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DES US ET DES SIGNES.

Lvi-Strauss : philosophie pratique


Patrice Maniglier

P.U.F. | Revue de mtaphysique et de morale

2005/1 - n 45
pages 89 108

ISSN 0035-1571

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Maniglier Patrice , Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique,

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Revue de mtaphysique et de morale, 2005/1 n 45, p. 89-108. DOI : 10.3917/rmm.051.0089
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Des us et des signes.
Lvi-Strauss : philosophie pratique

RSUM. Le programme de la sociologie franaise semble li celui dune rduc-


tion du phnomne de lobligation un genre de causalit. Le structuralisme de Lvi-
Strauss naurait fait que dplacer le niveau o il faut chercher ces contraintes : impos-
sibilits de pense plus quinterdits sociaux, leur ncessit serait comparable la
logique. Mais il sexposerait l aux critiques formules par Wittgenstein. Cet article
montre que le vritable apport du structuralisme est plutt davoir mis en vidence un
problme la fois mthodologique et philosophique commun toutes les sciences de
la culture , qui porte sur la nature mme de leurs observables : de mme que
Saussure montre que le problme de la linguistique nest pas celui du sens, mais de la
dtermination mme des signes, de mme Lvi-Strauss, dans les Mythologiques, montre
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que le problme des sciences sociales nest pas celui des causes du comportement mais

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de la catgorisation mme de lacte ou de lusage, problme que la mthode statistique
mise au point par Durkheim dans Le Suicide ne rsout pas, et que la philosophie ignore
souvent.

ABSTRACT. French sociology is associated with a reductionnist program of social


norms to a kind of causality. Lvi-Strausss structuralism would do nothing but shift the
level where these constraints should be looked for : they would be logical impossibilities
rather than collective prohibitions. Therefore it would fall under Wittgensteins argu-
ments. This article shows that the true interest of structuralism is to have raised a
methodological and philosophical problem that all the sciences of cultures encounter :
just as Saussure showed that linguistics is not concerned with the problem of meaning,
but with that of the determination of signs, Lvi-Strauss, in his Mythologiques, showed
that social sciences are not concerned with the causes of human behaviors, but with the
very categorization of acts or uses problem that the statistical method designed by
Durkheim in Le Suicide doesnt solve, and that philosophy often doesnt see.

Pourquoi obissions-nous ? La question ne se posait gure ; nous avions


pris lhabitude dcouter nos parents et nos matres. Cest ainsi que Bergson
introduisait ce qui reste sans doute lun des plus grands livres de philosophie
des sciences sociales (1932 : 1). Il navait pas chapp en effet sa perspicacit
que ces disciplines, en particulier travers Durkheim, avaient montr, mieux
que la philosophie, que le vritable problme la fois thorique et thique que
pose lobligation est prcisment quil ne se pose gure. Contre la philosophie

Revue de Mtaphysique et de Morale, No 1/2005


90 Patrice Maniglier

qui ne peut penser lobligation quen interrogeant les conditions lgitimes sous
lesquelles des sujets peuvent se soumettre consciemment lautorit dautrui,
le concept de socit construit par la sociologie relve la figure paradoxale
dune obissance dautant plus efficace quelle est sans fondement : Nous ne
nous en rendions pas compte, mais derrire nos parents et nos matres nous
devinions quelque chose dnorme ou plutt dindfini, qui pesait sur nous de
toute sa masse par leur intermdiaire. Nous dirions plus tard que cest la
socit (ibid.). Cet effacement du problme de lobligation ne serait donc que
lindice de ce que le social dterminerait, de manire originaire, un ordre de
causalit, irrductible aux causalits individuelles et conscientes. Lobjet des
sciences sociales serait prcisment de mieux comprendre pourquoi les individus
font des choses qui simposent eux pour des raisons qui dpassent leur propre
raison.
Lvi-Strauss sest lui-mme inscrit dans lhritage de lcole sociologique
franaise de Durkheim et de Mauss. On peut tre tent de dfinir son projet
comme un moment dans cette triade, chacun proposant une rponse au problme
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de lobligation. Durkheim aurait attribu la force contraignante certaines repr-
sentations qui diffreraient en nature des autres reprsentations. Mauss laurait
attribue non pas la nature des reprsentations elles-mmes, mais au fait
quelles fassent partie dun systme (Karsenti, 1997). Lvi-Strauss, quant lui,
aurait tent dexpliquer le caractre contraignant des normes sociales par lide
quelles expriment des contraintes logiques ou plutt cognitives : si je rends de
manire diffre un don qui ma t fait, cest parce quil y a une sorte de
contrainte mentale qui my force (Descombes, 1996 : 250 s.)... Mais, comme
en tmoigne la critique dveloppe par Vincent Descombes partir des argu-
ments du Wittgenstein des Recherches philosophiques, le philosophe na gure
de mal montrer que toutes les manires de substantialiser les rgles en en
faisant des contraintes ne peuvent aboutir qu des apories. Reprenant une
inlassable objection faite en particulier Lvi-Strauss, il reprochera aux tho-
riciens des sciences sociales leur volont d expliquer les comportements, au
lieu de les comprendre .
Pourtant, la question pourquoi les hommes font-ils ce qui se fait , Lvi-
Strauss rpondait invariablement quils le disent eux-mmes fort clairement et
quil ny a pas de raison de ne pas les croire : parce que a se fait 1 . Cest
que le problme nest pas de comprendre pourquoi ils font ce quils font, mais
comment ils dterminent ce qui est tel quil doit tre fait, autrement dit ce quon

1. quelque socit quil appartienne, le sujet est rarement capable dassigner une cause ce
conformisme : tout ce quil sait cest que les choses ont toujours t ainsi, et quil agit comme on
a agi avant lui. Ce genre de rponse nous parat parfaitement vridique (Lvi-Strauss, 1962 :
105-106). Pour les rfrences, se reporter la Bibliographie en fin darticle.
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peut appeler un usage ou mieux encore un us, au sens des us et coutumes. Car
il nest pas vrai quon puisse dfinir un comportement collectif comme une
squence dactions observables commune plusieurs individus entretenant des
relations stables. Le vritable apport du structuralisme dans les sciences sociales
nest pas davoir dplac le niveau o lon devait rechercher les causes des
comportements observables, mais plutt davoir mis en vidence un problme
liminaire commun toutes les sciences de la culture (linguistique, anthro-
pologie, histoire, etc.), portant sur la nature de leurs donnes. Le structuralisme
part dun fait, tout ngatif en apparence, mais profondment instructif : les units
des pratiques culturelles, quil sagisse du langage, des rites, des rcits mythi-
ques ou des coutumes vestimentaires, ne sont pas donnes de manire obser-
vable. Lunivers de pratiques culturelles se dfinit par une essentielle variabilit,
et mme une double variabilit : variabilit des manires de parler une mme
langue, variabilit des langues elles-mmes. On sest complu dnoncer dans
le structuralisme un nouvel latisme , alors quil sest en ralit efforc de
montrer que cette variabilit nest pas contingente, mais tient prcisment au
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mode mme de dtermination des units qui scandent les pratiques culturelles.
Nous voudrions ici montrer que Lvi-Strauss, dans les Mythologiques, en
redfinissant lanalyse structurale par le concept de transformation, a curieuse-
ment retrouv pour son propre compte le problme qui a t originairement
celui de Saussure, celui de lidentit du signe. Mais nous voudrions aussi mettre
en vidence que la construction dune nouvelle mthode, la mthode structurale,
avec en particulier les concepts opratoires de diffrence et de systme, a d
ncessairement passer par la formulation dun nouveau problme philosophique,
celui dun certain genre didentit ou dunit constitu uniquement par la cor-
rlation entre des diffrences problme quon peut bien dire ontologique.
Alors quon semble aujourdhui dispos relire les auteurs identifis un temps
au structuralisme , tels que Saussure, Lvi-Strauss, Jakobson ou Troubetzkoy,
mais la condition de les sparer du mouvement structuraliste lui-mme, quon
relgue dans les limbes de la mode (voir Bouquet, 1997 ; Fehr, 2000 ; Scubla,
1998 ; Sriot, 1999), il nous semble ncessaire de les ressaisir dans le mouve-
ment de position dun problme qui a t la fois transversal aux sciences de
la culture et immdiatement philosophique. Lunit, par ailleurs si incertaine,
si contestable, de ce qui a t connu sous le nom de structuralisme, doit tre
cherche dans cette sorte dexcs interne quimpose aux thories de la prati-
que la dcouverte dun problme philosophique au sein mme de leur propre
dmarche. La smiologie dsigne plutt la rptition de ce problme dans des
disciplines diverses quun nouveau compartiment thorique. Loin donc quon
ait beaucoup gagner opposer, comme on le fait si frquemment, un bon
structuralisme, purement mthodologique, limit des disciplines thoriques,
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et un mauvais structuralisme, se jetant corps perdu dans la spculation phi-


losophique, ce nest quen comprenant larticulation de projets thoriques et de
constructions spculatives quon pourra comprendre les vrais problmes que le
structuralisme a poss. La grandeur du structuralisme est davoir montr, au
passage, que la philosophie nest pas condamne ntre quune remonte vers
les principes, assez indiffrente, bien souvent, ce quelle cherche fonder,
mais aussi un moment ncessaire dans le mouvement de constitution dun
savoir.

S AU S S U R E E T L A P H I L O S O P H I E :
L E P RO B L M E O N TO L O G I Q U E D E L I D E N T I T D U S I G N E

On commence savoir que lon ne sait rien ou presque propos de Saussure.


Il faut reconnatre que le dcalage est tel entre le Saussure labor en pense-bte
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du structuralisme et le Saussure des ditions critiques et des commentaires

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savants, que cela peut dcourager de rouvrir le dossier. Pourtant, il est possible
de donner une interprtation unifie de la tentative de Saussure : condition
dadmettre que le problme de Saussure ntait pas tant le sens lui-mme que
le signe. Son ambition na jamais t de faire une thorie gnrale de la signi-
fication, et Wittgenstein a bien raison de dire quavec les signes on peut faire
toutes sortes de choses, au milieu desquelles ce quon appelle signifier ou
communiquer napparat que comme un jeu parmi dautres (1961 : 23).
Mais la question de Saussure est plus simple et plus immdiate : on ne peut pas
parler si facilement de la manipulation des signes, car leur identification pose
des problmes redoutables : Chaque fois que jemploie le mot Messieurs, jen
renouvelle la matire ; cest un nouvel acte phonique et un nouvel acte psycho-
logique. Le lien entre les deux emplois du mme mot ne repose ni sur lidentit
matrielle, ni sur lexacte similitude des sens, mais sur des lments quil faudra
rechercher et qui feront toucher de trs prs la nature vritable des units
linguistiques (Saussure, 1972 : 152). Il faut bien comprendre que tout change,
quil ny a pas simple variation , mais quil devient mme impossible de
conserver un noyau minimal, donc impossible de sparer laccidentel de
lessentiel. Le signe, sil est une ralit, est une ralit non observable. Non
observable, au sens prcis de non mesurable, et donc de non exprimentable.
Lhistoire postrieure Saussure se chargera de montrer que tous les appareils
de mesure mis en place pour dgager des dlimitations empiriques du signe
taient vains : Jakobson (1976) le rappelle dans la premire de ces Six leons
sur le sens et sur le son quil avait donnes la New School for Social Research
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 93

New York devant cet auditeur trs attentif que fut Claude Lvi-Strauss
lui-mme.
Mais Saussure, avant que dmonstration ne soit faite de la justesse de son
point de vue, avait dj franchi le pas, et pos que la linguistique comme
science ne pouvait avoir un objet au mme titre que les autres, et cela pour
une raison trs simple et trs vertigineuse la fois. Car si, pour dlimiter et
dfinir par exemple le son pain (dans la phrase, elle-mme dlimiter
dailleurs, je voudrais du pain ), il ne suffit pas denregistrer les particula-
rits distinctives empiriques du son lui-mme, cest tout simplement quil faut
lui associer une signification, ou plus exactement il faut quon puisse associer,
une (ou plusieurs) diffrence sonore, une (ou plusieurs) diffrence sur un tout
autre plan (dont la nature exacte importe peu, dans un premier temps du
moins). Ce qui importe, cest donc uniquement la concomitance ou corrlation
de deux diffrences ou deux sries de diffrences. Saussure ne dit donc pas
simplement que le signe se dfinit par lensemble de ses traits distinctifs ; il
montre surtout que, pour quil y ait une diffrence entre les sonorits /pain/ et
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/bain/, il faut quil y ait une autre diffrence, tout fait htrogne. Une
structure au sens linguistique nest donc pas et na jamais t un systme de
rgles formelles, ou une syntaxe : cest un systme construit par la dfinition
rciproque de deux systmes de diffrences. Une structure au sens logique de
systme formel pourrait tre ce que Chomsky a dgag dans ses Structures
syntaxiques. Mais prcisment, Chomsky nest pas structuraliste, si lon veut
bien entendre par l le mouvement problmatique expansif qui est pass de la
linguistique lanthropologie, et de lanthropologie lensemble de la culture.
Cette centralit du concept de diffrence et de biplanit est dune impor-
tance considrable, trop souvent sous-estime par les philosophes qui se rap-
portent un concept de structure qui ne correspond pas celui qui ressort de
la pratique mme des analyses structurales, prfrant aller chercher gnrale-
ment ailleurs que chez les auteurs structuralistes eux-mmes la dfinition
du concept de structure 2.
Pourtant, autour de cette question du signe, un savoir positif et une rflexion
philosophique se rencontrent. Ainsi, dans une note manuscrite sur les lgendes
plusieurs fois cite par Lvi-Strauss lui-mme (1968 : 259 ; 1983 : chap. X]
Saussure crit :

2. Les philosophes les plus proches de la mthode structurale ne sont pas ceux qui sen rclament
le plus fortement (voir Granger, 1967). Des auteurs tels que G. Deleuze, J. Derrida, M. Foucault,
ou L. Althusser ont parfaitement compris que le problme que la mthode structurale posait la
philosophie tenait cet usage de la diffrence. Voir en particulier quoi reconnat-on le struc-
turalisme ? (Deleuze, 2002 : 238-270).
94 Patrice Maniglier

Il est vrai quen allant au fond des choses on saperoit dans ce domaine, comme
dans le domaine parent de la linguistique, que toutes les incongruits de la pense
proviennent dune insuffisante rflexion sur ce quest lidentit ou les caractres de
lidentit lorsquil sagit dun tre inexistant comme le mot ou la personne mythique
ou une lettre de lalphabet, qui ne sont que diffrentes formes du SIGNE, au sens
philosophique, mal aperu il est vrai de la philosophie elle-mme. (Saussure, 2003 :
387.)

Ainsi, une clarification philosophique est ncessaire pour sortir des apories dans
lesquelles pitine la pense linguistique, et cette clarification conduira recon-
natre que les problmes aussi bien mthodologiques que philosophiques que
pose la linguistique sont en ralit communs un ensemble dautres phnom-
nes. La smiologie ne se dfinit donc pas par lhypothse que ses objets ont
une fonction commune, celle de signifier quelque chose, mais par la mise en
vidence que leur nature, leur mode dtre , fait quils ne peuvent se rpter
sans varier. La note continuait ainsi :
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Lindividu graphique et de mme en gnral lindividu smiologique naura pas
comme lindividu organique un moyen de prouver quil est rest le mme parce quil
repose depuis la base sur une association libre. Comme on le voit, au fond lincapacit
maintenir une identit certaine ne doit pas tre mise sur le compte des effets du
Temps cest l lerreur remarquable de ceux qui soccupent de signes , mais est
dpose davance dans la constitution mme de ltre que lon choie et observe comme
un organisme alors quil nest que le fantme obtenu par la combinaison fuyante de
deux ou trois ides. Tout est affaire de dfinition. [...] il faudrait bien en venir voir,
de proche en proche, quelle est la nature fondamentale de ces tres sur lesquels
raisonne en gnral la mythographie. [Saussure, 2003 : 387.]

Cest que le vritable problme de Saussure nest pas de retrouver des identits
de langue sous la varit des manires de parler, mais bien de comprendre
pourquoi, force de parler une langue, on finit par en parler une autre. Lexgse
saussurienne a suffisamment tabli dsormais que le problme de Saussure est
de raliser une pistmologie de la grammaire compare (Bouquet, 1997 ;
Fehr, 2000 ; Utacker, 2002). On peut dire les choses trs simplement. Le fait
mis en vidence par la grammaire compare, lorsquelle a montr que des
langues apparemment aussi diffrentes que le latin, le gothique et le sanskrit
ont toutes t originellement la mme langue, est qu force de parler une
langue, on finit par en parler une autre. Le franais, disait Saussure dans ses
confrences inaugurales lUniversit de Genve, ne vient pas du latin, il est
le latin (Saussure, 2002 : 152)... Cest cette dcouverte que la rptition des
signes linguistiques entrane leur transformation qui a conduit Saussure, pour
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 95

ainsi dire rtroactivement, montrer que lidentit synchronique elle-mme nest


pas garantie. Pour navoir pas compris, du fait mme de la prsentation que les
diteurs ont donne du Cours, que le problme de Saussure dcoulait dune
pistmologie de la grammaire compare, ses hritiers ont aussi oubli un des
aspects les plus riches de la rponse : que cette variabilit tenait au mode mme
de dtermination du signe, autrement dit que le concept de systme de valeurs
servait penser la logique de ce qui est susceptible de varier 3. Or, pour Saussure,
il sagit prcisment dencourager la philosophie prendre la mesure des dcou-
vertes positives de la grammaire compare, lorsquelle montre quon peut
reconstruire une langue partir de ses expressions dialectales divergentes : Ce
sera la raction capitale du langage sur la thorie des signes, ce sera lhorizon
jamais ouvert, que de lui avoir appris et rvl tout un ct nouveau du signe,
savoir que celui-ci ne commence tre rellement connu que quand on a vu
quil est une chose non seulement transmissible, mais de sa nature destin
tre transmis, 2, vou se modifier (Saussure, 2002 : 220). Cette gnrali-
sation philosophique permet la fois de redfinir la mthode comparatiste et
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dtendre son champ dapplication dautres domaines : les faits de folklore,
les mythes, les lgendes, les habitudes vestimentaires, etc. On peut donc tenir
cette variabilit intrinsque comme une proprit qui dfinit lobjet des scien-
ces de la culture (voir Rastier et Bouquet, 2003). Cest dailleurs curieuse-
ment, on la rarement not la dfinition mme de la smiologie : science
qui tudie la vie des signes au sein de la vie sociale (1972 : 33) autrement
dit science des manires dont les signes ne cessent de se transformer au fur et
mesure quils sont utiliss ou quils circulent . Concluons donc que lla-
boration par Saussure de ce qui deviendra la mthode structurale visait la fois
poser et rsoudre deux problmes corrls : le premier concerne la dter-
mination des signes eux-mmes, de ce qui se dit, et non pas linterprtation de
signes donns par ailleurs ; le second relve que lidentit de ce qui se dit est
telle que sa rptition entrane, plus ou moins court terme, sa variation.

E N D E D E S C AU S E S E T D E S R A I S O N S :
L I D E N T I T D E C E Q U I S E FA I T

Ce double problme est aussi ce qui motive pour Lvi-Strauss lextension de


la mthode structurale au domaine des sciences sociales, et cela prcisment
parce que celles-ci se dfinissent partir du fait premier de lobligation. De

3. Pour une relecture complte de Saussure partir de cette hypothse, je ne peux que renvoyer
ma thse (Maniglier, 2002b).
96 Patrice Maniglier

mme que Saussure affirmait que Nous disons homme et chien parce quavant
nous on a dit homme et chien (Saussure, 1972 : 108), Lvi-Strauss crit que
le sujet a raison de dire quil agit comme on a agi avant lui (Lvi-Strauss,
1962 : 105-106). Si cette rponse des sujets la question pourquoi ? est
parfaitement vridique , cest parce quelle montre que le problme nest pas
tant celui des causes de laction que de sa dfinition, trs exactement comme
le problme de lapprentissage dune langue trangre selon Saussure nest pas
tant celui de la comprhension des phrases que dabord de leur perception. De
mme que pour Saussure le problme nest pas tant le sens que le signe, de
mme, pour Lvi-Strauss, le vritable problme des sciences sociales est de
dlimiter, dans ce continu quil dsignait, dans La Pense sauvage, dun mot
qui, pour en tre dmod, nen est pas moins finalement assez adquat, la
praxis , comment se dcoupe un acte, un usage, ou encore llment dune
pratique , cest--dire ce qui, lintersection de nous et du monde, est tel
que a se fait. Il faut dire : a se fait. En effet, faire quelque chose, agir, pour
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un individu, par exemple se marier, mais aussi regarder sa montre, ou encore

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crire un article de philosophie, voire se suicider, nest quelque chose que dans
la mesure o a apparat comme la ralisation dune identit culturelle, autre-
ment dit comme une manire de faire ce qui se fait, au mme sens o chacune
des manires de dire /messieurs/ est une manire dactualiser un signe, et ne
serait pas mme perceptible si on ny reconnaissait leffectuation dune possi-
bilit pralable. Lidentit de ce qui se fait est aussi problmatique que celle
du signe. Il sagit mme dun problme liminaire pour les sciences sociales,
comme peut en tmoigner une relecture de ce livre fondateur quest Le Suicide
de Durkheim.
Dans lintroduction, Durkheim cherche une dfinition pralable objective du
suicide, en refusant le sens ordinaire , courant, cest--dire le sens quil
appelait lui-mme dusage (Durkheim, 1897 : 2). Cette dfinition objective
est ncessaire la mise en uvre de la dmarche statistique que dfend Durk-
heim. Il sagit de traiter tous les suicides particuliers comme autant doccur-
rences dun vnement gnrique, en faisant totalement abstraction de la diver-
sit qualitative que les agents sont ncessairement enclins y reconnatre
(manires dont ils ont t perptrs, motivations invoques, personnalit de
lauteur, etc.), afin de pouvoir simplement les compter. Mon suicide nest jamais
quun suicide, cest--dire un suicide de plus. Cest afin de rduire les actes
des instanciations quelconques dune catgorie, ne se distinguant plus les uns
des autres que numriquement, que Durkheim construit une dfinition objective
(suicide = x). Cette manire de traiter les actes comme des faits silencieux,
susceptibles dtre enregistrs, soulve cependant beaucoup de difficults, que
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 97

les lecteurs de Durkheim ont trs rapidement rencontres 4. Dabord, Durkheim


se trouve en ralit lui aussi oblig dintroduire des considrations intention-
nelles ou subjectives : sil refuse la dfinition du suicide par les motifs
conscients, il le dfinit par le fait de commettre un acte dont on sait quil
entranera la mort, quil sagisse du soldat qui se sacrifie ou du malheureux qui
se jette sous un train : en connaissance de cause (ibid. : 3, 5). Mais le
problme reste entier : comment, tout dabord, savoir si le sujet savait ? pire, la
dfinition de la mort nest-elle pas au mieux tout aussi ordinaire que
celle du suicide ? autrement dit ne risque-t-elle pas dtre tout aussi quivoque ?
Ensuite, cette dfinition semble entrer en contradiction avec les donnes statis-
tiques dont Durkheim lui-mme dispose. Sous linfluence de lethnomthodo-
logie, des auteurs comme Douglas (1967), Atkinson (1978) ou dj Sacks (1963)
ont insist sur le fait que les statistiques nenregistrent pas le nombre de fois
o un individu sest suicid, mais plutt le nombre de fois o une mort a t
classe comme suicide par ceux qui sont chargs de le faire. Le vrai problme
sociologique serait alors celui des procdures institutionnelles et cognitives qui
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conduisent les agents responsables classer certaines morts comme des suici-
des 5. Bourdieu, de son ct, a insist sur le fait que la mthode statistique
prsuppose ce qui est en question, savoir lappartenance ou non une classe
dtermine, par exemple la classe des crivains, et fait de la lutte des classe-
ments un objet de la sociologie (voir par exemple Bourdieu [1979 : 16 s.] ou
encore [1994 : 66 s.]). Si donc la mthode durkheimienne enveloppe dans son
dploiement mme un problme philosophique, ce nest pas tant parce quil
prtend, comme le croient complaisamment les philosophes, expliquer les actes
humains par des causes objectives (au lieu de les comprendre ), mais parce
quil a besoin de les dfinir de manire objective, comme si lvnement portait
sur lui-mme les marques observables qui permettent de le ranger dans une
catgorie gnrale.
Il faut cependant prciser. Car on aurait tort de croire que Durkheim prtende
saisir par sa dfinition du suicide une chose sociale homogne, et que la
mise en vidence dun taux de suicide relativement constant renvoie ncessai-
rement une seule et unique cause sociale 6. Durkheim sefforce au contraire
de dissoudre sa propre catgorie, en montrant que ce taux masque une diversit
de nature entre les suicides, que seule ltude des corrlations statistiques permet

4. Le problme est dj soulev par Halbwachs, qui interroge le rapport entre suicide et sacrifice
[1930 : 339-360].
5. On trouvera dans Conein (2000) une prsentation de ces travaux, dautant plus intressante
quelle est associe une rflexion sur lontologie des faits sociaux.
6. Cette simplification de Durkheim est au cur de la critique mene par Douglas, Atkinson ou
Sack et reprise par Conein.
98 Patrice Maniglier

de faire apparatre travers la dpendance (covariation) ou lindpendance des


sries statistiques : Un rsultat se dgage ds prsent de notre recherche,
cest quil ny a pas un suicide, mais des suicides (1897 : 312). Ce sont les
suicides goste, altruiste et anomique. Mieux : lambition de Durkheim nest
pas tant dexpliquer pourquoi les individus se suicident, que de construire une
classification des suicides sur des bases scientifiques, et le passage par la
causalit nest quun moyen pour cette taxinomie. Celle-ci en effet exige une
mthode renverse , qui consiste prfrer une classification tiologique
plutt que morphologique , cest--dire renoncer classer les suicides sur
la base des dissemblances qualitatives entre les proprits internes de chaque
acte, pour ne retenir que les corrlations statistiques entre des circonstances
extrieures lacte lui-mme (appartenance de lagent telle ou telle confession,
classe dge, rgion, etc.) 7. De ce point de vue, le caractre relativement arbi-
traire de lindicateur importe finalement peu, pour autant quil soit homogne :
car il sagit de faire apparatre les variations entre les taux de suicide en fonction
dautres indicateurs et, travers elles, des tendances statistiques tout fait
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htrognes 8. Dans un premier temps, cette mthode ne permet que de postuler
la diversit des types sans les atteindre directement. Elle peut en tablir lexis-
tence, le nombre, non les caractres distinctifs (ibid., 142). Mais dans un
deuxime temps, Durkheim propose de retrouver dans une certaine mesure la
diversit qualitative partir de la distribution quantitative des suicides : tel est
lobjet du chapitre VI du livre II, sur les formes individuelles des diffrents
types de suicides . La forme se remplit ainsi progressivement. Mieux, elle
permet de faire apparatre que certains suicides ne sont eux-mmes que des
variantes dautres actes (par exemple, lhomicide et le suicide altruiste), et de
retrouver ainsi, sous la diversit apparente des activits quotidiennes, des iden-
tits relles, qui ne sont jamais que des tendances collectives, des virtualits
sociales qui sactualisent de manires diverses en fonction des contextes. La
dfinition objective , loin donc de prjuger dune essence du suicide, est une
condition mthodologique permettant de traiter en masse des phnomnes
humains, et de les faire apparatre comme des variables. On va ainsi du quel-
conque au divers, de la quantit la qualit, du nombre la nature, de la cause

7. Sur tout ceci, voir les pages 139-143 : Malheureusement, une classification des suicides
raisonnables daprs leurs formes ou caractres morphologiques est impraticable [...]. Mais nous
pourrons arriver notre but par une autre voie. Il suffira de renverser lordre de nos recherches. En
effet, il ne peut y avoir des types diffrents de suicides quautant que les causes dont ils dpendent
sont elles-mmes diffrentes. [...].
8. Cette remarque rejoint les mises au point aussi bien empiriques que thoriques faites par
Baudelot et Establet sur la pertinence et les limites des critiques de Durkheim (Baudelot et Establet,
1984 : 46-75). Ce qui importe, ce nest pas tant le volume absolu des suicides, mais leur distribution
relative en fonction des diffrents facteurs retenus.
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 99

aux effets, de lexplication la comprhension. Le problme que pose la dmar-


che de Durkheim nest donc pas tant quil hypostasie la catgorie statistique
du suicide dans une chose sociale , mais quil suppose que certaines pro-
prits empiriques ou observables de lacte lui-mme permettent, au moins dans
un premier temps, de lidentifier sur la base de critres objectifs une masse
dautres actes.
Or la mthode structurale, telle quelle est mise en uvre dans les Mytholo-
giques de Lvi-Strauss, a prcisment pour origine la mise en question radicale
de cette possibilit. Cest ce titre que Lvi-Strauss, dans LOrigine des mani-
res de table, lopposait la mthode historique :

Les difficults commencent avec la dlimitation des faits. aucun moment, la


mthode historique ne se demande en quoi consiste un fait de folklore. Ou plus
exactement, elle reconnat comme fait tout lment que lapprciation subjective de
lobservateur lui dsigne pour tel en se fondant sur le contenu apparent du rcit.
Jamais ou presque, on ne tente une rduction do rsulterait que deux ou plusieurs
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motifs, spars sur un plan superficiel, sont en rapport de transformation, de sorte
que le caractre de fait scientifique nappartient pas chaque motif ou tels dentre
eux, mais au schme qui les engendre bien quil reste lui-mme ltat latent. [1968 :
186.]

Au contraire, la mthode structurale ne prjuge pas de lidentit ou de la dif-


frence entre des rcits sur la base de leurs ressemblances, qui ne peuvent tre
que subjectives, puisque ce sont celles qui apparaissent telles lethnographe.

La tche que nous nous assignons est autre, elle consiste prouver que des mythes
qui ne se ressemblent pas, ou dont les ressemblances paraissent premire vue
accidentelles, peuvent nanmoins prsenter une structure identique et relever du mme
groupe de transformations. Il ne sagit pas pour nous de cataloguer des traits communs,
mais de montrer quen dpit de leurs diffrences, sinon mme causes delles, des
mythes que rien nincite rapprocher procdent des mmes principes et sont engendrs
par une seule famille doprations. [1968 : 164.]

Ainsi ce qui apparat comme un porc-pic dans une rgion peut tre le mme
signe que ce qui apparat ailleurs comme un grbe. On peut donc tirer imm-
diatement deux conclusions : lidentit sera structurale ou ne sera pas ; et de
ce fait, elle ne pourra tre atteinte que par une mthode comparatiste.
Cest prcisment de ce point de vue que Lvi-Strauss revendique alors une
filiation saussurienne, citant le texte manuscrit de Saussure sur le problme
philosophique de lidentit du signe (L. S., 1968 : 259). On commence donc
comprendre que, si lanthropologie relve dune smiologie gnrale, si tous
100 Patrice Maniglier

les phnomnes auxquels sintresse lanthropologie sociale offrent le caractre


de signe (L. S., 1973 : 19), ce nest pas parce quils ont, comme ceux du
langage, la fonction de communiquer, mais parce que leur nature pose le mme
problme indissolublement philosophique et mthodologique que ceux du lan-
gage : savoir quils ne peuvent, tout comme eux, tre dtermins, individus,
singulariss, que comme variantes, et non pas partir de proprits observables
communes. Il ne sert donc rien de critiquer, la manire de Vincent Descombes
(1983 : 179 s.), la conception structuraliste de la signification, car le vritable
enjeu du structuralisme est prcisment davoir relativis cette question du sens
en montrant quun problme liminaire se pose ce quon peut appeler les
sciences de la culture du point de vue de leur mthode mme, celui de la
dfinition de leurs donnes. Ce quil faut comprendre, cest plutt pourquoi la
mthode mise en place par le structuralisme pour rsoudre ce problme est
solidaire dune dfinition de son objet comme signe . Pourquoi, notamment,
lextension de la mthode structurale lanthropologie sociale a d passer par
le clbre nonc de Lvi-Strauss : il ne faut pas chercher une thorie socio-
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logique du symbolisme , mais une origine symbolique de la socit (1950 :
XXII).

V I E P R AT I Q U E E T V I E S M I O L O G I Q U E

Le vritable problme que doit rsoudre la mthode structurale est donc quon
ne peut prjuger de la nature des traits pertinents pour la dfinition dun com-
portement. De ce fait, elle soppose presque terme terme celle de Durkheim :
au lieu de partir dune dfinition pralable et abstraite du suicide, pour regagner
la diversit qualitative en examinant les relations entre les sries quantitatives,
on part dun mythe particulier et on analyse la manire dont les variations
qualitatives quil prsente relativement dautres versions sont concomitantes
les unes des autres (transformation conjointe des motifs narratifs). Car le
changement est comme le malheur : il ne se produit jamais seul, mais en
corrlation avec dautres changements (L. S., 1971 : 604). Ces transformations
corrles font apparatre un systme des compatibilits et des incompatibili-
ts (L. S., 1973 : 162), qui permet de dfinir chaque motif non par sa qualit
substantielle, mais par la rpartition des oppositions quil actualise : il nimporte
pas que le trait A soit + ou , pourvu quon puisse monter que, quand il est +,
le trait B est , et que, inversement, quand il est , le trait B sera +. De mme
que pour Saussure seuls les traits distinctifs phontiques associs des traits
distinctifs smantiques seront considrs comme pertinents, de mme pour Lvi-
Strauss, cest la corrlation entre les traits distinctifs qui permet de dduire les
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 101

traits pertinents pour les acteurs eux-mmes. Ds lors, on peut redfinir chaque
version par sa position relative dans un systme de transformations, cest--dire
par les termes auxquels il peut tre substitu. Mieux : un systme de transfor-
mations ne peut lui-mme tre dfini que dans un systme de systmes de
transformations. Ainsi lanalyse structurale est-elle conduite stendre et se
dvelopper de proche en proche, embrassant toujours plus de mythes des conti-
nents amricains, pour pouvoir ne serait-ce que dfinir la version de rfrence
qui ouvre le premier tome des Mythologiques 9.
Il faut donc remarquer deux choses. Premirement, les contenus concrets (tel
rcit mythique, telle formule de parent) sont progressivement rduits des
valeurs algbriques, dfinissables en termes formels par leur position dans une
structure, sans quon ait besoin de prjuger de la nature dune variable (sui-
cide = x) sous laquelle les diffrents contenus seraient subsums. Mais deuxi-
mement, la variable est conquise progressivement, mme les variations qua-
litatives, et par ltude des corrlations entre ces variations qui font apparatre
les contenus comme des variantes les uns des autres. On ne va pas du quelconque
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au divers, mais du divers la structure. On comprend ds lors que Lvi-Strauss
insiste toujours sur le fait que cette mthode vraiment galilenne quest la
mthode structurale 10 sinscrit dans lhorizon dune logique des qualits ,
qui loppose aussi bien la mthode statistique 11 quau formalisme :
linverse du formalisme, le structuralisme refuse dopposer le concret labs-
trait, et de reconnatre au second une valeur privilgie. La forme se dfinit par
opposition une matire qui lui est trangre ; mais la structure na pas de
contenu distinct : elle est le contenu mme, apprhend dans une organisation
logique conue comme proprit du rel (L. S., 1958 : 139). Ce que Lvi-
Strauss appelle une structure nest pas un schma de relations entre des
termes rduits des variables abstraites (cest--dire indiffrentes aux contenus
qui pourraient la remplir), mais le groupe de transformations sur le fond
duquel chacun de ces contenus est dterminable au titre de variante. Si les
contenus sont donc structurs , ce nest pas parce quils sont soumis comme
de lextrieur la dtermination dune forme abstraite, mais parce quils ne

9. Jai montr les attendus et les consquences de cette dmarche clairement expose par Lvi-
Strauss dans lintroduction du Cru et le Cuit dans Maniglier (2000). On trouvera dautres dvelop-
pements sur le concept de groupe de transformations dans mon Vocabulaire de Lvi-Strauss
(Maniglier, 2002a).
10. Galilenne dans la mesure o elle cherche dterminer la loi des variations concomitantes
au lieu de sattacher, la manire aristotlicienne, aux simples corrlations inductives (L. S.,
1958 : 332).
11. La mthode structurale est symtrique et inverse de lanalyse statistique : elle substitue la
rigueur qualitative la rigueur quantitative, mais lune et lautre ne peuvent prtendre la rigueur
que parce quelles disposent dune multiplicit de cas qui manifestent la mme tendance sorga-
niser spontanment dans lespace et dans le temps (L. S., 1971 : 604).
102 Patrice Maniglier

peuvent tre dfinis que relativement les uns aux autres 12. Une structure nest
pas un ensemble de rgles sparables de leurs applications, mais un champ de
virtualits sur le fond duquel chaque acte apparat comme une variante, cest-
-dire lactualisation dune possibilit relative.
Cest ce titre que ces units pratiques que sont les rcits mythiques, les actes
rituels, les coutumes vestimentaires, les techniques mmes, peuvent tre consi-
dres comme des signes, conformment la dfinition de Peirce que Lvi-
Strauss reprend : ce qui remplace quelque chose pour quelquun (1973 : 19),
autrement dit ce qui est quivalent un autre signe moyennant plusieurs transfor-
mations systmatiquement corrles. Il appartient essentiellement au signe de
pouvoir tre autre. Ainsi, si un outil comme une hache de pierre est un signe,
disait Lvi-Strauss dans sa leon inaugurale au Collge de France, cest dans la
mesure o dans un contexte dtermin il tient lieu, pour lobservateur capable
den comprendre lusage, de loutil diffrent quune autre socit emploierait aux
mmes fins (ibid. : 20). Autrement dit, un comportement est symbolique
non parce quon lui accorde a priori la fonction de porter une signification
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(en quelque sens quon lentende), mais parce quil nest dfini que par ce quoi
il est substituable, parce quil nest apprhendable que par une mthode compa-
ratiste. Quand Lvi-Strauss dfinissait lanthropologie comme une thorie des
lois universelles de lesprit humain, lui-mme identifi la fonction symboli-
que , il ne cherchait pas retrouver les contraintes mentales qui forcent les
sujets par exemple rendre un don qui leur a t fait. Il cherchait ce qui leur
permet de constituer des units ou des identits incorporelles au sens de
Saussure, de devenir sensibles des units non observables, en fonction de
paramtres purement diffrentiels. La pense symbolique est avant tout cette
manire dorganiser la ralit sensible, qui fait merger des entits qui ne corres-
pondent aucune invariance substantielle, parce quelles ont cette proprit
dtre identiques sous (au moins) deux rapports diffrents : il suffit en effet
dinverser ensemble les valeurs des paramtres (haut ou bas, etc.), pour produire
le mme signe.
En quoi ce concept de signe permet-il de faire une thorie de la pratique ?
Cest quun acte particulier (par exemple tel rcit mythique) ne peut tre saisi
dans sa particularit par les agents eux-mmes que dans la mesure o il sagit
de la ralisation dune entit purement diffrentielle qui aurait pu tre actualise
autrement (en donnant une autre valeur absolue aux oppositions, sans rien

12. Ainsi, si Jocelyn Benoist a raison dcrire que la forme des structuralistes est le contraire
de lessence parce quelle nest pas lie la nature de tel ou tel contenu, mais leur indiffrence
(Benoist, 2003), son analyse gagnerait distinguer la forme au sens de Lvi-Strauss et au sens des
rgles grammaticales , en insistant sur le fait que la forme lvi-straussienne est, si lon peut dire,
faite de contenus.
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 103

changer leurs corrlations), cest--dire dans la mesure o les agents habitent


un systme symbolique conu comme champ de possibilits de vie (par exemple
le systme mythologique virtuel lintrieur duquel cette version est dter-
minable). Il ny a dacte quau sein dune pratique, cest--dire dun systme
virtuel dusages. On comprend alors pourquoi nous disions quagir, cest tou-
jours faire ce qui se fait, ou encore la ralisation dun usage : cest quil ny a
pas dautre manire de dterminer une unit pratique, mais aussi parce que ce
qui se fait nest pas un type empirique daction. Un usage nest pas une squence
comportementale observable qui se rpterait chez plusieurs individus et dont
on pourrait compter les occurrences, mais cette virtualit purement diffrentielle
qui sactualise de manires diverses et qui nest dlimitable que par opposition
dautres usages. Si donc, comme le dit Lvi-Strauss, nous ne cessons de faire
ce qui se fait , ce nest pas en obissant des normes reprsentes
ou agissantes en tant que telles, mais parce quun acte est toujours une perfor-
mance, non pas au sens chomskyen dapplication de cet ensemble de rgles
matrises qui dfinit une comptence, mais au sens musical de manire de
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raliser ce qui peut tre ralis autrement. Le suicide mme est une performance
(a se fait), et le problme dune anthropologie du suicide nest pas dexpliquer
pourquoi un agent a ralis un acte dont nous croyons savoir sans examen ce
en quoi il consiste, mais au contraire de reconstruire le systme des pratiques
qui dfinit lacte lui-mme en se fondant sur les variations corrlatives qui font
apparatre les traits pertinents dans tel ou tel contexte.
Si donc on a besoin dune thorie de la pratique et si celle-ci requiert une
mthode originale, ce nest pas parce que nous sommes dtermins agir pour
des causes que nous ignorons, mais parce que, comme le disait le Christ sur sa
croix : Ils ne savent pas ce quils font 13. Ce nest peut-tre pas une raison
pour leur pardonner, pas plus que pour leur en vouloir, mais du moins en est-ce
une pour pratiquer lanthropologie structurale 14... Peut-tre dcouvrira-t-on ainsi
que pour les contemporains de Durkheim lacte du soldat qui se donne la mort
lui-mme est identique celui de la femme qui donne la vie un autre, alors
que, pour nous, celui du dsespr qui agit la possibilit de renoncer sa propre

13. Il est dailleurs notable que beaucoup de personnes qui ont tent de se suicider dnient
souvent avoir voulu mourir, affirment avoir vis tout autre chose ou semblent naccorder aucune
importance ce qui leur est arriv (Morel, 2002).
14. Le travail de Philippe Descola illustre bien en quoi la thorie de la pratique est lhorizon de
lanthropologie structurale. Ainsi, lorsquil dgage les traits pertinents dun acte comme celui de
construire une maison pour les Achuar travers la corrlation entre la structuration symbolique de
lespace, la rpartition diffrentielle des sexes et des activits, et la distribution des places entre les
morts et les vivants telle que le mythe la laisse transparatre (Descola, 1986 : 136-168), lopposant
dailleurs ponctuellement la variante Shuar (ibid. : 145), propos de laquelle on aimerait voir
dvelopper une comparaison plus systmatique de ce point de vue.
104 Patrice Maniglier

vie lest celui du bouillant conducteur qui oublie la possibilit de prendre celle
des autres... Non parce quils se ressemblent, mais au contraire parce quils
sopposent. Et de mme que des termes apparemment diffrents peuvent se
rvler identiques dun point de vue structural (cest--dire par leur compl-
mentarit), de mme des termes apparemment identiques peuvent se rvler
diffrents du point de vue structural : ainsi le suicide en Chine nest pas un acte
de mme nature quen France, dans la mesure o les oppositions de la vie et
de la mort, de la fminit et de la masculinit, etc. ne sont pas distribues de
la mme manire 15. Une enqute anthropologique serait alors susceptible de
rendre compte aussi bien des constances que des variations statistiques sans
recourir aux explications psychologiques auxquelles Durkheim et tant de socio-
logues aprs lui se trouvent finalement rduits.

On a donc bien raison de rappeler la manire dont Wittgenstein, dans les Inves-
tigations philosophiques, soulevait les apories que suscite lide que nous suivons
des rgles comme si celles-ci taient spares de leurs applications , et concluait
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quobir des rgles ce nest jamais qutre pris dans des pratiques, les pratiques
tant ncessairement collectives 16. Mais il faut remarquer que, en mme temps que
Wittgenstein a tendance penser lusage comme usage de quelque chose de donn,
la rfrence la pratique ne dsigne pas pour lui la rponse un problme philo-
sophique bien pos, mais plutt llment de la dposition philosophique dun faux
problme philosophique (celui de la dfinition gnrale dun langage). Au
contraire, ce que nous montre lextension de la mthode structurale tous les faits
culturels par Lvi-Strauss, cest la fois quune pratique nest pas lemploi
constant de quelque chose de matriel ou la rptition dun comportement, et que
la tentative pour faire une thorie de nos pratiques doit passer par une reconstruc-
tion des concepts philosophiques didentit, dunit, de virtualit, etc. Ce qui dfi-
nit la pratique, ce nest pas quil y ait des agents (mme en supposant, avec Bour-
dieu, que ceux-ci se dfinissent les uns par rapport aux autres de manire
structurale), mais bien quil y ait des choses faire. Lirrductibilit dune thorie

15. Je songe larticle de Lon VANDERMESCH, Le suicide en Chine (Morel, 2002 : 53-63),
ainsi quau beau livre de Maurice Pinguet (1984). Je remarque par ailleurs que Baudelot et Establet
reconnaissent eux-mmes que le travail de Durkheim doit tre complt dans une direction cultu-
raliste (1984 : 97), mme sil est vrai quils songent plutt une histoire des formes de sociabilit
qu une thorie des systmes symboliques...
16. Ainsi le clbre paragraphe 202 : Et cest pourquoi obir la rgle constitue une pratique.
Et croire quon obit la rgle nest pas obir la rgle. Voil pourquoi il nest gure possible
dobir la rgle en particulier : autrement croire quon obit la rgle serait la mme chose
que lui obir. Ainsi, une personne ne se dirige suivant un poteau indicateur quautant quil existe
un usage constant de poteaux indicateurs (une pure habitude) (1960 : 198), et, plus gnralement,
obir une rgle, faire une communication, donner un ordre, faire une partie dchecs [nous
pourrions ajouter : se suicider] sont des habitudes (usages, institutions) (ibid. : 199).
Des us et des signes. Lvi-Strauss : philosophie pratique 105

de la pratique tient au mode dtre propre aux usages. Lusage est immdiatement
collectif, non parce que son identit serait rductible un concept gnrique mais,
au contraire, parce que cette identit est toujours pour ainsi dire ngocie au milieu
de la concomitance de variations htrognes. Lintrt de cette approche est aussi
de nous permettre de comprendre que lidentit dun usage ne saurait tre fixe par
la reprsentation que les sujets se font de leur propre pratique, parce quelle est
dtermine en dehors du sujet, par les autres usages possibles, nayant elle-mme
aucune intriorit. Il suffit que ceux-ci changent, pour que la valeur cest--dire la
dfinition dun usage change. Cette intuition, la fois trs simple et trs complexe,
selon laquelle on ne peut prjuger de la nature dune pratique en se fondant uni-
quement sur les relations de ressemblances que nous sommes enclins y trouver,
est au cur de toute dmarche dinspiration structuraliste . Nest-ce pas elle qui
guide par exemple Foucault dans Surveiller et Punir, lorsquil montre que cette
procdure punitive quest la prison a chang de nature lorsquelle sest inscrite
dans lensemble des disciplines , avec lcole, larme, lhpital, etc. ? On com-
prend ds lors que ce soit la mme chose qui nous permette de sembler suivre
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des rgles , et qui nous entrane sans cesse changer de rgles . Les pratiques
symboliques ressemblent un peu au cricket auquel doit jouer Alice, au pays des
merveilles, avec des flamants roses en guise de battes et des hrissons en guise de
balles, dont les uns relvent inopinment la tte au moment o elle va frapper,
tandis que les autres en profitent pour avancer de quelques pas. Le structuralisme
a ainsi pos un problme indissolublement thorique et spculatif : de quelle nature
est donc ce qui se fait pour qu force de le faire, nous finissions par faire tout autre
chose ? Il a li le problme dune thorie de la pratique celui dune ontologie des
usages et dune logique de la variation. On comprend ds lors que le dploiement
des analyses structurales ait pu tre accompagn de diverses formes de renver-
sement du platonisme , avec Foucault, Deleuze ou mme Derrida. La force de
Lvi-Strauss est davoir la fois reconnu la ncessit de ce passage par la philo-
sophie nous ne pouvons pas dans une certaine mesure nous empcher de faire
de la philosophie , et refus den faire en elle-mme une finalit la rflexion
philosophique est un moyen, non une fin (L. S., 1966 : 54) 17. La philosophie du
structuralisme serait donc, tous gards, une philosophie pratique.

Patrice MANIGLIER
ENS Ulm

17. On trouvera laffirmation du caractre instrumental de la philosophie aussi dans Lvi-Strauss


(1955 : 53-54).
106 Patrice Maniglier

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