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Fsica para Todos III Electrones www.librosmaravillosos.com A. I. Kitaigorodski

Prefacio

El primer libro de la serie Fsica para todos dio a conocer al lector las leyes
generales del movimiento de los macrocuerpos y las fuerzas de gravedad. El
segundo libro estaba dedicado a la estructura molecular de la materia y al
movimiento de las molculas.
En el presente libro, en el tercero, centramos nuestra atencin en examinar la
estructura elctrica de la materia, las fuerzas elctricas y el campo
electromagntico.
El siguiente libro, el cuarto, tratar de los fotones, la estructura del ncleo atmico
y las fuerzas nucleares.
Los cuatro libros incluirn datos acerca de todos los conceptos y leyes
fundamentales de la fsica. Los hechos concretos que estos libros exponen se han
elegido de una forma tal que prevea la ilustracin mximamente patente del
contenido de las leyes fsicas, la delineacin de los mtodos caractersticos para la
fsica de analizar los fenmenos, el conocimiento de los caminos que segua la fsica
en el curso de su evolucin y, finalmente, la demostracin, a rasgos ms generales,
del hecho de que la fsica es el fundamento de todas las ciencias naturales y de la
tcnica.
La fisonoma de la fsica ha cambiado a ojos de una sola generacin. Muchos de sus
apartados se amplificaron transformndose en ramas independientes de enorme
valor aplicado. Me permito sugerir que hoy en da uno no puede considerarse
ingeniero erudito conociendo tan slo los fundamentos de la fsica. Y la serie de
libros con cuya ayuda los representantes de las ms distintas profesiones podrn
formarse idea sobre los principios de la fsica y ponerse al tanto de las nuevas que
tuvieron lugar en las ciencias fsicas durante los ltimos decenios, semejante serie,
precisamente, debe convertirse en fsica para todos.
Una vez ms hago recordar al lector que el libro que tiene entre las manos no es un
manual sino un libro de divulgacin cientfica. Cuando se trata de un manual el
volumen concedido a tal o cual material viene condicionado por el grado de
dificultad que representa su asimilacin. Un libro de divulgacin cientfica no se rige

Gentileza de Manuel Mayo 2 Preparado por Patricio Barros

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por esta regla y, por lo tanto sus diferentes pginas no se leen con la misma
facilidad. Otra diferencia esencial radica en que en nuestros libros podemos
permitirnos el lujo de exponer esquemticamente una serie de apartados
tradicionales, haciendo replegarse el viejo material para dar cabida al nuevo.
Ahora quiero referirme al libro Electrones. La necesidad de hacer recordar las
definiciones de los conceptos elementales mediante los cuales se describen los
fenmenos elctricos, esta necesidad me la he aprovechado en una forma algo
peculiar, a saber: procurando dar a conocer al lector el enfoque fenomenolgico de
la fsica.
Dos captulos de los seis estn dedicados a la fsica aplicada. La electrotecnia se
presenta en forma compendiada, ya que una descripcin detallada de esta disciplina
requiere recurrir a dibujos y esquemas. Esta es la razn de que estimamos posible
limitarnos a la exposicin solamente de los principios bsicos de electrotecnia y de
los importantes datos que cada uno es susceptible de saber.
Lo mismo atae al captulo consagrado a la radio. El pequeo volumen del libro dio
la posibilidad de abordar tan slo la historia del problema y ofrecer una exposicin
somera de los fundamentos de radiotecnia.
Octubre de 1981
A. I. Kitaigorodski

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Captulo 1
Electricidad

Contenido:
Corriente elctrica
Electricidad inmvil
Campo elctrico
Que se debe tomar por base
La evolucin de una teora de la electricidad

Corriente elctrica
Basndose en el ejemplo de la teora de la electricidad es posible (y, tambin, se
debe) dar a conocer al lector que muestra inters por la fsica el llamado enfoque
fenomenolgico del estudio de la naturaleza. La palabra fenmeno procede del
griego phainomenon que significa lo que aparece. En cuanto al enfoque de que
se trata, ste consiste en lo siguiente. El investigador no se interesa por la
naturaleza de las cosas. Se vale de las palabras nicamente para contar sobre los
hechos. La finalidad del investigador no es explicar, sino tan slo describir el
fenmeno. Casi todos los trminos que introduce tienen para l un sentido
solamente en el caso de que sea posible indicar el mtodo de evaluar mediante un
nmero de tales o cuales conceptos.
Recurre a algunas denominaciones auxiliares con el nico fin de facilitar la
exposicin verbal de los hechos. Pero el papel que desempean estas
denominaciones es absolutamente secundario: en lugar de las mismas hubiera sido
posible proponer otros nombres o emplear algo, o bien, alguna cosa.
El mtodo fenomenolgico es de enorme importancia para las ciencias naturales. Y
los fenmenos elctricos, a las mil maravillas, pueden servir de ejemplo para que el
lector comprenda la esencia de dicho mtodo.
Al final de esto captulo relatar sucintamente cul fue la secuencia en el desarrollo
de los acontecimientos, mientras tanto, ahora, voy a esbozar cierto esquema ideal
de la creacin de la teora fenomenolgica de los fenmenos elctricos.

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Reunamos en un personaje fantstico a Carlos Augusto de Coulomb (1730 - 1806),


Alejandro Volta (1745-1827), Jorge Simn Ohm (1789 - 1854), Andrs Mara
Ampre (1775 - 1836), Juan Cristian Oersted (1777 - 1851),Emil Jristinovich Lenz
(1804 - 1805) y a algunos otros admirables hombres de ciencia. Figurmonos que a
este investigador le es inherente el modo de pensar cientfico actual y le pongamos
en la boca la terminologa moderna. Precisamente en nombre de este investigador
presentemos nuestro relato.
Empieza su trabajo de formacin de la teora fenomenolgica de la electricidad por
un examen atento del acumulador. Ante todo, presta su atencin al hecho de que el
acumulador tiene dos polos. Al tocarlos simultneamente con las manos le queda
claro, de una vez, que es mejor no hacer tal cosa (porque el golpe es bastante
desagradable). Sin embargo, despus de esta primera experiencia se le ocurre lo
siguiente: por lo visto, algo ha corrido a travs de mi cuerpo. Llamemos este algo
electricidad.
Obrando con mximo cuidado el investigador comienza a conectar los polos
mediante diferentes trocitos de alambre, barritas y cordoncitos. Se convence del
siguiente hecho: los objetos puestos en contacto con los polos a veces se calientan
fuertemente, a veces se calientan poco y en algunos casos no se calientan, en
general.
Cuando procede a la eleccin de palabras idneas para caracterizar el
descubrimiento hecho el investigador se decide a hablar de ste de la siguiente
manera. Cuando conecto los polos mediante un alambre por este ltimo fluye la
electricidad. Voy a llamar este fenmeno corriente elctrica. La experiencia ha
demostrado que diferentes objetos se calientan de una forma dismil. Aquellos que
se calientan bien evidentemente conducen bien la electricidad y se denominan
conductores.
Muchos cuerpos se calientan mal, por lo visto, conducen mal la electricidad o bien
crean una gran resistencia a la corriente que fluye. Y aquellos que no se calientan
en absoluto se denominan aisladores o dielctricos.
El investigador comienza a trabajar con los lquidos. Se pone de manifiesto que
tambin en esto caso diferentes sustancias se comportan de distinta manera. Y,
finalmente, se llega a un interesante descubrimiento: si se toma como lquido la

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solucin de vitriolo azul y se sumergen en el bao los electrodos de carbn (este


nombre se da a los objetos fijados a los polos), el cientfico halla en uno de los
electrodos el precipitado rojizo de cobre.
Ahora el investigador ya est completamente convencido de que el fenmeno que
estudia tiene una relacin con la circulacin de cierto fluido. Queda claro que vale la
pena hablar sobre la direccin de la corriente. Convenimos en marcar con el signo
menos el electrodo en que se deposita el cobre, considerando que el segundo
electrodo es positivo. Por cuanto las expresiones electrodo negativo y electrodo
positivo son largas se proponen los trminos ctodo y nodo,
respectivamente. La corriente fluye del ms al menos, es decir, del nodo al
ctodo.
Pero el valor del descubrimiento est lejos de agotarse slo con hacer constancia de
este hecho. Se establece que cada segundo en el ctodo se deposita una misma
masa de cobre. Seguramente que los tomos de cobre llevan en su seno el fluido
elctrico. Esta es la razn de que el investigador introduce en uso dos nuevos
trminos. En primer lugar, supone que la masa M del cobre es proporcional a la
cantidad q de electricidad que pas por el circuito, o sea, introduce la definicin

q = kM

donde k es el coeficiente de proporcionalidad. Y, en segundo lugar, propone


denominar intensidad de la corriente la cantidad de electricidad que pasa por el
circuito en unidad de tiempo:

I = q/

El investigador se ha enriquecido sustancialmente. Puede caracterizar la corriente


por medio de dos magnitudes susceptibles de medirse: por la cantidad de calor que
se libera en un tramo determinado del circuito en unidad de tiempo y por la
intensidad de la corriente.
Ahora se le ofrece otra posibilidad: comparar las corrientes engendradas por
diferentes fuentes. Se mide la intensidad de la corriente f, tambin se mide la

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energa Q que se libera en forma de calor por un mismo trocito de alambre.


Repitiendo los experimentos con distintos conductores el investigador averigua que
la relacin entre la cantidad de calor y la cantidad de electricidad que fluye a travs
del alambre es diferente para distintas fuentes de corriente. Slo se requiere
proponer un trmino apropiado para esta relacin. Se ha elegido la palabra
tensin. Cuanto ms alta es la tensin, tanta mayor cantidad de calor se libera.
El siguiente razonamiento puede tomarse como argumento a favor de la eleccin de
esta palabra. Cuanto mayor es la tensin con que el hombre arrastra una carretilla
con carga, tanto ms calor siente. De este modo, al designar la tensin con la letra
U, obtendremos

U = Q/q o bien Q = U/

Resumamos, hemos hecho los primeros pasos. Se han descubierto dos fenmenos.
La corriente, al pasar a travs de algunos lquidos, hace precipitar una sustancia,
adems, la corriente libera calor. El calor sabemos medirlo. El mtodo para medir la
cantidad de electricidad se ha dado, es decir, se ha dado la definicin de este
concepto. Adems, se han dado las definiciones de los conceptos derivados: de la
intensidad de la corriente y de la tensin.
Se ha escrito una serie de frmulas elementales. Pero debe prestarse atencin a la
siguiente circunstancia: estas frmulas no pueden llamarse leyes de naturaleza. En
particular, el investigador dio el nombre de tensin a la relacin Q/q pero no hall
que Q/q es igual a la tensin.
Y he aqu que ha llegado la hora para buscar la ley de la naturaleza. Para un mismo
conductor pueden medirse independientemente dos magnitudes: la intensidad de la
corriente y el calor o la intensidad de la corriente y la tensin (que, de principio, es
lo mismo).
El estudio de la dependencia entre la intensidad de la corriente y la tensin lleva al
descubrimiento de una importante ley. La absoluta mayora de los conductores est
sujeta a la ley:

U = IR.

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La magnitud R puede llamarse resistencia en plena correspondencia con las


observaciones cualitativas iniciales. El lector conoce la notacin: es la ley de Ohm.
Al sustituir en la frmula anterior el valor de la intensidad de la corriente de la
expresin de la ley de Ohm, hallamos:

Es evidente que se puede escribir la expresin de la energa liberada por el


conductor en forma de calor tambin de otra manera:

De la primera frmula se infiere que la cantidad de calor es inversamente


proporcional a la resistencia. Cuando se dice esta frase hay que aadir: a tensin
invariable. Precisamente este caso se tena en cuenta cuando por primera vez se
hizo uso del trmino resistencia. Mientras tanto, la segunda frmula que afirma
que el calor es directamente proporcional a la resistencia requiere que se agregue:
a una intensidad constante de la corriente.
En las expresiones presentadas el lector reconocer la ley que lleva los nombres de
Joule y Lenz.
Despus de haber establecido que la tensin y la intensidad de la corriente son
proporcionales obteniendo de este modo la posibilidad de determinar la resistencia
del conductor, el investigador, como es natural, se plantea la pregunta: de qu
manera esta importante magnitud est relacionada con la forma y las dimensiones
del conductor y con la sustancia de la cual esto se ha fabricado?
Los experimentos conducen al siguiente descubrimiento. Resulta que

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donde l es la longitud del conductor, y S, su seccin transversal. Esta expresin


elemental es vlida cuando se trata de un conductor lineal de seccin invariable por
toda su longitud. Si se quiere, recurriendo a unas operaciones matemticas ms
complicadas, podemos escribir la frmula de resistencia para el conductor de
cualquier forma. Bueno, y el coeficiente ? Qu significa esto? Dicho coeficiente
caracteriza el material del cual est hecho el conductor. El valor de esta magnitud,
que recibi el nombre de resistencia especfica, o resistividad, oscila dentro de unos
lmites muy amplios. Por el valor de las sustancias pueden diferenciarse miles de
millones de veces.
Realicemos varias transformaciones formales ms que nos sern tiles en lo
adelante. La ley de Ohm puede anotarse en la forma siguiente:

A menudo tenemos que ver con la relacin entre la Intensidad de la corriente y el


rea de la seccin del conductor. Esta magnitud se denomina densidad de la
corriente y se suele designar con la letra j. Ahora la misma ley se escribir as:

Al investigador le parece que en lo que concierne a la ley de Ohm todo est claro.
Disponiendo de una cantidad ilimitada de conductores cuya resistencia se conoce es
posible renunciar a engorrosas determinaciones de la tensin por medio del
calormetro, pues la tensin es igual al producto de la intensidad de la corriente por
la resistencia.
Sin embargo, pronto, el cientfico llega a la conclusin de que esta afirmacin
necesita ser precisada. Valindose de una misma fuente de corriente l cierra sus
polos mediante diferentes resistencias. En cada experimento la intensidad de la
corriente ser, naturalmente, distinta. Pero resulta que tambin el producto de la
intensidad de la corriente por la resistencia, o sea, IR, tampoco queda el mismo. Al

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dedicarse al estudio de este fenmeno, por ahora todava incomprensible para l, el


investigador averigua que a medida que aumenta la resistencia el producto IR
tiende a cierto valor constante.
Al designar con este lmite, hallamos la frmula que no coincide con la establecida
mediante mediciones directas de la intensidad de la corriente y la tensin. La nueva
expresin tiene la siguiente forma:

= I (R + r)

Por qu tan extraa contradiccin?


Es necesario recapacitar. Ah, claro est, la contradiccin es aparente. Es que la
medicin directa de la tensin empleando el mtodo calorimtrico se refera tan slo
al conductor que cerraba el acumulador. Mientras tanto se ve claramente que el
calor se desprende tambin en el propio acumulador (para cerciorarse de ello es
suficiente tocar el acumulador con la mano). El acumulador posee su propia
resistencia. El sentido de la magnitud r que aparece en la nueva frmula es
evidente: es la resistencia interna de la fuente de la corriente. En cuanto a esta
magnitud requiere una denominacin especial. No se puede decir que la misma
result ser muy acertada: la magnitud se llama fuerza electromotriz (f.e.m.)
aunque no tiene significado ni tampoco dimensin de la fuerza.
Las dos frmulas conservaron (cabe sealar que en este caso se ha observado la
justicia histrica) el nombre de leyes de Ohm. nicamente, la primera frmula
recibi el nombre de ley de Ohm para una porcin del circuito, mientras que la
segunda se llama ley de Ohm para el circuito total.
Vaya que ahora, al parecer, no quedan ya dudas. Las leyes de la corriente continua
estn establecidas.
No obstante, el investigador no se ve satisfecho. El empleo del calormetro resulta
engorroso. Por si esto fuera poco, hace falta pesar el ctodo con el precipitado de
cobre! No puedo negar que es un mtodo muy incmodo de medir la tensin.
Un buen da, de veras que lo fue! el investigador, por pura casualidad, ubic junto
al conductor por el cual circulaba la corriente una aguja magntica. l hizo un gran

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descubrimiento: la aguja gira cuando pasa la corriente, con la particularidad de que


lo hace en distintas direcciones, segn sea la direccin de la corriente.
No es difcil determinar el momento de la fuerza que acta sobre la aguja
magntica. Basndose en el fenmeno descubierto es posible crear un instrumento
de medida. nicamente se necesita establecer el carcter de la dependencia del
momento de la fuerza respecto a la corriente. El investigador resuelve este
problema y construye magnficos instrumentos de aguja que permiten medir la
intensidad de la corriente y la tensin.
Sin embargo, nuestro relato sobre aquello que el investigador realiz en la primera
mitad del siglo diecinueve al estudiar las leyes de la corriente continua sera
incompleto, si no sealsemos que descubri la interaccin de las corrientes: las
corrientes que se dirigan en un mismo sentido se atraan, mientras las de direccin
diferente se repelan. Se sobreentiende que este fenmeno tambin se puede
utilizar para medir la intensidad de la corriente.
Desde luego, no me limitar a los ltimos prrafos al hablar sobre las leyes del
electromagnetismo; a este fenmeno se dedica un captulo aparte. Pero he
considerado indispensable recordar estos importantes datos con el fin de contar
cmo se introducen los conceptos cuantitativos fundamentales y las unidades de
medida que caracterizan los fenmenos elctricos: la corriente, la carga y el campo.

Electricidad inmvil
Demos por sentado que nuestro investigador ideal est enterado de los variados
fenmenos que, en los tiempos remotos, haban obtenido el nombre de elctricos.
Las propiedades peculiares del mbar, de una varilla de vidrio frotada con piel, la
aparicin de una chispa que saltaba entre dos cuerpos llevados a estado
electrizado se estudiaban (o, mejor dicho, se aprovechaban para crear efectos)
ya haca mucho. Por esta razn era lgico que el investigador, al abordar el estudio
de la corriente elctrica, se planteara la pregunta: el fluido que circula por el
conductor y el fluido que puede permanecer en estado inmvil sobre cierto cuerpo
hasta que no lo descarguen, es que ambos constituyen el mismo algo? Por lo
dems, incluso abstrayndose de la informacin acumulada anteriormente, acaso

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uno no debe poner a s mismo la siguiente pregunta: si la electricidad es algo que


fluye a semejanza de un lquido no sera posible verterlo en un vaso?
Si el investigador quisiera obtener una respuesta directa a esta pregunta, tendra
que proceder de la siguiente manera. Se toma una fuente de corriente con una
tensin bastante alta (por ahora no hablamos sobre las unidades de medida, por lo
tanto el lector, sin impacientarse, debe esperar la respuesta a la pregunta qu se
suele considerar alta tensin, qu es una gran intensidad de la corriente, etc.). Uno
de los polos se pone a tierra y sobre el segundo se coloca una pequea bolita,
abalorio hecho de hoja de aluminio muy fina. La bolita se suspende de un hilo de
seda, de la misma manera se procede con otra bolita.
Ahora arrimamos estas dos minsculas bolitas muy cerca una a otra (digamos, a
una distancia de 2 mm entre sus centros). El investigador con entusiasmo, con
admiracin (puede proponer cualquier otro epteto) observa que las bolitas se
repelen. Por el ngulo de desviacin de los hilos y conociendo la masa de las bolitas
puede calcularse la fuerza que acta entre las mismas.
El investigador saca la conclusin: si las bolitas estn cargadas por contacto con el
mismo polo del acumulador stas se repelen. En cambio, si una bolita recibi la
electricidad de un polo y la otra bolita del otro polo, entonces las bolitas se
atraern.
Este experimento corrobora que tenemos el derecho de hablar sobre la electricidad
como si fuera un lquido y demuestra que se puede tratar tanto con la electricidad
mvil, como con la en reposo.
Por cuanto el investigador sabe determinar la cantidad de electricidad por la masa
del cobre depositado en el ctodo, existe la posibilidad de aclarar cunto lquido se
ha vertido en el vaso, es decir, cul es la cantidad de electricidad que la bolita se
ha apropiado del electrodo del acumulador.
En primer lugar el investigador se convence der lo siguiente. Si la bolita cargada se
pone a tierra, es decir, si se conecta mediante un conductor a la Tierra, la bolita
pierde su carga. Seguidamente se demuestra que la carga escurre por el
conductor, o sea, que por el conductor fluye la corriente. Y, finalmente, se tiene la
posibilidad de medir la cantidad de cobre que precipita en el ctodo de un aparato

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con electrlito interpuesto en el camino a la Tierra, es decir, se puede medir la


cantidad de la electricidad inmvil que se encontraba en la bolita.
Esta cantidad de electricidad el investigador la denomina carga de la bolita y le
atribuye un signo: positivo o negativo, segn sea el electrodo del cual se ha tomado
el fluido elctrico.
Ahora se puede iniciar la siguiente serie de experimentos. Desde diferentes
acumuladores, valindose de bolitas de distintas dimensiones, pueden tomarse
diferentes cantidades de electricidad. Al colocar las bolitas a diferentes distancias
unas de otras es posible medir la fuerza de interaccin entre stas. El investigador
halla lo siguiente importante ley de la naturaleza:

la fuerza de interaccin es directamente proporcional al producto de las cargas de


las bolitas e inversamente proporcional al cuadrado de distancia entre stas. El
lector reconocer en la frmula que acabamos de escribir la ley de Coulomb que fue
establecida de una manera absolutamente distinta a la que exponemos. Pero no
olvide que nuestro investigador es un personaje extrahistrico.

Campo elctrico
El investigador conoce fuerzas de dos tipos. Unas fuerzas aparecen durante el
contacto directo de un cuerpo con otro. Se presentan en el caso de traccin o de
empuje. En cuanto a las fuerzas que actan a una distancia, hasta el momento el
investigador tena nocin solamente de la fuerza de la gravedad o, en mayor escala,
la fuerza de gravitacin universal.
Ahora a esta fuerza que ya conoca se agreg otra: la de atraccin o repulsin
culombiana entre dos cuerpos cargados. Esta fuerza se parece mucho n la fuerza de
la gravedad.
Hasta las formulas tambin se hacen recordar mutuamente.
La fuerza de la gravedad que acta sobre el cuerpo por parte de la Tierra no pona
grandes inconvenientes durante los clculos. En lo que se refiere a las fuerzas

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coulombianas o, como tambin se llaman, fuerzas electrostticas, aqu se puede


topar con los casos en que las cargas elctricas estn distribuidas en el espacio de
una forma muy complicada y, adems, desconocida.
Sin embargo, se puede pasar sin conocer la distribucin de estas cargas. Ya
estamos enterados de que estas cargas se sienten unas a otras a una distancia.
Por qu no decir: las cargas crean el campo elctrico? Puede parecer que debe
surgir una dificultad a raz de que no vemos ningn campo elctrico. Pero mi
opinin es, dice el investigador, que el campo elctrico no debe considerarse como
una funcin matemtica que facilita el clculo. Si sobre una carga situada en cierto
punto acta una fuerza, este hecho significa que dicho punto (del espacio) se
encuentra en un estado especial. El campo elctrico es una realidad fsica, es decir,
existe por s mismo, aunque no lo vemos. Por supuesto, el investigador que trabaja
a principios del siglo XIX no puede demostrar su pensamiento. Pero el futuro
manifestara que l tena razn.
La ley de Coulomb establece la frmula con cuya ayuda se puede determinar la
accin que una bolita ejerce sobre la otra. Una bolita la podemos dejar fija,
mientras que la segunda se colocar en distintos puntos del espacio. En todos los
puntos sobre la bolita mvil (de ensayo) actuar una fuerza. Ahora el mismo hecho
se enuncia de otra forma: una bolita cargada de electricidad crea en su torno un
campo de fuerzas elctricas, o, ms brevemente, un campo elctrico.
De fuente del campo elctrico pueden servir cuerpos cargados de cualesquiera
formas. En este caso la ley de Coulomb ya no es vlida, pero recurriendo a la bolita
de ensayo es posible medir el campo elctrico que rodea el cuerpo cargado y
definirlo de un modo completamente exhaustivo, indicando la magnitud y la
direccin de la fuerza. Para conseguir que la descripcin del campo sea
independiente de la eleccin de la magnitud de la carga de la bolita de ensayo, el
campo elctrico .se caracteriza por la magnitud llamada su intensidad:

E = F/q

donde q es la carga elctrica de la bolita de ensayo.

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Existe un mtodo patente de representacin del campo elctrico por medio de lneas
de fuerza (lneas de intensidad). En dependencia de la forma de los cuerpos
cargados y de su disposicin mutua estos grficos pueden tener el ms variado
aspecto. En la fig. 1.1 se muestran los cuadros ms simples de los campos.
El sentido de estos cuadros es el siguiente: la tangente a la lnea de intensidad de
un punto cualquiera indica la direccin de la fuerza elctrica en este punto. El
nmero de lneas que corresponden a una unidad del rea perpendicular a las lneas
de intensidad es absolutamente convencional, lo nico que se exige es que sea
proporcional al valor de E. Y en el caso en que se habla del nmero de lneas de
intensidad sin utilizar los cuadros, se supone sencillamente que este nmero es
igual al valor de E.

Figura 1.1

Si una carga elctrica libre se sita en el campo elctrico, dicha carga se desplazar
a lo largo de las lneas de intensidad, a menos que tercien otras fuerzas, por
ejemplo, las de la gravedad.
El aspecto ms sencillo lo tienen los campos elctricos de los cuerpos de forma
esfrica. Si estas esferas estn muy distanciadas el cuadro de las lneas de
intensidad se representa como en la fig. 1.1, a la izquierda. Si dos esferas o dos
cargas que se pueden representar como puntos se hacen acercarse unas a otras, los
campos se van a superponer. La intensidad del campo resultante se obtendr por la
regla del paralelogramo. Al realizar la construccin mostrada en la fig. 1.1, a la

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derecha, se puede esclarecer cul es la direccin de la lnea de intensidad y a qu


es igual la intensidad del campo dado en cualquier punto A.
Si los cuerpos cargados tienen la forma de lminas, el aspecto del campo ser tal
como se muestra en la parte inferior de la figura. Al aproximar las lminas y
aumentar su rea se puede conseguir una homogeneidad casi ideal del campo; el
efecto de frontera ser insignificante. Dos cuerpos cargados dispuestos uno cerca
del otro se denomina condensador.
Como sabemos, el trabajo de traslacin de un cuerpo bajo la accin de una fuerza
es igual al producto de la fuerza por la longitud del camino. Para transferir la carga
de una placa del condensador a la otra siguiendo a lo largo de la lnea de intensidad
se requiere un trabajo igual a qEl. El trabajo necesario para la transferencia de una
unidad de la cantidad de electricidad es igual a El.
Unamos dos placas del condensador mediante un conductor. Cuando por el
conductor se transfiere la cantidad de electricidad q se libera la energa qU. Por
cuanto, a todas luces, no se da una diferencia de principio entre el movimiento de la
bolita cargada en el campo elctrico y el desplazamiento del lquido elctrico a lo
largo de un conductor metlico, igualamos entre s estas dos expresiones de la
energa invertida por el campo:

La validez de la expresin escrita puede comprobarse fcilmente distanciando las


placas del condensador y midiendo la fuerza que acta sobre la carga de ensayo.
Dicha medicin puede llevarse a cabo por un mtodo muy elegante sin recurrir para
nada a la suspensin de la bolita cargada de un hilo de seda.
Todo el mundo conoce muy bien que en el aire los cuerpos ligeros caen mucho ms
lentamente que los pesados. Cabe sealar que precisamente por esta causa con
anterioridad a los experimentos de Galileo, los sabios de la Antigedad y del
Medievo suponan que la velocidad de movimiento del cuerpo (y no la aceleracin)
es proporcional a la fuerza. El carcter errneo de este punto de vista se demostr
espectacularmente slo cuando se fijaron cmo caan los pedacitos de papel y una
bola metlica en un tubo vertical del que se haba succionado el aire. Result que

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todos los cuerpos cobran velocidad con la misma rapidez, es decir, caen a la Tierra
con la misma aceleracin. Sin embargo, precisamente en esta ocasin para nosotros
tiene sentido incluir la influencia del aire cuya resistencia implica el hecho de que
la ligera bolita metlica hueca valindose de la cual demostramos la ley de Coulomb
caiga muy lentamente.
Si hacemos caer la bolita cuando esta se encuentra entre las placas del
condensador, entonces, variando la tensin entre las placas, es posible elegir un
campo que retenga la cada de dicha bolita. El equilibrio se alcanza a condicin de
que la fuerza de la gravedad sea igual a la fuerza del campo

mg = qE.

A partir de esta igualdad se puede hallar el valor de la intensidad del campo y


confirmar la certeza de nuestros razonamientos tericos.
El nmero de lneas de intensidad que pasan a travs de cualquier superficie mental
o real que se encuentra en el campo elctrico se denomina flujo de lneas de
intensidad. A qu es igual el flujo de lneas de intensidad que atraviesa una
superficie cerrada la cual abarca los cuerpos cargados?
Al principio analicemos un caso elemental en que el campo resulta creado por una
sola bolita. Describamos alrededor de la bolita una esfera. Si el radio de la esfera es
R y entonces, la intensidad en cualquier punto de la superficie de la esfera es igual a
Kq/R2. El rea de la esfera es igual a 4R2. En consecuencia, el flujo de lneas de
intensidad que atraviesa la esfera ser igual a 4Kq. Sin embargo, est claro que el
flujo quedar el mismo si tomamos cualquier otra superficie.
Ahora hagamos ms complejo el cuadro, suponiendo que el campo es engendrado
por un gran nmero de cuerpos cargarlos de cualquier forma. Pero es que podemos
dividirlos mental mente en porciones nfimas cada una de las cuales sea equivalente
a una carga puntual. Abarquemos el sistema de las cargas con una superficie
arbitraria. El flujo procedente de cada carga es igual a 4Kq. Resulta muy natural la
suposicin de que los flujos se sumen aritmticamente, y, por consiguiente, el flujo
total a travs de cualquier superficie cerrada que abarca todas las cargas es
proporcional a la carga total de los cuerpos que se encuentran dentro de esta

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superficie. Esta afirmacin es la ley fundamental que rige los campos


electromagnticos (una de los cuatro ecuaciones de Maxwell, vase el Captulo 5).
Preste atencin a que no hemos deducido ni demostrado esta frmula. Hemos
adivinado que el asunto debe ir as y no de otra manera. Ello, precisamente,
significa que tenemos que ver con una ley general de la naturaleza cuya justedad se
establece por la confirmacin experimental de cualquier corolario que se derive de
la ley general.
Es muy importante conocer una regla que sea vlida para cualesquiera sistemas.
Con la ayuda de una ley escrita, un ordenador calcular rpidamente el campo
elctrico creado por el ms complejo sistema de cuerpos cargados. Entre tanto,
nosotros nos satisfacemos con un problema modesto, deduciendo (y demostrando,
valindose de este caso elemental, los procedimientos de la fsica terica) una
frmula de valor prctico para la capacidad del condensador.
Primeramente demos la definicin de este concepto difundido. Se denomina
capacidad del condensador la relacin entre la carga que se acumula en sus placas y
la tensin entre las armaduras, es decir,

C = q/U

El trmino capacidad es acertado. Efectivamente, a una tensin dada la carga que


toma el condensador depende tan slo del tamao y la forma de las placas.
En el caso del condensador las lneas de intensidad no se dirigen hacia los lados sino
salen de la placa positiva y entran en la negativa. Si se desprecia la deformacin del
campo en los extremos del condensador, el flujo puede expresarse como producto
ES. La ley general da la posibilidad de escribir la siguiente igualdad:

ES = 4Kq,

es decir, la intensidad del campo entre las armaduras es

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Por otra parte, la intensidad del campo del condensador puede anotarse como

E = U/d.

Igualando estas dos expresiones obtenemos la frmula para la capacidad del


condensador:

Los condensadores tcnicos son cintas metlicas que estn en estrecho contacto con
mica o con papel parafinado. Estas sustancias pertenecen a los dielctricos. Qu
sentido tiene la introduccin del dielctrico entre las armaduras del condensador? La
experiencia demuestra que la capacidad del condensador C est relacionada con la
capacidad del condensador sin junta C0 por la frmula C = C0.
La magnitud lleva el nombre de constante dielctrica. Los valores de para el
aire, mica, agua y la sal de Seignette son iguales, respectivamente, a 1,
aproximadamente 6, 81 y 9000.

Qu se debe tomar por base


La ley de Ohm y la ley de Joule - Lenz vinculan entre s la energa, la intensidad de
la corriente, la tensin y la resistencia. Se puede decir que la tensin es igual al
producto de la intensidad de la corriente por la resistencia. Tambin es posible
decir: la intensidad de la corriente es la tensin dividida por la resistencia. Sin
embargo, estas dos definiciones que se pueden encontrar en los libros de texto
llevan implcito un inconveniente: el de ser cmodos nicamente en el caso de que
sea vlida la ley de Ohm. Pero, como hemos dicho, esta ley no siempre resulta
certera. Esta es la razn por la cual lo mejor es proceder de la forma como ya
hemos hecho, o sea, considerar, precisamente, que la magnitud derivada es la
resistencia del conductor que se define como la relacin de la tensin en los
extremos del conductor a la intensidad de la corriente que fluye a travs de ste.

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Por cuanto la energa de la corriente elctrica puede medirse partiendo de la ley de


la conservacin de la energa, es decir, basndose en las acciones trmicas y
mecnicas de la corriente, queda claro el carcter racional de definir la intensidad
de la corriente o la tensin como magnitudes derivadas de energa. Lo ms natural
es determinar la intensidad de la corriente valindose del fenmeno de la
electrlisis, y la tensin en los extremos de un tramo del circuito como el cociente
de la divisin de la energa liberada por la cantidad de electricidad.
No obstante, el lector debe darse cuenta, con toda claridad, de que este sistema de
definiciones no es el nico. En vez de la electrlisis, como base de determinacin de
la intensidad de la corriente, puede elegirse tambin cualquier otra accin de sta:
por ejemplo, la accin de la corriente sobre la aguja magntica o sobre otra
corriente.
De principio, no hay nada vicioso en el siguiente camino: se elige cierta fuente de
corriente normalizada y la tensin de cualquier otra fuente se determina por la
cantidad de elementos normalizados equivalentes. No es una fantasa. Semejante
proposicin tuvo lugar y la fuente normalizada lleva el nombre de pila Weston.
Existe tambin otra variante: se puede construir el sistema de definiciones y
unidades de medida eligiendo cierta resistencia patrn, y midiendo, igual que antes,
todas las dems resistencias despus de poner en claro cuntos elementos
normalizados pueden sustituir el conductor en cuestin. En su tiempo, como tal
unidad de resistencia se empleaba una columna de mercurio de longitud y seccin
prefijadas.
Es til siempre tener presente que la secuencia en que se introducen los conceptos
fsicos es una cosa arbitraria. Por supuesto, el contenido de las leyes de la
naturaleza no se altera debido a ello.
Hasta el momento tenamos que ver con los fenmenos elctricos relacionados con
la corriente elctrica continua. Incluso sin rebasar los marcos de este grupo de
fenmenos se brinda la posibilidad de construir diferentes sistemas de definiciones
de los conceptos y, respectivamente, distintos sistemas de unidades de medida.
Pero, en realidad, la posibilidad de elegir resulta ser an ms amplia, ya que los
fenmenos elctricos no se reducen, en modo alguno, a la corriente elctrica
continua.

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Hasta la fecha, muchos libros de texto fsicos definen el concepto de magnitud de la


carga elctrica (o, que es lo mismo, de la cantidad de electricidad) a partir de la ley
de Coulomb, seguidamente, en la escena se presenta la tensin y tan slo al fin y a
la postre, una vez terminada la exposicin de la electrosttica, el autor introduce los
conceptos de intensidad de la corriente y de resistencia elctrica. Como ha visto el
lector, seguimos por otro camino.
Todava ms arbitrio se puede observar en la eleccin de las unidades de las
magnitudes fsicas. El investigador tiene el derecho de proceder tal como le parece
ms conveniente. Solamente no debe olvidar que la eleccin de las unidades
repercutir en los coeficientes de proporcionalidad que forman parle de diferentes
frmulas.
No hay nada malo en escoger independientemente las unidades de la intensidad de
la corriente, de la tensin y de la resistencia. Ms en este caso, en la frmula de la
ley de Ohm aparecer cierto coeficiente numrico que posee dimensin. Hasta el
ltimo tiempo, mientras el severo veredicto de la Comisin Internacional no haya
expulsado todava de la fsica las tan familiares caloras, la frmula de la ley de
Joule - Lenz contena un coeficiente numrico. La causa de ello resida en el hecho
de que las unidades de la intensidad de la corriente y de la tensin se determinaban
de una forma completamente independiente con respecto a la eleccin de la unidad
de energa (calor, trabajo).
En los prrafos anteriores he escrito en forma de proporcionalidades y no
igualdades solamente dos frmulas: aquella que relaciona la masa de la sustancia
depositada en el electrodo con la cantidad de electricidad y la ley de Coulomb. No lo
he hecho casualmente, sino por la sencilla razn de que los fsicos, por ahora, muy
a desgana pasan al Sistema Internacional, SI, adoptado como ley, y siguen
empleando todava el llamado sistema absoluto de unidades en que el valor de K en
la frmula de Coulomb para la interaccin de las cargas en el vaco se toma igual a
la unidad. Al obrar de esta manera, predeterminamos el valor de la llamada unidad
absoluta de la cantidad de electricidad (la carga es igual a la unidad si dos cargas
iguales situadas a una distancia unitaria interaccionan con una fuerza unitaria).
De ser consecuentes, entonces, al medir la masa en gramos, tendramos que
calcular el valor del coeficiente h en la ley de la electrlisis, indicando qu cantidad

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de sustancia se deposita en el electrodo en una unidad absoluta de carga. Sin


embargo, abstngase de hojear las pginas de los manuales, no encontrara
semejante valor para dicho coeficiente. Por cuanto los fsicos estaban enterados de
la categrica oposicin de los fsicos a renunciar al amperio y culombio, los primeros
instituan en la frmula de la electrlisis aquel nmero que determinaba la masa de
sustancia que precipitaba al pasar a travs del lquido un culombio de electricidad
En los libros figuraban dos unidades para una misma magnitud. Con todo, estaba
claro que el empleo de una o de otra era conveniente en los casos completamente
diferentes, pues un culombio equivala a tres mil millones unidades absolutas.
Sin duda alguna, es cmodo suponer que K es igual a uno, pero los tcnicos
prestaban atencin a que en las ecuaciones para el flujo de lneas de intensidad, de
la capacidad del condensador y en otras frmulas queda el coeficiente 4 que no
hace falta a nadie y afirmaban que sera til librarse de ste.
Como suele suceder, vencieron aquellos quienes se encontraban ms prximos a la
prctica, que a la teora, el sistema adoptado actualmente tom el camino que hace
mucho ya siguieron los tcnicos. Los partidarios del sistema SI consiguieron
tambin que emplease una sola unidad de energa en todos los campos de la
ciencia, exigiendo, adems, que como unidad elctrica fundamental y nica figrese
la intensidad de la corriente.
De este modo entramos en el estudio de la electricidad cuya unidad de energa es
julio. Como unidad de la cantidad de electricidad elegimos el culombio igual al
amperio-segundo. Proponemos definir el amperio por la intensidad de interaccin de
las corrientes. Esta definicin (la insertaremos en pginas siguientes, en el captulo
dedicado al electromagnetismo) se elige de modo que el coeficiente k en la frmula
de la electrlisis resulte ser el mismo a que todo el mundo se ha acostumbrado hace
mucho. No obstante, hay que tener presente que este coeficiente en el sistema SI
no define la magnitud del culombio. Si la exactitud de la medicin crece, nos
veremos obligados a medir esta magnitud de una forma tal que se conserve la
definicin del amperio (a decir verdad, no creo que este tiempo llegue, ya que no
me puedo figurar que la exactitud en la medicin de las fuerzas electrodinmicas
supere la de la medicin de la masa).

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En adelante, el sistema SI sigue por el camino que yo haba obligado a recorrer a


nuestro investigador. Aparece la unidad de tensin, el voltio, igual al julio dividido
por el culombio; la unidad de resistencia, el ohmio, igual al voltio dividido por el
amperio; la unidad de resistencia especfica: el ohmio multiplicado por el metro.
Pero ahora llegamos a la ley de Coulomb y vemos que ya no tenemos el derecho de
manipular arbitrariamente con el coeficiente K La fuerza se mide en newtons; la
distancia, en metros, y la carga, en culombios. El coeficiente K se convierte en
dimensional y tiene cierto valor que debe determinarse por va experimental.
A la ley de Coulomb se suele recurrir raras veces, mientras que la expresin de la
capacidad del condensador es la frmula de trabajo en muchos clculos tcnicos.
Con el fin de librarse del factor 4 en las frmulas del flujo de lneas de intensidad,
de la capacidad del condensador y en muchas otras los tcnicos ya hace mucho han
sustituido el coeficiente K por la expresin 1/40. Debido a razones completamente
comprensibles 0 puede llamarse permeabilidad dielctrica del vaco, sin embargo,
oficialmente, esta magnitud se denomina constante elctrica. Esta resulta ser igual
a

De este modo, ahora el flujo de lneas de intensidad se expresa por medio de la


frmula

y la capacidad del condensador

La unidad de capacidad, un faradio, es igual a un culombio dividido por voltio:

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1 = 1 C/V.

La evolucin de la teora de la electricidad


El orden de secuencia en que actuaba nuestro investigador sintetizado no tiene
nada que ver con la real evolucin de la teora de la electricidad.
Los fenmenos electrostticos se conocan ya en la remota antigedad. Es difcil
decir si los sabios griegos conocan qu cuerpos, adems del mbar (en griego
electrn significa mbar) adquiran, despus de frotarlos, unas propiedades
especiales, atrayendo las pajitas. Tan slo en el siglo XVII William Gilbert demostr
que esta extraa propiedad la posean el diamante, el lacre, el azufre, el alumbre y
muchos otros cuerpos. Al parecer, este ilustre hombre de ciencia fue el primero es
crear instrumentos con cuya ayuda se poda observar la interaccin de los cuerpos
electrizados. En el siglo XVIII ya no se ignoraba que algunos cuerpos eran capaces
de retener las cargas, mientras que por otros cuerpos las cargas escurren-. Son
pocos los que ponen en tela de juicio el hecho de que la electricidad es algo como
un fluido. Se crean las primeras mquinas electrostticas por cuyo medio pueden
generarse chispas y realizarse el siguiente experimento: se hace estremecerse
una hilera de hombres en la cual cada uno est cogido de la mano del vecino y el
primero toca el conductor de la mquina elctrica en funcin. La alta sociedad de
muchos pases visita los laboratorios de los cientficos como si stos fuesen un circo.
Y los cientficos, a su vez, tratan de impartir a los correspondientes fenmenos un
carcter mximamente teatral
En el sido XVIII ya se puede hablar sobre la electrosttica como de una ciencia. Est
fabricada gran cantidad de diferentes electroscopios y Coulomb comienza a efectuar
mediciones cuantitativas de las fuerzas de interaccin de las cargas.
En 1773, Luis Galvani (1737 - 1798) comenz a investigar las contracciones
musculares de la rana operadas bajo la accin de la tensin elctrica.
Continuando los experimentos de Galvani, Volta, a finales del siglo XVIII llega a
comprender que por los msculos de la rana corre un fluido elctrico. El siguiente
paso notorio es la creacin de la primera fuente de corriente elctrica: de una pila
galvnica, y ms tarde, tambin de la pila de Volta.

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Al despuntar el siglo XIX la noticia sobre el descubrimiento de Volta ya se difundi


por todo el mundo cientfico. Comienza el estudio de la corriente elctrica. Un
descubrimiento sigue tras otro.
Una serie de investigadores estudia la accin trmica de la corriente. Tambin
estaba dedicado a estos estudios Oersted que, electivamente, por pura casualidad,
descubri la accin de la corriente sobre la aguja magntica.
Los brillantes trabajos de Ohm y Ampre fueron realizados aproximadamente en un
mismo perodo: en los aos 20 del siglo XIX.
Los trabajos de Ampre, rpidamente, le granjearon una gran fama. En cambio,
Ohm no tena suerte. Sus artculos en los cuales el escrupuloso experimento se
compaginaba con clculos precisos y que se distinguan por su carcter riguroso y la
introduccin consecuente de los conceptos fenomenolgicos, descartando
absolutamente la naturaleza de las cosas, no acapararon la atencin de los
contemporneos.
Es extraordinariamente difcil leer los trabajos originales de los fsicos que haban
trabajado en aquellos tiempos. Sus hallazgos experimentales se exponen en un
lenguaje ajeno para nosotros. En una serie de casos ni siquiera es posible
comprender qu entenda el autor empleando tal o cual palabra. Los nombres de los
grandes cientficos viven en la memoria de los descendientes tan slo gracias a la
atenta labor de los historiadores de la ciencia.

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Captulo 2
Estructura elctrica de la materia

Contenido:
Porcin mnima de electricidad
Flujos inicos
Rayo electrnico
Experimento de Millikan
Modelo del tomo
Cuantificacin de la energa
La ley peridica de Mendeleiev
Estructura elctrica de las molculas
Los dielctricos
Conductibilidad de los gases
Descarga autnoma
Sustancia en estado de plasma
Metales
Salida de los electrones del metal
Fenmenos termoelctricos
Semiconductores
Unin pn

Porcin mnima de electricidad


Durante un largo perodo todos los datos que tenan los fsicos en lo que concerna a
los fenmenos elctricos se reducan a la segundad de que la electricidad es algo
como un lquido. Aun a finales del siglo XIX estaba en boga la siguiente ancdota.
Un examinador deseoso de rerse sobre el estudiante no preparado dice: Bueno,
como usted no pudo dar respuesta a ninguna de mis preguntas, permtame que le
ponga una ms, de lo ms simple: qu es la electricidad? El estudiante contesta:
Seor profesor, palabra de honor que lo conoca, pero se me olvid. El
examinador exclama. Qu prdida para la humanidad! Haba una persona que
saba qu es la electricidad, pero hasta esa persona lo olvid.

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Las primeras conjeturas acerca de que la electricidad no es un lquido continuo, sino


consta de unas partculas especiales, as como la seguridad de que las partculas
elctricas estn vinculadas, de cierta forma, con los tomos se han promovido
basndose en el estudio de la electrlisis.
Al realizar los experimentos relacionados con la descomposicin de las sustancias
disueltas en agua durante el paso de la corriente a travs de la solucin, Miguel
Faraday (1791 - 1867) haba establecido que una misma corriente elctrica da lugar
a la sedimentacin en los electrodos de distinta cantidad de sustancia en
dependiente de qu compuesto qumico estaba disuelto en agua. Faraday hall que
al depositarse un mol de una sustancia monovalente a travs del electrolito pasaban
96.500 C, mientras que con la sedimentacin de un mol de una sustancia divalente
esta cantidad se duplicaba.
Usted habr pensado, tal vez, que, al llegar a este resultado, Faraday exclamara
eureka!, declarando que esclareci la naturaleza de la electricidad? De ningn
modo. El gran experimentador no se permiti tal fantasa. Faraday, en todo caso, en
lo que concerna a la corriente elctrica, se comportaba como el protagonista del
captulo anterior. Estimaba necesario utilizar tan slo aquellos conceptos que se
podan caracterizar con un nmero.
Cmo puede ser?, preguntar, el lector. Acaso no se ha demostrado que 6,02 x
1023 (se acuerda de que es el nmero de Avogadro) tomos transportan 96.500
culombios de electricidad? En consecuencia, al dividir el segundo nmero por el
primero, obtendr la cantidad de electricidad que transporta cada uno de los tomos
monovalentes. La operacin de divisin nos da 1,6 x 1019 culombios. He aqu la
mnima porcin de electricidad, o bien tomo de electricidad, o bien carga
elemental!
Pero el nmero de Avogadro fue determinado tan slo para el ao 1870. Solamente
entonces (figrese, nada ms que hace un siglo!) los fsicos propensos a inventar
hiptesis (su temperamento y modo de pensar los diferencia sustancialmente del
investigador, a quien no gusta salir de los marcos del fenmeno) llegaron a la
conclusin de que es muy probable la siguiente conjetura. A la par de tomos
elctricamente neutros existen partculas que transportan en su seno una o varias
cargas elementales de electricidad (positiva o negativa). Los tomos que portan la

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carga positiva (los cationes) se depositan durante la electrlisis en el ctodo; los


tomos que son portadores de la carga negativa (los aniones) se depositan en el
nodo.
Las molculas de las sales solubles en agua se disocian en aniones y cationes, por
ejemplo, la molcula de la sal comn, o sea, del cloruro de sodio, no se disocia en
tomos de cloro y tomos de sodio, si no en el ion positivo de sodio y el ion
negativo de cloro.

Flujos inicos
Se sobreentiende que el fenmeno de la electrlisis solamente sugiere al
investigador la idea sobre la existencia de las partculas elctricas.
A finales del siglo XIX y principios del XX se propusieron numerosos procedimientos
para transformar las molculas en fragmentos cargados (dicho fenmeno se
denomina ionizacin), se demostr por qu va podan crearse flujos dirigidos de
partculas cargadas y, por fin, se elaboraron mtodos de medicin de la carga y de
la masa de los iones. El primer conocimiento con los flujos inicos los fsicos lo
trabaron conectando al circuito de la corriente elctrica un tubo de vidrio lleno de
gas enrarecido. Si la tensin en los electrodos que estn soldados en el tubo es
pequea, la corriente no pasar a travs de este tubo. Sin embargo, resulta que no
es nada difcil convertir el gas en conductor. La accin de los rayos X, de la luz
ultravioleta y de la irradiacin radiactiva conduce a la ionizacin del gas. Tambin se
pueden sortear las medidas especiales, pero en este caso es necesario aplicar al
tubo de gas una tensin ms alta.
El gas se convierte en conductor de corriente! Se puede suponer que las molculas
se fragmentan en aniones y cationes. Los aniones se dirigen al electrodo positivo, y
los cationes, al negativo. Una etapa importante en el estudio de este fenmeno lo
constitua la creacin del flujo de partculas. Con este objeto es preciso practicar en
el electrodo un orificio y acelerar por medio de un campo elctrico los iones de un
mismo signo que han atravesado dicho orificio. Empleando dos diafragmas es
posible crear un haz estrecho de amones o cationes que se muevan a una velocidad
considerable. Si el haz incide sobre una pantalla del tipo de la utilizada en el
televisor, observaremos un punto luminoso. Si dejamos pasar el flujo de los iones a

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travs de dos campos elctricos mutuamente perpendiculares y cambiamos la


tensin en los condensadores que crean estos campos es posible obligar el punto a
desplazarse caticamente por la pantalla.
Valindonos de semejante dispositivo podemos determinar el ms importante
parmetro de la partcula, a saber, la relacin de su carga a la masa.
En un campo acelerador los iones cobran energa igual al trabajo de las fuerzas
elctricas, es decir

La tensin la conocernos, y la velocidad de las partculas se halla por los ms


variados procedimientos. Se puede, digamos, medir la desviacin del punto
luminoso en la pantalla. Est claro que la desviacin ser tanto mayor cuanto mayor
sea el camino recorrido por la partcula y cuanto menor resulte su velocidad inicial.
El problema se resuelve de una forma completamente rigurosa. Se parece al clculo
de la trayectoria de una piedra lanzada horizontalmente.
Tambin existen procedimientos para la medicin directa del tiempo consumido por
el ion para recorrer todo el camino.
De este modo, conocemos la tensin y la velocidad del ion. Qu se puede calcular,
entonces, como resultado de semejante experimento? De la ecuacin se infiere: se
puede calcular la relacin de la carga de la partcula respecto a su masa. Y es una
pena que por mucho que se cambien las condiciones del experimento, por ms
variadas que sean las desviaciones y aceleraciones, a que se recurren, de las
partculas, no se logra, de ningn modo, separar la magnitud de la carga de la
masa. Solamente teniendo en cuenta los datos revelados por los qumicos y el valor
de la carga elemental obtenido a base de la electrlisis, se consigue sacar la firme
conclusin: las cargas de todos los iones monovalentes son idnticas; las cargas de
todos los iones divalentes representan el doble de las primeras, y de los iones
trivalentes, el triple... Por esta razn, las diferencias en las relaciones de la carga
respecto a la masa que se logran medir con una precisin extraordinariamente
grande pueden considerarse como mtodo de medicin de la masa del ion.

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Precisamente por esta causa el instrumento que desempea un importantsimo


papel en la qumica y la tecnologa qumica y se basa en el principio del sencillo
experimento cuya descripcin hemos dado, esto instrumento lleva el nombre de
espectrgrafo de masas (el libro 4), aunque, en esencia, mide la relacin de la
carga respecto a la masa de los iones.

Rayo electrnico
Dejemos de seguir el intrincado curso de los acontecimientos histricos que condujo
a los fsicos a la firme conviccin de que no solo exista la mnima porcin de
electricidad, sino de que esta porcin tiene su portador material denominado
electrn. Presentemos la descripcin del experimento que se muestra en las clases
escolares.
El instrumento destinado para esta tarea se denominaba, en su tiempo, tubo
catdico. Actualmente lleva el nombre de tubo de haz electrnico Si usted, estimado
lector, hace mucho ha terminado sus estudios y no ha visto este instrumento, no se
aflija. Usted conoce muy bien el tubo de haz electrnico, ya que ste es el elemento
principal de su aparato televisor en cuya pantalla el rayo electrnico dibuja cuadros
que a veces le complacen y que siempre le permiten matar el tiempo libre.

Figura 2.1

Pero volvamos al experimento escolar. El esquema del tubo se representa en la fig.


2.1. El tubo est perfectamente bombeado no hay en ste molculas susceptibles

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de desintegrarse. Sin embargo, al caldear con la corriente (dicha corriente se llama


catdica) el filamento metlico y conectar seguidamente el ctodo y el nodo a los
polos respectivos de la fuente de tensin, usted descubrir en la pantalla del tubo
un punto luminoso y, por medio de un instrumento de medida, establecer que del
nodo al ctodo comenz a fluir la corriente elctrica. Es lgico darle el nombre de
corriente andica.
Por cuanto la corriente fluye a travs del vaco, no hay otro remedio sino hacer la
conclusin de que el filamento incandescente emite partculas cargadas
negativamente. El fenmeno lleva el nombre de emisin termoelectrnica o emisin
termoinica. Todo cuerpo incandescente posee esta capacidad.
Las partculas, y no ocultamos del lector que stas son precisamente los electrones,
se dirigen a los nodos que tienen la forma de vasos con un orificio redondo en sus
fondos. Los electrones salen en forma de un haz estrecho. Este haz puede
investigarse mediante los mismos procedimientos que acabamos de describir para el
haz de iones.
Una vez cerciorados, con ayuda de la pantalla luminosa, de que el filamento
incandescente emite electrones, abordamos la determinacin, utilizando placas de
desviacin, de la relacin de la carga a la masa. El resultado es como sigue. La
relacin para el electrn es 1840 veces mayor que la misma relacin para el ion
ms ligero, a saber, para el ion de hidrgeno. De aqu sacamos la conclusin de que
el electrn es 1840 veces ms ligero que el ion de hidrgeno. Este hecho significa
que la masa del electrn es igual a 9 x 10-28 g.
Sin embargo, el lector tiene el derecho de advertir que nos apresuramos
demasiado. Pues no se puede, basndose en la medicin de la relacin de la carga a
la masa del electrn, concluir que su masa es menor que la del ion. Y si resulta que
las cargas de un ion positivo y del electrn son completamente dismiles?
La primera determinacin de la relacin de la carga a la masa del electrn se llev a
cabo todava a finales del siglo XIX, por el brillante fsico Joseph John Thomson
(1856 - 1940). (Los amigos le llamaban J.J. A lo mejor, el empleo de estas siglas
que se encuentran a menudo en las publicaciones de memorias no tanto se debe al
amor que los ingleses experimentan a toda clase de abreviaturas como a la
circunstancia de que en el siglo XIX haba vivido y trabajado otro relevante fsico

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que tena el mismo apellido. Se trata de William Thomson a quien por sus mritos
cientficos fue otorgado el ttulo nobiliario de modo que comenz a llamarse lord
Kelvin). Por supuesto, el tubo catdico utilizado por Joseph Thomson fue mucho
menos perfecto que el oscilgrafo moderno. El cientfico comprenda muy bien que
su medicin tan slo hace probable el carcter discreto de la carga elctrica y la
existencia de una porcin mnima de electricidad.
Por muy extrao que parezca, a pesar de que muchos fsicos observaron el
comportamiento de los rayos catdicos y andicos haba an muchos partidarios de
la hiptesis de que estos rayos tenan la naturaleza ondulatoria. Estos
investigadores no vean la necesidad de reconocer que las corrientes fluyentes por
el alambre metlico y por el lquido, as como aquellas que pasan a travs de los
gases y el vaco son parientes muy prximos. Insistieron en obtener pruebas ms
directas. Y, sin duda alguna, podemos comprender sus razones: para que una
hiptesis se convierta en hecho no bastan argumentos indirectos.
De este modo, en primer trmino era necesario corroborar esta seguridad mediante
mediciones directas de la carga de la partcula. Y en los primeros aos del siglo XX
el propio Thomson y sus discpulos abordaron esta tarea, y sus intentos, no se
vieron frustrados, de ningn modo. Las mediciones ms exactas fueron realizadas
en 1909 por Roberto Millikan.

Experimento de Millikan
La idea sobre el carcter discreto de la electricidad se concepta como muy audaz,
mientras que el clculo de la carga elemental recurriendo al mtodo con cuya
exposicin iniciamos el captulo puede interpretarse tambin de otra forma. Por
qu no decir, por ejemplo, que los aniones existen realmente, mientras que la
electricidad negativa es un lquido que es arrastrado por el ion positivo? Un ion
capta una cantidad de este lquido; otro ion capta otra cantidad, y el experimento
da cierto valor medio. Es una explicacin muy sensata.
Como acabamos de decir, los experimentos de Thomson resultaron ser un
argumento fuerte pero no decisivo a favor de la existencia del electrn. Por esta
causa huelga demostrar cun importante fue para la fsica el experimento en que la
existencia de la carga elemental de electricidad qued probada con tal grado de

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evidencia que todas las dudas al respecto fueron eliminadas inmediatamente. Tal
experimento fue puesto en 1909 por el fsico norteamericano Roberto Millikan. No
voy a referirme a otros trabajos de esto cientfico. Pero dicha investigacin, por s
sola, hubiera bastado para que su nombre figurase en todos los manuales de fsica.
La idea de este maravilloso experimento se basa en un hecho simple. De la misma
manera como una varilla de vidrio que, frotada con piel, adquiere propiedades
elctricas, se comportan tambin otros cuerpos. Este fenmeno se denomina
electrizacin por friccin. Mas, hablando con propiedad, por qu se debe pensar
que dicha propiedad es inherente tan slo a los cuerpos slidos? Puedo ser que
tambin se van a electrizar las gotitas de aceite que inyectaremos a una cmara
cualquiera, pues, al pasar por la boquilla del pulverizador el aceite se someter a
friccin. Resulta que todo sucedo precisamente as. Para cerciorarse de ello es
necesario montar un dispositivo muy sencillo, de principio: dirigir el chorro de las
gotitas de aceite al espacio entre las armaduras de un condensador dispuestas
horizontalmente y adaptar un microscopio que permita observar el movimiento de
las gotitas. Mientras el campo elctrico no se haya aplicado, las gotitas, como es
natural, caern por accin de la fuerza de la gravedad. Las gotitas son ligeras y por
esta razn la fuerza de la gravedad, casi de inmediato; se equilibrar por la fuerza
de la resistencia del aire, de modo que dichas gotitas caern uniformemente. Sin
embargo, apenas a las placas se aplica la tensin el cuadro cambia. El movimiento
de la gota o se acelera, o bien, se hace ms lento en dependencia de la direccin
del campo elctrico. Millikan opt una direccin tal del campo que hizo a la gota
moverse ms lentamente. Aumentando poco a poco el campo l logr, por decirlo
as, dejar la gota suspendida en el aire Durante horas enteras el investigador
observ una sola gola. Valindose del campo pudo, segn su deseo, dirigir su
movimiento y dejarla inmvil.
Qu se puede calcular, entonces, por medio de semejante experimento? En primer
trmino examinemos los datos que se obtendrn por observacin en ausencia del
campo. La igualdad de las fuerzas de la gravedad y de la resistencia del campo
puede escribirse en la siguiente forma:
mg = av

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Lo densidad del aceite se halla con facilidad por experimentos independientes y el


dimetro de la gota se mide con el microscopio. Siendo as, no cuesta trabajo
calcular la masa de la gota. La cada de la gota es lenta, en consecuencia, haciendo
marcas en el vidrio del microscopio y empleando un cronmetro determinemos con
bastante precisin la velocidad de cada v de la gota. Entonces, a partir de la
ecuacin escrita anteriormente, se halla el coeficiente de resistencia a.
Ahora conectemos el campo. Lo ms conveniente es conseguir tal estado de cosas,
que la gota comience a ascender uniformemente. A las dos fuerzas que actuaban ya
se aadi la tercera, la cual por parte del campo elctrico cuya intensidad E nos es
conocida (la relacin de la tensin a la distancia entre las placas del condensador) El
movimiento uniforme hacia arriba significa que las tres fuerzas se han equilibrado.
La condicin de este equilibrio tendr la siguiente forma:

qE mg av

El nuevo valor de la velocidad v' se mide empleando el mismo microscopio. De este


modo resulta que se conocen todas las magnitudes que forman parte de la
ecuacin, salvo la carga de la gota. Calculemos el valor de esta carga y lo anotamos
en el cuaderno que, indispensablemente, debe llevar cualquier escrupuloso
experimentador.
Ahora s que nos hemos aproximado a la principal invencin. La corriente en el
electrolito. Discurra Millikan, se transporta por iones de distinto signo. Pero los
iones pueden formarse tambin en el gas. El aire se ioniza empleando los ms
diversos procedimientos. Por ejemplo, todo el dispositivo puede situarse junio a un
tubo de rayos X. Estos rayos ionizan el aire; hecho perfectamente conocido tambin
en aquella poca. Pero si la gota est cargada, entonces, atraer los iones de signo
contrario. Apenas el ion se adhiera a la gota la carga de esta ltima cambiar. Y en
cuanto la carga se modifique tambin la gota vara su velocidad que puede hallarse
inmediatamente por medio de una nueva medicin.
Las observaciones demostraron que esta idea result ser cierta. Despus de haber
conectado el tubo de rayos X, diferentes gotas cada vez comenzaron a cambiar a
salto su velocidad. Sin quitar los ojos de una misma gota, el observador meda la

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diferencia de velocidad antes y despus de conectar el tubo de rayos X. A base de la


frmula que hemos insertado se calculaba, de una vez el valor de q.
No ha comprendido todava cul es la finalidad de este proceder? Recapactelo
mejor. Si la carga elctrica elemental existe, entonces en el caso de que a la gota
se ha unido un ion monovalente los valores medidos deben ser iguales a esta carga,
o bien, en el caso de adherirse a la gota varios iones, dichos valores deben ser
mltiplos de la magnitud de la carga elemental.
A medida que Millikan llevaba a cabo sus experimentos para las gotas de aceite, de
mercurio y de glicerina, cambiando, al mismo tiempo los signos de la carga de las
gotas, su cuaderno se llen de nmeros que correspondan a los valores de q, y
todos estos valores resultaron ser mltiplos de una misma magnitud, precisamente
de aquella que haba sido hallada debido a las investigaciones de la electrlisis.
Despus de que Millikan public sus resultados, hasta los escpticos dejaron de
poner en tela de juicio el que la carga elctrica se encontrase en la naturaleza en
forma de porciones discretas. Aunque, de hecho, hablando con rigor, tampoco los
experimentos de Millikan demostraban directamente la existencia del electrn como
partcula.
Sin embargo, las hiptesis adelantan a los hechos. Ya a principios del siglo XIX
haba quien estuviera seguro de la naturaleza granular de la electricidad. G. J.
Stoney, en 1891, por primera vez calcul la carga del ion; tambin fue l quien
prepuso el trmino electrn, mas no para la partcula, sino para la carga de un
ion negativo monovalente. Los experimentos de Thomson hicieron creer en la
existencia del electrn como partcula a la absoluta mayora de los fsicos. Paul
Drude fue el primero quien, sin ambages, defini el electrn como partcula que
porta una carga elemental de electricidad negativa.
De este modo resulta que el electrn obtuvo reconocimiento antes de haber sido
visto.
En cuanto a la prueba directa de existencia del electrn de sta sirvieron los
experimentos finos realizados ms tarde. Se hace incidir sobre la pantalla un haz
dbil de partculas y cada una de estas partculas puede calcularse. Cada electrn
produce un centelleo en la pantalla luminosa. Desde luego, hace mucho ya que con
este fin no se utilizan pantallas luminosas, sino contadores especiales que por el

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nombre de su inventor se denominan contadores de Geiger. En pocas palabras, la


idea de este contador consiste en que un electrn, a guisa de gatillo de un revlver,
da inicio a un fuerte impulso de corriente que es fcil de registrar. De esta manera
el fsico tiene la posibilidad de establecer el nmero de electrones que caen en una
determinada trampa por un segundo. Si en calidad de dicha trampa se toma un
matraz metlico a cuyo interior van a parar electrones, el matraz se cargar
paulatinamente de una cantidad de electricidad suficiente para que se la pueda
medir con precisin. Para hallar la carga del electrn lo nico que se requiere es
dividir la cantidad de electricidad por el nmero de electrones captados.
Solamente despus de estos experimentos podemos decir: la existencia del electrn
dej de ser una hiptesis. Es un hecho.
Pasamos sin detenernos, a velocidad de un coche de carreras, al lado de los
descubrimientos que pusieron los cimientos de la fsica moderna. Ms, qu se
puede hacer! sta es su suerte! Los nuevos acontecimientos hacen replegarse al
segundo plano a los viejos y hasta los eventos cruciales que tuvieron lugar durante
la edificacin del templo de la ciencia pasan a ser incumbencia de los historiadores.
Ahora, tal vez, podemos contestar a la pregunta de qu es la electricidad. El fluido
elctrico es el flujo de partculas elctricas (los sinnimos son: cargadas,
poseedoras de carga elctrica). El cuerpo es elctricamente cargado si el nmero de
partculas de un signo supera el de partculas de otro signo.
- Vaya una explicacin - dice indignado el lector. Qu es una partcula elctrica?
- Acaso no le parece claro? Las partculas se denominan elctricas si interaccionan
de acuerdo a la ley de Coulomb.
- Y nada ms? - pregunta con perplejidad el lector.
- Nada ms - responde el fsico. Nada ms en lo que atae a la respuesta a su
pregunta. Pero, ms adelante, le esperan respuestas a muchas otras interesantes
cuestiones. No olvide que todava no hemos hecho mencin de las ocasiones en que
nos aguardan los encuentros con la partcula elemental de la electricidad positiva.
Adems, en perspectiva, nos enteraremos de que las partculas elctricas se
caracterizan no slo por la carga y la masa, sino tambin por otras propiedades.
Sin embargo, en primer trmino, nuestra conversacin se referir a la estructura del
tomo.

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Modelo del tomo


Cmo est estructurado el tomo de partculas elctricas? La respuesta se ha
obtenido con la ayuda de los rayos emitidos por el elemento radio. Hablaremos
sobre esta maravillosa sustancia, as como sobre la gran familia de los elementos
radiactivos naturales y artificiales en el cuarto libro. Mientras tanto, nos basta con
saber que el radio emite ininterrumpidamente una radiacin electromagntica dura
(rayos gamma), el flujo de electrones (que en su tiempo se denominaba rayos beta)
y rayos alfa que no son sino iones del tomo de helio doblemente cargados.
El relevante fsico ingls (naci en Nueva Zelanda) Ernesto Rutherford (1871 - 1937)
propuso en 1911 el llamado modelo planetario del tomo, idea a la cual lleg
basndose en las escrupulosas investigaciones de la dispersin de las partculas alfa
mediante diferentes sustancias. Rutherford realizaba experimentos con el pan de
oro cuyo espesor constitua tan slo una dcima de micrn. Result que entre
10.000 partculas alfa solamente una se desviaba en un ngulo superior a 10 y que
raras veces tambin se encontraron partculas alfa desvindose en un ngulo obtuso
alcanzando ste incluso 180.
En estos experimentos sorprendentes por su sencillez se fijaba el paso de cada
partcula por separado. Se sobreentiende que la tcnica moderna permite efectuar
las mediciones de una manera totalmente automatizada.
As, pues, inmediatamente se pone en claro que los tomos constan principalmente
del... vaco. Los raros choques frontales deben entenderse de la siguiente forma.
Dentro del tomo existe un ncleo cargado positivamente. Cerca del ncleo se
disponen los electrones. Estos son muy ligeros y, por lo tanto, no forman un
obstculo serio para la partcula alfa. Los electrones lican la partcula alfa, pero el
choque con cada electrn solitario no puede desviar la partcula de su camino.
Rutherford supuso que las fuerzas de interaccin entre el ncleo del tomo y la
partcula alfa de cargas homnimas son fuerzas coulombianas. Al suponer, luego,
que la masa del tomo est concentrada en su ncleo calcul la probabilidad de
desviacin de las partculas a un ngulo dado y obtuvo una coincidencia brillante
entre la teora y el experimento.
Es as cmo los fsicos comprueban los modelos producto de su imaginacin.

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- El modelo predice los resultados del experimento?


- S.
- Entonces, resulta que refleja la realidad?
- Para qu hablar tan categricamente? El modelo explica una serie de fenmenos,
por consiguiente, es vlido. Y precisarlo es asunto del futuro...
Los resultados de los experimentos de Rutherford no dejaban dudas en cuanto a la
certeza de la siguiente afirmacin: los electrones, por accin de las fuerzas de
Coulomb se mueven alrededor del ncleo.
De la teora derivaban tambin algunas evaluaciones cuantitativas que ms tarde se
vieron confirmadas. Las dimensiones de los ncleos atmicos ms pequeos
resultaban iguales a 10-13 cm, aproximadamente, mientras que las del tomo eran
del orden de 10-8 cm.
La confrontacin de los resultados del experimento con los clculos dio la posibilidad
de evaluar tambin las cargas de los ncleos en colisin. Dichas evaluaciones
desempearon un gran papel - incluso se puede decir que un papel prioritario - en
la interpretacin de la ley peridica de la estructura de los elementos.
Bueno, el modelo del tomo est construido. Pero, inmediatamente, surge la
siguiente pregunta. Por qu los electrones (partculas cargadas negativamente) no
caen al ncleo (cargado positivamente)? Por qu el tomo es estable?
Pero qu hay aqu de incomprensible? - dir el lector. Es que los planetas tampoco
caen al Sol. Una fuerza de procedencia elctrica, al igual que la de la gravedad, es
fuerza centrpeta, asegurando el movimiento circular de los electrones alrededor del
ncleo.
Sin embargo, la cuestin reside precisamente en que la analoga entre el sistema
planetario y el tomo reviste tan slo carcter somero. Como se pondr de
manifiesto ms tarde, desde el punto de vista de las leyes generales del campo
electromagntico el tomo est obligado a emitir ondas electromagnticas. Desde
luego, no es indispensable conocer la teora del electromagnetismo. La materia, es
decir, los tomos, es capaz de irradiar luz y calor.
Siendo as, el tomo pierde energa y, por consiguiente, el electrn debe caer al
ncleo.

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Cul es, entonces, la salida de esta situacin? Es muy simple: hay que avenirse
a los hechos y elevarlos al rango de la ley de la naturaleza. Este paso lo emprendi,
precisamente, en 1913 el gran fsico de nuestro siglo Niels Bohr (1885 - 1962).

Cuantificacin de la energa
Al igual que todos los primeros pasos este tambin fue relativamente tmido.
Procedamos a la exposicin de una nueva ley de la naturaleza que no slo salv el
modelo del tomo propuesto por Rutherford, sino tambin nos oblig a llegar a la
conclusin de que la mecnica de los macrocuerpos es inaplicable a las partculas de
masa pequea.
El carcter de la naturaleza es tal que algunas magnitudes como, por ejemplo, el
momento de impulso y la energa no pueden tener una serie continua de valores
para cualquier sistema de partculas que estn en interaccin. En cambio, el tomo
de que hablamos ahora o el ncleo atmico de cuya estructura hablaremos ms
tarde tienen su secuencia de niveles de energa inherente tan slo al sistema dado.
Se tiene el nivel ms bajo (el nivel cero). La energa del sistema no puede ser
menor de este valor. Eu el caso del tomo esto quiere decir que existe un estado tal
en que el electrn se encuentra a cierta distancia mnima del ncleo.
La variacin de la energa del tomo puede efectuarse solamente a salto. Si el salto
resulta hacia arriba este hecho significa que el tomo absorbi energa. Si el salto
ocurre hacia abajo, entonces, el tomo irradi energa.
La ley que acabamos de formular lleva el nombre de ley de cuantificacin de la
energa. Tambin se puede decir que la energa reviste carcter cuntico.
Cabe sealar que la ley sobre la cuantificacin tiene un carcter absolutamente
universal. Es aplicable no slo al tomo, sino tambin a cualquier objeto que consta
de miles de millones de tomos. Sin embargo, cuando se trata de grandes cuerpos,
con frecuencia, meramente podemos pasar por alto la cuantificacin de la
energa. La cuestin radica en que, hablando en rasgos generales, en un objeto que
consta de un milln de billones de tomos el nmero de niveles de energa aumenta
un milln de billones de veces. Los niveles de energa se situarn tan cerca uno al
otro que, prcticamente, se confundirn. Esta es la razn por la cual pasaremos por
alto el carcter discreto de los valores posibles de la energa. De este modo, cuando

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se trata de macrocuerpos, aquella mecnica que hemos expuesto en el libro 1


prcticamente no cambia.
En el libro 2 hemos aclarado que la transmisin de la energa de un cuerpo a otro
puede efectuarse en forma de trabajo y en forma de calor. Ahora estamos en
condiciones de explicar la diferencia entre estas dos formas de transmisin de la
energa. Durante la accin mecnica (digamos, durante la compresin) los niveles
de energa del sistema se desplazan. Dicho desplazamiento es sumamente
insignificante y se pone de relieve slo por experimentos finos y slo en el caso de
que las presiones sean lo suficientemente grandes. En lo que concierne a la accin
trmica, sta consiste en la traslacin del sistema de un nivel de energa ms bajo a
otro nivel ms alto (calentamiento), o bien, de un nivel ms alto al nivel ms bajo
(enfriamiento).
La cuantificacin de la energa, igualmente que de otras magnitudes mecnicas, es
una ley general de la naturaleza de la cual derivan, con rigor, los ms variados
corolarios que encuentran su confirmacin en la experiencia.
Es posible que usted quisiera preguntar: por qu la energa se cuantifica? A esta
pregunta no hay respuesta.
La naturaleza est estructurada as! Cualquier explicacin es la reduccin de un
factor particular a otro ms general. Por el momento no conocemos ni un solo
enunciado tan general que de ste, como corolario, derive la cuantificacin de la
energa. Por supuesto, no queda excluido que en el futuro se descubrirn las leyes
tan globales que los principios de la mecnica cuntica resulten sus corolarios. Sea
como fuere, hoy en da la ley de cuantificacin representa una de las pocas magnas
leyes de la naturaleza que no necesitan una motivacin lgica. La energa se
cuantifica porque... se cuantifica.
En esta forma general dicha ley fue establecida en los aos 1925 - 1927 gracias a
los trabajos del fsico francs Luis de Broglie, el fsico austraco Erwin Schrdinger y
el fsico alemn Werner Heisenberg. La ciencia cuya base la constituye el principio
de cuantificacin (un momento, se me olvid decir que quantum de que procede
la palabra cuanto puedo traducirlo como porcin) recibi el nombre de
mecnica cuntica u ondulatoria. Y por qu ondulatoria? se lo daremos a conocer
ms tarde.

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La ley peridica de Mendeleiev


En 1868 el gran qumico ruso Dmitri Ivanovich Mendeleiev (1834 - 1907) public la
ley peridica de secuencia de los elementos qumicos que l haba descubierto. No
vamos a insertar aqu la tabla de Mendeleiev la cual el lector puede encontrar en un
libro de texto escolar de qumica. Hagamos recordar que, al disponer los elementos
conocidos en una serie segn sus pesos atmicos, Mendeleiev prest atencin a que
las propiedades qumicas y algunas particularidades fsicas de los elementos varan
peridicamente en dependencia del peso atmico.
En la tabla compuesta por Mendeleiev cada uno de los elementos pertenece a uno
de los nueve grupos y a uno de los siete perodos. Los elementos pertenecientes a
un mismo grupo, Mendeleiev los dispuso en forma de columnas de modo que
aquellos cuyos smbolos se ubicaban uno debajo de otro poseyeran propiedades
qumicas similares. Result que este propsito se poda lograr solamente en el caso
de suponer que existan elementos todava no descubiertos. Para estos elementos
hipotticos Mendeleiev dej en su tabla casillas vacas. La clarividencia del gran
sabio se manifest tambin en el hecho de que emplaz el tomo de nquel en su
debido lugar tras el cobalto, a pesar de que el peso atmico del cobalto era algo
mayor.
Algunas casillas vacas se llenaron ya durante la vida de Mendeleiev, con lo que
se granje la fama mundial pues a todos quedo claro que la composicin de esta
tabla no es un simple acto formal, sino el descubrimiento de una gran ley de la
naturaleza.
El sentido del nmero de orden que la tabla atribuye al elemento qumico devino
patente tan slo despus de que los fsicos ya se libraron de dudas en lo que se
refera a la validez del modelo planetario del tomo propuesto por Rutherford y de
la ley de cuantificacin de la energa. Cul es, entonces, este sentido? La respuesta
resulta extraordinariamente sencilla: el nmero de orden es igual a nmero de
electrones que giran alrededor del ncleo. Tambin se puede decirlo de otra forma:
el nmero de orden del elemento es la carga positiva de su ncleo expresada en
unidades de la carga del electrn.

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La ley peridica de Mendeleiev, el principio de cuantificacin de la energa y el


estudio de los espectros caractersticos pticos y de rayos X de los tomos
(hablaremos sobre estos ltimos ms tarde) permitieron comprender el porqu de
la similitud del comportamiento qumico de los tomos que se encuentran en una
columna de la tabla de Mendeleiev
La energa del tomo es la energa de interaccin de los electrones con el ncleo (la
aportacin de la energa de interaccin de los electrones entre s, en el
razonamiento que sigue, resulta insustancial). Por cuanto la energa se cuantifica
sera lgico suponer que los electrones de cada tomo pueden disponerse en una
serie segn sus energas. El primer electrn est ligado al ncleo de la forma ms
fuerte, la ligazn del segundo electrn con el ncleo es ms dbil; del tercero, ms
dbil todava, y as sucesivamente, de modo que los electrones del tomo se
disponen segn escalones de energa. La lgica no nos falla, pero la experiencia
lleva a precisar este cuadro. En primer lugar, resulta que cada escaln de energa lo
pueden ocupar no uno sino dos electrones. Es cierto que estos electrones se
distinguen uno del otro por una propiedad llamada espn. Esta propiedad es
vectorial Los aficionados a la representacin patente pueden trazar en su
imaginacin que en el escaln lleno se encuentran dos puntitos provistos de
flechas con la particularidad de que una flecha mira hacia abajo y la otra hacia
arriba.
El propio trmino espn apareci de la siguiente manera. Procede de la palabra
inglesa spin que significa girar rpidamente. Para que uno se forme la idea de
cul es la diferencia entre dos electrones sentados en el mismo peldao se induca a
pensar que un electrn gira en sentido horario, y otro, en sentido anti horario,
hacindolo alrededor de su propio eje. Dicho modelo fue sugerido a raz del parecido
superficial entre el tomo y el sistema planetario. Como el electrn es una especie
de planeta, por qu no permitirle que gire alrededor de su eje? Una vez ms debo
decepcionar ni lector: representar patentemente el espn del electrn es una tarea
imposible. Pero en el siguiente captulo hablaremos sobre cmo medirlo.
Sin embargo, sta no es la nica conclusin importante (a la cual nos llev el
estudio escrupuloso de los espectros de los tomos). La segunda conclusin

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consista en que los escalones de energa estaban separados unos de otros por unas
distancias desiguales y pueden dividirse en grupos.
Tras el primer escaln llamado nivel K sigue una ruptura de energa, despus se
tiene un grupo de 8 electrones designado con la letra L; luego sigue el grupo de 18
electrones designado con la letra M... Nos abstenemos de exponer aqu la
disposicin de los niveles y el orden de su llenado para todos los tomos. El cuadro
resulta lejos de ser tan simple y su descripcin hubiera requerido mucho espacio. En
nuestro pequeo libro los detalles no importan y he hecho mencin de los escalones
con el nico fin de explicar con mayor claridad en qu, precisamente, consiste el
parecido entre los tomos que se encuentran uno debajo del otro en la tabla de
Mendeleiev. Resulta que tienen el mismo nmero de electrones en el grupo superior
de los escalones.
De este modo se esclarece el concepto qumico de valencia del tomo. Por ejemplo,
el litio, sodio, potasio, rubidio, cesio y francio tienen un electrn en el grupo
superior de peldaos, el berilio, magnesio, calcio, etc. poseen dos electrones en
este grupo. Los electrones de valencia (los externos) estn ligados al tomo con
menor fuerza que los dems. Por esta razn, durante la ionizacin de los tomos
que se encuentran en la primera columna se forman ms fcilmente las partculas
con una sola carga. Los iones de berilio, magnesio, etc. portan sobre s dos cargas,
y as sucesivamente.

Estructura elctrica de las molculas


Los qumicos denominan molcula al representante mnimo de una sustancia. Los
fsicos, las ms de las veces, hacen uso de este vocablo tan slo en el caso de que
este representante mnimo exista realmente como un cuerpo pequeo y aislado.
Es que existe la molcula de la sal comn? Claro que s, contesta el qumico y
escribir la frmula: NaCl. La sal comn es el cloruro de sodio. Su molcula consta
de un tomo de sodio y un tomo de cloro. Sin embargo, esta respuesta es correcta
solamente desde el punto de vista formal. En realidad, ni en un pequeo cristal de
sal comn, ni en su solucin acuosa, ni en el vapor de cloruro de sodio, en ninguna
parte, podemos descubrir una pareja de tomos que se comporte como un todo
nico. Como ya mencionamos en el segundo libro, en un cristal cada tomo de

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sodio est rodeado de seis cloros vecinos. Todos estos vecinos gozan de igualdad de
derechos y no se puede decir, de ningn modo, cul de stos pertenece al tomo
dado de sodio.
Hagamos disolverse la sal comn en agua. Resultar que la solucin es un magnfico
conductor de la corriente. Por medio de rigurosos experimentos, de los cuales ya
hemos hablado, es posible demostrar que la corriente elctrica representa el flujo
de tomos de cloro cargados negativamente que se mueven en una direccin y el
flujo de tomos de sodio cargados positivamente que se mueven en direccin
opuesta. De este modo vemos que durante la disolucin los tomos de cloro y de
sodio tampoco forman una pareja fuertemente ligada.
Una vez establecido el modelo de tomo se pone de manifiesto que el anin del
cloro no es sino un tomo de cloro con un electrn sobrante, mientras que al
catin, en cambio, le falta un electrn.
Se puede, a base de estos hechos, sacar la conclusin de que tambin el slido
est construido de iones y no de tomos? S. Esta circunstancia se demuestra por
numerosos experimentos en cuya descripcin no nos detenemos.
Y qu se puede decir en cuanto al vapor del cloruro de sodio? En el vapor tampoco
encontramos molculas. El vapor del cloruro de sodio consta de iones o de
diferentes grupos - sumamente inestables - de iones. Se puede hablar de molculas
de los compuestos inicos solamente en el sentido qumico de esta palabra.
Los compuestos inicos, obligatoriamente, se disuelven en agua. Tales soluciones,
cuyo ejemplo clsico lo representan las sales simples de los metales a semejanza de
cloruro de sodio, acusan buena conductividad denominndose debido a ello
electrlitos fuertes.
Ahora aduzcamos algunos ejemplos de sustancias construidas de verdaderas
molculas, o sea, de molculas en el sentido fsico de esta palabra. Se trata de
oxgeno, nitrgeno, dixido de carbono, hidrocarburos, carbohidratos, esteroides,
vitaminas... La lista puede continuarse prolongadamente.
Cualesquiera clasificaciones siempre son hasta cierto grado convencionales. Por esta
razn debo advertir al lector que, a veces, arrostramos tambin los casos cuando en
un estado de agregacin la sustancia consta de molculas fsicas, y en otros, no. A
estas sustancias pertenece la sustancia tan importante como es el agua. Las

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molculas del vapor de agua son, sin duda alguna, cuerpecitos aislados. En cambio,
en los cristales de hielo ya no es fcil delimitar el contorno de una molcula y
decir que este preciso tomo de hidrgeno est ligado solamente con aquel tomo
de oxgeno, y no con otro.
Sea como sea, la caso de cristales moleculares resulta ser muy amplia.
En el segundo libro ya hablamos de cmo estn estructurados los cristales
moleculares. Recordemos que en el cristal de dixido de carbono cuya frmula es
CO2 el tomo de carbono tiene dos vecinos de oxgeno muy cercanos. Tambin en
todos los dems casos, al estudiar la estructura de un cristal molecular, vemos
inmediatamente que existe la posibilidad de dividir el cristal en grupos de tomos
dispuestos estrechamente.
Como estn dispuestos estrechamente, esto significa que estn ligados por grandes
fuerzas. As os, precisamente. Hablando en rasgos generales, las fuerzas que ligan
los tomos pertenecientes a una misma molcula son cien veces - y, en ocasiones,
incluso mil veces - mayores que las fuerzas que actan entre los tomos de
molculas vecinas.
En qu consiste, entonces, la ligazn intramolecular? Queda bastante claro que en
este caso no son suficientes las representaciones sobre la atraccin de los iones
elctricamente cargados negativos y positivos. Es que existen molculas de
oxgeno, nitrgeno o hidrgeno construidas de tomos equivalentes. Es imposible
suponer que un tomo pierde y otro adquiere el electrn. A santo de qu el
electrn debe preferir encontrarse junto a uno de los dos tomos equivalentes?
La explicacin de la esencia de la ligazn intramolecular lleg tan slo junto con la
mecnica cuntica. Acabamos de decir al lector que la energa de cualquier sistema
se cuantifica y le hemos dado a conocer que en un nivel de energa pueden
encontrarse dos electrones con espines de direccin opuesta. Prosigamos: de las
hiptesis principales de la mecnica cuntica deriva un interesante corolario.
Resulta (y ya no es una hiptesis, sino una deduccin matemtica rigurosa que no
insertamos debido a su complejidad) que el valor ms bajo de energa que puede
tomar el electrn se determina por las dimensiones de la zona en cuyo seno se
desplaza. Cuanto mayores son estas dimensiones tanto ms baja es la energa de
este nivel cero.

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Ahora figrese que dos tomos de hidrgeno van acercndose uno al otro. Si stos
se unen en un sistema, entonces, el apartamento para cada electrn llegar a ser
dos veces mayor, aproximadamente. En un mismo apartamento pueden convivir
pacficamente dos electrones con espines de direccin opuesta. Por consiguiente, tal
convivencia resulta provechosa. Para ambos electrones se acrecent la zona de
existencia. Resulta que la energa total del sistema despus de que los dos tomos
se unieron en un todo nico disminuy. Y el hecho de que cualquier sistema tienda
a pasar al estado con mnima energa con tal de que semejante posibilidad exista
- este hecho lo conocemos perfectamente. Por esta misma causa, una bola dejada a
su libre albedrio rueda cuesta abajo.
De este modo, la formacin de un enlace qumico significa la colectivizacin de los
electrones. Existe cierta cantidad de electrones (se llaman internos) que giran
alrededor de los ncleos de los tomos, sin embargo, algunos electrones (llevan el
nombre de externos) abarcan en su recorrido por lo menos un par de los ms
prximos tomos y, a veces, hasta migran por todos los tomos de la molcula.
Una sustancia construida de molculas se reconoce por sus propiedades elctricas.
La solucin de semejante sustancia no conduce corriente. Las molculas no se
disgregan en partes y la molcula entera es elctricamente neutra. En los lquidos y
vapores las molculas conservan su estructura: todo el grupo de tomos se mueve
como un todo nico, se desplaza en movimiento progresivo y gira. Los tomos
pertenecientes a una molcula slo pueden oscilar alrededor de sus posiciones de
equilibrio.
La molcula neutra no porta en s una carga elctrica. Pero no se apresure a hacer
la conclusin de que dicha molcula no crea un campo elctrico. Si la molcula no
es simtrica, los centros de gravedad de sus cargas positiva y negativa
seguramente no van a coincidir. Intuitivamente, queda claro que la coincidencia de
los centros de gravedad de las cargas de ambos signos tendr lugar en tales
molculas como los de oxgeno o de nitrgeno que constan de dos tomos iguales.
De la misma manera, no es difcil creer que en una molcula como, por ejemplo, la
de monxido de carbono CO, estos centros pueden encontrarse desplazados uno
respecto al otro. Si esta dislocacin existe, se dice acerca de la molcula que sta
posee un momento dipolar.

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El trmino tiene la siguiente procedencia: una molcula dipolar se comporta como


un sistema de dos cargas puntuales (un punto es el centro de gravedad de las
cargas negativas, y otro punto, el centro de gravedad de las cargas positivas). Un
dipolo se caracteriza por la carga y por el brazo del dipolo, es decir, por la
distancia entre los centros.
No me exijan la demostracin de que una molcula no simtrica posee el momento
dipolar elctrico. Podemos ahorrarnos el tiempo para los razonamientos tericos
porque la existencia de un momento dipolar constante (o, como tambin se dice,
duro) se demuestra sin dificultad experimentalmente.

Los dielctricos
Entre los conceptos de dielctrico, no conductor de la corriente y aislador
podemos interponer signos de igualdad.
Pertenecen a los dielctricos los gases moleculares, los lquidos moleculares y las
soluciones de los slidos construidos a partir de molculas. Son dielctricos slidos
los vidrios tanto los orgnicos, como los inorgnicos (a base de silicatos, boratos,
etc.), sustancias polmeras construidas de macromolculas, los plsticos, los
cristales moleculares, as como los cristales inicos.
En el Captulo 1 hemos recordado al lector que la capacidad del condensador
aumenta s en el espacio entre las placas se introduce cualquier dielctrico.
Figrense que el condensador est conectado a una fuente de tensin constante. La
capacidad ha aumentado, pero la tensin sigue siendo la misma. Ello quiere decir
que a las armaduras del condensador ha llegado una carga suplementaria. Al
parecer, en este caso debera incrementar la intensidad del campo. Sin embargo, la
intensidad del campo no ha cambiado, por la simple razn de que es igual al
cociente de divisin de la tensin por la distancia entre las placas. Cmo se puede
salir de esta contradiccin? Por la nica va, o sea, admitiendo que en el aislador se
ha engendrado un campo elctrico de direccin opuesta; este fenmeno lleva el
nombre de polarizacin del dielctrico.
Qu tienen de particular, entonces, estas cargas, las que surgen en el seno del
dielctrico? Cmo se puede comprender el fracaso de los intentos de derivar a
Tierra la carga del dielctrico? Incluso de no conocer nada sobre la estructura

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elctrica de la materia podemos decir que estas cargas resultan atada y no libres
como en el metal.
Y si disponemos de datos acerca de la estructura de las molculas podremos
explicar, de una forma exhaustiva, la esencia del fenmeno de polarizacin y
esclarecer el mecanismo de formacin del anticampo teniendo en cuenta que este
ltimo, en igualdad de las dems condiciones, es tanto mayor cuanto mayor es .
Ante todo, es preciso contestar a la pregunta de qu puede hacer el campo elctrico
con el tomo y la molcula. Por impacto del campo elctrico los electrones del
tomo neutro y del ion pueden desplazarse en el sentido opuesto al campo. El
tomo o el ion se convierten en un dipolo y se engendra un campo de direccin
contraria. De este modo, la polarizacin de la sustancia est condicionada por la
polarizacin de los tomos, iones o molculas de los cuales est construida.
El mecanismo de polarizacin al cual nos hemos referido, se denomina proceso de
creacin de dipolos blandos.
Si no hay campo tampoco se dan dipolos. Cuanto mayor es el campo, tanto mayor
es el desplazamiento del centro de gravedad de los electrones, tanto mayor es el
momento dipolar inducido y tanto mayor es la polarizacin.
La formacin de los dipolos blandos no puede depender de la temperatura. La
experiencia demuestra que existen dielctricos sobre los cuales la temperatura no
ejerce influencia. Por lo tanto, para stos es justo el mecanismo descrito.
Bueno, y qu se puede idear para los casos en que se tiene una dependencia
explcita de la constante dielctrica (de la permitividad) respecto a la temperatura?
Un estudio atento de la relacin existente entre la estructura de la molcula y el
comportamiento de la sustancia en el campo elctrico, as como el carcter de la
dependencia trmica de la polarizacin siempre disminuye con el crecimiento de la
temperatura nos lleva al siguiente pensamiento. Si las molculas, tambin en
ausencia del campo, poseen un momento dipolar (dipolos duros) y pueden variar
su orientacin, resulta que este hecho explicar la dependencia trmica de la
constante dielctrica.
Efectivamente, sin campo, las molculas estn dispuestas como les da la gana.
Los momentos dipolares se suman de modo geomtrico. Por esta causa, para un
volumen que contiene muchas molculas el momento resultante ser igual a cero.

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El campo elctrico hace como si pasara el peine por las molculas obligndolos a
mirar preferentemente a un mismo lado. Dos fuerzas entran en lid: el movimiento
trmico que impone un desorden en la disposicin de las molculas y la accin
ordenadora del campo. Se sobreentiende que cuanto ms alta es la temperatura,
tanto ms difcil es para el campo superar el movimiento trmico de las
molculas. De aqu, precisamente, se infiere que la constante dielctrica de tales
sustancias debe disminuir con el descenso de la temperatura.

Figura 2.2

Para retener mejor en la memoria lo expuesto insertamos la fig. 2.2. El dibujo en la


parte superior de la figura muestra que la polarizacin del tomo se reduce a la
dislocacin y deformacin de las envolturas electrnicas. Cuanto mayor es la
distancia que separa el electrn del tomo tanto ms repercute en l la accin del
campo. Las capas representadas en estos dibujos esquemticos por medio de
puntos simbolizan los lugares en que se hallan los electrones. Hay que recordar que
el cuadro reviste un carcter sumamente convencional ya que los diferentes
electrones tienen en las molculas unas zonas de existencia distintas por su forma.

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En la parte media de la figura se ilustra el comportamiento de una molcula


diatmica simtrica. En ausencia del campo sta no posee momento. El campo
induce el momento elctrico. Dicho momento puede ser diferente por su valor, en
funcin del ngulo bajo el cual la molcula se dispone respecto al campo. El
momento se forma debido a la deformacin de las envolturas electrnicas.
Finalmente, en el esquema inferior se representa el comportamiento de una
molcula que posee el momento dipolar tambin en ausencia del campo. En nuestro
esquema la molcula slo ha girado. Sin embargo, en el caso general, las sustancias
cuyas molculas poseen el momento en ausencia del campo acusan ambos
mecanismos de polarizacin: a la par de girar las molculas pueden tambin tener
lugar las dislocaciones de los electrones No es difcil separar estos dos efectos
realizando mediciones a temperaturas muy bajas cuando, prcticamente, falta la
influencia del movimiento trmico. Si este modelo es certero, no debemos observar
la dependencia respecto a la temperatura de la constante dielctrica de las
sustancias cuyas molculas son simtricas, por ejemplo, como las molculas de
oxgeno o de cloro. En cambio, si la molcula diatmica se compone de dos tomos
distintos, como, por ejemplo, la molcula del monxido de carbono CO, en este caso
debe tener lugar la dependencia de respecto a la temperatura. Y as sucede
efectivamente. A las molculas con el momento dipolar muy considerable pertenece
el nitro benceno.
Qu ocurrir con un dielctrico ordinario al aumentar la intensidad del campo
elctrico? Evidentemente, debe incrementar la polarizacin de la sustancia. Este
fenmeno tiene lugar a costa de la dilatacin de los dipolos: en el tomo es la
dislocacin de la nube electrnica respecto al ncleo, y en la molcula puede
manifestarse en forma de alejamiento recproco de dos iones. Sea como sea, es
natural poner la siguiente pregunta; hasta qu momento el electrn llevado por el
campo lejos del ncleo sigue siendo, como antes, electrn del tomo, y dos iones
que se encuentran ya bastante distanciados uno del otro continan formando una
molcula? Indiscutiblemente, el lmite s que existe, y a una intensidad suficiente
tiene lugar la llamada perforacin o ruptura del dielctrico. El orden de dicha
intensidad es de varios mil kilovoltios por metro. En todo caso, la ruptura est
relacionada con la liberacin de electrones o de iones, es decir, con la formacin de

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portadores libres de corriente. El dielctrico deja de ser tal y por el mismo fluye la
corriente elctrica.
Con mayor frecuencia, el fenmeno de ruptura se nos presenta cuando en el
aparato de radio o el televisor falla el condensador. Sin embargo, conocemos
tambin otros ejemplos de ruptura: se trata de descargas elctricas en los gases. El
tema de descarga elctrica en los gases lo expondremos especialmente. Mientras
tanto, trabaremos conocimiento con dos importantes miembros de la familia de los
dielctricos; los piezoelctricos y los ferroelctricos.
El representante principal de la clase de los piezoelctricos es el cuarzo. Los
miembros de esta clase (a la cual, adems del cuarzo pertenecen, por ejemplo, el
azcar y la turmalina) deben poseer una determinada simetra.

Figura 2.3

En la fig. 2.3 se representa un cristal de cuarzo. El eje principal de este cristal es un


eje de simetra de 3er orden. En el plano perpendicular se encuentran tres ejes de
2do orden.
Mediante el procedimiento sealado en la figura, del cristal se corta una placa de
cerca de 2 cm de espesor. Vemos que sta es perpendicular al eje principal y que
los ejes de 2do orden se encuentran en su plano. Seguidamente, de esta placa
gruesa, perpendicularmente a uno de los ejes de 2 orden se corta una placa
delgada de cerca de 0,5 mm de espesor. Con esta delgada placa piezoelctrica
obtenida de tal manera (en la figura a la derecha est desplazada hacia abajo)
pueden realizarse interesantes experimentos.

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Vamos a comprimir la placa a lo largo de la direccin A, perpendicular a los ejes de


simetra, conectando al mismo tiempo a los planos laterales de la placa un
electrmetro, o sea, el instrumento que detecta la carga elctrica (para que exista
el contacto elctrico dichos planos deben platearse). Resulta que por efecto de la
compresin en las caras de la placa aparecen cargas de distinto signo. Si en vez de
la compresin se recurre a la traccin las cargas cambian de signo: donde durante
la compresin apareca la carga positiva durante la traccin se crea la carga
negativa, y viceversa. Precisamente este fenmeno, es decir, la aparicin de las
cargas elctricas bajo la accin de la presin o la traccin, recibi el nombre de
piezoelectricidad.
Los dispositivos piezoelctricos de cuarzo son extraordinariamente sensibles: los
instrumentos elctricos permiten medir las cargas que se generan en el cuarzo a
una fuerza despreciable que no se puede medir por otros procedimientos. El
piezocuarzo es capaz tambin marcar las variaciones muy rpidas de la presin,
hecho inaccesible para otros instrumentos de medicin. Esta es la razn de que el
fenmeno descrito tiene enorme importancia prctica como mtodo de registro
elctrico de toda clase de acciones mecnicas, incluyendo el sonido. Basta con
soplar ligeramente sobre la placa piezoelctrica de cuarzo para que el instrumento
elctrico haga eco de esta accin.
Las placas piezoelctricas de cuarzo se aplican en medicina para auscultar los ruidos
cardacos del hombre. De la misma forma estas placas se aplican en la tcnica al
comprobar el trabajo de las mquinas: por si existen cualesquiera ruidos
sospechosos.
El cuarzo como fuente del efecto piezoelctrico se emplea en los lectores de los
tocadiscos. El movimiento de la aguja por el surco del disco proporciona la
compresin del piezocristal la cual, a su vez, lleva a la generacin de la seal
elctrica. La corriente elctrica se amplifica, se suministra al altoparlante
electrodinmico y se transforma en sonido.
Hasta el momento hemos hablado de sustancias cuya polarizacin se crea mediante
el campo elctrico, como asimismo (raras veces) por medio de la deformacin
mecnica. Si se quita el impacto externo, la sustancia resulta elctricamente neutra.
No obstante, a la par de este comportamiento difundido tenemos que vrselas con

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cuerpos especiales que poseen un momento elctrico total en ausencia de fuerzas


externas. Est claro que no encontraremos cuerpos semejantes entre los lquidos ni
gases, ya que el movimiento trmico al cual no se opone la accin ordenadora del
campo conducir, inminentemente, a un caos en la disposicin de las molculas
dipolares.
Sin embargo, podemos figurarnos unos cristales en los cuales la disposicin de los
tomos es tal que los centros de gravedad de los aniones y cationes dentro de cada
celdilla elemental (celdilla unidad) estn dislocados de igual manera. Entonces,
todos los momentos dipolares estn orientados en un mismo sentido. En este caso,
se podra esperar una polarizacin mximamente posible y, por consiguiente, una
magnitud colosal de la constante dielctrica.
Semejantes cristales s que existen. Las sustancias que poseen las propiedades en
cuestin se denominan ferroelctricas. Cabe sealar, sin embargo, que, por cuanto
dicho fenmeno fue descubierto por primera vez en los cristales de la sal de
Seignette, en algunos idiomas (por ejemplo, en ruso y en alemn), para esta clase
de sustancias se emplea tambin el trmino seignettoelctricos.
Entre los ferroelctricos una enorme importancia prctica la tiene el titanato de
bario. En su ejemplo, precisamente, analizaremos el comportamiento
extraordinariamente peculiar de esta clase de sustancias.
La celdilla elemental de su cristal se representa en la fig. 2.4. El vrtice de la celdilla
se ha elegido en los tomos de bario. Los pequeos circulitos claros son los aniones
de oxgeno y el crculo grande en el centro corresponde al catin de titanio.
La celdilla en el dibujo viene representada de tal modo como si fuese cbica.
Efectivamente, una celdilla estrictamente cbica existe, pero tan slo tan solo a la
temperatura superior a 120 C. Est claro que la celdilla cbica es simtrica y no
puede poseer el momento dipolar. A raz de ello, por encima de esta temperatura,
que se denomina punto de Curie, desaparecen las propiedades peculiares del
titanato de bario. Por encima de esta temperatura dicha sustancia se comporta
como un dielctrico comn y corriente.

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Figura 2.4

Cuando la temperatura desciende por debajo de 120 C tiene lugar el


desplazamiento de los iones de oxgeno y de titanio hacia los lados opuestos a una
magnitud del orden de 0,01 nm. La celdilla adquiere el momento dipolar.
Fjense en la siguiente circunstancia importantsima. Dicho desplazamiento puede
realizarse, con igual xito, en tres sentidos: a lo largo de los tres ejes del cubo. Las
dislocaciones dan lugar a las deformaciones de las celdillas. A raz de ello, no toda
particin del cristal en dominios dentro de los cuales los momentos dipolares estn
orientados el mismo lado, resulta ventajosa.
En la fig. 2.5 se muestran las posibles particiones del cristal en zonas idealmente
polarizadas (stas llevan el nombre de dominios). Paralelamente al caso en que
todo el cristal representa un solo dominio, o sea, el caso que conduce al mximo
campo elctrico, son posibles variantes menos ventajosas y, finalmente, incluso los
casos del dibujo de extremo derecho de la figura) en que el campo que sale fuera
de los lmites del ferroelctrico resulta igual a cero.
Cmo se comporta el ferroelctrico al superponerle un campo elctrico externo?
Resulta que el mecanismo de polarizacin consiste en el crecimiento del dominio
orientado en sentido necesario por medio de desplazamiento de los lmites. Los
dominios cuyos momentos estn orientados de modo que forman un ngulo agudo

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con el campo se comen a los dominios cuyo ngulo de orientacin respecto al


campo, es obtuso.

Figura 2.5

Para los campos muy grandes puede observarse tambin el vuelco de los dominios.
El titanato de bario es el ferroelctrico industrial bsico. Se obtiene en la
sintetizacin de dos polvos: del dixido de titanio y del carbonato de bario. Se
forma una especie de materia cermica.
Los ferroelctricos cermicos han encontrado una amplia aplicacin en la
electrotecnia y radiotecnia.
Y no es solamente el que aumentan de una manera ostensible la capacidad de los
condensadores. Para estas sustancias, como queda claro a partir de la descripcin
del mecanismo de polarizacin, el valor de incrementar con el crecimiento de la
intensidad del campo elctrico externo. El condensador se convierte en variconde,
o sea, un condensador variable mediante el cual se realiza con mxima facilidad la
modulacin de frecuencia. Es un proceso que se opera en cualquier receptor de
radio y televisor.
En muchas ocasiones la cermica a base de materias ferroelctricas sustituye el
cuarzo. Valindose de sta es posible engendrar un sonido ms fuerte. Igualmente,
en este caso es mayor el coeficiente de amplificacin del ultrasonido. El campo en
que el cuarzo no tiene rivales es la estabilizacin de radiofrecuencia.
La absoluta mayora de los captulos sobre la electricidad comienza con el relato
acerca de las cargas elctricas que se crean por friccin en las varillas de vidrio o de

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ebonita. Pero se suele sortear la explicacin de este fenmeno. Cul es la razn de


ello?
En primer trmino se debe subrayar que la electrizacin de los dielctricos por
friccin no est relacionada (en todo caso, directamente) con la polarizacin de la
cual acabamos de hablar. Efectivamente, el fenmeno de polarizacin es la
formacin de cargas elctricas ligadas cuya singularidad consiste precisamente en
que stas no pueden eliminarse del dielctrico. Las cargas engendradas en la
superficie del vidrio o de la ebonita por friccin con la piel de gato son, sin duda
alguna, cargas libres y, por supuesto, son electrones.
En sus rasgos generales el cuadro est ms o menos claro, y nada ms. Por lo visto,
aquella miserable cantidad de electrones libres de que dispone el aislador, en
diferentes dielctricos est enlazada con sus molculas por distintas fuerzas. Por lo
tanto si dos cuerpos se ponen en estrecho contacto, los electrones pasarn de uno
de stos al otro. Tendr lugar la electrizacin. Si a embargo, el estrecho contacto
es la puesta de las superficies a una distancia igual a la interatmica. Por cuanto en
la naturaleza no existen superficies lisas a nivel atmico la friccin ayuda a eliminar
salientes de todo gnero y aumenta, por decirlo as, el rea de verdadero contacto.
El paso de electrones de un cuerpo al otro tiene lugar para cualquier par de
cuerpos: metales, semiconductores y aisladores. Sin embargo, se logra electrizar
tan slo los aisladores ya que solamente en estos cuerpos las cargas creadas
quedan en los sitios en que se trasladaron al pasar de un cuerpo al otro.
No puedo decir que esta teora deje a uno profundamente satisfecho. No est
esclarecido que especiales mritos tienen la ebonita, el vidrio y la piel de gato.
Puede ponerse, adems, un sinnmero de otros interrogantes para los cuales no
existe una respuesta clara.

Conductibilidad de los gases


Si se llena de gas un tubo de vidrio y se sueldan a ste electrodos a los cuales se
aplica una tensin, tendremos a nuestra disposicin una simple instalacin con cuya
ayuda se puede proceder al estudio de la conductibilidad de los gases. Se puede
variar la sustancia a travs de la cual pasa la corriente, cambiar la presin del gas y
la tensin.

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Las investigaciones referentes a la conductibilidad de los gases desempearon un


enorme papel en el desarrollo de nuestras ideas sobre la estructura elctrica de la
materia. Los trabajos principales en este campo se llevaron a cabo en el siglo XIX.

Figura 2.6

En la fig. 2.6 se representan tubos de diferente forma valindose de los cuales los
cientficos estudiaban los fenmenos que trataramos a continuacin. Por cuanto las
antiguas esculturas y cuadros hace tiempo que desaparecieron de la venta, los
anticuarios pasaron a hacer comercio de equipos de laboratorio, de modo que hoy
da, en las tiendas de antigedades del Occidente es posible adquirir (y, adems,
por un precio bastante grande) uno de los raros ejemplares de los tubos mostrados
en la figura.
La causa de que en los gases se engendre la corriente elctrica reside en que las
molculas neutras se rompen en aniones y cationes. Adems, de las molculas o de
los tomos puede desprenderse un electrn. La corriente se crea por el haz de iones
positivos y por los haces de iones negativos y electrones que se mueven en
direccin contraria.
Para lograr que el gas se convierta en conductor de corriente es necesario
transformar las molculas neutras o los tomos en partculas cargadas. Dicho
proceso puedo efectuarse por accin de un ionizador externo, as como debido al
choque de las partculas del gas. Como ya se ha mencionado, las fuentes externas
de la ionizacin pertenecen los rayos ultravioleta, los rayos X, como asimismo los

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rayos csmicos y radiactivos. La alta temperatura tambin causa la ionizacin del


gas.
El paso de la corriente a travs de los gases viene acompaado, con frecuencia, de
efectos luminosos. En dependencia de la sustancia, la presin y la intensidad la
luminiscencia acusa distinto carcter. El estudio de esta luminiscencia tambin ha
desempeado un gran papel en la historia del desarrollo de la fsica, ms
precisamente, ha servido de fuente de los datos sobre los niveles de energa de los
tomos y las leyes de la radiacin electromagntica.
La conductibilidad de los gases no est sujeta a la ley de Ohm. Aqulla viene
definida por la curva de dependencia de la intensidad de la corriente respecto a la
tensin. Dicha curva se denomina (no slo en el caso de los gases, sino tambin
para cualesquiera sistemas conductores que no se rigen por la ley de Ohm)
caracterstica tensin-corriente.
Examinemos los fenmenos caractersticos para todo gas que tienen lugar al
aumentar la tensin que se aplica al tubo de descaran de gases. El comportamiento
del gas que pasa a ser objeto de nuestra descripcin tiene lugar en un amplio
intervalo de presiones. Hacemos caso omiso solamente de aquellas presiones
pequeas para las cuales el recorrido libre de las molculas deviene conmensurable
con las dimensiones del tubo de descarga de gases. Tampoco sometemos a nuestro
examen las presiones tan grandes que la densidad de los gases se aproxime a la de
los lquidos.
De este modo, apliquemos al tubo de descarga de gases una pequea tensin. Si el
ionizador est ausente la corriente no fluir a travs del tubo. En presencia del
ionizador en el gas se encuentran partculas cargadas: iones y electrones. Al
superponer un campo ste enviar las partculas a los electrodos. La velocidad con
que las partculas cargadas migrarn en direccin a los electrodos depende de
muchas circunstancias y, en primer trmino, de la intensidad del campo y la presin
del gas.
Sobre el movimiento ordenado de los iones y electrones acontecido por accin de
una fuerza elctrica constante se superpone un movimiento catico. La partcula
acelerada por el campo elctrico recorre una distancia corta.

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Y este corto recorrido, inminentemente, termina en una colisin. Cuando las


velocidades de movimiento son pequeas estas colisiones se producen segn la ley
de choque elstico.
La longitud media del recorrido libre se determina, ante todo, por la presin del gas.
Cuanto ms alta es la presin, tanto ms corto es el recorrido libre y menor la
velocidad media de movimiento ordenado de la partcula. La tensin aplicada al tubo
de descarga de gases acta en sentido inverso, o sea, aumenta la velocidad media
de movimiento ordenado de las partculas.
Si no se hubiera aplicado la tensin al tubo, en el gas se habran desarrollado los
siguientes acontecimientos: el ionizador habra creado iones y los iones de distinto
signo, al encontrarse unos con otros, se habran reunificado o, como se suele decir,
se habran recombinado. Puesto que durante la recombinacin tiene lugar el
encuentro de un par de partculas, resulta que la velocidad de recombinacin ser
proporcional al cuadrado del nmero de partculas. Si el ionizador trabaja
continuamente, entre ambos procesos se establecer un equilibrio. As,
precisamente, ocurre en la ionosfera que rodea nuestro globo terrqueo. Segn sea
la hora del da o de la noche y la estacin del ao el nmero de partculas ionizadas
en un centmetro cbico oscila desde un milln hasta cien millones de iones y
electrones. De este modo, el grado de ionizacin es una magnitud del orden de uno
por ciento (recuerde cuntas molculas del aire se hallan en una unidad de volumen
a grandes alturas).
Retornemos al gas ionizado que se encuentra en el tubo bajo la tensin elctrica. Se
sobreentiendo que sta altera el equilibrio, ya que una parte de los iones llega a los
electrodos sin tener tiempo para recombinarse.
A medida que aumenta la tensin la parte cada vez mayor de los iones engendrados
en unidad de tiempo alcanza los electrodos: la corriente elctrica a travs del gas
incrementa. As se desarrollan los acontecimientos hasta que para la recombinacin,
en general, no queda tiempo; en esto caso la totalidad de los iones creados por los
ionizadores llega a los electrodos. Est claro que el subsiguiente ascenso de la
tensin no puede aumentar la corriente (corriente de saturacin, meseta en la fig.
2.7).

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Figura 2.7

Cuanto menor es la densidad del gas tanto menores son las tensiones del campo
para las cuales se alcanza la corriente de saturacin.
La intensidad de la corriente de saturacin es igual a la carga de los iones formados
por el ionizador en un segundo en el volumen del tubo. Habitualmente, las
corrientes de saturacin no son grandes: son del orden de microamperios o
menores. Por supuesto, su magnitud depende del nmero de los proyectiles
destructores que el gas recibe del ionizador.
Si se trabaja en el rgimen de la caracterstica tensin-corriente que no sale de los
lmites de la corriente de saturacin y se protege el gas contra la accin del
ionizador externo, la corriente cesa. En este caso se habla de la descarga de gas no
automantenida.
Con un consiguiente aumento de la presin aparecen nuevos fenmenos. Llega un
momento en que la velocidad de los electrones se hace suficiente para expulsar los
electrones de los tomos y molculas neutros. En esto caso la tensin, en el tubo
debe alcanzar un valor tal que el electrn tenga tiempo para acumular a lo largo de
su recorrido libre una energa suficiente para ionizar la molcula. La aparicin de la
ionizacin de choque, influye en la curva de dependencia de la corriente respecto a
la tensin: la corriente comienza a incrementar por cuanto el aumento de la tensin

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significa el crecimiento de la velocidad de movimiento del electrn. A su vez, el


crecimiento de la velocidad implica el acrecentamiento de la capacidad ionizante del
electrn y, por lo tanto, la creacin de un gran nmero de parejas de iones y el
ascenso de la intensidad de la corriente. La curva de la caracterstica tensin-
corriente va rpidamente hacia arriba. En comparacin con la corriente de
saturacin la intensidad de la corriente aumenta centonares y miles de voces, se da
comienzo a la luminiscencia del gas.
Si la accin del ionizador externo se elimina ahora, la corriente no cesa. Pasamos a
la regin de descarga autnoma. La tensin para la cual se produce este cambio
cualitativo se denomina tensin disruptiva (tensin de perforacin), o bien, tensin
de encendido de la descarga de gas.
El brusco aumento de la corriente despus de pasar esto lmite crtico se explica por
el crecimiento en avalancha del nmero de cargas.
Un solo electrn formado destruye la molcula neutra dando lugar a la creacin de
dos cargas de energa tan grande que stas son capaces de desintegrar otro par de
molculas que encuentran en su camino. De dos cargas se forman cuatro; de
cuatro, ocho... No se puede negar que el nombre de avalancha est aqu
completamente justificado.
Se ha creado una teora cuantitativa que presagia bastante bien la forma de las
caractersticas tensin-corriente de los gases.

Descarga autnoma
Existen muchas variantes de esta descarga. Nos detenemos solamente en algunas
de ellas.
Descarga por chispas. No es difcil observar en los experimentos ms elementales
la chispa que salta a travs del aire entre dos electrodos. Para ello basta acercar los
alambres que se encuentran bajo la tensin a una distancia lo suficientemente
pequea. Qu quiere decir suficientemente? Si se trata del aire, entonces, es
preciso crear una intensidad del campo igual a 30.000 V/cm. Esto significa que a la
pequea distancia de 1 mm nos satisface la diferencia de potencial de 300 V. Cada
uno de los lectores habra observado reiteradas veces en la prctica cotidiana, las
pequeas chispas ya sea ocupndose de tendido elctrico averiado, o bien,

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acercando por casualidad uno a otro dos cables derivados de un acumulador (en
este caso los cables deben aproximarse a una distancia igual al espesor de una hoja
de afeitar).
La tensin disruptiva depende de la densidad del gas. Tambin es importante la
forma de los electrodos.
La chispa perfora no slo el gas, sino tambin los lquidos dielctricos y cuerpos
slidos. Al tcnico electricista le es importante conocer las tensiones disruptivas de
todos los materiales con que trabaja.
Hoy da nos parece completamente evidente que el rayo no es sino una chispa que
salta entre dos nubes cargadas de electricidad de distinto signo. Sin embargo, en su
tiempo, a los fsicos [Mijal Vaslievich Lomonsov (1711 - 1765) y Benjamn
Franklin (1706 - 1790)] cost mucho trabajo encontrar la demostracin de esta
hiptesis. Y Georg Richman (1711 - 1753) que trabaj junto con Lomonsov perdi
la vida en el intento de poner el rayo a la Tierra por medio de cordel conductor de
corriente que representaba la cola de una cometa lanzada al aire durante la
tormenta.
Se pueden citar interesantes cifras que caracterizan la descarga por chispas en el
rayo. La tensin entre la nube y la Tierra constituye de 108 a 109 V, la intensidad de
la corriente oscila desde decenas hasta con centenares de miles de amperios y el
dimetro del canal resplandeciente es de 10 a 20 cm.
La duracin del resplandor del rayo es corta: del orden de microsegundo. No es
difcil calcular a grandes rasgos que las cantidades de electricidad que pasan por el
canal del rayo son relativamente pequeas.
Filmando las chispas celestes se logr estudiarlas bien. Con gran frecuencia el rayo
representa una serie de descargas por chispas que siguen un mismo camino. El rayo
dispone de una especie de lder que desbroza para las cargas elctricas el camino
ms conveniente y siempre caprichosamente ramificado.
Frecuentemente se han observado relmpagos esfricos. Lamentablemente, este
fenmeno no se deja reproducir en las condiciones de laboratorio. Los relmpagos
esfricos son bolas brillantes de plasma de gas de 10 a 20 cm de dimetro. Se
desplazan lentamente y, a veces, permanecen inmviles. Su existencia dura varios
segundos o, de cuando en cuando, minutos, despus de lo cual desaparecen lo que

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se acompaa con una fuerte explosin. Se debo reconocer que hasta la fecha no se
ha propuesto una teora exhaustiva de este interesante fenmeno.
Descarga en arco. Esta fue obtenida por primera vez por V. V. Petrov en 1802.
Con este fin pona en contacto dos carbones conectados a una potente fuente de
tensin y luego separaba los electrodos. Este procedimiento sigue en uso hasta el
da de hoy. Es cierto que ahora se utilizan carbones especiales fabricados de polvo
de grafito prensado. El carbn positivo se quema ms rpidamente que el negativo.
Por esta causa, el aspecto exterior permite determinar inmediatamente cul de los
carbones est conectado al polo positivo, ya que en el extremo de este electrodo se
forma un hoyo: un crter. La temperatura del aire en el crter durante la presin
ordinaria alcanza 4.000 grados, si la presin aumenta la temperatura del arco
puede llevarse hasta casi 6.000 grados, es decir, hasta la temperatura del superficie
del Sol. El arco entre electrodos metlicos produce una llama cuya temperatura es
mucho ms baja.
Para mantener la descarga en arco se necesita una tensin limitada, del orden de
40 a 50 V. La intensidad de la corriente puede alcanzar cientos de amperios, por
cuanto la resistencia de la columna brillante, de gas no es grande.
Cmo explicar, entonces, la gran conductibilidad elctrica del gas para las
tensiones tan pequeas? Los iones moleculares se aceleran hasta velocidades no
grandes y sus colisiones no pueden influir en la aparicin de una corriente intensa.
La explicacin es la siguiente. En el primer momento en el punto de contacto tiene
lugar un fuerte calentamiento. Debido a ello se inicia el proceso de emisin
termoinica: el ctodo expulsa una gran cantidad de electrones. A propsito, de
aqu se infiere que la alta temperatura es importante tan slo para el ctodo, y el
nodo puede ser fro.
El mecanismo de la descarga en arco de este tipo es completamente dismil al de la
descarga por chispas.
Huelga recordar al lector cun grande es la importancia de este fenmeno para la
prctica. La descarga en arco se emplea en la soldadura y el corte de los metales,
as como en la electrometalurgia.
Descarga luminiscente. Este tipo de descarga autnoma tambin es de gran valor
prctico ya que se produce en los tubos de descarga luminiscente o, como tambin

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se llaman, en las lmparas de luz diurna. El tubo se construye y se llena de gas


(siendo la presin considerablemente menor que la atmosfrica) teniendo previsto
asegurar su trabajo en las condiciones de tensin superior a la de encendido. La
corriente elctrica en los tubos de descarga luminiscente se engendra por ionizacin
de las molculas con ayuda de los electrones, as como debido a que los electrones
se expulsan del ctodo del tubo. El tubo de descarga luminiscente no se enciende de
una vez. La causa de ello, por lo visto, radica en que el primer impacto debe
obtenerse de un nmero limitado de partculas cargadas que siempre estn
presentes en cualquier gas.
Descarga silenciosa (efecto corona). Esta se observa a presin atmosfrica en
un campo en alto grado heterogneo, por ejemplo, en la proximidad de alambres o
puntas. Las intensidades deben ser altas: del orden de millones de voltios por
metro. Es indiferente que polo est conectado a la punta. De este modo, puede
existir tanto la corona positiva, como negativa. Por cuanto la intensidad del campo
disminuye a medida que se aleja de la punta, la corona desaparece a una pequea
distancia. Se puede decir que el efecto corona es la perforacin no completa del
espacio gaseoso. La corona se origina debido a las avalanchas electrnicas que se
dirigen a la punta, o bien, desde la punta al espacio exterior. Se sobreentiende que
en la zona de la corona paralelamente a los electrones existen iones positivos y
negativos: productos de destruccin de las molculas neutras del aire. La corona
produce luminiscencia slo en aquel pequeo espacio cerca de la punta dentro del
cual subsiste la avalancha electrnica.
En la aparicin de la corona influyen las condiciones atmosfricas y, en primer
lugar, la humedad.
El campo elctrico de la atmsfera puede provocar la luminiscencia de las cimas de
los rboles y de los mstiles de los barcos. En los tiempos pasados este, fenmeno
recibi el nombre de fuegos de San Telmo. Su aparicin se consideraba de mal
agero. A este prejuicio se puede encontrar una explicacin racional: es
completamente posible que lo luminiscencia surja en aquel preciso instante en que
se aproxima una tormenta o huracn.
Hace muy poco ha ocurrido una historia muy aleccionadora. Dos investigadores
aficionados, los esposos Kirlian, durante muchos aos estudiaron el siguiente

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fenmeno. El hombre coloca su mano que est conectada una fuente de alta tensin
sobre la pelcula fotogrfica separada del segundo electrodo de este circuito de
corriente por una capa de aislador. Al conectar la tensin en la pelcula fotogrfica
aparece un cuadro borroso de la palma de la mano y de los dedos.
Estos experimentos atrajeron suma atencin de los especialistas en el campo de la
llamada parapsicologa, doctrina que la mayora absoluta de los fsicos y psiclogos
considera como pseudociencia. La atencin despertada se explica por el hecho de
que los autores del descubrimiento y sus adeptos relacionaban el aspecto de la foto
con el estado psquico del sujeto.
Una amplia propaganda de esta interpretacin tan extravagante de los
experimentos en cuestin impuls a un grupo de fsicos y psiclogos que trabajaron
en las universidades de los EEUU a que decidieran a someter dichos experimentos a
una meticulosa comprobacin para encontrar una explicacin ms sencilla del
indudable hecho que el aspecto de las fotos obtenidos por este procedimiento,
efectivamente, resulta distinto para diferentes personas e, incluso, para una misma
persona, siendo dismiles las condiciones de obtencin de la imagen fotogrfica.
Los investigadores llegaron a la siguiente conclusin: Las fotografas obtenidas por
el mtodo de Kirlian representan, generalmente, la imagen de la descarga
luminiscente (efecto de corona) que tiene lugar durante la exposicin. La mayora
de las diferencias en las fotos se explica por la humedad de la mano, as como por
el contenido de agua en los tejidos. Durante la exposicin la humedad pasa a la
emulsin de la pelcula fotogrfica, cambia el campo elctrico y el aspecto de la
foto.
Los investigadores suponen utilizar en lo ulterior esta tcnica, la cual prefieren
llamar fotografa de la descarga luminiscente para el descubrimiento y
determinacin de la cantidad de humedad tanto en los objetos vivos, como en los
no animados.
Este interesante hecho que fue publicado en la revista Scientific American del
diciembre de 1976, permite sacar dos conclusiones. Primero, cualquier fenmeno
real merece que se fije en l y es completamente posible que ste resulte til para
la prctica. Segundo, el investigador que descubre un nuevo hecho debe superar,
ante todo, la tentacin de darle una interpretacin que no cuadra dentro de los

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marcos de las ideas cientficas de nuestro tiempo. Solamente despus de que se


haya demostrado de un modo exhaustivo que las teoras existentes son incapaces
de explicar el nuevo hecho, se podr presentar el descubrimiento al juicio de los
especialistas.
A los hechos reales a los que se da una explicacin falsa les podemos llamar,
recordando una vieja ancdota, experimentos con cucarachas. Su contenido es
como sigue: a una cucaracha se le arrancan las patitas; esta cucaracha mutilada se
pone sobre una mesa junto a otra sana y se dan unos golpecitos en la mesa. La
cucaracha sana se echa a correr, mientras que la mutilada, como es lgico, no se
mueve de su lugar. Se saca la conclusin: el odo la cucaracha lo tiene en las
patitas.
Cada ao en la prensa aparecen varios artculos describiendo experimentos con
cucarachas. Es conveniente prevenir al lector respecto de este hecho.

Sustancia en estado de plasma


El termino plasmonzustand fue propuesto por primera vez todava en 1939 por
dos cientficos alemanes cuyo artculo el autor de estas lneas haba traducido para
la revista Uspeji fizcheskij nauk (xitos de las ciencias fsicas). El nombre
parece acertado. En efecto, plasma no es cuerpo slido, ni lquido, ni tampoco gas.
Es un estado especial de la sustancia.
La ionizacin trmica de los gases, es decir, la separacin de los electrones de los
tomos y la destruccin de la molcula neutra dando lugar a la formacin de los
iones comienza a las temperaturas superiores a 5000 a 6000 grados. Vale la pena,
entonces, discutir este problema? Es que no existen materiales capaces de resistir
una temperatura ms alta.
Sin duda alguna, s, vale la pena. La aplastante mayora de los cuerpos celestes,
aquellos como, por ejemplo, nuestro Sol, se encuentran en estado de plasma; de
ejemplo de plasma puedo servir la ionosfera. Valindose de campos magnticos, las
llamadas botellas magnticas, tambin en las condiciones de laboratorio, se puede
retener el plasma en un volumen limitado. Adems, podemos hablar del plasma de
la descarga en un gas. El grado de ionizacin del gas depende no slo de la
temperatura, sino tambin de la presin. El hidrgeno a una presin de 1 mm de Hg

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resultar ionizado prcticamente por completo a la temperatura de 30 mil grados.


En estas condiciones un tomo neutro corresponde a 20 mil partculas cargadas.
El estado de plasma del hidrgeno representa una mezcla de partculas, que se
mueven desordenadamente y chocan entro s, de dos gases: el gas de los
protones y el gas de los electrones.
El plasma que se form de otras sustancias es una mezcla de muchos gases. En
ste podemos encontrar electrones, ncleos desnudos, diferentes iones, as como
una cantidad insignificante de partculas neutras.
El plasma cuya temperatura es de decenas y centenares de miles de grados se
llama fro. Y el plasma caliente significa millones de grados.
Sin embargo, el concepto de temperatura del plasma hay que tratarlo con cuidado.
Como conoce el lector, la temperatura se determina de manera unvoca por la
energa cintica de las partculas. En un gas que consta de partculas pesadas y
ligeras el equilibrio se establece solamente en el caso de, que tanto las partculas
ligeras como las pesadas adquieren la misma energa cintica media. Esto quiere
decir que en un gas que vive prolongadamente en condiciones estables el
movimiento de las partculas pesadas es lento, mientras que el de las ligeras es
rpido. El plazo en que se establece el equilibrio depende de aquello que haba en
el principio. No obstante, en igualdad de las dems condiciones, el equilibrio se
establece tanto ms tarde cuanto mayor sea la diferencia entre las masas de las
partculas.
Precisamente con tal situacin tenemos que ver en el plasma. Es que las masas del
electrn y del ms ligero de los ncleos se diferencian casi dos mil veces. En cada
colisin el electrn transfiere al ncleo o al ion tan slo una pequea parte de su
energa. Solamente despus de un gran nmero de encuentros las energas
cinticas medias de todas las partculas del plasma se igualan. Semejante plasma se
denomina isotrmico. Tal es, por ejemplo, el plasma que se halla en las
profundidades del Sol y de las estrellas. La velocidad con que se establece el
equilibrio en el plasma caliente se encuentra entre los lmites de partes de segundo
a segundos.
De otra forma se desarrollan los asuntos en el plasma de descarga de gases
(chispa, arco, etc.). En este caso, las partculas no slo se mueven de forma

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desordenada, sino tambin crean la corriente elctrica. El electrn de movimiento


rpido en su viaje entre los electrodos meramente no tiene tiempo para ceder la
mayor parte de su energa a los iones de andar perezoso. Por esta razn en la
descarga de gases el valor de la velocidad media de movimiento de los electrones
es mucho ms alto que el correspondiente valor para los iones. Este plasma se
denomina no isotrmico y se debe caracterizar por dos temperaturas (y hasta por
tres, si se toman en consideracin las partculas neutras). Como es natural, la
temperatura electrnica es mucho ms alta que la inica. Por ejemplo, en la
descarga en arco la temperatura electrnica representa de 10 mil a 100 mil grados,
mientras que la temperatura inica es prxima a 1000 grados.
El comportamiento de las partculas en el plasma puede describirse empleando las
mismas magnitudes que se utilizan en la teora cintica de los gases. Se han
elaborado muchos mtodos que permiten determinar directa o indirectamente la
longitud del recorrido libre de las partculas, el tiempo del recorrido libre y la
concentracin de las partculas de diferentes clases.
Para que el lector tenga nocin de los rdenes de las magnitudes con que se tiene
que operar insertemos algunos nmeros que caracterizan el plasma de hidrgeno de
alta concentracin (1020 iones por metro cbico). Resulta que en el plasma fro (la
temperatura de diez mil grados) la longitud del recorrido libre es igual a 0,03 cm y
el tiempo del recorrido libre es de 4 x 10-10 s. Este mismo plasma pero calentado
hasta cien millones de grados se caracteriza por los nmeros de 3 x 106 cm y 4 x
10-4 s, respectivamente.
Al citar estos datos es obligatorio aadir de qu colisiones se trata. Hemos
mencionado los valores para los encuentros de los electrones con iones.
A todas luces es evidente que el volumen que contiene muchas partculas ser
elctricamente neutro. Pero a nosotros nos puede interesar el comportamiento del
campo elctrico en algn punto del espacio. El mismo vara de una forma rpida y
brusca ya que cerca de este punto, ora pasan los iones, ora vuelan raudos los
electrones. Se puede calcular la rapidez de estos cambios, tambin es posible
calcular el valor medio del campo. El plasma, con una enorme precisin, satisface la
condicin de neutralidad. El espritu riguroso exige que utilicemos la palabra cuasi
neutralidad, es decir, casi neutralidad. Pero qu significa este casi?

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Un clculo no muy complicado demuestra lo siguiente. Tracemos en el plasma un


segmento de un centmetro de longitud. Calculemos la concentracin de los iones y
electrones en cada punto de este segmento. Cuasi neutralidad significa que estas
concentraciones deben ser casi iguales. Ahora figurmonos que en un centmetro
cbico existe un lote sobrante de electrones no neutralizado por iones positivos.
Resultar que a la densidad de las partculas igual a la del aire atmosfrico junto a
la superficie de la Tierra en el segmento examinado se forma un campo de 1000
V/cm, aproximadamente, si la diferencia en las concentraciones de los iones y
electrones es igual a una milmillonsima parte de un tanto por ciento! He aqu lo
que significa la palabra casi.
Sin embargo, incluso esta alteracin nfima de la igualdad de las cargas de dos
signos durar un instante brevsimo. El campo formado ir a expulsar las partculas
sobrantes. Dicho automatismo opera ya en las zonas que se miden por milsimas
partes de centmetro.
Tambin en el libro 4 hablaremos sobre el plasma y las botellas magnticas. El
lector, seguramente, ha odo hablar y, puede ser que ha encontrado la descripcin
de las instalaciones del tipo Tokamak. Un gran destacamento de cientficos
trabaja en su perfeccionamiento. El asunto reside en que la posibilidad de crear un
plasma de alta temperatura pueda llevar a la fisin de los ncleos atmicos ligeros,
proceso que se acompaa de liberacin de una energa colosal. Los fsicos
consiguieron realizar este proceso en las bombas. Sin embargo, la importante
cuestin de si se logra crear un plasma que posee una temperatura lo
suficientemente alta, as como el suficiente tiempo de vida para que resulte
realizable en la prctica una central elctrica termonuclear, esta importante cuestin
encontrar su respuesta a finales del siglo XX.

Metales
La divisin de los slidos en distintas clases de acuerdo con el valor de su
resistencia elctrica se determina por la movilidad de los electrones.
La corriente elctrica es un flujo de partculas cargadas en movimiento. Cuando se
trata de los flujos de iones o electrones, literalmente vemos la corriente elctrica.
Durante su paso a travs de los lquidos la corriente elctrica tambin se manifiesta

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de una forma completamente patente, por cuanto en los electrodos tiene lugar la
sedimentacin de la sustancia. En cambio, en lo que se refiere a los cuerpos slidos
debemos juzgar slo de manera indirecta sobre aquello que representa la corriente
elctrica que por stos circula.
Existe una serie de hechos que permiten afirmar lo siguiente. En todos los slidos
los ncleos atmicos no se desplazan. La corriente elctrica es el flujo de
electrones. Los electrones se mueven impulsados por la energa suministrada por la
fuente de corriente. Esta fuente la engendra dentro del cuerpo slido el campo
elctrico.
La frmula que relaciona la tensin y la intensidad del campo elctrico es vlida
para cualesquiera conductores. Esta es la razn de que aunando las frmulas
insertadas en pginas anteriores podemos escribir la ley de Ohm para un conductor
slido en la forma

j = E

( = 1/ se denomina conductancia especfica).


Los electrones del slido pueden dividirse en ligados y libres. Los electrones ligados
pertenecen a tomos determinados y los electrones libres forman un gas electrnico
sui generis. Estos electrones pueden desplazarse por el cuerpo slido. En ausencia
de tensin elctrica, el comportamiento de los electrones libres carece de orden.
Cuanto ms obstaculizado ven los electrones libres su movimiento, cuanto ms
frecuentes son sus choques con los tomos inmviles y entre ellos mismos, tanto
mayor es la resistencia elctrica del cuerpo.
En los dielctricos, la absoluta mayora de los electrones tiene su amo: un tomo o
una molcula. El nmero de electrones libres es despreciable.
En los metales cada tomo entrega uno o dos electrones para el uso comn.
Precisamente esto gas electrnico sirve de transportador de corriente.
Partiendo de un modelo muy burdo podemos determinar de una forma aproximada,
el valor de la conduccin elctrica y comprobar este modelo.
Anlogamente como hicimos cuando razonbamos acerca del gas de las molculas
supongamos que cada electrn logra recorrer, sin sufrir una colisin, cierto trecho.

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La distancia entre los tomos del metal es igual a varios angstrom. Es lgico
suponer que la longitud del recorrido libre de los electrones por el orden de su
magnitud es igual a 10 , o sea. 10-7 cm.
Por accin de la fuerza aceleradora eE el movimiento del electrn hasta la colisin
se prolonga durante el tiempo l/v. Basndose en los datos tomados de las
investigaciones de la emisin temoinica se puede evaluar la velocidad catica y de
los electrones. El orden de esta velocidad es de 108 cm/s.
Para determinar la velocidad del movimiento ordenado de los electrones, es decir, la
velocidad del movimiento que engendra la corriente, es necesario multiplicar la
aceleracin eE/m por el tiempo del recorrido libre. Con este proceder se admite que
cada colisin hace parar el electrn despus de lo cual ste comienza a acelerarse
de nuevo. Una vez efectuada la multiplicacin obtenemos el valor de la velocidad
del movimiento dirigido de los electrones que, precisamente, crea la corriente;

Ahora plantemonos el problema de calcular la resistencia especfica del metal. Si el


orden de la magnitud resulta correcto, entonces, esto significa que nuestro modelo
funciona.
Dejemos atinar al lector que la densidad j de la corriente puede escribirse como
producto del nmero de electrones en una unidad de volumen por la carga del
electrn y la velocidad del movimiento ordenado: j = neu. Al sustituir en esta
frmula el valor de la velocidad del movimiento ordenado de los electrones,
obtenemos

es decir, la conductancia especfica es igual a

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Si se considera que cada tomo entrega para el uso comn un solo electrn,
resultar que el conductor tiene la conductancia especfica del orden de 10-5 -m.
Es una magnitud muy razonable! Esto confirma tanto la validez de nuestro burdo
modelo, como la eleccin acertada de los valores de los parmetros de nuestra
teora. Pongo la palabra teora entre comillas por la nica causa de que es
burda y elemental. No obstante, este ejemplo ilustra el tpico enfoque fsico en la
interpretacin de los fenmenos.
De acuerdo con la teora del gas electrnico libre la resistencia elctrica debe
disminuir con la cada de la temperatura. Pero cuidado con apresurarse a vincular
esta circunstancia con la variacin de la velocidad catica de movimiento de los
electrones. El asunto no estriba en sta. Dicha velocidad depende poco de la
temperatura. La disminucin de la resistencia est relacionada con el hecho de que
la amplitud de las oscilaciones de los tomos llega a ser menor debido a lo cual se
acrecienta la longitud del recorrido libre de los electrones.
El mismo hecho puede formularse tambin con las siguientes palabras: al aumentar
las amplitudes de las oscilaciones de los tomos los electrones se dispersan en
mayor grado por distintos lados. Por supuesto, debido a ello la componente de la
velocidad en la direccin de la corriente debe disminuir, es decir, la resistencia debe
crecer.
El que la resistencia del metal (y no slo del metal) crece al aadirle impurezas
tambin se explica por el aumento de la dispersin de los electrones. En efecto, los
tomos de las impurezas desempean el papel de defectos de la estructura
cristalina y, en consecuencia, contribuyen a la dispersin de los electrones.
La energa elctrica se transmite por alambres. Debido a la resistencia elctrica en
los alambres se consume la energa de la fuente de corriente. Las prdidas de
energa son enormes y la lucha contra las mismas representa una tarea tcnica de
suma importancia.
Se abriga la esperanza de que esta tarea pueda resolverse ya que existe el
admirable fenmeno de superconductividad.

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El fsico holands Kamerlingh-Onnes, en 1911, descubri que a temperaturas


prximas a cero absoluto algunos cuerpos, a salto, pierden prcticamente por
completo su resistencia elctrica. Si en el anillo de un superconductor se excita la
corriente elctrica, sta fluir en el conductor durante das enteros sin atenuarse.
Entre los metales puros es el niobio el que posee la ms alta temperatura (9 K) a la
cual se manifiestan las propiedades de superconductividad. Huelga decir con qu
tenacidad el enorme destacamento de cientficos se dedica a la bsqueda de
superconductores que puedan adquirir esta maravillosa propiedad a una
temperatura ms alta. Sin embargo, por ahora los xitos no son muy grandes; se
ha encontrado una aleacin que se transforma en superconductora a la temperatura
de cerca de 20 K.
En todo caso, hay motivo para suponer que este lmite podr elevarse (y,
probablemente, hasta llevar a la temperatura ambiente). La bsqueda se lleva a
cabo entre sustancias polmeras especiales y entre materiales laminares
compuestos en los cuales se alternan el dielctrico y el metal. Es difcil sobreestimar
la significacin de este problema. Yo asumo la responsabilidad de considerarla uno
de los problemas importantsimos de la fsica moderna
Los trabajos dedicados a la bsqueda de los superconductores que adquieren dicha
propiedad a temperaturas lo suficientemente altas tomaron una gran envergadura
despus de haberse confirmado la teora de este fenmeno. La teora sugiri las
vas de bsqueda de los materiales necesarios.
Es caracterstico que entre el descubrimiento del fenmeno y su explicacin
transcurri un largo lapso. La teora fue creada en 1917. Cabe sealar que las leyes
de la fsica cuntica con cuya ayuda est construida la teora de la
superconductividad se haban establecido todava en 1920. De aqu se infiere que la
teora del fenmeno distaba mucho de ser simple. En este libro slo puedo dar la
explicacin, por decirlo as, desde la mitad de la historia. Resulta que a medida que
las oscilaciones de la red atmica se van atenuando, algunos electrones logran
aparearse. Semejante par se comporta de una manera acorde. Cuando tiene
lugar la dispersin del par en los tomos (y, como hemos mencionado con
anterioridad, precisamente esta dispersin sirve de causa de la resistencia), el
rebote de uno de los miembros del par a un lado se compensa por el

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comportamiento de su amigo. Se compensa en el sentido de que el impulso total


del par de electrones se mantiene invariable. De este modo, la dispersin de los
electrones sigue en pie, mas deja de influir en el paso de la corriente.
Paralelamente a los electrones apareados en el superconductor existe tambin el
gas electrnico ordinario. De esto modo, simultneamente, parece como si
existieran dos lquidos: uno, comn y corriente, y otro, superconductor. Si la
temperatura del superconductor comienza a elevarse desde cero, entonces, el
movimiento trmico romper cada vez mayor nmero de pares de electrones y la
parte correspondiente al gas electrnico ordinario ir en aumento. Por fin, llegar la
temperatura crtica a la cual desaparecern los ltimos electrones apareados.
En el libro 2, valindonos del modelo de dos lquidos, el ordinario y el especial,
hemos explicado el fenmeno de superfluidez observado en el helio lquido. Esos
dos fenmenos guardan un parentesco prximo: la superconductividad es la
superfluidez del lquido electrnico
El par de electrones del que acabamos de hablar tiene el espn total cero. Las
partculas cuyo espn es igual a cero o a un nmero entero se denominan bosones.
En determinadas condiciones los bosones pueden acumularse en gran cantidad en
un mismo nivel de energa. En este caso su movimiento se hace idealmente acorde
y nada puede impedir su traslacin. En el libro 4 volveremos a hablar sobre este
fenmeno.

Salida de los electrones del metal


Por cuanto parte de los electrones se comporta a semejanza del gas formado de
partculas rpidas es natural esperar que los electrones sean capaces de salir a la
superficie del metal. Para que el electrn pueda abandonar el metal aqul debe
superar las fuerzas de atraccin de los iones positivos. El trabajo que el electrn
debe invertir para lograr este objetivo se denomina trabajo de salida.
Cuanto ms alta es la temperatura del metal, tanto mayor es la velocidad cintica
de movimiento de los electrones. Si el metal se pone incandescente, entonces
lograr abandonarlo un nmero considerable de electrones.
El fenmeno de emisin termoinica -as se llama la salida del metal de los
electrones - puede investigarse por medio de un sencillo experimento. En una

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bombilla elctrica se suelda un electrodo adicional. Mediante un instrumento


sensible es posible medir el valor de la corriente elctrica que se crear debido a
que una parte de los electrones que se evaporan va a parar al electrodo (una
parte y no todos por la simple razn de que los electrones salen del filamento de la
lmpara bajo diferentes ngulos).
Si se quiero estimar el trabajo de salida conviene recurrir a la tensin de bloqueo
(o de corte), es decir, conectar el electrodo soldado al polo negativo del
acumulador. Aumentando paulatinamente la tensin llegaremos a tal valor suyo
para el cual los electrones ya no pueden alcanzar el electrodo.
El trabajo de salida de los electrones para el volframio es igual a 5 eV,
aproximadamente. Si es necesario, empleando recubrimientos especiales se puede
bajar el valor de este trabajo basta 1 eV.
Y qu representa esta unidad de trabajo, el electronvoltio? No es difcil
comprender, basndose en su denominacin, que es igual a la energa que adquiere
el electrn al recorrer el tramo del camino que se encuentra bajo la tensin de 1 V,
Un electronvoltio vale 1,6 x 10-19 J. Aunque las velocidades trmicas de los
electrones son bastante considerables, la masa del electrn es muy pequea. Por
esta causa, la altura mencionada de la barrera es muy elevada. La teora y la
experiencia muestran que la salida de los electrones depende ostensiblemente de la
temperatura. El ascenso de la temperatura desde 500 hasta 2000 K implica el
incremento de la corriente de emisin en miles de veces.
La salida de los electrones del metal debido al movimiento trmico es, por decirlo
as, un proceso natural. Pero tambin se puede expulsar el electrn del metal.
En primer trmino, se puede hacerlo bombardeando el metal tambin con los
electrones. El fenmeno lleva el nombre de emisin electrnica secundaria. Este se
utiliza para la multiplicacin de los electrones en los instrumentos tcnicos.
Inconmensurable ms esencial es la expulsin de los electrones a partir de cuerpos
slidos mediante la luz. Dicho fenmeno lleva el nombre de efecto fotoelctrico.

Fenmenos termoelctricos
Hace mucho tiempo (para la evolucin de la humanidad no es sino un instante, mas
para el desarrollo de la ciencia casi una eternidad), ms de 150 aos atrs, se haba

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descubierto un hecho simple. Si se forma un circuito elctrico de un trozo de


alambre de cobre y otro de alambre de bismuto, soldndolos en dos puntos, por el
circuito fluir la corriente. Pero fluir slo en el caso de que una de las uniones
soldadas se encuentro a una temperatura ms alta que la otra. Dicho fenmeno se
llama, precisamente, termoelectricidad.
Qu es, entonces, lo que obliga los electrones a desplazarse por el conductor
compuesto? El fenmeno resulta ser no tan simple. La fuerza electromotriz se
engendra debida o dos circunstancias. Primero, el campo elctrico de contacto;
segundo, el campo elctrico de temperatura.
Acabamos de sealar que para la salida del electrn fuera del metal se necesita un
trabajo. Es lgico suponer que este trabajo de salida A no es idntico para distintos
metales. Siendo as, entre dos metales unidos por soldadura aparece una tensin
igual a

Por va experimental se puede cerciorar de la existencia de la tensin de contacto.


Pero, de por s, sta no puede ser causa de la corriente elctrica en un circuito
cerrado. En efecto, el circuito cerrado consta de dos uniones soldadas y las
tensiones de contacto se extinguirn mutuamente. Por qu, entonces, la diferencia
de temperatura de las uniones soldadas engendra la fuerza electromotriz? Es la
lgica la que sugiere la respuesta. Evidentemente, la tensin de contacto depende
de la temperatura. El calentamiento de una de las uniones soldadas torna
desiguales las tensiones provocando la aparicin de la corriente. Sin embargo, hace
falta tomar en consideracin tambin otro fenmeno. Es completamente natural
suponer que entre los extremos del conductor exista un campo elctrico, si estos
extremos se encuentran a diferentes temperaturas. Es que a una temperatura ms
alta los electrones se mueven con mayor rapidez. Si es as, comenzar la difusin
de las cargas elctricas que se prolongar hasta que se forme un campo que
compense la tendencia a la distribucin uniforme.

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Los experimentos no dejan duda respecto a que ambos fenmenos estn presentes
simultneamente y que los dos deben tenerse en cuenta en la creacin de la teora.
Las fuerzas termoelectromotrices no son grandes: son del orden de varios
milivoltios para la diferencia de temperatura de 100 grados. Pero estas tensiones se
miden fcilmente Por esta causa, el efecto termoelectromotriz se utiliza para la
medicin de las temperaturas. Es que no se puede sumergir un termmetro de
vidrio en la masa fundida de un metal. Precisamente, en estos casos el par
termoelctrico (as se denomina el elemento trmico empleado para la medicin de
la temperatura) resulta ser un magnfico instrumento. Desde luego, el par
termoelctrico (o, simplemente, termopar) posee tambin otros muchos mritos).
Cun esencial es la posibilidad de medir la temperatura a grandes distancias! Y la
sensibilidad! Las mediciones elctricas son en alto grado exactas y resulta que,
empleando un termopar, pueden medirse las diferencias de temperatura iguales a
millonsimas partes de grado.
Esta alta sensibilidad permite utilizar los termoelementos para medir flujos trmicos
que llegan desde objetos lejanos. El lector por s mismo puedo apreciar
aproximadamente las posibilidades de un termoelemento. Basta decir que para ste
no representan un lmite dcimas partes de ergio por segundo.
De la misma forma que los acumuladores los termoelementos, a veces, tambin se
renen en bateras. Si no se requiere una energa muy grande, semejante batera
puede servir de generador de energa, encontrando su aplicacin para la
comunicacin por radio.

Semiconductores
Muchas sustancias, tanto elementos como compuestos qumicos, en
correspondencia con los valores de su conductibilidad llenan el amplsimo intervalo
entre los conductores y los dielctricos. Hace mucho tiempo ya se daban cuenta de
la existencia de tales sustancias. Sin embargo, apenas unos seis lustros atrs
alguien difcilmente haba podido prever que la fsica de los semiconductores hara
nacer una rama de la industria cuya trascendencia es imposible sobreestimar. No
hay semiconductores, esto significa que no existen ordenadores modernos, ni

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tampoco televisores ni magnetfonos. Sin los semiconductores es inconcebible la


radiotecnia moderna.
La conductibilidad de los aisladores se encuentra entre 10-8 a 10-18 -1 m-1, la de los
metales tiene los valores entre 102 y 104 de estas mismas unidades. La
conductibilidad especfica de los semiconductores se ubica entre estos dos
intervalos. Sin embargo, nos enteramos de que se trata de un semiconductor no
solamente por el valor de su conductibilidad.
Igualmente que en el caso de los metales, al fluir la corriente por los
semiconductores no observamos cambios qumicos algunos. Este hecho significa
que los iones de estas sustancias los cuales forman la armazn de la red cristalina
no se trasladan por accin del campo. Por lo tanto, al igual que en los metales,
debemos atribuir la conductibilidad al movimiento de los electrones.
Aunque parece que esta circunstancia es axiomtica, sin embargo, en los albores
del estudio de los semiconductores los fsicos decidieron comprobar, por si acaso,
que cargas son transportadores de corriente. En el caso de los slidos esta
comprobacin puede realizarle por medio del efecto Hall.
En el siguiente captulo voy a recordar al lector que por accin del campo magntico
las partculas positivas y negativas se desvan y, adems, en diferentes sentidos.
Si el cuerpo slido en cuyo interior se mueven las cargas se confecciona en forma
de banda y se coloca en un campo magntico correspondientemente orientado,
entre los extremos de la banda aparece la tensin. EL esquema del experimento se
ilustra en la fig. 2.8.
Cul fue el asombro de los fsicos al descubrir que se debe tratar con los cuerpos los
cuales durante su investigacin, de acuerdo con el esquema sealado, se comportan
en unas ocasiones como si por el alambre se desplazaran partculas positivas,
mientras que en otras ocasiones parece como si los transportadores de la
electricidad tuviesen signo negativo.
No es difcil dar un nombre a esta actitud suya. En el primer caso hablaremos sobre
la conductibilidad positiva (tipo p), y en el segundo, sobre la negativa (tipo n). Pero
el quid de la cuestin no reside en el nombre, sino en la explicacin de la mdula
del asunto. No hay duda alguna que en el seno del semiconductor se mueven

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electrones. Cmo, entonces, salir de la contradiccin? De qu modo explicar la


conductibilidad positiva?

Figura 2.8

Figrense una fila de deportistas. De pronto, un hombre la abandona por cualquier


causa. Queda un sitio vacante. Aunque esto suena no muy bello, digamos as: se
form un hueco. Para alinear la fila se da la orden al vecino del hueco que se
traslade al sitio libre. Pero entonces, como queda completamente claro, se forma un
nuevo sitio vacante. Este tambin puede llenarse mandando al siguiente deportista
ocupar la plaza correspondiente al hueco. Si los deportistas se trasladan de
derecha a izquierda, el hueco se desplazara de izquierda a derecha. Precisamente
este esquema explica la conductibilidad positiva de los semiconductores.
La concentracin de los electrones libres en los semiconductores es muy pequea.
Por eso, ya el propio valor de la conductibilidad (acurdense de la frmula que
hemos deducido hace poco para la densidad de la corriente) nos sugiere que la
mayora de los tomos del semiconductor no son iones, sino tomos neutros, sin
embargo, el semiconductor, a pesar de todo, no es dielctrico. Esta circunstancia
significa que el nmero pequeo de electrones se ha dejado en libertad. Dichos
electrones se desplazarn como en un metal creando la conductibilidad negativa, o

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sea, electrnica. Pero el ion positivo rodeado de tomos neutros se encuentra en


estado inestable. Apenas al cuerpo slido se aplica el campo elctrico este ion
positivo trata de sonsacar el electrn de su vecino; de una forma absolutamente
anloga obrar el tomo vecino. El ion positivo es completamente anlogo al
hueco. La intercepcin de los electrones puede sobreponerse al movimiento de
los electrones libres. De este modo surge la conductibilidad positiva, llamada
tambin conduccin por huecos.
Pero, si este modelo no lo gusta? Puedo ofrecerle otro. Como hemos dicho, la
energa de las partculas se cuantifica. Esta es la ley fundamental de la naturaleza.
Todos los fenmenos que se desarrollan en los semiconductores se explican
perfectamente si admitimos que, al igual que en el tomo, tambin en el slido los
electrones estn distribuidos por los niveles de energa. Sin embargo, puesto que en
el slido los electrones son muchsimos, resulta que ahora los niveles parece como
si confluyeran en bandas de energa (o, llamndoles de otra forma, en zonas de
energa).
La interaccin de los electrones internos entre s es dbil, y, por lo tanto, el ancho
de la banda ser no grande. Sobre los tomos internos no influye, prcticamente, el
hecho de que los tomos a los cuales dichos electrones pertenecen, entran en la
composicin del cuerpo slido.
En cambio, cuando se trata de los electrones externos el asunto es otro. Sus niveles
forman las bandas. Para diferentes cuerpos el ancho de estas bandas y las
distancias entre stas son distintos (en este caso se debe decir intervalos de
energa y la palabra distancias empleada en este contexto es el argot fsico).
El cuadro presentado explica de una forma excelente la divisin de los cuerpos
slidos, de acuerdo con su conductibilidad elctrica, en metales, semiconductores y
aisladores (fig. 2.9).
Cuando la banda est por completo llena de electrones y la distancia hasta la banda
superior vaca es grande, el cuerpo es un aislador. Si la banda superior est llena de
electrones parcialmente semejante cuerpo es un metal, puesto que un campo
elctrico, por muy pequeo que sea, es capaz de hacer pasar el electrn a un nivel
de energa un poco ms alto.

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Figura 2.9

Un semiconductor se caracteriza por el hecho de que su banda superior est


separada de la ms prxima inferior por un pequeo espacio. A diferencia de los
aisladores y metales, en el caso de los semiconductores el movimiento trmico es
capaz de trasladar los electrones de una banda a otra. En ausencia del campo el
nmero de semejantes transiciones hacia arriba y hacia abajo es idntico. El
aumento de la temperatura slo lleva aparejado el hecho de que la concentracin de
los electrones en la banda superior crece.
Pero qu ocurrir cuando sobre el semiconductor se superponga un campo?
En este caso el electrn libre que se halla en la banda superior comenzar a
desplazarse haciendo una aportacin a la conductibilidad negativa. Pero se alterar
el equilibrio de las transiciones hacia abajo y hacia arriba. Por esta causa, en la

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banda inferior se forma un hueco que por accin del campo se desplazar hacia el
sentido contrario. Tales semiconductores se denominan de conductibilidad mixta
(positivo-negativa o conductibilidad p - n).
La teora de bandas de los semiconductores es una teora armoniosa. El lector no
debo suponer que el modelo descrito es artificial o ideado. Este explica de una
forma sencilla y clara la principal diferencia entre el metal y el semiconductor, a
saber, su comportamiento especial relacionado con el cambio de la temperatura.
Como se ha sealado en el prrafo anterior, con el ascenso de la temperatura
disminuye la conductibilidad elctrica de los metales, ya que los electrones ms a
menudo chocan contra obstculos. En los semiconductores la elevacin de la
temperatura implica el aumento del nmero de electrones y huecos y, en
consecuencia, el aumento de la conductibilidad. Este efecto, como lo demuestran los
clculos, supera considerablemente la disminucin de la conductibilidad debido a los
impactos contra los obstculos.
Para la tcnica el valor principal lo tienen los conductores con impurezas. En este
caso se logra crear cuerpos poseedores de conductibilidad solamente positiva o
solamente negativa. La idea es extraordinariamente sencilla.
Los semiconductores ms difundidos son el germanio y el silicio. Estos elementos
son tetravalentes. Cada tomo est enlazado con cuatro vecinos. El germanio
perfectamente puro representar un semiconductor de tipo mixto. El nmero de
huecos y electrones correspondientes a 1 cm3 es muy pequeo, a saber, es igual a
2,5 x 1013 a temperatura ambiente. Esto significa un electrn libre y un hueco,
aproximadamente, por mil millones de tomos.
Sustituyamos ahora uno de los tomos de germanio por un tomo de arsnico. El
arsnico es pentavalente. Cuatro de sus electrones estn destinados para enlazarse
con los tomos del amo, o sea, del germanio, mientras que el quinto ser libre. El
material acusar conductibilidad electrnica (negativa) puesto que la aparicin del
tomo de germanio, como se sobreentiende, no dar lugar a la formacin de
huecos.
Si la impureza de arsnico es completamente despreciable constituyendo un tomo
por milln, la conductibilidad del germanio aumentar ya mil veces.

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Ya queda absolutamente claro qu se requiere para convertir el germanio en


conductor del tipo p. Para lograr este objetivo es necesario sustituir el tomo de
germanio por un tomo trivalente, digamos, por el tomo de indio.
En este caso la situacin toma el siguiente cariz. El tomo de germanio que se
encuentra al lado del husped se transforma en ion positivo por cuanto, de grado
o por fuerza, tendr que formar enlace con el tomo de indio al que falta un
electrn. Pero ya conocemos que el ion positivo hace las veces de hueco. Por
impacto del campo el hueco se desplazar; en cambio, no habr movimiento de
electrones libres.
No es de asombrarse que la industria de los semiconductores ejerciera una enorme
influencia en la tcnica de formacin de cristales puros. Y no puede ser de otro
modo si unas millonsimas partes de impurezas juegan un papel decisivo!
Sera errneo formarse la idea de que en los conductores del tipo n falla la
conduccin por huecos. Los huecos existen, pero su nmero es sustancialmente
menor que el de los electrones libres. En el caso de los semiconductores del tipo n
los electrones son portadores principales de corriente, mientras que los huecos, que
constituyen una minora, se denominan portadores secundarios de corriente. Por el
contrario, en los semiconductores del tipo p los portadores principales son los
huecos, y secundarios, los electrones.

Unin p-n
Despus que ha quedado esclarecido qu representan los semiconductores p y los
semiconductores n podemos llegar a comprender un efecto muy interesante y de
gran importancia para la electrnica moderna. El efecto aparece en la zona de
transicin entre los .semiconductores p y n que estn unidos estrechamente entre s
(unin p - n). La palabra inglesa transition (transicin, paso) sirvi de base para
nombrar toda una clase de instrumentos cuyo trabajo tiene por fundamento la unin
p - n. Qu ocurrir, entonces, si se toman dos barras de igual seccin con caras
frontales pulidas muy, pero muy esmeradamente, con la particularidad de que una
barra est hecha de germanio con impureza de indio (semiconductor del tipo p), y
la otra barra, de germanio con impureza de arsnico (semiconductor del tipo n), y
si, seguidamente, estas barras se juntan entre s apretando estrechamente una a

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otra sus caras frontales? Obtenemos, de hecho, un cristal nico de germanio con la
nica diferencia de que en una mitad suya habr un exceso de electrones libres, y
en la otra, un exceso de huecos.

Figura 2.10

Para evitar que las explicaciones sean muy complicadas olvidemos de los portadores
de corriente secundarios. En el momento inicial de tiempo (vase la fig. 2.10, por
arriba) ambas mitades del cristal son elctricamente neutras. Pero en la parte n
existe (a pesar de la neutralidad elctrica) un nmero sobrante de electrones
(puntos negros), mientras que en la parte derecha, la parte p, del sndwich
sobran los huecos (circulitos).

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Tanto los electrones, como los huecos pueden pasar libremente a travs de la
frontera. La causa de la transicin es completamente igual a la que tenemos en el
caso de mezclado de dos gases cuando se comunican los recipientes que los
contienen. Sin embargo, a diferencia de las molculas de gas, los electrones y los
huecos son aptos para la recombinacin.
Hemos tenido a la izquierda seis puntitos negros, y a la derecha, seis circulitos.
Apenas hubo comenzado la transicin el circulito y el punto se aniquilaron
mutuamente. El siguiente esquema muestra que en la parte izquierda quedaron
menos electrones de lo necesario para que esta mitad del sndwich fuese
elctricamente neutra; la parte derecha tambin tiene un crculo menos.
Al quitar el electrn a la parte izquierda la cargamos positivamente; por la misma
causa la parte derecha adquiri una carga negativa.
Para los subsiguientes huecos y electrones el paso a travs de la frontera ya est
obstaculizado. Tienen que moverse contra el campo elctrico formado. La transicin
durar cierto lapso, mientras el movimiento trmico sea capaz de superar la barrera
energtica cada vez creciente, luego llegar el equilibrio dinmico.
Y qu ser si al sndwich p-n se aplica la tensin y, adems, de tal forma como se
representa en el tercer esquema desde arriba? Evidentemente, en este caso a los
portadores de corriente se comunica una energa suplementaria que les permite
salvar la barrera.
Por el contrario, si a la parte n se conecta el polo positivo, la transicin de los
huecos y electrones a travs de la frontera sigue siendo imposible.
De este modo resulta que la unin p-n posee propiedades rectificadoras
Actualmente, en los ms diferentes campos de la tcnica se utilizan rectificadores
(vlvulas, diodos, nombres que, en esencia, son sinnimos), cuyo principio de
funcionamiento acabamos de explicar.
Nuestro esquema es sumamente aproximado. El anlisis hemos hecho caso omiso
de cualesquiera detalles del comportamiento de los huecos y electrones capaces de
saltar a travs de la frontera sin la recombinacin y. lo que es lo primordial, se ha
despreciado la corriente de los portadores secundarios, circunstancia que tiene por
consecuencia el que la rectificacin de la corriente por el sndwich p-n no es

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completa. En la realidad, a pesar de todo, al aplicar la tensin de acuerdo con el


esquema inferior tiene lugar una corriente dbil.
Ahora caractericemos con mayores pormenores los acontecimientos que ocurren en
la frontera cuando se establece el equilibrio dinmico.
Renunciemos a la simple conjetura admitida con anterioridad, o sea, acordmonos
de la existencia de los portadores secundarios.
El cuadro de establecimiento del equilibrio dinmico ser el siguiente. Del seno del
cristal p, cada vez ms cerca de la frontera, comenzar a crecer la corriente por
huecos. La aportacin a sta la hacen los huecos que tendrn tiempo para llegar
basta la unin p- n y salvarla sin recombinarse con los electrones.
Por supuesto, estos huecos deben poseer, adems, una energa suficiente como
para saltar sobre la barrera de potencial.
Despus de atravesar la zona de transicin esta corriente comienza a extinguirse
poco a poco debido a la recombinacin con los electrones. Al mismo tiempo en la
parte n desde la profundidad, en direccin opuesta crece la corriente por huecos. En
esta zona la cantidad de huecos es mucho menor, pero, en cambio, stos no deben
salvar la barrera para ir a parar a la zona p, se puede decir que la barrera se adapta
de tal forma, que las corrientes directa e inversa se compensan una a otra.
Todo lo expuesto se refiere tambin a la corriente electrnica. Es cierto que los
valores de la corriente por huecos y de la electrnica pueden diferenciarse
considerablemente debido a que las zonas p y n estn de distinto modo
enriquecidas de impurezas y, por consiguiente, de portadores libres. Si, por
ejemplo, en la zona p hay mucho ms huecos que electrones en la zona n, la
corriente por huecos ser mucho mayor que la electrnica. En este caso la zona p
se denomina emisor (radiador) de portadores libres de corriente y la zona n lleva el
nombre de base.
Esta descripcin ms detallada de los acontecimientos que tienen lugar en la
frontera p-n nos permite comprender que la rectificacin de la corriente no puede
ser completa.
En efecto, si el polo positivo se conecta al cristal p la barrera su tornar ms baja.
La tensin instiga los electrones. Si el polo positivo est conectado a la parte n,
entonces, el campo elctrico creado por el manantial de la alimentacin coincide por

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su direccin con el campo de la barrera. El campo en la transicin aumentar. Ahora


disminuir el nmero de electrones capaces de salvar la barrera, al igual que el de
huecos aptos para pasar al lado opuesto. De aqu el crecimiento de la resistencia en
la zona de transicin que conduce a la llamada caracterstica no simtrica tensin-
intensidad.
Resumiendo, podemos decir que el anlisis ms profundo dilucida patentemente
cul es la causa de que la rectificacin operada en la capa de transicin no ser
completa.

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Captulo 3
Electromagnetismo

Contenido:
Medida del campo magntico
Acciones del campo magntico homogneo
Acciones del campo magntico no homogneo
Corrientes amperianas
La nube electrnica del tomo
Momentos magnticos de las partculas
Induccin electromagntica
Direccin de la corriente de induccin
Algunas palabras acerca de la historia del descubrimiento de la ley de la
induccin electromagntica
Corrientes de induccin en torbellino
Choque de induccin
Permeabilidad magntica del hierro
Dominios
Cuerpos diamagnticos y paramagnticos
El campo magntico de la Tierra
Campos magnticos de las estrellas

Medida del campo magntico


Desde tiempos muy remotos los hombres se daban cuenta de la interaccin de las
varillas y agujas hechas de algunas menas de hierro. Estos objetos se distinguan
por una propiedad singular: uno de los extremos de las agujas indicaba el norte. De
este modo a la aguja se poda atribuir la posesin de dos polos: el polo norte y el
polo sur. Con facilidad se demostraba que los polos homnimos se repelan y los de
diferente signo se atraan.
Un estudio meticuloso del comportamiento de estos cuerpos peculiares que
recibieron el nombre de imanes o cuerpos magnticos lo realiz William Gilbert

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(1544 - 1603). Se esclarecieron tanto las leyes generales de su comportamiento en


los distintos puntos del globo terrqueo, como las reglas de su recproca accin.
El 21 de julio de 1820 el fsico dans Oersted public, hacindole gran propaganda,
su trabajo que llevaba un ttulo bastante extrao: Experimenta circa effectum
conflictus electrici in acum magneticam (Experimentos referentes al efecto del
conflicto elctrico sobre la aguja magntica). Esto pequeo escrito - tan slo de
cuatro pginas - daba a conocer al lector que Oersted (y, si queremos ser ms
exactos, un oyente de Oersted) prest atencin a que la aguja magntica se
desviaba si sta se dispona cerca del alambre por el cual circulaba la corriente
elctrica.
Inmediatamente tras este descubrimiento sigui otro. El relevante fsico francs
Andrs Mara Ampre (1775 - 1836) descubri que las corrientes elctricas
interaccionan entre s.
De este modo resulta que los imanes actan sobre otros imanes y corrientes,
mientras que las corrientes influyen en otras corrientes o imanes.
Para caracterizar estas interacciones al igual de las elctricas, es conveniente
introducir el concepto de campo. Digamos que las corrientes elctricas, as como los
imanes naturales y artificiales, engendran campos magnticos.
Cabe subrayar que solamente por la investigacin de los campos alternos se
demuestra la existencia real de los campos elctricos y magnticos, o, en otras
palabras, el hecho de que el campo es una forma de la materia. Entre tanto, el
campo es para nosotros tan slo un concepto cmodo, y nada ms. En efecto, los
manantiales del campo magntico pueden encontrarse ocultos detrs de un biombo,
pero nosotros estamos en condiciones de juzgar sobre su presencia debido a las
acciones que esto produce.
Los mismos sistemas que originan el campo magntico reaccionan a su presencia,
es decir, el campo magntico acta sobre las agujas magnticas y las corrientes
elctricas. La primera tarea que se plantea ante el investigador que estudia el
magnetismo es la palpacin del espacio en el cual existe el campo magntico. Al
caracterizar el campo magntico determinamos en cada punto del campo la fuerza
que afectaba la carga unitaria. Y cmo conviene proceder para describir el campo
magntico?

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En el caso general, el comportamiento de una pequea aguja magntica es bastante


complicado Esta girar de modo determinado, pero, a veces, tambin realizar un
movimiento de avance. Para poder caracterizar el campo magntico hay que
impedir a la aguja que se desplace. En primer lugar es necesario poner en claro en
qu direccin mira su polo norte (os decir, aquel extremo suyo que en ausencia de
corriente y de objetos magnticos mira en el sentido del Norte).
Con anterioridad, hemos sealado que un procedimiento grfico adormido para
describir el campo elctrico es la introduccin en uso de lneas de intensidad. La
direccin de estas lneas indicaba adonde se desviaba la carga positiva. La densidad
de las lneas corresponda al valor de la intensidad. De uno manera anloga se
puede proceder tambin al caracterizar el campo magntico. El extremo de la aguja
magntica que gira libremente indicar la direccin de las lneas de fuerza del
camp magntico las cuales, en la actualidad, se suelen llamarse lneas de
induccin.
Y qu se debe tomar por la medida de intensidad del campo magntico? Por
supuesto, se puedo medir, empleando un simple dispositivo, el momento de fuerza
que acta sobre la aguja magntica. Sin embargo, tal vez, valga la pena buscar otro
mtodo. Es que la aguja magntica es una especie de cosa en s. Al realizar los
experimentos con la aguja magntica, tenemos que buscar, simultneamente, tanto
la medida de intensidad del campo magntico, como la medida que caracteriza la
aguja. Los fsicos prefieren evitar tal situacin. Mejor es matar primero un pjaro y
slo despus el otro.
De este modo, por ahora conservemos para la aguja magntica la funcin de
determinar el perfil de las lneas de induccin. Y para introducir la medida
cuantitativa de intensidad del campo magntico recurramos a uno de los
experimentos de Ampre, quien todava en 1820 descubri que un cuadro plano con
corriente se comporta de una forma muy parecida a la aguja magntica. Resulta
que el cuadro gira en el campo magntico, con la particularidad de que la normal a
su plano mira en la misma direccin que la aguja magntica, es decir, a lo largo de
las lneas de induccin. Hace las veces del polo norte aquel lado del cuadro en que,
al observarlo, vemos la corriente ir en el sentido antihorario.

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A diferencia de la aguja magntica el cuadro con corriente no es un objeto


inconcebible para caracterizarlo. Las propiedades del cuadro con corriente, o sea, de
un circuito con corriente, se definen unvocamente por la intensidad de la corriente,
el rea y la direccin de la normal al rea. Es de suponer que esto cuadro ser un
instrumento bastante bueno para la palpacin del campo magntico.
Entonces, resulta que decidimos tomar por la medida de intensidad del campo
magntico, el momento de rotacin que acta sobre el circuito con corriente. No
conviene pensar que semejante instrumento es menos conveniente que la aguja
magntica. Un experimentador hbil puede confeccionar un cuadro de rea
minscula o inventar un sencillo mtodo para compensar el giro que realiza el
campo, recurriendo a la compresin de un
muelle graduado.
Ante todo tenemos que averiguar el
comportamiento de diferentes circuitos de
prueba en un punto determinado del campo
magntico invariable.
El resultado de esta investigacin es el
siguiente: el momento de fuerza es
proporcional al producto de la intensidad de
la corriente por el rea. Esto significa que el
circuito de prueba no se caracteriza por la
intensidad de la corriente y el rea tomados
independientemente, sino por su producto.
Adems de este producto necesitamos
saber cmo est dispuesta la normal del
circuito respecto a la direccin del campo.
Es que el circuito se comporta a semejanza
de una aguja magntica. Por esta razn, si
disponemos el circuito de tal forma que su
normal positiva (o sea, el vector que sale por el lado norte) se oriente a lo largo de
las lneas de induccin, el circuito quedar justamente en esta posicin (el momento
de fuerza es igual a cero) (fig. 3.1, abajo).

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Si el circuito se sita de modo que su normal queda perpendicular a las lneas de


induccin, el momento de fuerza ser mximo (fig. 3.1, arriba).
De todo lo expuesto se infiere lo racional que es introducir un nuevo concepto. Un
concepto muy importante, como lo comprenderemos ms tarde. Vamos a
caracterizar el circuito con corriente mediante el vector M al que damos el nombre
de momento magntico (vase la fig. 3.1.).
La magnitud del momento magntico se toma igual al producto de la intensidad de
la comente I por el rea del circuito S = ld:

M = IS

Al vector S se comunica la direccin de la normal positiva al plano del contorno.


De este modo poseemos la magnitud con cuya ayuda podemos medir el campo. Lo
ms conveniente es medir el momento mximo de fuerza que acta sobre el circuito
de prueba.
En el caso de pasar de un punto del campo al otro o modificar el campo a costa de
desplazamiento de sus fuentes, o bien, cambiando las intensidades de las corrientes
que crean el campo, obtendremos cada vez distintos valores del momento del par
de fuerzas F que actan sobre el circuito de prueba. El momento mximo del
momento de fuerza lo podemos escribir as:

N = BM

donde B es una magnitud que, precisamente, tomamos por la medida del campo.
Esta magnitud lleva el nombre de induccin magntica. A base de lo expuesto
podemos decir que la induccin magntica es igual al momento mximo de fuerza
que acta sobre el circuito de prueba con el momento magntico unitario. Y la
densidad de las lneas de induccin, es decir, su nmero que recae en una unidad
de rea, la tomaremos, justamente, proporcional a la magnitud B. El vector B est
dirigido a lo largo de las lneas de induccin.
El momento magntico, la induccin magntica y el momento de fuerza que es
nuestro viejo conocido, son vectores. Sin embargo, al recapacitar un poco

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tendremos que convenir en que estos vectores se diferencian de los de


desplazamiento, velocidad, aceleracin, fuerza ... Efectivamente, el vector,
digamos, de velocidad de movimiento indica en qu sentido se mueve el cuerpo; los
vectores de aceleracin y de fuerza sealan en qu direccin acciona la atraccin o
la repulsin. La flechilla con que terminamos el segmento, smbolo del vector, tiene
en estos ejemplos un sentido totalmente objetivo y real. Pero, en lo que respecta a
nuestros nuevos conocidos y al momento de fuerza, los asuntos toman otro cariz.
Los vectores estn dirigidos a lo largo del eje de rotacin. Est claro que la flecha
que corona uno u otro extremo del segmento el cual define el eje de rotacin reviste
un carcter completamente convencional. No obstante, es necesario ponerse de
acuerdo en cuanto a la direccin del vector. La flecha puesta en el extremo del
eje de rotacin no posee un sentido. Pero la direccin de la rotacin s que tiene un
sentido objetivo. Y esta direccin la tenemos que caracterizar. Se conviene en poner
la flecha en el eje de rotacin de tal modo que, al mirar en contra del vector,
observar la rotacin en el sentido horario, o bien, en el sentido antihorario. Los
fsicos se han acostumbrado a la segunda variante.
Estos dos tipos de vectores llevan nombres expresivos que hablan de por s:
vectores polares y axiales (del latn axis, eje).
Las mediciones de los campos de diferentes sistemas nos llevan a las siguientes
reglas. En los imanes siempre descubrimos dos polos: el polo norte del cual parten
las lneas de fuerza, y el polo sur en que stas terminan. Y lo que sucede con las
lneas de induccin en el seno del imn, esto, naturalmente, no lo podemos
determinar por va experimental.
En lo que se refiere a los campos magnticos de las corrientes (fig. 3.2). aqu se
revela la siguiente regularidad: las lneas de induccin del campo magntico
envuelven la corriente.
En este caso se debe tener presente que, si miramos a lo largo de la corriente, las
lneas de induccin tendrn la direccin en que se mueve la aguja del reloj. El punto
y la crucecita en los dibujos significan (y esto esta comnmente admitirlo) que la
corriente se dirige hacia nosotros o se aleja de nosotros, respectivamente.
El momento magntico, como resulta evidente de la frmula, se mide en amperios
multiplicados por metro cuadrado.

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Hasta hace poco la unidad de induccin magntica ha sido el gausio. Un gausio es


igual a 1 V-s/m2, sin embargo, puesto que el centmetro se ha expulsado, se ha
propuesto otra unidad, la tesla (T): 1 T es igual a 1 V-s/m2.

Figura 3.2

La procedencia de la dimensin queda completamente clara a partir de la frmula


para la fuerza electromotriz de induccin insertada en pginas anteriores.
Sin embargo, por ahora, los intentos de la Comisin Internacional de retirar del uso
el gausio sufren un fracaso: los campos magnticos, como antes, se valoran por el
nmero de gausios.
Los campos magnticos se engendran por las corrientes y los imanes permanentes.
Los campos magnticos, a su vez, ejercen influencia sobre las corrientes y los
imanes permanentes. Si por cualquier causa el investigador no quiere recurrir al
concepto de campo magntico, puede dividir todos los tipos de interacciones en que
toman parte los campos magnticos en cuatro grupos; magnticas, o sea, las
acciones del imn sobre el imn; electromagnticas, es decir las acciones de las
corrientes sobre el imn; magnetoelctricas, es decir, las acciones del imn sobre la

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corriente, y, por fin, electrodinmicas, es decir las acciones de la corriente sobre la


corriente.
Esta terminologa la utilizan, fundamentalmente, los tcnicos. Por ejemplo, dicen
que un instrumento es magnetoelctrico cuando el imn resulta fijo y el cuadro con
corriente es mvil.
Las interacciones electrodinmicas se han tomado por base de la definicin actual
de la unidad de intensidad de la corriente. Esta definicin suena as: el amperio es
la intensidad de una corriente invariable que, al pasar por dos conductores paralelos
rectilneos de infinita longitud y seccin circular infinitamente pequea dispuestos a
una distancia de 1 m uno del otro en el vaco, engendra entre estos conductores
una fuerza igual a 2 x 107 N por 1 m de longitud.
En el sistema SI adoptado actualmente por todo el mundo, la unidad de intensidad
de la corriente es fundamental. El culombio, en correspondencia, se define como
amperio-segundo. Tengo que confiar al lector que a m me gusta ms el sistema de
unidades en el cual la unidad de cantidad de electricidad es fundamental y viene
expresada por medio de la masa de plata depositada durante la electrlisis. Sin
embargo, es difcil discutir con los metrlogos. Por lo visto, la definicin citada
anteriormente tiene algunos mritos, aunque me parece que la medicin prctica de
la fuerza electrodinmica con alto grado de precisin es una tarea que dista mucho
de ser simple.
Al conocer cmo determinar la direccin del campo magntico, as como las reglas
para hallar la direccin de la fuerza que acta sobre la corriente por parte del
campo magntico (de lo que hablaremos un poco ms tarde) el lector estar en
condiciones de averiguar el mismo que las corrientes que fluyen paralelamente se
atraen y las dirigidas en sentidos opuestos se repelen.

Acciones del campo magntico homogneo


Es homogneo aquel campo magntico cuya accin sobre cualesquiera indicadores
del campo es idntica en sus diferentes puntos.
Se logra crear semejante campo entre los polos de un imn. Es natural que cuanto
ms cerca uno del otro se dispongan los polos y cuanto mayor sea la superficie
plana de las caras frontales del imn, tanto ms homogneo ser el campo

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Ya se ha hablado acerca de la accin del campo magntico homogneo sobre la


aguja magntica y el cuadro con corriente: si falta el muelle compensador, stos se
sitan en el campo de una manera tal que su momento magntico coincida con la
direccin del campo. El polo norte mirar al polo sur del imn. El mismo hecho
puede expresarse con las siguientes palabras: el momento magntico se orientar a
lo largo de las lneas de induccin del campo magntico.
Analicemos ahora la accin del campo magntico sobre las cargas en movimiento.
Es sumamente fcil cerciorarse de que semejante accin existe y, adems, es
bastante imponente: es suficiente acercar al rayo electrnico originado por el can
electrnico, el ms comn y corriente imn escolar. El punto luminoso de la pantalla
se despinzar y cambiar de lugar en esta pantalla en dependencia de la posicin
del imn.
De la demostracin cualitativa del fenmeno se puede pasar a la investigacin
cualitativa, y, en este caso, resultar que la fuerza que acta sobre el electrn por
parte del campo magntico B, teniendo en cuenta que el electrn se mueve en
dicho campo con la velocidad v y forma un ngulo recto con las lneas de induccin,
es igual a

F = ceB

donde e es la carga de la pancula (desde luego, la ley es vlida no slo para los
electrones, sino tambin para cualesquiera otras partculas cargadas).
En cambio, si la partcula se mueve a lo largo de las lneas de induccin, entonces,
en efecto, el campo no acta sobre sta! Al lector que tiene nociones de
trigonometra no es difcil atinar cmo escribir la expresin de la fuerza para el caso
del movimiento bajo cierto ngulo respecto al campo. Y nosotros no recargaremos
el texto con frmulas que no necesitaremos posteriormente.
Pero, todava no se ha dicho nada respecto a la direccin de la fuerza. Y ello es muy
importante. La experiencia demuestra que la fuerza es perpendicular tanto a la
direccin del movimiento de la partcula, como a la direccin de la induccin. O, en
otras palabras: es perpendicular al plano que atraviesa los vectores v y B. Sin
embargo, tampoco haciendo constancia de esto hecho lo hemos expresado todo.

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Cada medalla tiene dos caras. En qu consiste su diferencia? En la direccin del


giro que hace coincidir un vector con el otro. Si vemos que el giro del vector v al
vector B en un ngulo menor de 180 se opera contra el sentido de las agujas del
reloj, entonces, esta cara la llamamos positiva.
Los elementales esquemas vectoriales representados en la fig. 3.3, a la izquierda,
demuestran que una partcula cargada positivamente se desva hacia el lado de la
normal positiva. El electrn se desva hacia el lado opuesto.

Figura 3.3

Ahora fijmonos a qu interesante resallado conduce esta ley en el caso del electrn
que entr con pequea velocidad formando un ngulo recto en el campo magntico
permanente (fig. 3.3 a la derecha). Adivine, qu trayectoria describir el electrn?
Ya lo tenemos por supuesto que se mover describiendo una circunferencia. La
fuerza del campo magntico es una fuerza centrpeta y podemos calcular
inmediatamente el radio de la circunferencia igualando entre s mv2/r y evB. De este
modo, el radio de la trayectoria es igual a

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Presten atencin al hecho de que por la conducta de la partcula podemos calcular


sus propiedades. Sin embargo, otra vez topamos con la misma relacin que se
present cuando estudiarnos el movimiento de la partcula en el campo elctrico.
No se logra determinar por separado la carga elctrica y la masa de la partcula!
Tambin en este caso el experimento nos lleva al valor de la relacin e/m.
De este modo, la partcula se mueve por una circunferencia si su velocidad est
dirigida bajo un ngulo recto respecto al campo magntico; la partcula se mueve
segn una recta si su velocidad est dirigida a lo largo del campo magntico. Y qu
tenemos en el caso general? Su respuesta, claro est, ya la tiene preparada. La
partcula se mueve siguiendo una lnea helicoidal cuyo eje es la lnea de induccin.
Dicha lnea helicoidal se compondr de espiras arrolladas, espaciada o
apretadamente, en dependencia del ngulo inicial de entrada del electrn en el
campo magntico.
Por cuanto el campo magntico acta sobre la partcula en movimiento, tambin
debe ejercer su influjo en cada trocito de conductor por el cual fluye la corriente.
Examinemos una porcin del rayo electrnico de longitud l. Supongamos que en
esta porcin caben n partculas. La fuerza que acta sobre un conductor de igual
longitud por el cual fluye el mismo nmero de partculas con idntica velocidad, esta
fuerza ser igual a nevB. La intensidad de la corriente es igual a la carga total que
pasa a travs del conductor en unidades de tiempo. El tiempo x durante el cual los
electrones examinados recorrern el camino l es igual a

= l/v.

Es decir, podemos anotar la intensidad de la corriente de la siguiente forma:

Al sustituir la velocidad

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tomada de esta expresin en la frmula para la fuerza que acta sobre la porcin
del rayo electrnico, hallaremos precisamente la fuerza que ejerce su accin en el
conductor de longitud l. He aqu esta expresin:

F= IlB

Esta expresin es vlida slo en el caso de que el conductor es perpendicular al


campo.
La direccin de desviacin del conductor por el cual circula la corriente puede
determinarse con la ayuda del esquema representado en la fig. 3.3.
En seal de respeto a los investigadores que haban trabajado en el siglo XIX
inserto la fig. 3.4.

Figura 3.4

Este dibujo, desde luego, no slo reviste inters acadmico. Ayuda a recordar la
regla de desviacin de las corrientes. La figura muestra cmo el campo propio de la
corriente (que se dirige desde nosotros) se sumar con el campo exterior. El
resultado de dicha adicin se representa a la derecha.
Si lneas de induccin se conciben como las tensiones de la materia del ter
(semejante punto de vista se haba difundido ampliamente en el siglo XIX). la
direccin del desplazamiento del conductor obtiene una interpretacin patente: el
conductor, meramente, se expulsa por el campo.

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Demostremos ahora que la accin del campo magntico sobre la carga en


movimiento y un segmento de la corriente es el mismo fenmeno por el cual
comenzamos el anlisis de las acciones del campo magntico.
Examinemos otra vez la fig. 3.1, por arriba. En la figura se representan los fuerzas
que actan sobre el circuito con corriente. Las fuerzas no influyen sobre los tramos
del conductor que van a lo largo de las lneas de induccin; sobre otros los tramos
actan el par fie fuerzas y en la figura se ve que el momento de este par es igual,
precisamente, al producto de la fuerza por el brazo:

De este modo, la expresin para el momento de fuerza como producto del momento
magntico del circuito por la induccin magntica deriva directamente de la frmula
de la fuerza que acta sobre la carga.
A propsito, la frmula F = evB con la cual comenzamos este prrafo lleva el
nombre de Lorentz (Hendrick Antoon Lorentz, 1853 - 1928, fsico holands, propuso
esta frmula en 1805).

Acciones del campo magntico no homogneo


No presenta ninguna dificultad crear un campo magntico no homogneo. Por
ejemplo, se puede dar a los polos del imn la forma curvilnea (fig. 3.5).
Entonces, el curso de las lneas de induccin del campo ser tal como se muestra en
la figura.
Supongamos que los polos estn lo suficientemente separados uno del otro y
coloquemos cerca de uno de stos la aguja magntica. Como hemos mencionado de
paso, en el caso general la aguja magntica no slo gira sino tambin puede realizar
el movimiento de avance.
Un movimiento giratorio, nicamente, de la aguja magntica (o del cuadro con
corriente) se observa en el caso de que el campo sea homogneo. Mientras que, en
un campo no homogneo tendrn lugar los dos movimientos.
La aguja girar de tal modo que se site a lo largo de las lneas de induccin y,
seguidamente, comenzar a atraerse al polo (vase la fig. 3.5). La aguja es atrada

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a aquella zona donde el campo es ms fuerte. (Desde luego, el pintor puso


demasiado ahnco en su trabajo: difcilmente se puede creer que hasta un campo
muy fuerte romper la brjula.)

Figura 3.5

En qu reside la causa de semejante comportamiento?


Evidentemente, consiste en que en un campo no homogneo sobre la aguja acta
no un solo par de fuerzas. Las fuerzas que inciden en el polo norte y el polo sur
de la aguja situada en un campo no homogneo no son iguales Aquel extremo suyo
que se encuentra en el campo ms fuerte se somete a la accin de una fuerza
mayor. Por esta razn, despus del giro, el cuadro de las fuerzas presenta el
aspecto mostrado en la figura: queda en exceso la fuerza actuante, en el sentido del
campo ms fuerte.
Verdad es que el comportamiento de un circuito con corriente de espesor nfimo
ser absolutamente anlogo. De este modo, cuando he comenzado por el modelo de
la aguja con dos polos solamente he rendido tributo a la tendencia para la
representacin patente.
Cul es, entonces, la ley de la naturaleza? A qu es igual la fuerza? Un
experimento y los clculos demuestran que para cualquier sistema poseedor del

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momento magntico M, dicha fuerza es igual al producto del momento del sistema
por la curvatura del aumento del campo.
Sea que la aguja magntica se qued situada a lo largo de las lneas de induccin.
Los valores del campo en los puntos donde se encuentran el polo norte y el polo sur
de la aguja magntica se diferencian entre s. Tracemos el grfico del campo a lo
largo de la lnea que pasa a travs de los polos. Para mayor sencillez sustituyamos
el tramo de la verdadera curva del campo entre los polos por una recta, lo que se
puede hacer con tanta mayor precisin cuanto menor es la aguja, es decir, cuanto
ms prximos uno del otro son sus polos. La pendiente, o sea. la tangente del
ngulo que esta recta forma en el grfico con el eje horizontal, se expresar como
el cociente de divisin de la diferencia de los campos por la longitud de la aguja. La
frmula tendr el siguiente aspecto:

donde l es la longitud de la aguja, y BN y BS representan la induccin del campo en


los extremos norte y sur de la aguja. (No se asombren que la tangente del ngulo
resulte ser una magnitud dimensional.)
Si en lugar de la fraccin escrita ponemos el valor de la tangente del ngulo de la
tangente a la curva que representa el curso del campo en el punto en que se
encuentra lo partcula que nos interesa, los polos desaparecern y la frmula ser
vlida para cualquier partcula o sistema de partculas.
Resumiendo, podemos decir que en un campo no homogneo el sistema o la
partcula que poseen el momento magntico se atraen a los polos del imn o se
repelen de stos en dependencia de cmo est dirigido el momento magntico a lo
largo o en contra de las lneas de induccin.
Acaso el momento magntico puede situarse en contra de la direccin del campo?
S, puede! Pero en qu casos, de ello hablaremos ms tarde.

Corrientes amperianas

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Hasta el siglo XIX no fue nada difcil crear teoras fsicas. El cuerpo se ha calentado,
esto significa que contiene mayor cantidad de calrico. Una medicina permite
conciliar ms rpidamente el sueo, por consiguiente, en esta se encierra una
fuerza somnfera. Ciertas varillas fabricadas de menas de hierro sealan el norte.
Un comportamiento raro, pero podemos comprenderlo inmediatamente si decimos
que semejantes varillas y agujas poseen alma magntica. Como se conoce, los
agujas magnticas desde tiempos muy remotos sirvieron fielmente a los
navegantes. Sin embargo, a veces, se encaprichaban. No es de extraar, el asunto
queda muy claro: la culpa la tienen los espritus malignos! Tampoco es de extraar
que result posible imantar hierro, as como acero y algunas otras aleaciones.
Sencillamente, stos son cuerpos aptos para acoger fcilmente el alma
magntica.
Despus de los descubrimientos de Oersted y Ampre se puso de manifiesto que es
posible tender un puente entre los fenmenos elctricos y magnticos. Haba una
poca en la cual estuvieron en boga, con la misma amplitud, dos teoras. Segn el
primer punto de vista todo se dilucidaba al admitir que el conductor por el cual
circula el fluido elctrico se convierte en imn. Otro punto de vista lo mantena
Ampre. Este afirmaba que el alma magntica de las barras de hierro constaba
de corrientes elctricas microscpicas.
A muchos el punto de vista de Ampre pareca ms lgico. Sin embargo, a esta
teora no se le atribua ninguna importancia seria, no obstante en la primera mitad
del siglo XIX apenas si haba alguien quien pensara en la posibilidad de descubrir
realmente estas corrientes, sin hablar ya de que se pona en tela de juicio el hecho
de que el mundo est construido de tomos y molculas.
Solamente cuando en el siglo XX los fsicos, con una serie de brillantes
experimentos, demostraron que el mundo que nos rodea, en efecto, est construido
de tomos y molculas y los tomos constan de electrones y ncleos atmicos, se
comenz a creer en las corrientes amperianas como en un hecho real basndose en
el cual se puede tratar de comprender las propiedades magnticas de la sustancia.
La mayora de los cientficos convino en que las corrientes moleculares
imaginadas por Ampre se originan debido al movimiento de los electrones en torno
a los ncleos atmicos.

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Pareca que, valindose de estas ideas, se lograra explicar los fenmenos


magnticos. Efectivamente, el electrn que se mueve alrededor del ncleo puede
asemejarse a la corriente elctrica, tenemos derecho de atribuir a este sistema un
momento magntico y enlazarlo con el momento de impulso de una partcula
cargarla en movimiento.
Esta ltima afirmacin se demuestra de una manera simplsima.
Supongamos que el electrn gira por una circunferencia de radio r. Puesto que la
intensidad de la corriente es igual a la carga transportada en unidad de tiempo,
resulta que el electrn que gira puede asemejarse a la corriente cuya intensidad es
I = Ne, donde N es el nmero de revoluciones por segundo. La velocidad de la
partcula puede relacionarse con el numero de revoluciones mediante la expresin v
= .2rN; en consecuencia, la intensidad de la corriente es igual a

Es lgico que el momento magntico del electrn que se mueve alrededor del
ncleo se denomine orbital, liste ser igual a

Haciendo recordar al lector (vase el libro 1) que el momento de impulso de una


partcula es igual a L = mvr, pondremos en claro que entre el momento de impulso
y el momento magntico tiene lugar la siguiente relacin, de suma importancia para
la fsica atmica:

De aqu se infiere que los tomos deben poseer momentos magnticos.


Valindose de diferentes procedimientos en que no nos detendremos es posible
obtener el gas atmico de las ms variadas sustancias. Por medio de dos ranuras en

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la cmara de gas se originan haces de tomos neutros de hidrgeno, litio, berilio...


Estos pueden dejarse pasar a travs de un campo magntico no homogneo y en la
pantalla aparecern las huellas del haz. El interrogante que planteamos ante la
naturaleza consiste en lo siguiente: se desviarn los flujos de tomos en el campo
magntico de la va recta, y, si lo hacen, entonces, de qu modo, precisamente?
El tomo posee el momento orbital y, en consecuencia, se comporta a semejanza de
una aguja magntica. Si el momento magntico est dirigido a lo largo del campo,
el tomo debe desviarse en el sentido del campo fuerte; en el caso de disposicin
antiparalela, debe desviarse a la zona del campo dbil. El valor de la desviacin
puede calcularse por la frmula similar a la expresin para la fuerza que acta sobre
la aguja magntica la cual insertamos anteriormente.
Lo primero que nos ocurre es que los momentos magnticos de los tomos estn
dispuestos al azar. Y, siendo as, estamos esperando que el haz se ensanche.
No obstante, la experiencia aport resultados completamente distintos. El haz de
tomos nunca se ensancha, ste se desintegra en dos, tres, cuatro y ms
componentes, en dependencia de la clase de los tomos. La desintegracin siempre
es simtrica. En algunos casos entre los componentes del haz est presente el rayo
no desviado, a veces, el rayo no desviado falta, y, finalmente, tambin ocurre que
el haz no se desintegra en general.
De este experimento que, sin duda, es uno de los ms importantes entre los
realizados por los fsicos en cualquier poca se infiere, en primer trmino, que el
movimiento de los electrones en torno al tomo se puedo asemejar, en efecto, a la
corriente elctrica cerrada. Asemejar en un sentido estrecho y completamente
determinado: al igual que a las corrientes cerradas a los tomos tambin puede
atribuirse el momento magntico. Continuamos: los momentos magnticos de los
tomos pueden formar solamente ciertos ngulos discretos con la direccin del
vector de la induccin magntica. En otras palabras, las proyecciones de los
momentos magnticos sobre esta direccin se cuantifican.
El hecho de que los datos haban sido vaticinados en todos los detalles result ser
un gran triunfo de la fsica terica. De la teora se desprende que el momento de
impulso y el momento magntico del electrn que deben su origen al movimiento de
los electrones atmicos en el campo del ncleo (estos momentos se denominan

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orbitales1) son antiparalelos, y sus proyecciones sobre la direccin del campo


pueden anotarse en la forma

Aqu m es un nmero entero que puede tomar los valores 0,1, 2, 3; h/2 es el
valor mnimo de la proyeccin del momento de impulso, y el valor mnimo de la
proyeccin del momento magntico. Las magnitudes h y B se hallan de los
experimentos:

h = 6,62 x 10-34 J-s


B = 0,93 x 10-25 J/T

Cabe aadir, adems, que estas magnitudes constantes de tanta importancia para
la fsica llevan los nombres de los grandes cientficos que colocaron los cimientos de
la fsica cuntica: h se denomina constante de Planck. y B, magnetn de Bohr.
Sin embarco, los postulados de la mecnica cuntica resultaron ser insuficientes
para poder comprender el diferente carcter de la desintegracin de los haces de los
tomos de distintos elementos. Hasta los tomos ms simples, los tomos de
hidrgeno, se comportaban de una manera inesperada. Surgi la necesidad de
aadir a las leyes de la mecnica cuntica una hiptesis de extraordinaria
trascendencia, la cual ya hemos mencionado de paso. Hay que atribuir al electrn
(y, como se averigu ms tarde, tambin a cualquier partcula elemental) el
momento propio de impulso y, en correspondencia, el momento magntico propio
(espn). Para comprender que es inevitable asemejar el electrn a la aguja
magntica tenemos que, al principio, conocer con ms detalle el carcter del
movimiento de los electrones atmicos.

La nube electrnica del tomo

1
Esta denominacin se estableci debido a causas histricas, ya que la teora del tomo comenz con la hiptesis
de que el tomo se parece al Sistema Solar.

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Es imposible advertir el movimiento del electrn. Ms an, no se puede esperar que


el progreso de la ciencia nos conduzca a que veremos el electrn. La causa es
bastante clara. Para ver hay que iluminar. Pero iluminar significa actuar
sobre el electrn con la energa de un rayo cualquiera. Mientras tanto, el electrn es
tan pequeo y posee una masa tan minscula que toda intromisin con ayuda de un
instrumento o aparato para la observacin conducir inevitablemente a que el
electrn abandone el lugar en que se encontraba antes.
No solamente aquellos datos mdicos acerca de la estructura de los tomos que
vamos a comunicar ahora al lector, sino tambin toda la armoniosa doctrina
referente a la estructura electrnica de la materia son fruto de teora y no del
experimento. No obstante, estamos seguros de su carcter fidedigno gracias a la
infinita cantidad de resultados observados en el experimento que se deducen de la
teora recurriendo a razonamientos lgicos rigurossimos. Restablecemos el cuadro
de estructura electrnica que no se puede ver con el mismo grado de seguridad con
que Sherlock Holmes, guindose por las huellas dejadas por el criminal, reconstrua
el cuadro del delito.
El propio hecho de que el cuadro de estructura electrnica se vaticina partiendo de
las mismas leyes de la fsica cuntica que se establecen por otros experimentos es
de por s un gran manantial de confianza hacia la teora.
Ya hemos hecho mencin de que el nmero atmico (el nmero de orden) del
elemento qumico en la tabla de Mendeleiev no es sino la carga de su ncleo o, lo
que es lo mismo el nmero de electrones que pertenecen al tomo neutro. El tomo
de hidrgeno posee un solo electrn; el tomo de helio los tiene dos; el de litio,
tres; el de berilio, cuatro, etc.
Cmo, en fin de cuentas, se mueven todos estos electrones? La respuesta a esta
pregunta no es nada simple y slo reviste un carcter aproximado. La complejidad
del problema consiste en que los electrones interaccionan no solamente con el
ncleo, sino tambin uno con otro.
Afortunadamente, a la repulsin mutua - fenmeno que impulsa los electrones a
evitar encuentros entre ellos - a este fenmeno, en todo caso, corresponde un papel
menos importante que al movimiento cuya existencia se debe a la interaccin del
electrn con el ncleo. Precisamente esta circunstancia - y slo sta - permite sacar

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las conclusiones acerca del carcter del movimiento de los electrones en diferentes
tomos.
La naturaleza concedi a cada electrn una zona espacial dentro de la cual ste se
mueve. De acuerdo con la forma de estas zonas, los electrones se dividen en
categoras que se designan con las letras latinas s, p, d y f.
El ms simple es el apartamento del electrn s. Es una capa esfrica. La teora
seala que con mayor frecuencia el electrn se halla en el centro de dicha capa. De
este modo, resulta una simplificacin burda hablar sobre la rbita circular de
semejante electrn.
La zona del espacio en que deambula el electrn p es completamente distinta.
Recuerda por su forma una haltera de gimnasia. Otras categoras de electrones
tienen zonas de existencia todava ms complicadas.
Para cada uno de los tomos de la tabla de Mendeleiev, la teora (en este caso ya
atrayendo datos experimentales) puede indicar cuntos electrones de tal o cual
clase contiene ste.
Surge la pregunta si esta distribucin de los electrones de acuerdo con los tipos de
movimiento guarda relacin con su distribucin por los niveles de energa K, L, M
y... de la que hemos hablado en el captulo anterior. S, guarda la ms directa
relacin. La teora y la experiencia demuestran que los electrones pertenecientes al
nivel K pueden ser slo del tipo s; los que pertenecen al nivel L, de los tipos s y p,
los del nivel M, de los tipos s, p y d, etc.
No examinemos con mucho detalle la estructura electrnica de los tomos,
limitndonos con la exposicin de la estructura electrnica de los primeros cinco
elementos de la tabla. Los tomos de hidrgeno, helio, litio y berilio tienen
solamente electrones s. El tomo de boro posee cuatro electrones s y un electrn p.
La simetra esfrica de la zona del espacio en que viaja el electrn s pone en tela de
juicio nuestros razonamientos acerca del momento magntico del tomo que
contiene un solo electrn. En efecto, si el momento de impulso puede tomar valores
idnticos y dirigidos con igual probabilidad en todos los sentidos, resulta que, en
promedio, el momento rotacional y, por consiguiente, tambin el momento
magntico de semejante sistema deben ser iguales a cero. A esta deduccin natural

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llega tambin la fsica cuntica: los tomos que contienen solamente electrones s no
pueden poseer momento magntico.
Pero, si es as, entonces, los haces de tomos de los primeros cuatro elementos de
la tabla de Mendeleiev no deben desviarse en el campo magntico no homogneo.
Y cmo resulta en la realidad? En la realidad este pronstico no se cumple para los
tomos de hidrgeno y litio. Los haces de estos tomos se comportan de una forma
sumamente extraa. En ambos casos el flujo de tomos se desdobla en dos
componentes desviadas en direcciones contrarias y a iguales distancias respecto a
la direccin inicial. Es incomprensible?

Momentos magnticos de las partculas


El espn del electrn hizo su aparicin en las tablas en 1925. La necesidad de
introducirlo entre el nmero de participantes en los acontecimientos desarrollados
en el micromundo la demostraron Abraham Goudsmit y George Uhlenbeck. Al
enunciar la hiptesis de que el electrn posee el propio momento de impulso, estos
investigadores pusieron de manifiesto que se resolvan con naturalidad todos los
desatinos que se haban acumulado para aquel perodo durante la interpretacin de
los espectros atmicos.
Un poco ms tarde se realizaron experimentos para el desdoblamiento de los haces
atmicos. Y cuando se averigu que tambin aqu tan slo basndose en el
concepto de espn se lograba ofrecer una explicacin exhaustiva a los hechos
observados, nicamente entonces los fsicos dieron crdito al espn.
Transcurri un corto perodo y se puso al descubierto que el propio momento de
impulso, o sea, espn, era una propiedad inherente no slo al electrn, sino tambin
a todas las partculas elementales.
Ya hemos mencionado que la denominacin espn es testimonio de la tendencia
natural a la representacin palmaria. Por cuanto el momento de impulso entr en la
fsica como caracterstica de un slido en rotacin, result que, despus de haberse
percatado de que para salvar la ley de la conservacin del momento de impulso, era
necesario atribuir a las partculas elementales cierto valor del momento de impulso,
muchos fsicos, inmediatamente, recurrieron a un cuadro patente de rotacin de la
partcula alrededor de su eje. Esta ingenua representacin no soporta crtica alguna:

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Se puede hablar sobre la rotacin de una partcula elemental alrededor de su eje


con mayor derecho que razonar acerca de la rotacin alrededor de su eje de un
punto matemtico.
Los adeptos de la representacin patente, partiendo de ciertas razones indirectas,
lograron evaluar las dimensiones del electrn, o, ms exactamente, establecer que
incluso en el caso de que este concepto es aplicable al electrn, el tamao del
mismo debe ser menor que una magnitud determinada. La magnitud del espn se
conoce: insertamos su valor ms adelante en este prrafo. Al suponer que el
electrn tiene forma, se puede calcular con qu velocidad giran los puntos de su
superficie. Resulta que esta velocidad es mayor que la de la luz. La persistencia
nos hubiera llevado a la necesidad de abandonar la teora de la relatividad.
Probablemente, el argumento ms mortfero contra la representacin patente sea el
hecho de que el neutrn que no porta sobre s la carga elctrica posee espn. Mas,
por qu razn esto argumento es decisivo? Jzguenlo ustedes mismos.
Si la partcula se hubiera podido figurar en forma de esfera cargada, su rotacin en
torno al eje habra originado algo como la corriente amperiana. Pero si sucede que
una partcula neutra tiene un momento de impulso, as como tambin un momento
magntico (en el libro 4 diremos varias palabras acerca de estas propiedades del
neutrn), no se puede ni hablar sobre una analoga con la corriente amperiana.
Por supuesto, no conviene tomar la postura de profeta vaticinando que nunca se
lograr explicar el espn y el momento magntico de las partculas elementales
partiendo de cierta ley ms general que todava no est descubierta (esta tarea se
resuelve parcialmente por la teora del brillante fsico ingls Pablo Dirac, pero acerca
de sta no podemos dar al lector ni siquiera una nocin general por ser demasiado
abstracta). Sin embargo, hoy en da debemos considerar las flechillas que
representan el momento de impulso y el momento magntico de una partcula como
conceptos primarios (que no se reducen a algo ms simple).
Hace unos cincuenta aos la mayora de los fsicos sostenan el punto de vista de
Einstein quien escribi: Toda teora fsica debe ser tal que, adems de cualesquiera
clculos, se la poda ilustrar con la ayuda de las ms sencillas imgenes.
Lamentablemente, la opinin del gran hombre result ser errnea. Y ya durante
muchos aos los fsicos operan tranquilamente con teoras en las cuales figuran

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magnitudes susceptibles de medirse, sin que se les pueda poner en correspondencia


una imagen visual.
El electrn y otras partculas elementales no tienen polos. En una serie de casos,
con seguridad, hablamos de estas partculas como de puntuales, reconocemos que a
las partculas elementales el concepto de forma es inaplicable, mas, a pesar de
todo, tenemos que atribuir a las partculas dos propiedades vectoriales: el momento
de impulso (el espn) y el momento magntico. Estos dos vectores siempre se
sitan a lo largo de una lnea. En unos casos son paralelos, y en otros,
antiparalelos.
La experiencia demuestra que las frmulas generales para las proyecciones del
momento de impulso y el momento magntico que aducimos en pginas anteriores
son vlidas tambin para los momentos propios. Todos los experimentos, tanto los
espectrales, como los concernientes al desdoblamiento de los haces atmicos en un
campo magntico no homogneo se interpretan irreprochablemente si, para el
electrn, al nmero m en la frmula para la proyeccin del momento de impulso se
le permite tomar dos valores: . En lo que se refiere a la frmula para la
proyeccin del momento magntico, aqu el nmero m puede tomar dos valores:
1.
El espn del electrn tiene el valor numrico igual a (h/2) y puede disponerse
tan slo en dos direcciones: a lo largo del campo y en contra del campo. En cuanto
al momento magntico del electrn, ste, siguiendo al espn, tambin puede tener
nicamente dos orientaciones en el campo, y su valor numrico es igual a un
magnetn de Bohr.
Ahora pasemos a explicar los resultados de los experimentos con los haces
atmicos. Demostremos cun fcilmente se esclarecen todas las particularidades del
desdoblamiento de los haces atmicos valindose del concepto de espn.
En efecto, cmo se puede comprender el fenmeno de que los haces de los tomos
de helio y de berilio no se desdoblan? Este fenmeno se comprende as. Los
electrones de estos tomos carecen de momento orbital, y la causa de ello reside en
que pertenecen a la clase s. Y en lo que respecta a los espines de los electrones
stos miran hacia lados opuestos. Hablando con propiedad, esta afirmacin no
deriva de ninguna parte, aunque, intuitivamente, se nos representa por completo

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natural. El principio segn el cual el par de electrones en el tomo se dispone de tal


manera que las direcciones de sus espines sean opuestas se denomina principio de
exclusin y lleva el nombre de Wolfgang Pauli (1900 - 1958) quien lo formul.
Cuntas hiptesis...! Si, no son pocas. Pero todas ellas, en conjunto, forman el
armonioso edificio de la fsica cuntica de la cual derivan tantas consecuencias que,
ni asomo de duda queda, en cuanto a la justeza de la tesis de que al electrn se
debe atribuir el espn, que el valor del nmero de espn debe tomarse igual a 1/2 y
que los espines del par de electrones se deben subordinar al principio de exclusin
de Pauli; s, no hay fsico alguno que tenga la menor duda al respecto. La suma de
estas hiptesis refleja la estructura del micromundo.
Volveremos a nuestros haces atmicos. Hemos explicado por qu no se desdoblan
los haces de los tomos de helio y de berilio.
Bueno, y cmo se comportan el hidrgeno y el litio?
El hidrgeno tiene un solo electrn. El momento orbital de este es igual a cero, por
cuanto es un electrn s. La proyeccin del espn del electrn puede tomar tan slo
dos valores: 1/2, es decir, el espn puede disponerse en contra o a lo largo de la
direccin del campo magntico. Precisamente por esta razn el flujo de tomos se
desintegrar en dos componentes. Lo mismo ocurrir a los tomos de litio debido a
que dos electrones equilibrarn sus espines, mientras que el tercero se
comportar de la misma manera que el nico electrn del tomo de hidrgeno.
Absolutamente anloga ser la conducta de los tomos de otros elementos que
contienen en la envoltura superior un electrn no apareado.
Tendra que mencionar, sin demostracin, algunos otros teoremas que se
demuestran en la fsica cuntica con el fin de explicar, para los tomos de otros
elementos, la desintegracin en un gran nmero de componentes. Teniendo en
cuenta el hecho de que slo los electrones s no poseen momento orbital y que el
espn del electrn se manifestar nicamente en el caso de que el electrn se
encuentre solitario en su nivel de energa, los fsicos lograron explicar, en su
totalidad el comportamiento de los flujos de tomos de todas las especies. Al
estudiar este sugestivo captulo de la fsica incluso el ms empedernido escptico se
cerciorar de que todas las hiptesis admitirlas por la fsica cuntica son leyes
generales de la naturaleza.

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Temo que muchos lectores no queden satisfechos con estas frases. Est claro que
tan slo los experimentos referentes a la desviacin de los haces atmicos en el
campo magntico no homogneo no bastan, de por s para introducir el concepto
tan raro como es el espn. Pero nuestro libro es demasiado chico para que yo
pueda aducir la colosal cantidad de datos los cuales requieren conceder al espn la
carta de naturaleza.
Qu vale, por ejemplo, el fenmeno de resonancia magntica que no tiene nada
que ver con lo expuesto anteriormente? En este fenmeno las ondas radioelctricas
de diapasn centimtrico se absorben por la sustancia cuando stas tienen que
volver el espn. La energa de interaccin entre el momento magntico del electrn
y el campo magntico constante en que se coloca la sustancia en los experimentos
de resonancia magntica y, por consiguiente, tambin la diferencia de dos energas
(disposicin paralela y disposicin antiparalela) se calculan sin dificultad. Esta
diferencia es igual al cuanto de la onda electromagntica que se absorbe.
Determinamos con enorme precisin el valor de la frecuencia de onda a partir del
experimento y nos convencemos de la absoluta coincidencia de este valor con aquel
que hemos calculado al conocer la induccin del campo y el momento magntico del
electrn.
Es admirable que los mismos acontecimientos, pero, naturalmente en otro diapasn
de las longitudes de onda se observen para los ncleos atmicos. La resonancia
magntica nuclear es el mtodo importantsimo de estudio de la estructura qumica
de la sustancia.
Antes de seguir adelante sera, tal vez, til hacer el balance de la totalidad de los
hechos concernientes a los sistemas que crean el campo magntico y responden a
la presencia del campo magntico.
Subrayemos otra vez que la hiptesis de Ampre result ser justa slo
parcialmente: los campos magnticos son engendrados no slo por las cargas
elctricas en movimiento. Otro manantial del campo magntico son las partculas
elementales y, en primer lugar, los electrones que poseen el momento magntico
propio. La clasificacin tcnica de interacciones dada en pginas anteriores resulta
imperfecta. Los campos magnticos se engendran por imanes naturales y
artificiales, por corrientes elctricas (incluyendo los flujos de partculas elctricas en

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el vaco) y por partculas elementales. Estos mismos sistemas, as como las


partculas estn sujetos a la accin del campo magntico.
La magnitud principal que caracteriza el campo magntico y sus acciones es el
vector del momento magntico, en el caso de las
corrientes este vector viene determinado por la forma
del circuito con corriente. El momento de la aguja
guarda una relacin compleja con la estructura
atmica de la materia, mas no es difcil medirlo. Los
electrones que se mueven en el campo del ncleo
poseen el momento magntico orbital como si
(fjense, por favor, en este como si) su movimiento
alrededor del ncleo crease la corriente elctrica. Y,
finalmente, el momento magntico propio es una
propiedad primara que caracteriza las partculas
elementales.
Para que estos datos fundamentales se graben mejor
en su memoria se inserta la fig. 3.6. Esta figura es el
balance de nuestros conocimientos de hoy sobre el
alma magntica, o bien, si quiere, sobre el corazn
magntico. (Es que en francs la palabra aimant, imn, significa, al mismo
tiempo, amante.) Desafortunadamente, no es sino un juego de palabras y, en la
realidad, es un vocablo de procedencia griega que tiene parentesco con la palabra
diamante. Examinen este dibujo con atencin, desde arriba hacia abajo. Su
objetivo es ayudar a entender que la corriente macroscpica, el imn en forma de
barra, el movimiento orbital del electrn y el propio electrn, todos ellos se
caracterizan por un mismo concepto fsico: el momento magntico.

Induccin electromagntica
La experiencia demuestra que el haz de electrones que se mueven en un campo
magntico se desva del trayecto rectilneo. Como hemos dicho anteriormente la
fuerza en cuestin que recibi el nombre de fuerza de Lorentz est dirigida
perpendicularmente a las lneas de induccin y al vector de velocidad de los

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electrones. Su magnitud se determina por la frmula F = evB. Es la ms simple


expresin de la fuerza de Lorentz vlida para el caso en que la velocidad de los
electrones y la direccin del campo magntico forman un ngulo recto.
Si a esto hecho se aade nuestra seguridad de que en un conductor metlico se
contienen electrones libres, entonces, por medio de sencillos razonamientos
llegamos a la conclusin de que con ciertos movimientos de los conductores en el
campo magntico en stos debe aparecer la corriente elctrica.
Dicho fenmeno que, podernos decirlo, forma la base de toda la tcnica moderna,
lleva el nombre de induccin electromagntica. Ahora vamos a deducir la ley a la
que aqulla se subordina.

Figura 3.7

En la fig. 3.7 se representa un circuito conductor que no es sino una barra metlica
AC de longitud l que se desliza por los cables metlicos y puede desplazarse entre
los polos del imn sin alterar el carcter cerrado del circuito. Si la barra se desplaza
perpendicularmente a las lneas de induccin del campo magntico entonces, sobre
los electrones del conductor actuar la fuerza y por el circuito fluir la corriente
elctrica.

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Llegamos a la conclusin cuya importancia es imposible sobreestimar: la corriente


elctrica puede surgir en un conductor cerrado aunque al circuito no est conectado
un acumulador u otro manantial de corriente.
Calculemos la fuerza electromotriz, es decir, el trabajo necesario para trasladar una
unidad de carga a lo largo del circuito cerrado. El trabajo es igual el producto de la
fuerza por el recorrido y se efecta tan slo en el tramo que se desplaza en el
campo. La longitud del recorrido es igual a l y la fuerza por unidad de carga es igual
a vB.
La fuerza electromotriz aparecida se denomina f.e.m. de induccin. Su valor se
determina por la frmula

ind = vBl

Es deseable generalizar esta frmula de modo que sta sea apropiada para
cualquier movimiento de cualesquiera circuitos conductores. Llegaremos a esta
generalizacin de la siguiente manera. En el tiempo la barra conductora se ha
desplazado en la longitud x, siendo la velocidad de movimiento v igual a x/. El rea
del circuito conductor ha disminuido en la magnitud S = xl. La expresin de la f.e.in.
de induccin adquiere la forma

ind = BS/

Pero, cul es el sentido del numerador de la frmula? Este es completamente


evidente: BS es la magnitud en que cambi el flujo magntico (el nmero de lneas
de induccin) que atraviesa el circuito.
Por supuesto, nuestra demostracin se da para un caso muy sencillo. Pero el lector
me debe creer de palabra que esta demostracin puede llevarse a cabo con
absoluta rigurosidad para cualquier ejemplo. La frmula obtenida tiene el valor ms
general y la ley de la induccin electromagntica se formula as: la f.e.m. de
induccin aparece siempre en el caso de que vara el nmero de lneas de induccin
que atraviesa el circuito. En este caso el valor de la f.e.m. de induccin es
numricamente igual a la variacin del flujo magntico por unidad de tiempo.

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Existen tambin tales desplazamientos del circuito en el campo magntico para los
cuales la corriente no aparece. No habr corriente si el circuito se mueve en un
campo homogneo paralelamente a las lneas de induccin. En cambio, si el circuito
gira en un campo magntico homogneo, entonces, la corriente se engendra. La
corriente tambin aparecer si el circuito se acerca o se aleja respecto al polo de un
imn en forma de barra.
La experiencia demuestra, adems, que la generalizacin que hemos formulado es
todava ms significativa. Hasta ahora se trataba de los casos en que el circuito de
corriente y el manantial del campo magntico cambiaban su disposicin recproca.
La ltima frmula que hemos deducido no dice nada acerca del movimiento. Esta
versa tan slo sobre la variacin del flujo magntico. Sin embargo, es que la
variacin del flujo magntico a travs de un circuito conductor no requiere
obligatoriamente una traslacin.

Figura 3.8

Efectivamente, se puede tomar como manantial del campo magntico no un imn


permanente, sino un carrete dejando pasar por ste corriente elctrica proveniente
de cualquier fuente extrnseca. Valindose de un restato o empleando cualquier
otro procedimiento es posible variar la intensidad de la corriente en este carrete

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primario que es la fuente del campo magntico. En este caso, el flujo magntico que
atraviesa el circuito cambiar, siendo invariable la disposicin de la fuente del
campo magntico (fig. 3.8.).
En estas circunstancias, ser tambin vlida nuestra generalizacin? La experiencia
da respuesta a esta pregunta. Y la respuesta resulta positiva. Independientemente
de la forma en que cambia el nmero de las lneas de induccin la frmula de la
f.e.m. sigue en pie.

Direccin de la corriente de induccin


Ahora vamos a sealar que existe una sencilla regla universal concerniente a la
direccin de las corrientes de induccin que se engendran. Examinemos varios
ejemplos para sacar luego una conclusin general.
Al volver a la fig. 3.7 prestemos atencin al siguiente hecho. Si disminuimos el rea
del circuito el flujo magnsico que lo atraviesa tambin disminuye. La direccin de
la corriente mostrada en la figura es tal que el momento magntico de la corriente
aparecida est orientado a lo largo de las lneas de induccin. Este hecho significa
que el campo propio de la corriente inducida est dirigido de tal modo que tiende a
impedir la reduccin del campo magntico.
Llegaremos a la misma conclusin tambin para el caso inverso. Si el rea del
circuito aumenta, tambin aumentar el flujo que atraviesa el circuito. Pero ahora el
momento magntico del circuito mirar contra las lneas de induccin. Es decir, otra
vez el campo de la corriente de induccin engendrada obstaculiza la accin que la
llam a la vida.
Otro ejemplo. Supongamos que nuestro circuito se sita entre los polos del imn de
tal modo que el flujo que lo atraviesa es igual a cero. Comencemos a girar el
circuito en el sentido de las agujas del reloj, as como en el sentido contrario. Los
dos casos se ilustran en la fig. 3.9.
La lnea llena designa la proyeccin del circuito en la posicin inicial, y la lnea de
trazos representa las proyecciones del circuito en la posicin de giro, cuando
apareci la corriente elctrica. Utilizando el esquema vectorial dado en la fig. 3.3, a
la izquierda, hallamos la direccin de las corrientes de induccin que se originan en
ambos casos.

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Durante el giro en el sentido de las agujas del reloj el momento magntico de la


corriente de induccin mira hacia abajo, y al girar en el sentirlo antihorario, mira
hacia arriba.

Figura 3.9

A medida que aumenta el ngulo de giro el campo magntico propio del circuito
hace disminuir cada vez en mayor grado el campo que fue la causa de la induccin.
De este modo vamos que tambin aqu funciona la misma regla.
Ahora veamos cmo se comportarn los circuitos en los campos no homogneos.
Retornemos a la fig. 3.8. Supongamos que la intensidad de la corriente en la bobina
es invariable y analicemos qu suceder durante el desplazamiento del circuito. Si el
circuito se acerca al polo norte, el momento magntico mirar en contra de las
lneas de fuerza. Si el circuito se alejase, el campo propio de la corriente inducida
intensificara a ste. Semejante comportamiento puede demostrarse valindose del
mismo esquema vectorial.
Y cmo se desarrollarn los acontecimientos en el caso de campos magnticos
originados por corrientes alternas? El aumento o la disminucin de la intensidad de
la corriente en la bobina primaria, da lugar a la variacin del flujo de las lneas de

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induccin del campo magntico. En el circuito (vase otra vez la fig. 3.8) aparece la
f.e.m.
Y de qu manera puede determinarse la direccin de la corriente? En este caso ya
no se puede hacer uso del esquema vectorial, por cuanto no hay movimiento. Es
aqu, precisamente, donde nos servir nuestra generalizacin. Resulta que tambin
en esta ocasin la direccin de la corriente de induccin engendrada debido a la
disminucin o el aumento del nmero de lneas de induccin del campo magntico
que atraviesan el circuito se subordinar a aquella misma regla: la corriente de
induccin engendrar un campo que parece como si compensara la variacin del
campo magntico que fue la causa de la induccin.

Algunas palabras acerca de la historia del descubrimiento de la ley de la


induccin electromagntica
El descubrimiento del fenmeno de la induccin electromagntica se incluye entre
aquellos acontecimientos que se pueden contar con los dedos y que ejercieron una
influencia decisiva en el progreso de la humanidad. Esta es la razn de que sera
imperdonable no detenernos en la historia de este descubrimiento. El mismo fue
hecho mucho antes de que se investig el comportamiento del haz de electrones en
el campo magntico, y el curso histrico de los acontecimientos no coincide, en
modo alguno, con el orden de exposicin que hemos elegido en el prrafo anterior:
la lgica y la secuencia del pensamiento no estn obligadas, ni mucho menos, a ir
en paralelo al desenvolvimiento histrico de los sucesos.
Para el momento en que Faraday comenz sus experimentos que llevaron al
descubrimiento de la induccin electromagntica la situacin en el estudio terico de
los campos elctricos y magnticos tom el siguiente cariz.
La obtencin de la corriente continua y las leyes generales de su comportamiento en
los circuitos elctricos ya no representaban para los fsicos serios problemas. Se
estableci ya la accin de la corriente en el imn permanente y la interaccin de las
corrientes entre s. Qued claro que la corriente continua engendra a su alrededor
un campo magntico que puede medirse tanto con la ayuda de un imn, como
haciendo uso de otra corriente. Entonces, caba preguntar: y si existe un fenmeno
inverso? no es que el campo magntico engendra corriente en un conductor?

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En 1821 Faraday deja en su diario el siguiente apunte: Convertir el magnetismo en


electricidad. El gran sabio necesit un lapso de diez aos para lograr el xito.

Miguel Faraday (1791 - 1867), gran fsico ingles. Le pertenece el descubrimiento del
fenmeno de la induccin electromagntica (1831). Este descubrimiento Faraday lo
hizo no por casualidad, lo busc. Las leyes de la induccin electromagntica de
Faraday forman la base de la electrotecnia. Es difcil sobrestimar el valor de las
leyes de la electrlisis, establecidas por Faraday. El gran hombre de ciencia
introdujo en uso y dilucid los trminos tan comunes hoy en da como nodo,
ctodo, anin, catin, ion y electrlito. Faraday demostr que el medio influye en la
interaccin elctrica. No se puede dejar de mencionar el descubrimiento de la
rotacin magntica del piano de polarizacin. El hecho de que todos los cuerpos
pertenecen ya sea a los paramagnticos, o bien, a los diamagnticos tambin lo
estableci Faraday. El mundo no conoci otro fsico experimentador tan grande
como fue Faraday.

Los muchos aos de mala suerte encontraron la explicacin en el hecho de que


Faraday trataba de obtener la corriente colocando el conductor en un campo
permanente. En 1831 los esfuerzos tenaces del cientfico se coronaron con xito. El
fragmento que citamos a continuacin tomado de un artculo de Faraday
perteneciente al ao 1831 representa la primera descripcin del fenmeno
descubierto:

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Sobre un ancho carrete de madera fue arrollado alambre de cobre de 203


pies de longitud y entre sus espiras se arroll alambre de igual longitud
aislado del primero por hilo de algodn. Una de estas espirales estaba
conectada al galvanmetro y la otra con una potente pila... Al cerrar el
circuito se lograba ver una accin sbita, pero bastante dbil sobre el
galvanmetro, y lo mismo se observaba al interrumpirse la corriente. En
cambio, durante el paso ininterrumpido de la corriente a travs de una de las
espirales no se pona de manifiesto una accin sobre el galvanmetro, ni, en
general, accin alguna sobre otra espiral, a pesar de que el calentamiento de
toda la espiral conectada a la pila, as como la brillantez de la chispa que
saltaba entre los carbones eran testimonio de la potencia de la pila.

El descubrimiento del fenmeno de la induccin electromagntica fue la primera


etapa de la labor de Faraday que dur cuatro lustros y cuya finalidad era hallar la
ligazn nica entre todos los fenmenos elctricos y magnticos.
Sin embargo, al hablar sobre la induccin electromagntica es necesario hacer
mencin tambin de los nombres de otros fsicos relevantes. Al norteamericano
Joseph Henry (1797 - 1878) pertenece el descubrimiento del fenmeno de
autoinduccin. Si la corriente que fluye por el carrete vara, vara tambin el campo
magntico producido por esta corriente, vara el flujo del campo que pasa a travs
del propio carrete y se induce la f.e.m. en su propio circuito.
Y quin fue el que descubri la ley de la direccin de la f.e.m. de induccin? La
ms completa respuesta a esta pregunta se puede encontrar en los trabajos de
Lenz. La regla de Lenz determina la direccin de la corriente de induccin: Si un
conductor metlico se desplaza en la proximidad de una corriente o de un imn,
entonces, en esto conductor se engendra la corriente galvnica. La direccin de
dicha corriente es tal que un alambre en reposo, por efecto de la misma, se hubiera
puesto en movimiento directamente opuesto a la traslacin real. Se supone que el
alambre puede desplazarlo en direccin del movimiento real o en el sentido
directamente contrario.

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Despus de 1840, paulatinamente, paso a paso, se crea el cuadro nico del


electromagnetismo. El descubrimiento de las ondas electromagnticas es el ltimo
y, quizs, el ms brillante trazo en este cuadro.

Corrientes de induccin en torbellino


Por cuanto las corrientes de induccin pueden surgir en conductores de alambre es
tambin bastante lgico que stas aparezcan en trozos de metal macizos y hechos
de una pieza. Cada trozo de metal contiene electrones libres. Si el metal se
desplaza en un campo magntico permanente, entonces, sobre los electrones libres
actuar la fuerza de Lorentz. Los electrones describirn trayectorias circulares, es
decir, engendrarn corrientes en torbellino. Este fenmeno lo descubri en 1855 el
fsico francs Len Foucault (1819-1868).
Las leyes de la induccin electromagntica son igualmente justas en tanto en el
caso de que el flujo magntico vare debido al desplazamiento relativo del metal y la
fuente del campo, como en el caso de que la variacin del campo magntico ocurra
a raz de la variacin de la corriente elctrica que origina el campo. Por esta razn,
las corrientes de Foucault se manifiestan no slo cuando tiene lugar el movimiento
relativo (el experimento ms brillante es el con una moneda a la que se hace caer
entre los polos de un fuerte imn; la moneda no cae con una aceleracin ordinaria,
sino de tal forma como si la cada tuviese lugar en un aceite viscoso: el sentido del
experimento es evidente: en la moneda aparecen las corrientes de Foucault cuya
direccin, de acuerdo con la regla de Lenz es tal que su interaccin con el campo
magntico primario frena aquel movimiento que origina la induccin), sino tambin
cuando el campo magntico vara en el tiempo.
Entre las aplicaciones tiles de las corrientes de Foucault pueden mencionarse las
siguientes. En primer lugar, las corrientes de Foucault se utilizan en los llamados
hemos de induccin para un fuerte calentamiento y hasta la fundicin de los
metales. En secundo lugar, en muchos instrumentos de medida estas corrientes
proporcionan la atenuacin magntica.
Un invento ingenioso (es ya en tercer lugar) es el contador de la energa elctrica.
Por supuesto, usted ha visto que su parte principal es un disco giratorio. Cuantas

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ms bombillas u hornillos elctricos se conectan con tanta mayor velocidad gira el


disco.
El principio de la estructura del contador consiste en que se crean dos corrientes.
Una de stas fluye por el circuito paralelo a la carga, y la otra, en el circuito de la
corriente de carga. Estas dos corrientes circulan por los carretes asegurados sobre
ncleos de hierro y se denominan precisamente as: carrete de Volta y carrete
de Ampre. La corriente alterna imanta los ncleos de hierro. Puesto que la
corriente es alterna los polos de los imanes elctricos cada vez se alternan. Entre
stos parece como si corriese el campo magntico. Los carretes se sitan de modo
que el campo magntico en movimiento producido por los dos, forme en el seno del
disco corrientes en torbellino. La direccin de estas corrientes en torbellino ser tal
que el campo magntico en movimiento arrastra en pos suyo el disco.
La velocidad de rotacin del disco depender de los valores de la corriente en los
dos carretes. Esta velocidad, como puede demostrarse por medio de clculos
exactos, ser proporcional al producto de la intensidad de la corriente por la tensin
y por el coseno del desfasaje, en otras palabras, a la potencia consumida. No nos
detendremos en los sencillos procedimientos mecnicos que permiten enlazar el
disco en rotacin con el indicador de cifras.
Sin embarco, en la mayora de los casos se trata de deshacerse de las corrientes de
Foucault. Es uno de los problemas de desvelo de los diseadores de las mquinas
elctricas de cualquier tipo. Al igual que todas las corrientes las de Foucault
absorben la energa del sistema. En este caso, adems, las prdidas pueden ser tan
considerables que surge la necesidad de recurrir a toda clase de artimaas. El
mtodo ms simple de lucha contra las corrientes de Foucault es la sustitucin en
las mquinas elctricas de los trozos macizos de metal por material en chapas. En
este caso las corrientes parsitas no tienen dnde desplegarse, su intensidad se
reduce considerablemente y, en correspondencia, disminuyen las prdidas en calor.
No hay duda de que el lector se fijaba en el calentamiento de los transformadores. Y
este calentamiento por lo menos al cincuenta por ciento se debe a las corrientes en
torbellino.

Choque de induccin

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Valindose del fenmeno de induccin electromagntica se pueden elaborar


mtodos sumamente perfectos de medicin del campo magntico. Hasta el
momento recomendamos utilizar para este fin la aguja magntica o un circuito
magntico de prueba por el cual fluye la corriente elctrica continua de intensidad
conocida. La induccin magntica se determinaba por el momento de fuerza la cual
acta sobre el circuito de prueba o la aguja cuyo momento magntico es igual a la
unidad.
Ahora procedamos de otra manera. Conectemos a un instrumento de medicin una
diminuta espira del conductor bajo corriente. Coloquemos la espira en la posicin
perpendicular a las lneas de induccin y, seguidamente, con un movimiento rpido
le damos vuelta a 90. Durante el tiempo de giro por la bobina fluir la corriente de
induccin y pasar una cantidad completamente determinada de electricidad Q que
puede medirse.
De qu modo esta cantidad de electricidad estar relacionada con la magnitud del
campo en el punto en que colocamos la espira de prueba?
El clculo es bastante sencillo. De acuerdo con la ley de Ohm la intensidad de la
corriente I es igual al cociente de la divisin de la f.e.m. de induccin por la
resistencia,
o sea

Si hacemos uso de la expresin para la ley de la induccin ind = BS/ y tomamos en


consideracin que Q = I (I se toma como invariable), la induccin magntica
resultar igual a

Volvemos a repetir que esta frmula, por supuesto, es vlida en el caso de que en
la posicin final la lnea de induccin no atraviese la espira y en la posicin inicial

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corta el rea de la espira formando un ngulo recto. Desde luego, es


completamente indiferente que resulta ser la posicin final y qu la inicial. Debido al
cambio slo variar en direccin de la corriente, pero no la cantidad de electricidad
que pas a travs del circuito.
La sensibilidad de este mtodo de medicin aumentar n veces si en lugar de una
espira se toma una bobina. La cantidad de electricidad ser proporcional al nmero
de espiras n. Los experimentadores hbiles se las ingenian para hacer bobinas de
un milmetro de tamao, de modo que, empleando el mtodo de choque de
induccin, se puede sondear el campo con bastante detalle.
Sin embargo, la mayor significacin este mtodo la tiene, probablemente, en la
medicin de la permeabilidad magntica de los cuerpos de hierro. Ahora hablaremos
sobre esta importante propiedad del hierro.

Permeabilidad magntica del hierro


Como hemos esclarecido en el captulo anterior los tomos acusan propiedades
magnticas. Los electrones solitarios poseen el momento magntico y el
movimiento de los electrones alrededor del ncleo origina momentos magnticos
orbitales. Los ncleos de los tomos tienen momentos magnticos. Por esta razn,
la introduccin de un cuerpo en el campo magntico debe afectar el aspecto del
campo y, por el contrario, la presencia del campo magntico influir en uno u otro
grado sobre el comportamiento de las sustancias slidas, lquidos y gaseosas.
Unas propiedades magnticas extraordinariamente relevantes las acusan el hierro,
algunas de sus aleaciones y ciertas sustancias afines al hierro. Esta pequea clase
de sustancias lleva el nombre de ferromagnticos. Pueden realizarse, por ejemplo,
los siguientes experimentos: colgar en un hilo pequeas varillas, de tamao de un
fsforo, y acercarlos un imn. Cualesquiera que sean otras materias utilizadas para
hacer los varillas: madera, vidrio, plsticos, cobre, aluminio..., el acercamiento a
stas de un imn no ayudar a revelar las propiedades magnticas de estas
sustancias. Para demostrar la existencia de propiedades magnticas en cualesquiera
sustancias deben llevarse a cabo unos experimentos muy finos y escrupulosos, de
los que hablaremos ms tarde.

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Pero los cuerpecitos de hierro se comportarn de una forma completamente


diferente. Se movern, obedientes, tras el ms dbil imn escolar en forma de
barra.
Para que el lector pueda juzgar cun sensibles son los cuerpos constituidos por
hierro frente a la presencia del campo magntico, voy a contar una historia
aleccionadora en todos los sentidos cuyo protagonista fue yo mismo.
Hace algunos aos me pidieron que tomase conocimiento de los experimentos de un
taumaturgo checo que se granje la fama mundial y a quien los gacetilleros
norteamericanos vidos de noticias sensacionales llamaron Merln checo, este
individuo tena en su repertorio varias decenas de experimentos los cuales,
supuestamente, no se podan explicar de modo racional. Entre tanto, el propio
Merln checo atribua los resultados de estos experimentos a su fuerza de sugestin.
Uno de sus nmeros cumbre fue la magnetizacin de una cerilla de madera.
Primeramente, mostraba que la cerilla de madera suspendida de un hilo no se
desviaba por el imn. Acto seguido, comenzaba a hipnotizar la cerilla haciendo
ciertos pases misteriosos. Un elemento indispensable de este espectculo era poner
la cerilla en contacto con un dolo metlico que, como explicaba Merln, serva de
receptor de su energa psquica.
Dedicando un par de semanas a este asunto demostr que todos los experimentos,
sin excepcin, del mago checo tenan una explicacin racional. Pero cmo
consegua imantar la cerilla? Cmo lograba que despus de todos sus pases otra
vez colgada al misino hilo, la cerilla comenzaba a seguir obedientemente al imn?
El asunto resida en lo siguiente. Al entrar en contacto con el dolo metlico, al
extremo de la cerilla pasaba una cantidad nfima de polvo de hierro. Demostr que
bastaba una treinta millonsima parte de gramo de hierro para que la cerilla
adquiriese propiedades magnticas notables. He aqu el segundo caso de
experimentos con cucarachas.
Este ejemplo muestra con bastante claridad que, en primer trmino, no se debe dar
crdito a los milagros que contradicen las leyes de la naturaleza, y que, en
segundo trmino - y es precisamente esto hecho el que nos interesa - las
propiedades magnticas del hierro son completamente singulares.

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El experimento clsico que permite definir las propiedades magnticas del hierro se
lleva a cabo de la siguiente manera. Se compone un circuito elctrico a base de dos
bobinas puestas una sobre otra. La bobina primaria est conectada al circuito del
acumulador, y la secundaria se conecta al aparato que mide la cantidad de
electricidad. Si se cierra el circuito primario, el flujo magntico a travs de la bobina
secundaria cambiar desde el valor cero hasta cierto valor lmite 0. El flujo puede
medirse con gran precisin empleando el mtodo de choque de induccin.
El estudio de las propiedades magnticas de la sustancia se realiza, precisamente,
con la ayuda de la instalacin cuya descripcin acabamos de presentar. Se prepara
una barra que se introduce dentro de la bobina. Se comparan los resultados de dos
mediciones: sin la barra y con la barra. En el caso de que la barra est
confeccionada de hierro o de otros materiales ferromagnticos la cantidad de
electricidad medida con el aparato aumenta varios miles de veces.
Como caracterstica de las propiedades magnticas del material puede tomarse la
relacin entre los flujos magnticos medidos en presencia de la barra y cuando sta
falta. Dicha relacin, o sea, = /0 lleva el nombre de permeabilidad magntica
de la sustancia.
Resumiendo, podemos decir: el cuerpo de hierro aumenta bruscamente el flujo de
lneas de induccin. Este hecho puede tener una sola explicacin: el propio cuerpo
de hierro aade al campo magntico de la corriente elctrica de la bobina primaria
su propio campo magntico.
La diferencia - 0 se designa habitual mente con la letra J. De este modo,

J = ( 1) 0

es un flujo magntico adicional creado por la propia sustancia.


Una vez terminado el experimento para medir la permeabilidad magntica y sacada
la barra de la bobina descubrimos que la barra de hierro conserva la magnetizacin.
Esta ser menor que J, sin embargo, sigue siendo bastante considerable.
El magnetismo remanente de la barra de hierro puede eliminarse. Con este fin la
barra en cuestin debe introducirse otra vez en nuestra instalacin, pero ya de tal
forma que el campo propio del metal y el campo de la corriente elctrica de la

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bobina primaria estn dirigidos hacia los lados opuestos. Siempre se logra elegir
una corriente primaria tal que con la ayuda del choque de induccin de direccin
contraria se consigue quitar las propiedades magnticas del hierro llevndolo al
estado inicial. Debido a razones histricas en las cuales no nos detendremos, la
magnitud del campo desmagnetizante lleva el nombre de fuerza coercitiva.
Esta propiedad peculiar de los materiales ferromagnticos de conservar el
magnetismo en ausencia de la corriente y la posibilidad de eliminar este
magnetismo remanente por medio de la corriente elctrica de correspondiente
direccin se llama histresis. Cul es la procedencia de esta palabra? No es difcil
comprenderlo. Procede de la palabra griega hysteresis que significa retraso.
En dependencia de los requisitos tcnicos surge la necesidad de materiales
magnticos con diferentes propiedades. El valor de de la aleacin magntica
permalloy se aproxima a 100 000 y los valores mximos de para el hierro dulce
son cuatro voces menores.
La posibilidad de aumentar el flujo de lneas de induccin un enorme nmero de
veces, al colocar el cuerpo de hierro dentro de una bobina de alambre, lleva a la
creacin de imanes elctricos. Se sobreentiende que la potencia del imn elctrico,
es decir, su capacidad de atraer y retener cuerpos de hierro de masa grande crece
con el aumento de la corriente que se hace pasar por el devanado del mismo. Este
proceso no es ilimitado: existe el fenmeno de saturacin, cuando los recursos
internos del ncleo ferromagntico resultan agotados.
Al alcanzar cierta frontera de temperatura (por ejemplo, 767 C para el hierro y 360
C para el nquel) las propiedades ferromagnticas desaparecen y la permeabilidad
magntica se hace prxima a la unidad, como en todos los dems cuerpos.

Dominios
Las peculiaridades de los ferromagnticos se explican por su estructura de
dominios. El dominio es una zona magnetizada hasta el lmite. Dentro del dominio
todos los tomos estn alineados de tal modo que sus momentos magnticos
resultan ser paralelos unos a otros.
El comportamiento de los dominios magnticos es completamente anlogo al de los
dominios elctricos en los materiales ferroelctricos. Las dimensiones lineales de los

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dominios magnticos no son tan pequeas, a saber, son del orden de 0,01 mm.
Esta es la razn de que con un artificio no complicado se logra ver los dominios
valindose de un microscopio comn y corriente.
Para lograr que los dominios magnticos se hagan visibles, a la superficie pulida de
un monocristal ferromagntico se aplica una gota de una suspensin coloidal que no
es sino una sustancia ferromagntica escrupulosamente triturada del tipo de
magnetita. Las partculas coloidales se concentran cerca de las fronteras de los
dominios, puesto que a lo largo de stas los campos magnticos son
particularmente intensos (de una manera completamente anloga los imanes
ordinarios agrupan las partculas magnticas en las zonas prximas a sus polos).
Al igual que en los ferroelctricos, los dominios en los materiales ferromagnticos
existen no slo en presencia del campo magntico externo, sino tambin cuando la
muestra no est imantada.
Los dominios en el monocristal no magnetizado se disponen de tal forma que el
momento magntico total resulta ser igual a cero. Sin embargo, de aqu no se
infiere que la disposicin de los dominios es catica. Otra vez, en completa analoga
con lo expuesto en la pg. 68, el carcter de la estructura cristalina impone algunas
direcciones en que para los momentos magnticos resulta ms fcil alinearse. Los
cristales del hierro tienen la celdilla elemental cbica y las direcciones de la
magnetizacin ms fcil son los ejes del cubo. Para otros metales ferromagnticos
los momentos magnticos se orientan a lo largo de las diagonales del cubo. En un
cristal no imantado se tiene igual cantidad de dominios con los momentos
magnticos dirigidos hacia un lado y de dominios con los momentos magnticos
orientarlos hacia el lado opuesto. Ya hemos aducido ejemplos de estructura de
dominios en la fig. 2.5.
La magnetizacin, al igual que la polarizacin, consiste en que se devoran los
dominios cuyos momentos estn situados formando un ngulo obtuso con el campo.
La lucha de las tendencias al orden y al desorden en la disposicin de los tomos es
una particularidad indispensable de cualquier estado de la sustancia. Sobre el
particular se trata detalladamente en el libro del mismo autor editado en ruso: El
orden y el desorden en el inundo de los tomos.

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Como ya se ha aclarado en el libro 2 de la Fsica para todos, la tendencia al orden


es tendencia al mnimo de energa. Si el movimiento trmico es insignificante,
entonces, las partculas dejadas a seguir su libre albedro forman una maravilla de
la arquitectura atmica que es el cristal. El cristal es el smbolo del orden perfecto
en el mundo de los tomos. Y la tendencia al desorden s dicta por la ley del
crecimiento de la entropa.
Cuando crece la temperatura, las tendencias entrpicas vencen, y el desorden llega
a ser la forma dominante de existencia de la materia.
En el caso de los materiales ferromagnticos los asuntos se presentan de la
siguiente manera. A medida que asciende la temperatura los momentos magnticos
comienzan a oscilar. Al principio, esta oscilacin transcurre al unsono, sin alterar el
orden, luego, ora uno, ora otro tomo se revuelcan ocupando una posicin
incorrecta El nmero de estos tomos que abandonaron la fila crece de un
momento al otro y, finalmente, a una temperatura estrictamente determinada
(temperatura o punto de Curie) tiene lugar la completa fusin del orden
magntico.
En este libro a m me es difcil explicar por qu una cantidad tan insignificante posee
propiedades ferromagnticas. Qu detalles, precisamente, de la estructura de los
tomos pusieron estas sustancias en una posicin excepcional? Pero, el lector se
mostrara demasiado exigente frente al autor si hubiera deseado obtener en este
sucinto libro de divulgacin las respuestas a todas las preguntas.
Pasemos a la descripcin del comportamiento de otras sustancias.

Cuerpos diamagnticos y paramagnticos


Como ya hemos dicho, a excepcin de una pequea clase de ferromagnticos, todas
las dems sustancias tienen la permeabilidad magntica muy prxima a la unidad.
Los cuerpos cuyo valor de la supera un poco la unidad se denominan
paramagnticos y aquellos cuya permeabilidad magntica es menor que la unidad
llevan el nombre de diamagnticos. Damos a continuacin ejemplos de sustancias
de ambas clases indicando los valores de su permeabilidad magntica:

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Paramagnticos Diamagnticos
Aluminio 1,000023 Plata 0,999981
Volframio 1,000175 Cobre 0,999912
Platino 1,000253 Bismuto 0,999324

A pesar de que las desviaciones respecto a la unidad son muy pequeas se logra
realizar mediciones muy exactas. Hablando con propiedad, para alcanzar este fin se
puede hacer uso del mtodo de choque de induccin, aquel mismo con que
iniciamos nuestro relato sobre las mediciones magnticas de las propiedades de la
sustancia. Sin embargo, los resultados ms exactos se obtienen empleando balanza
magntica.
En uno de los platillos de la microbalanza analtica (la cual, como es sabido, es
capaz de medir las fuerzas con una precisin de diezmillonsimas partes de gramo)
se practica un orificio y a travs de ste se deja pasar un hilo del cual se cuelga la
muestra colocada entre los polos de un imn. Los terminales del imn deben
hacerse de tal manera que el campo sea no homogneo. En este caso el cuerpo ya
sea que se atrae dentro de la zona del campo intenso, o bien, se expulsa de esta
zona. El cuerpo se atrae cuando el momento magntico de la muestra tiende a
disponerse a lo largo del campo, y se expulsa en el caso contrario. La frmula de la
fuerza se ha dado en pginas anteriores.
La muestra se equilibra mediante pesas en ausencia del campo magntico. Pero
despus de que la muestra resulta afectada por el campo el equilibrio se altera. En
el caso de sustancias paramagnticas ser necesario aadir pesas, y en el caso de
sustancias diamagnticas habr que aligerar el platillo de la balanza. No es difcil
calcular que una buena balanza nos ayudar a cumplir esta difcil tarea, ya que (en
el caso fcilmente realizable cuando la no homogeneidad del campo es del orden de
centsimas de tesla por centmetro) sobre 1 cm3 de sustancia actuar una fuerza de
cerca de un miligramo.
Las dos propiedades, la paramagntica y la diamagntica, se explican de una forma
bastante sencilla.

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El diamagnetismo es la consecuencia directa de la circunstancia de que en un


campo magntico cada electrn describir tina circunferencia. Estas corrientes
circulares engendran sus propios momentos magnticos dirigidos en contra del
campo que produjo la rotacin.
El diamagnetismo es una propiedad comn para todas las sustancias.
El paramagnetismo, sin hablar ya del ferromagnetismo, eclipsan las propiedades
diamagnticas de la sustancia.
Pertenecen a los paramagnticos las sustancias cuyos tomos o iones poseen el
momento magntico. El momento puede originarse por el movimiento orbital de los
electrones, por el espn de un electrn solitario o por las dos causas tomadas
juntas.
En ausencia del campo magntico los tomos de las sustancias diamagnticas no
tienen momento magntico. Los tomos de las sustancias paramagnticas s que
poseen momentos magnticos, no obstante, debido al movimiento trmico stos
estn dispuestos en completo desorden, absolutamente as como es caracterstico
para los cuerpos ferromagnticos por encima del punto de Curie. Al superponerse
un campo comienza la lucha entre la fuerza ordenadora del campo y el desorden
impuesto por el movimiento trmico. A medida que disminuye la temperatura un
nmero cada vez mayor de tomos se orienta de modo que su momento magntico
forma un ngulo agudo con la direccin del campo. De aqu queda completamente
claro que con el descenso de la temperatura aumenta la permeabilidad magntica
de los cuerpos paramagnticos.

El campo magntico de la Tierra


El hombre de hoy est acostumbrado a que cualquier aparato o instrumento
aparece como consecuencia del desarrollo de alguna teora fsica. Una vez creado el
instrumento, de ste se preocupan los ingenieros, y los fsicos ya no tienen nada
que hacer con l; la naturaleza del fenmeno en que se basa el funcionamiento de
dicho instrumento se ha comprendido antes de su creacin.
Sin embargo, tratndose de la brjula las cosas eran por completo distintas.
Probablemente, hubiera aparecido en China en el siglo XI y durante varios siglos se
utiliz como el principal instrumento de navegacin, sin embargo, con todo, nadie

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entenda de hecho el principio de su funcionamiento. Por qu un extremo de la


aguja sealaba siempre el Norte? La mayora de los sabios explicaba el
comportamiento de la aguja debido a la influencia de las fuerzas extraterrestres,
digamos, debido a la atraccin del extremo de la aguja por parte de la Estrella
Polar.
En 1600 sali a la luz la brillante obra de William Gilbert intitulada De magnete,
magnetisque corporibus, et de magno magnete tellure (Sobre el imn terrestre). El
riguroso enfoque cientfico permiti al sabio comprender con mayor profundidad la
esencia de los fenmenos magnticos. Gilbert tall de un trozo de mena magntica
una esfera y estudi meticulosamente la orientacin de la aguja magntica colgada
bajo las distintas partes de dicha esfera, advirtiendo el total parecido con la
orientacin de la aguja magntica en diferentes zonas de la Tierra. De aqu se sac
la siguiente conclusin; el funcionamiento de la brjula se puede explicar
perfectamente en el caso de suponer que la Tierra es un imn permanente cuyo eje
est dirigido a lo largo del eje terrestre.
A partir de este momento el estudio del geomagnetismo pasa a un nuevo nivel. Una
investigacin ms escrupulosa demostr que la aguja magntica no est orientada
del todo exactamente desde el Norte hacia el Sur. La desviacin de la direccin de
la aguja respecto al meridiano trazado a travs del punto dado se denomina
declinacin magntica. Los polos magnticos estn desplazados respecto al eje de
rotacin de la Tierra en 11,5 (fig. 3.10).
La aguja no se encuentra justamente en el plano horizontal, sino gira hacia el
horizonte formando cierto ngulo denominado ngulo de inclinacin magntica. Al
investigar la inclinacin magntica en diferentes puntos se puede hacer la
conclusin de que el dipolo magntico se ubica en las profundidades de la Tierra.
Esto engendra un campo no homogneo el cual, en los polos magnticos, alcanza el
valor de 0,6 x 10-4 Tl y en el ecuador es igual a de 0,3 x 10-4 Tl.
Bueno, qu imn es ste el que se encuentra en el seno de la Tierra? El dipolo
magntico se dispone en el ncleo de la Tierra que consta de hierro en estado
fundido. Pero incluso en este estado el hierro sigue siendo un buen conductor de la
electricidad, y para explicar el campo magntico de la Tierra puede proponerse el
modelo de una especie de dnamo magntico. No describiremos este modelo,

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limitndonos con indicar que el imn terrestre se crea por las corrientes que
circulan en el interior del hierro fundido.

Figura 3.10

El campo magntico de la Tierra vara. Los polos magnticos se desplazan con una
velocidad de 5 a 6 km al ao. A escala de la Tierra este desplazamiento es
despreciable; el fenmeno apenas si se nota con facilidad durante un centenar de
aos, por esta razn recibi el nombre de variacin secular del campo magntico.
Huelga demostrar cun esencial es el conocimiento exacto de los elementos del
magnetismo terrestre en cualquier sitio de la superficie de nuestro planeta. Hasta la
fecha la brjula magntica sirve a los navegantes. Siendo as, stos deben disponer
de mapas de declinaciones o inclinaciones magnticas. En las proximidades de los
polos el extremo norte de la aguja magntica, como se ve en el dibujo, ya,
plenamente, deja de mirar al Norte. Tambin en las cercanas del ecuador es difcil
pasar sin el mapa del campo magntico. El ecuador magntico no coincide, ni
mucho menos, con la lnea de las latitudes cero.
El conocimiento del campo magntico de la tierra firme tambin reviste enorme
inters, ya que sirve a los fines de prospeccin geolgica. No podemos detenernos

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en estos problemas. La fsica geolgica es un captulo importante y vasto de la


ciencia que merece una conversacin especial.
Cabe decir varias palabras sobre las llamadas investigaciones paleomagnticas que
permiten juzgar cul fue el campo magntico de la Tierra en los tiempos muy
remotos. Estas investigaciones se basan, fundamentalmente, en el estudio de la
magnetizacin remanente de las rocas, etc.
He aqu, por ejemplo, en qu consiste la esencia de los mtodos que estudian el
perodo prehistrico. Un ladrillo y un jarrn de barro acusan una pequea
magnetizacin remanente que surge en la arcilla caliente durante la coccin. La
direccin del momento magntico corresponde a la del campo magntico en el
momento de fabricacin y enfriamiento del objeto. A veces se puede juzgar con
bastante seguridad sobre la posicin de dicho objeto en el momento de su
confeccin.
Citemos otro ejemplo de semejantes investigaciones: se estudia la direccin
geogrfica del momento magntico de la mena, mientras que su edad se determina
basndose en la cantidad de istopos radiactivos.
Las investigaciones paleomagnticas son la demostracin ms rigurosa de la deriva
de los continentes. Result que las magnetizaciones de los yacimientos de hierro
surgidos varios centenares de millones de aos atrs en diferentes continentes
pueden dirigirse a lo largo de las lneas de induccin del campo magntico de la
Tierra, si estos continentes se agrupan en un supercontinente nico llamado
Gondvana. Ms tarde este continente se fragment en frica, Australia, Antrtida y
Amrica del Sur.
Hasta este momento hemos hablado solamente sobre la procedencia ultraterrestre
del magnetismo y, en efecto, es su fuente principal. Sin embargo, algunas
variaciones del campo magntico tienen lugar debido a las partculas cargadas que
llegan desde fuera. Se trata, de modo fundamental, de las corrientes de protones y
neutrones emitidos por el Sol. Las partculas cargadas se arrastran por el campo
hacia los polos donde giran describiendo una circunferencia impulsados por las
fuerzas de Lorentz. Dicha circunstancia conduce a dos fenmenos. En primer lugar,
las partculas cargadas en movimiento producen un campo magntico
complementario, o sea, las tempestades magnticas. En segundo lugar, ionizan las

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molculas de los gases atmosfricos y como consecuencia aparece la aurora boreal.


Las tempestades magnticas fuertes tienen lugar peridicamente (a intervalos de
11,5 aos). Este perodo coincide con el de procesos intensos que se operan en el
Sol.
Mediciones directas realizadas con la ayuda de los aparatos csmicos han
demostrado que los cuerpos ms prximos a la Tierra, la Luna y los planetas Venus
y Marte, no poseen un campo magntico propio semejante al terrestre. Entre los
dems planetas del Sistema Solar solamente Jpiter y, por lo visto, Saturno poseen
campos propios. En Jpiter se han descubierto campos hasta 10 Gs y una serie de
fenmenos caractersticos (tempestades magnticas, radioemisin sincrotrnica,
etc.).

Campos magnticos de las estrellas


No slo los planetas y las estrellas fras poseen magnetismo, sino tambin los
cuerpos celestes incandescentes.
Por cuanto el ms prximo a nosotros es el Sol, conocemos ms sobre su campo
magntico que sobre los de otras estrellas. El campo magntico del Sol puede
observarse visualmente durante los eclipses solares. A lo largo de las lneas de
induccin se alinean partculas de materia solar que poseen momento magntico,
perfilando el cuadro del campo magntico. Se ven ntidamente los polos magnticos
y es posible evaluar la magnitud del campo magntico que, en algunas regiones
cuya superficie es del orden de diez mil kilmetros, supera miles de veces la
intensidad del campo magntico de la Tierra. Estas porciones se denominan
manchas solares. Puesto que las manchas son ms oscuras que los dems lugares
del Sol resulta claro que la temperatura aqu es ms baja, a saber, es 2000 grados
menor que la temperatura normal del Sol.
Es indudable que la baja temperatura y los valores elevados del campo magntico
guardan una relacin entre s. Sin embargo, no existe una teora adecuada que
enlace estos dos hechos.
Bueno, y cmo van los asuntos en otras estrellas? Los alcances de la astrofsica en
los ltimos aos son tan considerables que result posible establecer la existencia
de campos magnticos en las estrellas. Se dej constancia de que las manchas

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magnticas estelares tienen la temperatura de cerca de 10.000 grados y durante


varios meses pueden cambiar su posicin y hasta desaparecer absolutamente.
Resulta ms sencillo explicar este cambio si se admite que no son las manchas las
que cambian de posicin en las estrellas, sino que toda la estrella gira.
Se juzga sobre la presencia de los campos magnticos basndose en los
intensidades anmalas de algunas lneas espectrales. Segn parece, las estrellas
magnticas poseen en el ecuador magntico un contenido elevado de hierro.
Los campos magnticos en el cosmos son muy pequeos (millonsimas partes de
gausio). Este hecho ni siquiera necesita una explicacin puesto que en el cosmos
reina un altsimo vaco. Cuando de los tomos diseminados por el Universo se
forman estrellas la condensacin de la materia estelar viene acompaada con la
condensacin del campo magntico. Pero, siendo as, por qu no todas las
estrellas poseen un campo magntico?
La Tierra existo miles de millones de aos. De aqu se infiere que el campo
magntico de la Tierra se mantiene todo el tiempo por las corrientes elctricas que
fluyen por sus entraas. Algunas estrellas carentes del campo magntico,
evidentemente, se han enfriado hasta tal punto que en su seno cesaron las
corrientes elctricas. No obstante, esta explicacin, difcilmente, puede considerarse
universal.
Se conocen campos magnticos de las estrellas que superan 10 000 Gs.
Y unos campos fantsticamente intensos de 1015 Gs (!) deben encontrarse cerca de
las estrellas neutrnicas.

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Captulo 4
Recapitulacin de la electrotecnia

Contenido:
Fuerza electromotriz sinusoidal
Transformadores
Mquinas generadoras de la corriente elctrica
Motores elctricos

Fuerza electromotriz sinusoidal


El acumulador y la pila son fuentes de corriente continua. Y la red elctrica nos
proporciona la corriente alterna. Las palabras continua y alterna se refieren a
la tensin, a la f.e.m. y a la intensidad de la corriente. Si en el proceso de paso de
la corriente todas estas magnitudes quedan invariables la corriente es continua, y si
se modifican, entonces, la corriente resulta ser alterna.
El carcter de variacin de la corriente respecto al tiempo puede ser diferente en
dependencia de la instalacin productora de la corriente. Por medio de un tubo de
rayos catdicos puede obtenerse la curva que caracteriza la variacin de la corriente
elctrica. El haz electrnico se desva por los campos de dos condensadores planos
perpendiculares entre s. Aplicando a las placas del condensador distintas tensiones
es posible lograr que el punto luminoso dejado en la pantalla por el haz deambule
por toda la superficie de la misma.
Para obtener el cuadro de la corriente alterna se obra de la siguiente manera. A un
par de placas se conecta la llamada tensin en diente de sierra cuya curva se
muestra en la fig. 4.1.
Si el haz electrnico est sujeto tan slo a la accin de sta, el punto luminoso se
desplaza uniformemente por la pantalla para luego, a salto, volver a la posicin
inicial. La posicin del punto luminoso proporciona datos sobre el momento del
tiempo. Si sobre el otro par de placas se superpone la tencin alterna estudiada,
sta se explora de una forma absolutamente anloga a la de la exploracin de
la oscilacin mecnica que se consign mediante un sencillo dispositivo
representado en el libro 1.

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Figura 4.1

Al decir la palabra oscilacin no me he equivocado. En la mayora de los casos las


magnitudes que caracterizan la corriente alterna oscilan siguiendo la misma ley
armnica de la sinusoide a la que estn subordinadas las desviaciones del pndulo
respecto al equilibrio. Para cerciorarse de ello basta conectar al oscilgrafo la
corriente alterna urbana.
Por la vertical pueden trazarse la corriente o la tensin. Las caractersticas de la
corriente son las mismas que los parmetros de la oscilacin mecnica. El intervalo
de tiempo despus del cual se repite el cuadro de las variaciones, como se sabe,
lleva el nombre de perodo T; la frecuencia de la corriente - que es una magnitud
inversa al perodo - para la corriente urbana es igual, ordinariamente, a 50
oscilaciones por segundo.
Cuando se somete al examen una sola sinusoide es indiferente la eleccin del punto
de referencia del tiempo. En cambio, si dos sinusoides se superponen de una forma
tal como se muestra en la fig. 4.2, entonces, es necesario sealar en qu parte del
perodo estn desfasadas. Se denomina fase el ngulo = 2n/T. De este modo, si
las curvas estn desplazadas una respecto a la otra un cuarto de perodo se dice
que estn desfasadas 90; si el desplazamiento constituye una octava parte del
perodo, el desfasaje es de 45, etc.

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Figura 4.2

Cuando se trata de varias sinusoides desfasadas, los tcnicos hablan sobre los
vectores de corriente o de tensin. La longitud del vector corresponde a la amplitud
de la sinusoide, y el ngulo entre los vectores, al desfasaje. Muchos dispositivos
tcnicos no nos dan una corriente sinusoidal simple, sino una corriente cuya curva
representa la suma de varias sinusoides desfasadas.
Demostremos que una corriente sinusoidal simple se engendra si el cuadro
conductor gira en el campo magntico homogneo a velocidad constante.
Cuando la direccin del cuadro respecto a las lneas de induccin es arbitraria, el
flujo magntico que atraviesa el circuito es igual a

es el ngulo entre el plano de la espira y la direccin del campo. Dicho ngulo


vara en funcin del tiempo de acuerdo con la ley = 2t/T.
La ley de la induccin electromagntica permite calcular la f.e.m. de induccin.
Anotemos las expresiones de los flujos magnticos para dos instantes que se
diferencian en un intervalo de tiempo sumamente pequeo :

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La diferencia de estas expresiones es:

Puesto que el valor de es muy pequeo, resultan vlidas las siguientes igualdades
aproximadas:

La f.e.m. de induccin es igual a esta diferencia referida al tiempo. Por consiguiente,

Hemos demostrado que la f.e.m. de induccin se expresa por una sinusoide


desfasada 90 respecto a la sinusoide del flujo magntico. En cuanto al valor
mximo de la f.e.m. de induccin, o sea, de su amplitud, esto es proporcional al
producto de la amplitud del flujo magntico por la frecuencia de rotacin del cuadro.
La ley para la intensidad de la corriente se obtiene si se divide la f.e.m. de induccin
por la resistencia del circuito. Pero cometeremos un error grave si ponemos el signo
de igualdad entre la resistencia a la corriente alterna que figura en el denominador
de la expresin

y la resistencia hmica, o sea, la magnitud con la cual hemos tratado hasta este
momento. Resulta que Ralt (no slo se determina por la resistencia hmica, sino que

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depende tambin de otros dos parmetros del circuito: de su inductancia y de las


capacidades incluidas en ste.
El hecho de que la ley de Ohm se hace ms complicada al pasar de la corriente
continua a la alterna lo evidencia el siguiente experimento simple.

En la fig. 4.3 se representa el circuito de la corriente que fluye a travs de una


bombilla elctrica y una bobina en que puede introducirse el ncleo de hierro. Al
principio conectemos la bombilla a la fuente de corriente continua. Reiteradas veces
vamos a introducir el ncleo de hierro en la bobina y, respectivamente, sacarlo. No
hay efecto alguno! La resistencia del circuito no cambia, por consiguiente, tambin
queda invariable la intensidad de la corriente. Pero repetimos este mismo
experimento para el caso de que el circuito est conectado a la corriente alterna.
Ahora, si el ncleo est fuera de la bobina la bombilla emite una luz brillante, mas,
al introducir el hierro en la bobina, la luz se torna dbil. No es verdad que hemos
obtenido un resultado ostensible?
De este modo, siendo invariables tanto la tensin externa, como la resistencia
hmica (que depende solamente del material de los conductores, su longitud y
seccin), la intensidad de la corriente vara en dependencia de la posicin del ncleo
de hierro en la bobina.
Qu significa este hecho?
Recordamos que el ncleo de hierro hace aumentar bruscamente (miles de veces) el
flujo magntico que atraviesa la bobina. En el caso de la f.e.m. alterna el flujo

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magntico en la bobina cambia constantemente. Pero, si bien, sin el ncleo de


hierro el mismo cambiaba desde cero hasta cierta unidad convencional, en
presencia del ncleo su variacin ser desde cero hasta varios miles de unidades.
Con la variacin del flujo magntico las lneas de induccin atravesarn las espiras
de su bobina. En sta aparecer la corriente de autoinduccin. De acuerdo con la
regla de Lenz esta corriente estar dirigida de tal forma que debilite el efecto que la
ha engendrado: la f.e.m. externa se encuentra con un obstculo especial que no
exista cuando la corriente era continua. En otras palabras, la corriente alterna tiene
una resistencia complementaria debida a que el campo magntico, al atravesar los
conductores de su circuito, engendra una f.e.m. especial llamada f.e.m. de
autoinduccin la cual debilita la intensidad media de la corriente. Esta resistencia
complementaria se denomina inductiva.
La experiencia testimonia (y, sin duda alguna, esta circunstancia parecer al lector
muy natural) que el flujo magntico que atraviesa la bobina (o, hablando de una
forma ms general, que atraviesa todo el circuito de la corriente) es proporcional a
la intensidad de la corriente: = LI. En cuanto al coeficiente de proporcionalidad L
que se denomina inductancia, ste depende de la geometra del circuito conductor,
as como de los ncleos que abarca. Como resulta evidente de la frmula, el valor
numrico de la inductancia es igual al flujo magntico para la intensidad de la
corriente de un amperio. La unidad de inductancia L es el henrio (1 H = 1 s)
Se puede deducir tericamente y confirmar en el experimento que la resistencia
inductiva RL viene expresada por la frmula

RL = 2L

Si la resistencia hmica (que ya conocemos) y la resistencia capacitiva (con la cual


vamos a entablar conocimiento un poco ms tarde) son pequeas, la intensidad de
la corriente en el circuito es igual a

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Para estar en condiciones de juzgar qu es pequeo a qu es grande


calculemos aproximadamente el valor de la resistencia inductiva para la frecuencia
de la corriente urbana y la inductancia de 0,1 H. Resulta unos 30 .
Bueno, y qu representa una bobina cuya inductancia es de 1 H? Para evaluar la
inductancia de las bobinas y bobinas de choque (estas ltimas son bobinas con
ncleo de hierro) se emplea la siguiente frmula que insertamos sin deduccin:

aqu n es el nmero de espiras; l la longitud de la bobina, y S, la seccin


transversal. De tal manera, por ejemplo, 0,002 H nos proporcionar una bobina con
los siguientes parmetros: L = 15 cm, n = 1500, S = 1 cm2. Si introducimos un
ncleo de hierro con = 1000, la inductancia ser de 2 H. La existencia de la f.e.m.
de cualquier origen y, en consecuencia, tambin de la f.e.m. de autoinduccin
significa que se realiza un trabajo. Como sabemos, este trabajo es igual a I. Si la
corriente es alterna, entonces, tanto , como I a cada instante cambian sus valores.
Supongamos que en el momento t sus valores son 1 e I1 y en el momento t + son
de 2 e I2, respectivamente. El flujo magntico que atraviesa las espiras de la bobina
con la inductancia L es igual a LI. En el momento t, su valor fue L/I1 y en el
momento t + , LI2. A qu es igual, entonces, el trabajo necesario para
incrementar la corriente desde su valor I1, hasta el valor de I2? La f.e.m. es igual a
la variacin del flujo magntico referido al tiempo de variacin:

Para obtener el trabajo I es necesario multiplicar la expresin dada por el tiempo


y la intensidad de la corriente. Y qu intensidad se tiene en cuenta? Se tiene en
cuenta su valor medio, es decir, (I1 + I2)/2. Llegamos a la conclusin de que el
trabajo de la f.e.m. de autoinduccin es igual a

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Este resultado aritmtico puede expresarse de la siguiente forma: el trabajo de la


f.e.m. es iguala la diferencia de la magnitud LI2/2 en dos momentos de tiempo. Esto
significa que en la resistencia inductiva la energa no se disipa, ni tampoco se
transforma en calor, hecho que tiene lugar en los circuitos con resistencia hmica,
sino pasa a la reserva. Precisamente por esta razn es lgico llamar la magnitud
LI2/2 energa magntica de la corriente.
Examinemos ahora cmo repercutir en la resistencia del circuito a la corriente
alterna la intercalacin de un condensador.
Si al circuito de corriente continua se conecta un condensador la corriente no fluir,
ya que intercalar un condensador es lo mismo que interrumpir el circuito. Pero el
mismo condensador en el circuito de corriente alterna no anula la corriente.
Se sobreentiende que a nosotros nos interesa la causa de semejante diferencia. La
explicacin es sencilla. Despus de conectar el circuito al manantial de la corriente
alterna la carga elctrica comienza a acumularse en las armaduras del condensador.
A una armadura llega la carga positiva, y a la otra, la negativa. Supongamos que
tanto la resistencia inductiva, como la hmica son pequeas. La carga continuar
hasta que la tensin en las armaduras del condensador llegue a ser mxima e igual
a la f.e.m. del manantial. En este instante la intensidad de la corriente es igual a
cero.
Al medir, valindose de algn instrumento, la intensidad - media por un perodo -
de la corriente en un circuito con condensador, podemos cerciorarnos de que sta
ser distinta en dependencia de dos magnitudes. En primer lugar, se demuestra
(experimentalmente, as como por medio de razonamientos tericos) que la
corriente disminuye a medida que cae la frecuencia. En consecuencia, la resistencia
capacitiva es inversamente proporcional a la frecuencia. Este resultado es
completamente natural, pues cuanto menor es la frecuencia en tanto mayor grado
la corriente alterna se aproxima, por decirlo as, a la continua.

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Modificando los parmetros geomtricos del condensador, o sea, la distancia entre


las placas y el rea de stas, nos convenceremos de que la resistencia capacitiva es
inversamente proporcional tambin a la capacidad del condensador.
La frmula para la resistencia capacitiva tiene el siguiente aspecto:

El condensador cuya capacidad es de 30 uF para la frecuencia de la corriente urbana


da una resistencia de cerca de 100 .
No me propongo contar al lector cmo se calcula la resistencia de los circuitos
complejos de corriente compuestos de resistencias hmicas, inductivas y
capacitivas. Lo nico que quiero advertir es que la resistencia total del circuito no
equivale a la suma de resistencias aisladas.
La intensidad de la comento elctrica y la tensin en el tramo del circuito que
incluye la resistencia hmica, el condensador y la bobina de inductancia pueden
medirse de una manera ordinaria empleando un oscilgrafo (tubo de rayos
catdicos). Tanto la corriente, como la tensin las veremos en la pantalla en forma
de sinusoides. No nos asombrar descubrir que estas sinusoides estn desfasadas
una respecto a la otra formando cierto ngulo de fase . (El lector comprender
muy pronto que as, precisamente, debo ocurrir, al recordar que, digamos, en un
circuito con condensador la corriente es igual a cero cuando la tensin en el
condensador es mxima.)
El valor del desfasaje reviste gran importancia. No olvide que la potencia de la
corriente es igual al producto de la intensidad de la corriente por la tensin. Si las
sinusoides de la corriente y de la tensin coinciden dicho valor ser mximo,
mientras que si stas estn desfasadas de un modo propio para un circuito que
posee una sola resistencia capacitiva o una sola resistencia inductiva la potencia
ser igual a cero. No es difcil verlo al trazar dos sinusoides desfasadas 90,
multiplicar sus ordenadas y sumar estos productos correspondientes a un perodo.
Se puede demostrar rigurosamente que, en el caso general, durante un periodo, en
promedio, la potencia de la corriente alterna es igual a

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El aumento del cos es tarea del ingeniero electricista.

Transformadores
Usted ha comprado una nevera. El vendedor le ha prevenido que la nevera est
calculada para la tensin de la red de 220 V. Pero la tensin de la red en su casa es
de 127 V. Es ste un callejn sin salida? De ningn modo. Meramente, tendr que
gastar cierta suma complementaria para adquirir un transformador.
Un transformador es un dispositivo muy sencillo que permite tanto aumentar, como
disminuir la tensin. Este consta de un ncleo de hierro que lleva dos devanados
(bobinas). El nmero de espiras en las bobinas es distinto.
Conectamos a una de las bobinas la tensin de la red. Mediante un voltmetro
podemos cerciorarnos de que en los extremos de otro devanado aparecer la
tensin diferente de la de la red. Si el devanado primario tiene 1 espiras y el
secundario 2, la relacin de las tensiones ser

De este modo, el transformador aumentar la tensin si la tensin primaria est


conectada a la bobina con menor nmero de espiras, y la disminuir en el caso
contrario.
Por qu resulta as? Se trata de que todo el flujo magntico, en la prctica, pasa a
travs del ncleo de hierro. Por consiguiente, ambas bobinas estn atravesadas por
igual nmero de lneas de induccin. El transformador funcionar solamente en el
caso de que la tensin primaria sea alterna. La variacin sinusoidal de la corriente
en la bobina primaria originar una f.e.m. sinusoidal en la bobina secundaria. La
espira de la bobina primaria y la de la secundaria se encuentran en iguales
condiciones. La f.e.m. de una espira de la bobina primaria es igual a la f.e.m. de la
red dividida por el nmero de espiras de esta bobina, U1/1 y la f.e.m. de la bobina

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secundaria es igual al producto del valor U1/1 por el nmero de espiras 2. De


principio, cada transformador puede utilizarse ya sea como transformador elevador,
o bien, como reductor, segn sea la bobina a la que est conectada la tensin
primaria.
En la prctica cotidiana, con frecuencia, es necesario tratar con los transformadores
(fig. 4.4).

Figura 4.4

Adems de los transformadores que utilizamos, quermoslo o no, debido a que los
aparatos industriales estn calculados para una tensin, mientras que la red urbana
utiliza otra, adems de los mismos, tenemos que vrselas con las bobinas del
automvil. La bobina es un transformador elevador. Para producir la chispa que
enciende la mezcla de combustible y aire se necesita una alta tensin la que
obtenemos, precisamente, del acumulador del automvil, transformando
previamente la corriente continua del acumulador en corriente alterna con la ayuda
de un interruptor. No es difcil comprender que, con la exactitud hasta las prdidas
de energa que se consume para calentar el transformador, al aumentar la tensin
disminuye la intensidad de la corriente, y viceversa.

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Para las mquinas de soldar se necesitan transformadores reductores. La soldadura


requiere corrientes muy fuertes y el transformador de una mquina de soldar tiene
tan slo una espira de salida.
El lector, de seguro, prest atencin a que el ncleo del transformador se fabrica de
finas chapas de acero. Esto se hace para no perder energa durante la
transformacin de la tensin. Como ya sealamos antes, en el material en chapas el
papel perteneciente a las corrientes de Foucault es menos importante que en el
material macizo.
En casa nos encontramos con transformadores pequeos. En lo que se refiere a los
transformadores potentes, stos representan estructuras muy grandes. En
semejantes casos el ncleo junto con los devanados est sumergido en un
recipiente lleno de aceite refrigerante.

Mquinas generadoras de corriente elctrica


Las mquinas que transforman el movimiento mecnico en corriente elctrica se
crearon tan slo unos ciento cincuenta aos atrs. El primer generador de corriente
fue la mquina de Faraday en la cual una espira de alambre giraba en el campo de
imanes permanentes. Poco tiempo se necesit para que naciera la idea (pero no en
la cabeza de Faraday) de sustituir una espira por una bobina y, de este modo,
sumar todas las f.e.m. engendradas en todas las espiras. Solamente en 1851 los
imanes permanentes fueron sustituidos por los electroimanes, es decir, por bobinas
puestas sobre ncleos de hierro. Surgi el trmino excitacin de la mquina ya
que, para conseguir que sta comenzara a producir corriente era preciso animar
el imn elctrico. Al principio, para excitar la mquina al devanado del imn
elctrico se suministraba corriente de una fuente externa de alimentacin.
La consiguiente etapa fue el descubrimiento del principio de autoexcitacin de la
mquina conforme al cual para excitar los imanes elctricos no es obligatorio tener
una fuente complementaria de alimentacin. Es suficiente conectar el devanado de
excitacin de los electroimanes, empleando uno u otro procedimiento, con el
devanado principal de la mquina. Para finales de los aos 80 del siglo XIX, la
mquina elctrica adquiri sus rasgos fundamentales que se conservaron hasta la
fecha. En la fig. 4.5 se representa el modelo elemental del generador de corriente

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continua. Si en el campo de imanes permanentes su hace girar un cuadro con


corriente, en este se inducir la f.e.m. sinusoidal.
En el caso de que se desea obtener corriente continua a partir de la alterna, hace
falta proveer la mquina de un dispositivo especial llamado colector. Este consiste
de dos semianillos A y B aislados uno del otro y puestos sobre el cilindro comn (fig.
4.5). El cilindro gira junto con el cuadro. A los semianillos estn aplicados los
contactos P y Q (escobillas) mediante los cuales la corriente se deriva al circuito
exterior.

Figuras 4.5 y 4.6

Para cada semirrevolucin del cuadro sus extremos pasan de una escobilla a otra.
Por esta razn, a pesar de la variacin de la direccin de la corriente en el propio
cuadro la corriente del circuito exterior no cambia su sentido. Puesto que la parte
rotativa de una mquina real consta de un gran nmero de cuadros, o sea,
secciones desfasadas una respecto a la otra en un ngulo determinado, y el colector
est constituido por un nmero correspondiente de lminas llamadas delgas, resulta
que en las escobillas de la mquina se obtiene, prcticamente, una tensin
constante.

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Actualmente, se construyen generadores de corriente continua con una potencia


desde partes de kilovatio hasta varios miles de kilovatios. Generadores grandes se
emplean para la electrlisis en la industria qumica y la metalurgia no ferrosa
(produccin de aluminio y de cinc). Los mismos estn calculados para grandes
corrientes y tensiones relativamente bajas (120 a 200 V, 1000 a 20.000 A). Las
mquinas de corriente continua se utilizan tambin para la soldadura elctrica.
Sin embargo, los generadores de corriente continua no son productores principales
de energa elctrica. En la URSS, para la produccin y distribucin de la energa
elctrica est adoptada la corriente alterna de 50 Hz de frecuencia. Un generador de
corriente alterna se disea de tal forma que permita obtener simultneamente tres
f.e.m. de igual frecuencia pero desfasadas una respecto a la otra en un ngulo de
fase de 2/3 t
En la fig. 4.6 se da una representacin esquemtica del generador trifsico de dicho
tipo. En esta figura cada una de las bobinas viene sustituida por una espira. Los
hilos de una de las espiras se designan con C1 - C4, de la segunda C2 C5 y de la
tercera, C3 - C6. Si la corriente entra en C1, entonces, sta salo de C4, etc. (Se
sobreentiende que en los momentos respectivos a distintas posiciones del rotor y
del estator cualquiera de los extremos puedo servir de entrada o de salida de la
corriente.) La f.e.m. en las espiras inmviles del devanado del estator se induce
como resultado de su interseccin por el campo magntico del imn elctrico
giratorio, o sea, del rotor. Cuando el rotor gira a velocidad constante en los
devanados de las fases del estator aparecen f.e.m. que varan peridicamente de
igual frecuencia, pero desfasadas una respecto a otra en el ngulo de 120 debido a
su desplazamiento espacial.
Tres espiras de la bobina pueden unirse entre s de diferente manera: en estrella o
en tringulo (en delta). Estos esquemas de conexin estuvieron elaborados e
introducidos en la prctica por Mijail Osipovich Dolivo-Dobrovolski (1862 - 1910) a
principios de la dcada del 90 del siglo XIX. Para la conexin en estrella los
extremos de todos los devanados del generador C4, C5 y C6 se unen con un punto
que se denomina punto neutro (fig. 4.7, a).

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Figura 4.7

El generador se conecta a los receptores de energa mediante cuatro conductores:


tres conductores de lnea que van desde los comienzos de los devanados C1, C2 y
C3, y un conductor neutro que va del punto neutro del generador. Dicho sistema se
denomina con cuatro conductores o hilos.
La tensin entre el punto neutro y el comienzo de la fase se llama fsica. La tensin
entre los comienzos de los devanados se denomina de lnea. Estas tensiones estn
relacionadas por medio de la expresin

Si las cargas (I, II, III) de todas las tres fases son idnticas, la corriente en el
conductor neutro es igual a cero. En este caso es posible prescindir del conductor

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neutro, pasando al sistema trifilar. En la fig. 4.7, b se representa el esquema de


conexin en estrella para tal caso.

Mijal Osipovich Dolivo-Dobrovolski (1862 - 1949) relevante cientfico o ingeniero


ruso, creador del sistema de corriente trifsica que sirve de fundamento para toda
la electrotecnia contempornea. Elabor todos los elementos, sin excepcin, de los
circuitos trifsicos de corriente alterna. En 1888 construy el primer generador
trifsico de corriente alterna con el campo magntico giratorio.

La conexin en tringulo tambin permite la conduccin trifilar. En este caso el


extremo de cada devanado est unido con el comienzo del siguiente de modo que
stos forman un tringulo cerrado. Los conductores de lnea estn conectados a los
vrtices del tringulo. Aqu, la tensin de lnea es igual a la fsica, mientras que las
corrientes estn relacionadas mediante la expresin

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Los circuitos trifsicos presentan las siguientes ventajas: transmisin ms


econmica de energa en comparacin con los circuitos monofsicos y la posibilidad
de obtener las tensiones, la fsica y la de lnea, en una instalacin.
El generador de corriente alterna que hemos descrito pertenece a la clase de
mquinas elctricas sincrnicas. Este nombre lo llevan las mquinas cuya frecuencia
de rotacin del rotor coincide con la de rotacin del campo magntico del estator.
Los motores sincrnicos son productores principales de energa y tienen algunas
variedades constructivas segn sea el mtodo de puesta en rotacin de su rotor.
El lector puedo preguntar: si se emplea la denominacin de mquinas
sincrnicas, por consiguiente, deben existir tambin las asincrnicas? Justa
mente! Pero stas se utilizan como motores y hablaremos de ellas en el siguiente
prrafo. En el mismo prrafo nos detendremos tambin en la cuestin de por qu
gira el campo magntico en una mquina trifsica de corriente alterna.

Motores elctricos
Ms de la mitad de toda la energa elctrica producida se transforma con la ayuda
de los motores elctricos en energa mecnica que se consume para las distintas
necesidades de la industria, agricultura, transporte y fines domsticos. La mayor
difusin la obtuvo el motor asincrnico, sencillo, seguro, barato y poco exigente en
el servicio, inventado en 1880 por el mismo talentoso ingeniero Dolivo-Dobrovolski.
Este motor, hasta la fecha, conserva sus rasgos principales. El motor asincrnico se
utiliza para el accionamiento de diferentes mquinas-herramientas, en las
instalaciones de bombeo y compresin, en la maquinaria de forja y prensado, as
como para el equipo elevador y de transporte y para otros mecanismos.
Se debe considerar como prototipo del motor asincrnico el modelo creado por
Domingo Francisco Arago (1786 - 1853). En 1824, en la Academia de Ciencias de
Pars, Arago hizo exposicin de un fenmeno que llam magnetismo de rotacin.
Demostr que un disco de cobre se pone en rotacin al introducirlo en el campo de
un imn permanente que est girando. Dolivo-Dobrovolski hizo uso brillante de esta
idea, combinndola con las particularidades del sistema trifsico de corrientes que

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da la posibilidad de obtener la rotacin del campo magntico sin cualesquiera


dispositivos adicionales.
Examinemos los esquemas de la fig. 4.8. Para la mxima simplificacin aqu vienen
representadas tres espiras (en la realidad, por supuesto, la mquina utiliza bobinas
con gran nmero de espiras).

Figura 4.8

El punto negro y la crucecita sealan la entrada y la salida de la corriente en cada


espira en cierto momento determinado de tiempo. Estas tres espiras forman entre s
ngulos de 120. En la fig. 4.8 a, se dan las relaciones fsicas de tres corrientes i1,
i2 e i3 que fluyen por las espiras. A nosotros nos interesa el campo magntico
resultante de estas tres bobinas. En la fig. 4.8 b, se representan las lneas de
induccin del campo resultante para el momento t1 (entradas en C5, C1 y C6 y en las

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figs. 4.8 c y d, se han hecho los mismos esquemas para los momentos de tiempo t2
t3.
De este modo, vemos que el campo que nos interesa gira (fjense en las posiciones
de las crucecitas), gira, en el pleno sentido de la palabra! El eje del campo en el
centro del sistema se dispone segn el eje de aquella espira (fase) cuya corriente es
mxima en el momento dado de tiempo.
La figura que acabamos de analizar permite formar una idea de cmo est
distribuido el devanado trifsico de corriente alterna en el estator del motor
asincrnico trifsico.

Figura 4.9

El rotor (fig. 4.9) que es arrastrado hasta ponerse en movimiento por el campo
magntico giratorio es un rotor cortocircuitado, es decir, no vemos ni los comienzos
ni los extremos del devanado. Este rotor se parece a una jaula de ardilla: una fila de
barras y anillos que las cierran. Compreselo con la mquina de corriente continua.
Cunto ms sencillo es! Conectamos al estator la corriente alterna trifsica. En la
mquina se engendra un campo magntico giratorio. Las lneas del campo

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magntico cortan las barras del rotor induciendo en stas las corrientes. Como
resultado de interaccin de la barra por la cual circula la corriente y del campo
magntico el rotor comienza a girar con una velocidad prxima a la del campo, pero
no la alcanza. Debe suceder precisamente as, ya que, de lo contrario, no hubiera
tenido lugar la interseccin por las barras del rotor de las lneas de induccin del
campo giratorio del estator ni se hubiera producido la rotacin de la jaula de ardilla.
Esta es la razn de que las mquinas de este tipo se denominan asincrnicas. El
retardo del rotor se llama deslizamiento.
Los motores asincrnicos abarcan un gran diapasn de potencias: desde partes de
vatio hasta centenares de kilovatios. Existen tambin motores asincrnicos ms
potentes: hasta 6000 kW para la tensin de 6000 V,
Las micromquinas asincrnicas se utilizan en los dispositivos de automtica como
servomotores para transformar la seal elctrica que reciben en traslacin mecnica
del rbol, as como en calidad de generadores tacomtricos que transforman la
rotacin mecnica en seal elctrica.
Tambin pueden servir de motores elctricos las mquinas sincrnicas que hemos
examinado autos y las mquinas de corriente continua. Este hecho deriva del
principio evidente de reciprocidad de la mquina elctrica el cual consiste en que
cualquier mquina elctrica puede trabajar tanto como generador, como en calidad
de motor.
Por ejemplo, en la composicin del centro hidroelctrico de Kiev en el rio Dniper
entra una estacin hidroacumuladora equipada con grupos reversibles que pueden
trabajar ya sea como bombas, o bien, como turbinas. Cuando en el sistema
energtico hay energa elctrica en exceso, las bombas-turbinas elevan el agua al
depsito acumulador. En este caso, la mquina sincrnica que forma parte del
grupo trabaja como motor. Cuando el consumo de energa elctrica llega a ser
mximo el grupo hace entrar en servicio el agua acumulada.
Eu las plantas metalrgicas, minas e instalaciones frigorficas los motores
sincrnicos ponen en funcionamiento bombas, compresores, ventiladores y otros
mecanismos que trabajan a velocidad invariable. En los dispositivos automticos se
emplean ampliamente micromotores sincrnicos con una potencia desde partes de
vatio hasta varias centenas de vatios. Por cuanto la frecuencia de rotacin de estos

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motores est ligada, rgidamente, con la frecuencia de la red de alimentacin,


dichos motores se utilizan en los lugares donde se requiere mantener la velocidad
constante de rotacin: en los mecanismos de relojes elctricos, en los mecanismos
de arrastre de la cinta de los instrumentos auto registradores y aparatos
cinematogrficos de proyeccin, en los aparatos de radio, dispositivos de
programacin, as como en los sistemas de comunicacin sincrnica cuando la
velocidad de rotacin de los mecanismos se gobierna por la variacin de la
frecuencia de la tensin de alimentacin.
Por su estructura de principio el motor de corriente continua no se diferencia en
nada del generador de corriente continua. La mquina tiene un sistema inmvil de
polos cuyo devanado de excitacin est conectado por medio de uno u otro
procedimiento con el devanado del inducido (en serie o en paralelo). La mquina
puede excitarse tambin de un manantial independiente de corriente. El inducido
tiene un devanado distribuido por las ranuras que se conecta a la fuente de
corriente continua. El motor, al igual que el generador, est provisto de un colector
cuya destinacin consiste en que endereza el momento rotatorio, es decir, obliga
a la mquina girar prolongadamente en un solo sentido.
El motor de corriente continua con excitacin en serie est especialmente apropiado
para la traccin elctrica, para las gras y elevadores. En estos casos se requiere
que, a grandes cargas, la frecuencia de rotacin disminuya de un modo brusco,
mientras que la traccin aumento en grado considerable. Precisamente estas
propiedades las acusa el motor de corriente continua con excitacin en serie.
Los primeros experimentos para la traccin elctrica no autnoma fueron realizados
en Rusia por Fiodor Apollonovich Pirotski (1845 - 1898). Ya en 1876 adapt para la
transmisin de energa elctrica la va ferroviaria de carriles comn y corriente, y en
agosto de 1880 realiz la puesta en marcha del tranva elctrico en la lnea
experimental de la zona del parque Rozhdestvenski del tranva de caballo en
Petersburgo. Como primer vagn elctrico se tom el vagn de dos pisos del tranva
de caballo a cuya carrocera se fij un motor elctrico.
El primer tranva de Rusia, el de Kiev, fue inaugurado para el uso comn en 1892.
La alimentacin de su motor elctrico se efectu del conductor de contacto superior.
Cabo sealar, adems, que la comisin para la construccin se avino a la existencia

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del tranva elctrico slo despus de haberse cerciorado, mediante clculos, en la


ventaja tcnica de la traccin elctrica frente a la de caballo en las condiciones de
pesado perfil de las calles de Kiev, que result ser superior a las fuerzas tanto de la
traccin de caballo, como a la traccin a vapor.
Los primeros experimentos en el campo de electro-navegacin fueron realizados
por Boris Seminovich Jacobi (1801 - 1874) que, en 1838, exhibi en el ro Neva un
bote elctrico con cabida para catorce personas. El bote se pona en movimiento por
medio de un motor elctrico de 550 W de potencia. Para la alimentacin de este
motor, Jacobi utiliz 320 pilas galvnicas. Fue la primera aplicacin, en la historia,
del motor elctrico para fines de traccin.
En los ltimos aos en la prensa comenz a aparecer la denominacin buque con
propulsin turbo-elctrica. El sentido de dicha denominacin se aclara de una
forma simple: en un buque de este tipo el vapor pone en movimiento potentes
generadores de corriente continua y las hlices se emplazan en los rboles de los
motores elctricos. No es sta una complicacin que sobra? Por qu no se puede
colocar la hlice directamente sobre el rbol de la turbina?
La cuestin radica en que la turbina de vapor desarrolla la potencia mxima slo
para un nmero de revoluciones estrictamente determinado. Turbinas potentes
hacen 3000 r.p.m. Cuando la rotacin se hace ms lenta, la potencia disminuye. Si
las hlices se hubieran encontrado directamente en el rbol de las turbinas,
entonces, el barco provisto de semejante grupo propulsor habra presentado
cualidades de marcha bastante malas. En cambio, el motor elctrico de corriente
continua tiene una caracterstica de traccin ideal: cuanto mayores son las fuerzas
de resistencia tanto mayor esfuerzo de traccin ste desarrolla, con la particularidad
de que semejante motor puede entregar una potencia grande con un nmero de
revoluciones pequeo en el momento de arranque.
De este modo, el generador y el motor de corriente continua intercalados entre la
turbina y la hlice del buque con propulsin turbo-elctrica hacen las veces de caja
de cambio de velocidades automtica progresiva y sumamente perfecta. Puede
parecer que esto sistema es algo engorroso, sin embargo teniendo en cuenta la
gran potencia de los modernos buques con propulsin turbo-elctrica, cualquier otro
sistema sera igualmente voluminoso, pero menos seguro.

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Existe otro camino para perfeccionar de una manera considerable la instalacin de


fuerza de un buque con propulsin turbo-elctrica: es muy provechoso sustituir las
voluminosas calderas de vapor por un reactor atmico. En este caso se alcanza una
enorme economa en el volumen del combustible que es necesario tomar en el
viaje. Se granje la fama mundial el primer rompehielos atmico sovitico Lenin.
La instalacin nuclear de fuerza de este buque con propulsin turbo-elctrica
asegura la navegacin autnoma durante un periodo mayor que un ao.
Los motores de corriente continua estn instalados en locomotoras elctricas de
servicio de lnea, en trenes elctricos suburbanos, en vagones del tranva y trole-
buses. La energa para su alimentacin se suministra a partir de estaciones
elctricas estacionarias. En la URSS, para la traccin elctrica se utiliza la corriente
continua y la corriente alterna monofsica de frecuencia industrial de 50 Hz. En las
subestaciones de traccin han encontrado un amplio uso los rectificadores de silicio.
Cuando se trata del transporte ferroviario la rectificacin de la corriente puede tener
lugar tanto en las subestaciones, como en los propios trenes elctricos.

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Captulo 5
Campo electromagntico

Contenido:
Las leyes de Maxwell
Modelos mecnicos de irradiacin
Dos aspectos del campo electromagntico
Efecto fotoelctrico
Los experimentos de Hertz
Clasificacin de la radiacin electromagntica

Las leyes de Maxwell


Para los aos cincuenta del siglo XIX se haban acumulado muchos datos sobre la
electricidad y el magnetismo. Sin embargo, estos datos parecan sueltos, a veces
contradictorios y, en todo caso, no se enmarcaban en un esquema armonioso.
No obstante, se conocan ya no pocas cosas. En primer trmino, los fsicos saban
que las cargas elctricas en reposo engendran el campo elctrico, en segundo
trmino, era de su conocimiento que las corrientes elctricas crean campos
magnticos, y, en tercer trmino, se publicaron y obtuvieron reconocimiento
universal los resultados de los experimentos de Faraday quien demostr que el
campo magntico variable engendra corriente elctrica.
No cabe duda que en aquella poca una serie de cientficos y, en primer lugar,
Faraday, formaron la idea de que en el espacio que rodea las corrientes y cargas
elctricas se desarrollan ciertos acontecimientos. Esto grupo de investigadores
supona que las fuerzas elctricas y magnticas se transmiten de un punto a otro.
Haba muchos intentos de representar en el papel un esquema similar al sistema de
engranajes enlazados que demuestre patentemente en qu consiste el mecanismo
de transmisin de energa elctrica. Sin embargo, algunos hombres de ciencia
propugnaban la teora de teleaccin, suponiendo que no se da ningn proceso
fsico de transmisin de fuerzas elctricas y magnticas.

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James Clerk Maxwell (1831 - 1879), clebre hombre de ciencia ingls, fundador de
la electrodinmica terica. Las ecuaciones de Maxwell describen el comportamiento
de las ondas electromagnticas y del campo electromagntico independientemente
de su procedencia. Maxwell es fundador de la teora electromagntica de la luz. De
sus ecuaciones derivaba automticamente el valor de la velocidad de propagacin
de la luz. De la teora de Maxwell se infera la relacin entre la constante dielctrica
y la permeabilidad magntica por una parte y el ndice de refraccin por otra, la
ortogonalidad de los vectores elctrico y magntico en la onda, as como la
existencia de la presin de la luz. Tambin es grande la aportacin que hizo Maxwell
a la teora cintica de los gases. Le pertenece la deduccin de la distribucin de las
molculas del gas por las velocidades.

Sostenan que los conceptos del campo y de las lneas de fuerza deben considerarse
tan slo como imgenes geomtricas a las cuales no se pone en correspondencia
realidad alguna.
Como suele suceder a menudo en la historia de la ciencia, la verdad result
encontrarse en cierto punto intermedio: se revelaron como inconsistentes las
tentativas de reducir los fenmenos electromagnticos a los movimientos de una
clase especial de materia, o sea, del ter, mas tampoco tenan razn aquellos

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investigadores quienes sugeran que las interacciones electromagnticas se


transferan de una carga o corriente a otras instantneamente.
El cientfico ingls James Clerk Maxwell (1831 - 1879) a la edad de 26 aos,
solamente, public su trabajo Sobre las lneas de fuerza de Faraday. En realidad,
este trabajo ya encerraba en s las leyes que l descubri. Sin embargo, necesit
varios aos ms para, abandonando las ideas mecnicas, formular las leyes del
campo electromagntico en una forma que no requiriese ilustracin grfica. El
propio Maxwell dijo al respecto: Para el bien de los hombres con diferente
mentalidad, la verdad cientfica debe presentarse en distintas formas y debe
considerarse igualmente cientfica independientemente de si se presenta en la clara
forma y los vivos colores de una ilustracin fsica o tomando el aspecto sencillo y
deslucido de una expresin simblica.
Las leyes de Maxwell pertenecen a las leyes fundamentales, leyes universales de la
naturaleza. Estas no se deducen por va de razonamientos lgicos ni tampoco de
clculos matemticos. Las leyes universales de la naturaleza son una sintetizacin
de nuestro conocimiento. Las leyes de la naturaleza se descubren, se hallan... Para
un historiador de ciencia y un psiclogo presenta gran inters seguir el camino de
ocurrencias y revelaciones creativas que llevan a los hombres geniales al
descubrimiento de las leyes de la naturaleza. Pero es un amplio tema para un libro
especial. Y en cuanto a nosotros, no nos queda otra cosa que, junto con el lector,
examinar cierto esquema de conjeturas consecutivas que conducen a las leyes de
Maxwell.
De qu datos dispona Maxwell cuando plante ante s la tarea de expresar
sucintamente en forma simblica las leyes que rigen el comportamiento de los
campos elctricos y magnticos?
En primer trmino, conoca que cualquier punto del espacio en las cercanas de la
carga elctrica puede caracterizarse por el vector de fuerza elctrica (intensidad), y
todo punto cerca de la corriente elctrica, por el vector de fuerza magntica. Pero
son las cargas inmviles las nicas fuentes del campo magntico? Y son las
corrientes elctricas las nicas fuentes del campo magntico?
Maxwell da una respuesta negativa a estas dos preguntas y en su bsqueda de las
leyes del campo electromagntico emprende el siguiente camino de conjeturas.

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Faraday demostr que en un circuito de alambre atravesado por un flujo variable de


lneas de induccin se engendra la corriente elctrica. Pero la corriente aparece
cuando sobre las cargas elctricas acta la fuerza elctrica. Siendo as, es posible
expresar la ley de Faraday tambin con la siguiente frase: en un circuito de alambre
por el cual pasa un flujo magntico variable aparece el campo elctrico.
Pero, acaso es esencial el hecho de que el flujo magntico se abarca por un circuito
de alambre? No le da lo mismo al campo elctrico dnde aparecer: en un
conductor metlico o en el espacio vaco? Supongamos que es lo mismo. Entonces,
tambin resulta justa la siguiente confirmacin: cerca del flujo variable de las lneas
de induccin aparece la lnea cerrada de intensidad elctrica.
Las dos primeras leyes de Maxwell concernientes al campo elctrico ya estn
formuladas. Hacemos constar que el campo elctrico se engendra por dos caminos:
por cargas elctricas (en este caso las lneas de intensidad tienen su comienzo en
las cargas positivas y terminan en las negativas) y por el campo magntico variable
(en este caso la lnea de intensidad elctrica est cerrada y abarca el flujo
magntico cambiante).
Ahora pasamos a la bsqueda de las leyes referentes al campo magntico. Este
ltimo se engendra por las corrientes, y Maxwell lo conoce. La corriente continua
sirve de manantial del campo magntico permanente, mientras que la corriente
alterna forma el campo magntico alterno. Pero, es que la corriente alterna se crea
en el conductor por el campo elctrico alterno. Y si no se da un conductor, sino un
campo elctrico variable que existe en el vaco? Acaso no es lgico suponer que
cerca del flujo variable de lneas de intensidad aparece la lnea cerrada de
induccin? El cuadro es sumamente atrayente por su simetra: el flujo magntico
variable engendra el campo elctrico, y el flujo elctrico variable engendra el campo
magntico.
De este modo, a las dos leyes que ataen al campo elctrico se aaden otras dos
que rigen el comportamiento del campo magntico. El campo magntico no tiene
fuentes (no hay cargas magnticas): sta es la tercera ley; el campo magntico se
crea por las corrientes elctricas y el campo elctrico variable: y sta es la cuarta
ley.

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Las cuatro leyes de Maxwell pueden presentarse en una forma extraordinariamente


elegante por medio de ecuaciones matemticas (fig. 5.1).

Figura 5.1

Siento no poder dar a conocer al lector cmo se plasma en estas ecuaciones el


sentido fsico. Se requieren conocimientos matemticos serios.
Las leyes de Maxwell nos ensean que no puede existir el campo magntico variable
sin el campo elctrico, ni el campo elctrico alterno sin el campo magntico. Esta es
la razn de que estos dos adjetivos no se separan por una coma. El campo
electromagntico es un ente nico.
Apartndonos de las cargas que son las fuentes del campo electromagntico,
tenemos que tratar con la materia electromagntica, por decirlo as, en forma pura.
No es obligatorio examinar los flujos de lneas de fuerza. Las leyes de Maxwell
pueden escribirse en la forma aplicable a un punto del espacio. Entonces su
formulacin es muy simple: en un punto donde vara en funcin del tiempo el vector
elctrico existe y tambin vara en funcin del tiempo el vector del campo
magntico.

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Y no es que todo lo expuesto resulta ser pura fantasa? - preguntar el lector. No


olvide que la medicin en un punto de los valores de los vectores - que cambian
rpidamente - de los campos elctrico y magntico es una tarea prcticamente
irrealizable.
Una observacin justa! Mas se juzga sobre la grandeza de las leyes de la
naturaleza por los corolarios que de stas derivan. Y los corolarios son
innumerables. No voy a exagerar, en modo alguno, si digo que toda la electrotecnia
y la radiotecnia se contienen en las leyes de Maxwell.
Sea como fuera, es indispensable contar sobre una deduccin importantsima que se
desprende de las ecuaciones de Maxwell. Por medio de clculos absolutamente
estrictos se puede demostrar que debe existir el fenmeno de radiacin
electromagntica.
Supongamos que en una porcin limitada del espacio hay cargas y corrientes. En
semejante sistema pueden tener lugar diversas transformaciones energticas.
Fuentes mecnicas o qumicas crean corrientes elctricas, las corrientes, a su vez,
pueden poner en movimiento unos mecanismos y crear calor que se libera en los
conductores. Calculemos las ganancias y las prdidas. El balance no coincide! El
clculo demuestra que cierta parte de energa de nuestro sistema se fue al espacio.
Puede la teora decir algo sobre esta energa irradiada? Resulta que s, puede.
Cerca del manantial la solucin de la ecuacin tiene una forma compleja, en cambio,
a unas distancias que superan sustancialmente las dimensiones del sistema
radiante, el cuadro se torna muy preciso y, lo que es lo principal, susceptible de
comprobarse en el experimento.
A grandes distancias, se puede caracterizar la radiacin electromagntica - as
denominaremos aquel dficit energtico que se crea en el sistema de las cargas en
movimiento - en cada punto del espacio por la direccin de propagacin. La energa
electromagntica se desplaza en esta direccin a una velocidad de cerca de 300.000
km/s.
Esto valor se deduce de la teora!
La segunda deduccin de la teora: los vectores elctrico y magntico son
perpendiculares a la direccin de propagacin de la onda y son perpendiculares
entre s. Y, en tercer lugar, la intensidad de la radiacin electromagntica (la

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energa que corresponde a una unidad de superficie) disminuye inversamente


proporcional al cuadrado de distancia.
Puesto que se conoca que la luz se propaga precisamente con la velocidad de
300.000 km/s calculada para la radiacin electromagntica, as como haba datos lo
suficientemente exhaustivos acerca de la polarizacin de la luz, los cuales hacan
pensar que la energa luminosa acusa ciertas propiedades transversales, Maxwell
llega a la conclusin de que la luz es una forma de radiacin electromagntica.
Al cabo de unos diez aos despus de la muerte de Maxwell, a finales de los aos
80 del siglo XIX, el relevante fsico alemn Enrique Hertz (1857 - 1894) confirm
por va experimental todas las deducciones de la teora de Maxwell. Despus de
estos experimentos, las leyes de Maxwell se afirmaron por los siglos de los siglos
como una de las piedras angulares, una de aquellas que se pueden contar con los
dedos, sobre las cuales descansa el edificio de las ciencias naturales
contemporneas.

Modelos mecnicos de radiacin


Los modelos mecnicos se contraponen a los matemticos. Los primeros se pueden
realizar por medio de bolitas, muelles, cuerdas, cordones de goma, etc. El modelo
mecnico contribuye a que el fenmeno se haga palmario. Al construir un modelo
mecnico y mostrar su funcionamiento ayudamos a comprender el fenmeno,
sealando: he aqu que esta magnitud se comporta a semejanza de aquel
desplazamiento. No a cada modelo matemtico, ni mucho menos, puede ponerse en
correspondencia un modelo mecnico.
Antes de hablar sobre la radiacin electromagntica cuya existencia real se
establece por un sinnmero de experimentos y se deduce, con lgica frrea, a partir
de las ecuaciones de Maxwell, tenemos que decir algunas palabras acerca de los
posibles modelos mecnicos de radiacin.
Hay dos modelos de este tipo: el corpuscular y el ondulatorio.
Se puede fabricar un juguete que radiar en todas las direcciones flujos de
partculas pequeas: guisantes o semillas de amapola. Este ser justamente el
modelo corpuscular, ya que la palabra corpsculo significa partcula.

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Una partcula que vuela con cierta velocidad y posee una masa debe comportarse
de acuerdo con las leyes de la mecnica. Las partculas son capaces de chocar entre
s cambiando la direccin de su movimiento, no obstante, deben hacerlo
obligatoriamente de tal modo que la colisin se subordine a las leyes de la
conservacin de la energa e impulso. Ciertos cuerpos pueden resultar
impermeables para las partculas, en este caso las partculas deben reflejarse de
aqullos segn la ley, el ngulo de incidencia es igual al ngulo de reflexin. Las
partculas pueden absorberse por el medio. Si en un medio para las partculas es
ms fcil moverse que en el otro, no es difcil explicar el fenmeno de refraccin. Al
pasar por un orificio en una pantalla no transparente el flujo de partculas que tiene
su origen en una fuente puntual debe migrar al interior de un cono. Realmente, es
posible una disipacin insignificante por cuanto una pequea parte de partculas
puede reflejarse de los bordes del orificio. Pero, por supuesto, estas reflexiones
pueden ser tan slo caticas y no formarn ningn dibujo regular que saiga de los
lmites de la sombra geomtrica.
El modelo ondulatorio se representa, por lo comn, mediante un bao de agua. No
es difcil hacer oscilar de una manera peridica el agua en un punto cualquiera.
Desde este punto como de una piedra arrojada al agua se extienden crculos. La
superficie ondulada del agua se advierte a simple vista. La energa se difundir por
todas las partes y una astilla que se encuentra lejos comenzar a oscilar con la
frecuencia del punto al cual suministramos la energa.
Es algo ms difcil hacer patentes las oscilaciones sonoras. Sin embargo, es posible
poner experimentos absolutamente convincentes los cuales demostrarn que la
propagacin del sonido es la transferencia de un punto a otro de desplazamientos
mecnicos del medio.
La propagacin del sonido y de la luz, al igual que cualquier otra radiacin
electromagntica, as como la propagacin de las partculas tales como los
electrones o los neutrones se puede interpretar mediante los dos modelos. Se dan
casos en que ambos modelos explican los fenmenos. A veces, estas explicaciones
resultan ser completamente exactas y, a veces, solamente uno de los modelos se
presenta como adecuado.

Gentileza de Manuel Mayo 169 Preparado por Patricio Barros

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Depende de muchas circunstancias en qu casos es necesario recurrir a uno u otro


cuadro patente y qu precisin se puede alcanzar empleando tal o cual modelo. Lo
ms esencial es la relacin entre la longitud de onda de la radiacin y el tamao de
los orificios u obstculos que se encuentran en el camino del flujo de radiacin.
Tambin es importante el carcter del manantial y del receptor de energa. Se
permite considerarlos puntuales? Qu distancias separan el manantial de radiacin,
el obstculo y el receptor?
El modelo corpuscular exige que la energa se propague por lneas rectas, o sea, por
rayos. No se admite que los rayos se encorven.
Si la longitud de onda de la radiacin es mucho menor que el orificio, la radiacin
(el sonido, la luz, etc.) se propaga por rayos. Se puede demostrar que as debe
comportarse la onda; se sobreentiende que as se comporta el flujo de partculas.
En semejantes casos ambos modelos son buenos.
Sin embargo, tambin en los casos contrarios ambos modelos pueden resultar
idneos en igual grado. Si examinamos el paso del rayo luminoso a travs de un
cristal, o del sonido a travs de una red con mallas cuyo tamao es del orden de
milmetros no descubriremos desviaciones del curso de los rayos respecto a la lnea
recta. En estos casos la longitud de onda de la radiacin supera considerablemente
las dimensiones de las ranuras. Las ondas dejan inadvertidos los obstculos.
Tambin es fcil demostrar tanto por medio de razonamientos, como mediante
experimentos en bao de agua que la ley de la reflexin desde las paredes cuyas
irregularidades son menores que la longitud de onda se observa para el modelo
ondulatorio.
El lector conoce perfectamente cmo refleja el sonido o cualquier otra onda una
superficie lisa plana. Interesantes problemas surgen en los casos cuando la
superficie reflectora tiene forma encorvada.
He aqu uno de semejantes problemas. Cul debe ser la superficie para volver a
concentrar la onda que parti de una fuente puntual en un solo punto? La forma de
la superficie reflectora debe ser tal que los rayos que inciden sobre esta partiendo
de un mismo punto pero formando distintos ngulos se reflejen concentrndose otra
vez en un punto. Qu superficie debo ser sta?

Gentileza de Manuel Mayo 170 Preparado por Patricio Barros

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Recordemos al lector las propiedades de una admirable curva que lleva el nombre
de elipse. La distancia desde un foco de la elipse hasta cualquier punto de la curva
ms la distancia desde otro foco hasta este mismo punto es la misma para todos los
punto de la elipse. Figrense que la elipse gira alrededor del dimetro mayor. La
curva que gira barrer una superficie llamada elipsoidal. (La forma del elipsoide
recuerda un huevo.) La elipse posee la siguiente propiedad. Si trazamos un ngulo
que se apoya en uno de los puntos y cuyos lados pasan a travs de los focos de la
elipse, la bisectriz de este ngulo ser normal a la elipse. En consecuencia, si una
onda o un flujo de corpsculos salen de un foco de la elipse, resultar que, al
reflejarse de la superficie de sta los mismos llegarn al otro foco.
Para las ondas sonoras la superficie del techo es lisa. Y, si el techo resulta
abovedado, en el local puede observarse un caso especial de reflexin del sonido:
por cuanto la bveda por su forma se aproxima a una superficie elipsoidal, el sonido
que ha salido de uno de sus focos llegar al otro. Esta propiedad de las superficies
abovedadas se conoca ya en la antigedad.

Figura 5.2

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En la Edad Media, en el perodo de la inquisicin, dicha propiedad se utiliz para


escuchar a hurtadillas las conversaciones. Dos hombres que con voz velada,
confiaban uno a otro sus pensamientos, ni siquiera sospechaban que, sigilosamente,
les escuchaba el monje que pareca dormitar en otro rinconcito de la posada (fig.
5.2).
Tanto el modelo corpuscular, como el ondulatorio son de la misma forma
convenientes para explicar este fenmeno. Sin embargo, el modelo ondulatorio es
incapaz de explicar los fenmenos del tipo de colisiones de las bolas de billar.
Por otra parte, existen algunos hechos importantsimos cuya explicacin es superior
a las fuerzas del modelo corpuscular.
En primer trmino, se trata de la interferencia, o sea, de la adicin cuando la suma
puede resultar menor que los sumandos o, incluso, igual a cero. Si dos ondas llegan
a un punto y se suman, el papel cardinal lo desempea la diferencia de sus fases en
este punto.
Si la cresta de una onda corresponde a la cresta de otra onda, entonces, las ondas
se suman. En cambio, si la cresta de una onda coincide con la depresin de la otra y
si en este caso las amplitudes de las ondas son idnticas, entonces, la adicin
llegar a... cero: las ondas concurridas en un punto se extinguirn recprocamente.
Al superponerse un campo ondulatorio sobre el otro, en unos sitios tendr lugar su
adicin aritmtica, y en otros, sustraccin. En ello, de una forma precisa, consiste el
fenmeno de interferencia. He aqu el primer fenmeno absolutamente imposible de
interpretarse en el lenguaje de los flujos de partculas. En caso de comportarse la
radiacin como un flujo de guisantes, los campos superpuestos deberan intensificar
uno a otro siempre y en todas las partes.
El segundo fenmeno importante es la difraccin, es decir, el contorneo de los
obstculos. El flujo de partculas no puede comportarse de tal manera, pero la onda
debe proceder precisamente as. En las escuelas el fenmeno de difraccin se
muestra excitando ondas en un recipiente lleno de agua. En el camino que sigue la
onda se coloca un tabique con orificio y a simple vista se deja ver cmo se
contornea el ngulo. La causa de esta conducta es completamente natural. Es que
en el plano del orificio las partculas de agua se han puesto en estado de oscilacin.
Cada punto que se encuentra en el plano del orificio da origen a una onda con el

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mismo derecho que el manantial primario de radiacin. Y no hay nada que impida a
esta onda secundaria doblar la esquina.
Los fenmenos de interferencia y de difraccin se representan sin dificultad si se
observa una condicin: la longitud de onda debe ser conmensurable con las
dimensiones del obstculo o del orificio. En el siguiente libro precisaremos esta
condicin y hablaremos ms detalladamente sobre la difraccin y la interferencia.
Mientras tanto, nos detendremos en la variacin de la frecuencia de la onda
percibida por el observador estando en movimiento la fuente de radiacin. Ya en los
albores de la fsica terica Cristian Doppler (1803 - 1853) demostr el hecho de que
este fenmeno es una consecuencia indispensable del modelo ondulatorio.
Realicemos la deduccin de la frmula de Doppler que nos servir ms tarde. Para
que el cuadro sea ms patente supongamos que un automvil va aproximndose a
una orquesta en movimiento. El nmero de condensaciones del aire que, en una
unidad de tiempo, alcanzan el odo del chfer ser mayor que cuando el coche
permanezca inmvil en una relacin (c + u)/u, donde c es la velocidad de
propagacin de la onda, y u, la velocidad relativa del manantial y del receptor de la
onda. Por consiguiente,

= (1 + u/c)

Esto significa que la frecuencia percibida ' se acrecienta para el acercamiento del
automvil y de la orquesta (el tono del sonido es ms agudo, u > 0) y disminuye
cuando stos se alejan (el tono del sonido es ms grave, u < 0). Adelantndonos
podemos decir que para la onda luminosa esta deduccin suena as: al alejarse la
fuente tiene lugar el desplazamiento rojo. El lector apreciar la importancia de
esta deduccin cuando hablemos sobre las observaciones de los espectros de las
lejanas estrellas.
Desde tiempos remotos hasta los aos 20 del siglo XX, los pensadores discutan a
menudo el problema de si tal o cual transmisin de energa tiene carcter
ondulatorio o corpuscular. La experiencia ha demostrado que cualquier irradiacin
presenta dos aspectos. Y nicamente la combinacin de estos dos aspectos refleja
la realidad de una forma fidedigna. La teora elev este hecho al rango de la ley

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fundamental de la naturaleza. Mecnica ondulatoria, mecnica cuntica, fsica


cuntica, todas stas son denominaciones equivalentes de la teora moderna del
comportamiento de los campos y las partculas.

Dos aspectos del campo electromagntico


En algunos fenmenos la radiacin electromagntica se comporta a semejanza de
una onda, y en otros, como un flujo de partculas.
En este sentido las leyes de Maxwell acusan un defecto. Nos presentan tan slo el
aspecto ondulatorio de la radiacin electromagntica.
En plena concordancia con los experimentos la solucin de las ecuaciones de
Maxwell conduce a la conclusin que siempre es posible concebir la radiacin
electromagntica como suma de ondas de diferentes longitudes e intensidades. Si el
sistema radiador representa una corriente elctrica de frecuencia estrictamente
fijada, entonces, la radiacin ser una onda monocromtica (de un solo color).

Figura 5.3

La onda electromagntica se ilustra en la fig. 5.3. Con el fin de imaginarnos los


cambios que se operan en el espacio durante la propagacin de la energa
electromagntica, hay que extender nuestro cuadro como un todo rgido en
direccin del eje de abscisas.
Dicho cuadro es el resultado de la solucin de las ecuaciones de Maxwell.
Precisamente aquel nos permite hablar sobre las ondas electromagnticas. Sin
embargo, al hacer uso de este trmino y recurrir a la analoga entre la onda

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electromagntica y la onda que se propaga en el agua debido a echarle una piedra,


conviene a proceder con suma precaucin. Los cuadros patentes, con facilidad,
pueden inducirnos en un error. La onda en el agua no es sino un modelo de la onda
electromagntica. Esto significa que solamente en algunos aspectos las ondas
electromagnticas y las en el agua se comportan de una forma idntica.
Bueno, pero, no es cierto que la onda electromagntica representada en la fig. 5.3
y la onda del mar que ora hace subir, ora descender una astilla arrojada al agua se
parecen como dos gotas de agua? Nada semejante! Reflexione bien sobre la
esencia del dibujo. Por el eje vertical est marcado el vector del campo elctrico y
no, de ningn modo, el desplazamiento espacial!
Cada punto en el eje horizontal muestra que en el caso de colocar en el punto una
carga elctrica, sobre sta habra ejercido su accin la fuerza representada por el
valor de la ordenada. Hablando con propiedad, durante la migracin de la onda
electromagntica no hay cosa alguna que abandone su lugar. Mientras tanto, hasta
para las oscilaciones muy lentas, en la prctica es absolutamente imposible realizar
un experimento, que, de una forma palmaria, hubiera demostrado al lector cmo
cambia el valor de la onda electromagntica en uno u otro punto.
De este modo resulta que las ideas sobre la onda electromagntica revisten carcter
terico. Hablamos con seguridad sobre la existencia de la onda electromagntica
por la sencilla razn de que escuchamos la radio. No dudamos, ni mucho menos, de
que la onda electromagntica posee una frecuencia determinada debido a que para
la recepcin de tal o cual estacin es necesario sintonizar el aparato receptor a una
frecuencia determinada. Estamos seguros de que el concepto de longitud es
aplicable a la onda electromagntica no slo a causa de que podemos medir la
velocidad de la onda y calcular la longitud empleando la ecuacin c = que
relaciona la frecuencia, la longitud de onda y la velocidad de su propagacin, sino
tambin porque estamos en condiciones de juzgar sobre la longitud de la onda
electromagntica estudiando el fenmeno de direccin, es decir, de contorneo de los
obstculos, con la particularidad de que los principios de esta medicin son los
mismos que para las ondas que se propagan en agua.
La causa de que es absolutamente necesario prevenir al lector para que no procure
formarse una idea palmaria acerca de la onda electromagntica reside en que, como

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ya hemos dicho al principio del prrafo, la radiacin electromagntica se parece


no slo a la onda, sino tambin, en una serie de casos, nos recuerda el
comportamiento de un flujo de partculas. Y representarnos en nuestra imaginacin
algo que, simultneamente, se parece al flujo de partculas y a la onda, eso s que
resulta completamente imposible. Se trata de procesos fsicos los cuales no pueden
dibujarse con tiza en el encerado.
Esta circunstancia no significa, claro est, que no podemos conocer, de un modo
exhaustivo, el campo electromagntico. En esto caso se debe tener presente que los
cuadros que nos ofrecen una representacin patente no son sino material didctico,
un mtodo para retener mejor en la memoria las leyes. Y no se debe olvidar que el
cuadro ondulatorio es tan slo el modelo de la radiacin electromagntica. Y no
ms! En los casos convenientes hacemos uso de este modelo, pero no nos debe
asombrar, en modo alguno, que en una u otra ocasin dicho modelo slo nos
inducir en error.
Anlogamente, tampoco se puede observar siempre el aspecto corpuscular del
campo electromagntico.
Sea como sea, es ms simple, (desde luego, es mejor decir, fue ms simple
anteriormente) observar el aspecto corpuscular de la radiacin electromagntica
para los casos de ondas cortas. En la cmara de ionizacin y en otros aparatos
anlogos se puede observar el choque del cuanto de la radiacin electromagntica
con el electrn o con otra partcula. La colisin puede transcurrir como el encuentro
de bolas de billar. Se excluye completamente la posibilidad de comprender tal
comportamiento recurriendo a la ayuda del aspecto ondulatorio de la radiacin
electromagntica.
Examinemos el nacimiento de la radiacin electromagntica en el lenguaje de la
teora de Maxwell. El sistema de cargas oscila con cierta frecuencia. Al ritmo de
estas oscilaciones vara el campo electromagntico. La velocidad de propagacin de
este campo igual a 300.000 km/s dividida por la frecuencia de oscilacin y nos
proporciona el valor de la longitud de onda de la radiacin.
Si pasamos al lenguaje de la fsica cuntica el mismo fenmeno se describir ya de
la siguiente manera. Existe un sistema de cargas para el cual es caracterstico un
sistema de niveles discontinuos de energa. Debido a cierta causa este sistema lleg

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al estado de excitacin, no obstante, su vida en este estado dur un lapso corto,


pasando al nivel ms bajo. La energa que se liber en esto caso

E2 E1 = h

se radia en forma de partcula que lleva el nombre de fotn. La constante h ya nos


es conocida. Es la misma constante de Planck.
Si los niveles de energa del sistema estn dispuestos muy cerca unos de otros, el
fotn posee pequea energa, pequea frecuencia y, por consiguiente, una gran
longitud de onda. En este caso el aspecto corpuscular cuntico del campo
electromagntico es poco perceptible, ponindose de manifiesto tan slo en los
fenmenos de absorcin relacionados con las variaciones sumamente pequeas de
energa de los electrones o de los ncleos atmicos (resonancia magntica). Para
ondas de gran longitud no se logra observar colisiones entro el fotn y las
partculas, similares al impacto de las bolas de billar.
Exponemos de una manera sucinta los hechos que, por decirlo as, pusieron a los
fsicos entre la espada y la pared, obligndoles a reconocer que la teora ondulatoria
(en la que durante muchos decenios se haba credo como en una verdad plena y
exhaustiva) es incapaz de explicar todos los hechos concernientes a los campos
electromagnticos. Estos hechos son muy numerosos, mas por ahora nos limitamos
al fenmeno que lleva el nombre de efecto fotoelctrico. Despus de que el lector se
ponga de acuerdo de que el cuadro del campo electromagntico no puede crearse
sin el aspecto corpuscular, nos dirigiremos a los admirables experimentos de Hertz
en cuyo terreno madur toda la radiotecnia, y sealaremos de qu modo el aspecto
ondulatorio del campo electromagntico fue trazado no slo en sus rasgos
generales, sino tambin en los detalles.

Efecto fotoelctrico
El sonoro y bello nombre de fotn apareci algo ms tarde que el producto de la
constante de Planck h por la frecuencia de la onda electromagntica . Como hemos
dicho con anterioridad, la transicin de los sistemas de un estado de energa al otro
viene acompaada con la absorcin o radiacin de una porcin de energa k. A esta

Gentileza de Manuel Mayo 177 Preparado por Patricio Barros

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conclusin lleg en la divisoria entre el siglo XX y el siglo XIX el relevante fsico


alemn Max Planck. El mismo demostr que slo por medio de este procedimiento
se lograba explicar la radiacin de los cuerpos incandescentes. Sus razonamientos
se referan a las ondas electromagnticas obtenidas por un procedimiento no
radiotcnico. En aquel entonces todava no se haba demostrado ni universalmente
reconocido que aquello que era vlido para la luz era cierto tambin para las ondas
radioelctricas, aunque las leyes de Maxwell indicaban con toda certidumbre que
entre las ondas radioelctricas y otras ondas electromagnticas, incluyendo la luz,
no hay ninguna diferencia de principio. La comprensin y las demostraciones
experimentales de la validez universal de la afirmacin de Planck llegaron ms
tarde.
En el trabajo de Planck se trataba de la emisin de la luz por porciones, es decir,
por cuantos. Sin embargo, en este trabajo no se sealaba que el carcter cuntico
de la radiacin hace inevitable la introduccin en el anlisis del aspecto corpuscular
del campo electromagntico. S, se deca en aquel tiempo, el campo se radia por
porciones, mas la porcin es cierto tren de ondas.

Figura 5.4

El paso ms importante, es decir, el reconocimiento del hecho de que la porcin


emitida de energa k es la energa de la partcula la cual, de un modo inmediato,
fue bautizada con el nombre de fotn, este paso lo hizo Einstein quien demostr que

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nicamente valindose de las ideas corpusculares era posible explicar el fenmeno


del efecto fotoelctrico, o sea, la expulsin de los electrones a partir de los cuerpos
slidos por impacto de la luz.
En la fig. 5.4 se representa el esquema que a finales del siglo XIX dio origen al
estudio detallado del fenmeno que recibi el nombre de efecto fotoelctrico
externo.
Por lo visto, Enrique Hertz, en 1888, indic por primera vez que la luz afecta de
cierto modo los electrodos del tubo de vaco. Trabajando simultneamente, Svante
Arrhenius (1859 - 1927). Guillermo Hallwachs (1850 - 1922), Augusto Righi (1850 -
1920) y el notable fsico ruso Alexandr Grigricvich Stollov (1839 - 1896)
demostraron que la iluminacin del ctodo daba lugar a la aparicin de la corriente.
Si un tubo mostrado en la figura (este tubo se denomina clula fotoelctrica) no se
aplica la tensin, entonces, slo una parte insignificante de electrones que la luz
arranca del ctodo llegar al electrodo opuesto. Una dbil tensin instigadora
(menos en el fotoctodo) aumentar la corriente. Al fin y al cabo, la corriente
alcanzar la saturacin: todos los electrones (cuyo nmero a la temperatura dada
es completamente determinado) llegan al nodo.
La intensidad de la corriente fotoelctrica es estrictamente proporcional a la
intensidad de la luz. Esta ltima se determina de modo unvoco por el nmero de
fotones. En el acto a uno se le ocurre (y los clculos rigurosos, as como los
experimentos confirman esta idea) que un fotn expulsa de la sustancia un
electrn.
La energa del fotn se consume para arrancar el electrn al metal y comunicarle
velocidad. Precisamente de esta manera se entiende la ecuacin que por primera
vez fue escrita por Einstein (1905). De aqu esta ecuacin:

donde A es el trabajo de salida.


La energa del fotn debe ser, en todo caso, mayor que el trabajo de salida de los
electrones a partir del metal.

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Y este hecho significa que para el fotn de cada energa (y la energa est
relacionada unvocamente con la cromaticidad) existe su frontera del efecto
fotoelctrico.
Las clulas fotoelctricas que utilizan el efecto fotoelctrico externo descrito por
nosotros estn difundidas ampliamente. Estas encuentran aplicacin en los rels
fotosensibles, en la televisin y en el cine sonoro.
La sensibilidad de las clulas fotoelctricas puede elevarse al llenarlas de gas. En
este caso, la corriente se intensifica debido a que los electrones rompen las
molculas neutras del gas, integrndolas a la corriente fotoelctrica.
El efecto fotoelctrico, aunque no aquel que acabamos de describir, sino el llamado
efecto fotoelctrico interno que tiene lugar en los semiconductores en el lmite de la
capa p - n, cumple un papel de primordial importancia en la tcnica moderna. No
obstante, para no interrumpir la exposicin, aplacemos la conversacin sobre el
valor aplicado del efecto fotoelctrico hasta el siguiente libro. Por ahora, tenamos la
necesidad de examinar este fenmeno nicamente para demostrar inevitabilidad del
reconocimiento de las propiedades corpusculares en el campo electromagntico.
Durante largo tiempo los fotones se encontraban en la situacin de hijastros de la
fsica que no saban dnde meterse. La causa de ello resida en que la demostracin
de la existencia del fotn, as como la investigacin de las leyes del efecto
fotoelctrico en 20 30 aos se adelantaron al proceso de afirmacin de la fsica
cuntica. Solamente a finales de los aos 20 (del siglo XX), cuando estas leyes se
establecieron, se pudo comprender por qu la misma constante numrica, o sea, la
constante de Planck h, apareca tanto en la frmula de energa del fotn, como en la
frmula de la cual habamos hablado en pginas anteriores y que determinaba los
posibles valores del momento de impulso de las partculas.
El valor de esta constante se determina a partir de los ms diversos experimentos.
El efecto fotoelctrico, el llamado efecto Compton (variacin de la longitud de onda
de los rayos X durante la dispersin), la aparicin de una radiacin para la
aniquilacin de las partculas, todos estos experimentos, as como muchos otros

Los experimentos de Hertz

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Ahora nos referiremos al hecho de cmo fueron demostradas las hiptesis


concernientes al aspecto ondulatorio del campo electromagntico.
La lgica y la matemtica sacan a partir de las leyes de Maxwell unas deducciones.
Estas deducciones podran ser ciertas, pero, podran no confirmarse en el
experimento. Una teora fsica ocupa su lugar en la ciencia tan slo despus de su
comprobacin experimental. El camino del devenir de la teora del campo
electromagntico, desde hechos sueltos hacia hiptesis generales, desde las
hiptesis hacia sus consecuencias, y, la ltima etapa, el experimento que pronuncia
su fallo decisivo, es el nico derrotero justo del naturalista. Y este derrotero se
observa con especial nitidez precisamente en el ejemplo de las leyes del campo
electro magntico.
Esta es la razn de que nos detendremos de una forma detallada en los
experimentos de Hertz que incluso hoy da ayudan al profesor a mostrar al escolar o
al estudiante cmo se conforma la seguridad del cientfico en el carcter certero de
las leyes de la naturaleza.
Tenemos que comenzar nuestra historia desde el ao 1853 cuando el famoso fsico
ingls Kelvin demostr matemticamente que durante la descarga del condensador
a travs de una bobina de autoinduccin en el circuito se engendran oscilaciones
elctricas: la carga en las armaduras del condensador, la tensin en cualquier tramo
del circuito y la intensidad de la corriente, todas estas magnitudes cambiarn segn
la ley de oscilacin armnica. Si considerarnos que la resistencia en el circuito es
nfima, estas oscilaciones durarn eternamente.
La fig. 5.5 representa el cuadro que esclarece los fenmenos acaecidos en este, as
llamado circuito oscilante. En el instante inicial de tiempo el condensador est
cargado. Apenas el circuito se haya cerrado en ste fluir la corriente. Dentro de un
cuarto de perodo el condensador resultar por completo descargado. Su energa
q2/2C se transformar en energa del campo magntico de la bobina.
En este instante la intensidad de la corriente ser mxima. La corriente no se
interrumpir, sino seguir fluyendo en la misma direccin disminuyendo poco a
poco su intensidad.
Dentro de un semiperodo la intensidad de la corriente se anular y desaparecer la
energa magntica LI2/2, mientras que el condensador se cargar por completo,

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recuperando su energa. Sin embargo, la tensin cambiar de signo. Seguidamente,


el proceso se repetir, por decirlo as, en el sentido contrario. Al pasar cierto tiempo
T (perodo de oscilacin) todo regresar al estado inicial y el proceso comenzar de
nuevo.

Figura 5.5

Las oscilaciones elctricas habran durado infinitamente, si no hubiera sido por la


inevitable resistencia a la corriente. Gracias a esta resistencia, en cada perodo la
energa se ir perdiendo, y las oscilaciones, disminuyendo su amplitud, se
amortiguarn de una manera rpida.
La ostensible analoga con las oscilaciones de un peso fijado en un muelle nos
permite prescindir del anlisis algebraico del proceso, formndonos una idea sobre
cul ser el perodo de oscilacin en un circuito de este tipo. (El lector debe
refrescar en la memoria las correspondientes pginas del libro 1.) En efecto, resulta
bastante evidente que la energa elctrica del condensador es equivalente a la
energa potencial de un muelle comprimido, y la energa magntica de la bobina, a
la energa cintica del peso.

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Equiparando las magnitudes anlogas, deducimos la frmula del perodo de las


oscilaciones elctricas que tienen lugar en el circuito: q2/2C tiene como anlogo
kx2/2; LI2/2 tiene como anlogo mv2/2; k es anlogo de 1/C, y L, de m. Resulta que
la frecuencia de oscilacin es

ya que para la oscilacin mecnica la correspondiente expresin tiene la siguiente


forma

Ahora tratemos de adivinar el curso de razonamientos de Hertz quien se plante el


problema de demostrar, sin salir del laboratorio, la existencia de las ondas
electromagnticas que se propagan con la velocidad de 300.000 km/s. De este
modo, resulta necesario obtener una onda electromagntica con una longitud del
orden de 10 m. Si Maxwell tena razn, entonces, para lograr esto objetivo, es
preciso que los vectores elctrico y magntico oscilasen con la frecuencia de 3 x 108
Hz... perdone, s-1. Es que en aquel entonces Hertz no conoca que su nombre sera
inmortalizado con la denominacin de la unidad de frecuencia.
Entonces, por dnde empezar? En primer trmino, como quiera que las
oscilaciones sean amortiguadas, hay que crear un dispositivo capaz de renovar el
proceso despus de haber cesado la corriente. Esto se realiza sin dificultad. El
esquema se representa en la fig. 5.6. Al devanado primario del transformador T se
suministra la tensin alterna. Apenas sta haya alcanzado su valor de perforacin
entre las esferas conectadas al devanado secundario saltar una chispa.
Justamente esta chispa cierra el circuito oscilante K haciendo las veces de llave, y
en el circuito con una frecuencia ms o menos alta pasar una decena de
oscilaciones con amplitud cada vez menor.

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Pero la frecuencia debe ser alta. Qu se debe hacer para conseguirlo? Disminuir la
autoinduccin, as como disminuir la capacidad. De qu modo?

Figura 5.6

Sustituimos la bobina por un conductor recto, y en cuanto a las placas del


condensador comenzamos a aumentar la distancia entre stas y aminorar su rea.
En qu degenera, entonces, el circuito oscilante? Meramente, de ste no queda
nada: slo dos varillas que terminan en esferas entre las cuales salta la chispa.
Do esta forma, Hertz lleg a la idea de su vibrador u oscilador que puede servir
tanto de fuente, como de receptor de las ondas electromagnticas.
A Hertz le fue difcil vaticinar de antemano a qu seran iguales la inductancia y la
capacidad de este circuito sui gneris, del cual, por decirlo as, no quedaron ni los
huesos. La inductancia y la capacidad del vibrador no estn concentradas en un
punto del circuito, sino estn distribuidas a lo largo de las varillas. Se necesita otra
teora.
Sin embargo, el examen de este nuevo enfoque de los circuitos elctricos en los
cuales fluyen corrientes de frecuencia muy alta, nos conducira demasiado lejos. El
lector puede creernos de palabra que en el vibrador de Hertz, en efecto, se
engendran oscilaciones de corriente de alta frecuencia.

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El transmisor y el receptor de ondas empleados por Hertz eran, prcticamente,


idnticos. En el transmisor las oscilaciones se excitaban por una chispa que
saltaba de un modo peridico entre las esferas en correspondencia con el trabajo
del transformador que suministraba tensin al vibrador. El espacio de chispa, o sea,
la distancia disruptiva, poda variarse mediante un tornillo micromtrico.

Enrique Hertz (1857 - 1894), relevante fsico alemn que demostr


experimentalmente, por medio de vibrador y resonador que la descarga
oscilante engendra en el espacio ondas electromagnticas. Hertz puso de manifiesto
que las ondas electromagnticas se reflejan, se refractan y se polarizan, con lo que
confirm la teora de Maxwell. Reconociendo el mrito de Enrique Hertz cuyos
experimentos pusieron los cimientos de la radiotecnia, el inventor de la radio
Alexander S. Popov en su primera radiotransmisin en 1896 transmiti dos
palabras: Enrique Hertz.

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De transmisores servan ya sea una espira rectangular del conductor interrumpida


por el espacio de chispa, o bien, dos varillas que, segn se deseaba, podan
aproximarse hasta distancias de partes de milmetro.
En su primer trabajo publicado en 1885 Hertz demostr que por el mtodo descrito
con anterioridad podan obtenerse oscilaciones de muy alta frecuencia y que estas
oscilaciones, efectivamente, creaban en el espacio circundante un campo alterno
cuya existencia se permita apreciar debido a la chispa que saltaba en el
transmisor. El vibrador receptor Hertz lo llam resonador. Desde el mismo
comienzo al cientfico le era evidente el principio de deteccin del campo
electromagntico que forma la baso de la radiotecnia contempornea.
A propsito, cabe sealar que en los trabajos de Hertz, as como varios decenios
despus, no estaban en boga las palabras ondas electromagnticas ni ondas
radioelctricas. Se habl de ondas elctricas o de ondas de fuerza electrodinmica.
En su siguiente trabajo Hertz demuestra que, en plena correspondencia con las
exigencias de la teora de Maxwell, el medio dielctrico (una barra de azufre o de
parafina) influye en la frecuencia del campo electromagntico. Al recibir este
artculo, el editor de la revista, Helmholtz, contest a Hertz envindole una tarjeta:
El manuscrito se ha obtenido. Bravo. El jueves lo mando a la imprenta.
Una enorme impresin a los fsicos de aquel tiempo la produjo el trabajo de Hertz
en que ste demostr la reflexin de las ondas electromagnticas. Las ondas se
reflejaban de una pantalla de cinc de 4 m x 2 m. El vibrador se encontraba a una
distancia de 13 m de la pantalla y a una altura de 2,5 m desde el suelo. El
resonador sintonizado se coloc a la misma altura y se trasladaba entre el vibrador
y la pantalla. Al disponer el resonador a diferentes distancias respecto a la pantalla
y observar la intensidad de la chispa, Hertz estableci la existencia de mximos y de
mnimos caractersticos para el cuadro de la interferencia que lleva el nombre de
onda estacionaria. La longitud de onda result prxima a 9,6 m.
Quisiera subrayar que en aquel entonces nadie poda decir qu material deba servir
de espejo para las ondas electromagnticas. Ahora conocemos que las ondas de tal
longitud no penetran en el metal, sino se reflejan de ste.
En sus intentos de obtener demostraciones complementarias de la teora de
Maxwell, Hertz, disminuye las dimensiones geomtricas de sus aparatos llevando la

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longitud de onda hasta 60 cm. En 1888 publica el trabajo Acerca de los rayos de
fuerza elctrica. Logr concentrar la energa electromagntica por medio de
espejos parablicos. En el foco de los espejos se situaban las varillas del vibrador y
del resonador. Valindose de este receptor y transmisor de espejo, Hertz demostr
que las ondas electromagnticas no pasaban a travs de los metales, mientras que
las pantallas de madera no retenan estas ondas.

Figura 5.7

En la fig. 5.7 se muestra cmo Hertz demostr la polarizacin de las ondas


electromagnticas. El camino del rayo electromagntico proporcionado por el
vibrador A A, lo interceptaba la rejilla C hecha de alambres de cobre. Haciendo girar
la rejilla Hertz mostr que la intensidad de la chispa en el resonador BB vara. La
onda elctrica incidente en la rejilla se desdoblaba en dos componentes: una
perpendicular y otra paralela a los alambres de cobre; fue la componente
perpendicular la que salvaba el obstculo. Estos mismos razonamientos pueden
referirse tambin al vector magntico. El carcter transversal de la onda
electromagntica qued demostrado.
Finalmente, teniendo por objeto el estudio de la refraccin de las ondas, Hertz
prepara a partir de masa asfltica, un prisma de ms de una tonelada de peso. Para
las ondas con una longitud de 60 cm se poda medir con gran precisin el
coeficiente de refraccin del asfalto. Dicho coeficiente result ser igual a 1,69.

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Demostracin de la existencia de las ondas electromagnticas, medicin de su


longitud, establecimiento de las leyes de su reflexin, refraccin y polarizacin!
Y todo lo enumerado es resultado de un trabajo de tres aos, solamente. Sobran
razones para quedarse admirado.

Clasificacin de la radiacin electromagntica


Los fsicos tienen que tratar con la radiacin electromagntica de diapasn enorme.
La radiacin electromagntica de la corriente de frecuencia urbana es
absolutamente despreciable. La posibilidad prctica de captar la radiacin
electromagntica comienza desde las frecuencias del orden de decenios de
kilohercios, es decir, desde las longitudes de onda iguales a centenares de
kilmetros. Las ondas ms cortas tienen la longitud del orden de diezmilsimas
parles del micrmetro, o sea, se trata de frecuencias del orden de miles de millones
de gigahercios.
Se da el nombre de ondas radioelctricas a aquella radiacin electromagntica que
se crea por los medios electrotcnicos, es decir, a costa de oscilaciones de las
corrientes elctricas. Las ondas radioelctricas ms cortas son aquellas cuya
longitud es de centsimas partes de milmetro.
Desde varias centenas de micrmetros y ms abajo se extiende la zona de las
longitudes de onda de la radiacin que se origina debido a las transiciones de
energa en el seno de las molculas, en el seno de los tomos y en el seno de los
ncleos atmicos. Como vemos, este diapasn se solapa sustancialmente con el
radioelctrico.
La irradiacin de luz visible ocupa un sector estrecho. Sus lmites son de 0,38 a 0,74
m. Entre las radiaciones obtenidas por mtodos no radiotcnicos la de longitudes
de onda ms largas se denomina radiacin infrarroja, y la de longitudes de onda
ms cortas, ultravioleta, hasta las longitudes de cerca de 0,1 m.
La radiacin electromagntica obtenida en los tubos de rayos X se solapa
parcialmente con la zona de las ondas ultravioletas llegando hasta 0,01 m donde,
a su vez, se solapa con la zona de los rayos . Estos ltimos tienen su origen en la
desintegracin nuclear, las reacciones nucleares y las colisiones entre las partculas
elementales.

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La caracterstica principal de cualquier radiacin electromagntica es su espectro.


Se denomina espectro el grfico en que, por la vertical, se marca la intensidad (es
decir, energa que recae en unidad de tiempo por una unidad de superficie), y por la
horizontal, la longitud de onda o la frecuencia. El espectro ms simple lo posee la
radiacin monocromtica (de un solo color).

Figura 5.8

Su grfico consiste en una sola lnea de ancho muy pequeo (fig. 5.8, arriba). El
grado de monocromaticidad de la lnea se caracteriza por la relacin /. Las
estaciones de radio dan una radiacin casi monocromtica. Por ejemplo, una
estacin de ondas cortas que trabaja en el diapasn de 30 m, la relacin / es
igual a 1000, aproximadamente.
Los tomos excitados, por ejemplo, los tomos de los gases en las lmparas de luz
diurna (la excitacin tiene lugar a costa de colisiones de partculas cargadas positiva
y negativamente que migran hacia el nodo y el ctodo) ofrecen un espectro
compuesto de una gran cantidad de lneas monocromticas cuya anchura relativa es

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de (100.000)-1. En la resonancia magntica se observan lneas cuya anchura es


hasta de 10-10.
Estrictamente hablando, no existen espectros continuos. No obstante, si las lneas
se solapan, el resultado lleva a la curva de intensidad representada en la parte
inferior de la misma figura.
Los datos sobre el espectro electromagntico pueden obtenerse tanto investigando
la radiacin, como estudiando la absorcin. Hablando con propiedad, ambos
experimentos son portadores de la misma informacin. Esto se pone de manifiesto a
partir de la ley principal de la fsica cuntica. En el caso de radiacin, el sistema
pasa del nivel superior de energa al inferior, y en el caso de absorcin, del nivel
inferior al superior. Pero la diferencia de energa que determina la frecuencia de la
radiacin o de la absorcin en ambos casos resultar ser idntica. Y es solamente
una cuestin de conveniencia la de qu espectro investigar: el de radiacin o el de
absorcin.
Al caracterizar el espectro de radiacin podemos valernos, claro est, tanto del
lenguaje ondulatorio, como del corpuscular. Si utilizamos el aspecto ondulatorio de
la radiacin, decimos que la intensidad es proporcional al cuadrado de amplitud de
la onda. Al analizar la radiacin en concepto de flujo de partculas, calculamos la
intensidad como el nmero de fotones.
Volvemos a repetir, una vez ms, que no nos debe desconcertar, de ningn grado,
la utilizacin alternativa de ambos aspectos del campo electromagntico. La
radiacin no se parece ni a la onda, ni al flujo de partculas. Los dos cuadros no son
modelos propicios para utilizar cuando se explican tales o cuales fenmenos.
No insertamos la escala de las ondas electromagnticas, pero sealamos con
bastante claridad que las denominaciones de sus diferentes sectores son hasta
cierto punto convencionales y podemos encontrarnos con los casos en que las ondas
de igual longitud tendrn nombres distintos en dependencia del mtodo de su
obtencin.
A la vez, la escala de las ondas electromagnticas es continua. No hay porciones
que no se puedan obtener por uno u otro procedimiento.
Hay que tener presente, sin embargo, que slo relativamente hace poco se ha
puesto al descubierto el hecho de que las ondas infrarrojas se solapan con las

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radioelctricas, los rayos con los rayos X, etc. Durante mucho tiempo existi una
laguna entre las ondas radioelctricas cortas y las infrarrojas. Ondas de 6 mm de
longitud las obtuvo en 1895 el notable fsico ruso Piotr Nikolievich Lbedev,
mientras que las ondas trmicas (las infrarrojas) hasta de 0,34 mm de longitud
deben su descubrimiento a Rubens.
En 1922, A. A. Glagleva-Arkdieva elimin tambin esta laguna, obteniendo por un
mtodo no ptico ondas electromagnticas cuya longitud fue de 0,35 mm a 1 cm.
Hoy en da las ondas de esta longitud se obtienen por los radiotcnicos sin
dificultad. Sin embargo, en aquel entonces se necesit una buena dosis de
ingeniosidad e inventiva para construir el aparato que la investigadora bautiz de
radiador de masa. De fuente de radiacin electromagntica sirvieron limaduras
metlicas que se encontraban en suspensin en el aceite para transformadores. A
travs de esta mezcla se dejaba pasar una descarga por chispa.

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Captulo 6
La radio

Contenido:
Unas pginas de historia
Vlvula trodo y transistor
Radiotransmisin
Radiorrecepcin
Propagacin de las ondas radioelctricas
Radiolocalizacin
Televisin
Microcircuitos electrnicos

Unas pginas de historia


De la misma manera como Faraday no sospechaba que el descubrimiento de la
induccin electromagntica conducira a la creacin de la electrotecnia y Rutherford
consideraba que las conversaciones acerca de la posibilidad de extraer, en el futuro,
energa a partir del ncleo atmico no eran sino una chchara ignorante, de una
forma anloga, Enrique Hertz que descubri las ondas electromagnticas y
demostr que era posible captarlas a una distancia de varios metros, no slo no
pens en la comunicacin por radio, sino que hasta neg su posibilidad. No es
verdad que son tres hechos curiosos? Pero recapitular sobre stos es tarea de un
psiclogo. En cuanto a nosotros, limitndonos a constatar esta sorprendente
circunstancia, vamos a ver cmo se desarrollaron los acontecimientos despus de la
prematura muerte de Hertz que tuvo lugar en 1894.
Los experimentos clsicos de Hertz que hemos descrito bastante detalladamente
atrajeron la atencin de los cientficos de todo el mundo. El profesor de la
Universidad de San Petersburgo N. G. Egrov los imit exactamente. La chispa en el
resonador apenas si se perciba. Slo se poda distinguir en plena oscuridad y,
adems, recurriendo a un cristal de aumento.

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Alexandr Stepnovich Popov (1859 - 1906), un modesto profesor de electrotecnia


en una escuela militar de la ciudad de Kronstadt2, en 1889, a la edad de 30 aos
comenz a perfeccionar los experimentos de Hertz. Las chispas que obtena en sus
resonadores resultaron ser mucho ms fuertes que aquellos que lograron producir
otros investigadores.
En otoo de 1894 en una revista inglesa apareci el artculo del conocido fsico
Oliverio Lodge quien daba a conocer que era posible perfeccionar el resonador de
Hertz si se empleaba el tubo de Branly. El cientfico francs Eduardo Branly
estudiaba la conductibilidad de las limaduras metlicas. Descubri que dichas
limaduras no siempre oponan igual resistencia a la corriente elctrica. Result que
la resistencia de las limaduras echadas en un tubo disminua bruscamente si ste
estaba situado cerca del vibrador de Hertz. La causa de ello resida en la
aglutinacin de las limaduras. La resistencia de las limaduras poda restituirse, pero,
para lograrlo, el tubo se deba sacudir.
Precisamente de esta propiedad de las limaduras metlicas se aprovech Lodge.
Este compuso un circuito a base del tubo de Branly (que recibi el nombre de
cohesor, del latn cohoesum, unido), una pila y un galvanmetro sensible. En el
momento de paso de las ondas electromagnticas la aguja del aparato se desviaba.
Lodge consigui detectar las ondas radioelctricas hasta las distancias de cerca de
40 m.
La inconveniencia de este sistema consista en que el cohesor fallaba de una
manera inmediata, apenas puesto en funcionamiento. Era necesario inventar un
procedimiento que permitira hacer volver las limaduras aglutinadas (soldadas) a su
estado inicial y. adems, componer el circuito tal que el sacudimiento se realizase
como si por s mismo.
Fue precisamente esta tarea la que resolvi Popov. Ensay muchas variantes
diversas del cohesor, parndose, en fin de cuentas, en la siguiente construccin.
Dentro de un tubo de vidrio, en sus paredes, estn pegadas dos cintas AB y CD de
fino platino en chapas, extendindose casi a toda la longitud del tubo. Una cinta sale
a la superficie exterior por un extremo del tubo, y la otra, por el extremo opuesto.
Las cintas de platino se encuentran con sus bordes a una distancia de 2 mm, siendo

2
En las cercanas de San Petersburgo; N. del T.

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su ancho de 8 mm; los extremos interiores de las cintas B y C no llegan a los


tapones que cierran el tubo, para que el polvo colocado en este ltimo no pueda,
llenando el tapn, formar hilos conductores no destruibles por sacudimiento, como
ocurri en algunos modelos.
Basta que la longitud de todo el tubo sea de 6 a 8 cm, siendo el dimetro de 1 cm.
El tubo, durante su funcionamiento, se dispone horizontalmente, de modo que las
cintas se encuentran en su mitad inferior y el polvo metlico las cubre. El mejor
funcionamiento se logra cuando el tubo se llene no ms que en una mitad.

Figura 6.1

El esquema del cohesor de Popov que se caracteriza con sus propias palabras se
representa en la fig. 6.1. Popov empleaba polvo de hierro o de acero.
Sin embargo, la tarea principal no consista en perfeccionar el cohesor, sino en
inventar el procedimiento para volverlo al estado inicial despus de la recepcin de
la onda electromagntica. En el primer receptor de Popov cuyo esquema se
reproduce en la fig. 6.2 este trabajo lo cumpla el timbre elctrico comn y

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corriente. El timbre sustituye la aguja del galvanmetro y su martillo golpea el tubo


de vidrio cuando retorna a la posicin inicial.
Qu solucin tan sencilla del rompecabezas! Y de veras que es sencilla. Que el
lector aprecie en su justo valor la idea principal, la que no ocurri a los fsicos tan
excelentes como Hertz y Oliverio Lodge.

Figura 6.2

He aqu que en este simple esquema se utiliza por primera vez lo que los tcnicos
llaman circuito de rel. La nfima energa de las ondas radioelctricas no acta
directamente, sino se aprovecha para gobernar el circuito de una corriente. El
timbre y el cohesor eran los primeros amplificadores.
En los das primaverales de 1895, Popov decidi realizar su experimento en el
jardn. Comenzaron a alejar el receptor del vibrador; 50 metros, el timbre responde
a la chispa del vibrador; 60 metros, si, funciona; 80 metros, el timbre calla.
Entonces Popov arrima al receptor un rollo de alambre de cobre, echa uno de sus
extremos al rbol y el extremo inferior lo conecta al cohesor. El timbre empez a
sonar. As fue cmo apareci la antena, primera en el mundo.

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El 7 de mayo celebramos el Da de la radio. En 1895, este da, Popov, en la sesin


ordinaria de la Sociedad fisicoqumica rusa lee su informe que lleva el modesto ttulo
de Acerca de la relacin de los polvos metlicos a las oscilaciones elctricas.

Alexandr Stepnovich Popov (1859 - 1906), fsico y electrotcnico ruso, inventor de


la radio. Los trabajos de A. S. Popov fueron altamente apreciados por los
contemporneos. En 1900, en la Exposicin Mundial de Pars, por su invento le fue
concedida la medalla de oro.

Entre los circunstantes, muchas personas presenciaron unos aos atrs los
experimentos de Hertz, aquellos mismos experimentos en que la diminuta chispa
deba observarse a travs de una lupa. Sin embargo, al or el animado tintineo del
timbre del receptor de Popov todos comprendieron que naci el telgrafo sin hilos y
apareci la posibilidad de transmitir seales a distancia.
El 24 de marzo de 1896 Popov transmite el primer radiograma en el mundo. De un
edificio a otro, a una distancia de 250 metros, cerrando la llave para intervalos

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breves y largos, se transmiten las palabras Enrique Hertz que se marcan en una
cinta telegrfica.
Para 1899 la distancia de la radiocomunicacin entre los barcos del destacamento-
escuela de minas alcanza ya 11 km. Ni siquiera las mentes ms escpticas ponen en
tela de juicio el valor prctico del telgrafo sin hilos. El inventor italiano Guillermo
Marconi comenz sus experimentos un poco ms tarde que Popov. Segua
atentamente todos los alcances en el campo de electrotecnia y de estudio de las
ondas electromagnticas utilizndolos hbilmente para mejorar la calidad de la
radiorrecepcin y radiotransmisin. Su gran mrito atae no tanto a la parte tcnica
del asunto, como a la organizativa. Pero ello no es poca cosa, y el nombre de
Marconi se debe pronunciar con respeto, sin olvidar, al mismo tiempo, que la
prioridad indiscutible y reconocida en todo el mundo en la creacin de la radio
pertenece al modesto cientfico ruso. Marconi no haca mencin de Popov en sus
artculos e intervenciones. Pero no todos conocen que en 1901 invit al profesor A.
S. Popov a entrar a trabajar en la sociedad annima cuyo presidente fue. La
distancia de radiorrecepcin creca a ritmo rpido. En 1899 Marconi efectu la
radiocomunicacin entre Francia e Inglaterra, y en 1901 la radio enlaza Amrica y
Europa.
Bueno, qu innovaciones tcnicas contribuyeron a este xito y al nacimiento de la
radiodifusin?
Desde el ao 1899 la radiotecnia comienza a despedirse del cohesor. En vez de
detectar las ondas radioelctricas a costa de la cada de la resistencia en el circuito
que tiene lugar por impacto de la onda electromagntica, se puede hacer uso de un
procedimiento completamente distinto. Una onda electromagntica pulsatoria
rectificada puede recibirse por un ordinario auricular telefnico.
Empieza la bsqueda de distintos rectificadores. El detector de contacto slido
ampliamente difundido que se emple hasta los aos 20 del siglo XX era un cristal
con conductibilidad unilateral. Cristales de este tipo se conocan desde 1874. A
stos pertenecen sulfuros de metales, piritas de cobre y centenares de diversos
minerales. Mis coetneos recuerdan semejantes receptores y el fastidioso
procedimiento de la bsqueda de un buen contacto por medio de una aguja
muelleante el cual apareca cuando la punta del muelle se apoyaba en el punto

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propicio del cristal (fig. 6.3). En aquella poca ya trabajaban muchas estaciones
de radio, por esta razn se deba sintonizar el receptor con la onda, hecho que se
consegua mediante la conmutacin por contacto, si se tena en cuenta la recepcin
de un nmero contado de estaciones, o bien, cambiando suavemente la capacidad
del condensador, lo que se realiza tambin en los dispositivos modernos.

Figuras 6.3 y 6.4

Era muy difcil, si no imposible, obtener grandes potencias de las estaciones de


radio por chispa ya que el descargador se calentaba. Estas estaciones de radio
fueron relevadas por el arco voltaico y la mquina de alta frecuencia. La potencia
comenz a calcularse ya a centenas de kilovatios.
Sin embargo, una verdadera revolucin de la radiocomunicacin que permiti pasar
de la telegrafa sin hilos a la transmisin del habla humana y de la msica la
produjo la utilizacin de la vlvula electrnica.
En octubre de 1907, el ingeniero electricista ingls John Fleming (1849 - 1945)
demostr que la corriente elctrica de alta frecuencia poda rectificarse con la ayuda
de un tubo de vaco que consta de un filamento caldeado por la corriente y rodeado
por un cilindro metlico. En la fig. 6.4 se expone el esquema del mismo. Fleming se

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daba cuenta de la significacin del diodo de vaco para transformar las oscilaciones
elctricas en sonido (tambin denominaba esta lmpara audin, de la palabra
latina audio que significa escucho), sin embargo, no pudo conseguir que su
detector encontrase una amplia aplicacin.
Los laureles de inventor de la vlvula (a veces se llama tambin tubo o lmpara)
electrnica los cosech el norteamericano Lee de Forest (1873 - 1961). Fue el
primero en transformar la lmpara en trodo (1907). El receptor de lmparas de Lee
de Forest reciba las seales a la rejilla de la lmpara, las rectificaba y daba la
posibilidad de escuchar las seales telegrficas en el telfono.
Para el ingeniero norteamericano eran patentes las posibilidades de la lmpara en
concepto de amplificador. Pero se necesitaron seis aos ms para que el ingeniero
alemn Meissner, en 1913, introdujese el trodo en el circuito de generador.
Todava antes de utilizar la vlvula electrnica como generador se hacan intentos
de transmitir el habla, es decir, de modular la onda electromagntica. Pero las
dificultades eran colosales y no se poda hacer amplia la banda de frecuencias de la
modulacin. Se consigui transmitir de cualquier modo la voz humana, pero no la
msica. Solamente en los aos 20 los radiotransmisores y radiorreceptores que
trabajaban a base de vlvulas electrnicas permitieron percatarse de las
posibilidades, verdaderamente inagotables, de la radiocomunicacin como emisin
que abarca todo el diapasn de las audiofrecuencias.
El siguiente salto revolucionario tuvo lugar hace muy poco tiempo, cuando los
elementos semiconductores desalojaron de los circuitos de radio los tubos
electrnicos. Naci una nueva rama de la fsica aplicada que examina un enorme
conjunto de problemas relacionados con la transmisin, recepcin y el
almacenamiento de la informacin.

Vlvula trodo y transistor


Las vlvulas trodo produjeron una revolucin en la radiotecnia. Pero la tcnica
envejece ms rpidamente que los hombres. Y hoy en da podemos llamar viejecita
la vlvula electrnica, y si uno entra en la tienda que vende televisores,
seguramente oir cmo los impacientes clientes preguntan sobre la produccin de

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los televisores a base de semiconductores. No dudo que para el momento en que


este libro haya visto la luz en la venta habr gran cantidad de estos televisores.
No obstante, es ms fcil explicar los principios de las dos aplicaciones
fundamentales de las vlvulas y los transistores, a saber, de la amplificacin y
generacin de ondas de frecuencia determinada, en el ejemplo de la vlvula
electrnica. Por esta razn ms tiempo analizaremos su accin de una forma ms
detallada que el funcionamiento del transistor.
En la ampolla de una vlvula de tres electrodos, adems del nodo y del filamento
catdico caldeado por la corriente, est soldado tambin el tercer electrodo
denominado rejilla. Los electrones pasan libremente a travs de la rejilla. Sus
orificios superan tantas veces las dimensiones de los electrones cuantas veces la
Tierra es mayor que una partcula de polvo.

Figura 6.5

La fig. 6.5 ilustra cmo la rejilla permite controlar la corriente andica. Resulta
evidente que una tensin negativa en la rejilla har disminuir la corriente andica, y
la positiva la aumentar.
Realicemos un sencillo experimento. Apliquemos entre el ctodo y el nodo una
tensin igual a 100 V.

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Despus comencemos a cambiar la tensin en la rejilla, digamos de tal forma como


se muestra en la fig. 6.6, o sea, dentro de los lmites de -8 V a +4 V,
aproximadamente.

Figura 6.6

Utilizando un ampermetro mediremos la corriente que fluye a travs del circuito


andico. Se obtendr una curva que se representa en la figura. Esta se denomina
caracterstica de la lmpara. Vamos a repetir el experimento tomando esta vez la
tensin andica de 90 V. Obtendremos una curva parecida.
Ahora fjense en el siguiente resultado notable. Como evidencia el tringulo rayado
en el dibujo se puede lograr la amplificacin de la corriente andica en 5 mA por dos
mtodos: ya sea aumentando la tensin andica en 10 V, o bien, elevando en 2 V la
tensin en la rejilla. La introduccin de la rejilla convierte la vlvula trodo en
amplificador. El factor de amplificacin en el ejemplo que hemos examinado es igual
a 5 (diez dividido por dos). En otras palabras la tensin en la rejilla acta sobre la
corriente andica con una fuerza cinco veces mayor que la tensin andica.
Ahora veremos cmo el trodo permite generar ondas de determinada longitud.
El esquema correspondiente, simplificado hasta el lmite, se representa en la fig.
6.7.
Al conectar la tensin andica comienza a cargarse el condensador Cosc del circuito
oscilante a travs de la lmpara. La armadura inferior se cargar positivamente.
Inmediatamente, se iniciar el proceso de descarga del condensador a travs de la
bobina de autoinduccin Lb, se generarn oscilaciones libres.

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Estas se atenuaran si no fuese por el hecho de que de la lmpara, constantemente,


llegase energa. Y cmo conseguir que este apoyo energtico se opere coincidiendo
en el ritmo, y el circuito oscilante se intensifique a guisa de vaivn de un columpio?

Figura 6.7

Para conseguir este objetivo es necesario el llamado acople de reaccin. En la


bobina Lar la corriente del circuito oscilante induce la f.e.m. de induccin de la
misma frecuencia que la de las oscilaciones libres. De este modo, la rejilla crea en el
circuito andico una corriente pulsatoria que intensificar el circuito con su
frecuencia propia.
Los dos geniales principios que hemos expuesto, de generacin y amplificacin de
las oscilaciones electromagnticas han creado la radiotecnia y las ramas conjugadas
a sta. La vlvula electrnica abandona las tablas y cede su lugar al transistor, pero
las ideas de amplificacin y generacin permanecen las mismas.
Pero no hemos dicho todava qu representa el transistor. Este tiene tres
electrodos. El emisor corresponde al ctodo; el colector, al nodo, y la base, a la
rejilla. La borna del emisor sirve de entrada y la del colector, de salida.
Como se ve en la fig. 6.8, el transistor consta de dos uniones del tipo p-n. Es
posible que la capa p se encuentre en el centro, asimismo, se puede tener
transistores n-p-n.

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Al emisor siempre se suministra la tensin de polarizacin positiva de modo que


ste puede proporcionar gran cantidad de portadores principales de carga. Cuando
el circuito de emisor de baja resistencia vara la corriente en el circuito de colector
de alta resistencia, entonces, en este caso obtenemos la amplificacin.

Figura 6.8

En el transistor, ni igual que en la vlvula trodo, una potencia pequea en el


circuito de entrada puede controlar una potencia grande en el circuito de salida.
Existe una diferencia en el carcter del control. La corriente andica de la lmpara,
como acabamos de ver, depende de la tensin de rejilla, mientras que la corriente
del colector depende de la del emisor.
Los esquemas de conexin de los transistores y su utilizacin en calidad de
amplificadores y generadores, en general, son anlogos a los principios de
funcionamiento de la vlvula trodo. Pero aqu, nos abstenemos de discutir esta
importantsima rama de la tsica moderna.

Radiotransmisin
Los tipos de radiotransmisiones pueden clasificarse de acuerdo con la potencia de
las estaciones. Las estaciones grandes envan al ter potencias cuyo valor llega a un

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megavatio. Un diminuto radiotransmisor con cuya ayuda el funcionario de la


inspeccin automovilstica comunica a su colega que el coche con la matrcula MMC
35 - 69 cruz a la luz roja y tiene que ser detenido emite la potencia del orden de
un milivatio. Para ciertas finalidades son suficientes las potencias incluso menores.
Son esenciales las diferencias en la estructura de las estaciones que trabajan en
ondas de ms de varios metros de longitud y de los dispositivos transmisores que
emiten ondas ultracortas cuya longitud es de docenas de centmetros y, a veces,
hasta de fracciones de centmetro. No obstante, tambin dentro de cada diapasn
de longitudes de onda y potencias, el ingeniero que disea una estacin puede
elegir entre un enorme nmero de esquemas y esta eleccin viene condicionada por
la localidad, los objetivos especficos, razones econmicas y, meramente, por la
inventiva tcnica.
El ncleo de un radiotransmisor lo forma el generador de las ondas radioelctricas.
En qu generador quiere usted centrar su atencin? Existen por lo menos cinco
posibilidades. Se puede tomar un generador de tubos termoinicos. Su diapasn es
extraordinariamente amplio. Las potencias pueden oscilar entre fracciones de vatio
y centenares de kilovatios; las frecuencias, desde decenas de kilohercios hasta
varios gigahercios. Pero si usted necesita potencias pequeas, del orden de unas
dcimas de vatio, slo le convendr un generador transistorizado. Por el contrario,
si se requieren potencias mayores que varias centenas de vatios, por ahora (pero,
probablemente, no para mucho tiempo) se tiene que renunciar a los transistores. Y
cuando se trata de potencias para las cuales pueden servir ambos tipos de
generadores, el diseador, a lo mejor, dar preferencia a la variante con transistor.
Sin duda alguna, ganar la elegancia de la solucin ingenieril. Un transmisor a base
de transistores ocupar un volumen mucho menor y, si es necesario, es ms fcil
hacerlo porttil que cuando se trata de un transmisor con generador de tubos
termoinicos.
Una aplicacin ms especializada la tienen los generadores de magnetrn y de
klistrn. El primero puede resultar til en sumo grado, si es necesario enviar al
espacio impulsos de varios megavatios de potencia. El diapasn de frecuencias para
las cuales sirve el generador de magnetrn es mucho ms estrecho, encontrndose,
aproximadamente, entro 300 MHz y 300 GHz.

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Para este mismo diapasn de ondas ultracortas se utilizan tambin los klistrones.
Pero stos revisten inters solamente cuando se trata de bajas potencias no
superiores a varios vatios, en el diapasn centimtrico y varios miles de vatios en el
diapasn milimtrico.
Estos dos ltimos generadores, al igual que el quinto tipo, el generador cuntico,
son muy especficos y requieren un examen especial. En lo que se refiere a los
dispositivos transmisores a base de transistores y lmparas, los mismos resultan ser
parecidos. Existen reglas radiotcnicas precisas orientndose por las cuales se
puede sustituir una lmpara por un transistor equivalente.
Sin embargo, la acertada eleccin del generador de oscilaciones electromagnticas
dista mucho de resolver todos los problemas. Hay que decidir de qu modo
amplificar la potencia creada por el generador maestro (o, como tambin se dice,
generador piloto). Tambin es preciso elegir el procedimiento para modular la onda
portadora por medio de la audiofrecuencia. Hay muchas variantes de transmisin de
energa al campo de antena. Adems, la propia organizacin del campo de antena
ofrece amplios horizontes para la inventiva del ingeniero.

Ficha 6.9

En radiotecnia se recurre muy a menudo a los llamados diagramas sinpticos. En el


dibujo se presentan varios rectngulos con inscripciones. Y a medida que surge la
necesidad se explica lo que se halla en cada recuadro. En la fig. 6.9 se muestra el
diagrama sinptico de una estacin de radio. El generador piloto engendra

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oscilaciones no amortiguadas casi armnicas de aquella misma frecuencia y longitud


de onda para la cual usted sintoniza su receptor si desea captar la transmisin de
dicha estacin. El segundo rectngulo-bloque representa el amplificador de
potencia. El nombre habla por s mismo, y en cuanto a su estructura, no la
explicaremos aqu. La misin del bloque denominarlo modulador es transformar
las oscilaciones acsticas en elctricas y superponerlas en la onda portadora de la
estacin de radio.
La modulacin puede realizarse por distintos procedimientos. Lo ms simple es
explicar cmo se lleva a cabo la modulacin de frecuencia. En una serie de casos el
micrfono no es sino un condensador cuya capacidad vara debido a la presin
acstica, ya que la capacidad depende de la distancia entre las placas. Figrense
ahora que un condensador de este tipo est conectado al circuito oscilante que
genera la onda. Entonces, la frecuencia de la onda cambiar en correspondencia con
la presin acstica.
Por cuanto nosotros nos hemos entremetido con el micrfono en el circuito
oscilante, resulta que al ter se enva no una frecuencia estrictamente determinada,
sino cierta banda de frecuencias. Es bastante evidente que, idealmente, este
ensanchamiento debe abarcar todo el intervalo acstico de frecuencias que, como
sabemos, es igual a 20 kHz, aproximadamente.
Si la radioemisin se realiza en ondas largas a las que corresponden las frecuencias
del orden de 100 Hz, entonces, la banda de transmisin (pasante) constituye la
quinta parle de la frecuencia portadora. Est claro que ser imposible asegurar en
las ondas largas el trabajo de un gran nmero de estaciones que no se recubren.
Los asuntos toman un cariz del todo distinto cuando se trata de ondas cortas. Para
la frecuencia de 20 MHz el ancho de la banda constituir ya fracciones de tanto por
ciento respecto al valor de la frecuencia portadora.
En la Unin Sovitica, a lo mejor, no se d casa alguna en que no haya enchufe
para la radio. Estas transmisiones se reciben de la llamada red de radiodistribucin,
que tambin se denomina radiodifusin por hilo.
En Mosc, la primera red de difusin por hilo destinada para un programa apareci
en 1925. La transmisin se realizaba simultneamente a travs de 50 altavoces.

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La radiodifusin de un programa se lleva a cabo en las audiofrecuencias. De los


estudios de radio el programa se transmite por hilos a la estacin amplificadora
central. De la estacin central, otra vez por hilos, las oscilaciones acsticas se
transmiten a los puntos de base donde se amplifican una vez ms y por las lneas
de alimentacin principales se transmiten a las subestaciones de transformadores.
De cada subestacin los hilos vuelven a distribuirse por las subestaciones de
siguiente categora, por decirlo as. En dependencia de las dimensiones de la ciudad
o de la regin el nmero de eslabones-de la red y, respectivamente, el nmero de
reducciones de la tensin puede ser distinto. En las lneas de abonado, la tensin es
igual a 30 V.
Desde 1962 en las ciudades de la Unin Sovitica se introduce la radiodifusin por
hilo de tres programas. La transmisin de los dos programas suplementarios se
efecta por el mtodo de modulacin de amplitud con las frecuencias portadoras 78
y 120 kHz. En su casa, usted demodular estas dos transmisiones (es decir,
separar el sonido y seleccionar la alta frecuencia) girando la manija del
receptor enchufable para tres programas.
De este modo, en la radiodifusin de tres programas por un mismo hilo pasan
simultneamente tres programas: uno - el principal - en audiofrecuencias, y dos
programas no demodulados. Por esta causa, sus transmisiones no se interfieren
recprocamente. Una idea sencilla, y el resultado, excelente! El carcter econmico,
la seguridad y la alta calidad de la transmisin permiten considerar que ante la
radiodifusin por hilo se abren glandes perspectivas, incluyendo la creacin de redes
de teledistribucin.

Radiorrecepcin
Existe un sinnmero de construcciones de los radiorreceptores. La radioelectrnica
se desarrolla con extraordinaria rapidez y, por lo tanto, los radiorreceptores,
adems, envejecen muy pronto, de modo que cada ao aparecen en la venta
nuevos modelos mejores.
Qu quiere decir la palabra mejor aplicada a un radiorreceptor? La respuesta la
conoce cada uno de los lectores, incluso aquel que no est iniciado en la fsica. Un
buen receptor debe seleccionar del caos de las ondas radioelctricas que alcanzan la

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antena solamente aquellas seales que se requieren. Esta propiedad lleva el nombre
de selectividad. El receptor debe ser sensible en el mximo grado, es decir, debe
captar las ms dbiles seales. Y, al fin, debe reproducir la msica y el habla de la
estacin que hemos sintonizado sin distorsiones de ningn gnero. Para reproducir
satisfactoriamente el habla de los locutores basta la banda de frecuencias desde
100 Hz hasta 1 kHz. Y el moderno jazz sinfnico requiere una banda desde 30 Hz
hasta 20 kHz. La creacin de una banda pasante tan amplia es un problema tcnico
difcil.
Resumiendo, podemos mencionar la sensibilidad, la selectividad y la precisin de la
reproduccin. Podemos aadir, tal vez, un deseo ms: el receptor debe trabajar
bien en todos los diapasones de ondas.

Figura 6.10

El diagrama sinptico de un radiorreceptor de amplificacin directa es bastante


evidente (fig. 6.10). Ante todo, hay que seleccionar la longitud necesaria de onda y
amplificar las oscilaciones de alta frecuencia generadas en la antena por la onda de
la estacin que nos interesa. Luego, es necesario realizar la deteccin, o la
demodulacin: as es como se denomina el proceso de rechazo de la frecuencia
portadora y de la separacin de la corriente elctrica de la informacin que trae el
sonido. Despus, es menester instalar un amplificador ms, esta vez ya para las
oscilaciones de baja frecuencia. Y la etapa final consiste en transformar estas
oscilaciones elctricas en acsticas, lo que se realiza por medio de un altavoz

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electrodinmico o unos auriculares telefnicos que utilizan las personas delicadas


que no quieren molestar a los vecinos.
De ordinario, la antena del radiorreceptor est ligada de una manera inductiva con
los circuitos oscilantes de varios diapasones.

Figura 6.11

Cuando giramos la manija de los diapasones, realizamos la operacin cuya


representacin esquemtica se da en la fig. 6.11. Habitualmente, efectuamos la
sintonizacin variando la capacidad del condensador del circuito oscilante receptor
dentro de los lmites de cada diapasn. La capacidad del receptor de seleccionar la
frecuencia de una forma ptima se determina por la curva de resonancia del circuito
oscilante.
Tengo ante m el certificado del receptor para automviles. En el certificado se dice
que para la sintonizacin a la frecuencia de mi estacin predilecta, la seal
perturbadora donde la estacin que trabaja con la frecuencia desplazada a 20 kHz
resultar debilitada en 60 dB, es decir, 1000 veces. En los mejores receptores
modernos se consigue la selectividad de 120 dB (la reduccin de la interferencia un
milln de veces).
La sensibilidad de un receptor se caracteriza por la magnitud mnima de la f.e.m. en
la antena del receptor que da la posibilidad de escuchar con suficiente claridad (de

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20 a 30 dB por encima del nivel de los ruidos) la transmisin. En el radiorreceptor


para automviles la sensibilidad para las ondas largas es no peor de 175 V, y para
el diapasn de ondas ultracortas, no peor de 5 V. En un automvil es difcil montar
una antena cuya longitud es ms de 2 m. De aqu, es fcil hallar la intensidad de
umbral del campo elctrico de las ondas radioelctricas buscadas. Si esta intensidad
es menor, digamos, que 2 V/m, la seal til se ahogar en los ruidos.
Los ruidos suelen ser de dos tipos: los extrnsecos, que incluyen ruidos industriales
o los atmosfricos, y los intrnsecos, debidos a las fluctuaciones de las corrientes en
los circuitos de entrada de los radiorreceptores. Cuando la seal que captamos es
dbil, disminuimos el ancho de la banda pasante. En este caso, los ruidos
intrnsecos se reducen proporcionalmente a la raz cuadrada del ancho de la banda
pasante.

Propagacin de las ondas radioelctrica


El caso ms simple es de propagar de la onda radioelctrica en el espacio libre. Ya a
una pequea distancia del radiotransmisor ste puede considerarse como un punto.
Y siendo as, el frente de la onda radioelctrica puede tomarse por esfrico. Si
trazamos mentalmente varias esferas rodeando el radiotransmisor, queda claro que,
en ausencia de absorcin, la energa que pasa a travs de las esferas permanecer
invariable. Ahora bien, la superficie de la esfera es proporcional al cuadrado del
radio. Por consiguiente, la intensidad de la onda, o sea, la energa que corresponde
a una unidad de superficie en unidad de tiempo disminuir a medida de alejarse de
la fuente y esta disminucin ser inversamente proporcional al cuadrado de
distancia.
Por supuesto, esta importante regla es vlida en el caso de que no se hayan tomado
medidas especiales para crear un flujo estrechamente dirigido de ondas
radioelctricas.
Existen diferentes procedimientos tcnicos para crear haces dirigidos de ondas
radioelctricas. Uno de los mtodos de solucin de este problema consiste en
utilizar la correcta red de antenas. Las antenas deben disponerse de tal manera que
las ondas que stas emiten se dirijan en el sentido necesario cresta con cresta.
Con el mismo fin se emplean espejos de distintas formas.

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Las ondas radioelctricas que viajan por el espacio csmico se desviarn de la


direccin rectilnea, se reflejarn, se disiparn, se refractarn, en el caso de
encontrar en su camino obstculos conmensurables con la longitud de onda y hasta
algo menores.
Para nosotros el mayor inters lo representa el comportamiento de las ondas que
pasan cerca de la superficie terrestre. En cada caso separado el cuadro puede ser
muy peculiar dependiendo de cul ser la longitud de onda.
El papel cardinal lo desempean las propiedades elctricas de la tierra y la
atmsfera. Si la superficie es capaz de conducir la corriente, entonces sta no
permite que las ondas radioelctricas se aparten de ella. Las lneas de fuerza
elctricas del campo electromagntico se acercan al metal (y, ms ampliamente, a
cualquier conductor) formando un ngulo recto.
Ahora figrense que la radiotransmisin tiene lugar cerca de la superficie del mar. El
agua marina contiene sales disueltas, es decir, es un electrlito. El agua del mar es
un magnfico conductor de la corriente. Esta es la razn por la cual retiene la
onda radioelctrica obligndola a moverse a lo largo de la superficie del mar.
Pero tambin las llanuras y los territorios cubiertos de bosques son buenos
conductores para las corrientes de frecuencias no muy altas. En otras palabras, para
las ondas largas el bosque y la llanura se comportan como un metal.
Por lo tanto, las ondas largas se retienen por toda la superficie terrestre y son
capaces de dar vuelta al globo terrqueo. A propsito, utilizando este mtodo se
puede determinar la velocidad de las ondas radioelctricas. Los radiotcnicos
conocen que la onda radioelctrica necesita 0,13 s para dar vuelta al globo
terrqueo. Y las montaas? Bueno, no olvide que para las ondas largas las
montaas ya no son tan altas, y una onda radioelctrica de un kilmetro de longitud
es capaz, ms o menos, de contornear una montaa.
En cuanto a las ondas cortas, resulta que la posibilidad de realizar la radiorrecepcin
a grandes distancias en estas ondas se debe a la existencia sobre la Tierra de la
ionosfera. Los rayos solares poseen la capacidad de destruir las molculas del aire
en las zonas superiores de la atmsfera. Las molculas se transforman en iones y a
las distancias de 100 a 300 km de la Tierra forman varias capas cargadas. De este

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modo, resulta que para las ondas cortas el espacio en que se mueve la onda es una
capa de dielctrico apretado entre dos superficies conductoras.
Por cuanto las reas llanas y forestales no son buenos conductores para las ondas
cortas, stas no estn en condiciones de retenerlas. Las ondas cortas emprenden un
viajo libre, pero topan con la ionosfera que las refleja a guisa de superficie metlica.
La ionizacin de la ionosfera no es homognea y, por supuesto, es distinta de da y
de noche. Debido a ello los caminos recorridos por las ondas radioelctricas cortas
pueden ser las ms diversas. Pueden llegar a su radiorreceptor incluso despus de
haberse reflejado reiteradas veces por la Tierra y la ionosfera. El destino de la onda
corta depende del ngulo bajo el cual incide en la capa ionosfrica. Si este ngulo
es prximo al recto, no se produce la reflexin y la onda se ir al espacio csmico.
Sin embargo, con mayor frecuencia tiene lugar una reflexin total y la onda retorna
a la Tierra.
La ionosfera es transparente para las ondas ultracortas. Por esta razn, cuando se
trata de dichas longitudes de onda, es posible la radiorrecepcin dentro de los
lmites de la visibilidad directa o por medio de los satlites. Al dirigir la onda al
satlite, podemos captar las seales reflejadas de ste a enormes distancias.
Los satlites abrieron una nueva poca en la tcnica de la radiocomunicacin
asegurando la posibilidad de la radiorrecepcin y la recepcin de televisin en ondas
ultracortas.
Unas posibilidades interesantes nos depara la transmisin en ondas centimtricas,
milimtricas y submilimtricas. Las ondas de esta longitud pueden absorberse por la
atmsfera. Sin embargo, resulta que existen ventanas, y, al elegir de una manera
adecuada la longitud de onda es posible utilizar las ondas que se introducen en el
diapasn ptico. Y en lo que se refiere a los mritos de estas ondas, ya los
conocemos: en un intervalo pequeo de ondas se puede meter un enorme
nmero de transmisiones que no se recubren.

Radiolocalizacin
Los principios de la radiolocalizacin son bastante sencillos. Enviamos una seal,
sta se refleja del objeto que nos interesa y retorna adonde estamos nosotros. Si el
objeto se encuentra a la distancia de 150 m la seal regresar dentro de 1 s, y si

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la distancia es de 150 km, el intervalo hasta su regreso ser de 1 ms. La direccin


en que se enva la seal es la direccin de la lnea en que se hallaba el avin, el
cohete o el automvil en el momento en que el haz de radio lo encontr.
Se entiende que la onda radioelctrica debe ir en un haz filiforme y el ngulo de
abertura en que se concentra la parte principal de la potencia del haz debe ser del
orden de un grado.
El principio, efectivamente, no es complicado, pero la tcnica dista mucho de ser
simple. Comenzamos con que se plantean requerimientos altos ante el generador.
En los diapasones mtrico y decimtrico (las ondas ms largas, con toda evidencia,
no sirven) se emplean generadores de tubos termoinicos, y en el diapasn
centimtrico, klistrones y magnetrones.
Como ms natural se presenta el mtodo de trabajo por impulsos. Se envan
peridicamente al espacio impulsos cortos. En las estaciones de radar
contemporneas la duracin del impulso se encuentra en los lmites de 0,1 a 10 s.
La frecuencia con que el impulso se repite debe elegirse de tal forma que la seal
reflejada tenga tiempo para volver durante la pausa.
La distancia mxima a que se puede detectar el avin o el cohete est limitada tan
slo por la condicin de visibilidad directa. Sin duda alguna, el lector est enterado
de que los radares modernos son capaces de recibir las seales reflejadas de
cualesquiera planetas de nuestro Sistema Solar. Se sobreentiende que en este caso
deben utilizarse las ondas que, sin obstculos, pasan a travs de la ionosfera. Es
una circunstancia afortunada que el acortamiento de la longitud de onda influye
tambin de una manera directa en el aumento de la distancia de la visibilidad de
localizacin, por cuanto esta distancia es proporcional no slo a la energa del
impulso enviado, sino tambin a la frecuencia de radiacin.
En la pantalla de un oscilgrafo (un tubo de rayos catdicos) se pueden observar
saltos de los impulsos enviado y reflejado. Si el avin se acerca, entonces, la seal
reflejada se desplazar en el sentido de la enviada.
No es obligatorio que los radares trabajen en el rgimen de impulsos. Supongamos
que el avin se mueve en la direccin de la antena con la velocidad v. Desde este
avin se refleja continuamente el haz de radio. El efecto Doppler lleva a que la
frecuencia de la onda recibida est relacionada con la frecuencia de la onda enviada

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mediante la ecuacin

Los mtodos radiotcnicos permiten determinar las frecuencias con gran precisin.
Al realizar el reglaje de resonancia hallamos vref y por su valor calculamos la
velocidad. .Si, por ejemplo, la frecuencia de la seal enviada es igual a 109 Hz y el
avin o el cohete avanzan hacia la antena del radar con la velocidad de 1000 km/h,
resulta que la frecuencia recibida ser mayor que la transmitida en una magnitud de
1850 Hz.
La reflexin del haz de radio desde un avin, un cohete, desde una motonave o
automvil no es la reflexin desde un espejo. Las longitudes de onda son
conmensurables o bien mucho menores que las dimensiones del objeto reflector que
tiene una forma complicada. Al reflejarse desde distintos puntos del objeto entre los
rayos habr interferencia recproca y estos se disiparn por los lados. Estos dos
fenmenos darn lugar a que la superficie reflectora efectiva del objeto se
diferenciar considerablemente de su superficie real. El clculo en este caso es
complicado y slo la experiencia del operador que hace uso del radar lo ayuda a
decir qu objeto se ha encontrado en el camino del rayo.
El lector, de seguro, ha visto las antenas del radar, o sea, espejos esfricos de
alambre que todo el tiempo se encuentran en movimiento ya que estn sondeando
el espacio. Es posible obligar el espejo del radar a realizar los ms diversos
movimientos, por ejemplo, tales que el rayo se mueva barriendo el espacio con
lneas o circunferencias. Con este trabajo se puede no slo determinar la distancia
hasta el avin, sino tambin seguir la trayectoria de su movimiento.
Empleando este mtodo el avin se dirige al aterrizaje en condiciones de ausencia
de visibilidad. Semejante tarea puede encomendarse tanto al hombre, como a un
autmata.
Al radar se lo puede engaar. En primer lugar, el objeto puede empantallarse con
materiales que absorben las ondas radioelctricas. Para alcanzar esta finalidad
sirven el polvo de carbn y el caucho. En este caso, adems, para disminuir el

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coeficiente de reflexin, los recubrimientos se hacen ondulados, y este mtodo


permite conseguir que la parte leonina de radiacin se disipe de una forma catica
en todas las direcciones.
Si desde el avin se arrojan en paquetes tiras de hoja de aluminio o de fibra
metalizada, el radar resultar completamente desorientado. Por primera vez esto
mtodo lo aplicaron los ingleses an en los aos de la segunda guerra mundial. El
tercer mtodo consiste en llenar el ter de radioseales falsas.
La radiolocalizacin es un captulo interesantsimo de la tcnica que encuentra un
amplio uso para muchos fines pacficos y sin la cual, en la actualidad, es imposible
figurar los medios de defensa.
Los principios de radiolocalizacin forman la base del enlace entre las naves
csmicas y la Tierra. Los radiotelescopios se sitan de tal modo que la nave no se
pierda de vista. Sus antenas tienen enormes dimensiones: hasta centenares de
metros. El hecho de que se requieren antenas tan grandes se explica por la
necesidad de enviar una seal muy fuerte y captar una seal dbil del
radiotransmisor. Es natural que sea de suma importancia tener un haz de radio
estrecho. Si la antena trabaja a la frecuencia de 2.200 millones de oscilaciones por
segundo (la longitud de onda es de 4 cm, aproximadamente), entonces, en la
distancia hasta la Luna, el haz se ensancha tan slo hasta el dimetro de 1000 km.
Ahora bien, cuando el haz llegue a Marte (300 x 106 km), su dimetro ya ser igual
a 700 000 km.

Televisin
Por cuanto 99 lectores de los 100 pasan diariamente una que otra hora frente al
televisor sera injusto no decir varias palabras acerca de este gran invento.
Actualmente, hablaremos slo de los principios de la transmisin televisiva.
La idea de transmitir las imgenes a distancia se reduce a lo siguiente. La imagen
que se transmite se divide en cuadrados pequeos. El fisilogo sugerir cul debe
ser el tamao del cuadrado para que el ojo deje de advertir las variaciones del brillo
dentro de sta. La energa luminosa de cada porcin de la imagen puede
transformarse en seal elctrica valindose del efecto fotoelctrico. Hay que
inventar el mtodo con cuya ayuda sera posible leer estas seales. Por supuesto, la

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operacin se lleva a cabo en un orden estrictamente determinado, como durante la


lectura de un libro. Estas seales elctricas se superponen en la onda magntica
portadora mediante el procedimiento completamente anlogo a aquel que se
emplea durante la radiotransmisin. A continuacin, los acontecimientos se
desarrollan de una forma absolutamente idntica a la radiocomunicacin. Las
oscilaciones moduladas se amplifican y detectan. El televisor debe transformar los
impulsos elctricos en imagen ptica.
Los tubos transmisores de televisin llevan el nombre de vidicones. Con ayuda de
una lente la imagen se proyecta en el fotoctodo. Los fotoctodos ms difundidos
son el de oxgeno-cesio y de antimonio-cesio. El fotoctodo se monta en una
ampolla de vaco junto con el fotonodo.
De principio, la imagen podra transmitirse proyectando alternativamente el flujo
luminoso de cada elemento de la misma. En este caso, la corriente fotoelctrica
debe circular solamente durante un corto tiempo, mientras dura la transmisin de
cada elemento de la imagen. Sin embargo, semejante funcionamiento sera
incmodo, y en el tubo transmisor se utiliza no una sola clula fotoelctrica, sino un
nmero grande de stas igual al nmero de elementos en que se descompone la
imagen transmitida. La placa receptora se denomina blanco y se confecciona en
forma de mosaico.
El mosaico es una placa fina de mica por uno de cuyos lados est aplicado un gran
nmero de granitos de plata, aislados y cubiertos de xido de cesio. Cada granito es
una clula fotoelctrica. Por otro lado de la placa de mica est aplicada una pelcula
metlica. Entre cada granito del mosaico y el metal parece como si se formase un
condensador pequeo que se carga por los electrones arrancados al ctodo. Est
claro que la carga de cada condensador ser proporcional al brillo del
correspondiente punto de la imagen transmitida.
De este modo, en la placa metlica se forma una especie de imagen elctrica
latente del objeto. Cmo puede sta tomarse de dicha placa? Valindose del haz
electrnico que debe obligarse a recorrer la placa de la misma manera como el ojo
recorre las lneas de un libro. El haz electrnico hace las veces de llave que cierra
instantneamente el circuito elctrico a travs de un microcondensador. La corriente
en este circuito creado momentneamente estar vinculada de modo unvoco con el

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brillo de la imagen. Cada seal puede y debe amplificarse mltiples veces por medio
de procedimientos ordinarios empleados en la radiotecnia. Durante la transmisin
de la imagen el ojo no debe advertir que el haz electrnico recorre
consecutivamente los diferentes puntos de la pantalla luminosa. La imagen total se
obtiene en la pantalla del tubo receptor por un ciclo de movimiento del haz
electrnico. Se debe crear tal frecuencia de imagen que a costa de la persistencia
de las imgenes en la retina no se observe el efecto de parpadeo (llamado tambin
centelleo).
Y qu frecuencia de imagen debe tomarse?
La sensacin de continuidad del movimiento surge cuando la frecuencia de imagen
es de cerca de 20 Hz, por esta causa, en la televisin la frecuencia de imagen se
toma igual a 25 Hz; sin embargo, con esta frecuencia el efecto de parpadeo todava
es perceptible, por cuya razn los tcnicos han recurrido a un mtodo interesante: a
saber, la exploracin entrelazada. Se ha dejado la frecuencia de 25 Hz, pero el haz
electrnico recorre primero las lneas impares y, luego, las lneas pares. La
frecuencia con que cambian las semiimgenes se hace igual a 50 Hz, de modo que
el centelleo de la imagen se suprime.
Las frecuencias de exploracin de imgenes y lneas deben estar estrictamente
sincronizadas. En la Unin Sovitica la imagen suele dividirse en 625 lneas. Y el
nmero de elementos de la imagen en cada lnea es tantas veces mayor que el
nmero de lneas cuantas veces la longitud de la lnea supera la altura de la
pantalla. En los televisores soviticos esta relacin es igual a 4/3. De este modo,
tenemos que transmitir 25 veces por segundo 4/3 de los 6252 elementos de la
imagen. Un perodo basta para transmitir dos elementos. De aqu se infiere que la
imagen de la televisin exige una banda con un ancho no menor de 6,5 MHz. Por
consiguiente, la frecuencia portadora del emisor no puede ser menor que 40 - 50
MHz, ya que la frecuencia de la onda portadora debe ser por lo menos 6 a 7 veces
mayor que el ancho de la banda de las frecuencias transmitidas. Ahora el lector
comprender por qu para las transmisiones de televisin se pueden utilizar slo
ondas ultracortas y por qu, como consecuencia, el alcance de estas transmisiones
est limitado por la visibilidad directa.

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Pero he dicho mal: estaba limitado. El acontecimiento revolucionario que da la


posibilidad de efectuar la transmisin de televisin a cualesquiera distancias es la
utilizacin de los satlites de comunicacin que se ven tanto del punto de recepcin,
como del de transmisin. La Unin Sovitica fue el primer pas que utiliz los
satlites con esta finalidad. Actualmente, los vastos espacios de la URSS estn
abarcados por una red de comunicacin realizada por una serie de satlites.
Sin tocar la cuestin acerca de la estructura de las potentes estaciones de televisin
aducimos tan slo cifras interesantes que caracterizan las enormes posibilidades de
la radiotecnia moderna en el campo de amplificacin de las seales. Una videoseal
corriente antes de amplificarla tiene la potencia hasta 10-3 W; el amplificador de la
potencia la amplifica un milln de veces. La potencia de 103 W se suministra a la
antena parablica cuyo dimetro es del orden de 30 m. Esta antena engendra un
haz estrechamente dirigido que ser reflejado por el satlite. Despus de que la
onda electromagntica recorra unos 35.000 km hasta el satlite su potencia ser
igual a 10-11 W.
El amplificador montado en el satlite aumenta la potencia de esta seal muy dbil
hasta de 10 W, aproximadamente. A su vez, la seal reflejada del satlite volver a
la Tierra con una potencia de 10-17 W. La amplificacin har retornar la potencia de
la videoseal a su valor de partida igual a 10-3 W.
Yo pienso que hace dos lustros ni siquiera un ingeniero con criterios ms optimistas
habra dado crdito a estas cifras. La eficacia de los dispositivos de recepcin
aplicados se determina por el producto de las dimensiones de la antena por la
amplificacin til del receptor, la cual oscila desde un milln hasta cien millones. En
el lmite superior, para reducir los ruidos internos, se tiene que recurrir al
enfriamiento de la primera etapa de amplificacin hasta la temperatura de helio
lquido.

Microcircuitos electrnicos
No se puede terminar el captulo dedicado a la radiotecnia sin decir aunque sea
varias palabras sobre la nueva revolucin que se desarrolla ante nuestros ojos.
Se trata de la fantstica miniaturizacin de todos los aparatos radiotcnicos que
lleg a ser posible debido al paso desde los aparatos constituidos por elementos

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aislados: resistencias, transistores, etc., conectados entre s con la ayuda de


alambres hacia los circuitos elctricos dibujados mediante una tcnica especial en
un pedacito de silicio de varios milmetros de tamao.
La nueva tecnologa (una de sus variantes) consiste en que, al utilizar estarcidos de
distintos tipos y una serie de productos qumicos se podra introducir en los puntos
necesarios del cristal de silicio o germanio impurezas p e impurezas n. Con este fin
se aplica el tratamiento con haces inicos.
Un circuito elctrico que consta de decenas de miles de elementos (!) se ubica en
un rea con dimensiones lineales de cerca de dos milmetros. Cuando hemos dicho
dibujar el circuito en la mente del lector poda crearse la impresin de que nos
referimos tan slo al tratamiento de la superficie de un pedacito de semiconductor.
Pero no es as. El asunto es ms complicado. Cada elemento radiotcnico posee una
estructura tridimensional. En una diminuta porcin de silicio es necesario crear
varias capas que contienen diferentes cantidades de impurezas.
Entonces, qu es preciso hacer para conseguir este objetivo? En primer lugar, en la
superficie del silicio se crea una capa de xido. Sobre esta capa se aplica un
material fotosensible. El bizcocho obtenido se irradia con luz ultravioleta a travs
del estarcido de forma calculada. Despus de revelar, en la superficie del pedacito
de silicio, en los puntos en que la luz pas a travs del estarcido, se forman hoyos.
La siguiente etapa consiste en tratar el futuro circuito radioelctrico con cido
fluorhdrico. Dicho cido quita el xido de silicio sin afectar la superficie primitiva (es
decir, el silicio), ni tampoco la capa fotosensible. Ahora queda el ltimo paso:
tratamiento con otro disolvente que eliminar la capa fotosensible. Como resultado,
nuestro pedacito queda recubierto de aislador, de xido de silicio, all donde lo
requiere el diseo. Y el hoyo con forma necesaria es el silicio dejado al descubierto.
Precisamente ste se somete al tratamiento con el haz inico para introducir la
cantidad necesaria de impurezas.
La creacin de los microcircuitos electrnicos es, hoy en da, una de las ramas ms
activas de la tcnica.
Las nuevas ideas y descubrimientos en el mbito de la fsica de los semiconductores
demuestran que los resultados fantsticos alcanzados para el da de hoy distan
mucho de representar el lmite.

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FIN

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