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A travers l'histoire

naturelle, btes
curieuses et plantes
tranges, par Henri
Coupin,...
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France
Coupin, Henri (1868-1937). A travers l'histoire naturelle, btes curieuses et plantes tranges, par Henri Coupin,.... 1901.

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A TRAVERS

L'HISTOIRE NATURELLE

ET PLANTES TRANGES
URIEUSES

PAR

HENRI COUPIN

SSCIENCES
DOCTEUR

TOURS

MAISON ALFRED MAME ET FILS


A TRAVERS

L'HISTOIRE NATURELLE

1r. s Kiiil-: i N- ;
PHOPHI KTK DKS KDITKl'HS
Le Bouncuil. - Aquarelle de GIACOMELLI.
A TRAVERS

L'HISTOIRE NATURELLE

BTEiDURIEUSES ET PLANTES TRANGES

PAR

HENRI COUPIN

s SCIENCES
DOCTEUH

Pourquoi invenlei'"?
En histoire naturelle, la ralit n'est-clic pas
mille fois plus curieuse que la fiction?..

TOURS

MAISON ALFRED MfiAME ET FILS

M DCCCCI
A LA MEMOIRE DE MON PRE
A TRAVERS

L'HISTOIRE NATURELLE

LE CARNAVAL CHEZ LES BTES

Parmi les spectacles curieux qui rvlent chaque pas dans la


nature la prsence d'un Dieu, l'un des plus singuliers est certaine-
ment celui qui nous montre certains animaux se dguisant, se

grimant comme le font nos joyeux au moment du carna-


masques
val. Le but seul diffre : chez nous, on se dguise pour s'amuser,
tandis que chez les btes on se grime pour chapper ses ennemis.
Le carnaval, chez les animaux, dure toute l'anne. Les moyens
employs par les btes pour se grimer sont d'ailleurs fort varis.
Un certain nombre d'insectes trouvent, dans les produits que
la Providence a mis elle-mme leur disposition,
des objets divers avec lesquels ils se font un
vtement. Tel est le cas de la larve de ce petit
insecte de nos appartements, le rduve masqu,
qui se recouvre compltement de poussire et
devient de la sorte invisible. A la faveur de son

dguisement, cette larve se promne pas lents Rduve masqu.


et s'approche des bestioles dont elle fait sa proie,
les mouches , les punaises , etc. Arrive du but, elle s'lance
prs
brusquement sur sa victime et la transperce de son De
aiguillon.
mme, les chenilles et les femelles des papillons appels psychs
8 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

se fabriquent un fourreau extrieurement de brins de paille


tapiss
disposs tous suivant
longueur du nid. la Quand un de ces ani-
maux se promne au milieu des plantes basses, il est presque im-
de les distinguer ; les petits
possible oiseaux, qui les dvoreraient
sans piti s'ils taient nu, passent ct d'eux sans les aper-
cevoir. Rappelons en passant que ce sont ces chassiers qui,

rcemment, ont dvast les pacages du Mont-d'Or et ont ruin les

populations pastorales
des hauts plateaux du
centre de la France.

Mais la bte qui


atteint le summum du

dguisement, c'est la

teigne des vtements,

qui, pour dvorer nos


habits sans tre vue,
se fabrique un petit
tui des plus lgants
avec les brins de laine

qu'elle met en charpie;


c'est un vtement abso-
lument identique au

ntre. Quand l'animal


se trouve sur un vte-
La 1eigneet son travail.
ment dit fantaisie 1
le fourreau, s'accrotre, emprunte des brins de diffrentes
pour
couleurs, ce qui lui donne l'aspect d'un habit d'arlequin.
Ce n'est seulement chez les animaux terrestres que de
pas
tels faits se rencontrent. Toutes les personnes qui sont alles au

bord de la mer connaissent les araignes de mer, ces gros crabes

et munis de longues pattes, que l'on dsigne quelque-


pineux
fois aussi sous le nom de maas. A l'aide de leurs pinces, ils

dtachent des morceaux de polypes, de bryozoaires,


d'algues,
et les sur leur Les boutures ainsi
d'pongs, dposent carapace.
vie trs et bientt tout le corps
places reprennent rapidement,
de l'animal est recouvert d'un vritable muse zoologique et bota-
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 9

Le crabe sous une touffe d'algues qui le rendent


nique. disparat
mconnaissable.
On connat aussi deux espces de troques agglutinants de la

mer des Indes, qui s'habillent avec des coquilles d'autres petits
Citons enfin les larves des phryganes, htes de nos
mollusques.
se fabriquent un fourreau protecteur avec des dbris
tangs, qui
de plantes, de coquilles, de petits cailloux, nid dans lequel
petites
elles rentrent la moindre

alerte et que l'on n'aperoit

que difficilement au milieu

des herbes ambiantes.


Les personnes qui se

dguisent ne se contentent

pas de se mettre des cos-

tumes fantaisistes ou de

prendre des attitudes inac- Fourreau Larve


elles modifient de phrygane rhombique. de la phrygane rhombique.
coutumes;
aussi leur teint en se cou-
vrant les joues d'un fard, rouge ou blanc, suivant les cas. Le

mme fait peut s'observer chez divers animaux, avec cette diff-
rence que le fard est plac ici au-dessous de la peau au lieu de l'tre
au-dessus. Cette proprit est bien connue chez les turbots, les

camlons, les pieuvres, qui, grce elle, peuvent se confondre


d'une manire remarquable avec le milieu ambiant.
Blanche sur une plage sablonneuse, la pieuvre devient noire
sur une plage argileuse. Ces de teinte se produisent,
changements
pour ainsi dire, en un clin d'il.
D'autres animaux ne changent de teintes qu' certaines poques
de l'anne. C'est ainsi que le brun en t, devient du
lagopde,
plus beau blanc en hiver : ce moment il se confond si bien avec
la neige sur il vit, s'il reste en repos, il est
laquelle que, impossible
de l'apercevoir.
A ct de cette d'individus se dguisent de faon
catgorie qui
si ingnieuse, vient s'en une celle des animaux
placer autre, qui
se protgent par une attitude au moment du Voici,
spciale danger.
sur la branche d'un arbuste, diverses chenilles se
arpenteuses qui
10 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

promnent tranquillement; donnons une chiquenaude, et aussitt


nous verrons les chenilles se redresser sur leur train de derrire
et devenir d'une raideur remarquable : on croirait tout fait des
rameaux dpourvus de feuilles. L'illusion est d'autant plus grande,
que la couleur de ces chenilles est tantt verte, comme les feuilles,
et tantt brune, comme les branches. L'immobilit ne cesse que
quand tout danger a t cart.
Dieu a aussi pourvu certains animaux de la facult de pouvoir
contrefaire les morts, ce qui est certainement trs curieux; la mi-

mique est peut-tre un peu plus macabre que celle de nos masques,
mais elle est parfois d'une grande importance pour l'animal qui
la prsente. Les insectes qui font les morts sont lgion : cela
fait le dsespoir du naturaliste, qui croit rcolter une espce rare
sur une branche, et qui voit sa proie lui chapper en se laissant

choir et en devenant ds lors introuvable dans l'herbe grce son


immobilit complte. On a vu des insectes se laisser dvorer tout

vivants plutt que de remuer une patte ou une antenne.

Cette simulation de la mort se rencontre, pour ainsi dire, dans

tous les groupes d'animaux, les reptiles, les oiseaux, les mammi-

fres. Comme nous reviendrons plus loin sur ce sujet, nous n'en

citerons ici qu'un exemple des plus typiques et si curieux que


nous le reproduirons nouveau plus loin, d'aprs M. G. Bidie,

chirurgien de brigade.
Il y a quelques annes, raconte-t-il, alors que j'habitais la

occidentale de Mysore, j'occupais une maison entoure de


rgion
acres de beaux pturages. Le beau gazon de cet enclos
plusieurs
tentait beaucoup le btail du village, et, quand les portes taient

ouvertes, il ne pas d'intrus. Mes domestiques faisaient


manquait
de leur mieux chasser les envahisseurs; mais un jour ils
pour
vinrent moi assez inquiets, me disant qu'un taureau brahmin,

qu'ils avaient battu, tait tomb mort. Je ferai remarquer, en pas-


animaux sacrs et privilgis
sant , que ces taureaux sont des qu'on
laisse errer en leur laissant tout ce qui peut les
partout, manger
tenter dans les boutiques en plein vent des marchands. En appre-
nant le maraudeur tait mort, immdiatement voir le
que j'allai
cadavre : il tait l, parfaitement mort. Assez
allong, paraissant
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 11

vex de cette circonstance qui pouvait me susciter des ennuis avec


les indignes, je ne m'attardai pas un examen dtaill, et je retour-

nai vers la maison, avec l'intention d'aller instruire de l'affaire les

autorits du district. J'tais parti depuis peu de temps, quand un

homme arriva tout courant et joyeux me dire que le taureau tait

sur ses pattes et occup brouter tranquillement. Qu'il me suffise

de dire que cet animal avait pris l'habitude de faire le mort, ce qui

rendait son expulsion pratiquement impossible chaque fois qu'il se

trouvait en un endroit qui lui plaisait et qu'il ne voulait pas quitter.


Cette ruse fut rpte plusieurs fois afin de jouir de mon excellent

gazon.

Enfin, pour clore cette srie, il ne nous reste plus qu' signaler
les animaux qui sont dguiss constamment. La phyllie ressemble
une feuille morte, le callima et le pterochrose une feuille vivante,
le hacillus un morceau de bois, l'innocent gsie un mchant

bourdon, la gentille septale l'immonde ithomie, etc. Partout c'est


qui se grimera le mieux pour chapper la dent de son ennemi
et la mort.
Il n'est pas gai, le carnaval des btes!
II

LES ANIMAUX EN VILLGIATURE

L'homme n'est pas le seul animal de la cration sur la


lequel
chaleur influe d'une manire sensible; et, tout comme lui, plusieurs
tres vivants modifient leur existence la saison estivale. Il
pendant
en est mme qui construisent des maisons de campagne, l'instar
des bourgeois . Citons les moins
quelques exemples parmi
connus et les plus intressants.
En Australie vivent des oiseaux, les chlamydodres, dont les

murs, sinon le plumage, doivent exciter l'admiration. Gris rous-

stre, avec des taches noirtres sur le dos et une collerette d'un
lilas brillant sur la nuque, les chlamydodres construisent, comme
tous les oiseaux, des nids destins leur progniture, mais en
outre des galeries et des kiosques qui doivent tre considrs
comme de vritables maisons de villgiature. Avez-vous vu, dans
les jardins, des enfants fabriquer de petites cabanes avec des petites
branches et des feuilles, pour jouer au propritaire Les cons-
?
tructions des chlamydodres sont trs analogues aux produits de
cette industrie rudimentaire. Ce sont de longues alles couvertes,
formes de petits piquets enfoncs dans le sol par la base et con-

l'un vers l'autre le sommet. Ces huttes, qui ne sont


vergents par
non sans avec les cabanes construisent les
pas plus analogie que
cultivateurs des environs de Paris dans les de fraises ou
champs
de violettes, ne forment pas une demeure absolument tanche :

entre les subsistent des interstices. L'oiseau comble les


piquets
plus larges avec de la mousse ou des feuilles sches.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 13

Quand on compare la grandeur du travail celle de l'oiseau, on

ne peut frapp de l'habilet dont la Providence a pourvu le


qu'tre
architecte, qui n'a que son bec pour tout outil. En effet, bien
petit
la taille du chlamydodre ne dpasse pas vingt-cinq centimtres,
que
ses cabanes, ou plutt ses alles couvertes, mesurent parfois un

mtre de largeur sur un mtre vingt de longueur : un enfant pour-


rait s'y mettre l'abri. Il est bon de dire toutefois qu'une pareille
demeure n'est pas due au travail d'un seul, mais de plusieurs indi-

vidus runis par un socialisme intelligent, pour le bien-tre

commun.
Ces demeures ne sont pas seulement remarquables par leurs
dimensions et leur mais et
grandes destination, encore, peut-
tre le soin avec les chlamydodres cherchent
surtout, par lequel
y runir l'agrable l'utile. L'entre, garnie de brindilles, est

orne avec beaucoup de got, chez le Chlamydodera cerviniven-

tris, de coquilles luisantes et de petits fruits aux couleurs vives.


Pour se les procurer, l'oiseau va les chercher avec le bec parfois
de trs grandes distances.

Les gots de chacun ne sont d'ailleurs pas tous les mmes : le

Chlamydodera maculata, par exemple, ajoute toujours aux coquilles


et aux petits fruits de petits cailloux brillants et des os de petits
animaux blanchis par le temps. C'est un vritable muse, et la
nature toujours brillante des objets indique bien que c'est vrai-
ment un sens esthtique qui a prsid leur choix.
Si vous me demandez maintenant quoi servent ces chlanlY-
dodres - clubs, je vous dirai qu'on n'est pas trop bien renseign
sur ce point. Il est cependant trs vraisemblable que les oiseaux
viennent s'y abriter de l'ardeur du soleil, faire leur cour, et, qui
sait? se raconter peut-tre les petits potins de la fort.
Ce n'est pas l un exemple isol dans la gent aile. Un autre
oiseau de l'Australie, le ptylinorhynque, a en effet des murs trs

analogues et mme encore plus raffines. Cet oiseau aux plumes


noires satines fabrique, dans les forts de cdres, des maisons de

campagne reposant sur un plancher lgrement convexe, constitu

par des btons solidement entrelacs. C'est dans ce substratum

presque moelleux que les ptylinorhynques plantent de petites


14 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

baguettes recourbes au sommet et venant s'appuyer les unes sur


les autres, comme les planches d'un toit. Ces baguettes ont t
cueillies dans les forts environnantes et grossirement quarries.
Comme il y reste toujours attach quelques branches latrales,
l'oiseau a soin, en confectionnant sa demeure, de tourner celles-ci
en dehors; de cette faon, l'intrieur de la galerie est lisse et ne

risque pas d'accrocher et d'abmer le plumage. Car il est coquet,


le ptylinorhynque! De mme que le chlamydodre, dont nous par-
lions il y a un instant, il accumule tout autour de sa villa des

coquilles d'escargots, des valves de moules, des os blanchis et


mme des plumes brillantes et colores de perroquets. Rien n'est

plus disparate que cette collection, et le savant ornithologiste


M. Gould y a trouv un jour, posie! des tuyaux de pipes mlan-

gs une magnifique pierre de tomahawk trs finement travaille,


des lambeaux de cotonnades bleues et de menus objets drobs

dans les campements des indignes. Les villas des ptylinorhynques


sont construites par plusieurs individus en mme temps et servent

mme plusieurs gnrations, comme le montrent les traces


pour
de rparation que l'on peut y constater.
Comme la pie, si clbre chez nous sous ce rapport, les

et les ptylinorhynques aiment ce qui brille. Un


chlamydodres
autre oiseau mrite cet gard une mention spciale : c'est le baja,

nid de boulettes dans sont enchsss


qui orne son d'argile lesquelles
tout vivants des insectes phosphorescents, des pyrophores. Mais

certains naturalistes que le baja est amen agir ainsi


prtendent
non mais loigner les serpents : c'est un
par coquetterie, pour
de dfense Dieu leur a fourni. Comme le remarque
moyen que
M. F. les romains, en se servant comme
Houssaye, empereurs
torches de chrtiens enflamms, n'taient que les plagiaires de ce

oiseau de supplicis le seuil de sa demeure d'amour.


petit qui pave
Nous venons de parler d'animaux se construisant des maisons de

et les ornant de diffrentes faons. Bien plus remarquables


plaisance
encore sont les murs de l'amblyornis, oiseau de la Nouvelle-Gui-

non seulement se btit une demeure, mais encore cultive


ne, qui
un comment le savant M. Oustalet raconte les faits
jardin. Voici
et gestes de cet oiseau philosophe :
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 15

D'aprs ce que M. Beccari a vu de ses propres yeux, comme

ce lui ont rapport les indignes, l'amblyornis


d'aprs que
choisit une clairire au sol parfaitement uni, au centre de
petite
se dresse un arbrisseau de un mtre vingt de hauteur
laquelle
environ. Autour de cet arbrisseau qui servira d'axe l'difice, et

de manire en la base, l'oiseau entasse une certaine


masquer

quantit de mousse; puis


il enfonce dans le sol,
en les inclinant, des ra-

meaux emprunts une

piphyte, c'est--
plante
dire une plante vivant en

parasite sur les branches,


la manire des orchi-

des.
Ces rameaux, qui
continuent vgter et

qui gardent leur verdure

pendant assez longtemps,


sont assez rapprochs
l'un de l'autre pour for-
mer les parois d'une hutte

conique dont les dimen-


sions tre va- Chien marron.
peuvent
lues cinquante ccnti-
mtres de haut sur un mtre de diamtre. Sur un ct, ils
s'cartent lgrement pour laisser une ouverture donnant accs
dans la cabane, et, en avant de cette s'tend une belle
porte,
pelouse faite de mousse soigneusement Les lments
rapporte.
de cette pelouse, l'oiseau va les chercher, touffe une
par touffe,
certaine distance, et il les dbarrasse avec son bec de toute pierre,
de tout morceau de bois, de toute herbe en alt-
trangre qui
rerait la nettet. Puis, sur ce tapis de verdure, sme
l'amblyornis
des fruits violets de et des fleurs de vaccinium va
garcina qu'il
cueillir aux environs, et renouvelle aussitt sont fl-
qu'il qu'ils
tris. En un mot, il dessine devant sa cabane un vritable par-
Ii A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

terre et l'entretient avec un zle qui justifie pleinement le nom de


Tukan-hocan (oiseau jardinier), que donnent l'amblyornis les
chasseurs malais.

On sait - nous
qu'en hiver, y reviendrons plus loin, cer-
tains animaux accumulent des provisions de graisse sous leur peau
et s'endorment du sommeil du juste. Ce phnomne de l'hiberna-
tion aussi se rencontrer, mais alors sous le nom d'estiva-
peut
l't. Le cas le mieux connu est celui du
tion, pendant tanrec,
qui habite une rgion intressante particulirement en ce moment,
Madagascar. Ce petit mammifre ressemble un hrisson

piquants courts et museau De dcembre en juin, sur les


long.
bords de la mer ou des rivires qu'il frquente, il mange beaucoup
et devient trs gras. Quand arrivent les chaleurs, et avec elles la

scheresse, il s'enfonce dans un terrier peu profond et tombe dans


le sommeil estival, pendant lequel il rabsorbe la graisse accumule
dans ses tissus.

Un autre cas tout aussi remarquable est celui du protoptre,

poisson de la Gambie et du Sngal. Quand vient la scheresse,

il s'enfonce dans la vase et se creuse une cavit assez large dont il

consolide les parois, et l'intrieur de laquelle il s'endort.

Ces cocons , c'est ainsi les appelle, ont t


qu'on plu-
sieurs fois rapports Paris, o ils ont toujours excit beaucoup
d'intrt en raison surtout de la particularit curieuse que possde
le protoptre de respirer par des branchies en hiver et par des pou-
mons en t.
En on rencontre une race de chiens autrefois domes-
gypte,
se trouvant mal nourris, ont secou le joug et sont
tiques, qui,
redevenus Ces chiens marrons se sont rfugis dans
sauvages.
sorte devenues leur Ils
des collines qui sont en quelque proprit.
seraient les heureux du monde, n'tait la chaleur de l't, pour
plus
ils affectent une sainte horreur. Pour s'en prserver, ces
laquelle
trs roublards ont fait comme ces gens riches qui
quadrupdes
vivent Nice en hiver et Trouville ou Paris en t. Ils ont

deux terriers : l'un donnant sur l'ouest, l'autre tourn vers l'est.

Le matin les chiens marrons se rfugient dans les


jusqu' midi,
terriers du soleil de midi au crpuscule, ils se rendent dans
levant;
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE. 17

les terriers du soleil couchant ; enfin la nuit, ne craignant plus la

chaleur, ils se dans la campagne pour chasser ou se


rpandent
livrer leurs bats.

Dans les c'est certainement en t qu'il est le


pays temprs,
facile de trouver des aliments chez dame Nature. Dans les
plus
chauds, c'est presque l'inverse, et la chaleur arrte pour ainsi
pays
dire l'existence pendant quelques mois. Le plus vex de cet tat

de choses est un oiseau du Mexique, le colaptes, qui au printemps

se nourrit d'insectes, mais en plein t ne trouve plus la moindre

bestiole se mettre dans le bec, s'il est permis d'employer cette

un peu triviale, mais exacte. Le colaptes n'est pas


expression
embarrass si peu, et, plus prvoyant que la cigale de la
pour
fable, a soin de faire provision de glands.
Mais o les entasser? dit M. F. Houssaye, qui nous emprun-
tons les dtails qui suivent. C'est pour rsoudre ce problme que
le colaptes montre avec quelle sollicitude Dieu veille sur les plus
infimes des tres. Dans les forts o il vit se trouvent des alos,
des yuccas, des agaves. Lorsque les agaves ont fleuri, la hampe

florifre, haute de deux trois centimtres, se dessche, mais reste


debout pendant un temps assez long. Sa portion priphrique
durcit par la scheresse, tandis que la moelle situe au centre dis-

parat presque entirement. Il se forme ainsi un cylindre creux dont


l'intrieur est parfaitement abrit, et que le colaptes utilise en le

remplissant de glands. Pour cela, il perce la tige de nombreux

trous, car l'intrieur prsente des asprits qui empchent les

glands que l'on introduirait par le haut de glisser jusqu'au bas


de la cavit.
Quand le soleil a grill les les vivres se font
plantes, que
rares, il fait appel ses greniers d'abondance. Afin de se re-

patre de chaque gland sans trop de peine et sans lui


qu'il glisse
du bec, l'oiseau le place dans un tau. Il creuse un trou dans
un tronc d'arbre, y introduit un fruit de force et le mange tout
l'aise.

Enfin, pour terminer, rappelons que la chaleur peut dterminer


certains animaux migrer. Ce phnomne est trs en
frquent
Asie, o les oiseaux aquatiques des rivires de l'Hindoustan se
2
18 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

transportent dans l'Asie centrale. Plusieurs des oiseaux d'Europe


agissent de mme et remontent vers le Nord, quand la chaleur
les incommode. A mettre aussi sur le compte de l't les migra-
tions des du campagnol des prs et de bien d'autres
lemmings,
animaux.
III

LES OISEAUX QUI DANSENT

Personne jusqu'ici n'avait encore signal, chez les animaux,


rien ressemblt des mouvements cadencs du corps au son
qui
des instruments ou de la voix .

Ce qui prouve une fois de plus qu'il ne faut jurer de rien, c'est

qu'un naturaliste qui a travaill plus de vingt ans dans l'Amrique


du Sud, et notamment la Plata, vient de dcrire, chez certains

oiseaux, des faits et gestes qui rpondent tout fait cette dfini-
tion de la danse. Nos lecteurs seront peut-tre heureux de trouver,
relats ici, quelques exemples de ce sujet entirement nouveau, et

qu'avec un peu d'observation on rencontrera peut-tre dans notre

pays, si riche en oiseaux babillards et espigles.


Toute danse qui se respecte se fait accompagner par un air de

musique. Les oiseaux qui se livrent cet exercice n'auraient garde


d'y manquer ; mais le fait curieux noter, c'est que, pour y arriver,
ils ne font pas seulement usage du chant, mais aussi de bruits plus
instrumentaux obtenus le choc du bec ou des
par plumes.
Malgr l'tat rudimentaire de ces deux instruments de musique,
les oiseaux arrivent produire des sons trs varis, tels que des
roulements de tambour, des bourdonnements, des claquements de

fouet, des frlements, des grincements, etc. Tout cela, mlang


la musique vocale, fait un bruit fort et accompagnant
singulier
assez bien le rythme, d'ailleurs un des bats
peu grossier,
chorgraphiques.
On sait qu'il existe, ou du moins qu'il existait jadis, chez nous,
20 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

des danses o une personne excute des pas et des figures, tandis

que le reste de l'assistance la regarde. Le mme fait a t observ

plusieurs fois chez certains oiseaux de la Plata, notamment le rupi-


cole ou coq de roche. Cet oiseau entretient une salle de danse en

plein air, consistant en un terrain uni, moussu, entour de buissons


et soigneusement purg de pierres et de brindilles qui pourraient
gner les volutions du danseur emplum. C'est dans cette aire

que les oiseaux s'assemblent, et cela, dans des circonstances ayant


encore besoin d'tre lucides. Quoi qu'il en soit, lorsque la runion
est au grand complet, un mle, au plumage et la huppe orang vif,
s'avance au milieu de l'espace libre dans la partie centrale, et les
ailes tendues, la queue pendante, commence une srie de mouve-
ments analogues un menuet. Peu peu le danseur se grise par

lui-mme, s'emballe, pourrait-on dire, et, s'animant de plus, saute


et tourne sur lui-mme de la faon la plus extravagante. Bientt il
se retire, puis, et d'acteur il devient spectateur, tandis qu'un de
ses camarades prend sa place.
A ce rcit, on pourrait se demander si M. Hudson n'est pas un

vulgaire fumiste au mme titre que le Garner du langage des

singes. Encore que le reste de son volumineux et consciencieux


travail loigne toute arrire-pense de supercherie, on ne sera pas
fch de savoir qu'un autre naturaliste, M. Bigy-Wither, a con-

sign des exemples analogues. Ainsi, un jour qu'il se promenait


dans les forts du Brsil, son attention fut attire par le chant
mlodieux d'un oiseau, fait rare dans ces contres. Les indignes
qui l'accompagnaient reconnurent tout de suite l'identit du vir-
tuose et invitrent M. Bigy-Wither les suivre, lui promettant
un curieux. Aprs s'tre glisse sans bruit travers les
spectacle
lianes, la caravane arriva une clairire o, en effet, la vue en

valait la peine. Sur les pierres et les branches des buissons, taient

rassembls de petits oiseaux de points


la livre bleue releve
tous .en proie une sorte de danse de Saint-Guy. Tandis
rouges,
le musicien, se tenait immobile sur une brin-
que l'un d'eux,
dans l'air sa plus gaie chanson, les autres, les
dille, lanant
battaient la mesure avec leurs ailes et leurs pattes,
danseurs,
comme s'ils se trmoussaient , tout en accompagnant leur cama-
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 21

rade de gazouillis en sourdine. M. Bigy-Wither assure qu' ce spec-

tacle on ne pouvait douter avoir devant les yeux un bal avec concert,
o tout le monde mme s'amusait normment. Il et t bien

intressant de savoir comment tout cela finissait, et si un chacun

amenait sa chacune aprs la sauterie. Malheureusement les

oiseaux sont d'un naturel trs timide. S'tant vus observs, ils

s'envolrent dans toutes les directions et ne reparurent plus.


Revenons maintenant aux observations de M. Hudson. Certains

oiseaux, au lieu de descendre terre pour danser, restent dans

Ibis face noire.

l'air et excutent, au vol, des valses plus ou moins cheveles.


C'est le cas d'un pinson que l'on a qualifi pour cela d'oscillator. Il
dcrit au vol une courbe parfaite d'une vingtaine de mtres. Arriv
au bout de sa course, il se retourne et repasse, mais en sens

inverse, sur la ligne imaginaire qu'il a trace prcdemment. Il


recommence ce mange plusieurs fois de suite, ayant par suite l'air
d'un pendule balanc dans l'espace au bout d'un fil invisible.
L'ibis face noire de la Patagonie a des murs encore plus
foltres que les oiseaux dont nous avons parl jusqu'ici. Il est

cependant gros comme un dindon, et il semble qu'avec une taille

pareille on devrait tre srieux. Le soir, aprs le souper, les ibis


se rassemblent en troupe pour regagner l'endroit o ils vont passer
la nuit. Mais auparavant ils semblent tout d'un coup atteints de
dmence : on les voit se prcipiter simultanment sur le sol avec
une grande rapidit, en faisant retentir l'air de leurs cris rauques,
mtalliques, qui s'entendent de fort loin. On croirait qu'ils viennent
se reposer sur le sol; mais au moment de toucher terre ils remontent
2 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

verticalement, pour redescendre un moment aprs. Finalement,


fatigus de cet exercice, ils vont se coucher.
Certains rles argentins, et notamment l'ypecaha, doivent aussi
tre cits. Le lieu de rendez-vous en gnral,
est, une petite [le
bien proprette, entoure de joncs, au milieu d'un marcage. Tout

d'abord un ypecaha, prenant l'initiative, pousse dans l'air une sorte

Vanneau.

trois fois. Aussitt on voit les joncs s'agiter, et


d'invitation rpte
les rles arrivent dare dare. Quand ils sont runis quinze ou

ils se mettent faire un concert de cris assourdissants qui


vingt,
ressemblent assez la voix humaine exprimant la douleur. A un

des notes comme si dans


long cri perant succdent plus basses,
ses
son premier clat de voix l'animal avait, pour ainsi dire, puis
forces. Tout en poussant ces cris, les ypcahas s'lancent de tous

atteints de folie, les ailes tendues et vibrantes, le long


cts, comme
ouvert et dress verticalement. C'est plutt un
bec largement
elle est
chahut , passez-moi l'expression, exacte, qu'une
vritable danse. La reprsentation dure trois ou quatre minutes,

aprs quoi l'assemble se disperse paisiblement.


; Les jacanas, si singuliers par leurs ailes peron et leurs longs
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 23

se livrent aussi un exercice du mme genre. Runis en un


doigts,
compact et mettant des notes courtes, vives, rapidement
groupe
rptes, ils dploient leurs ailes et dansent en les agitant rapide-
ment ou en leur du haut en bas, un mouvement lent et
imprimant,
cadenc.
J'ai rserv la fin la description de l'exercice, unique en
pour
son du vanneau ailes peronnes, parce qu'il est trs
genre,
remarquable : les dernires fuses doivent toujours tre les plus
curieuses. La danse du vanneau, c'est ainsi les
que indignes
eux-mmes l'ont - trois elle leur
dsigne, exige personnages ;
plat un tel point qu'ils s'y adonnent presque toute l'anne, surtout

pendant le jour et les nuits de clair de lune.


Monsieur et madame vivent par couple dans un espace spcia-
lement rserv leur usage. A un certain moment, on voit arriver
un autre vanneau qui entre dans le domicile conjugal comme s'il

y tait chez lui. Au lieu de le chasser, comme il le ferait s'il s'agis-


sait d'un autre oiseau, le couple le reoit avec des chants d'allgresse
et des manifestations de plaisir. S'avanant en mme temps vers le

visiteur, ils se placent derrire lui, et tous les trois commencent


une marche rapide en poussant des notes ronflantes, en cadence
avec leur mouvement : l'oiseau de tte met, des intervalles

rguliers, des notes isoles sur un diapason haut, tandis que les

deux conjoints d'arrire produisent une sorte de roulement de


tambour.

Quand ce dfil singulier a suffisamment dur, le visiteur relve


ses ailes et s'arrte droit et immobile, en poussant des notes aigus ;
les deux autres gonflent alors leurs et s'alignent correcte-
plumes
ment de front. Pour terminer la crmonie, tous les trois baissent
la tte jusqu' ce que leur bec touche le sol et restent un moment
dans cette posture, tout en mettant une sourdine leur chant de
faon ne plus produire qu'un simple murmure. C'est le P. P. C.
du vanneau ailes peronnes : le visiteur son home,
regagne
laissant monsieur et madame faire leurs petites affaires en paix.
IV

LA LUMIRE VIVANTE

Ver luisant, lampyre noctiluque. Luciole. Ilotine porte-chandelle. Fulgore porte-


lanterne. Pyrophore noctiluque. Ses usages. Animaux marins. Noctiluque mi-
liaire. Bacille phosphorescent. Pholade. Brisinga. Malacost. chinostome.
Microbes et crustacs. Viande phosphorescente. Origine de la lumire.

De tous les phnomnes dont les animaux sont le sige, les

plus curieux sont coup sr la production de lumire par certains


d'entre eux.

Lorsque, par une belle nuit d't, on parcourt les champs, assez
souvent on aperoit, dans l'herbe ou
dans les buissons, briller la douce
clart d'un ver luisant. Contraire-
ment ce que son nom laisse sup-
poser, le petit animal qui produit
Lampyrenoctiluque Lampyre noctiluque
mle. femelle. cette lueur n'est pas un ver, mais
un insecte appartenant l'ordre des

coloptres, le lampyre noctiluque. Le mle, trs diffrent de la

femelle, est pourvu de deux lytres recouvrant deux ailes servant

au vol.
La femelle, au contraire, est absolument dpourvue d'ailes:

elle a tout fait l'apparence d'un ver, mais la prsence de trois

de pattes clairement que c'est un insecte. Seule la


paires indique
femelle est doue de la proprit d'mettre de la lumire : c'est elle

est le ver luisant. Pendant le jour elle vit sous les pierres, mais
qui
la nuit elle sort de sa retraite pour aller la recherche de
pendant
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 25

sa nourriture en se tranant assez lourdement sur le sol. C'est la


face ventrale des trois derniers segments de son corps qui produit
de la lumire. Aussi celle-ci n'est-elle visible que lorsque la femelle

tient son abdomen recourb vers le haut. La larve et la nymphe

du lampyre sont aussi lumineux dans la mme rgion du corps.


Chose curieuse, l'ceuf lui-mme est lumineux.

Le lampyre noctiluque est peu prs le seul animal terrestre

photogne de nos rgions. Cependant dans le midi de la France, et

Fulgore porte-lanterne (deux tiers de grandeur naturelle).

surtout en Italie, il y a un autre coloptre galement nocturne qui


brille dans l'obscurit : c'est la luciole. La femelle de la luciole peut
voler comme le mle. La lumineuse est encore la face ven-
partie
trale des derniers segments de l'abdomen. La lumire n'apparat
que par saccades et, semble-t-il, au gr de l'animal. C'est un spec-
tacle vraiment ferique que de voir des lucioles voler en troupes
nombreuses et traverser l'espace comme de rapides toiles filantes,

s'teignant et se rallumant de temps autre.


Dans les pays chauds, les insectes lumineux sont beaucoup plus
abondants que dans nos rgions tempres, et leur lumire est beau-

coup plus puissante.


Dans le midi de la Chine se trouve un insecte hmiptre trs
26 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

commun, Vhotine porte-chandelle. C'est un animal de


quatre
cinq centimtres de longueur, dont la tte est en une
prolonge
espce de long cierge cylindrique qui brille pendant la nuit d'une
lueur bleue ou verte.
Un autrehmiptre dou de la mme proprit se rencontre au
Brsil et dans la Guyane. Sa tte volumineuse se prolonge en une

grosse masse creuse qui produit une lueur d'un effet assez semblable

Hotine porte-chandelle(grandeur naturelle).

celle d'une enferme dans une lanterne. De l son nom de


bougie
fulgore porte-lanterne.
Mais, de tous les insectes lumineux, le plus remarquable pour
l'clat de sa lumire le pyrophore
est assurment noctiluque, abon-
dant dans l'Amrique intertropicale, o on le dsigne sous le nom
de cocujos. C'est un coloptre de cinq six centimtres de lon-

rappelant par la forme de son corps ces insectes sauteurs


gueur,
de nos pays dsigns sous le nom de taupins. Les
vulgairement
lumineux des pyrophores sont au nombre de trois : deux
organes
sur le dos, contre les bords du corselet, et un autre, beaucoup plus
sur la face ventrale de l'abdomen. Ce dernier n'est
volumineux,
visible le vol de l'insecte ; car lorsque celui-ci est au
que pendant
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE Ti

ce est cach par les anneaux du corps. La lumire


repos, point
produite par ces organes est trs puissante.

En runissant plusieurs pyrophores dans une salle obscure,


M. Raphal Dubois a pu tirer des photographies la faveur de la

lueur mettaient. Cette lumire est aussi suffisante pour lire


qu'ils
et crire une lettre.
Un du XVIe sicle, de Oviedo y Valds, raconte leur
voyageur
propos que les indignes s'en servaient en guise
de lampes pour leur usage journalier. Ilparat
qu'en temps de guerre les habitants d'Hati ont

quelquefois employ les cocujos comme signe de

reconnaissance. A la Havane, les dames croles


se servent des pyrophores comme objets de toi-
lette. Quelques-unes, l'aide de plumes ou de
fleurs faisant office de support, les piquent dans
Pyrophore nocti-
leurs cheveux noirs, o ils brillent d'un vif clat ; luque.
d'autres les attachent dans les plis de leur jupe,
en les enfermant dans des sachets de mousseline. Les Indiens se
servent des cocujos pour
loigner de leur demeure les moustiques,
si abondants dans la contre, et il est arriv des voyageurs d'en
fixer leurs souliers afin de mettre les serpents en fuite.
Si les animaux terrestres prsentent assez rarement le phno-
mne de la luminosit, il n'en est pas de mme pour les animaux

marins, chez lesquels la production de la lumire est beaucoup plus


frquente.
Tous ceux qui ont t au bord de la mer ont eu l'occasion
d'admirer le soir ce qu'on appelle la phosphorescence de la mer.

Chaque lame qui s'lve est lumineuse et retombe en un ruisselle-


ment de gouttelettes brillantes comme de l'argent fondu.
Le phnomne de la phosphorescence n'est pas d, comme son
nom semble l'indiquer, la prsence du phosphore, mais celle
d'un tout petit animal qui pullule dans les eaux de la mer, le nocti-

luque Iniliaire. C'est un organisme extrmement simple, form


essentiellement d'une petite boule transparente, glatineuse, munie
d'un long prolongement mobile appel flagellum. Ces noctiluques
ne sont visibles qu'au microscope, leur diamtre moyen tant trs
28 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

petit. C'est au milieu de la masse glatineuse que se produit la


lumire par de nombreux points clairs ; mais cette lumire n'ap-
parat que lorsque le liquide o nagent les noctiluques est agit.
Ces organismes, placs dans un vase en un endroit bien calme, ne
montrent aucune trace de lueurs ; mais vient-on donner un lger

coup sur le vase, on voit


le liquideaussitt
s'illuminer de proche
en proche pour s'teindre peu peu ensuite.
Les noctiluques ne sont pas les seuls organismes qui produisent
la phosphorescence de la mer ; elle est souvent due en mme temps
un microbe, le hacille phosphorescent.
Sur les ctes, on rencontre frquemment un mollusque connu
sous le nom de pholade. Cet animal se loge
dans un trou vertical qu'il se creuse au
fond de la mer. La pholade possde un long

prolongement qui va jusqu' l'orifice du


trou. C'est ce prolongement,
par ce siphon,

pour le dsigner par son nom, qu'entre et


sort l'eau de mer ncessaire la respiration
Noctiluques (trs grossis). de l'animal. l'on un de ces
Lorsque mange
mollusques, la manire d'une hutre, la
bouche devient toute phosphorescente. Si l'on agite l'eau o se
trouve une pholade, il s'y produit des
nuages lumineux. Mais ce

n'est pas l'animal tout entier qui brille ; les parties qui scrtent
la matire lumineuse sont seulement au nombre de cinq, dont

deux principales places dans le siphon.


La phosphorescence se rencontre aussi chez beaucoup d'autres-

animaux, les pennatules, la plagie noctiluque, le ceste de Vnus,

les bros, etc.


Dans les de la mer, qui ont t dans ces
grandes profondeurs
derniers si bien explores lors des expditions du Chal-
temps
du Talisman et du Travailleur, les animaux lumineux se
lenger,
avec un luxe Une des plus belles
dveloppent grand d'espces.
formes est la brisinga, sorte d'toile de mer bras nombreux qui
-au fond de la mer et qui met de la lumire par toute sa sur-
rampe
face. Mais ce sont surtout les poissons lumineux qui prdominent.
L'un d'eux, le malacost choristodacly le, qui a t pch prs de la
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 29

cte armoricaine, a environ quinze centimtres de longueur. Son

noirtre est effil la queue, puis va en grossissant jusqu'


corps
la tte, est norme. C'est en arrire des yeux que sont placs
qui

Mer phosphorescente.

les organes photognes qui mettent une vive lumire. L'animal


a une bouche norme et engloutit les petits animaux qui sont attirs

par ces sortes de lanternes lumineuses, comme le sont les papillons


le soir par la clart de nos -
lampes.
30 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

La rpartition des organes photognes est diffrente chez


l'chinostome barbu, qui a t recueilli dans les environs de
Madre. Ici ce sont des petits points lumineux ressemblant des
yeux et dissmins rgulirement sur le corps, les uns en
placs
ranges longitudinales depuis la tte jusqu' la queue, les autres le

long des branchies ; un plus gros que les autres est situ de
prs
l'opercule, et un autre enfin, le principal, est situ en arrire de l'il.
Nous nous bornerons signaler ces deux espces, car l'nu-
mration et la description de toutes les formes lumineuses nous
entraneraient trop loin.
Dans toutes les espces que nous venons de dcrire, c'est un

organe particulier appartenant l'animal lui-mme qui produit la


lumire. Mais il peut arriver aussi qu'un animal qui n'est pas nor-
malement lumineux le devienne un certain moment. Qui n'a vu,
au bord de la mer, ce petit crustac auquel on a donn le nom de

puce de mer, sans doute cause des sauts continuels qu'il fait ?
Ces talitres, pour les dsigner par leur nom scientifique, ne pr-
sentent rien de particulier ; mais il arrive quelquefois que l'on ren-
contre l'un d'eux prsentant par tout le corps le phnomne de la

phosphorescence. Si l'on examine ses tissus au microscope, on ne


tarde pas voir que la lumire est due non pas au crustac, mais
un microbe qui pullule dans son corps. On peut, en effet, prendre

quelques-uns de ces microbes et les inoculer d'autres crustacs

qui, lorsque ces organismes se sont beaucoup multiplis, se mettent


briller.
Ces bacilles n'attaquent pas seulement les animaux vivants ; on
cite des cas de morceaux de viande, de fragments de champignons,
de la chair de poisson, etc.,qui taient devenus lumineux grce au

dveloppement rapide de ces microbes.


Il faut maintenant nous demander de quelle faon se produit la

lumire des animaux phosphorescents.


Il n'y a pas bien longtemps encore, pour obtenir de la lumire,

on n'avait sa disposition que la combustion et l'lectricit.

Aujourd'hui on se sert encore de certaines substances qui deviennent


lumineuses dans l'obscurit aprs avoir t exposes pendant quelque

temps au soleil ou la lumire lectrique.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 31

Chez les animaux photognes dont nous venons de parler, il


est probable que la production de la lumire a une tout autre cause.

La question n'est pas encore rsolue, mais il semble bien que les
choses se passent de la faon suivante : dans tous les organes pho-

tognes se trouve une matire grasse phosphore ; en gnral, de


la lcithine. L'animal produit aussi une autre matire, un ferment

particulier qui, agissant sur la lcithine, la dcompose en produi-


sant finalement de la guanine. Ce seraient des phnomnes chi-

miques de cette dcomposition qui produisent la lumire.

Quoi qu'il en soit de cette explication, il n'en est pas moins vrai

que les animaux lumineux ont attir de tout temps et attireront

longtemps encore l'admiration et la curiosit de tous.


Pour terminer par un fait qu'on pourrait croire emprunt un
conte oriental, signalons l'emploi qu'un oiseau de l'Inde, le baya,
fait des insectes lumineux.
Le baya suspend une branche d'arbre un nid ayant la forme
d'une bouteille renverse. Son nid achev, le baya en garnit l'ouver-

ture, toujours place en bas, de petites boulettes dans lesquelles il


a enchss des insectes lumineux destins, non clairer l'ouver-
ture du nid, mais probablement en loigner les serpents et les

rats, trs abondants dans la contre.


Si extraordinaire que ce fait puisse paratre, on peut le tenir

pour certain, car il a t confirm par plusieurs observateurs dignes


de foi.
v

LE VOL SANS AILES

Autrefois, quand on jouait pigeon-vole (y joue-t-on encore?),


si une personne avait eu le malheur de dire : Crustac vole! en
levant le doigt, on n'aurait pas manqu de se payer sa tte et
de lui infliger le dpt d'un gage pour oser une hrsie
prononcer
pareille. Aujourd'hui il n'en serait plus de mme, car il nous arrive
de Russie une nouvelle bien tonnante, la dcouverte de crustacs
volants . N'allez pas croire surtout qu'il s'agit l de langoustes,
de homards ou d'crevisses excutant dans l'air une sarabande
effrne. Les petits animaux dont il s'agit sont plus modestes, ils
n'ont gure plus d'un millimtre de longueur; mais, en biologie,
la taille n'a pas
grande importance, et ce qui intresse c'est le fait
lui-mme. Or donc, le docteur Ostroounoff, se promenant en bateau
sur les ctes de la Crime, aperut dernirement des sortes de
moucherons qui semblaient voltiger au-dessus de l'eau. En ayant
captur quelques-uns, il ne fut pas peu tonn de voir que ce
n'taient nullement des insectes, mais des crustacs, reconnus tout
de suite pour avoir dj t baptiss par Claus du nom depontellina
mediterranea. Ces animaux singuliers sont cependant absolument

dpourvus d'ailes, mais leurs pattes sont garnies de longs poils,


et l'extrmit de l'abdomen porte des appendices poilus tout fait

semblables des plumes. L'animal, prenant appui sur l'eau, saute

dans l'air et, planant comme une hirondelle, glisse dans le milieu

arien quelque temps aprs. Ses poils et ses sortes


pour plonger
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 33

de plumes font l'office d'un parachute, d'un aroplane. C'est du


vol plan.
Il y avait longtemps qu'on n'avait fait en histoire naturelle une
dcouverte aussi singulire, car les crustacs sont essentiellement

organiss pour vivre dans l'eau et y nager. Quelques-uns d'entre


eux, il est vrai, s'vertuent timidement sur la terre. Mais des crus-
tacs ariens, voil ce que l'on ne connaissait pas et qui droute
toutes nos ides.
Au moment o tant d'inventeurs cherchent un de se
moyen

Exocets et dauphins.

soutenir dans au
l'atmosphre moyen d'appareils plus lourds que
n'est-il de voir
l'air, pas piquant que la solution a t trouve
depuis longtemps par des animaux aussi en
simples organisation
que les crustacs? Les moteurs ici, ce sont les muscles; l'emmaga-
finement de la force se fait par leur surface
large prenant appui
sur l'air. On s'imagine les
gnralement que, pour voler, animaux
emploient toujours des ailes. C'est une erreur, ainsi nous
que
venons de le voir et comme autres faits le montrent sura-
plusieurs
bondamment.

L'exemple le plus remarquable l'on citer est celui


que puisse
des xocets, en raison de leur mode de vie, sont
qui, bien connus
3
34 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

sous le nom de poissons volants. Ces


singuliers poissons des mers

tropicales ont des nageoires transformes en larges membranes


planes. On les voit s'lancer tout d'un coup de la mer, se prcipiter
dans l'air avec une grande rapidit et parcourir cinq six mtres
et mme plus. Au bout de leur course, ils replongent dans l'eau,
ou plus souvent s'abattent simplement sa surface pour rebondir
et parcourir un nouvel espace : ils font le ricochet. Leur trajec-
toire n'est pas, comme on pourrait le croire, rgulire : en ten-
dant ou en rtractant leurs nageoires soit d'un ct, soit de

l'autre, ils peuvent faire subir un crochet leur course ou bien


suivre les ondulations des vagues, dont ils s'cartent d'un mtre
environ.
On est loin d'tre d'accord sur l'espace
peut parcourir un que
xocet d'un seul bond. Certains voyageurs ont t jusqu' dire

qu'il pouvait franchir des arcs surbaisss de cent cent vingt


mtres : ces chiffres sont sans doute exagrs. Comme les xocets
sont toujours runis par troupes, on confond le vol de plusieurs
xocets en un seul. Souvent on voit des troupes de cent mille

poissons s'lancer tous en mme temps hors de l'eau et dans une


direction constamment oppose celle de la lame.
Le vol des xocets s'observe surtout quand la mer est agite,
violente mme. Leur progression, d'abord rapide, va bientt en

diminuant; on en a vu dpasser un navire dont la marche tait


de dix milles l'heure.
Les poissons volants, dit le naturaliste Mobius , tombent
souvent bord des bateaux en marche; mais cela n'arrive jamais
un temps calme ou du ct de dessous le vent, mais seu-
pendant
lement avec une bonne brise et dans la direction du vent. Pendant

la journe, les xocets vitent les navires, volant loin d'eux ; mais

la nuit ils volent frquemment les bordages,


contre contre
pendant
une hauteur de
lesquels ils sont ports par le vent, soulevs
de la mer.
parfois vingt pieds au-dessus de la surface
Les xocets ne sont pas les seuls poissons susceptibles de s'le-

ver dans le milieu arien. Les dactyloptres volants de la Mdi-


-
terrane font de mme, et, au dire des voyageurs qui les ont
observs, jusqu' cent mtres; mais il est bien
peuvent parcourir
A TRAVERS L'HTSTOIRE NATURELLE 35

probable que, comme pour les xocets, ils ont confondu plusieurs
vols en un seul.

Quant aux raisons qui forcent les poissons agir ainsi, on n'est

pas d'accord sur ce point. La plupart des naturalistes pensent qu'ils


sortent de l'eauquand ils sont poursuivis par des requins ou autres
forbans des mers. Ils ne quittent d'ailleurs un danger que pour
retomber dans un autre au moins aussi grand, car les mouettes t
les ptrels leur font une chasse acharne.

Le ptros volant.

Lacpde nous a laiss un joli tableau de la vie des dactylop-


tres, galement appeles hirondelles de mer.
des circonstances de la
Lorsque favorables, dit-il, loignent
partie de l'atmosphre qu'elles traversent les ennemis dangereux,
on les voit offrir au-dessus de la mer un assez
spectacle agrable.
Ayant quelquefois un demi-mtre de longueur, agitant vivement
dans l'air de larges et longues elles attirent d'ailleurs.
nageoires,
l'attention par leur nombre, qui souvent est de plus de mille. Mues
par la mme crainte, cdant au mme besoin de se soustraire une
mort invitable dans l'Ocan, elles s'envolent en grandes troupes;
et lorsqu'elles se sont confies ainsi leurs ailes au milieu d'une
nuit obscure, on les a vues briller d'une lumire phosphorique
36 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

semblable celle dont resplendissent autres et


plusieurs poissons,
l'clat que jettent pendant les belles nuits des mridionaux
pays
les insectes auxquels le vulgaire a donn le nom de vers luisants.
Si la mer est alors calme et silencieuse, on entend le petit bruit

que font natre le mouvement rapide de leurs ailes et le choc de


ces instruments contre les couches de l'air; et ou aussi
distingue
quelquefois un bruissement d'une autre nature, au travers
produit
des ouvertures branchiales par la sortie acclre du l'ani-
gaz que
mal exprime, pour ainsi dire, de diverses cavits intrieures de
son corps. Le bruissement a lieu d'autant plus facilement, ses
que
ouvertures branchiales, tant trs troites, donnent lieu un fr-
lement plus considrable ; et c'est parce que ces orifices sont trs

petits que les dactyloptres, moins exposs un desschement


subit de leurs organes respiratoires, peuvent vivre assez longtemps
hors de l'eau.

Les invertbrs volants sans ailes sont trs rares et seulement

reprsents par la pontelline, dont nous avons parl plus haut.


Les vertbrs volants sont, au contraire, relativement assez

nombreux et se rencontrent dans chacune des cinq classes de cet

embranchement, savoir : les poissons, les batraciens, les rep-


tiles, les oiseaux et les mammifres.

Chez les batraciens, l'animal volant est reprsent par le rha-

cophore de Beinwardt, qui habite les les de la Sonde. C'est une

trs curieuse ou plutt une rainette, dont les pattes


grenouille,
sont de trs grandes dimensions. Dployes, leur surface
palmes
totale est celle de tout le reste du corps. Les
plus grande que
extrmits de sont pourvues de ventouses. Sur un
chaque doigt
animal mesur Wallace, la longueur du corps atteignait envi-
par
ron 0m10; mais la membrane des pattes de derrire, compltement
une surface de huit centimtres carrs, et la
dploye, prsentait
surface de tous les runis couvrait un espace de dix-huit
pieds
centimtres carrs. Grce ce vaste le rhacophore vole
parachute,
facilement d'une branche l'autre et se prcipite sur les insectes

dont il fait sa c'est une trs bte, dont le dos est


nourriture; jolie
vert et le ventre relev de points noirs ou azurs.
jaune orang
Il est curieux de voir les divers que la nature
toujours procds
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 37

met en uvre pour arriver un mme but. Pour permettre aux

crustacs, aux poissons et aux batraciens de se soutenir dans l'air,


elle a simplement transform les appareils locomoteurs. Chez les

elle procde diffremment, en pinant la peau des flancs


reptiles,
et en maintenant ce parachute tendu avec des fausses ctes,
dtournes de leur fonction et tales comme les baleines d'un

parapluie. Ce cas est ra-


lis chez le dragon vo-

lant des les de la Sonde.


A l'tat de repos, le

dragon reste tranquille-


ment sur sa branche ;

mais, ds qu'il aperoit


un insecte, il se prcipite
dans l'air et manque rare-
ment sa proie : grce
son repli cutan, l'air lui-
mme le soutient, et l'ani-
mal retombe doucement
sur une autre branche,
pour recommencer sa
chasse un moment aprs.
De nos jours, les rep-
tiles volants ne sont pas Galopilhquevolaul deJava.
trs nombreux : on ne

peut gure citer que le dragon et le plychozoon Il


homaeephalum.
n'en a pas toujours t de mme. Dans les temps gologiques,
il y a eu les ptrosauriens dont la taille tait
volants, parfois
gigantesque, et qui ont compltement de la surface du
disparu
globe.
Chez plusieurs mammifres, on rencontre un appareil presque
identique celui des avec cette diffrence il n'y a
dragons, qu'ici
qu'un repli cutan, non soutenu par des ctes. Citons quelques
exemples de ces mammifres, sans des chiroptres
parler (chauves-
souris), qui, eux, possdent de vritables ailes.
Les galopithques sont intermdiaires entre les lmuriens et
38 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

les chauves-souris. Leur parachute est des


gigantesque : parlant
cts du cou, presque l'extrmit des des membres
phalanges
antrieurs qu'il palme jusqu' l'angle, il runit les membres ant-
rieurs et postrieurs et s'tend mme jusqu'au bout de la queue.
En somme, tout le corps est palm, sauf la tte. Les galopi-

thques sont trs agiles ; ils grimpent comme des chats au sommet
des arbres, et de l se prcipitent dans le vide en parcourant des
centaines de mtres. Ils passent sans difficult d'un arbre l'autre,
traversent des torrents ou des valles entires. L'animal semble
vritablement voler; mais ce n'est l qu'une apparence, puisqu'en
ralit il ne s'lve pas dans l'air. C'est cependant une chose mer-
veilleuse que de voir le parti qu'il tire de son parachute et la tra-

jectoire presque horizontale qu'il arri ve parcourir du fait de sa


chute dans le vide. Ajoutons que les galopithques sont nocturnes.
Dans le jour, ils se runissent parfois en grand nombre sur les cimes
feuilles des arbres ; ce n'est que la nuit qu'ils se servent de leur

parachute.
Les ptrcmiys sont aussi des animaux nocturnes. Ces cureuils

volants, comme on les appelle, vivent dans les forts de l'Asie.


Leurs mouvements sont si rapides, qu'on a peine les suivre. Grce
au parachute qui runit leurs pattes antrieures et postrieures,
ils sautent-d'une branche une autre sans aucune difficult. Pen-
dant le vol, leur queue leur sert de gouvernail eL leur permet de
modifier leur trajectoire.
Les polatouches de la Sibrie ont des murs analogues ; ils
peuvent parcourir vingt vingt-cinq mtres.
Ces n'ont pas plus de dix-huit dix-neuf centi-
rongeurs, qui
mtres de longueur, vivent dans de pins ou de bouleaux.
les forts
A terre, ils sont trs maladroits par suite de leur parachute, qui
leur marche en pendant sur leurs pattes, comme une robe
gne
Mais sur les arbres ils sont trs agiles, en volant de
trop longue.
dans
branche en branche. Cette proprit, qui semble si prcieuse
de rle bien
la lutte pour la vie, ne parat pas cependant remplir
efficace cet car l'espce devient en plus rare,
de plus et,
gard,
en certains o jadis elle tait trs commune, elle a compl-
points
tement disparu.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE - 39

Les murs des polatouches sont celles de notre cureuil, avec

cette diffrence qu'elles sont entirement nocturnes. La femelle se

sert de son parachute pour rchauffer ses petits dans le creux d'un

arbre.
Les blids sont remarquables non seulement par leur large
mais aussi par la bourse ventrale que possde la femelle,
parachute,
s'en sert, l'instar de la sarigue et du kangouroo, pour y
laquelle

cureuil volant, au repos.

placer ses petits. Voici ce que Brehm nous raconte sur ses murs :
A terre, il est maladroit et marche mal; mais il ne s'y risque
qu' la dernire extrmit, quand les arbres sont trop loigns pour
que, mme avec le secours de sa membrane, il puisse sauter de
l'un l'autre. Il fait des bonds normes et peut changer sa direc-
tion volont. En sautant d'une hauteur de dix mtres, il lui est

possible d'atteindre un arbre loign de vingt-cinq trente mtres.


On connat d'autres exemples de son agilit. A bord d'un navire

qui revenait de la Nouvelle-Hollande se trouvait un individu de


cette espce, assez apprivois pour qu'on pt le laisser courir libre-
ment sur le navire. Il faisait la joie de l'quipage; il tait tantt au

plus haut des mts, tantt sous le pont. Un jour de tempte, il

grimpa au plus haut du mt : c'tait sa place favorite. On craignait


que le vent ne l'enlevt pendant qu'il excuterait un de ses sauts
et ne l'entrant dans la mer. Un matelot se dcida aller le cher-
cher. Au moment o il allait le saisir, l'animal chercha s'chapper
et voulut sauter sur le pont. Mais, au mme moment, le mavire
40 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

s'inclinait, et le blid allait tomber dans l'eau; on le considrait


comme perdu, lorsque, changeant de direction l'aide de sa queue
faisant office de gouvernail, on le vit se dtourner, dcrire une

grande courbe et atteindre heureusement le pont.


Citons encore comme mammifres parachute les ptauristes,
dont la queue est prenante, et les acrobates ou souris volantes,
remarquables par leur petite taille.
Dans ses promenades ariennes, l'homme emploie essentielle-
ment deux appareils : les parachutes et les ballons. Nous venons
de voir que les premiers existent frquemment chez les animaux.
Mais en est-il de mme des seconds? Il parat que oui. Tout le
monde connat ces fils de la Vierge, si abondants l'automne. On
a beaucoup discut sur l'origine de ces potiques productions; on
sait aujourd'hui qu'elles sont l'uvre de diverses araignes; mais
quoi servent-elles? L'un des premiers auteurs occu- qui se soient
ps de la question est M. Blackwall (1826). Il vit les araignes
l'uvre grimper sur des endroits un peu levs et mettre a poste-
riori un paquet de fils trs lgers et qui, en s'enchevtranl les uns
avec les autres, forment une vritable mongolfire toujours attache
l'araigne. Sous l'action des rayons du soleil, l'air intrieur se

dilate, et l'appareil se transforme en un ballon que la moindre brise

emporte avec son captif. Le soir, l'air devenant plus froid, le ballon
redescend terre; l'araigne en profite pour prendre pied et lcher
son appareil de locomotion.
Plusieurs auteurs ont vrifi les faits prcdents et les ont con-

firms; quelques-uns d'entre eux ont vu des araignes se faire

ainsi voiturer travers l'espace, portant leurs petits sous le ventre.


Lincecum croit que l'lectricit joue un certain rle dans le ph-

nomne, car les fils sont repousss par un morceau frott de cire

et attirs par une baguette de verre.

Quoi en soit, il est certain que les fils de la Vierge sont un


qu'il
moyen de dispersion de certaines araignes et qu'ils remplissent
admirablement leur rle : on en a rencontr en pleine mer, prs

de cent kilomtres de la cte.


Des crustacs volants! des araignes aronautes! avouez que
tout cela est bien curieux.
VI

LES PLANTES PARASITES

Les plantes qui se nourrissent aux dpens d'organismes vivants


sont dites parasites; les unes attaquent d'autres vgtaux (gui),
les autres attaquent des animaux (empusa).
Les plantes parasites se rencontrent surtout chez les champi-
gnons et d'autres vgtaux infrieurs. Mais il y a aussi des phan-
rogames, c'est--dire des plantes leves en organisation. Nous ne
nous occuperons ici que de ces dernires.
Les phanrogames parasites sont en nombre relativement assez

petit. Les unes, au premier abord, ne diffrent en rien, comme

aspect, des autres plantes : elles possdent de la chlorophylle, des


feuilles bien dveloppes. Telles sont les rhinanthus, les nlelanlpy-
rum, les euphrasia, qui vivent en parasites sur les racines des

gramines, et le fameux gui (viscum alhum) , qui forme ces boules


vertes bien connues, tantt sur les branches des pommiers, tantt
sur celles des poiriers et des peupliers, tantt enfin, mais beau-

coup plus rarement, sur le chne. On sait que c'est cette raret qui
faisait rechercher le gui du chne par les druides. Les autres pha-
nrogames parasites sont dpourvues de chlorophylle et alors ont
un aspect particulier : leur couleur est bruntre, les feuilles sont
rduites de minces cailles incolores. A citer en particulier dans
cette catgorie : les orobanches, dont espce vit sur les
chaque
racines d'une espce dtermine (0. epythimum, sur le serpolet;
0. sur le gaillet 0. hederse, sur le lierre,
galii, mollugo ; etc.) ;
les halanophora et les rafflesia des contres tropicales ; enfin les
42 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

cuscutes, trop connues par leur parasitisme sur les du


tiges
chanvre, du lin, du trfle, de la luzerne et autres plantes, qu'elles
font prir.
Dans toutes ces plantes, un membre de la plante, tige ou racine,
suivant le cas, pntre travers l'corce de la tige ou de la racine
de la plante nourricire, arrive jusque dans son central.
cylindre
En ce point, du moins dans le cas les lments con-
gnral,
ducteurs, les vaisseaux du para-
site, se mettent en relation avec
ceux de l'hte sur lequel il vit.
Ces phanrogames parasites
ont t, dans ces derniers temps,
tudies dans les moindres d-
tails au point de vue anato-

mique, mais assez peu au point


de vue physiologique. Celles qui
sont pourvues de chlorophylle
sont videmment capables d'as-
similer le carbone de l'air atmo-

sphrique et
fabriquer, parde

Cuscute. suite, des hydrates de carbone


-
pour leur propre compte.
Ajoutons, propos du gui, que pendant l't le pommier est

pourvu de feuilles nombreuses et assimile en grande abondance.


A ce moment, il est vident que le gui lui prend beaucoup de nour-
riture. En hiver il n'en est pas de mme : les feuilles du pommier
sont tombes, et il ne reste plus sur l'arbre que le gui, qui a gard
sa chlorophylle. On pense qu' ce moment le gui assimile la fois
lui et le pommier, du moins dans une certaine mesure. Si
pour
cela est exact, pendant l't le gui vivrait en parasite sur le pom-

mier, tandis qu'en hiver ce serait le pommier qui vivrait en para-

site aux du gui; on aurait donc affaire un parasitisme


dpens
successif.
Voil ce qu'on sait des parasites verts. Mais comment vivent

ceux de chlorophylle? Ils sont de puiser


qui sont dpourvus obligs
de la nourriture toute Mais jusqu' un cer-
prpare. peuvent-ils
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 43

tain faire une slection dans ces matriaux de nutrition, et,


point
d'autre transformer les matires absorbes, en
part, peuvent-ils
d'autres tout fait diffrentes? Jusqu' ce jour, on pen-
fabriquer
sait les parasites dpourvus de matire verte taient incapables
que
d'laborer de la sve ; on pensait, comme l'avait crit Pyrame de
de feuilles tirent
Candolle, que les plantes parasites dpourvues
d'autres feuilles un suc dj labor, et ensuite port dans.
plantes
les fleurs et les fruits . On appuyait alors

cette thorie par un certain nombre d'ob-

servations anatomiques, signalant l'ab-

sence de stomates et de vaisseaux -spirals


dans ces plantes ; mais depuis on a reconnu
facilement la prsence de ces organes.

Remarquons que si le parasite absorbe

purement et simplement les matires nutri-


tives de son hte, on doit trouver dans
ses tissus toutes ces matires, et rien que
celles-l. On avait remarqu jadis que le

gui du chne contient beaucoup plus de


tanin que celui du pommier. Le parasite,
est entirement Il se Gui.
disait-on, passif.
trouve sur un arbre riche en tanin, comme
le chne, et il en absorbe ncessairement de grandes quantits.
L'argument semblait premptoire; M. Chatin a montr qu'il ne
valait rien. En effet, le tanin qui existe dans le gui n'est pas le
mme que celui qui se trouve dans le chne. Ce dernier est celui

qu'on dsigne en chimie sous le nom de tanin hleu, tandis que


celui du gui est le tanin vert. Le gui a donc transform le tanin
bleu en tanin vert.

D'ailleurs, des preuves nombreuses montrent que le parasite


ne prend son hte que certaines matires. Ainsi le lorenthus,
qui vit sur l'arbre appel strychnos, nux vOlnica, ne contient pas
trace de strychnine ni de brucine, alcalodes se trouvent en
qui
grande abondance dans le strychnos. De mme le balanophora

dvelopp sur le cillchona calisaya (quinquina) ne renferme aucun


des alcalodes du quinquina. On les les-
peut multiplier exemples :
44 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

loranlhus venus sur des orangers ne possdent la coloration


pas
jaune du bois de ceux-ci; Yhydnora africana, si recherch comme
aliment par les Hottentots et les habitants du Cap, qui le nomment

kanimp , kanip, crot sur une euphorbe cre et mme vsicante;


l'orobanche du chanvre n'a rien de l'odeur vireuse de ce vg-
tal, etc. Il est donc bien tabli que le parasite est de faire
capable
une slection dans les matires nutritives qui lui sont offertes par
l'hte, moins d'admettre, ce qui est peu vraisemblable, toutes
que
les matires absorbes sont immdiatement dtruites le para-
par
site. La destruction
d'un alcalode n'est ja-
mais si rapide, qu'on
ne puisse saisir sa pr-
sence avant sa dispa-
rition complte.
Le parasite est aussi

capable de crer, avec


les lments absorbs,
des produits nouveaux.

Rafflesia. L'exemple du tanin du

oui que nous avons re-

lat haut en est une il n'est pas unique. Ainsi la


plus preuve ;
comme chacun sait, du gui, ne se rencontre ni
glu qui, provient
dans le chne ni dans le pommier; c'est bien le gui lui-mme qui
la glu. La rsine contiennent les cytinus et les cyna-
fabrique que
marium ne se retrouve dans les cystes, sur lesquels vivent
pas
ces parasites.
Trs souvent les fabriquent une grande quan-
espces parasites
tit d'amidon. Cette abondance d'amidon, qui fait de quelques
sans feuilles et charnues des sortes de tubercules
espces parasites
leur dans l'alimentation de certains
amylacs, explique emploi
En outre, la plupart des plantes parasites, les metampyrum,
pays.
les rhinanthus, les et bien d'autres sont susceptibles
pedicularis
d'laborer dans leurs tissus une substance de nature
particulire,
la plante est morte, noircit l'air. Il n'est
inconnue, qui, lorsque
aucun botaniste n'ait ce phnomne et n'ait eu
qui remarqu
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 45

la transformation de plantes aux teintes brillantes en


dplorer
chantillons noircis avant mme d'tre mis dans l'herbier. Les

cultivateurs connaissent bien aussi cette coloration noire que les

en schant, et qui dprcie les fourrages aux-


mlampyres prennent
Cette matire noircissante est videmment
quels ils sont mlangs.
un d'laboration de la plante parasite, car elle n'existe
produit
ni dans les luzernes, ni dans les gramines qui leur servent de

nourrices.
Tous ces exemples nous montrent donc avec la dernire vi-

dence que les phanrogames parasites, mme celles qui sont

de chlorophylle, sont susceptibles de faire subir la


dpourvues
nourriture dj labore et spciale qu'elles absorbent une labora-

tion nouvelle et complmentaire dterminant d'une part la trans-

formation de certains principes, et, d'autre part, la cration de

substances nouvelles.
Il faut remarquer qu'un grand nombre de parasites sont limits

dans leur possibilit de vivre une seule espce de plante nourri-

cire. Telles sont : la cuscute du lin, la cuscute de la vigne, les

cytinus des cystes, le rafflesia des tissus, etc., et la plupart des

orobanches, dont chaque espce est tellement lie une autre

espce de plantes, que le meilleur moyen de les dterminer est


encore d'arracher avec elles la plante nourricire, et de rechercher
dans une flore quelle est l'espce d'orobanche qui pousse sur elle.
Mais il n'en est pas toujours ainsi : il est, en effet, nombre de

parasites qui montrent une certaine indpendance dans le choix de


leurs nourrices. Nous avons rapport plus haut le cas du gui, com-
mun sur le pommier, encore assez commun sur le peuplier et le
faux acacia, rare sur le poirier, le chne et l'aubpine. De mme,
le loranthus europus a t trouv indiffremment sur le chtai-

gnier, l'oranger et quatre espces de chnes. Mais l'espce la plus

polyphyte ou pluricole, pour employer la terminologie de M. Cha-

tin, est certainement la cuscute commune (cuscuta epythymum),


qui produit de si grands ravages dans nos luzernes. De Candolle

rapporte son propos le fait suivant : une charrete de luzerne

attaque par la cuscute avait vers la porte du jardin botanique


de M. d'Hauteville, Vevey. Peu de temps aprs, les cuscutes
46 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

avaient envahi des plantes appartenant plus de trente familles


diffrentes.
Une remarque trs intressante doit terminer cet aperu : si
l'on compar entre eux les parasites monophyles et.les parasites
on voit que les parasites fixs sur les racines oro-
polyphyte,
hanches, lathra, cytisus, etc., ne vivent que sur une seule espce
ou un petit nombre d'espces ordinairement voisines au point
de vue taxonomique, tandis que les parasites fixs sur les tiges
(cuscute, gui, loranthus) prennent avec une sorte d'indiffrence
les nourrices les plus diverses.
VII

LES PLANTES CARNIVORES

Drosera ou rossolis. La capture de l'insecte. La digestion. Les rsultats. Pinguicula


ou grassette. Utriculaire. Rle digestif discut des outres. Leur rle vident. Dione
attrape-mouches. Sarracenia. Npenths.

Pour se nourrir, la plupart des plantes puisent par leurs racines


les matires nutritives contenues dans le sol et absorbent par leurs
feuilles les gaz de l'atmosphre indispensables leur dveloppe-
ment. Mais il existe un certain nombre de plantes, appartenant
d'ailleurs des familles trs diverses, qui prsentent un autre mode
d'alimentation fort curieux. Je veux parler de certaines autres

plantes qui, par des mcanismes divers que nous allons dcrire,
sont susceptibles de capturer de petits animaux et de les digrer :
on dsigne ces plantes extraordinaires sous le nom de plantes car-
.nivores. Leur nombre n'est pas trs lev, et celles que nous allons

signaler sont peu prs les seules connues.


En France, dans les endroits des landes ou des
marcageux
bois, il n'est pas rare, surtout dans le Midi, de rencontrer une

petite plante tale sur le sol et toute couverte de petites goutte-


lettes liquides qui brillent au soleil comme la rose ; de l le nom
de Pose du soleil ou de rossolis que lui donnent les paysans.
Les botanistes l'appellent drosera, d'un mot grec signifiant
couverte de rose . Si l'on examine avec soin un de rosso-
pied
lis, on voit qu'il est form de nombreuses feuilles de grandeur
diverse, attaches presque toutes au mme point et se dirigeant en
48 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

rayonnant la manire d'une rosette.


A la fin de l't, du centre
de cette rosette s'lve une tige dont la atteint peine
longueur
un dcimtre et qui porte des fleurs blanches. La forme des feuilles
du drosera est tout fait particulire. La
queue de la feuille, le ptiole, comme l'on
dit en botanique, est trs mince ; mais son
sommet il s'vase peu peu pour former une
lame ayant l'aspect d'une cuiller. De tout le

pourtour de celle-ci part un rayonnement


de gros poils d'une couleur rouge, termins

par une petite tte renfle , souvent envelop-


pe d'une grosse goutte d'un liquide incolore
et visqueux.
Pied de drosera intermdia, La face de la feuille tourne du ct du
a, une feuille dont les poils
glanduleux se sont replis sol est absolument lisse ; mais toute la face
sur le limbc par suite du
contact d'un corps tranger. qui regarde le ciel est couverte de longs poils

glanduleux analogues ceux du pourtour et


diminuant de grandeur mesure qu'on se rapproche du centre.

Lorsque l'on observe un pied de rossolis un peu de temps, on ne


tarde pas voir venir un insecte se poser sur une des feuilles dans

l'espoir d'y trouver sa nourriture. Les pattes


et les ailes englues par le liquide de chacun
des poils, il se dbat dsesprment, le

plus souvent sans succs, pour se tirer du


mauvais pas o il est tomb. Bientt tout

effort devient inutile. Les poils voisins de


Limbe grossi d'une feuille de
rossolis feuilles rondes l'insecte s'inflchissent peu peu vers lui de
(drosera rotundifolia). manire venir leur tte
p. poils glanduleux; i. in- placer visqueuse
secte touff par les poils son il en est de mme des poils
rabattus qui l'ont enve- sur corps;
lopp. Au bout d'une
qui sont un peu plus loigns.
heure environ, tous les poils se sont rabat-
prir touff
tus sur le malheureux insecte, qui ne tarde pas
au milieu du l'englue de toutes parts. Mais la feuille
liquide qui
n'est encore elle se replie, en effet, sur elle-mme
pas satisfaite :
de manire envelopper compltement l'insecte, qui disparat
la vue. Laissons la plante ainsi quelque temps. Au
pendant
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 49

bout d'un ou deux, des phnomnes inverses se produisent :


jour
la feuille se droule, les poils se relvent l'un aprs l'autre et

la position qu'ils avaient au dbut. Quant l'insecte,


reprennent
il est devenu presque mconnais-

sable : il ne reste de lui que l'enve-


dure qui le recouvrait, sa
loppe
chair ayant absolument disparu.
Les restes de la victime vacus,
la feuille est de nouveau apte

capturer un autre insecte.

Que se passe-t-il pendant que


la feuille est replie sur elle-mme?
Plusieurs naturalistes, Darwin
en particulier, ont tudi cette A, feuille de Npenths; p, ptiole termin
ques- par une ascidie; l, limbe dela feuille ser-
tion et sont arrivs aux conclu- vant de couvercle l'ascidie. B, extr-
mit fleuried'une tige d'Utriculaire munie
sions suivantes. D'abord le liquide de deux feuilles f portant des ascidies as.
C. ascidie grossie.
scrt par la feuille d'alcalin, de

visqueux qu'il tait avant la capture


de l'insecte, devient acide. Puis il s'y forme une matire spciale,

analogue celle se trouve dans l'estomac des animaux, et


qui
connue sous le nom de pepsine. On sait que c'est grce cette

matire que les aliments. ingrs sont trans-

forms, digrs, comme l'on dit, et suscep-

tibles, par suite, d'tre absorbs. Dans la

feuille, la pepsine joue le mme rle; elle

attaque la chair des insectes et la


digre.
La matire ainsi produite est peu peu absor-
be par la feuille et sert la nourriture de
toute la plante. Il n'y a que les parties dures
du squelette externe de la bestiole ne
qui
peuvent tre digres. C'est, on le voit,
Dione atLrape-mouches
une digestion celle se produit (Dionseamuscipula).
analogue qui
dans le tube digestif des animaux.
Le mcanisme du rabattement des est encore
poils inconnu ;
tout ce que l'on sait, c'est est l'attouchement
qu'il provoqu par
du corps de l'insecte sur la feuille. En si l'on une
effet, dpose
4
50 A TRAVERS J/HSTOIRE NATURELLE

substance quelconque, telle qu'un grain de sable, ou si l'on se con-


tente de chatouiller le centre de la feuille avec une les
pingle, poils
se rabattent de la mme faon. Cependant le mouvement se pro-
duit diversement, suivant le cas. Il est trs lent lorsqu'on dpose
un grain de sable; il est un peu plus rapide avec un insecte mort,
et enfin il atteint toute la rapidit dont il est un
provoqu par
insecte vivant.
Le drosera n'est pas la seule plante carnivore de nos pays. Dans
les mmes parages, on trouve une autre plante d'aspect tout diff-
rent : c'est la grasseite, Y herbe grasse, Yherbe huileuse, la langzze-
d'oie. C'est le pinguicula vulgaris des botanistes. La grassette
est, comme le drosera, compose d'une rosette de feuilles; mais
celles-ci n'ont pas la lgret et l'lgance des feuilles du drosera.
Ainsi que ses noms vulgaires l'indiquent, les feuilles de la langue-
d'oie sont ovales et paisses. Toute leur face suprieure est cou-
verte de petits poils glanduleux. En voyant une feuille d'aspect
aussi massif que celle du pinguicula, on ne se douterait vraiment

pas qu'elle peut capturer ces animaux aussi agiles que le sont les

insectes : cela est cependant. Si une bestiole a le malheur de passer

sur une feuille, ses pattes sont englues, et elles ne tardent pas ne

s'chapper, alors que la feuille tout entire se replie


plus pouvoir
latralement sur l'insecte, s'enroule comme un cornet autour de

lui, et finalement le digre.

Une autre de nos pays, mais celle-ci compltement aqua-


plante
est aussi de capturer de petits animaux : c'est
tique, susceptible
Yutriculaire. A ses fleurs viennent s'taler l'air, toute la
part qui
est sous l'eau. Elle deux sortes de feuilles : les unes,
plante possde
en forme ne rien de particulier; les autres
d'aiguilles, prsentent
ressemblent de outres ventrues (ascidies), dont l'orifice
petites
serait de poils assez L'intrieur de la vsicule est ga-
garni longs.
lement de Si un petit animal aquatique, un crustac,
garni poils.
dans une des outres, grce la disposition
par exemple, pntre
des il lui est d'en sortir. Il parat qu'une fois l,
poils, impossible
il est mais c'est l un point est loin d'tre tabli. On
digr; qui
considrer la capture des animaux par l'utricu-
tend aujourd'hui
accidentelle et n'tant d'aucun la plante. Les
laire comme profit pour
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 51 -

vsicules servent, en effet, un autre usage. Au moment de la

floraison, les outres se remplissent d'air et soulvent la plante jus-


ce qu'elle vienne flotter la surface de l'eau, de manire que
qu'
les fleurs s'taler l'air. Lorsque le fruit commence se
puissent
former, l'air des vsicules est
remplac par un mucus abondant;
la plante, devenue plus pesante, redescend au fond de l'eau pour

y mrir ses graines.


Si le nom de carnivore ne semble pas devoir tre donn l'utri-

culaire, il n'en est pas de mme d'une

plante qui crot dans les


prairies ma-

rcageuses de la Caroline du Nord


et qui est une des plus curieuses du

monde, la dionsea muscipula ou dio-


ne attrape-mouches. Sa taille est un

peu plus grande que celle du drosera ;


ses feuilles, disposes en rosette, ont
un aspect bizarre. La partie inf-
rieure ressemble une feuille ordi-

naire, elle est aplatie et membra-


neuse ; vers le haut, elle se rtrcit et
se continue par l'intermdiaire d'une

portion amincie avec une lame apla-


tie de forme arrondie; sur la ligne m- Sarracenia.
diane est un sillon trs profond qui la
divise aussi en deux lobes latraux, lgrement excavs au centre.
Le bord libre de chacun des lobes se prolonge en de longues pines,
disposes de faon venir s'entre-croiser lorsque l'un des lobes se
rabat sur l'autre. Enfin, il faut signaler la prsence de trois petits
poils sur la face suprieure de chacun des lobes. A l'tat ordinaire,
la feuille est largement tale ; mais vienne un insecte se poser sur
le sommet, aussitt les deux lobes, pivotant sur la charnire m-

diane, se rabattent l'un sur l'autre en emprisonnant entre eux la

bestiole, qui ne peut plus s'chapper, par suite de l'enchevtre-


ment des Le
pines. captif est alors digr par le liquide que
scrtent les glandes rougetres dont la feuille est abondamment

pourvue.
52 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Lorsque les matires nutritives de la victime ont t complte-


ment absorbes, la feuille se rouvre peu peu, et le squelette est

expuls. Il est noter que toutes les parties de la feuille ne sont

pas irritables. Pour que la feuille se ferme, il faut que les pattes

-
l\t"penLhs.

de l'insecte viennent toucher l'un des six


l'existence
poils dont nous avons signal
vers le centre de chacun des lobes.
Dans l'Amrique du Nord, on ren-

contre aussi une plante qui parat tre

carnivore : c'est le sarracenia. Ici les

feuilles sont simplement en forme de

ouverts l'air. L'intrieur de ces cornets est


cornets, largement
de poils; ces poils scrtent un
liquide sucr abondant qui
garni
s'accumule dans la cavit de la feuille. Si un insecte tombe dans

cette sorte de. petit il s'y noie et ne tarde


lac, pas tre digr.
terminer, nous devons parler d'une autre plante
Enfin, pour
carnivore des plus curieuses, qui crot en abondance Madagascar

et que l'on cultive aussi souvent dans nos serres : ce sont les

La feuille du npenths prsente sa base une courte


npenths.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 53

partie grle s'largissant en une grande lame,


progressivement
dont la ligne mdiane est occupe par une forte crte qui la par-
court dans toute sa longueur. Au sommet, la feuille s'arrte; mais
la crte mdiane se continue par un long filet grle que termine un

appareil extrmement curieux. On ne peut mieux comparer celui-ci

qu' une de ces chopes plus ou moins ventrues, munies d'un cou-

vercle, dans lesquelles les Allemands boivent de la bire. C'est, en

effet, une grosse outre creuse et que ferme, l'tat jeune, un cou-
vercle articul sur elle par une sorte de charnire. En avant, se
trouve une lame plus ou moins colore qui semble jouer le rle
d'une sorte de miroir aux alouettes destin attirer les insectes.
Le bord de l'outre, sur laquelle vient s'appliquer le couvercle, est
lisse et recourb en dedans, de manire former une surface
arrondie trs lisse. Lorsque la feuille est adulte, le couvercle est
relev et l'intrieur de l'outre est rempli d'un liquide clair, scrt

par de nombreuses petites glandes. Un insecte, par exemple,


attir par la lame colore, grimpe le long de l'outre et enfin arrive
sur le bord de l'ouverture. L, il rencontre un terrain trs glis-
sant qui le fait culbuter dans l'urne, o il se noie. Peu de temps

aprs, le couvercle se rabat, empchant ainsi l'insecte de sortir,


dans le cas o il aurait pu chapper la noyade. Une fois la cap-
ture ainsi opre, le liquide intrieur devient acide, il s'y forme de
la pepsine, et finalement la bestiole est digre.
VIII

LES FOURMIS CHAMPIGNONNISTES

La
question si controverse de la culture des champignons par
les fourmis n'a t rsolue que tout rcemment.
Certaines fourmis, on le sait, ne se contentent pas de rcolter ;
elles cultivent. Au Brsil et dans l'Amrique centrale, on rencontre

parfois en abondance une fourmi connue dans ces rgions sous le


nom de sauba ou sauva ; on la dsigne aussi sous la dnomination
de fourmi coupeuse de feuilles ou de fourmi parasol. Elle appar-
tient au genre alla.
Pour approvisionner leur nid, ces bestioles se rendent en grand
nombre dans les plantations de caf et grimpent le long des branches

pour atteindre les feuilles. Munies de mandibules puissantes et trs

acres, elles dcoupent un large lambeau dans ces feuilles, et,

quand le fragment est presque entirement dtach, elles l'enlvent

par une brusque secousse. Cela fait, elles redescendent de l'arbre


en portant le lambeau vert au-dessus de leur tte comme un
tendard.
Quand du haut d'une minence, raconte Btes, on embrasse
du regard la grande route sur laquelle s'avancent des millions de
btes en masse compacte, avec leurs tendards verts sur la
petites
tte, on croirait voir un norme serpent vert rampant lentement

sur le sol, et ce tableau se dcoupant sur un fond gris jauntre est

d'autant vivant, que tous ces drapeaux sont agits par de


plus
lgres ondulations.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 53

C'est l'aspect si curieux que leur donnent les feuilles transr

portes qui leur a valu le nom de fourmis parasols.


Que font celles-ci de leur butin ? La chose tait encore discute

il y a peu de temps. Lorsqu'on regarde ce qu'il y a l'intrieur de


la fourmilire, on voit dans les loges non pas des
fragments de

feuilles, mais une sorte de terreau parcouru en tous sens par des

filaments verdtres, le tout tant habit par des fourmis plus petites
celles de la rcolte. il est
que qui sont charges Au microscope,
facile de se rendre compte que le prtendu terreau n'est autre qiw
des feuilles trs dcoupes, macres, piles, et que les filaments

verdtres sont des champignons. La masse spongieuse, verdtre


au dbut, devient brune, puis enfin rouge jauntre.
Mais cet envahissement des feuilles par les moisissures est-il

accidentel, ou bien est-il une condition importante pour la vie des


fourmis ? Un botaniste allemand, M. Mller, a tudi ces questions

pendant un sjour dans l'Amrique du Sud. Il faut d'abord remar-

quer que l'on rencontre des moisissures dans tous les nids d'atta,
ce qui fait supposer que le fait n'est pas accidentel. Les fourmis
montrent d'ailleurs nettement qu'elles tiennent avant tout leurs

champignons; quand on vient bouleverser la fourmilire, elles les

emportent seuls, tandis qu'elles abandonnent les autres brindilles


et les feuilles fraches.
Le fait le plus important mis en lumire par M. Mller est le
suivant :
Par un jene de quelques jours on affame les fourmis, et, pass
ce temps, on leur donne manger des fragments de feuilles
appar-
tenant aux espces que ces animaux dcoupent pour les transporter
leur nid. Elles refusent cet aliment et meurent de faim ct.
Au contraire, si on leur donne le champignon qui habite chez elles,
les fourmis se jettent dessus et le dvorent belles dents. Il est
donc bien vident, d'aprs ce que nous venons de dire, que les
atta rcoltent des feuilles non pour les manger, mais pour dvorer
les champignons qui poussent dessus.
M. Mller a pu galement observer les fourmis en train de tri-
turer les feuilles ; il les a vues les dchirer en fragments microsco-
piques et les ptrir en boulettes qu'elles agglomrent les unes ct
56 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

des autres, la manire d'un maon qui construit un mur. Il est

probable que pendant cette opration elles mlangent aux nouvelles


boules un peu de terreau ancien, de manire les ensemencer.
Bien que ce point ne soit pas clairci, il n'en est pas moins vrai

que le champignon se dveloppe avec une rapidit extraordinaire :


au bout de vingt-quatre heures, il a presque envahi la masse
entire.
Un fait trs remarquable, c'est que la culture est faite avec tant

de soin, qu'elle n'est pas envahie par d'autres espces, ni mme


des bactries. C'est une perfection laquelle n'ont pu arriver les

champignonnistes des environs de Paris. Remarquons, en termi-

nant, que les filaments que mangent les fourmis correspondent


seulement au hlanc de champignon, et non au champignon tel que

nous le mangeons. Quand on sort les filaments du nid, et quand

on les met dans des conditions favorables, ils donnent les vrais

champignons.
La biologie des insectes nous rserve encore bien des sur-

prises.
IX

LES ANIMAUX QUI SIMULENT LA MORT

La simulation de la mort s'observe dans presque tous les

groupes d'animaux ; nous n'envisagerons ici que le cas des mam-


mifres.
Les renards, bien connus d'ailleurs pour la finesse de leur intel-

ligence, sont des sujets d'observation trs favorables. Les faits de


simulation de la mort ont t si souvent rapports, qu'il ne peut
y avoir de doute sur leur authenticit. En voici deux pris au hasard.
M. Coral G. White, d'Aurara (New-York), a racont qu'un
renard tait entr dans un poulailler par une ouverture trop troite.

Quand il se fut gorg de nourriture, son embonpoint norme ne


lui permit plus de repasser par le mme orifice ; force lui fut donc
de rester sur le lieu du carnage. Quand, le lendemain matin, le

propritaire entra dans son poulailler, il trouva matre renard


tendu terre, couch sur le flanc. Le croyant mort d'indigestion,
il le prit par les pattes, et, le portant au dehors, le jeta sur un tas
de fumier. Mais peine l'animal se sentit-il libre, qu'il prit ses

jambes son cou et ne reparut plus.


Tout rcemment, M. G. de Cherville, avec le style lgant qui
le caractrise, a narr les pripties de l'levage d'un renardeau

qu'il avait captur dans les bois. Malgr tous les soins affectueux

qu'on lui prodiguait, le jeune renard, auquel on avait donn le nom


de Nicolas, ne s'apprivoisa jamais et ne cessa de distribuer des

coups de dents ceux qui l'approchaient de trop prs.


Un matin, au saut du lit, raconte M. de Cherville, descendant
-58 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

pour rendre mes devoirs Nicolas, comme j'en avais l'habitude,


je le trouvai tendu de tout son long devant un tonneau, les yeux
clos et sans mouvement. Je l'appelai sans qu'il bouget. A plusieurs

reprises je passai ma main sur sa tte, et, pour la premire fois


peut-tre, il n'essaya point de me mordre. Aux mouvements de
son flanc, il tait vident qu'il n'tait pas mort ; mais, la dro-

gation que je viens de signaler ses habitudes, j'en conclus qu'il


pouvait tre fort malade, et je m'alarmai.
J'avais plusieurs fois recommand que l'on desserrt son col-

lier, vritablement trop troit ; je pensai qu'il pouvait bien y avoir


un commencement de strangulation dans son triste tat, et je me
dcidai le dtacher. Je n'eus pas plus tt dcroch l'ardillon et
laiss tomber le collier et la chane, que le sclrat, subitement res-

suscit, tait sur ses pattes ; avant que j'eusse eu le temps de faire
un mouvement, il avait pass entre mes jambes, s'tait jet dans le

massif ; je l'aperus ensuite qui gagnait le bois en traversant le

potager une allure indiquant qu'il se portait fort bien. On et dit

-que la satisfaction de m'avoir vu la dupe de la ruse de sa comdie


lui prtait des ailes.

Les faits qui concernent le loup sont un peu moins nombreux,


mais cependant aussi nets. Le capitaine Lyon avait fait rapporter
sur le pont de son navire un loup que M. Grifths avait cru tuer.

En l'examinant avec soin cependant, on remarqua que ses yeux


et l'on crut prudent de lui attacher les pattes avec une
clignotaient,
corde et de le suspendre la tte en bas. Et en effet, peine dans
cette position, il fit un bond prodigieux et montra d'une faon trs

manifeste qu'il tait loin d'tre mort.


Il parat aussi, Romanes, que, lorsqu'un loup tombe
d'aprs
dans une fosse, il simule la mort tel point qu'un homme peut des-
cendre dans le trou, l'attacher et l'emmener, ou bien lui frapper

sur la tte sans que l'animal donne signe de vie.

Si des carnassiers nous passons aux rongeurs, nous aurons

signaler des faits du mme ordre. J'ai eu souvent l'occasion

d'observer, comme tout le monde d'ailleurs, que les souris captures


la mort quand ceux-ci les lchent. A peine
par des chats simulent
s'enfuient au plus vite. Les
le matou s'est-il loign, que les souris
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 50

cliats eux-mmes connaissent cette particularit, et, pour s'amu-

ser, font mine de croire la mort des souris, mais sans en avoir

l'air veillent avec soin sur leurs victimes et s'lancent sur elles

des qu'elles cherchent dguerpir. Le chat et la souris jouent au

plus fin, mais c'est invariablement le premier qui remporte la palme.

Il n'est pas rare non plus, quand on ouvre brusquement la porte


o se trouvaient des souris, de voir celles-ci
d'une pice obscure
demeurer en place, sans bouger, comme mortes, et mme de se

laisser prendre sans manifester aucune motion.

Voici maintenant une anecdote concernant un taureau, fait


tellement curieux que nous tenons donner in extenso le rcit

-que nous avons dj reproduit plus haut et d M. G. Bidie, chi-

rurgien de brigade.
Il y a quelques annes, dit-il, alors que j'habitais la rgion

occidentale de Mysore, j'occupais une maison entoure de plusieurs

acres de beaux pturages. Le beau gazon de cet enclos tentait

beaucoup le btail du village, et, quand les portes taient ouvertes,


il ne manquait pas d'intrus. Mes domestiques faisaient de leur mieux

pour chasser les envahisseurs; mais un jour ils vinrent moi, assez

inquiets, me disant qu'un taureau brahmin, qu'ils avaient battu,


-tait tomb mort. Je ferai remarquer en passant que ces taureaux
sont des animaux sacrs et privilgis qu'on laisse errer partout,
-en leur laissant manger tout ce qui peut les tenter dans les bou-

tiques en plein vent des


marchands.
En apprenant que le maraudeur tait mort, j'allai immdiate-
ment voir le cadavre : il tait l, allong, paraissant parfaitement
mort. Assez vex de cette circonstance, qui pouvait me susciter
des ennuis avec les indignes, je ne m'attardai pas faire un
examen dtaill, et je retournai aussitt vers la maison avec l'in-
tention d'aller instruire aussitt de l'affaire les autorits du district.
J'tais parti depuis peu de temps, quand un homme arriva tout
courant et joyeux de me dire que le taureau tait sur les pattes
et occup brouter tranquillement. -
Qu'il me suffise de dire que cette brute avait pris l'habitude
de faire le mort, ce qui rendait son expulsion pratiquement impos-
sible, chaque fois qu'il se trouvait en un endroit qui lui plaisait et
60 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

qu'il ne voulait pas quitter. Cette ruse fut rpte plusieurs fois,
afin de jouir de mon excellent gazon.
Il n'y a pas jusqu' l'lphant qui ne puisse, dans certaines
circonstances, faire le mort. M. E. Tennent rapporte, d'aprs
M. Cripps, qu'un lphant rcemment captur fut conduit au corral
entre deux lphants apprivoiss. Il tait dj entr assez loin dans

l'enclos, quand il s'arrta brusquement et tomba terre, inerte.


M. Cripps fit enlever les liens et essaya vainement de faire entraner
le corps au dehors. Il commanda alors d'abandonner le cadavre ;
mais peine les hommes furent-ils quelques mtres, que l'l-

phant se releva vivement et courut vers la jungle en criant de


toutes ses forces.
La simulation de la mort, dans tous les exemples que nous
venons de citer, tait faite dans un but de dfense la plupart du

temps manifeste. Pour terminer, il nous faut citer un cas de simu-


lation offensive. Il s'agit d'un singe captif attach une tige de
bambou fiche en terre, et laquelle il tait runi par un anneau
assez large et glissant facilement. Quand le singe tait au sommet
de la perche o il se plaisait, les corbeaux du voisinage venaient
dvorer sa nourriture, renferme dans une cuellc.
Un matin que ses ennemis avaient t particulirement dsa-

grables, il simula une indisposition : il fermait les yeux, laissait

tomber sa tte et semblait souffrir vivement. A peine sa ration


habituelle tait-elle place au pied de la perche, que les corbeaux
s'y abattirent en foule et la pillrent qui mieux mieux. Le singe

descendit alors du bambou le plus lentement possible, et comme

si c'tait lui un travail pnible. Arriv terre, il se roula,


pour
comme affol par la douleur, jusqu' ce qu'il ft proche de l'cuelle.
Ds lors il resta immobile, comme mort ; bientt un corbeau

pour les derniers morceaux qui restaient ; mais


s'approcha manger
peine eut-il allong le cou, que le singe, ressuscitant, le saisit et

l'immobilisa. La une fois faite, il se mit en devoir de le


capture
tout vivant. Quand il ne resta plus que les plumes des ailes
plumer
et de la queue, il le jeta l'air. Les corbeaux vinrent tuer leur com-

coups de bec et ne reparurent plus.


pagnon
Un fait presque identique a t racont par le docteur W. Bryden.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 61

Deux thories sont en prsence pour expliquer la simulation de


la mort : les uns disent
que c'est un phnomne voulu par l'animal

dans un but dtermin, c'est--dire qu'il lui a t donn par Dieu


lui permettre de se dfendre ; les autres veulent que ce soit la
pour
peur, la stupfaction, une sorte d'action hypnotique, la cataplexie,

comme l'on dit, qui soit la cause de cette immobilit que prennent
certains animaux se sentant en danger. Il nous semble que les

deux hypothses sont galement vraies, la condition de ne consi-


drer que des choses comparables : c'est la cataplexie qu'est due
l'immobilit des souris surprises par l'ouverture d'une porte, ou
des loups tombs dans une fosse. C'est, n'en pas douter, la
volont qui intervient dans le cas du taureau brahmin, du singe
de Thompson et du renardeau de M. de Cherville.

Quant aux autres exemples, il semble difficile de se faire une

opinion sur la cause des phnomnes ; ce n'est que lorsqu'ils seront


trs nombreux qu'on pourra les discuter avec fruit. Il est bon
toutefois de recommander ceux qui voudront tudier ces questions
d'tre de bonne foy . On ne saurait trop le rpter.
X

LES MOUVEMENTS DES PLANTES

Circumnutation. Sommeil des plantes. L'acacia. La sensitive. La dione attrape-


mouches. Le sainfoin oscillant. Les fleurs de tan. Les anthrozodes.

Ce qui frappelorsquele plus


l'on compare une plante, un pied
de haricot par exemple, avec un animal quelconque, c'est que ce

dernier est susceptible de remuer, de s'agiter, de se dplacer, tandis

que la plante ne l'est pas. Cette proprit du mouvement est sou-


vent considre comme une des principales diffrences existant
entre les animaux et les plantes. Mais si, au lieu de se borner un
examen superficiel, on tudie plus attentivement certaines espces
vgtales, on ne tarde pas s'apercevoir que cette manire de voir
est loin d'tre conforme la ralit.
Notre pied de haricot tant plac verticalement dans un pot,

plaons horizontalement, tout prs du sommet de sa tige, une feuille


de papier transparent, et marquons par un point l'endroit o la

tige touche le papier. Si, au bout d'une heure ou deux, nous notons
de nouveau la position du sommet de la tige, nous verrons que ce

point est diffrent du premier. En pointant ainsi, d'heure en heure,

les successives du sommet, on constate facilement que


positions
la tige, loin d'tre immobile comme on tait port le penser au

abord, est en ralit constamment en mouvement, et


premier
qu'elle dcrit dans l'espace une sorte de spirale plus ou moins irr-
gulire selon les circonstances. On donne quelquefois ces mou-

vements en spirale de la tige le nom de circumnutation.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 63

En les mmes expriences sur la racine, nous arrive-


rptant
rions des conclusions analogues, savoir que le sommet de la

racine s'enfonce dans la terre en spirale. Cette proprit, cela est

vident, est minemment favorable la pntration de la racine

dans le sol. Chacun sait, en effet, qu'un tire-bouchon s'enfonce

facilement qu'un poinon dans un corps suffisamment rsis-


plus
tant.
Mais ces mouvements, pour tre nots, demandent un dispo-
sitif bien que simple, est en somme assez difficile raliser.
qui,
Il y a d'autres mouvements plus faciles constater. Regardez un

de ces arbres qui ornent les alles de nos parterres et qui portent
le nom d'acacia 1. Ses feuilles sont formes d'une longue aiguille
termine par une petite foliole arrondie. A droite et gauche,

l'aiguille porte une longue srie de folioles semblables. Pendant la

journe, ces folioles sont largement tales au soleil et donnent


l'arbre un aspect touffu. Rien en apparence de plus immobile,

pendant un temps calme, que ces feuilles auxquelles on a donn le


nom de feuilles composes. Mais ne vous contentez pas d'un examen

pendant le jour; revenez voir votre acacia aprs que le soleil a

disparu sous l'horizon. Alors l'aspect est tout diffrent. L'arbre


semble beaucoup moins touffu que pendant la journe. Cette appa-
rence est due aux feuilles, qui ont un aspect tout autre que dans la

journe. Les folioles ont, en effet, tourn autour de leur point


d'attache, et chaque foliole d'un ct est venue s'appliquer contre
la face infrieure de la foliole oppose, qui a effectu le mme mou-
vement. La feuille passe la nuit dans cet tat. Le matin, mesure

que la lumire grandit, les folioles s'cartent peu peu l'une de


l'autre et finissent par reprendre leur position tale. On a com-

par ce phnomne celui qu'on observe chez les animaux qui


dorment pendant la nuit, et on l'a dsign sous le nom de sonllneir

des piaules.
Ce phnomne est frquent chez les plantes qui ont des feuilles -

composes. Ainsi, par exemple, la feuille du trfle qui, comme on

1 L'arbre
qu'on appelle ordinairement acacia n'appartient pas au genre acacia, mais au genre
robinia. L'acacia longues grappes de fleurs blanches est le robinia pseudo-acacia.
64 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

sait, prsente trois folioles, est largement tale le jour;


pendant
mais, pendant la nuit, deux des folioles l'une sur
s'appliquent
l'autre, tandis que la troisime se rabat sur les deux prcdentes
en se repliant en mme temps sur elle-mme, la faon d'un livre
que l'on ferme.
Les fleurs prsentent le mme phnomne. Ainsi, pour ne citer

qu'un exemple, la marguerite des champs, la gentille pquerette,


qui, dans la journe, tale au soleil sa collerette de fleurons, se
referme au couchcr du soleil, prend alors

l'aspect d'un bouton peine entr'ouvert.


On peut se demander, en passant, de

quelle utilit ces mouvements sont pour


la plante. Il faut d'abord savoir que, pen-
dant la journe, les objets placs la
A, feuille de lrfle l'tat de surface de la terre, et les sont
veille; B, dans la position du plantes
sommeil. de ce nombre, absorbent la chaleur d-
verse par le soleil. Mais lorsque celui-ci
a disparu sous l'horizon, ces objets restituent l'air la chaleur

qu'ils ont emmagasine, ils rayonnent, comme on dit. Cette perte


de chaleur est d'autant plus grande pour un objet donn, que
la surface par laquelle il touche l'atmosphre est plus grande.

Aussi la perte de chaleur par un acacia, par exemple, serait-elle

norme et pourrait tre nuisible pour lui, si toute sa surface restait

expose l'air. Mais, grce au reploiement des folioles les unes

sur les autres, la perte de chaleur est diminue presque de moiti.

Les mouvements du sommeil sont donc destins diminuer le

rayonnement nocturne.
C'est surtout chez les lgumineuses qu'on peut observer le

si remarquable du mouvement des plantes; et, parmi les


phnomne
plus clbres, la sensitive est qui juste titre
celle jouit de la plus
clbrit en raison de sa sensibilit extraordinaire.
grande
la sensitive et l'trange sensibilit
Qui ne connat, qui n'a vu
de ses feuilles? dit
M. Figuier; il suffit du choc le plus lger pour
faire flchir ses folioles sur leur support, les branches ptiolaires
sur le ptiole commun et le ptiole commun sur la tige. Si l'on

avec des ciseaux fins l'extrmit d'une foliole, les autres


coupe
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 65

folioles se rapprochent successivement. De Candolle s'tait exerc

placer sur une des folioles de la sensitive une goutte d'eau, avec

assez de dlicatesse pour n'y exciter aucun mouvement. Mais,


substituait l'eau une goutte d'acide sulfurique, il voyait
lorsqu'il
les folioles se crisper, les ptioles partiels et le ptiole commun

s'abaisser et graduellement subir la mme influence, sans que les

folioles situes au-dessous participassent au mouvement.


Cette charmante lgumineuse, dit de son ct M.-F. A. Pou-

chet en parlant de la sensitive, cette

charmante lgumineuse, objet de tant

d'ingnieuses comparaisons, possde


une dlicatesse de sensation qu'on
serait loin de s'attendre rencon-
trer dans le rgne vgtal. Lorsque
M. de Martins traversait les savanes
de l'Amrique tropicale, o elle

abonde, il remarquait que le bruit


des pas de son cheval faisait au Extrmit d'un rameau de sensitive por-
tant deux feuilles A, dans la position
loin contracter toutes les sensitives, de veille; une feuille B, dans la posi-
tion de sommeil, rm. renflement mo-
comme si elles taient effrayes. Un teur.

rayon de soleil ou l'ombre d'un nuage


suffit mme pour produire une animation manifeste au milieu de
leurs groupes.
Chose trange ! cette lgumineuse sait, ainsi que nous , se
faonner aux circonstances varies dans lesquelles elle se trouve.

Desfontaines, en ayant plac une dans une voiture, la vit contracter


immdiatement toutes ses feuilles, aussitt qu'elle sentit l'branle-
ment des roues.
Le voyage s'tant prolong, revenue de sa frayeur,
la sensitive rouvrit peu peu toutes ses feuilles et les tint tales
tant que dura le mouvement. Elle s'y tait accoutume. Mais, si la
voiture s'arrtait, on voyait le mme phnomne se reproduire :
au dpart, la plante se recontractait ne se rouvrir que plus
pour
loin.
Chose plus trange encore! la sensitive est, comme les ani-

maux, mais un degr moindre, affecte par les agents anesth-

siques, tels que le chloroforme et l'ther. Qu'on expose, par


5
66 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

exemple, un oiseau, une une sensitive l'action des


grenouille,
vapurs de chloroforme. L'oiseau le premier toute sensibi-
perdra
lit; puis ce sera le tour de la grenouille, dont l'organisation, pour
le remarquer en passant, est moins leve que celle de l'oiseau; la
sensitive s'endormira la dernire.
On ne sait pas bien de utilit sont la sensitive les
quelle pour
mouvements qu'elle excute. Il n'en est de mme le dro-
pas pour
sera, la dione attrape-mouches, etc. On a pu voir, en effet, dans
notre sur les plantes carnivores,
chapitre
que leurs mouvements sont adapts un
but bien dtermin.
Dans toutes les plantes dont nous avons

parl jusqu'ici, les mouvements pour se


manifester ont besoin d'tre provoqus par
une cause extrieure.
Le sainfoin oscillant du Bengale semble
A, coupe longitudinale du som-
met d'une mousse hermaphro- le excessivement
prsenter phnomne,
dite; a, anthrozodes.
B, b, anthrozode non encore curieux chez les plantes, du mouvement
droul. C, c, anthrozode
pourvu de ses deux cils. spontan. Le sainfoin oscillant est, en effet,

constamment en mouvement. La feuille de

cette une foliole terminale et deux folioles


plante comprend grande
latrales Ce sont ces deux dernires folioles
beaucoup plus petites.
sont le sige d'un mouvement continuel. Pendant que l'une de
qui
ces deux folioles se relve lentement, l'autre s'abaisse; et
petites
la premire s'abaisse, la seconde se
rciproquement, pendant que
relve. Ainsi toute la Ces mouvements conti-
pendant journe.
nuent mme avoir lieu sur des feuilles spares de la tige.

Aussi sinon au mme point de vue, sont


remarquables, plus,
les mouvements de ce d'organisation extrmement
champignon

simple, connu sous le nom de fleur de tan. Ce champignon, qu'on


trouve dans les se prsente sous la forme
frquemment tanneries,
d'un Quand l'air est sec, il se contracte
grand gteau glatineux.
et reste immobile sous les paquets de tan; mais vienne de l'humi-

on voit la masse se gonfler peu; sa surface est parcourue


dit , peu
de faibles en un point la masse et, quand elle
ondulations; s'allonge,
a acquis une certaine elle se fixe son extrmit libre.
longueur, par
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 67

Alors, en se contractant, elle attire vers elle le reste de la masse, qui


se trouve ainsi dplace. En un autre point du corps apparaissent
d'autres prolongements semblables qui permettent ce champignon

d'aller deci del, absorbant sur son passage les matires alimen-
taires qui lui sont utiles.

Enfin, pour terminer ce chapitre par un fait trs intressant,


nous parlerons de certains organes particuliers, les anthrozodes,

qui prsentent des mouvements extrmement remarquables.


Les fougres, les mousses, les algues se reproduisent au

moyen de corpuscules de deux natures diffrentes : les ovu les et


les anthrozodes. De la fusion d'un anthrozode et d'un ovule
rsulte une sorte d'organisme qui, plac dans les conditions favo-

rables, donnera naissance une plante semblable celles qui les


ont produits.
L'ovule, gnralement de forme arrondie, ne peut se dplacer
de lui-mme, qu'il soit ou non fix sur la plante-mre. L'anthro-

zode , au contraire, peut se dplacer grce aux cils vibratiles qu'il


porte celle de ses extrmits qui se termine en pointe.
En agitant ces appendices filiformes, il nage avec facilit dans

l'eau, allant sans doute la recherche d'un ovule. Sous le micros-

cope, on le prendrait facilement pour un aninlalcllle. Chez les

mousses, les anthrozodes sont allongs et enrouls sur eux-


mmes en spirale. L'une de leurs extrmits est paisse, tandis

que l'autre est effile et porte de longs cils mobiles qui, en bat-
tant constamment l'eau dans laquelle ils sont plongs, font pro-
gresser l'anthrozode. Chez les fougres, l'anthrozode a peu

prs la mme forme; mais il porte un bouquet de cils vibratiles.

Enfin, chez les algues, l'anthrozode affecte des formes trs


varies; tantt il a la forme d'une poire, tantt d'un rein muni
de deux cils vibratiles, tantt enfin celle d'une boule couverte,
comme un velours, d'une grande quantit de petits cils constam-
ment en mouvement.
Il faut faire remarquer ces anthrozodes sont
que toujours
extrmement petits et ncessitent, pour tre vus, l'emploi d'un bon

microscope.
En rsum, que l'on s'adresse des formes comme
simples
68 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

les champignons et les algues, ou des formes compliques comme


les fougres, les sensitives , l'acacia, etc., nous voyons que
l'on peut y constater des mouvements dont quelques-uns ne

le cdent en rien ceux dont sont susceptibles les animaux

infrieurs.
XI

LE CHANT DES PETITS OISEAUX

Les petits oiseaux ont beaucoup fait parler d'eux dans ces der-

niers temps. De toutes parts on a senti le besoin de protger ces

grands destructeurs d'insectes; des congrs se sont runis, et

actuellement, dans beaucoup de villages, l'instituteur a fond une


Socit protectrice des oiseaux , dont les membres sont les lves.

C'est une ide car les -


l, croyons-nous, excellente, potaches,
cet ge est sans sont les plus terribles ennemis de la gent
piti,
aile. C'est si agrable aussi de courir les bois, grimper sur les

arbres, dnicher les nids et gober les ufs ! Maintenant que les
coliers sont enrgiments dans une ligue, ils n'oseront sans doute
se livrer ces ou tout au moins, ne
plus jeux soyons pas trop
restreindront leur ardeur dvastatrice.
difficile,
Ce ne sont pas seulement les agriculteurs qui se rjouiront de
cet tat de choses, mais encore les simples amoureux de la nature,
comme vous et moi. Imagine-t-on la monotonie des bois non

gays le gazouillis
par des oiseaux? On peut mme dire qu' cet

gard nous ne connaissons pas notre bonheur, car c'est chez nous

que les oiseaux chanteurs sont les plus nombreux : sur toutes les

espces que nous possdons, il y en a dix pour cent qui rendent


des sons harmonieux, tandis que, dans les chauds, cette pro-
pays
portion n'est que d'un dixime pour cent. Les forts exotiques,
contrairement ce que l'on croirait priori, sont presque silen-
cieuses : les oiseaux qui les ont de brillantes couleurs,
peuplent
mais ne poussent que des cris inarticuls ou tout au moins dsa-
70 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

grables l'oreille, dont le cri des perruches ou des perroquets


nous donne une assez juste ide.
Chez nous, au contraire, quelle dlicatesse dans les modulations
du chant de nos petits oiseaux! On a beau n'avoir aucune notion
musicale, il est impossible de ne pas tre sduit par le charme qui
se dgage des trilles lancs par le rossignol ou les simples stiglit
du chardonneret.
De mme que la palette d'un peintre est incapable de rendre
toutes les nuances que l'on observe dans la nature, de mme aucun
instrument de musique ne peut imiter le chant des oiseaux dans
toutes ses finesses. On arrive bien reproduire la succession des
notes avec leur hauteur et leur intensit ; mais le timbre , c'est-
-dire ce qui donne au chant son caractre particulier, sui generis,
est compos d'un si grand nombre de sons, qu'il a t, jusqu' ce

jour, impossible de l'imiter.


Les imitations musicales du chant des oiseaux sont donc tou-

jours simplement approximatives. Une des mieux russies est le


fameux Adagio dans la sixime Symphonie pastorale de Beethoven,

qui imite le coucou, le rossignol et la caille. Le Saint Franois, de

Liszt, et le Vogels als Prophel, de Schumann, sont aussi fort

remarquables. C'est presque toujours au chant du plus mlodieux


des oiseaux, du rossignol, que se sont attaqus les compositeurs :
c'est lui qu'on retrouve dans le Mevisto-Walzer de Liszt et la
romance Et la nuil, et la lune, et l'amour, de DavidoIT.
On peut dire des oiseauxque ce sont avant tout des passionns.
Ils mettent une ardeur peu commune dans tout ce qu'ils font, la

confection des nids, la dfense de leur progniture, etc. Ces pas-


sions clatent d'une manire trs nette dans leurs chants. Pour

l'on vive en contact avec eux, on ne tarde pas se rendre


peu que
leur voix se prsente sous des formes diffrentes, sui-
compte que
vant ce qu'on pourrait leur tat d'me .
appeler
Quel dlicieux que l'tude du langage des oiseaux,
passe-temps
celui a des loisirs ! La chose ne demande aucune notion
pour qui
la simple observation suffit. En outre du
plaisir que
scientifique,
l'on couter chanter les petits oiseaux, on a la satisfaction
prouve
de rendre service la science. Je ne serais mme pas tonn que
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 71

voudrait se livrer ce genre de et


le lecteur qui recherches,
l mon vif dsir, ne aux recherches d'histoire.
c'est plus prt got
naturelle et ne devnt bien vite un petit Raumur ou un petit Fabre.

Si cela ce serait le cas de dire, comme pour l'immortel


arrivait,
ce lui serait venu en entendant chanter le ros-
Valmajour, que

signol.

J. Pinson. 2. Moineau domestique.

Plusieurs naturalistes se sont dj vertus tudier le langage

des oiseaux, mais leurs observations ne paraissent pas avoir t

pousses trs loin. Elles sont cependant bonnes connatre.

Chacun vrifier si elles sont exactes, et les rectifier s'il y a


pourra
lieu. C'est ainsi Lentz a not dix-neuf chants diffrents du
que
chants on a donn des noms diffrents. En voici
pinson, auxquels
les principaux :
1 Le redoubl de Schmalkalde : tzitzitzilzitzilzitzitzitzitzi-
Ce chant est, on le voit,
rrrrentzpiah, tololololololotzissscoulziah.
72 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

interrompu par une pause et se termine d'une faon clatante : c'est


le plus joli du pinson.
2 Le chant du vin perant : IzitzitziwillilliUtih,
dappldappl-
dappl de weingih.
3 Le mauvais chant du vin : tzitzilzilzillillillillillisjibsjibs-

jihsjiwihdr.
4 L'huile de pin : Izitzitzitzitzitzirrrezwoif zwoif zwoif zwoi-
(ihdr.
o La bonne anne folle : tititititit ioiozspeutziah.
6 La bonne anne du
Harz : tzitziwillwillwillwillsspeutziah.
7 La bonne anne commune : tzitzilzitzhcihwihwihzspeul-
zia h.
8 La cavalcade commune : tzitziizitzirrrihijobjobj-obroitih.
9 Le cavalier : t::itzilzit::il::it::i::u llzzl hzljohjohjohreitja h.
10 Le verre : tzitzizeutzeuLzenwollillilliicorftziah.
Les moineaux, tres bavards s'il en fut, poussent des dieh,
dieb, quand ils volent et des schlip, schip, lorsqu'ils sont perchs.
Au repos ou au moment du djeuner, on les entend continuelle-
ment rpter : bilp ou hioum. Durr et die, die, die, sont leurs cris
de tendresse. Terr, prononc avec force et en roulant, indique
l'approche d'un danger. Si le pril s'accrot, ils poussent un autre
cri qui peut se noter : lellierelltelltelltell.
Pour la grive, Zograph M. a not au moins sept ou huit voix.
La harmonieuse, c'est l un fait gnral dans la gcnt
plus
est celle de la des amours. Celle qui lui suc-
emplume, priode
cde est beaucoup plus douce : c'est le moment o monsieur et
madame font leur nid. Bientt arrivent les petits, pour lesquels les

parents trouvent des modulations encore plus dlicates pour leur


manger ou voler. Si un ennemi survient, les grives
apprendre
se mettent pousser des chants de terreur qui avertissent les

enfants et parfois repoussent l'envahisseur. Enfin, le chant se

change en cris
quand les oiseaux sont blesss ou pris au pige.

D'ailleurs, le chant d'une mme espce d'oiseau peut diffrer


suivant la contre Chez eux, comme chez nous, il y a
qu'il habite.
des dialectes et des le fond reste le mme, mais les dtails
patois :
varient. Le fait est surtout trs net les serins : ceux de la
pour
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 73

Thuringe, par exemple, chantent beaucoup mieux que ceux du


Harz. Mais ces diffrences tendent s'attnuer par suite des migra-
tions des oiseaux. Leur chant est, en effet, susceptible de se modi-
fier sous l'influence d'un autre chant qu'ils entendent. Ils ont heu-
reusement une tendance copier un chant plus harmonieux que le

leur. Aussi, dans une rgion, s'il se manifeste une anne un vir-

tuose mrite, il n'est pas rare de voir les autres reprsentants de

Oiseau-moqueur ou merle polyglotle.

la mme espce perfectionner leur voix d'une manire trs sen-


sible.
Ces [faits sont bien connus des leveurs, qui ne manquent pas
de mettre un bon chanteur dans volire amliorer ses
chaque pour
camarades de captivit. Il est intressant de noter, ce propos, que
les progrs acquis se transmettent parfois la progniture. Ainsi
un menuisier parisien, clbre ce point de vue, avait lev des
alouettes pendant plus de vingt-six ans en leur inculquant les
bons du chant : il avait
amlior et transform telle-
principes
ment leur chant, que la voix des dernires alouettes, en tant que
mlodie et timbre, ne rappelait en rien celle de leurs anctres.
Chez certaines espces, cette facilit d'imitation est pousse
l'extrme. La plus curieuse est la fameuse du
grive persifleuse
74 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Mexique, qui imite tous les oiseaux du voisinage. L'oiseau-flte


d'Australie imite, en outre, les cris et les paroles. Quant l'oiseau-

moqueur des tats- Unis, c'est une vritable merveille. Voici, par
exemple, ce qu'a racont Gerhart son propos :
J'observais, dit-il, un moqueur polyglotte mle qui faisait
entendre sa voix non loin de moi. Comme d'ordinaire, le cri d'appel
et le chant du roitelet d'Amrique formaient bien le quart de sa
chanson. Il commena par le chant de cet oiseau, continua par
celui de l'hirondelle pourpre, cria tout coup comme le rhynco-

don; puis, s'envolant de dessus la branche o il s'tait pos, il


imita le cri de la msange tricolore et celui de la grive voyageuse.
Il se mit ensuite courir autour d'une haie, les ailes
pendantes, la

queue en l'air, et reproduisit les chants du gobe-mouches, du car-

rouge , du tangara, le cri d'appel de la msange charbonnire ; il

vola sur un buisson de framboisiers, y picota quelques fruits et

poussa des cris semblables ceux du pic dor et de la caille de

Virginie.
Audubon a trouv une bien jolie expression pour synthtiser
le chant du moqueur :
Ce ne sont pas, dit-il, les doux sons de la flte ou de quelque

autre instrument de musique que l'on entend, mais c'est la voix,

bien mlodieuse, de la nature elle-mcme!


plus
Chers oiseaux, enfants du bon Dieu, c'est vous qui
petits
l'gayez, la nature!
XII

LES GRAINES EN VOYAGE

La graine sort du fruit, et, lorsqu'elle se trouve dans des con-


ditions favorables, elle germe et devient une plante analogue celle

qui lui a donn naissance. Mais pour que les choses se passent

dans les meilleures conditions possibles pour la conservation de

l'espce, il faut d'abord que les graines ou les fruits puissent quitter
la plante mre, et il faut ensuite, condition importante entre beau-

coup d'autres, que les graines d'une mme plante ne tombent pas
toutes au mme point du sol. Chaque plante produit, en effet,

gnralement un nombre considrable de graines : il est vident

que si ces graines tombaient toutes au pied de la plante mre, la

plupart d'entre elles, sinon toutes, priraient touffes. La dissmi-


nation des graines est donc l'une des conditions les plus indispen-
sables la conservation de l'espce. Mais si Dieu avait employ
pour dissminer les graines un seul et mme moyen, il n'aurait fait

que de bien mdiocre besogne; car toutes les plantes, se trouvant


dans les mmes conditions, auraient vu leurs graines s'accumuler
en certains points trs limits du sol, et donner naissance des

vgtaux qui, peine ns, se seraient touffs mutuellement. Les

quelques exemples que nous allons citer vont nous montrer combien
les procds de dissmination sont varis, et souvent l'esprit restera
confondu voir l'ingniosit que la nature a dploye pour arriver
son but.

Lorsque le fruit contient plusieurs graines, on comprend facile-


ment qu'il lui soit trs avantageux de pouvoir s'ouvrir pour laisser
"76 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

-chapper son contenu. La manire dont s'ouvrent les fruits, la


-dhiscence mme, est extrmement varie.
de cas, Dans
beaucoup
le fruit se fend purement et simplement suivant une ou plusieurs

lignes. Le fruit de l'aconit, par exemple, s'ouvre par plusieurs


fentes ; les fruits des haricots, des fves et des pois, par deux
fentes longitudinales (gousses); ceux de la girofle, par quatre
-lentes isolant ainsi quatre valves qui se soulvent pour permettre
aux graines de tomber terre (silique). Chez
la jusquiame et le mouron rouge, la dhis-
cence se fait suivant une ligne circulaire qui
isole ainsi un petit couvercle semblable celui
d'une marmite (pyxide). Les choses sont un

peu plus compliques chez le pavot : ici la

capsule volumineuse se termine par un large


disque qui la surplombe un peu sur les bords,
la manire d'un toit ; les
graines, extrme-
ment nombreuses, remplissent la cavit cen-
Exemples de dhiscence trale. Si l'on disait une personne : Il s'agit
transversale.
A, fruit du mouron rouge; de faire sortir les graines en perant des trous
ld, ligne de dhiscence.
B, fruit du plantain; dans la capsule, il est trs probable qu'elle
op, opercule. C, fruit
de jusquiame. effectuerait cette opration la partie inf-
rieure du fruit, puisqu'il est vident que les

graines s'couleront ainsi trs facilement. La nature a procd

-autrement, et pour cause; elle a perc des trous en haut de la

au-dessous du disque suprieur, et il est facile de se


capsule,
rendre compte des motifs qui l'ont engage se comporter ainsi.

Si les trous taient la base, toutes les graines tomberaient au pied

de la plante en un mme et nous avons dit que c'tait l le


point,
point essentiel viter. Au contraire, avec la disposition telle
qu'elle
se prsente, on voit que les graines ne peuvent sortir que si la cap-
sule se trouve penche. Vienne une lgre brise, la capsule lgre-
ment incline verse le trop-plein de ses graines peu de distance de

la plante. Si le vent devient plus fort, la capsule, un peu plus pen-


che dans le cas laisse chapper ses graines une
que prcdent,
distance un peu plus grande, et ainsi de suite: des simples variations

dans la puissance du vent suffisent assurer la dissmination.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 77

Dans tous ces exemples, la dhiscence joue, en somme, un rle

passif et n'a pour rsultat que de mettre les graines en libert. Chez

d'autres plantes, la dhiscence, en mme temps qu'elle ouvre une

issue, les graines au loin. Dans le midi de la France existe


projette
une rampante qui a reu le nom de concombre sauvage ou
plante
d'ecbalium. Son fruit ressemble beaucoup celui d'un concombre,
avec cette diffrence qu'il est recouvert de poils rudes. Le pdon-

cule le supporte est retourn en forme de crosse d'vque, de-


qui
telle sorte que le point o le fruit s'attache

lui est tourn vers le haut. Lorsqu'il est mr,


le fruit se dtache de son support, et, par l'ou-

verture bante ainsi produite, il projette avec


une trs grande force, jusqu' une distance de

un deux mtres, les graines qu'il contenait

au milieu d'un liquide mucilagineux.


Tout le monde connat la balsamine, que
l'on cultive dans les comme Fruit du pavot montrant
jardins plante le stigmate,stig, qui s'est-
d'ornement cause de la beaut de ses fleurs. accrupendantla matu-
rit. A la maturit, le
Son fruit est extrmement curieux. Quand il fruit s'ouvre par des
trous,p, pour dissmi--
est mr, il se fend suivant cinq lignes, et, en ner la graine.
mme temps, les cinq valves ainsi spares se
tordent brusquement sur elles-mmes, lanant de toutes parts les

graines qui y taient attaches. Un peu avant que la maturit soit

paracheve, la rupture se fait immdiatement au moindre attou-

chement ; c'est pour cela que l'on donne souvent la balsamine le


nom bien expressif d! impatiente n'y Louchez pas.
Non moins curieux est le sablier, grand arbre de l'Amrique r
dont le fruit, garni de ctes et extrmement dur, a l'aspect ext-
rieur d'une tomate. A la maturit, ce fruit s'ouvre brusquement en.

produisant un bruit aussi fort que celui d'un coup de pistolet, et


en projetant au loin les valves et les graines. Dans les collections,

pour conserver le sablier, on est oblig de l'entourer de plusieurs


tours de fils de fer, et l'on cite des cas o la force du fruit a t
assez grande pour rompre ses liens et pour briser de ses clats les-
vitrines qui le contenaient. -
Des faits du mme ordre s'observent chez les vicia, o la gousse,-
78 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

en se fendant, enroule ses valves en spirale et produit une secousse


assez forte pour envoyer les graines quelques mtres. Chez les
il y a cinq petites
graniums capsules qui, runies une longue
colonne mdiane par cinq filets, vont s'insrer tout au haut de
celle-ci : lorsque le moment de l'expulsion des est venu,
graines
chaque filet se relve brusquement en envoyant les graines au loin.
Dans l'herbe Robert et quelques autres de graniums,
espces
dit Lubbock, la graine et son enveloppe
sont lances une grande distance. L'en-

veloppe se dtache de la partie effile qui


la termine, et est lance, sans aban-
donner son contenu, par le relvement

brusque de ce prolongement. Elle tait


maintenue en place par une courte lan-

guette qui prolonge sa base. Elle possde


aussi une touffe de poils son sommet.
L'extrmit infrieure de l'appendice est
situe peu prs entre l'axe central et

A, sommitfleuried'une tige d'aco- la partie suprieure de l'enveloppe de la


nit. B, une fleur coupe en
long; s, spale suprieur; p, p- graine. Les graines sont lances une
tale; e, tamines; o, carpelles.
C, fruit mr de l'aconit, form distance surprenante, malgr le peu de
de troisfolliculesdont l'un s'ouvre
de la petite le
pour dissminerla graine. longueur tige qui joue
rle de ressort. Lorsque la plante crot

en plein air, il est de retrouver les graines


presque impossible
elles sont dissmines. Afin de pouvoir mesurer la distance
quand
laquelle elles taient je plaai quelques capsules de
projetes,
graniums sur mon billard, et je constatai que cette distance tait

sept mtres. La silique de la vulgaire


quelquefois suprieure
cardamine des prs est aussi de projeter ses graines
capable
distance. Dans la viola canina, appele vio-
quelque vulgairement
lette des chiens, la capsule se fend en trois valves, dont chacune

contient quatre
trois graines. C'est en se desschant que les bords
les graines environ
des valves, par leur rapprochement, projettent
le mcanisme de cette est semblable
trois mtres; projection
au loin un noyau de
celui que les enfants emploient pour chasser
cerise en le pressant entre le pouce et l'index.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 79

Chez certaines le fruit ne s'ouvre pas; mais alors ce peut


plantes,
tre la plante elle-mme effectue la dissmination, soit en l'in-
qui
troduisant dans la terre, soit par d'autres mcanismes que nous

allons bientt dcrire. Sur les vieux murs se trouve frquemment


une fort jolie, que l'on cultive souvent dans
petite plante rampante
des c'est la linaire cymbalaire, dont les feuilles assez
suspensions :
charnues sont arrondies, et dont les fleurs lgantes ont une couleur

violace. fleur a donn un fruit, le pdoncule qui le


Lorsqu'une
supporte s'applique contre le mur et, s'allonge
en rampant le long des pierres. En s'accrois-

sant ainsi la dcouverte, il arrive un moment

o le fruit rencontre une crevasse. A peine


l'a-t-il rencontre, qu'il y entre par suite de

son phototropisme, qui devient ngatif. Ses

grains sont ainsi placs dans un endroit favo-


Fruit de la balsamine au
rable et n'ont au moment o il s'ouvre
plus qu' germer printemps.
brusquement en plu-
C'est ce seul de sieurs valves, en pro-
grce procd qu'un pied
jetant les graines dis-
cymbalaire peut donner naissance des pieds tance.
nombreux de la mme plante : il n'est pas rare
de voir des murs recouverts tout entiers par leur pais feuillage.
Le trfle souterrain et l'arachide agissent peu prs de la mme

faon; mais, ici, c'est dans la terre que la plante fait pntrer ses
fruits.

L\itriculaire, plante aquatique, a des murs bien curieuses, et


on l'a longtemps considre comme une plante carnivore. A part
ses fleurs qui viennent s'taler l'air, toute la plante est sous l'eau.
Elle possde deux sortes de feuilles : les unes, en forme d'aiguilles,
ne prsentent rien de par ticulier ; les autres ressemblent de petites
outres ventrues dont l'orifice serait de Si un
garni poils. petit
animal aquatique, un crustac, par dans une de
exemple, pntre
ces outres, par suite de la direction des il lui est
poils, impossible
d'en sortir. Il parat qu'une fois pris au pige il est digr ; mais il
faut bien dire c'est l un point tabli. On tend
que qui est loin d'tre
considrer
aujourd'hui la capture des animaux par l'utriculaire
-
comme accidentelle et n'tant d'aucun la plante. Les
profit pour
vsicules servent en effet un autre celui-l
usage, que personne
80 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

ne met en doute. Au moment de la floraison, les outres se rem-


plissent d'air et soulvent
la plante jusqu' ce qu'elle vienne flotter
la surface de l'eau, de manire que les fleurs puissent s'panouir
l'air. Lorsque le fruit commence se former, l'air des vsicules
est remplac par un mucus abondant; la plante, devenue plus
pesante, redescend au fond de l'eau pour y mrir tranquillement
ses graines et les dposer dans la vase, seul endroit o elles puissent

germer. La mcre ou chtaigne (l'eau se

comporte peu prs de mme; elle est


d'abord souleve par l'air qui se forme
dans les ptioles des feuilles suprieures ;
la formation d'un mucus intrieur la fait
ensuite redescendre.
Les amours de la vallisnrie ont t si
souvent chantes par les potes de la na-
S, sommit fleurie d'un rameau ture , qu'il est peine besoin de s'y arr-
de granium (Granium lio-
berlianum L.). R, fleur ter 1. Rappelons cependant qu'il y a deux
grossie dont on a enlev le de fleurs : les unes mles,
calice, la corolle et les ta- sortes les autres
mincs,pourmontrerla struc- femelles. Ces dernires suffisam-
ture du pistil. T, fruil mr; allongent
les cinq carpelles se dtachent ment leur
de la base au sommet. pdoncule pour venir panouir
leur virginit dans les
rgions ariennes r
la surface de l'eau. Les fleurs mles, au contraire, sont dpourvues
de cette proprit, et pour aller rejoindre leurs compagnes elles

sont obliges de se dtacher de leur mre ; elles viennent ainsi

flotter la surface de l'onde et mettent leur pollen qui, doucement

par la brise, vient fconder les fleurs femelles, que mainte-


pouss
nant les ncessits de la maternit vont obliger rentrer dans leur

1 Nous n'en voulons pour preuve que ce joli morceau, emprunt au pote Castel:

Le Rhne imptueux, sous son onde cumante,


Durant six mois entiers nous drobe une plante
Dont la tige s'allonge en la saison d'amour,
Monte au-dessus des flots et brille aux yeux du jour.
Les mles, dans le fond jusqu'alors immobiles,
De leurs liens trop courts brisent les nuds dbiles,
Voguent vers leur amante, et. libres dans leurs feux.
Lui forment sur le fleuve un cortge nombreux :
On dirait d'une fte o le dieu d'hymne
Promne sur les flots sa pompe fortune.
Mais, les temps de Vnus une fois accomplis,
La tige se retire en rapprochant ses plis,
Et va mrir sous l'eau sa semencefconde.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 81

domaine: c'en est fini pour elles de venir s'taler la lumire du

soleil ; les vont se contracter comme des ressorts


pdoncules
boudin et les ramener au fond de l'eau. L, tout entires leur

rle, elles vont mrir leurs graines et les dposer dans la vase, et

ainsi se trouve assure leur postrit.


Une crucifre, l'anastatica hierochuntica, agit tout diffrem-

ment : quelques-uns de nos lecteurs connais-

sent certainement cette plante sous le nom


de rose de Jricho ; on la vend, cause de

ses proprits hygroscopiques, chez les mar-


chands de curiosits. C'est, disait Le

Maout et Decaisne, une petite plante an-

nuelle haute de huit onze centimtres, qui


crot dans les lieux sablonneux de l'Arabie,
de l'Egypte et de la Syrie. Sa tige se ramifie
ds la base et porte ses lleurs sessiles, qui
deviennent des silicules arrondies. A la ma-
turit de ces fruits, les feuilles tombent, les
rameaux s'endurcissent, se desschent, se
courbent en dedans, et se contractent en un Yallisnrie. A, plante por-
les vents d'automne dra- tant les fleurs pistilles, fp.
peloton arrondi ; B, plantes portant les
cinent bientt la plante et l'emportent fleurs stamines, fst. La
jusque fleur stamine s'est dj
sur les de la mer. C'est de l qu'on dtache du pdoncule1,
rivages comme le montre la double
l'apporte en Europe. Si l'on plonge dans ligne ponctue.
l'eau l'extrmit de la racine, ou si mme on
la place dans une atmosphre humide, ses silicules s'ouvrent, ses
rameaux s'tendent, puis se resserrent de nouveau mesure qu'ils
se desschent. Cette particularit, jointe l'origine de la plante,
a donn lieu des superstitions populaires : dans de
beaucoup
pays on croit que la plante s'panouit tous les ans au jour de la
naissance du Christ ; de l son nom de rose de Jricho. Quelques
femmes font tremper la plante dans l'eau ds commencent
que
pour elles certaines douleurs, esprant que son panouissement
sera le signal de leur dlivrance. L'hygroscopicit de l'anastatica
est donc trs sa dissmination.
avantageuse pour
La dhiscence, et par suite la dissmination des aie
graines,
6
82 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

plus souvent comme


origine la dessiccation. Il est des plantes

cependant o elle se fait seulement grce l'humidit. C'est ainsi

que chez la hrunella vulgaris le calice fructifre n'ouvre ses deux


lvres que lorsqu'il pleut. Chez Viberis umbellata, la dessiccation
fait troitement rapprocher les pdicelles des fruits mrs ; ils
s'cartent, au contraire, quand la pluie vient les humecter. Ce
n'est donc que quand il pleut que la dissmination est possible,
et l'on voit que dans ces conditions l'ensemencement des graines
ne se produit que lorsque les circonstances
extrieures sont favorables leur germi-
nation.
Plus souvent la dissmination des graines
n'est due ni la dhiscence, ni l'activit de
la plante elle-mme : c'est le fruit qui, par
des dispositions spciales, permet diverses
forces extrieures d'agir sur lui et de l'en-

A, samare de l'orme; fr, r- traner au loin. Dans cette catgorie, la dis-


gion du fruit renfermant la la plus consiste en ce que
graine. - B, disamare de position frquente
l'rable; fr, rgion du fruit
renfermant la graine.
les fruits sont pourvus d'expansions plus ou
moins larges qui en augmentent la surface :

le vent alors agir sur eux et les transporter pour les diss-
peut
miner C'est ainsi que le fruit de l'orme est
(fruits anmophiles).
entour de toutes d'une aile membraneuse trs lgre ; celui
parts
de Vrable en une fort longue, seulement sur un de ses
possde
cts, et celui du hou leau en a deux latrales. Il ne semble pas
de au vu de ces fruits, leur aliforme
y avoir doute, que appendice
n'ait but la dissmination par le vent. Il y a d'autres fruits
pour
qui, pour des raisons inconnues d'ailleurs, n'ont pas eu la proprit
de se fabriquer une aile avec leur propre substance ; ils l'ont alors

un organe voisin : ainsi a fait le tilleul, o l'organe


emprunte
de dissmination est une bracte scarieuse, commune l'inflores-

o il y a une large bracte trois


cence ; de mme pour le charme,
lobes. Ces ne sont pas rares. Et l'on peut
emprunts physiologiques
mme dire la nature, fidle ses tendances cono-
que toujours
miques, prfre souvent procder un emprunt physiologique

plutt que de crer un organe nouveau.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 83

Mais les exemples les plus curieux sont fournis par les plantes

de l'immense famille des composes. Les fruits sont ici garnis

leur sommet de touffes de poils qui par leur runion forment un

petit parachute suffisant pour les maintenir pendant longtemps


dans l'air; tels sont, par exemple, le chardon, le seneon,
suspendus
etc. Nous comme type le pissenlit, que tout le
pouvons prendre
monde connat : ici, le fruit se prolonge son extrmit suprieure
une longue pine qui se termine par un bouquet de poils blancs,
par
soyeux, trs allongs. Lorsque la ma-
turit est arrive, les poils s'cartent
les uns des autres la manire des
baleines d'un parapluie que l'on ouvre
ou d'un parachute qui se dploie. Et
comme il y a un grand nombre de
fruits dans chaque capitule, les poils,
en s'talant de la sorte, donnent
l'ensemble l'aspect d'une boule argen-
te : il n'est personne qui n'en ait vu
dans les dans sa Le pissenlit. M, capitule non pa-
prs. Qui mme, noui.- N, capitule panoui, form de
ne s'est amus souffler son fleurstoutes ligules.-D, une feuille.
jeunesse,
E, un akne isol pourvu d'une aigrette
haleine sur une de ses fragiles boules pdicelle. F, capitule mr; il porte
encore trois aknes insrs sur le r-
pour voir les lgres aigrettes rester ceptacle.

suspendues dans l'air et s'en aller


doucement au loin ? Dans les prs, les choses se passent de
mme : c'est l'air qui va entraner cette pluie fconde vers des

rgions plus loignes ; les poils tals forment une sorte de para-
chute lest par le fruit. Et ce montre bien le
qui que pissenlit
a en quelque sorte conscience du rle doit le vent
que jouer
dans la conservation de sa progniture, c'est le pdoncule est
que
d'abord vertical pendant toute la dure de du
l'panouissement
capitule, puis s'abaisse et se couche sur le sol pendant quatre ou

cinq jours, pour laisser aux fruits le temps de mrir, enfin se relve
nouveau afin de prsenter ces derniers au vent doit les
qui
entraner. Ce n'est pas encore tout : le pissenlit est une plante ter-
restre ; que va-t-il arriver si les fruits, entrans l'aveuglette par
le vent, tombent dans une rivire ou dans un lac? S'ils vont au
84 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

fond de l'eau, ils ne tarderont pas prir. Heureusement pour eux,


il ne va pas en tre ainsi. Si, en effet, un fruit de pissenlit a le mal-
heur de tomber la surface de l'eau, les poils mouills se rap-

prochent les uns des autres et en mme temps emprisonnent une


bulle d'air qui, grce sa lgret spcifique, sert de flotteur. Le

fruit, ainsi protg, reste la surface des ondes et ne tarde pas


tre pouss par le vent sur la rive, o il vient chouer et prendre
racine.
D'autres plantes arrivent au mme but en utilisant les dplace-
ments dont sont
susceptibles les animaux. A cet effet, les parois
des fruits sont garnies de piquants, d'pines, de crochets, grce
auxquels ils peuvent s'accrocher la toison des animaux qui passent
en les frlant. Ces fruits sont gnralement dsigns sous le nom
de zoophiles, c'est--dire qui aiment les animaux . Ceux
gnral
qui sont adapts la dissmination par le vent sont dits anmo-

philes. Citons, dans la premire catgorie, la renoncule des prs,


dont les fruits sont tout hrisss d'pines minemment favorables

pour s'accrocher la toison des moutons. Il est remarquer ce

que les autres renoncules n'ont pas de moyens de dissmi-


propos
nation bien efficaces, mais compensent cette pnurie par la prsence
d'un grand nombre de fruits. Il y en a une cinquantaine par chaque
fleur. Ici, au contraire, il n'y en
a que quatre ou cinq. Evidemment,

la dissmination tant assure, la plante n'a pas besoin d'une fcon-

dit excessive pour se perptuer. De mme, le capitule de la bar-

dane est couvert de petits crochets recourbs leur extrmit; ces

s'accrochent
nergiquement aux appendices pileux. Il
appendices
n'est enfin qui, en passant ct d'un buisson, n'ait eu
personne
ses vtements couverts des fruits du caille-lait (galium) gale-
ment garnis de petits crochets.
fruits couverts et de
On a remarqu que les plantes d'pines
crochets sont toutes des plantes terrestres et dont la taille ne
c'est--dire
dpasse pas un mtre vingt centimtres, prcisment
la hauteur des animaux doivent faciliter la dissmination. Les
qui
et les plantes terrestres de plus de un mtre
plantes aquatiques
cinquante centimtres n'ont gnralement pas de fruits pineux.
Dans les exemples qui prcdent, ce sont les fruits qui servent
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 85

directement ou indirectement la dissmination des graines; mais

celles-ci peuvent tre aussi pourvues d'organes spciaux, destins

au mme but. C'est ainsi que les graines des saules et des peu-

pliers sont plonges dans des touffes de poils blancs et soyeux


extrmement lgers, poils qui leur permettent d'tre emports par
le vent de grandes distances. En t, la chute de toutes ces

se fait pendant un petit nombre de jours, et alors le sol et


graines
les objets voisins des peupliers sont littralement couverts d'un

linceul blanc comme de la neige.


La graine du cotonnier est aussi pourvue de longs poils ; ce

sont ces filaments que l'homme recherche pour en fabriquer le

coton.
D'autres graines sont garnies d'ailes : ces appendices servent

sans aucun doute donner prise au vent. En effet, Alphonse de

Candolle a remarqu qu'on n'observe jamais de graines ailes dans


les fruits qui ne s'ouvrent pas.
Les eroclium mritent une mention spciale. Les graines, dit

Lubbock, sont fusiformes, plus ou moins couvertes de poils, et se


terminent par une sorte d'appendice, base spirale semblable
une moiti longitudinale de plume d'oiseau. Le nombre des spires
dpend de l'tat hygromtrique de l'atmosphre. Si l'on fixe ses

graines verticalement, l'appendice s'enroule et se droule suivant


le degr d'humidit de l'air ; et on peut faire mouvoir l'extrmit
de cet appendice sur un cadran gradu, absolument comme l'aiguille
d'un hygromtre. La chaleur agit sur ces graines. Si maintenant
on fixe l'extrmit suprieure de l'aigrette, la graine sera dplace
de haut en bas pendant le droulement de la spirale, et, ainsi que
l'a montr M. Roux, ce mouvement contribuera enfoncer la

graine dans le sol. Cette observation a t faite sur les de


graines
Yerodium cicularium, qui sont d'une certaine M. Roux
grosseur.
a remarqu que si l'on place une de ces sur le sol, elle reste
graines
intacte tant que l'air reste sec; mais si l'atmosphre devient

humide, la partie effile qui porte les poils de l'appendice se con-


tracte, les poils de la graine se meuvent en loignant leur extrmit
de cette dernire, qui peu peu est releve verticalement, sa pointe
demeurant fixe dans le sol. C'est alors la base de l'aigrette
que
86 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

commence se drouler et s'allonger ; si elle vient rencontrer

quelque brin d'herbe ou quelque autre obstacle, son mouvement


de bas en haut sera entrav, grce la prsence, la disposition
de ses poils, et elle s'allongera alors en sens contraire, ce qui tendra
dgager la graine du sol. Mais, comme l'a remarqu M. Roux,

l'aigrette, grce la disposition des poils, glissera facilement sur


l'obstacle, se raccourcira de haut en bas, et la graine proprement
dite ne sera pas dplace. Quand l'atmosphre redeviendra humide,
la graine sera enfonce un peu plus profondment dans le sol, grce
au mcanisme que nous avons indiqu plus haut, et cela jusqu'
ce qu'elle ait atteint une profondeur convenable pour son dvelop-
pement.
Les erodium ne sont pas les seules plantes qui nous prsentent
ces phnomnes. Le stipa pennntn, plante de l'Europe mridio-

nale, ajoute le mme auteur, nous offre un cas semblable. Cette

plante a t dcrite par Vauchcr, et plus rcemment par Frank


Darwin. La graine est petite, munie de poils raides dirigs d'avant
en arrire, et son extrmit antrieure est effile. Son extrmit

postrieure se prolonge en une longue partie spirale, semblable


un tire- bouchon, et se termine par un appendice ayant la forme
d'une longue plume d'oiseau. Le tout longueur
reprsente une

suprieure trente centimtres. Il est vident que l'appendice faci-

lite la dissmination des graines par le vent. Lorsque ces dernires

tombent la surface du sol, leur extrmit antrieure s'y fixe, et

elles restent dans cette situation si l'atmosphre n'est pas humide.


Mais s'il vient une onde, ou s'il se produit un dpt de rose, la

se droule; et, comme dans le cas de l'crodium, l'extrmit


spirale
termine sous une forme de plume rencontre ordinairement un brin

d'herbe ou un obstacle
qui l'empche de se dplacer de
quelconque,
bas en haut. Puis, l'air perd de son humidit, les spires
lorsque
deviennent plus serres, et la graine est pousse peu peu dans
le sol.
Encore curieuses sont les de l'oxalis. Elles sont
plus graines
chacune d'une membrane que, dans le lan-
enveloppes lastique
on nomme un arillode. Les graines tombent
gage descriptif,
l'humidit les arillodes gonflent et
terre; mais, les imprgnant,
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 87

finissent par tre si bien distendus, qu'il se produit une rupture.


C'est alors que les arillodes, se retournant brusquement, envoient

comme avec un ressort les graines deux ou trois mtres de l.

On peut faire l'exprience en mettant des graines d'oxalis sur une

feuille de papier et en projetant l'haleine dessus; on ne tardera pas


les voir toutes disparatre en sautant de toutes parts.
Beaucoup de graines possdent une membrane trs rsistante,
ne portant aucun appendice et servant cependant leur dissmi-

nation. Voici comment : les oiseaux, les les merles, les


grives,
loriots, etc., sont trs friands des fruits; ils

dvorent, par exemple, ceux du genvrier,


du sorbier, du gui, du sureau, du lierre,
et de bien d'autres, qui contiennent une

pulpe plus ou moins sucre. Le fruit une


fois aval est digr et absorb; mais les

graines qu'il contient, cause de leur enve-

loppe protectrice, ne sont pas attaques par


les sucs Elles traversent ainsi im- Gui, parasite sur une branche
digestifs. de pommier.
punment le tube digestif de l'oiseau et
sortent intactes avec les djections, qui leur constituent un vri-
table engrais. Remarquons que ce mode de dissmination n'est

pas un effet du hasard, et que la pulpe sucre a t mise l dans le


mme but par la Providence. En effet, beaucoup de fruits, ceux
surtout que l'on dsigne sous le nom de haies (raisin) ou de

drupes (cerise), accumulent dans leur pricarpe des quantits


relativement considrables de matires de rserve, du sucre en

particulier, et souvent aussi se recouvrent de brillantes couleurs

(pches).
Une remarque importante est faire sur le mme sujet : c'est

que ce mode de propagation est indispensable pour certaines

plantes, si ncessaire mme que, presque seul entre tous, il permet


l'espce de survivre. Ainsi, par le gui pousse, comme
exemple,
chacun sait, sur les branches des arbres. Si ses graines taient
confies au vent, comme celles de tant d'autres plantes, il est vident

qu'il faudrait un grand hasard pour qu'une graine de gui ft

dpose sur une branche d'arbre et y restt. C'est l cependant une


88 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

condition sine qua non pour qu'elle puisse germer. Mais si une

grive avale une baie de gui, comme c'est l'habitude de cet oiseau,
il y a beaucoup de chances pour que les djections de l'oiseau
soient dposes sur un arbre, avec les graines qu'elles renferment
et qui, grce la matire visqueuse qui les entoure, se collent sur
les corces pour germer et donner un nouveau vgtal. Et, ce
propos, on peut aussi remarquer que si la grive rend de si bons
services la plante, elle n'est pas paye de retour. En effet, l'oiseau
r
sert, sans le savoir, du reste, la propagation de sa perte en semant
les graines du gui de tous cts. Des graines naissent des pieds
nombreux portant des fruits en grande abondance. Or c'est avec
la pulpe visqueuse de ces fruits que l'on fabrique la glu utilise
dans la chasse la grive : Horace avait dj mentionn cette con-
cidence curieuse.
D'autres plantes parasites arrivent au mme but par la simple

viscosit de leurs graines ; mais videmment c'est un mode de dis-

smination qui est bien moins efficace que celui du gui. Et ce qui
le prouve bien, c'est que les plantes en question sont des rarets,
tandis que le gui est une plante vulgaire, trop vulgaire mme.

L'arceulhobium, parasite du genvrier, lance ses graines une

distance de plusieurs la matire visqueuse qui les entoure les


pieds ;
fait adhrer aux corces des arbres lorsqu'elles les rencontrent dans

leur projection.
Nous trouvons dans Lubbock deux exemples un peu analogues,
et si curieux, nous tenons donner tout entier le passage en
que
Le docteur Watt a
espce, trs
dcrit une autre
question.
de
curieuse, qui appartient la mme famille (que le gui). Le fruit
entourant
cette plante est encore form par une pulpe visqueuse
une seule se dtache de la plante, il adhre au
graine. Lorsqu'il
sur lequel il tombe. La graine et la radicule, lors-
corps germe,
a atteint une peu vingt-cinq milli-
qu'elle longueur prs gale
mtres, largit son extrmit en un disque aplati, puis se recourbe
ce que ce disque soit venu en contact avec quelque objet
jusqu'
voisin. Si les conditions sont favorables, la plante se dveloppe ;

dans le cas la radicule se redresse, dtache la baie vis-


contraire,
de l'endroit o elle s'tait fixe et l'lve en l'air ; puis elle
queuse
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 89

se recourbe de nouveau et vient faire adhrer la baie avec un autre

C'est alors que le disque se dtache son tour de l'endroit


corps.
o il tait fix, et est port, grce la courbure de la radicule,

une autre o il se fixe de nouveau. Le docteur Watt pr-


place
tend avoir vu ce fait se produire plusieurs fois. Les jeunes plantes
semblent choisir l'endroit o elles se dvelopperont. Il arrive sou-

vent les feuilles sur lesquelles les fruits taient


qu'elles quittent
tombs et viennent se fixer sur l'corce d'une branche. Sir John

Hooker a dcrit un autre genre intressant, appartenant toujours


la mme famille, le myzodendron, parasite du htre. Le myzo-
dendron crot la Terre de Feu. Ses graines ne sont pas entoures

d'une substance visqueuse; mais elles possdent quatre prolonge-


ments aplatis et flexibles, grce auxquels elles peuvent tre trans-

portes, par le vent, d'un arbre l'autre. Ds qu'elles rencontrent


un petit rameau, leurs appendices l'entourent, et elles se trouvent
ainsi fixes. Les d'un nombre de
graines grand vgtaux pi-

phytes sont trs petites et trs nombreuses. Grce cela, elles sont

aisment transportes par le vent d'un arbre l'autre, et comme le

vgtal auquel elles adhrent leur fournit toute la nourriture nces-


saire pour leur dveloppement, il est inutile qu'elles possdent
leurs rserves alimentaires emmagasines dans leur propre sub-
stance. De plus, la petitesse de ces graines leur est avantageuse,
car elle leur permet de pntrer dans les crevasses les plus troites
de l'corce. Ainsi se trouve rachete en partie la disposition
dfectueuse des vgtaux piphytes, qui sont, c'est le cas de le dire,
comme l'oiseau sur la branche, avec cette diffrence qu'ils ne

peuvent pas se dplacer.


D'autres animaux que les oiseaux servent encore la propaga-
tion des graines. Tel est l'cureuil, qui accumule dans des trous les

graines de nombreuses plantes. Tels sont aussi le hamster et le

mulot, qui agissent de mme.


Mais c'est surtout l'homme qui contribue le plus la dissmina-
tion des graines ; cela est une bonne fortune pour les plantes, mais
non voulue par elles : l'homme est de date trop rcente sur la terre

pour que les plantes aient pu s'adapter spontanment lui. Les


bateaux amnent souvent dans nos pays des graines de plantes
90 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

exotiques, et lorsque celles-ci trouvent des conditions favorables


d'existence, elles se dveloppent, se multiplient et finissent par
s'implanter dans le pays. C'est ainsi qu'il y a une centaine d'annes
des graines d'une mauvaise herbe du Canada, l'erigeron cana-
dense, ont t apportes par un bateau en France, o cette plante
tait compltement inconnue. Depuis cette poque cette mauvaise
herbe, considrablement multiplie, est devenue l'une des plantes
les plus communes de nos prs et de nos terres incultes. Les
chemins de fer et les divers
moyens de transport sont aussi de

puissants agents de dissmination. Quant la propagation voulue

par l'homme, elle est trop considrable et trop connue pour que
nous en parlions ici.
Un puissant moyen de dissmination nous est encore fourni par
l'lment aquatique ; mais il y a lieu de se demander s'il s'agit ici
d'un pur hasard ou si les fruits sont vraiment adapts l'lment

aquatique. Cependant on a signal des cas o des cocos, ayant t

transports par l'eau, avaient une structure


plus spongieuse que
ceux de l'intrieur des terres, de mme que d'autres fruits (fenouil)
avaient la forme de barques. Mais ce sont sans doute l des vues
de l'esprit. Contentons-nous que trs souvent les
de remarquer

graines sont transportes par l'eau. C'est ainsi que constamment


sur les ctes de Malabar, ainsi que sur celles des les de la Malaisie,
viennent s'chouer d'normes cocos de vingt-cinq kilogrammes.
On les a pris des fruits de plantes aquatiques. Il
longtemps pour
n'en est rien : ce sont des fruits d'un palmier ( lodoicea) qui crot

aux Seychelles. Ce sont les courants marins qui les amnent dans

les Indes. De le savant botaniste Hookcr a calcul qu'un


mme,
courant marin avait cent espces de
transport quarante-quatre
plantes de l'isthme de Panama aux les Galapagos. Si les graines
en question sont vraiment au transport par les courants
adaptes
elles doivent sans dommages le contact de l'eau
marins, supporter
de mer. Darwin et Martins se sont occups de cette question. Le

de ces deux exprimentateurs mit quatre-vingt-sept


premier
espces de graines dans l'eau de mer; vingt-huit jours aprs,
avaient conserv leur pouvoir germinatif. La pro-
soixante-quatre
de l'eau de mer est variable avec la famille
prit supporter
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 9l'

laquelle elles appartiennent : les lgumineuses, les hydrophyl-


laces et les polmoniaces rsistent trs mal. Les petites graines
tombent ordinairement au fond de l'eau ; quelques-unes cependant
surnagent aprs avoir t sches. Mais ce sont surtout les gros
fruits qui peuvent flotter beaucoup plus longtemps que les petits.
Et ce fait est plein d'intrt, puisque les plantes grosses graines
ou gros fruits ne peuvent gure tre disperses par d'autres

moyens. L'homme et les courants marins sont donc deux moyens


accidentels de dissmination. On peut citer dans le mme ordre
d'ides les oiseaux qui emportent, attaches leurs pattes, des
boulettes de terre o peuvent se trouver des graines. Les glaciers
peuvent agir de la mme faon en transportant des graines comme:
des blocs erratiques.
XIII

LES ENNEMIS DE L'HUITRE

Il serait difficile de trouver, de par la cration, un animal aussi


dbonnaire et aussi bon enfant que l'hutre. Fixe son rocher,
elle ne fait de mal personne et se contente d'absorber les quelques

particules organiques que le flot lui apporte. Malgr ces qualits,


l'hutre est en butte une multitude d'ennemis qui ne songent qu'
sa perte et, de ce fait, causent de grands ennuis aux ostriculteurs.
Nous allons donner quelques renseignements sur ce sujet peu
connu, et qui intresseront sans doute au moment o ces dlicieux

mollusques sont servis sur nos tables, la jubilation des gourmets.


Je les ai rcolts au cours de visites de nombreux parcs ostri-
coles.
Le duel est surtout engag entre l'hutre et une sorte de coli-

maon marin, le bigorneau perceur, qui a, hlas! tous les avan-

tages de son ct. Rampant sur son ventre comme l'escargot, il se

promne la surface des bancs, quserens quem devoret. Quand il a


rencontr une hutre sa convenance, il ne va pas commettre la
faute de chercher s'introduire entre les deux valves de l'hutre.

Celle-ci, en se contractant, aurait vite fait de le couper en deux. Il


s'installe au beau milieu d'une valve, sort une trompe relativement

et, la rpe qu'il y a au bout, se met en devoir de


longue grce
percer la coquille. Ce n'est pas l, on le comprend, une opration
des plus faciles, mais qui va encore plus vite qu'on ne le croirait,
tant donnes la duret de l'objet percer et la mollesse de l'ins-

trument. L'hutre de trois ans est perce par eux en huit heures,
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 93

et il ne faut demi-heure un bigorneau adulte pour percer


qu'une
la coquille d'une hutre d'un mois. Le trou une fois achev, le

introduit sa trompe par l'orifice et suce l'hutre qui n'en


bigorneau
peut mais.
Ce sont surtout les jeunes qui sont redouter, car
bigorneaux

Groupe d hulres.

ils s'attaquent aux toutes jeunes hutres, au naissin, et, doas


d'un apptit formidable, y causent des ravages normes.
On a cherch un nombre de moyens pour dtruire ces
grand
animaux, mais aucun d'eux n'a donn de bons rsultats. Celui qui a

le mieux russi, et qui est seul aujourd'hui, rappelle un peu,


pratiqu
le procd consiste attraper des oiseaux en leur dposant un
qui
grain de sel sur la queue. On ramasse les bigorneaux la main, au

moment de la basse et, se venger d'eux, on les mange


mer, pour
la croque au sel, aprs les avoir fait cuire. C'est surtout en mars
et en avril que l'on se livre cette chasse ; c'est le moment o les
^94 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

effluves printaniers tournent la tte aux bigorneaux et leur font


perdre toute prudence. En mme qu'on rcolte
temps les adultes,
on dtruit les pontes, qui se montrent la surface des coquilles
sous forme de capsules jauntres ressemblant de petites bou-
teilles.
Grce une attention incessante, on arrive sauver des bancs
entiers qui, sans cette prcaution, auraient t anantis. C'est

Naissainde l'hutre vu de divers cts.

-ainsi que l'on


rgnrer a pules parcs de la baie de Bourgneuf,

que les bigorneaux avaient compltement dtruits.


Deux autres mollusques, le courmnilleau et la pourpre agissent
-comme les bigorneaux, mais sont, heureusement, moins prolifiques
-qu'eux. On les dtruit d'ailleurs en mme temps et de la mme

faon que ces derniers.


Les toiles de mer constituent aussi un flau redoutable.
-A priori, on ne voit pas comment cet animal cinq bras et dpourvu
-de dents peut arriver dvorer une hutre enferme dans ses valves
nous est si difficile d'carter mme avec un cou-
.puissantes, qu'il
teau rsistant. Mais la nature est fertile en ressources. Les toiles

de du moins certaines de la proprit


mer, espces, jouissent
de renverser compltement leur estomac au
singulire pouvoir
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 95

dehors sous forme d'une fine membrane, vritable filet qui englobe
les animaux dont les astries font leur nourriture. De ce nombre

sont les hutres. L'estomac s'infiltre entre les deux valves de la

et va digrer l'animal intrieur tout vivant. Avouez que


coquille
vous n'auriez pas trouv cela !

De mme, les crabes font une chasse enrage aux hutres.

Dous de d'une force remarquable, ils arrivent briser le


pinces
bord de la coquille, l o les deux valves s'appliquent l'une sur

l'autre et sont relativement friables. Quand


ils ont cr une petite brche, ils y intro-
duisent soit leurs pinces, soit leurs autres

pattes, et arrivent grignoter quelques par-


celles de la bte. Bientt l'hutre finit par
mourir, et les deux valves billent. C'est le

moment qu'attend le crabe pour pntrer


Astrie violette.
dans la demeure et dvorer son contenu.
Certains crabes sont mme assez habiles, parat-il, pour attendre

qu'une hutre bille d'elle-mme pour se faufiler rapidement


l'intrieur et tuer l'animal. Mais comment se fait-il que le porte-
cuirasse ne soit pas cras? Mystre et voracit !
Il n'y a pas jusqu'aux vers marins qui n'envahissent souvent
les bancs d'hutres et n'y causent des perturbations, soit en dtour-
nant une partie de leur nourriture, soit en pntrant l'intrieur
des ainsi est souvent facile de le constater en les
coquilles, qu'il
dgustant, et en troublant ainsi leur existence. Heureusement ce
sont l des cas plutt accidentels, mais qui n'en sont pas moins
meurtriers. C'est ainsi que des vers du nom de hermelles ont un
beau jour envahi le banc de la Rage, dans la baie de Cancale, et
l'ont si bien dtruit qu'aujourd'hui il n'en reste trace, et que
plus
le service hydrographique a depuis donn cette le nom de
rgion
banc des Hermelles.

Quant aux moules et aux ascidies, bien que n'y mettant aucune

mchancet, elles peuvent causer de grands dgts dans les bancs


o elles viennent de la vase
s'tablir, en rpandant sur eux qui finit
par les touffer. Il y a incompatibilit d'existence entre les moules
et les hutres.
96 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Ainsi que le dit M. Roch, inspecteur des pches maritimes,


dans son beau livre sur la Culture des mers, certaines plantes
marines peuvent aussi constituer, par leur dveloppement dans les -
ou sur ls bancs, desdgts l'industrie hutrire. Certaines,
parcs
telles que les ulves, se fixent et se dveloppent sur les coquilles des

hutres. Indpendamment de ce que les touffes de ces algues, acci-

Crabe.

dcntellement entranes les faire perdre les


par flots, peuvent
hutres sur elles se sont attaches, elles ont encore 1 in-
lesquelles
convnient d'amener une des vases, en suspension
prcipitation
dans sur les mollusques recouvrent. Elles s'opposent
l'eau, qu'elles
de mares dbarrassent les hutres de
de plus ce que les courants
ont excrte autour d'elles fonc-
la vase organique qu'elles par leur
tion filtrante Les conferves forment souvent dans les parcs
propre.
et claies des couches assez touffues entraver l'industrie ostri-
pour
ces algifes d'un duvet vert les
cole. C'est ainsi que tapissent lger
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 97

des hutres parques. Puis leurs filaments s'accroissent,


coquilles
les uns les autres, finissent par former bientt
et, en s'enchevtrant
des touffes auxquelles on a donn le nom de matelas . De mme

les ulves ou choux verts , comme les pcheurs les appellent,


que
entranent avec elles des hutres, quand les flots les emportent, de

mme le matelas des conferves enlve dans le rseau inextricable


de ses filaments les mollusques sur lesquels il a pouss.

Pour dtruire toutes ces algues, on met dans les parcs des

Moules.

mollusques des littorines qui les mangent,. et que l'on mange


ensuite quand elles sont bien engraisses.
Les hutres sont encore en butte d'autres ennemis qui, bien

que peu visibles au dehors, n'en sont pas moins redoutables. Je


veux parler de diverses maladies dont elles sont parfois atteintes.
L'une d'elles, la iiia la d ie (l u- l)lecl , se rencontre une fois sur douze
d'elles, la maladie dwpied,
dans le golfe de Gascogne. D'aprs M. Giard, professeur la Sor-

bonne, qui l'a tudie fond, elle est due un champignon qui se

dveloppe dans le muscle runissant les deux cette


valves, partie
si agrable au got. Il se forme l, au milieu des fibrilles muscu-

laires, des sortes de stalactites de consistance corne qui en gnent


singulirement la contraction. Il en rsulte que l'hutre finit par
biller constamment, ce qui la met la merci des ennemis dont
nous parlons plus haut. De plus, si on la transporte, l'eau int-
rieure s'coule et elle se cela, la maladie du pied
desse^^j^b^rt
7
98 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

de l'hutre ne nuit en aucune faon sa salubrit; elle ne fait


qu'entraver sa nutrition.
Cette maladie parat relativement rcente. Il n'en est de
pas
mme du typhus, qui est connu depuis fort longtemps, ce qui n'em-

pche que sa vritable nature n'est pas encore bien dtermine.


C'est la surface externe de la coquille, dit M. Roch, se
que
manifestent les premiers symptmes du typhus. La pousse ou

l'accroissement, en largeur et en paisseur, des valves s'arrte; en


mme temps, les lames calcaires dj formes semblent se cliver.
Elles deviennent ternes, d'une couleur jauntre, et s'effritent sous
le contact du doigt. La surface interne des valves, qui est nacre
sur des animaux bien porlanls, prend une teinte d'abord bleu

clair, puis noir bleutre. Le corps de l'animal, bien que conservant


une couleur blanche, est
amaigri, plus ou moins glatineux, dia-

phane, et, au got, il offre une saveur nauseuse trs prononce.


Si vous tes amateur de choses dcouvrir, je vais vous

indiquer un petit problme rsoudre. Vous avez certainement

remarqu qu'en mangeant des hutres, il arrive parfois que le cou-


teau perce la coquille et met nu un liquide dgageant une odeur

dsagrable. Demandez cent personnes quoi cela est d, quatre-

vingt-dix-neuf vous rpondront que ce sont les water-closct de


l'hutre . C'est videmment absurde. En ralit, l'hutre ainsi

nausabonde est atteinte de la maladie du clmmbrage, dont les

causes et le mode d'apparition sont inconnus. Peut-tre peut-on


un apport accidentel de vase que l'animal auraiL
l'expliquer par
recouvert d'une couche de nacre ?

Enfin, la dernire maladie signaler porte le nom singulier de

pain d'pice, en raison de l'apparence de la coquille, qui apparat


et tomenteuse. qui doit tre imput cet tat
poreuse L'organisme
est une du doux nom de clionc. En un rien
pathologique ponge
de elle se dveloppe sur les et les perfore de
temps, coquilles
manire en faire une vritable bouillie.
Ah! humaine, en pense, n'est pas seule
l'espce quoi qu'elle
avoir des ennuis !
XIV

CE QUE FONT LES ANIMAUX QUAND IL FAIT FROID

La vie dans les grandes villes. La vie chez les animaux. Les mammifres des rgions
Graisse des phoques. Changements de
polaires. Les modifications de la fourrure.
couleur. La sociabilit des rennes. Le livre commun et le livre variable. Rserves
alimentaires de certains rongeurs. L'cureuil. Le psalmmomys. Le hamster. Les
carnassiers. Les aninlaux hibernants. La marmotte. Les chauves-souris. Les ours
bruns. Le sommeil des serpents. Batraciens, homards et mollusques.- Migrations des
oiseaux. Les oiseaux qui hibernent. Les oiseaux qui font des provisions. Les insectes.
Les plantes.

Chauds les marrons ! Voici l'hiver, le triste hiver, avec tout


son cortge de froidure, de vents glacials, de neige et de mauvais

temps! Et pourtant, dans nos grandes villes, c'est comme un rveil


de notre activit qui semble avoir disparu avec les grandes cha-
leurs et les fugues sur le littoral. Les lyces ont rouvert leurs

portes, et les potaches remplissent les rues de leur gaiet exu-


brante. Les thtres, les cafs-concerts attirent tous les soirs une
foule de gens avides de plaisirs; les bals vont commencer faire

fureur, et bientt va venir le temps de carnaval avec ses sauteries


et ses dbauches de mascarades et d'tourdissements. C'est cer-
tainement pour nous l'poque o l'activit est le plus intense, tant

au point de vue du travail qu' celui du plaisir.


Mais combien les choses changent lorsqu'on considre la nature
non civilise I Ce n'est partout que dsolation et misre. Que
sont devenus les jolis oiseaux, qui tantt gayaient les bois de leurs

gazouillis et de leurs poursuites amoureuses? Et les myriades d'in-


100 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

sectes, qui nagure encore bourdonnaient joyeusement dans l'air,


sont-ils donc morts, disparus jamais? L'arbre a-t-il pri avec la
chute de ses feuilles? Les plantes basses sont-elles toutes dtruites?
Les rares animaux
que l'on rencontre ont un air plor et cherchent

partout des victuailles qu'ils ne trouvent qu'avec peine. Et cepen-

dant, au premier printemps, tout reviendra comme l'anne passe;


l'hirondelle reparatra sur le toit hospitalier, le grillon fera retentir
les champs de son cri-cri joyeux, et la marguerite et le coquelicot

panouiront encore leurs jolies fleurs avec lesquelles les amoureux


feront des bouquets. Qu'est donc devenue la vie de tous ces tres

pendant l'hiver? O se sont cachs les animaux? O se trouvent


les plantes?
Telles sont
les questions que nous allons examiner.

Commenons par les grosses btes, les mammifres. Et avant


d'examiner ce qui se passe dans nos parages, voyons d'abord les

changements que l'hiver apporte dans les rgions tout fait sep-
tentrionales du globe, dans les rgions polaires. Dans ces contres,
comme l'on sait, il y a pendant presque toute l'anne des glaces et
des neiges les ples rayons
que du soleil n'arrivent fondre qu'en
partie. Aussi l'hiver ne marque-t-il pas l, comme chez nous, un
contraste trs grand avec les conditions climatriqucs de l't ; la

temprature devient un peu plus basse et les neiges sont plus abon-

dantes, c'est tout ce que l'on observe. Au ple, l'hiver n'amne

donc pas de changements aussi considrables que dans nos pays.


Mais ces modifications, quoique d'un autre ordre,. n'en sont pas
moins intressantes signaler.
Dans les rgions polaires, les animaux de beaucoup les plus

communs sont des grands mammifres, tels que les ours blancs,

les rennes, les renards bleus, les phoques, les otaries, etc. Quand

arrive la priode des grands froids, ces btes ne s'engourdissent


vivre comme si de rien mais on peut
pas et continuent n'tait ;
observer dans leur pelage des changements trs manifestes. Les
de longueur, tandis
poils qui les recouvrent augmentent beaucoup
eux en naissent d'autres trs nombreux, serrs
qu'entre plus petits,
les uns contre les autres. Il se fait ainsi une toison extrmement

destine protger l'animal contre le froid extrieur, et


fourre,
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 101

surtout empcher la dperdition de la chaleur interne. Les Esqui-


maux, chasseurs pour la plupart, connaissent bien cette particula-
rit , et savent que c'est cette poque qu'ils rcolteront les plus

belles fourrures, destines emmitoufler le minois de nos petites


Parisiennes.
Ces faits s'observent surtout chez les mammifres qui habitent
spcialement la terre ou plutt la glace. Les vivent
phoques, qui
presque constamment dans l'eau, se protgent contre la dperdi-
102- A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

tion de chaleur par un autre procd : ils mangent normment, et


cette nutrition surabondante a pour effet de dvelopper, au-des-
sous de leur mince piderme, une couche de graisse, matire qui,
comme on sait, est trs mauvaise conductrice de la chaleur. Cette

graisse est, soit dit en passant, trs utile aux Esquimaux, qui l'em-
ploient toutes sortes d'usages, soit pour se nourrir, soit pour
s'clairer.
Souvent aussi, en mme temps qu'elle devient plus paisse,

Phoque.

la toison de couleur. Telle est, pour ne citer qu'un exemple,


change
celle du renard bleu ou isatis, l't est gristre ou
qui pendant
couleur de terre, tandis hiver elle devient blanche, ou plutt
qu'en
bleutre comme la glace. C'est l videmment un cas d'adaptation

de la teinte au milieu.
protectrice
Le froid aussi d'une autre faon, en augmentant l'ins-
peut agir
tinct de sociabilit des espces. C'est ainsi que les rennes sauvages,
l't ne forment des socits d'une trentaine de
qui pendant que
se runissent en hiver en grand nombre, trois quatre cents
ttes,
individus Tous ensemble ils se rfugient dans les forts,
parfois.
et, parat-il, entourent leur retraite de remparts de neige, qui en
forteresse. Nuit et jour des sentinelles veillent
font une vritable
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 103

rapproche des qui au moindre signal sont repousss


loups,

coups de cornes.

Chez nous les quoique souffrant du froid, trouvent


rongeurs,
facilement leur nourriture que les carnassiers. Le livre com-
plus
mun un peu son terrier, de manire devenir
agrandit presque
invisible la vue. En t, il tourne sa tte vers le sud, tandis qu'en

Otarie.

hiver il la tourne vers le nord. Il sort de son surtout la nuit,


gte,
pour aller grignoter les quelques plantes restent encore sur la
qui
terre. QuandIiI :neige beaucoup il se laisse et
cependant, bloquer,
ne sort que lorsque le mauvais a cess.
temps
Le livre variable, habite les Alpes, est intressant signa-
qui
ler, parce qu'il prsente un changement de robe analogue ceux

que l'on observe dans les rgions polaires. Au mois de dcembre,


raconte Tschudi r lorsque toutes les Alpes sont ensevelies sous la

neige, le livre des Alpes est aussi blanc que la neige l'entoure;
qui
104 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

la pointe de ses oreilles est la seule partie de son corps qui reste
noire. Le soleil du printemps apporte au mois de mai d'intres-
sants changements dans la couleur de son pelage. Son dos com-
mence devenir gris, et les poils gris deviennent
de plus en plus
abondants au milieu des poils blancs de ses flancs. Au mois d'avril,
il est irrgulirement tachet. De jour en jour, le gris brun prend
le dessus sur le blanc, et ds le mois de mai notre livre est devenu

Intrieur d'une hutte d'Esquimaux.

d'un gris brun uniforme. En automne, ds les premires neiges,


des poils gris apparaissent parmi les bruns ; mais comme dans les

Alpes l'hiver s'tablit plus vite que le printemps, ce changement


de couleur est plus tt termin et a lieu en quelques semaines,
du commencement d'octobre jusqu'au milieu de novembre. Au

moment o les chamois prennent un pelage plus fonc, leur com-

le livre, devient donc blanc.


patriote,
Les livres et les lapins, pour trouver de quoi vivre, sont obligs
de sortir de leur terrier, et par suite d'tre en butte la rigueur

du froid, la dent du loup ou la balle du chasseur. D'autres ron-

se nourrissent de matriaux qu'ils ont eu


geurs , plus prvoyants,
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 105

soin d'accumuler, pendant la belle saison, dans une cachette sp-


ciale. Le gentil cureuil, par exemple, n'est pas en effet aussi fou et

aussi peu soucieux de l'avenir qu'on pourrait le croire, lorsqu'on


le voit sauter de branche en branche comme un petit cervel. A

la fin de l't,
quand la nourriture est abondante, il rcolte avec

soin les graines, les bourgeons, les cnes de pin, les baies, les

jeunes pousses, et les accumule dans diverses cavits naturelles,

cureuils communs d'Europe.

telles que troncs d'arbres ou des creux de rochers ; il prend la pr-


caution de ne pas mettre tous les ufs dans le mme panier, ce

qui est un instinct remarquable. Trs sensible aux moindres chan-

gements de temprature, ds les premiers froids il se retire dans


son nid, en bouche l'entre et s'endort. Quelque-
soigneusement
fois les cureuils se runissent plusieurs, et chacun bnficie de
la chaleur commune. Ils dorment; mais le vieil adage : Qui clort

dne, n'est pas toujours exact, et l'cureuil ne tarde pas souffrir


de la faim. C'est alors va chercher avec
que le petit animal sort,
une sret remarquable les graines et les bourgeons amasss, s'en
nourrit et revient de nouveau dans son nid. Ce mange est trs
106 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

peu pratique, et pour peu que l'hiver soit et que la neige


rigoureux
tombe beaucoup, la plupart des cureuils ne peuvent se rendre
leurs provisions et prissent en foule.
Les psammomys, eux, accumulent les provisions dans leur

propre demeure. Ils rcoltent les pis des crales et en remplissent


leur terrier souterrain. Le dommage qu'ils causent ainsi aux culti-
vateurs est trs sensible. Il est vrai qu'ils sont utiles, sans le savoir
-d'ailleurs, aux pauvres gens qui en hiver trouvent dans leurs nids
une abondante moisson. Dans un espace de moins de vingt pas,
on peut parfois rcolter plus d'un boisseau de graines.
Le hamster va nous montrer une sorte de passage entre les
-animaux qui vivent des rcoltes faites avant la mauvaise saison et
les animaux hibernants. Le hamster fait aussi provision de grains;
mais il ne prend de l'pi que la partie comestible, et construit des

greniers distincts de son logis. Chacun d'eux, dit F. Houssaye,


possde un terrier compos d'une chambre de repos, autour du-

quel il en creuse une ou deux autres, communiquant avec la pre-


mire par des couloirs, et destines servir de greniers. Mme les

-vieux, plus expriments, prparent quatre cinq de ces maga-


sins. La fin de l't est leur saison de travail. Ils se rpandent dans
les champs d'orge et de bl, inclinent les tiges de crales avec les

pattes antrieures, puis coupent l'pi avec les dents. Cela fait, ils
se mettent en devoir de battre leur bl, c'est--dire de sparer les

.grains d'avec la paille, en tournant et retournant l'pi avec leurs

pattes. Les grains sortis, ils les empilent dans leurs joues, et les

transportent ainsi dans une des chambres dont nous avons parl
plus haut, puis reviennent au champ qu'ils exploitent, et conti-

nuent ces divers travaux ce qu'ils aient termin


jusqu' la rserve

pour l'hiver. Cela fait, le hamster se fabrique un petit


projete
lit douillet, s'enroule sur lui-mme et s'endort comme un bienheu-

avoir eu soin de se gorger de nourriture. Il reste ainsi


reux, aprs
sans fort mais il se rveille de temps
bouger pendant longtemps ;
. autre pour aller manger ses provisions, ou mme, parat-il, pour
aller courir les champs, lorsque le temps le permet.

En hiver, les carnassiers ne prsentent pas de modifications

ibien sensibles. Ils continuent mener leur existence vagabonde,


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 1017

mais ils souffrent La nourriture devenant excessivement


beaucoup.
ils deviennent d'une trs grande frocit. Les loups, par
rare,
vivent en ordinaire au fond des bois, et qui
exemple, qui temps
alors se contentent nourriture de petits mammifres, pendant
pour
l'hiver se des habitations et s'attaquent l'homme
rapprochent
rencontrent. La faim fait sortir le loup du
qu'ils L'expression :
bois, est trs connue. En

l't, les loups vivent


gnral,
isols ; mais l'hiver ils se ru-

nissent en bandes plus ou

moins nombreuses, et, sa-

chant que l'union fait la force,

ils n'hsitent pas parcourir

les villages en portant partout


la dsolation et la mort.

Bien plus curieuse encore

est la vie que mnent un trs

grand nombre de mammi-

fres qui, en raison des par-


ticularits dont nous allons

nous occuper, ont reu le


nom d'animaux hibernants.

La grande majorit des in-

sectivores , tels que les hris-


sons et les chauves - souris, Marmottes.
ainsi que beaucoup de ron-

geurs, tels que les marmottes et les loirs, se cachent pendant l'hi-
ver dans des retraites et l dorment
quelconques, profondment
durant toute la saison froide. Le si curieux de l'hiber-
phnomne
nation a t particulirement tudi chez la marmotte. Cet animal
vit dans les montagnes, environ trois mille mtres d'altitude, et
dans des rgions froides, o l'hiver dure au moins mois et
sept
souvent plus. Il faut donc ou mois
que, pendant les quatre cinq
d't, le rongeur fasse une de nourriture
ample provision qui
s'accumulera dans ses tissus sous forme de substance
graisse,
qu'il utilisera pendant l'hiver. A cet effet, la marmotte se met
108 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

en qute d'herbes nourrissantes et en absorbe des con-


quantits
sidrables. Le repas achev, elle va boire un peu et faire sa sieste
l'abri d'un rocher ou d'un Elle ne tarde
sapin. pas se rveiller
et
engloutir de nouveau un repas succulent de racines. On

comprend facilement qu' ce rgime l'embonpoint devienne de

plus en plus considrable : ce n'est plus un animal, c'est une


vraie boule de graisse; on en a trouv, parat-il, qui pesaient
jusqu' dix kilogrammes. Vers le commencement de l'automne,
elle fait des siestes de plus en plus prolonges, pour enfin s'en-
dormir profondment dans un creux de rocher. Elle reste ainsi
sans bouger; mais ce qu'il y a de curieux, c'est que tous les

quinze jours environ elle s'agite lgrement, se soulve sur ses

pattes, et, toujours endormie, va dposer ses djections et son


urine dans un coin de son repaire, toujours le mme.
Pendant qu'elle reste ainsi immobile, la marmotte rabsorbe
la graisse accumule dans ses tissus. On la voit maigrir petit petit,
mais moins encore
pourrait le croire,
qu'on car elle ne perd pas

plus de trois cents grammes de son poids pendant l'hibernation.


Si la marmotte peut se contenter d'une aussi faible quantit de

nourriture, c'est que sa force vitale est


beaucoup diminue. Le
cur bat
beaucoup moins vite, et la chaleur devient trs faible.
En un mot, le mammifre est ramen un tat voisin de celui des
animaux sang froid, tels les grenouilles
que et les serpents. Or
l'on sait que ces animaux supportent trs facilement un jene pro-

long. En mme temps, les marmottes prsentent une insensibilit

remarquable : c'est ainsi que l'on peut leur piquer la tte sans
manifestent la moindre douleur. L'engourdissement dbute
qu'elles
de finir par la tte; au rveil, c'est
par le train derrire, pour
l'inverse.
Les loirs
agissent de la mme faon. Qui ne connat l'expres-
sion : dormir comme un loir?
Les chauves - souris se runissent en grand
gnralement
nombre dans des ou dans des clochers, et se suspendent
grottes
aile est pourvue.
aux asprits des parois par un ongle dont leur
Les taupes se cachent dans la terre et s'endorment profond-
ment.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 109

Parmi les carnassiers, on rencontre aussi quelques animaux


le sommeil hibernal. L'ours brun, par exemple, passe
prsentant
l'hiver endormi dans des trous qu'il a pralablement creuss dans

la terre ou dans des creux d'arbres naturels. Il rembourre son gte

en amassant grossirement des dtritus de plantes, de la mousse,

des branches, etc. Les chasseurs, dans l'Amrique du Nord, pro-


fitent de ce fait pour s'emparer facilement de ces ours, qui, plongs
dans le sommeil, ne se dfendent que faiblement. Le sommeil

hibernal de l'ours n'est pas aussi profond que celui de la marmotte.

Aussitt que le froid diminue, les ours sortent de leur tanire et

vont chasser. Ils y reviennent et s'endorment ds que la froidure

reprend.
La plupart des reptiles de nos pays s'endorment aussi du som-

meil hibernal. Les lzards sont trs frileux. Ds la premire brise

frache, ils rentrent dans leur trou. Il parat que les lzards gs
hibernent plus tt que les jeunes. Ils dorment les yeux ferms et
la bouche ouverte. Les serpents agissent de mme; il est noter

cependant que les vipres se runissent plusieurs, jusqu' trente

quelquefois, pour hiberner dans un tronc d'arbre, enroules les


unes autour des autres comme un peloton de ficelle embrouill.
Leur sommeil n'est pas profond, et il faut en tre prvenu; car,

pour peu qu'on les excite, elles ne se font pas faute de mordre
leur gneur.
Les batraciens, qu'ils soient aquatiques ou terrestres, viennent

dposer dans l'eau leurs immenses cordons glaireux d'ufs, puis


pour la plupart meurent. Quelques-uns cependant hibernent enfouis
dans le sol, sous la mousse ou dans des troncs d'arbres. Leur rsis-
tance au froid est considrable; on cite des grenouilles qui sont
restes longtemps prises dans des blocs de glace, et qui se sont
mises sauter ds que la glace a t fondue.
Les poissons ne semblent pas se proccuper beaucoup de
l'hiver. Dans les eaux douces, quand la surface est gele, ils des-
cendent plus bas, o la temprature est plus clmente. Ils rsistent
trs bien aux froids rigoureux, ainsi que M. Pictet l'a montr
rcemment. Certains poissons, si l'on en croit Gunther, hibernent,
cessent de manger, se retirent dans des trous et s'endorment.
110 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Les limaces s'enfoncent dans le sol, les escargots font de mme,


mais scrtent une membrane protectrice calcaire, les
qui protge
du froid. Ils restent ainsi cachs dans le sol tout l'hiver, une

profondeur plus ou moins grande.


Sur le bord de la mer, la temprature de l'eau varie trs peu,
grce une agitation perptuelle et aux courants qui viennent la
renouveler. Aussi les animaux marins ne s'aperoivent-ils presque
pas de l'hiver. Leur vitalit est bien un peu affaiblie, leurs mouve-
ments sont bien un peu plus lents ; mais ce sont l des modifications

peu importantes et d'ailleurs mal connues.


Les oiseaux se comportent d'une manire tout fait spciale.
Peu d'entre eux restent en hiver dans les rgions qu'ils ont
habites en t; il en est cependant. Les uns, comme les pies, les

corbeaux, les roitelets, les coqs de bruyre, se protgent de la perte


de chaleur par une augmentation de nourriture; les autres des-

cendent des montagnes sur les versants opposs au soleil,

l'exemple des pinsons el des grives; d'autres enfin, les rouges-


et les moineaux, par exemple, se rfugient dans les jardins,
gorges
dans les fermes ou dans les villes.

Mais la majorit d'entre eux, au moment de l'hiver,


grande
des endroits o ils ont pass la saison chaude pour se
s'loignent
rendre dans des plus mridionales. Qui n'a regard d'un
rgions
il le dpart des hirondelles, nous faisant prsager
mlancolique
d'une manire certaine l'arrive de l'hiver, nous pauvres
voudrions bien les suivre? Plus de la moiti de nos
bipdes, qui
oiseaux nous au moment de l'automne ; de
d'Europe quittent
ce nombre sont surtout les oiseaux chanteurs, dont la complexion

faible ne supporter le froid, et les oiseaux aquatiques,


trop peut
la glace force migrer. comme les bcasses,
que Quelques-uns,
seuls ou par paires. Le nombre migrent en
voyagent plus grand

troupes plus ou moins nombreuses.

Les l'automne se runissent sur le


cigognes, par exemple,
bord d'un du bec et s'lvent toutes ensemble
marcage, claquent
une tournoient un instant, comme si elles quit-
grande hauteur,
taient leurs nids avec et enfin s'en vont, tournes vers le
regret,
sud. Elles se en coin, disposition minemment pratique
placent
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE m.

fendre l'air. cigogne La qui est en avant, l'extrmit du V,


pour
effectue videmment un travail beaucoup plus considrable que les
autres; aussi, ds qu'elle est fatigue, elle se rend la queue, rem-

place de suite par une de ses surs.

Les hirondelles voyagent aussi en bandes nombreuses. Il est.

printemps les hirondelles ne reviennent pas en.


remarquable qu'au

1. Martinet d'Europe. 2. Hirondelle de chemine.

troupes. Elles voyagent seules ou par couples ; on les voit arriver'

petit petit.
En France, ce sont les martinets qui partent les premiers, au
commencement d'aot; ensuite viennent les coucous et les cailles.
En ce sont la plupart des
septembre, oiseaux chanteurs qui nous
quittent. Pui-s c'est le tour des hirondelles, et enfin celui des
alouettes et des grives.
O vont les oiseaux migrateurs? Nous l'ignorons pour beau-

coup d'entre eux. Quelques-uns se rendent simplement dans le-


midi de la France et de l'Europe. vont dans le nord de-
Beaucoup
l'Afrique ou au del, jusque dans les zones tropicales. Certains-
vont dans les Indes ou en Chine. Au printemps, tous ces oiseaux
reviennent dans leur pays natal, et se rendent en gnral , l'en-
112 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

droit exact d'o ils sont partis. En gnral, ceux qui sont partis
les premiers reviennent les derniers, et rciproquement.
Citons comme curiosit seulement, car le cas est exceptionnel,
un oiseau qui fait des provisions pour la mauvaise saison; c'est un
habitant de l'Amrique du Nord, le melanerpes formicivorus. Il
se nourrit, comme son nom l'indique, dit M. F.
Houssayc, d'in-
sectes et surtout de fourmis. Tout l't, il se livre cette chasse;
mais en mme temps il recueille des glands auxquels il ne touche

pas, tant qu'il trouve d'autres aliments. Voici de quelle ingnieuse

faon il les amasse : il fait choix d'un arbre, creuse avec son bec
dans le tronc une cavit juste capable de recevoir un gland l'in-
trieur. Sa cachette prpare, il y porte un fruit et l'introduit de
force dans le trou qu'il vient de faire. Ainsi enfonc, le gland ne

peut tomber ni devenir la proie d'un autre animal. On trouve dans


le domaine de ces oiseaux des troncs d'arbres qui sont cribls
comme une cumoire de trous, tous bouchs par un gland en guise
de cheville.
A l'automne, il vient
les glands dvorer
ainsi solidement fixs.
Il est vraiment remarquable qu'il mette en rserve des graines et
non des insectes, sa nourriture habituelle, sans doute parce qu'ils
ne se conserveraient pas.
Enfin, propos des oiseaux, il est un point encore trs obscur
et dont l'tude serait fort intressante entreprendre : c'est la

question de l'hibernation de la gent cmplume. On a frquemment


trouv en hiver, soit dans des remises, soit dans des troncs d'arbres

ou des creux de rocher, des hirondelles engourdies, et qui reve-


naient la vie on les plaait dans un milieu chaud. On a
quand
aussi souvent ces individus hibernants taient d'une
remarqu que
obsit celle des marmottes. Est-ce bien
remarquable, analogue
l de l'hibernage? Y a-t-il d'autres espces qui agissent de la mme

faon? Chez certaines mme, l'hibernage n'est-il pas la rgle?


Autant de questions lucider.
Il est chez les insectes, dont certains sont
remarquable que
minemment bien le vol, on n'observe pas de
organiss pour
automnales analogues celles des oiseaux.
migrations
d'insectes meurent au commencement de l'hiver, et
Beaucoup
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 113

ce sont leurs ufs la mauvaise saison. De ce nombre


qui passent
la grande majorit des papillons.
sont, par exemple,
D'autres l'hiver l'tat de larves dans la terre; c'est le
passent
cas du hanneton.
la femelle du hanneton (melolontha vulgaris) a mri
Lorsque
ses ufs, elle cherche un sol meuble au sein duquel elle puisse

A l'aide de ses pattes, elle entre petit petit dans la


pntrer.
terre une profondeur de six centimtres environ, et l
jusqu'

Hannetons.

dpose une trentaine d'ufs runis plusieurs. Ce travail une ,


fois accompli, le hanneton meurt, laissant la terre le soin de
nourrir sa progniture. Les ufs, arrondis, blanchtres, un peu

plus gros que des graines de millet, closent cinq semaines aprs.
Les jeunes larves, en sortant, se mettent de suite au travail; elles
creusent des galeries dans le sol en dvorant toutes les petites
racines qui tombent sous leurs dents. Elles arrivent ainsi jusqu'au
mois de septembre, cette poque une longueur de deux
atteignant
centimtres. Mais le froid arrive et va les engourdir; les larves le
sentent bien, et par prvision elles s'enfoncent dans les profondeurs
de la terre, des profondeurs diverses, quarante ou soixante centi-
et d'autant
mtres, plus grandes que le froid est plus violent, pour
hiberner, c'est--dire rester immobiles pendant toute la saison froide.
Aux beaux jours, elles se rveillent et se rapprochent de la surface
du sol. Extrmement voraces, elles dvorent les racines, la grande
8
114 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

dsolation des cultivateurs, dont elles font mourir les plantes.


Pendant tout l't, elles font bombance pour hiverner une deuxime
fois l'automne suivant. Les mmes faits se rptent encore pen-
dant deux autres annes. La quatrime anne, elles une
atteignent
grande taille; ce sont les vers blancs, comme les les
dsignent
agriculteurs. Entre aot et septembre, elles redeviennent encore
immobiles pour se transformer en nymphes, d'o ne tardent pas
sortir des hannetons. Mais, comme nous sommes au dbut de

l'hiver, ceux-ci vont bien se garder de se montrer au dehors ; ils


restent tranquillement dans la terre qui leur tient bien chaud, et
au printemps ils sortent pour aller voler dans les

airs, la grande joie des coliers et la conster-


nation des jardiniers.
D'autres se cachent dans leurs nids et vivent
des provisions qu'ils ont amasses pendant l't.
Il serait trop long de dcrire ici tous les moyens
mis en uvre par les fourmis pour arriver ce
Larve de hanneton. but. seulement les fourmis moisson-
Rappelons
neuses , qui accumulent des graines ; les fourmis-

parasols, qui cultivent des champignons ; les fourmis pucerons,


les fourmis miel, etc.

Enfin, pour terminer cette numration, il faut dire que beau-

coup d'insectes hibernent en se rfugiant dans des endroits o ils

se trouvent abrits contre les intempries de la mauvaise saison.

Le collectionneur d'insectes sait fort bien qu'en hiver il fera des

rcoltes abondantes en creusant la terre, en retournant les pierres,


en dcortiquant les arbres, en sondant le bois mort, en enlevant

la mousse des troncs, en dracinant les jeunes plantes, etc. Par-

tout il est sr de rencontrer des insectes engourdis et


presque
attendant le rveil printanier.
Passons maintenant aux vgtaux.
Les annuelles compltement ; ce sont
plantes disparaissent
leurs la surface de la terre ou au fond
graines qui, rpandues
des l'hiver l'tat de vie latente. Les graines rsistent
eaux,
passent
extrmement bien au froid, et cela est d, .'i'ell pas douter, au

d'eau renferment et aux- diverses membranes pro-


peu qu'elles
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 115

tectrices les En outre, grce leur petite taille,


qui enveloppent.
se entre les moindres asprits des terrains, ou
elles glissent
mme s'enfoncent ou moins profondment. Elles sont ainsi
plus
les couches du sol et par la neige.
protges par
Les herbaces vivaces, en outre des graines qu'elles
plantes
donner, ne pas tout entires. Les fleurs et les
peuvent prissent
feuilles gnralement ; mais auparavant les feuilles
disparaissent
ont utilis les derniers rayons du soleil pour fabriquer diverses

matires nutritives qui sont alles se mettre en rserve dans les par-

ties souterraines. Ces rservoirs souterrains de nourriture se loca-

lisent dans des rgions fort variables, et revtent des aspects trs

divers : tels sont les tubercules des pommes de terre, la racine de

la carotte, les bulbes des colchiques, le rhizome du sceau de Salo-

mon, etc. Tous ces organes sont en partie desschs et l'tat de

vie ralentie. Comme les insectes vivant non loin d'eux, ils sont

l'abri du froid, protgs qu'ils sont par la terre et par la neige,

qui jouent tous deux le rle de couverture et d'cran.

Les arbres, l'automne, perdent pour la plupart leurs feuilles,

qui jaunissent et tombent terre, en laissant une cicatrice leur

base d'implantation. Il ne reste plus que les racines, les troncs et


les branches, dont les extrmits les plus minces, celles qui ne

dpassent pas un centimtre de diamtre, sont bourres d'amidon.


Dans certains arbres mme, on observe dj des bourgeons, mais

presque desschs et entours par des cailles fort rsistantes, dont


l'intrieur est mme souvent tapiss par des poils soyeux qui
constituent un vritable maillot aux jeunes feuilles et aux jeunes
fleurs. Toutes ces parties ont une vie extrmement ralentie, et ne
rsistent au froid que grce leur desschement relatif.

Enfin, pour terminer cet aperu, il faut dire que quelques vg-
taux passent l'hiver sans subir de modifications bien sensibles.
Parmi les plantes herbaces, citons la pquerette, le perce-neige,
la renoncule des d'hiver, etc.
neiges, quelques saxifrages, l'ellbore
Tout le monde connat la teinte sang que prsente parfois
rouge
la neige dans les Alpes. Cette couleur, a donn lieu tant de
qui
lgendes, est produite par une des rares algues d'hiver, l'hma-

tocoque. Inutile de rappeler que les pins, les sapins, les mlzes, etc.,
116 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

restent verts pendant toute la saison froide, et que grce eux on

peut obtenir des parcs n'ayant pas l'aspect dsol en hiver. Mais
ce sont surtout les mousses et les lichens, individus d'une grande
simplicit organique, qui supportent les froids les plus intenses ;
c'est mme ce moment qu'ils se reproduisent.
XV

LES ASSOCIATIONS DE SECOURS MUTUEL CHEZ LES PLANTES

Il n'est pas rare, en se promenant dans les forts et les bois,


d'apercevoir, sur l'corce des vieux arbres ou sur les rochers, de

larges lames coriaces de diffrentes couleurs, bien connues sous le


nom gnral de lichens. Ces lichens se montrent dous d'une vita-
lit tonnante. On les trouve jusqu'au sommet des plus hautes

montagnes, en des endroits o aucune autre plante ne pourrait


vivre. On les voit se dvelopper sur le sol des volcans, et, seuls du

rgne vgtal, ils affrontent


rgions polaires. les
Au Groenland,

par exemple, on trouve en abondance un lichen qui est presque la


seule nourriture des rennes dans cette terre dsole. Sur les rochers
les plus durs et les plus mal exposs, on peut voir les lichens ins-
talls et vivre comme dans l'abondance.
A quoi donc est due cette facilit de vie des lichens qui leur
permet de prosprer dans les sols les plus ingrats? A l'association.
Un lichen n'est pas, en effet, une plante provenant d'un autre
lichen et dont la progniture sera des lichens. Non, les lichens sont
en ralit forms de deux plantes intimement unies, enchevtres
l'une dans l'autre ; ils proviennent de l'association d'un champignon
et d'une algue. Celle-ci est en de boules
gnral forme petites
vertes plonges en grand nombre dans la masse du lichen. Le reste
de celui-ci est constitu par de nombreux filaments blanchtres
entremls dans tous les sens, ou moins dans
qui pntrent plus
le sol et forment autour des de petits ramifis.
algues crampons
On peut facilement isoler ces et les faire vivre part
algues en
118 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

les plaant dans des milieux favorables. Cependant, si vous dpo-


sez ces algues dans des rochers expos.s au vent et aux rayons du

soleil, elles ne tarderont pas prir. Mais placez ct le champi-

gnon, algues et champignons prospreront et bientt formeront un


vritable lichen.

L'algue a trouv abri et protection dans le champignon.


D'autre part, les algues sont vertes et pourvues de chlorophylle.
Grce la prsence de celle-ci, elles peuvent dcomposer l'acide

carbonique de l'air, absorber le carbone et former avec lui de

Fragment du lichen des rennes. Lichen d'Islande.

l'amidon, du sucre, etc. Le champignon, n'ayant pas de chloro-

phylle, est incapable de former ces corps indispensables sa vie.


Il les emprunte l'algue. Ainsi le bnfice est rciproque : le

champignon se fait le protecteur de l'association, et l'algue le pour-

voyeur des vivres. C'est grce cette bonne entente qu'ils peuvent
vivre l o toute autre plante mourrait. On a donn, en botanique,
le nom de symbiose ce phnomne d'association bnfice rci-

proque.
Les de sont assez rares ; mais on en
phnomnes symbiose
trouve cependant des exemples ailleurs que chez les lichens.

l'on dracine un bouleau et qu'on en examine avec soin


Lorsque
les racines, on voit celles-ci couvertes de longs filaments blan-
chtres qui se montrent nettement comme tant des champignons.
Ces filaments dans la racine et se rpandent abondam-
plongent
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 119

ment dans tout le sol environnant. C'est l encore un cas de sym-

biose entre le bouleau et le champignon. Celui-ci trouve dans la

racine de nombreux principes nutritifs; d'autre part, grce son

abondance dans le sol, elle puise partout l'eau charge de sels


divers qu'elle cde au bouleau, lequel s'en nourrit.

On voit que les deux plantes trouvent un bnfice l'associa-

tion : on a donn celle-ci le nom de mycorhize, mot qui signifie


association d'un champignon (myco) et d'une racine (rhize).

s
XVI

LA COULEUR DES FLEURS

Au point de vue artistique et potique, il y aurait beaucoup


dire sur la couleur des fleurs. C'est, en effet, dans les corolles que
les couleurs revtent leur plus grande dlicatesse. Les teintes
si rpandues chez les animaux, voire mme chez les papillons,
sont grossires ct d'elles, et souvent la palette du peintre
reste impuissante les imiter. En somme, les couleurs des fleurs

peuvent parcourir toute la gamme du spectre solaire, et cela dans


ses moindres dtails. Quelques naturalistes se sont vertus
tablir une classification de ces couleurs ; leurs essais,
quoique
non et un artificiels comme toute
dcisifs, peu classification,
sont bons connatre. En voici une des plus ingnieuses :

VERT.
verdtre. Jaune vert.
Bleu. Jaune. j
Srie cyanique. (Bleu
Bleu violet. Jaune orange. > Srie xantiquc.
r Violet. Orange.
ll
( Violet rouge.
V Orange rouge. J
ROUGE.

La srie a pour type le bleu, et la srie xantique le


cyanique
jaune. On donne quelquefois la premire le nom de srie dsoxyde,
et la seconde celui de srie oxyde; mais ces dnominations ne

sur des bases suffisamment solides pour


paraissent pas reposer
tre conserves. De Candolle, qui donne ce tableau dans sa belle
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 121

vgtale, le fait suivre de quelques remarques intres-


Physiologie
santes.
On peut dj remarquer, par la seule inspection de ce tableau,

toutes les fleurs susceptibles de changer de couleur


que presque
ne le font en gnral qu'en s'levant ou en s'abaissant dans la srie

laquelle elles appartiennent. Ainsi, quant la srie xantique, les

fleurs du nyctago Jalapa peuvent tre jaunes, jaune orange ou

rouges; celles du eglantina, rosa jaune orange ou orange rouge.


Celles des capucines varient du jaune l'orange; celles du ranun-
culus asiaticus prsentent toutes les teintes de la srie du rouge

jusqu'au vert; celles de Vhieracium stalicefolium, et de quelques


autres chicoraces ou de quelques
jaunes, lgumineuses telles que
le lotus, passent vert jauntre en se desschant, etc. Quant la srie

cyanique, les fleurs d'un grand nombre de borragines, notamment


le lithospermum purpureocruleum, varient du bleu au violet

rouge; celles de l'hortensia, du rose au bleu. Les fleurs ligules des


asters varient du bleu au rouge ou au violet; celles des jacinthes,
du bleu au rouge, etc.
Htons-nous cependant de signaler quelques exceptions ou
relles ou apparentes.
1 Quoique en gnral les jacinthes ne varient que dans les
couleurs bleues, rouges ou blanches, on en trouve dans les jardins

quelques varits jauntres et mme d'un jaune un peu qui


citron
semblent s'approcher de la srie xantique.
2 La primevre auricule, qui est originairement jaune, passe
au rouge brun, au vert et une sorte de violet, mais n'atteint

cependant jamais le bleu pur.


3 Quelques ptales semblent offrir les deux sries dans deux

parties distinctes de leur surface.


On remarquera sans doute avec tonnement que la couleur
blanche ne figure pas dans le tableau de de Candolle. C'est qu'en
effet la couleur blanche absolument pure ne parat pas exister dans
la fleur. Pour s'en convaincre il suffit de mettre les fleurs rputes
les plus blanches, telles que le lis, la rose de Nol, la campanule
blanche, l'anmone des bois, etc., sur une feuille de papier bien
blanc. On se rend compte alors que la couleur blanche de la corolle
122 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE.

est en ralit lave de jaune, de bleu ou


de rouge, suivant les cas.
Si cette souillure n'apparat pas trs nettement, on fait les infusions
des corolles dans l'alcool, infusions qui en montrent des tons
franchement jaunes ou rouges, etc. Les fleurs blanches sont donc
des fleurs dont les teintes rentrent dans les deux sries prc-
dentes, mais sont atteintes d'albinisme, un peu comme si elles
taient tioles. D'ailleurs, un certain nombre de fleurs naissent
blanches et ne se colorent qu'un peu plus tard sous l'action de la
lumire. C'est le cas du cheirantus chamseleo, qui passe du blanc
au jaune citron et au rouge un peu violet; de Vnothera tetraptera,
qui, d'abord blanc, devient rose, puis presque rouge; du tamarindus
indica, dont les ptales sont blancs le premier jour et jaunes le

second, et du cohsea scandens, qui a une corolle blanc verdtre en

s'panouissant et violette le second jour. La plante la plus remar-

quable cet gard est celle de Y hibiscus mutabilis, que Rumph


appelait flos horarius parce qu'elle nat blanche, puis devient
incarnate vers le milieu de la journe et finit par tre rouge quand
le soleil est couch.
Dans un trs intressant ouvrage rcemment paru, M. Costantin t
fait quelques remarques relatives la prcocit des diverses races.

et la teinte de leurs fleurs.


Hoffmann a fait un certain nombre d'annes des obser-
pendant
vations intressantes sur ce point. Il a remarqu que le lilas vul-

gaire fleurs blanches fleurit en moyenne six jours plutt que la


forme normale fleurs violaces; ce rsultat lui a t fourni par
huit annes d'observations. Ce pourrait tre une anomalie curieuse

et sans porte; mais plus on avance dans l'tude de la nature, plus


on s'aperoit tous les phnomnes mme les plus insignifiants
que
mritent d'tre examins. Or il se trouve que des rsultats sem-

blables ont t observs par les varits du radis (raphRnus rapha-


et du safran pour la premire, les formes
nistrum) (crocus vernus) ;
blanches fleurissent en moyenne seize jours plutt que les formes

annes la deuxime plante, la


jaunes (douze d'observation); pour
diffrence entre les deux est plus faible, de quatre jours
poques
seulement.
1 J. Costantin, les Vgtaux et les milieux cosmiques; Paris, 1889.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 123-

Ces de teintes paraissent souvent sous la dpen-


changements
dance de la chaleur. On sait que le lilas blanc est obtenu par les-

horticulteurs grce l'action d'une temprature de 30 35. C'est

en 1858 qu'apparurent pour la premire fois, dans le commerce,

les magnifiques inflorescences blanches de cette plante, dont le

succs durable fut prodigieux ds l'origine.


On ne peut affirmer que les races spontanes fleurs blanches ont

la mme origine que le lilas blanc horticole, car aucune recherche

exprimentale n'a t faite sur cette question. Contentons-nous

d'indiquer certains faits


qui contribueront guider ceux qui cher-

chent comment ces varits colores diversement peuvent prendre-


naissance. Le papaver fLlpinllm a une varit fleurs jaunes trs

stable, que l'on observe dans les rgions circumpolaires (d'aprs


Focke), tandis que les varits blanches ont t signales en Suisse.-

Les cultures faites Giessen, en Allemagne, de cette mme espce,


ont permis d'obtenir des individus fleurs blanches par mtamor-

phose d'individus fleurs jaunes. Est-ce la chaleur qui produit ces

changements dans ce cas? Nous n'osons rpondre ni oui ni non.


Les expriences de Schubeler et de M. Bonnier ont bien tabli que
dans les rgions leves, et au voisinage du ple, la couleur des
fleurs devient plus fonce, mais sans changement de teinte : seule-
ment ce phnomne est d la lumire et non la chaleur.

Quelle que soit d'ailleurs l'origine de ces formes blanches et

colories, elles ont souvent une fixit trs remarquable.


Dans le tableau de la classification des couleurs donn plus
haut, on remarquera que le noir n'y figure pas. La couleur noire
absolue n'existe, en effet, chez aucune fleur. Lorsqu'il y a des

parties paraissant noires, cela tient seulement ce que leur teinte


est excessivement fonce : les noirs des ptales du pelargonium
triste et de la fve ne sont
que des jaunes, et ceux de l'orchis nigra,
rentrent dans la catgorie des bruns. Ces apparences noires sont
d'ailleurs extrmement rares.

Quant aux rouges, leur gamme est beaucoup plus varie que
celle des autres couleurs. Les rouges de la srie xantique ont en

gnral une teinte plus vive, incarnat ou ponceau; ceux de la srie

cyanique offrent des teintes se rapprochant davantage du violet.-


124 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Ces deux rouges peuvent d'ailleurs donner des roses, mais avec
un peu d'habitude on devine leur le rose de l'hortensia
origine :
tient en effet au bleu, tandis que celui de la rose tire plutt sur le
jaune.
Les couleurs bleues sont les plus changeantes; elles passent
facilement au violet et au rouge, mais surtout au blanc.
Les fleurs jaunes sont celles dont la teinte est la plus tenace :
c'est ainsi que les jaunes vifs et luisants des boutons d'or ne peu-
vent pour ainsi dire pas changer. Les jaunes plus ples varient

plus facilement, mais ne passent gure qu'au blanc (nyctago


jalapa).
Quant aux fleurs vertes, comme elles ne se distinguent pas du
feuillage ambiant, on les laisse passer sans y faire attention, et on
les croit beaucoup plus rares qu'elles ne sont en ralit.
Par la culture, la slection et l'hybridation, on sait que les hor-
ticulteurs font varier les couleurs des fleurs dans des proportions
considrables. On connat fort mal les lois de ces variations, sur-
tout parce que les jardiniers qui pourraient renseigner les bota-
nistes sur ce point intressant n'ont pas suffisamment l'esprit
scientifique. Nous nous contenterons d'indiquer ci-aprs les ren-

seignements que donnent MM. Decaisne et Naudin1, sur la varia-


tion du coloris des fleurs.
L'altration se fait ici de deux manires : c'est tantt une

simple dcoloration, qui ramne au blanc plus ou moins par les


teintes rouges, jaunes ou bleues de la corolle; tantt la substitution
radicale d'une couleur une autre. Les fleurs dont le rouge ou le
bleu sont les teintes dominantes sont les plus sujettes tourner au

blanc; mais on observe aussi ce changement sur quelques fleurs


naturellement jaunes, comme par exemple celles du disque de la

reine-marguerite, du dahlia, des chrysanthmes, etc., lorsque ces

fleurs subissent la transformation ligulaire. Rien, au contraire,


n'est commun dans nos jardins que les varits blanches de
plus
l'illet, des roses du lilas, du haricot d'Espagne, du
rouges,
pied d'alouette, de la digitale pourpre, des campanules, etc.,

1 Manuel de l'Amateur des jardins.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 125

en un mot de presque toutes les plantes fleurs lilas, roses,

rouges, pourpres, bleues ou violaces. Il en est cependant aussi,


dans ces catgories, dont la coloration est trs tenace et ne
faiblit jamais sensiblement, ainsi qu'on le voit dans le ptunia
fleurs (ptunia violacea),
pourpres dont la teinte ne perd de sa

vivacit que lorsqu'il a t crois avec une espce voisine, le ptunia

nyctaginiflora, fleurs toutes blanches.


La substitution radicale d'une couleur une autre, soit sur
l'tendue de la corolle, soit seulement sur quelques-unes de ses

parties, sous forme de macules, de stries, de panachures, etc.,


est aussi un cas frquent, et c'est l une des altrations dont l'hor-
ticulture ornementale a tir le plus grand parti. Un nombre consi-
drable de ces plantes dites de collection tirent presque toute leur

importance de la facilit avec laquelle les couleurs les plus vives


se remplacent les unes les autres, se nuancent et s'entremlent de
mille manires et dans des proportions relatives qui n'ont rien de

fixe; aussi ne trouve-t-on pas dans ces collections, lorsqu'elles sont


bien choisies, deux plantes sur cent qui soient exactement sem-
blables par le ton et la distribution des couleurs. Ces varits mul-

ticolores, toutes nes de la culture, se conservent en gnral trs


fidlement par le bouturage, et trs peu au contraire par le semis,

qui a, par compensation, le privilge de donner naissance de


nouvelles combinaisons de couleurs. Il n'en est pas tout fait de
mme des varits unicolores qui, moins d'tre croises avec des
varits diffrentes, tendent se perptuer dans cette voie. Par

exemple, les varits jaune, pourpre et blanche de la belle-de-nuit,

lorsqu'elles sont pures, se reproduisent intgralement et avec une

grande constance ; croises les unes avec les autres, elles donnent
lieu des coloris intermdiaires et, plus souvent, au mlange de
ces diffrentes couleurs sous forme de panachures.

Lorsque des fleurs s'panouissent hors de saison, il arrive que


leur couleur peut ne pas tre la mme qu'en temps ordinaire. C'est
ce qu'a not M. Hughes Gibb, en 1898, o l'hiver a t particu-
lirement doux.
Les dahlias-cactus, rouges d'ordinaire, ont donn une floraison

presque orange, et les fleurettes extrieures taient mme parfois


126 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

presque jaunes. En outre, ces dahlias ont montr dans beaucoup


-de cas une tendance marque revenir la forme simple.
Une espce de capucine, habituellement d'un rouge carlate vif,
a de mme donn, dans une serre froide, des fleurs tardives d'un

jaune clair, une bande rouge prs du centre des ptales restant
comme seul vestige de la coureur normale.
Dans ces deux cas, le changement de coloration se produit
d'abord sur les bords des ptales.
Enfin la floraison des myosotis, normalement d'un bleu trs vif,
est devenue presque rose clair sans la moindre trace de bleu; et un

phlox, d'un blanc pur, a montr une tendance vers le jaune ver-
-dtre.
XVII

LES PARURES EN INSECTES

Les pays chauds ont une ressource commerciale laquelle ils

ne songent gnralement pas : ce sont ces magnifiques insectes

auxquels ils donnent asile et qui, convenablement apprts, peu-


vent donner lieu de fort belles parures, au moins aussi jolies que
les oiseaux empaills. En France, les bijoux en insectes ne sont

pas inconnus, loin de l; mais ils ne sont pas encore trs employs.
Il faut, je crois, chercher la cause de ce peu d'extension des parures

entomologiques ce que les bijoutiers ne leur font pas assez de

rclame : il vaut mieux vendre un scarabe en rubis et en diamants

que l'insecte lui-mme, qui ne rapporte que la monture. L'esth-

tique y perd beaucoup d'ailleurs, car ces insectes en pierres sont


.absolument mastocs ,
grossiers, et ne tirent leur valeur que
des pierres qui les composent. Nous ferons exception cependant
pour les mouches ordinaires, que l'on imite fort bien en boucles
-d'oreilles et en pingles de cravates.
Mais combien sont plus jolis encore les insectes naturels, surtout
-ceux des pays chauds, dont les couleurs, varies l'infini, rendent
souvent des points aux plus belles pierreries! Je possde dans ma
collection plusieurs bijoux ainsi confectionns, et toutes les per-
sonnes qui je les montre en sont merveilles.
La mode, si varie qu'elle paraisse au premier abord, n'en est

pas moins d'une monotonie dsesprante : en fait de parure, elle


ne sort pas des chiffons, des perles, des fourrures, des plumes et
des fleurs ou bijoux artificiels. On a essay timidement de se servir
128 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

aussi des fruits et des graines, mais la tentative n'a eu beau-


pas
coup de succs. Pourquoi n'essayerait-on pas des insectes? Les

coloptres possdent des lytres trs rsistantes, se prtent


qui
des travaux multiples. Avec des plumes dtaches et recolles,
on fait des fleurs, des tours de cou, des manchons, des bordures
de vtement ; tous ces colifichets pourraient aussi bien se faire en

lytres.
Mais revenons aux bijoux proprement dits. Chez nous, on vend
surtout le curculio imperialis, fort beau, mais un peu volumineux.
On le monte gnralement en boucles d'oreilles, en remplaant le
ventre et les pattes par de l'or : on ne voit plus alors que la tte,
le corselet et les lytres. Ces dernires, d'un beau vert, portent des
sries longitudinales de ponctuations en creux, au fond desquels
brillent des poils et des cailles resplendissantes. Ces curculios
sont extrmement communs au Brsil : ils vivent sur les mimosas,
dont, par leur abondance, ils font souvent craquer les branches.

C'est dire que leur prix de revient n'est gure plus lev que celui
des hannetons chez nous.

Une autre espce, dont on fait aussi des boucles d'oreilles, res-

semble la prcdente; mais les points font dfaut, et les lytres,


d'un vert plus clair, sont rehausses par des taches dores irrgu-
lires.
C'est surtout comme pingles de cravates que les insectes ont

de cachet. On se sert, cet effet, de petits curculionides


beaucoup
ou de buprestes. Je possde une de ces pingles avec une
petits
couleurs bleue et verte, dont les dessins noirs, par-
jolie espce
faitement contrastent avec la teinte claire
rguliers, agrablement

qui les entoure.

On utilise aussi divers orner des broches. Le plus


coloptres
est un coloptre brsilien, voisin des cassida, aplati,
employ
vert et couvert de points en creux lui donnent l'air
mtallique qui
d'un d -coudre. Sa duret de le travailler comme du
permet
mtal.
Si l'on les insectes exotiques actuellement employs,
compte
on n'en trouve de six huit. C'est l un tort ; les bijou-
gure plus
tiers ne varient assez leur marchandise. Nombreux sont cepen-
pas
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 129

dant les coloptresexotiques que l'on pourrait utiliser dans l'orne-


de parcourir les galeries
ment; il suffit, pour s'en rendre compte,
des muses d'histoire naturelle. Toutes les tailles, toutes les formes,

toutes les couleurs, tous les reflets y sont reprsents. Les uns ont

des teintes mates, d'autres des teintes mtalliques; ceux-ci des

reflets iriss, ceux-l des reflets polychromes. Il en est aux formes


d'autres aux contours tranges : on n'a que l'embarras
lgantes,
du choix.
Ce ne sont pas seulement les insectes exotiques que l'on pour-
rait utiliser, mais aussi nombre d'insectes

indignes. A l'heure actuelle, il n'y a gure

que les hoplies et les chrysomles que


l'on fait servir la dcoration. Les ho-

plies sont superbes avec leur teinte bleue


azure : colles sur des fleurs artificielles
ou des herbes naturelles dessches, elles
leur donnent un aspect nature des plus
remarquables. Ces hoplies se rcoltent en

grand dans le midi de la France, au bord


des eaux. Les hoplies n'ont qu'un dfaut : Bupreste.
leurs lytres doivent leur jolie teinte une

poussire peu adhrente qui s'en va au moindre frottement ; elles


ne peuvent donc servir ni pour les colliers ni pour les broches.
Les chrysomles, aux reflets mtalliques, sont utilises de la mme

faon. Nous rappelons ici, pour mmoire, qu'au bon vieux temps
les femmes rehaussaient la beaut de leurs cheveux avec des
cuisses de gotrupes. A ma connaissance, cette coutume n'existe

plus.
Il parat qu'on emploie aussi des la mode. Ce
papillons pour
travail, dit M. G..Panis, demande une trs lgret de
grande
main. Avoir soin, avant d'oprer, de faire ramollir les papillons
sur du sable humide pendant une Prendre ensuite le
journe.
papillon, enduire les quatre ailes l'envers de vernis blanc

l'alcool, appliquer dessus une toffe (satinette) de couleur appro-


prie celle de l'insecte, avec un tampon, lgrement,
appuyer
mais rgulirement, sur toute la surface; laisser scher, dcouper
9
130 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

l'toffe exactement de la grandeur du papillon, traverser de part


en part le thorax en dessous des ailes avec du fil de fer, d'acier ou

d'argent, et l'on aura une monture lgre, gracieuse. Le papillon


ainsi prpar, plac sur un chapeau, rsistera aux
longtemps
intempries; seuls, les chocs violents peuvent casser les ailes. Il

existe, pour les coiffures de bal, une autre prparation, mais trop
difficile employer dans la pratique pour que je la dcrive. Les

papillons doubls peuvent tre placs sur les fleurs artificielles; ils
deviennent alors un gracieux motif d'ornement pour l'intrieur des

habitations, surtout dans la saison o les fleurs naturelles sont


absentes. On employait jadis aussi les papillons confectionner
des broches : les ailes taient alors recouvertes d'une rondelle de

verre, comme une gravure ou un pastel dans un tableau.


Les hoplies, les chrysomles, les papillons, c'est bien maigre.
Pourquoi ne fait-on pas appel aussi aux ctoines, aux trichies, aux

rhynchites, aux carabes, aux cryptocphales, aux cantharides,


aux rosalies, et tant d'autres insectes communs qui se recom-

mandent par leurs brillantes couleurs? En France, nous avons

assez de got pour pouvoir les arranger d'une manire lgante.


En Europe, les insectes n'ont pas, au point de vue de la parure,

toutes les places qu'ils devraient occuper. Dans l'Amrique du

Sud, il n'en va pas de mme. C'est ainsi que les Indiens du Rio-

sduits par l'clat des chrysophores que la nature a revtus


Napo,
de cuirasses devant lesquelles plirait tout le
resplendissantes,
luxe de l'Asie au jour du triomphe d'un sultan , les utilisent pour
la sous forme de pour les chapeaux, en les
parure pendeloques
avec des os, des et des dents de singes. Les
mlangeant graines
cuisses normes de ces insectes, du corps et enfiles
spares
comme des perles, forment des colliers. Quant aux Roucouyenncs,
elles les de attaches au bout d'une
prfrent lytres buprestes
d'cureuil. Ces mmes servent aussi dans le Rio-
queue lytres
o l'on a une affection toute spciale pour le cliquetis qu'elles
Napo,
en butant les unes contre les autres.
produisent
Ce ne sont seulement les insectes morts qui sont suscep-
pas
tibles de nous mais encore les insectes vivanls. Quels sont
orner,
les enfants n'ont mis des vers luisants ou des lucioles dans
qui
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 131

leurs cheveux? De mme, la Havane, les dames se parent avec


des pyrophores enfermes dans des sachets de gaze; quand leurs
cocuyos , comme elles les appellent, ne brillent plus, elles les
excitent en les secouant. De retour du bal, elles font prendre un
bain leurs insectes et, pour les rconforter, leur donnent sucer
des morceaux de canne sucre.
Il est piquant de remarquer, en terminant, qu' une priode
de notre histoire on a eu aussi le got des insectes vivants, et

quels insectes!. des puces ! Oui, les puces, que tant de personnes
ont en dgot, et qui ont cependant excit la verve de divers

potes :

Pucelette noirelette,
Noirelette pucelette,
Plus mignonne mille fois
Qu'un agnelet de deux mois,
Et mille fois plus mignonne
Que l'oisillon de Vrone,
Comme pourra mon fredon
Immortaliser ton nom!
(CoURTINDE CISE.)

A la fin du XVIIe sicle, certaines femmes avaient pris la mode


d'lever une belle puce attache une chane d'or ou d'acier, d'une
finesse extrme : il parat qu'un Anglais avait fabriqu une chane et
un cadenas, tous deux si petits, que la puce les soulevait en sautant.
Tous les gots sont dans la nature.
XVIII

UN INSECTE FABRICANT DE POTERIES

L'histoire du plope tourneur n'est pas encore connue dans


tous ses moindres dtails ; mais, nanmoins, les matriaux l'on
que
possde sur elle constituent un ensemble dj trs C'est
important.
pour les entomologistes avides de dcouvrir des choses nouvelles

que nous allons rsumer le chemin parcouru dans cette voie et


montrer en mme temps ce qu'il reste faire.
En France, l'hymnoptre connu sous le nom de plope tour-
neur (peloplls spirifex, L.) se rencontre exclusivement dans le
Midi. Extrmement frileux, il recherche avant tout les endroits les

plus chauds pour y construire le nid d'argile destin sa progni-


ture. Il nidifie sous les corniches, dans les hangars, les granges,
mais surtout dans l'intrieur mme des maisons des paysans. L,
tout lui est bon, les murailles, les plafonds, les fentres, les rideaux,

et, sous ce rapport, il fait le dsespoir des mnagres. Fabre, d'Avi-

gnon, raconte que pendant que des ouvriers taient en train de

djeuner dans une auberge, des plopes avaient fabriqu des nids

dans l'intrieur des chapeaux et dans les plis des blouses. Mais

l'endroit que prfrent les plopes est l'intrieur de ces grandes


chemines si patriarcales et si frquentes dans les
villages. Singu-
lier choix! et, de fait, on se demande comment les
pensera-t-on,
malheureux insectes, vont et viennent constamment, ne sont
qui
la fume ou par le feu. Fabre a observ
pas asphyxis par grills
lorsqu'on fait la lessive, les plopes n'interrompent pas leur
que
travail et traversent le rideau de vapeur chaude sans
rapidement
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 133

en tre incommods; il serait intressant de savoir s'ils peuvent


traverser une flamme de la mme faon. L'observateur que nous
venons de citer, et auquel nous empruntons la plupart de ces dtails,

a vu construire des nids au-dessus d'une chaudire, c'est--dire en


un point o la temprature atteignait 49 degrs.
C'est des poques trs variables de l'anne que le plope
construit son nid. A cet effet, il se met en qute, dans la cam-

pagne, d'un terrain dtremp, boueux. Il est alors remarquable


de voir les soins qu'il prend pour ne pas se salir.
Les ailes vibrantes, dit Fabre, les pattes. hautement dresses,
l'abdomen noir bien relev au bout de son pdicule jaune, ils ratissent
de la pointe des mandibules, ils crment la luisante surface de
limon. Mnagre accorte, soigneusement retrousse pour ne pas
se salir, ne conduirait pas mieux besogne si contraire la propret
du costume. Ces ramasseurs de fange n'ont pas un atome de souil-

lure, tant ils prennent soin de se retrousser leur manire, c'est-


-dire de tenir distance tout le corps, moins l'extrmit des pattes
et l'outil rcolte, la pointe des mandibules.
Le plope cueille ainsi une boulette de terre humide de la

grosseur d'un pois; la maintenant avec ses mandibules, il s'envole


avec elle et va la dposer l'endroit qu'il a choisi. Sans la mlanger
de salive, il la faonne grossirement, l'applique grands coups de
truelle sur l'ouvrage dj en train. Il fabrique d'abord une cellule

ovode, de trois centimtres environ de longueur, dont l'intrieur


est creux : la paroi interne est lisse, fine, tandis que l'extrieur est

irrgulier. A ct de cette premire loge, le plope en fabrique


une seconde, puis une troisime, et ainsi de suite, le tout tant
sur un mme plan. Souvent, sur celle-ci, une seconde srie est
construite, quelquefois mme une troisime.
Maintenant que nous connaissons la maonnerie du nid, voyons
comment l'intrieur est garni de victuailles et o se trouve l'uf.
Quand on ouvre une loge, on rencontre une certaine quantit
d'araignes de diverses espces superposes les unes au-dessus des
autres, mortes ou tout au moins paralyses. Comment le plope
a-t-il pu faire un pareil Tout ce qu'on sait
approvisionnement?
ce sujet se rsume en ceci : le plope une araigne son
aperoit
134 A TRAVERS L HISTOIRE NATURELLE

got, il se prcipite sur elle, l'emporte immdiatement et va la


dposer dans son nid. Voil. Mais quel moment le dard de l'hy-
mnoptre s'enfonce-t-il dans sa victime? O pntre-t-il? L'arai-
gne est-elle tue ou simplement paralyse? Autant de choses que
l'on ignore. Fabre pense que l'araigne est tue; car si on l'extrait
du nid, on la voit moisir au bout de quelques Quoi qu'il en
jours.
soit, le plope s'empare d'une ordinairement un peire
araigne,
de petite taille, la porte dans une cellule et dpose un uf sur l'ab-
domen charnu de sa victime ; puis il va en capturer une seconde
et la dpose sur la premire, mais sans y pondre l'uf. Quand la

loge est remplie, l'hymnoptre la ferme et passe une autre cel-


lule. Peude jours aprs la ponte, l'uf clt, et la larve, se trou-
vant en contact avec une partie minemment charnue, n'a aucune

peine la dvorer. Le festin termin, la larve, dj grande, passe


successivement chacune des pices du gibier que la mre avait
dposes. Quand il ne reste plus rien manger, la larve, repue,
se met filer un cocon de soie, dont la trame intrieure est infiltre
d'une scrtion spciale, et s'y transforme en nymphe. Finale-

ment , l'insecte parfait perce la partie suprieure mince de la cellule


et s'envole. Il semble y avoir trois gnrations par an.
Les murs du plope tourneur ont t d'abord tudies par
M. H. Lucas, en 1869. M. Maurice Maindron fit, en 1878, de
bonnes observations sur une espce voisine, exotique. Enfin, r-

cemment, leur tude fut reprise, comme nous dit plus haut,
l'avons

par M. Fabre. Cet illustre savant ne se contenta pas de la simple


observation, il fit diverses expriences qui mritent d'tre rappor-
tes.

Quand la construction des cellules est acheve, le plope les

recouvre d'un enduit de boue qui fait ressembler le nid


grossier
un mur. Fabre a
une motte de glaise que l'on a projete contre
eu l'ingnieuse ide d'enlever le nid avant son complet achvement,
voir ce que ferait l'insecte. L'difice est enlev, mis en poche;
pour
son ancien montre maintenant la couleur blanche de
emplacement
la muraille; il ne reste mince filet discontinu marquant
plus qu'un
le pourtour de la motte de boue.
Arrive le plope avec sa charge de glaise. Sans hsitation
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 135

apprcier, il s'abat sur l'emplacement dsert, o il


que je puisse
dpose sa pilule en l'talant un peu. Sur le nid lui-mme, l'opra-
tion ne serait pas autrement conduite. D'aprs le zle et le calme

du travail, il est indubitable que l'insecte croit vraiment crpir sa

demeure, alors qu'il n'en crpit que le support mis nu. La nou-

velle coloration des lieux, la surface plane remplaant le relief de

la motte disparue, ne l'avertissent pas de l'absence du nid. Et,


ainsi trente ou quarante fois, il revient et recommence l'inutile

travail.

Autre exprience non moins curieuse, qui montre bien que


l'instinct dont Dieu a pourvu tant d'animaux est immuable. La

cellule vient d'tre acheve; une araigne et un uf y sont dpo-


ss; le plopc va faire une nouvelle victime. Pendant son absence,
Fabre enlve avec une pince la pice de gibier et l'uf. Le plopc
va-t-il comprendre que, le nid tant vide, il est inutile de le rem-

plir? Non.
Il apporte en effet, dit Fabre, une seconde araigne, qu'il
met en magasin avec le mme zle allgre que si rien de fcheux

n'tait survenu; il en apporte une troisime, une quatrime, d'autres


encore que je soustrais mesure en son absence, de faon qu'
chaque retour de chasse l'entrept est retrouv vide. Pendant deux

jours s'est maintenue l'opinitret du plopc vouloir remplir le

pot insatiable ; pendant deux jours ma patience ne s'est pas dmentie


non plus pour vider la jarre mesure qu'elle se garnissait. A la

vingtime proie, conseill peut-tre par les fatigues d'expditions


rptes outre mesure, le chasseur a jug que la bourriche tait
assez fournie ; et trs consciencieusement il s'est mis clturer la
cellule ne contenant rien du tout.
XIX

UN CPHALOPODE LUMINEUX

Les cphalopodes sont, on le sait, des mollusques marins dont


la tte, bien distincte du reste du corps, est pourvue de deux gros
yeux et d'une couronne de bras entourant la bouche, plus ou moins
souds entre eux leur base et pourvus d'un grand nombre de
ventouses sur leur face interne : c'est cette classe qu'appartiennent
les poulpes, les sches, les nautiles, les eldones, que tout le
monde connat. Parmi les genres rares et peu connus des cpha-

lopodes de nos ctes, il faut citer tout particulirement celui des

histiotheutis, dont nous allons nous occuper.


Dans son magnifique ouvrage sur les Cphalopodes de la

Mditerrane, Vrany avait dcrit plusieurs espces Histiotheutis


et ne tarissait pas d'loges sur certaines taches abondantes qui
couvrent leur peau et qui mettent une lueur phosphorescente.
Je fus appel, raconte-t-il, par un pcheur un qui me montra
H. bonelliana cramponn au filet ; je le fis saisir et plonger dans
un baquet d'eau. C'est dans ce moment que je jouis du spectacle
tonnant des points brillants qui parent la peau de ce cphalopode,

dj si extraordinaire par ses formes : tantt c'tait l'clair du

saphir qui m'blouissait ; tantt l'opalin des topazes


c'tait qui le
rendait plus remarquable ; d'autres fois, ces deux riches couleurs
confondaient leurs magnifiques rayons. Pendant la nuit les points

opalins projetaient un clat phosphorescent, ce qui fait de ce mol-

une des brillantes de la nature. Comme


lusque plus productions
description, c'est trs beau ; mais il faut bien avouer qu'aprs
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 137

l'avoir lue, on n'a appris grand'chose : on connat un animal


pas
lumineux de et c'est tout ! Voyons maintenant notre
plus, puis
animal aux prises avec l'histologie.
L'histiofhentis Ruppellii, tudi par M. Joubin, a t rcolt

Nice, environ huit cents mtres de profondeur dans la mer. Sa

totale, c'est--dire jusqu' l'extrmit des bras, atteint


longueur
presque un mtre. L'animal tait mort et avait perdu sa phospho-

rescence.
Les taches, tantt grandes, tantt petites, suivant les rgions,
sont trs rgulirement ovales et allonges dans le sens de la lon-

gueur du corps. Une des extrmits, toujours l'infrieure, de

chaque tache porte une petite masse peu prs sphrique, noire et

enfonce profondment dans la peau: Vrany avait dj dcrit cette

masse comme un point trs brillant; le reste de la tache, d'aprs ses

observations, tait bleutre et iris. On remarque, en


lgrement
outre, que le point brillant est situ sensiblement au foyer de la

tache elliptique, laquelle, d'autre part, n'est pas plane, mais lg-
rement concave.
Faisons maintenant des coupes minces, et tudions de plus prs
la structure du miroir et l'appareil producteur de la lumire.
Le miroir est form de lamelles superposes et trs intimement
soudes les unes aux autres. La couche la plus infrieure est cons-
titue par un amas trs compact de ces cellules pigmentes que l'on
nomme des chromatopliores : c'est un vritable cran noir.

L'organe photogne est plus compliqu. Il comprend d'abord,


la priphrie, une couche noire, trs dense, celle du
analogue
miroir ; elle est tapisse intrieurement par une couche paisse de
cellules extrmement curieuses. Ces cellules, noyau central, sont
absolument transparentes et ressemblent chacune un petit cris-
tallin. De forme ovale et renfles vers leur milieu, elles ont sensi-
blement l'aspect de deux verres de montre l'un contre
appliqus
l'autre. Sur les on les voit formes d'un trs
coupes, grand
nombre de lamelles embotes et ne se continuant
concentriques
pas d'une face l'autre. En effet, un non fibreux traverse la
plan
cellule et la partage exactement en deux Pour avoir
parties gales.
une ide nette de la structure de ces cellules, il faut se figurer une
138 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

srie de verres de montre de plus en plus petits, s'embotant exac-


tement les uns dans les autres. Une seconde srie, semblable la
premire, s'applique sur elle de faon que la concavit des deux
sries se regarde
et que le centre soit occup par un noyau de den-
sits diffrentes. Enfin, elles sont toutes orientes de faon que
leur axe longitudinal soit parallle la surface de l'cran noir.
Plus en dedans vient la couche photogne, sur la structure com-

plique de laquelle nous ne nous arrterons pas. Enfin l'appareil se


termine par une srie de milieux transparents constitus de dedans
en dehors par 1 un cne cristallin, 2 une lentille biconvexe, et
3 une lentille concavo-convexe.

Que faut-il penser maintenant du fonctionnement de ce singulier

appareil ? Tout d'abord il est vident, d'aprs les observations de

Vrany, que c'est lui qui produit la phosphorescence de l'histio-


lhelltis. De par le microscope, nous pouvons en outre localiser la

production de la lumire dans la couche photogne signale plus


haut ; les rayons lumineux se rflchissent sur l'cran noir et la
couche de cellules cristallines. Une partie de la lumire sort ainsi
directement de l'appareil, tandis que l'autre partie est concentre

par le cne cristallin et les deux lentilles sur le miroir concave, qui
le rflchit ensuite au dehors, aprs lui avoir fait subir dans son
une srie de rfractions successives, un peu comme dans
paisseur
le jet de la fontaine de colladon.
En somme, ces points si curieux qui couvrent le corps de notre

sont tout fait comparables aux photophores de


cphalopode
M. Trouv, dont nous nous servons journellement pour les dissec-
tions fines, auxquels on aurait ajout des miroirs
photophores
d'une srie de couches trans-
rflecteurs que l'on aurait recouverts
et d'ingales densits, dans le but de leur communiquer
parentes
des tons iriss. Voil. Autrefois on n'admirait que les jeux de

lumire des Aujourd'hui, grce aux progrs de


points photognes.
nous retrouvons dans un animal des appareils de phy-
l'histologie,
tels gnrateur de lumire, un condensateur lumineux,
sique, qu'un
un miroir concave et une fontaine lumineuse. Plus nous sondons

les de la nous sommes amens les


mystres cration, plus
admirer.
XX

LA MUSIQUE DU PARFUM DES FLEURS

La plupart des industries ont commenc par tre bases sur des
faits et des thories empiriques ; plus tard, nos connaissances

scientifiques devenant plus prcises, les modes opratoires se sont

complts, perfectionns, pour le plus grand bien du fabricant et


de l'acheteur. De ces industries anciennes, il en est une cependant

qui est singulirement reste la premire phase ; c'est celle des

parfums, qui, malgr l'importance de la vente, est demeure

empreinte d'un empirisme extraordinaire. La chose se comprend


d'ailleurs un peu, si l'on songe combien les parfums et les odeurs
sont des choses impalpables, semblant chapper toute analyse.
Depuis un certain temps cependant, les chimistes et les phy-
siologistes semblent vouloir s'occuper de ces questions si int-
ressantes.
La fabrication des parfums est, on peut le dire, une industrie
toute franaise. Sauf en Angleterre, o l'on produit de grandes
quantits d'essences de lavande et de menthe, toutes deux d'ail-
leurs trs rccommandables par leur grande finesse, et en Alle-

magne, o l'on traite


glaeuls, les
la presque totalit des essences
viennent du midi de la France : les grands cultivateurs de Grasse,
de Nmes, de Nice, de Montpellier, exportent annuellement plus de
trente millions de fleurs. Dans la banlieue parisienne on produit

galement, dans le mme but, des roses, de la violette, de l'hlio--


140 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

trope et surtout de la menthe, qui, dans la plaine de Gennevilliers,

possde une finesse rendre des points la menthe anglaise.


L'Algrie et la Tunisie fournissent encore de grandes quantits
d'essence de granium, qui, dans beaucoup de cas, remplace l'es-
sence de rose venant de Turquie et d'Asie Mineure.
On voit, d'aprs ce tableau, combien est importante en France
la culture des fleurs parfums, et cette importance devient encore

plus manifeste si l'on songe au prix trs lev qu'atteignent les

produits obtenus, et cela malgr la grande facilit de l'extraction.

Quelques dtails gnraux, rappels sur ce point, ne seront peut-


tre pas superflus.
Le procd d'extraction le plus simple consiste distiller les
fleurs avec une grande quantit d'eau. Une partie du parfum se
distille avec la vapeur et se spare de celle-ci dansle rfrigrant.
C'est ainsi que l'on obtient l'essence de rose, de nroli, de menthe,
de lavande. L'opration est surtout avantageuse, non pas par la
faible quantit de l'essence que l'on obtient et qui, malgr son prix

lev, ne suffirait pas couvrir les frais, mais surtout par les eaux
qui ont servi la distillation et que l'on vend sous les noms d'eau

de rose, d'eau de fleurs d'oranger, etc. C'est ainsi, par exemple,

qu'avec cent mille kilogrammes de ptales de roses, on obtient

une vingtaine d'hectolitres d'eau et seulement un kilogramme


d'essence.

Quand la distillation altre la finesse des parfums, il faut avoir

recours des On fait


gnralement appel la
procds spciaux.
la graisse d'absorber les odeurs et de les
proprit que possde
cder ensuite sans perte notable l'alcool fort. Les graisses par-
fumes s'appellent des ponuHades; on dsigne sous le nom d'extrait

l'alcool du emprunt aux pommades. Pour rendre


charg parfum
le contact le plus intime possible avec la graisse, on pratique
connue sous le nom d'enfleurage : elle consiste
l'opration
placer les ptales sur de la graisse et en ajouter chaque jour
de nouveaux frachement cueillis. Cette opration est trs co-

mais donne des d'unegrande finesse; on traite


teuse, parfums
ainsi la violette, le rsda, la tubreuse, le jasmin. On se sert

aussi de divers dissolvants, tels que l'ther de ptrole et le sul-


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 141

fure de carbone : on obtient ainsi des rendements suprieurs

ceux des autres mthodes, mais les produits sont peut-tre moins

recherchs.
Ces diverses industries sont une source de richesse pour les
- rgions o elles peuvent se dvelopper, pas et ce n'est
privilgies
trop de dire que les trois quarts de la population rurale des environs

de Nice, de Cannes et de Grasse, sont employs la culture ou au

traitement des fleurs parfums. Cependant cette branche si pros-

pre de notre industrie horticole a vu natre rcemment une indus-


trie rivale qui menace de l'touffer, je veux parler de l'obtention
des parfums par synthse. Par les procds ordinaires de la chimie,

on est arriv, en effet, produire artificiellement des parfums qui


remplacent fort bien les parfums naturels et dont le prix de revient

est beaucoup moindre. Il se passe ce sujet ce qui a lieu pour la

garance : le jour o l'on a obtenu synthtiquement l'alizarine, les

champs de garance ont t ruins de fond en comble. La mme

chose, si l'on n'y prend garde, ne va sans doute pas tarder


arriver pour la culture des fleurs parfums. Dj la fabrication
du musc artificiel a dtruit les grandes cultures de granium de

l'Algrie et de la Tunisie, et nombre de maisons n'arrivent plus


couler leurs produits.
Que faire en cette occurrence? abandonner la culture des fleurs
et laisser tous les chimistes de l'Europe la fabrication des parfums ?
Mais alors, quoi utiliserons-nous notre beau soleil de Provence
et le climat privilgi dont jouit la France dans le Midi? Non, il
vaut mieux ragir, non pas en cherchant obtenir des produits
aussi bon march que ceux de la chimie, ce qui serait tout fait

chimrique, mais en faisant mieux, c'est--dire en produisant des

parfums fins, dlicats, susceptibles par consquent de lutter avec


les produits toujours assez grossiers obtenus par synthse. Pour
arriver ce rsultat, il est ncessaire de dterminer d'une manire

prcise les modes de formation et de localisation


parfums dans des
les fleurs, de voir leurs variations dans la vie d'une mme plante,
de se rendre compte des conditions de culture qui donnent des
rendements maxima, de crer des mthodes rationnelles d'extrac-
tion et de classer les parfums. C'est ces divers problmes que
142 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

rs'est attel M. E. Mesnard, et il les a en partie rsolus. Nous ne


nous occuperons gure ici que de ses recherches sur la mesure de
l'intensit des parfums, qui sont de nature intresser le grand

public.
Il ne faudrait pas croire, en effet, que pour exciter agrable-
ment notre nerf olfactif, il suffise de mlanger dans des propor-
tions quelconques et d'une manire quelconque des odeurs qui,
isoles, sont
agrables respirer, pas plus qu'en tapotant au hasard
sur un piano on ne joue un air harmonieux. Il y a, dit M. Piesse
dans son trait sur les parfums, une octave d'odeurs, comme il

y a une octave de notes ; certains parfums se marient comme les


sons d'un instrument. Ainsi l'amande, l'hliotrope, la vanille, la
clmatite s'allient trs bien, chacune d'elles produisant peu prs la
mme impression, un degr diffrent. D'autre part, nous avons
le limon, l'corce d'orange, la verveine, qui forment une octave

-d'odeurs plus leve, et qui s'associent pareillement ; l'analogie se

complte par ce que nous appelons demi-odeurs, telles que la rose

avec le granium-rosat pour demi-ton; le petit grain, le nroli


-
suivi de la fleur d'oranger. Puis viennent le patchouli, le bois

de santal et le vtiver, et plusieurs autres qui rentrent l'un dans

l'autre.
Il est curieux de noter qu'en mlangeant dans des proportions
dtermines un petit nombre de parfums, on peut obtenir la plupart

des odeurs des fleurs l'exception de celle du jasmin, qui est seule
et unique dans son genre. Avec une grande habitude on parvient,
si j'ose m'exprimer ainsi, faire l'ducation de son nez, et l'on
devient compositeur de parfums comme les musiciens deviennent
de musique : certains parfumeurs arrivent distin-
compositeurs
cents odeurs et les marier sans difficult
guer plus de quatre
d'une manire convenable. Mais ce sont l des exceptions; aussi

M. aider la confection des parfums, a-t-il eu l'in-


Piesse, pour
ide de choisir les odeurs qui sont plus spcialement
gnieuse
dans la parfumerie, et de placer dans une gamme le
employes
nom de chaque odeur, dans la position correspondant son effet

.sur le sens olfactif.


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 143

Do. - Rose. Fa. - Civelle.


Si. - Cannelle. Jfi. - Verveine.
La. Tolu. R. Citronnelle.
Sol. Pois de senteur.Do. - Ananas.
p-lm Musc. Si. - Menthe poivre.
Mi.i -- Iris. La. - Lavande.
R. Hliotrope. Sol. Magnolia.
Do. Granium. Fa. - Ambre gris.

S OE,
i. Mi. - Cdrat.
illet.
La. Baume du Prou. R. - Bergamotte.
Sol. - Pergulaire. Do. - Jasmin.
Fa. Castorum. Si. Menthe.
Mi. Rotang. La. - Fve Tonka.
R. Clmatite. Sol. Seringa.
Do. Santal. Fa. - Jonquille.
Si. Girofle. Mi. Portugal.
La. Slorax. R. Amande.
Sol. - Frangipane. Do. Camphre.
Fa. - Benjoin. Si. Aurore.
lIfi. - Girofle. La. Foin frais.
R. - Vanille. Sol. Fleur d'oranger.
Do. Patchouli. Fa. Tubreuse.
Mi. Acacia (Cassie).
R. Violette.
CAMME basse ou clef de fa .
DESODEGHS, GAMME DESODEcns,dessus ou clefde sol n.
(D'aprs Piesse.)

Les odeurs non dsignes dans les tableaux en question s'inter-


calent sans difficult entre celles qui sont ici inscrites. Certaines
n'admettent ni dizes ni bmols ; d'autres, grce leurs diverses

varits, pourraient former une elles seules. Lorsqu'un


gamme
parfumeur veut faire un bouquet d'odeurs primitives, il doit prendre
les odeurs qui s'accordent ensemble ; le parfum alors sera harmo-
nieux. En jetant les yeux sur la gamme, on verra ce que c'est

qu'harmonie et discorde en fait d'odeurs. Comme un peintre fond


ses couleurs, de mme un parfumeur doit fondre les armes.

Quand on fait un bouquet de plusieurs parfums, il faut les mlanger,

pour que, rapprochs, ils fassent contraste. (PIESSE.)


Voici quelques exemples qui montrent la manire de composer
des parfums selon les lois de l'harmonie.

BASSE
Sol. Pergulaire. ]
Sol. Pois de senteur.
R. Violette
Fa. accord de sol.
, ) Bouquet
Sol. Fleur d'oranger. I
Si. Aurore.
Dessus. I
144 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

BASSE
Do. SantaL.
Do. Granium.
Si. Acacia > Bouquet accord de do.
Sol. Fleur d'oranger. I
Do. Camphre.
Dessus. j

BASSE
Fa. Musc.
Do. Rose.
Fa. Tubreuse f Bouquet accord de fa.
La. Fve Tonka.
Do. Camphre.
Fa. Jonquille

Cette nthode des gammes est ingnieuse et rend de trs grands


services ; mais on ne peut nier qu'elle soit artificielle, scientifique-
ment parlant. C'est ce qui a engag M. Mesnard mesurer l'inten-
sit des parfums d'une manire plus prcise. La chose est extrme-
ment dlicate tous les points de vue ; il est intressant de voir la
mthode dtourne par laquelle M. Mesnard y est arriv. Cette
mthode consiste essentiellement faire venir, dans un rcipient
donn, de l'air charg d'un parfum connu et de l'air ayant pass
sur une essence spciale, facile se procurer, de l'essence de tr-
benthine. Si l'odorat n'est pas capable, comme on peut le supposer

priori, d'valuer l'intensit d'une odeur en mesure absolue, il

peut tre un comparateur merveilleux. On peut donc raliser un

mlange pour lequel l'odorat arrive ne percevoir qu'une odeur

neutre, c'est--dire une odeur telle qu'il suffirait de faire varier un

peu la proportion des essences dans un sens ou dans l'autre,


pour
sentir, soit le parfum, soit l'essence de trbenthine. A ce moment

on peut admettre que les deux odeurs s'quivalent. Il ne reste plus


maintenant dterminer la quantit d'essence employe : on se
qu'
base cela sur la proprit curieuse possde l'essence de
pour que
trbenthine d'teindre la phosphorescence du phosphore. On cal-

cule aisment la dose d'essence, en remarquant que, pour empcher


le phosphore de briller dans un donn, il faut y amener un
espace
volume d'air d'autant plus grand qu'il est charg d'un poids moindre
de d'essence de trbenthine. L'intensit du parfum est
vapeurs
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 145

videmment d'autant plus forte qu'il a fallu, pour la neutraliser,

une quantit d'essence plus considrable.


employer
Dans ces expriences, il est bon de brasser les vapeurs odo-

rantes pour obtenir, condition trs importante, des mlanges bien

homognes.
Dans le dernier modle et non le moins curieux imagin par
M. Mesnard, le nez de l'observateur communique avec la cavit de

l'appareil,- cavit dans laquelle on fait arriver le parfum et l'essence

l'aide de deux fils qu'ils imprgnent. On commence par faire

venir une longueur dtermine de fil parfum, puis on amne


de la mme faon une certaine longueur de fil essence jusqu'
ce que les odeurs se neutralisent. On peut alors exprimer l'in-

tensit du parfum en longueur de fil. Mesurer un parfum la

chane d'arpenteur, voil une chose laquelle on ne se serait pas


attendu !
En ce qui concerne la localisation des parfums dans les fleurs,
M. Mesnard a montr que les huiles essentielles qui produisent
les parfums sont un produit de transformation de la matire verte
des vgtaux, de la chlorophylle ; elles se trouvent gnralement
la face interne des ptales et des spales. La lumire, d'ailleurs,
favorise la formation de l'odeur; mais, si elle devient trop forte,
elle exerce une action destructive. Au bout de quelques heures,
une botte de roses place l'obscurit dgage une odeur d'une
intensit peu prs double de celle d'une botte place la lumire.
Il convient donc de cultiver les fleurs parfums dans des condi-
tions telles que la radiation lumineuse soit un peu attnue. C'est
ainsi que les violettes que l'on cultive sous les arbres Toggia sont

plus odorifrantes que celles qui croissent en plein soleil. Tout le


monde sait que le muguet, le chvrefeuille, donnent leurs parfums
les plus exquis l'ombre des grands bois.
En terminant ce chapitre, j'mettrai un vu, c'est que les dames
qui se parfument des pieds la tte, trop souvent avec excs, se

convainquent bien de l'harmonie des odeurs :


qu'elles ne s'imaginent

pas que plus elles s'aspergeront d'Jlang-ylang, de peau d'Espagne


ou de musc, plus elles fleureront bon. Qu'elles soient bien con-
vaincues qu'en mlangeant des parfums disparates, elles risquent
10
146 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

fort de crer une cacophonie d'odeurs qui amnerait le contraire


du but qu'elles poursuivent.
Qu'elles n'oublient pas non plus que les parfums ont une
influence pernicieuse sur la sant en gnral et sur la voix en par-
ticulier. Divers mdecins, et notamment le docteur Joal, se sont
livrs sous ce rapport une enqute dmonstrative. Sans remonter
trs haut dans l'histoire, on trouve de nombreux exemples de ces

troubles, qui d'ailleurs ne paraissent se montrer que chez certains


individus nerveux, nvropathiques. Le peintre Vincent ne pouvait

respirer une rose sans se trouver mal, et Mlle Contat s'vanouissait


l'odeur du musc. Nombre de personnes ne peuvent respirer le
lilas ou le mimosa sans tre suffoques, au moins passagrement.
Mais ce que l'on a constat maintes fois, c'est que les parfums

peuvent rendre aphones ceux qui les respirent. C'est ainsi que
Mme Marie Sass fut un jour dans l'impossibilit de chanter pour
avoir respir l'odeur d'un superbe bouquet de violettes ; Mme Richard,

de l'Opra, dfend expressment ses lves d'apporter aux leons

le plus petit bouquet de violettes ; Mme Isaac proscrit toutes les

fleurs, sauf la rose. Cette aphonie n'est pas seulement nerveuse,


elle se manifeste encore sur les muqueuses nasale et larynge, par
des troubles visibles au laryngoscope.

Mais il n'en est pas toujours ainsi; le cas rapport par le docteur

Rolland Mackensie, de Baltimore, le prouve : une femme prten-


dait ne sentir une rose sans ternuer et tousser immdia-
pouvoir
tement. Un jour, le docteur Mackensie lui prsenta une magnifique

rose ; la jeune femme ternue aussitt, elle manque de se trouver

mal. La rose tait artificielle.


XXI

COMMENT ON CAPTURE LES OISEAUX DE PROIE

Les oiseaux de proie sont de vritables bandits qui nous causent


en gnral de trs grands dommages, ravageant les chasses et les

basses-cours. Aussi croyons-nous devoir donner ici quelques ren-

seignements sur la manire de les dtruire : c'est l d'ailleurs un

sport trs attrayant et ayant une utilit pratique, ce qui ne gte


rien. Ces dtails seront aussi utiles pour les collectionneurs d'oi-
seaux
BUSES. Les buses sont trs sauvages; nanmoins, la hutte,
on peut en tuer beaucoup en les attirant avec un grand-duc. Mais
ce procd ne peut gure tre employ que dans les pays o les
buses sont communes.
Il est prfrable d'employer un pige planchette que l'on tend
dans les champs et les bois, au milieu d'un grand vide. Pour ne

pas permettre aux livres et aux chevreuils de venir s'y prendre,


on l'entoure d'un cercle de soixante-dix centimtres de diamtre,
form de petites
baguettes de cinquante soixante centimtres,
fiches dans le sol et un peu inclines en dehors. Quand le pige
est pos, on le dissimule en le recouvrant de plumes, et on l'amorce
avec des intestins de volailles.
Souvent on met profit l'amour immodr que manifestent les
buscs pour les ufs. Au pied d'un arbre, on creuse un petit creux,
et l'on y place deux ufs de poule. A l'aide de btonnets on limite
une petite alle conduisant ce nid artificiel, et, au milieu de la

coule, on place un pige palette de manire que le ressort soit


148 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

perpendiculaire au chemin. La buse, qui vient pour manger les

ufs, s'engage dans le goulet et se fait prendre.

On peut
rpandre dans les bois des ufs de poule, l'int-
rieur desquels on a introduit un peu de strychnine par un petit
orifice latral que l'on rebouche avec un peu de pltre. Les buses
les mangent et s'empoisonnent.
Quand on tend le pige dans une pelouse, on le recouvre sim-

plement de balles d'avoine,


et l'on place ct, non

desslls, un morceau de la-

pin ou d'oiseau quelconque


maintenu par une petite
fourche en bois place

une extrmit, le cou d'un

petit poulet crev, par

exemple; on a soin de r-

tout autour une


pandre
certaine quantit soit de

soit de poils, selon


plumes,
l'animal qui sert d'appt.

Lorsque la buse vient pour


et l'empor-
prendre l'appt
ter, elle ne peut y parvenir
et, tournant tout autour,
Buse. lement se
finit invariab par
bien mieux que
prendre
le pige. Dans ce dernier cas, il
lorsque l'appt se trouve sur

souvent celui-ci de se refermer et ncessite une ficelle


empche
ou fil de fer la buse. (L'leveur.)
qui inquite
Mais, dit M. de la Rue, qui nous empruntons les dtails qui
la destruction des oiseaux
suivent, de tous les procds employs
et le meilleur consiste tuer les mres
de proie, le plus meurtrier
o elles couvent chaudement. Le succs dpend
au moment le plus
la tche se borne connatre, au prin-
du zle des gardes, dont
leur : tche facile
tous les nids qui existent .dans garderie
temps,
des dans les forts de
intelligent. La tourne nids,
pour un-garde
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 149

la couronne, se faisait avec tous les gardes, auxquels ne ddai-

pas de se joindre quelques invits, enchants d'avoir l'oc-


gnaient
casion , en temps de fermeture, de brler quelques cartouches sur

les oiseaux de proie de la fort. Un djeuner de chasseurs sous les

futaies ne laissait pas, du reste, d'ajouter du charme ces sorties

matinales et de les rendre fort agrables. Le personneL indispen-


sable une pareille expdition se compose des gardes, qui indiquent
les nids, d'un homme avec des griffes aux pieds pour monter sur

les arbres, et d'une demi-douzaine de bons fusils. C'est durant la

fracheur du matin que les oiseaux de proie qui couvent tiennent


mieux le nid. Mais tous ne couvent pas la mme poque : il y en

a de prcoces, comme les oiseaux de nuit, il y en a de tardifs. Le

garde sur la garderie duquel on opre prend la tte du cortge,


qu'il conduit, dans le plus grand silence, une certaine distance
du premier nid, qu'il montre tout le monde. Les tireurs alors,
les uns prenant gauche, les autres par la droite, s'en vont, sans
faire de bruit, se ranger en cercle autour de l'arbre. Lorsque tous
ont le fusil l'paule, l'homme aux griffes frappe du pied le tronc
de l'arbre et fait partir la couveuse, qui tombe sous une grle de

plomb. Le mouteur grimpe avec la facilit d'un chat jusqu'au nid,


qu'il jette terre : le garde-chef inscrit sur son calepin le nombre
d'ufs qu'il contient, pour en faire payer la prime au garde du
canton. On procde de la mme manire avec les autres nids ; deux
ou trois tournes semblables ne sont pas de trop. Il est important
de ne pas attendre l'closion des petits; car, ce moment, les pre
et mre, pour les nourrir, font beaucoup de tort au gibier.
BUSARDS. Les busards-harpayes font leur nid au commence-
ment de mai dans les roseaux, sur une hutte de terre. A ce moment
il est facile de les surprendre et de les tuer au fusil. On peut aussi

employer des piges poteau, que l'on tend au milieu des marais.
Ces piges sont placs sur des sortes de poteaux tlgraphiques
qui servent de perchoir aux oiseaux de proie, lesquels y viennent
soitpour se reposer, soit pour dvorer une proie tout leur aise.
Il y a plusieurs modles de poteau. Voici ce que dit
piges
M. H.-Alphonse Blanchon leur sujet dans un livre sur les
animaux nuisibles :
150 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

On emploie gnralement un pige palette d'un modle par-


ticulier, portant des tenons qui permettent de le clouer au sommet
d'une forte perche de trois mtres cinquante environ, isole dans
la plaine et pouvant se dplacer volont ou bien encore sur un
vieil arbre. Le pige Salmon est palette en bois, plate, fixe sur
dclanchement automatique. Ds que l'oiseau s'y pose, la palette se
drobe sous son poids, et il est pris ; le ressort est situ en dessous
de la palette, ce qui en rduit beaucoup le volume sans que la
dimension des cercles et leur force se trouvent diminues d'autant.
Sa dimension doit tre calcule de manire que la distance entre
la palette et le point culminant des cercles ferms soit
gale la
hauteur de la cuisse de l'oiseau, car c'est la cuisse qui doit tre
prise entre les dents du cercle et non le torse, comme il arrive
souvent. C'est une erreurle pige;d'amorcer
c'est simplement un

perchoir offert l'oiseau, et il s'y prend en se posant dessus; on


se contente, une fois qu'il est tendu, de dissimuler autant que
possible la palette et les cercles avec de la mousse. La perche ou

poteau qui supporte le pige doit avoir trois mtres de hauteur au

moins ; avec ces dimensions, une chelle est ncessaire pour enlever
l'oiseau qui s'est fait prendre ou pour retendre le pige. On peut
se passer d'chelle en garnissant le poteau lui-mme d'chelons

ou en l'tablissant en deux parties par deux boulons :


assembles
en enlevant un boulon, on fait faire charnire la partie suprieure
ou l'infrieure; on peut aussi la baisser volont. Le pige poteau
doit tre plac une certaine distance de toute espce d'arbre, dans

une plaine. Les oiseaux de proie auront ainsi plus de tendance

aller s'y ils auront l un observatoire tout fait, d'o ils


poser ;
explorer la plaine leur aise et se prcipiter sur livres
pourront
ou perdrix qui sont leur pture.

Le busard Saint-Martin peut se prendre au pige planchette.

Mais le plus est de le chemin que prennent les


simple guetter
de la nourriture leurs petits. Comme ce
parents pour rapporter
est toujours le mme, il est facile de se poster et de les tirer
trajet
au filet; ils sont d'ailleurs peu sauvages.
MILANS. - Les milans se chassent trs bien la hutte; en Alle-

c'est mme un trs On d'ailleurs les


magne, sport got. peut
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 151

approcher lorsqu'ils se posent sur les arbres et les^tuer avec du

plomb n 2 ou 3. On peut aussi les chasser l'afft en les attirant

avec une charogne.


Les milans se prennent galement au pige poteau, mais sur-
tout au pige palette, que l'on amorce avec des grives, des tour-
neaux ou des alouettes.

pervier commun.. Faucon d'Islande. Milan noir.

En mettant leur porte des animaux morts contenant une


pince de strychnine, on a des chances de les voir mourir empoi-
sonns.
FAUCON. Le faucon est un des oiseaux de proie les dif-
plus
ficiles dtruire. Il ne faut le tuer au fusil,
pas songer parce qu'il
ne se laisse pas approcher. Les sont aussi
piges presque impos-
sibles utiliser, parce les faucons ne se sur le
que jettent que
gibier bien vivant.
Le meilleur moyen de de ces animaux consiste
s'emparer
152 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

employer des filets, procd qui permet en mme de se pro-


temps
curer des oiseaux pour la fauconnerie. Voici les intressants dtails

qu'a donns sur cette chasse en Hollande le Bulletin de la Socit


d'acclimatation :
Si vous jetez les yeux sur une carte de l'Europe o les mon-

tagnes soientindiques en relief, vous remarquerez une longue


bande de plaines ou de dpression qui s'tend du Nord au Midi.
On suit ainsi les bords de la Baltique, les ctes de Sude et de

Russie; on traverse le Danemark, le Hanovre,


la Belgique, le pla-
teau du Vexin, la Touraine, les Landes, pour finir en Espagne.
Eh bien, dans ce long corridor il se produit deux fois par an, au

printemps et l'automne, un va-et-vient, une oscillation ou fluc-


tuation migratoire des oiseaux qui, ayant nich dans le Nord, des-
cendent vers le Midi pour y chercher des climats plus doux, ou
remontent vers les contres sauvages qui les ont vus natre pour
se multiplier leur tour. C'est ce long corridor que descendent et
remontent annuellement les faucons, et la configuration du sol

qui se resserre les accumule d'une faon toute spciale, une cer-
taine poque, dans le Brabant. Les fauconniers hollandais les y
attendent pour les dtrousser au passage, comme jadis les condot-
tieri du moyen ge dans leurs castels fortifis, qui dominaient les
dfils et les grandes routes et attendaient les voyageurs de com-
merce pour prlever sur eux un page.
Voici le plan de l'attirail hollandais pour le pigeage. Seulement
le castel fortifi des fauconniers hollandais n'est qu'une simple hutte
enfonce en terre et recouverte d'un dme de mottes de bruyres,

de branchages et de gazon. Extrieurement, cela a l'air d'une tau-

d'une forte taupinire. A l'intrieur, o l'on descend par


pinire,
un passage en pente, des bancs de bois ou des tabourets plus ou
moins boiteux, un rtelier pour la pipe et une petite table ou une

les verres et l'invitable bouteille de schiedam, la


tagre pour
du veilleur solitaire qui doit y passer ses
compagne indispensable
Sur la faade de cette hutte, une fentre un peu basse et
journes.
au ras du sol, permet de surveiller la cam-
longue, presque
chattires ou ils-de-buf facilitant les
pagne; puis quelques
d'observation, et par o passent les cordes et filires avec
moyens
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 153

on agit sur l'attirail dispos une trentaine de mtres


lesquelles
en avant de la fentre. Cet attirail se compose de deux poteaux de

cinq mtres de haut, du sommet desquels partent des filires qui


aboutissent la hutte et qui, lorsqu'on tire dessus, font monter en

l'air, l'un
un pigeon vivant que j'appellerai pigeon d'appel, l'autre

un vieux faucon hors d'usage ou un balai de plumes noires l'as-

pect froce, parce qu'il doit jouer le rle d'un faucon, comme vous
allez le voir. A droite et gauche sont de petits abris en mottes

Hobereau.

de gazon o sont enferms d'autres pigeons que je dsignerai sous


le nom de pigeons de leurre, et que l'on peut tirer dehors au moyen
de la filire et faire passer dans la circonfrence de filets circulaires

soigneusement replis et dissimuls, mais prts se rabattre et


se dtendre.
L'installation ainsi dispose, on se met dans la hutte et l'on
attend le faucon. Mais le faucon ne veut pas du tout se faire

prendre, il n'y a jamais song, et il passe souvent le matin, trs

loin, trs haut, et si haut mme, que les fauconniers ne pourraient

pas le voir. Comment faire? Eh bien, le fauconnier s'est fait aider

par des oiseaux. Ces oiseaux sont des pies-griches.


Les pies-griches ont l'il encore le faucon-
plus perant que
154 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

nier. On en attache deux droite et deux gauche de la hutte, sur


de petits tertres artificiels qui forment observatoire. Rien ne passe
en l'air sans veiller leur attention, et vous apprenez vite estimer,

d'aprs leurs attitudes, de la nature de l'oiseau qui excite leur m-


fiance. Si c'est un vrai faucon
la pie-griche a dcouvert,
que son

agitation est de plus en plus intense mesure que l'ennemi se rap-

proche. Elle cesse de manger, elle bat des ailes et pousse de petits
cris. Nous voil donc assurs qu'il passe un faucon quelque part :
nous ne savons pas o, nous ne le voyons pas, mais nous en
sommes srs.
Il faut attirer ce faucon. Alors on agit sur les filires des

poteaux; on fait voler le pigeon d'appel, on fait voler le faucon ou


le plumeau terrible, de faon simuler un combat. L'oiseau pas-
sager a aperu la manuvre ; il y a. l un camarade qui chasse, il

y a donc quelque chose manger. Si nous y allions voir? se dit-il;


et il suspend son voyage et se rapproche. C'est bien cela, il ne s'est

pas tromp; il y a du pigeon dans l'air. Dix minutes d'arrt, buffet;


il se rapproche toujours davantage. Le voil presque porte. L'a-

gitation de la pie-griche est intense; elle pousse des cris de ter-


reur et se prcipite au fond d'un petit rduit qu'on lui a mnag et
o elle se cache. Alors vous laissez retomber les filires des poteaux;

le pigeon d'appel, pas plus rassur que la pie-griche, s'empresse de

se mettre l'abri, et vous faites sortir le pigeon de leurre. Avec la

de l'clair, le faucon passager a fondu sur lui et l'a li; ils


rapidit
tombent terre, et alors, tirant doucement sur votre pigeon, vous

l'entranez, lui et le faucon pas le lcher,


qui le tient et qui ne veut

dans l'aire de dveloppement du filet circulaire, que vous fermez et


Le faucon est pris.
que vous rabattez sur les deux oiseaux.
HOBEREAU. Le hobereau peut, comme le faucon, se capturer

au filet, mais la condition de remplacer le pigeon par un petit

oiseau, une alouette, par exemple.


On le prend aussi facilement la hutte en l'attirant l'aide d'un

il donne avec ardeur. Pour ce faire, le chas-


grand-duc, auquel
seur se cache dans une hutte prominente et dissimule
lgrement
avec des En avant d'elle, trente pas environ, on met
branchages.
un mobile un grand-duc et, plus de distance,
perchoir supportant
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 155

quelques arbres morts. Quand le chasseur aperoit un oiseau de


il tire l'aide d'une corde sur le grand-duc qui bat des ailes.
proie,
L'oiseau de proie l'aperoit et arrive de toute la vitesse de ses
ailes pour se poser sur les arbres morts placs ct de l'animal

pour qui il a une si grande antipathie. C'est ce moment qu'on


choisit pour lui envoyer un coup de fusil. Que mes confrres qui
doivent manier un grand-duc prennent garde ses serres. J'ai
connu un lve forestier ayant reu un coup de serre peu dange-

merillon.

reux premire vue, et qui deux jours tard mourait d'hma-


plus
toxie. C'est donc prcisment cause du maniement difficile du
grand-duc et de la peine et des soins que demande sa conservation,
que quelques chasseurs prfrent se servir d'un grand-duc empaill
muni d'un mcanisme intrieur une traction sur
qui, par simple
la ficelle conduisant la hutte, fait les ailes et la tte de
agiter
l'oiseau comme s'il tait vivant. J'ai personnellement dj essay
l'afft la hutte avec un oiseau et je puis constater
empaill, que
les oiseaux de rapine le hassent aussi bien si
que l'espce vivante,
toutefois la journe est bonne; car il ne faut pas s'imaginer que
cette chasse russit tous les jours. J'ai aussi un singe
employ
156 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

-empaill au lieu du grand-duc, et j'ai tu sur lui maintes fois des


-oiseaux de proie. (Le Chasseur franais.)
Le hobereau est trs mfiant; nanmoins on peut parfois l'ap-
procher lorsqu'il se perche sur un arbre.
EMERILLON. L'merillon se chasse de la mme faon que le
liobereau.
AUTOUR. - L'autour se chasse facilement la hutte, car il

Autour.

donne au ave'c acharnement. On emploie du plomb


grand-duc
nos 2 et 3.
On peut encore l'atLirer avec un pigeon blanc attach avec une

-ficelle et en se cachant bien.


Le pige palette tendu sur le sol donne de bons rsul-
aussi
tats. On l'amorce avec un animal vivant, un pigeon ou un lapin.
et de telle
Cet animal est attach un piquet par un fil de laiton,
faon qu'en se dplaant il ne puisse venir toucher le pige et, par

suite, le dclancher. On tend surtout sous bois, dans les endroits

couverts.
chasseurs employer des filets appels
Quelques prfrent
donnent surtout de bons rsultats la fin d'oc-
reignes, lesquels
tobre. On tend ces filets avec un piquet ; l'autour fond sur lui avec
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 157

une telle qu'il s'emptre les pattes dans les mailles et se-
rapidit,
fait prendre. Voici, d'aprs M. Ccrbon (l'leveur') , comment on
tend ce filet :

Piquez trois perches droites de coudrier ou de houx sans tre

hautes de deux mtres environ, disposes en triangle et de


peles,
toute leur longueur. Le long de chaque perche il faut faire, et en

dedans, des crans de haut en bas tous les vingt centimtres environ.

Vous tendez ensuite un filet, teint en couleur cachou, de mailles

larges de quatre centimtres environ. Ce filet mesurera un mtre


de hauteur et aura six mtres de largeur. Il sera fix
quatre-vingts
en dedans des perches et main tenu par les crans qui retiendront
les mailles. Au milieu du pige on mettra un pigeon vivant et bien

remuant, auquel on attachera aux pieds de petits jets en cuir avec


touret et un crochet fich un pieu bien enfonc en terre, de faon
tourner en tous sens sans tordre ses entraves.
que le pigeon puisse
A un autre on essayera un lapereau attach par la patte. Enfin, si
on veut russir, il faudra tendre ds l'aurore et dtendre au crpus-

cule, car les passagers (cette chasse s'adresse surtout aux oiseaux
de passage) sont rares, mfiants, et ne se laissent prendre que par
des pigeurs habiles et
patients. Il faudra donc s'loigner de ces
-
piges et surtout se cacher en faisant un abri de deux cents mtres
environ de l'reigne du milieu, le faire couvrir de vieux fagots, en
laissant trois ou quatre meurtrires pour surveiller son aise.

Quand on a eu la bonne fortune de pouvoir capturer des jeunes,


au nid, il n'est pas difficile de s'emparer des parents. Pour cela on
met les jeunes dans une cage spciale surmonte d'un pige. Les

parents viennent se poser sur celui-ci et se font prendre.


Epervier. L'pervier se tire avec du plomb n 6.
On le chasse la hutte avec un grand-duc ou mieux un hibou.
On peut employer les piges palettes tendus le long des haies r
en amorant avec de petits oiseaux vivants.
XXII

UN CHEVALIER DE LA LANCETTE

Si nous coutions notre sentiment, il est probable que nous ne


ferions attention aux cousins que pour les craser du revers de la
main. Mais, comme le dit Raumur, ce sont des ennemis bons
connatre ; pour peu que nous leur donnions d'attention, nous
nous trouverons forcs de les admirer et d'admirer mme l'instru-
ment avec lequel ils nous blessent ; il n'est besoin pour cela que
d'examiner sa structure.
Le cousin est un animal grandes pattes, corps allong et

maigre, ayant l'air un peu bossu, cause de son corselet pro-


minent. Il est un insecte
lequel, au premieraveccoup d'il, on
le confond invariablement : c'est la tipule. Mais, pour reconnatre
ces deux espces, il suffit d'examiner la bouche qui, chez le cousin
seul, est arme d'une longue trompe. La tipule est un animal abso-
lument inoffensif, qui, malgr son aspect, est incapable de nous

piquer.
L'abdomen allong comprend huit anneaux. Les balanciers sont

trs dvelopps. Le cousin, comme la mouche, est un diptre,


c'est--dire qu'il ne possde que deux ailes, rabattues sur le dos,
l'tat de repos. Fait extrmement rare dans le groupe des

mouches, on peut distinguer la loupe, sur les ailes des cousins,

des cailles disposes le long des nervures et tout fait compa-


rables celles que l'on rencontre sur l'aile des papillons. On trouve

aussi des cailles sur le corselet et l'abdomen. Les


analogues
antennes, fort lgantes, se montrent sous l'aspect d'un panache,
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 159

trs fourni chez le mle, plus rduit chez la femelle. Les yeux, trs

une partie de la tte ; ils sont verts


dvelopps, occupent grande
avec des reflets sous une certaine incidence.
rougetres
La trs complexe, mrite une attention spciale.
trompe, organe
on l'examine l'tat du repos, on ne voit qu'une gaine
Quand
laissant quelquefois passer en avant une petite pointe
cylindrique,
tient un cousin par les deux ailes et qu'on le
aigu. Lorsqu'on
tourmente avec un objet quelconque,
on voit la
gaine se fendre en deux

valves et laisser voir en son centre un

faisceau de filaments allongs. Com-

ment toutes ces parties agissent-elles


quand le cousin sa piqre? AhT
opre
pour s'en rendre compte, il ne faut pas

tre douillet et se faire piquer de parti

pris ! Pour donner du courage ceux

qui voudront se livrer cette opra-


tion, nous ne pouvons faire autrement

que de citer le dlicieux passage sui-


vant emprunt aux uvres de Rau- Cousin commun.

mur, l'ardent et illustre naturaliste.


Aprs tout, dit-il, sans un fort et sans un
grand courage
amour excessif pour l'histoire naturelle, on peut tre capable de
soutenir patiemmentpiqres. leurs
Loin de tcher de tuer le cousin

qui me piquait ou qui cherchait me piquer, il m'est arriv plus


d'une fois de n'avoir d'autre crainte que de le troubler dans son op-
ration. Plus d'une fois je les ai invits venir sur le dessus d'une
de mes mains ; plus d'une fois je l'ai offerte ceux taient
qui
en l'air, en l'approchant d'eux doucement, et cela pendant que je
tenais de l'autre main une loupe, m'aider dans la suite
pour
mieux voir le jeu de leur On croit
trompe. bien que j'ai russi me
faire piquer ; je n'ai pourtant pas t piqu toujours autant de fois

que je l'eusse voulu et quand je l'eusse voulu. Lorsqu'on a eu une


fois le plaisir de voir le cousin dans l'action, on oublie le petit mal
qu'il nous fait en nous blessant et les suites de la blessure sur
qui,
la main, ne sauraient tre ni ni de dure.
dangereuses longue
160 A TRAVERS- L'HISTOIRE NATURELLE

Aprs qu'un cousin m'avait fait la grce de se venir poser sur la


main que je lui avais offerte, je voyais qu'il faisait sortir du front
de sa trompe une pointe trs fine, qu'il ttait avec le bout de cette

pointe successivement quatre ou cinq endroits de ma peau.


Et plus loin, Raumur ajoute :
MUe X, qui fait desportraits si ressemblants et si finis de la

plupart des insectes que nous avons fait graver, ne se plat pas
seulement faire leurs portraits, elle aime connatre le gnie
et l'industrie de ces petits animaux. Pendant qu'elle tudiait les
cousins pour faire les dessins, elle leur offrait volontiers une de
ses mains ; ils paraissaient se connatre en peau, ils prfraient la
mienne.

Ce tableau est si plein de bonhomie et d'amour scientifique,


qu'il est presque touchant. Le problme de la piqre du cousin
n'est pas si simple qu'il en a l'air au premier abord. Nous devrions

cependant dire priori que le fourreau, cause de son diamtre,


ne peut pntrer dans la peau et que ce sont les filaments qu'il con-
tient qui seul traversent l'piderme. Or ces filaments ne sont pas
extensibles, ils ne peuvent augmenter de longueur. Comment donc
vont-ils s'y prendre pour oprer, gns qu'ils sont par la gaine ?
La chose est facile lucider en se faisant piquer par un cousin.
L'extrmit libre des stylets s'enfonce dans la peau, tandis que la

gaine vient buter la surface. L'insecte pousse son instrument

plus fort ; alors la gaine, qui est flexible, se recourbe en arrire :

ce moment elle constitue un arc de cercle dont la corde est cons-

titue les filaments devenus extrieurs.


stylets s'enfoncent
Les
par
ainsi leur base, et la gaine, se courbant de plus en plus en
jusqu'
arrire, finit par former un angle et enfin par se plier sur elle-mme.
est termine, le cousin retire ses stylets, et la
Quand l'opration
sa grande lasticit, reprend sa forme primitive pour
gaine, grce
les abriter. Quand on ne drange pas le cousin, il reste cinq six

minutes au mme et aspire le sang de manire s'en remplir


point
se vider en
compltement le tube digestif, que l'on voit mme

partie par l'anus.


En mme la trompe pntre dans l'piderme, elle
temps que
scrte un liquide destin dlayer le sang absorb, mais
peut-tre
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 161

qui en tous cas produit chez nous une assez violente inflammation,
d'o production d'un gros bouton et de dmangeaisons dsa-

grables assez vives.


Quand les cousins se posent soit sur une plante, soit sur une
vitre ou sur des rideaux, ils se montrent agits d'une trmulation
fort curieuse et dont l'utilit n'est pas encore tablie. Les pattes
agissent comme des ressorts ; leurs extrmits ne bougent pas,
mais le corps est abaiss et soulev successivement avec une grande
rapidit.
Chez nous, on est en somme assez rarement piqu par les mous-

tiques. D'ailleurs, les plaies qu'ils causent sont rapidement abolies

par une goutte d'ammoniaque dilue dans l'eau. Mais, dans certains

pays chauds, le Brsil, par exemple, les cousins par leur nombre
immense sont un vritable flau. On en est rduit se rfugier
sous des moustiquaires, c'est--dire des tentes de gaze. On peut
aussi les loigner des maisons, en brlant tout autour des herbes

humides, donnant beaucoup de fume. Il parat qu'en se frottant le

corps avec de l'essence de girofle, on est l'abri des morsures des

moustiques.
Les cousins femelles vont pondre dans l'eau trois cents ufs en

moyenne.

11
XXIII

LES BOUSIERS

Me promenant un jour dans un pr avec un jeune entomolo-

giste qui m'avait demand de l'initier aux mystres de la chasse


aux insectes, je lui exprimais ces deux principes : 1 qu'on trouve
des coloptres partout et 2 que, lorsqu'on sait s'y prendre, il n'y
a pas besoin d'appareils spciaux pour capturer la plupart d'entre
eux. Voyant mon partenaire des plus sceptiques, je lui dis :
a Eh bien, voulez-vous que dans ce pr, avec une simple pince
ou mme sans, je vous fasse faire une rcolte aussi abondante que
vous n'en ferez jamais une, mme lorsque vous serez pass matre
s captures d'insectes ?
Ma en serais bien
foi, dit-il, je vous oblig.
Son sourire tait malicieux, et je crois bien qu'il pensa me

prendre en flagrant dlit de gasconnade (nous tions dans le Midi).


Voyez-vous, lui dis-je, cette grosse bouse de vache dont le

dpt remonte environ un jour ; c'est l que nous allons faire une

chasse sans pareille.


Eh me c'est l-dedans faut fouiller? C'est
quoi! dit-il, qu'il
et jamais je n'oserai y toucher, mme avec une
trop rpugnant,
Au reste, je vais vous laisser faire.
pince.
Qu' cela ne tienne, repris-je.

Et, ce disant, d'un coup de la pince un lambeau de


j'enlevai
la crote extrieure de la bouse.

A peine ceci fut-il fait, nous vmes grouiller tout un monde


que
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 163

effares et cherchaient rentrer dans


de bestioles qui couraient
l'intrieur de la fiente. Les saisir rapidement avec la pince et les
dans la bouteille de chasse fut l'affaire d'un instant.
jeter
Tenez, dis-jc mon jeune sceptique, regardez ce joli petit
coloptrc aux lytres rougetres, c'est Vaphoclius feetens ; il est

d'un luisant trs remarquable. Celui-ci, tout noir comme du jais,

est ainsi nomm parce que souvent il creuse la


Vaphoclius fossor,
terre. Cet autre est Vonlhophngus Inurus ; vous remarquez sur sa

tte deux grandes cornes d'un aspect singulier. Quant ce gros


coloptre massif, le geotrupes stercorarius, son ventre est du plus
beau violet mtallique, couleur qu'on ne s'attendrait gure ren-
contrer ici.
Tout en causant je continuais ma rcolte, et le flacon s'emplis-
saitrapidement. Mon compagnon tait d'abord rest debout, les
deux mains dans les poches. Mais quand il vit toutes les richesses

entomologiques que je lui montrais, il s'accroupit pour mieux


observer. Quand un coloptre tentait de s'chapper, il me l'indi-

quait rapidement du doigt. Bientt, son insu, il s'enhardit et rat-

trapa lui-mme les fuyards avec les pinces que j'avais en double
et que je lui avais prtes. Puis, petit petit, il en vint chercher
des insectes lui-mme dans la bouse, fourrageant dans tous les
sens et poussant de petits cris de joie chaque trouvaille nou-
velle.

Quand le placer fut compltement mis sec, il s'arrta, tout

essouffl, et ce fut mon tour de le regarder d'un air goguenard :


Eh bien ! lui dis-je, qu'est devenue votre de tout
rpugnance
l'heure ? Je pensais bien que vous arriveriez facilement vous en

sparer ; votre ardeur me prouve que vous tes un vrai naturaliste,


matre et matre
et, par-devant Aphodius Onthophaguc, je vous
sacre entomologiste !
Je cite cette petite anecdote dans l'espoir qu'elle engager-a les
dbutants surmonter leur rpugnance fouiller dans les bouses
de vache et le crottin de cheval. Ce n'est que le premier pas qui
cote. Quand ils auront chass II ne seule fois, qu'ils auront rcolt
une quantit prodigieuse d'insectes, tous plus intressants les uns
que les autres, ils seront, j'en suis sr, tout de suite enthousiasms ;
164 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

et, quand ils apercevront une belle bouse , ils se prcipiteront


dessus avec un entrain sans pareil.
Parmi les bousiers, il n'en est certainement pas de plus curieux
que les ateuchus, dsigns souvent sous le nom vulgaire de sca-
rabes. Prenons pour exemple Vateuchus sacer ou scarabe sacr,
ainsi nomm parce qu'il tait autrefois ador par les gyptiens,
comme nous aurons l'occasion de le dire plus loin. Abondant en

Afrique, on ne le rencontre en France que dans le Midi, au-dessous


de la latitude de Bordeaux. Sur les bords de la Mditerrane, et
surtout aux environs de Marseille, c'est une espce commune. Tout
de noir habill, son corps est large, aplati, avec des lytres can-
neles en longueur. Deux points sont particulirement noter.
La tte est fort large, aplatie, crnele sur les bords: c'est, par sa
forme et ses fonctions, une pelle et un rteau. Les deux paires de

pattes postrieures, comme celles de tous les insectes, sont termines

par une file de quelques petits articles minces et dlicats, dont


l'ensemble s'appelle le tarse. Or, chose curieuse, les deux pattes
antrieures sont dpourvues de tarses. Le scarabe serait-il donc
construit sur un type diffrent de celui des autres insectes ? Il est
bien probable que non. Mais alors comment expliquer l'absence des
tarses ? Des discussions nombreuses se sont leves ce sujet
entre les naturalistes. Les les - soutenaient
uns, anciens, que,
l'animal se servant constamment de ses pattes pour creuser le sol,

il n'tait pas tonnant que les tarses, organes fragiles avant tout,
se soient casss ; si donc on ne les trouvait pas chez l'adulte, c'est

les animaux rcolts taient trop vieux. Les autres, v les nou-
que
soutiennent une thorie bien vraisemblable. Les
veaux, plus
ateuchus, disent-ils, selon
probabilit, creusent
toute la terre et

les bouses depuis fort longtemps ; leurs tarses originels, organes


inutiles et mme gnants, ont subi la rgression habituelle des appa-

reils tombs en dsutude ; de gnration en gnration, et sans

doute par voie de slection, ils ont disparu pour le plus grand bien

de la gent scarabe.
Mais ce sont l des thories : arrivons aux faits.

Une bouse est sur le sol; le vent emporte le fumet


dpose
des distances -normes. Un scarabe est l sur un monticule, se
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 165

demandant comment il va satisfaire la faim qui le dvore. Mais

voil la bonne nouvelle arrive par ce qu'on pourrait appeler le


que
arien. Il dresse ses antennes, flaire et part. Oh! n'allez
tlgraphe
croire va se tromper de chemin. Le voil qui s'en va
pas qu'il
cahin-caha, marchant d'un air gauche, ayant l'air de boiter. Mais

bast ! il s'agit bien de se dandiner.

Mon Dieu, pense-t-il, pourvu que j'arrive temps et qu'il


reste encore une bonne pitance !
Et il marche, et il trotte, et il culbute. Enfin, aprs maints

efforts, le voil arriv l'objet de ses dsirs. videmment, la premire


c'est qu'il va tout de suite se mettre table,
ide qui vient l'esprit,
comme un glouton, se caler les joues, pour employer
manger
une un peu faubourienne. Oh! que vous connaissez mal
expression
l'esprit pratique du scarabe! Manger? oh! que non. De la bouse,

dans quelques heures, il ne restera bientt plus rien: ils sont l des

milliers d'insectes qui, moins aviss que lui, dvorent le gteau

belles dents ; mais dans une heure, sans avoir eu le temps de

dguster, ils vont se retrouver l'estomac bien garni, mais en somme


gros Jean comme devant - S'il n'y a plus de bouses dans les

environs, ils vont donc rester des jours et peut-tre des semaines
dans la noire abstinence, si mme ils ne meurent pas d'une indi-

gestion. L'ateuchus est bien plus malin. A l'aide de sa tte, pelle


et rteau, nous l'avons dit, il fait un triage rapide des meilleurs
matriaux. Les jambes antrieures, trs dentes galement, jouent
le mme rle; elles rej ettent au loin le menu fretin et ne gardent

que les mets de choix. Ceci fait, les mmes pattes ramassent les
futurs aliments par brasses et les communiquent aux deux paires
de pattes postrieures.
Fabre, l'illustre naturaliste d' Avignon, a tudi avec une grande
sagacit les murs des scarabes. Voici comment il dcrit la fin de

l'opration en question. Les jambes postrieures sont conformes

pour le mtier de tourneur. Leurs jambes, surtout celles de la der-


nire paire, sont longues et fluettes, lgrement courbes en arc et
termines par une griffe trs aigu. Il suffit de les voir pour recon-
natre en elles un compas sphrique, qui, dans ses branches courbes,
enlace un corps globuleux pour en vrifier, en corriger la forme.
166 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

Leur rle est en effet de faonner la boule. Brasses par brasses,


la matire s'amasse sous le ventre, entre les quatre jambes, qui,
par une simple pression, lui communiquent leur propre courbure
et lui donnent une premire faon. Puis, par moments, la pilule

dgrossie est mise en branle entre les quatre branches du double

compas sphrique; elle tourne sous le ventre du bousier et se per-


fectionne par la rotation. Si la couche superficielle manque de plas-
ticit et menace de s'cailler, si quelque point trop filandreux
n'obit pas l'action du tour, les pattes antrieures retouchent les
endroits dfectueux; petits coups de leurs larges battoirs, elles

tapent la pillule pour faire prendre corps la couche nouvelle et

empter dans la masse les brins rcalcitrants. Par un soleil vif,


quand l'ouvrage presse, on est merveill de la fbrile prestesse du
tourneur. Aussi la besogne marche-t-elle vite : c'tait tantt une

maigre pilule, c'est maintenant une bille de la grosseur d'une noix,


ce sera tout l'heure une boule de la grosseur d'unepomme. J'ai
vu des en confectionner de la grosseur du poing.
goulus
Mais ce n'est pas tout que d'approvisionner, il faut mettre en

lieu sr. Comment le scarabe va-t-il s'y prendre pour empcher


les autres bousiers de venir manger sa boule de concert avec lui ?
Oh! d'une faon bien curieuse. Quand la boule de fiente est acheve,

relevant son abdomen et se plaant la tte en bas, l'insecte l'em-

brasse de ses longuespattes postrieures, qui s'y implantent en deux

seulement. De cette faon la pilule peut tourner autour de


points
cet axe virtuel, comme le fait la roue d'une brouette autour de son

S'arc-boutant alors sur ses pattes intermdiaires, il fait mou-


pivot.
voir ses pattes antrieures de manire marcher reculons, c'est-

-dire pousser la boule en arrire de lui. D'abord rteau, puis


voil notre ateuchus devenu brouette ! Il s'en va ainsi par
pelle,
monts et par vaux, poussant la boule. De temps autre
toujours
il change ses de place, de manire dplacer
griffes postrieures
l'axe de rotation. Sans cette prcaution, la boule
intelligente
deviendrait bientt un Un fait galement curieux, c'est
cylindre.
raisons lui seul aime grimper
que le scarabe, pour des connues,

le long des talus au lieu de suivre, ce qui serait bien plus simple,
les basses. Aussi, nombreuses sont les culbutes qui
rgions
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 167

s'effectuent le voyage.
pendant La boule vient-elle rencontrer un

petit caillou, un fragment de racine, l'insecte s'incline-t-il lgre-


ment, patatras! tout dgringole, boule et scarabe. Celui-ci ne se

dcourage pas pour si peu ; il se remet en position et remonte le

talus dangereux. Souvent le mme accident se produit dix, quinze,


vingt fois mme, et presque l'insecte s'entte dans son
toujours
entreprise jusqu' ce qu'il ait vaincu la difficult.

Quand on se promne dans un pr, dans le Midi, bien entendu,


il n'est pas rare de rencontrer attels une mme boule deux sca-
rabes. Est-ce le mle et la femelle qui reviennent ainsi du march,
toi devant et moi derrire, nous pousserons le tonneau, comme

dit la chanson? Une pareille hypothse est bien tentante faire.


Eh bien! non. Fabre a dissqu maintes fois les deux partenaires,
et presque toujours il les a trouvs du mme sexe. Est-ce alors deux
co-associs qui emportent le magot commun, pour le dvorer
ensuite tout leur aise ? Jamais on n'observe de travail en commun
autour de la bouse.
On a cru longtemps que lorsqu'un scarabe trouve le fardeau

trop fort pour lui, il va chercher un collgue qui, de bonne grce


d'ailleurs, lui donnerait un coup d'paule. Ce n'est pas l'avis de
Fabre. C'est tout simplement, dit-il, tentative de rapt. L'empress
confrre, sous le fallacieux prtexte de lui donner un coup de main,
nourrit le projet de dtourner la boule la premire occasion. Faire
sa pilule au tas demande fatigue et patience ; la piller quand elle est

faite, ou du moins s'imposer comme convive, est bien plus com-


mode. Si la vigilance du propritaire fait dfaut, on prendra la fuite
avec le trsor ; si l'on est surveill de trop prs, on s'attable deux,

allguant les services rendus. Tout est profit en pareille tactique;


aussi le pillage est-il exerc comme une industrie des plus fruc-
tueuses. Les uns s'y prennent sournoisement, comme je viens de le

dire ; ils accourent en aide un confrre qui nullement n'a besoin

d'eux, et, sous les apparences d'un charitable concours, dissimule


de trs indlicates convoitises. D'autres, plus hardis peut-tre, plus
confiants dans leur force, vont droit au but et dtroussent brutale-
ment. Dans ce cas le voleur arrive, culbute le lgitime propritaire,
et se campe sur le haut de la boule. Remis de son moi, l'expropri
168 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

fait alors le sige de son propre bien; il culbute l'assaillant, tous


deux se prennent corps corps, jusqu' ce que l'un d'eux, se sentant

plus faible, abandonne la place. D'autres fois l'intrus arrive tran-

quillement et s'attelle la boule dans la position inverse du propri-

taire, c'est--dire que la tte en haut, les bras dents sur la boule,
les pattes postrieures sur le sol, il attire le fardeau lui. Il semble
donc anim des meilleures intentions. Mais bientt sa bonne
volont semble l'abandonner ; il ramne ses jambes sous le ventre,
s'incruste autant qu'il le peut dans la boule, et ne bouge plus. Et

toujours le malheureux propritaire pousse, roulant ainsi. non seu-


lement la pilule, mais encore le voleur qui demeure coi. De temps
autre cependant, l'acolyte se rveille : quand la pente est trop
raide gravir, il sort de sa lthargie et se met tirer la pelote en

avant, tandis que l'autre la pousse de toutes ses forces en arrire.

Puis, quand l'obstacle est franchi, il reprend sa posture de paresseux


et se fait carrosser. Tout ceci prouve, on le voit, que l'ateuchus qui
survient n'est qu'un voleur, et non, comme on le croyait, un aide.
Pour lucider la question d'une manire encore plus frappante,
Fabre a soumis les scarabes des expriences varies, pour voir

si, lorsqu'ils sont embarrasss, ils vont rclamer aide et assistance


un camarade. Pendant qu'un ateuchus voyage avec un intrus

incrust dans sa boule, on fixe celle-ci en terre par une pingle,


de telle faon que la tte en soit compltement cache. La pilule
s'arrte ; le scarabe, n'y comprenant rien, quitte son attelage, en

fait le tour, dessus, redescend, inspecte les environs d'un


grimpe
air trs Ce serait l certainement pour lui le moment de
perplexe.
dire son camarade de venir l'aider trouver le nud de la

Mais non, il ne lui fait aucun signe et le laisse bien


question.
tranquille.
Ce n'est qu'au bout d'un certain temps que l'acolyte, tonn par
l'immobilit de la voiture, se rveille et se met son tour ins-

les environs. A force de chercher, l'un d'eux essaye de se


pecter
sous la boule et rencontre l'pingle. L'obstacle est main-
glisser
tenant il s'agit de le surmonter. Mais comment faire? Oh!
connu,
bien Le ou les scarabes s'insinuent sous la pilule,
simplement.
et, s'levant peu sur leurs pattes, ils la soulvent lentement.
peu
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 169

Il arrive cependant qu' force de faire le gros dos , la plus grande

hauteur qu'ils peuvent atteindre est atteinte. Ds lors ils soulvent

la boule soit en s'levant sur leurs pattes postrieures, soit en

s'arc-boutant sur leurs pattes antrieures la manire des clowns.

Enfin la boule tombe terre, et la promenade recommence. Au lieu

d'employer une pingle courte, servons-nous d'une fort longue, dpas-


sant de beaucoup la boule. Dans le cas o, malgr tous les efforts
des ateuchus, la boule ne peut pas tre dbroche, ils y arrivent

cependant, si on a soin de leur fournir, au fur et mesure qu'ils


s'lvent, de petites pierres plates, servant de pidestals sur lesquels
ils s'exhaussent. Mais si on ne leur vient pas en aide de cette faon,

voyant finalement que leurs efforts ne servent rien, ils s'envolent


et ne reviennent plus : jamais ils ne vont chercher des camarades

pour leur faire la courte chelle .


Nous avons maintenant assez tracass ces pauvres insectes qui
n'en peuvent mais; laissons-les un peu tranquilles, et voyons ce

qu'ils vont faire. L'ateuchus, aprs avoir parcouru un certain espace


de terrain, trouve enfin un lieu sa convenance. Il s'arrte, se

dtelle; n'oublions pas que souvent, sur la boule, il y a un acolyte


qui fait le mort au moins pendant quelque temps ; nous le verrons

reparatre sur la scne tout l'heure. Le scarabe donc cherche


dans le sable voisin un endroit bien propice, et l se met creuser
le sol l'aide de ses deux pattes antrieures et de sa tte, qui
reprennent leurs fonctions de pelle et de rteau. Le creux grandit
rapidement ; de temps autre le bousier en sort pour rejeter les
dblais et voir si sa boule est toujours en place. Cependant,
raconte Faure, la salle souterraine s'largit et s'approfondit ; le
fouisseur fait de plus rares apparitions, retenu qu'il est par l'am-

pleur de ses travaux. Le moment est bon. L'endormi se rveille,


l'astucieux acolyte dcampe, chassant derrire lui la boule avec
la prestesse d'un larron qui ne veut pas tre pris sur le fait. Le
voleur est dj quelques mtres de distance. Le vol sort du

terrier, regarde et ne trouve plus rien. Coutumier du fait lui-mme,


sans doute, il sait ce que cela veut dire. Du flair et du la
regard
piste est bientt trouve. A la hte, le bousier rejoint le ravisseur;
mais celui-ci, rou compre, ds qu'il se sent talonn de prs,
170 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

change de mode d'attelage, se met sur les jambes et


postrieures
enlace la boule avec ses bras dents, comme il le fait en ses fonc-
tions d'aide. Le propritaire lgitime, dcidment est tout ce
qui
qu'il y a de plus bon enfant , ramne dbonnaircment la boule

prs du trou et recommence creuser. Quand la cavit intrieure


est suffisamment spacieuse, il y amne la boule (si le voleur ne
s'est pas enfui avec) et la laisse tomber au fond, avec son
toujours
compagnon, bien entendu. Ceci fait, il bouche la porte d'entre et

disparat aux regards. Si on ouvre la chambre quelques jours plus


tard, on trouve le ou les scarabes le dos la paroi et le ventre
table, mangeant, dgustant la boule sans trve ni repos, comme
le prouve le cordon ininterrompu qui se montre la partie post-
rieure du corps de l'animal, et dont la nature se devine aisment.
Pendant dix, quinze jours, il mange sa provision si pniblement
amasse. Quand elle est puise, il sort de son repaire, va faire une
nouvelle boule, et la mme histoire recommence.
Tout ce que nous venons de dire s'observe surtout au printemps
et au commencement de l't. Pendant les fortes chaleurs du mois
d'aot et de celui de juillet, les scarabes restent dans leurs trous.
et n'en sortent qu'aux premiers jours de l'automne, o la mme
existence recommence, mais avec beaucoup moins d'entrain. Mais,

ici, une nouvelle question se pose : Comment le scarabe se repro-

duit-il ? Les anciens pensaient que l'insecte dpose son uf dans

la boule de fiente, et que c'est pour cela qu'il la voiture au loin avec

tant de soin. Nous venons de dire qu'il n'en est pas ainsi : Fabre

a ouvert des centaines de pelotes cueillies sur la route ou dj

enfonces en terre, et jamais il n'a rencontr ni uf ni jeune larve.

Pour lucider la question, il leva des ateuchus dans une grande


le soin avec il les nourrissait, les
volire; mais, malgr lequel
insectes se laissaient mourir sans livrer leur secret. Il mit alors en

tout un bataillon de bambins et promit une pice blanche


campagne
celui une boule habite : le rsultat fut compl-
qui rapporterait
tement ngatif. Alors ?
Nous verrons dans un autre comment la question a t
chapitre
rsolue.
En nous de scarabes : d'abord
France, possdons trois espces
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 171

Yateuchus saccr, dont nous venons de parler et que l'on ne trouve

gure qu'en Provence; ensuite l'aleiichus semipunctatus, plus


lytres lisses et corselet marqu de gros points, qui
petit,
s'loigne peu des bords mditerranens; enfin Yateuchus lalicollis,
lytres marques de six sillons et corselet faiblement ponctu,

qui a une aire de rpartition beaucoup plus tendue que les

espces prcdentes, puisqu'on le rencontre jusqu'aux environs


de Lyon.
Les scarabes n'intressent pas seulement le naturaliste, mais
encore l'historien et l'archologue. Au temps des Pharaons, en

effet, les bousiers sacrs taient adors comme des dieux. Dans
nombre de monuments gyptiens, on trouve des dessins assez
exacts d'ateuchus. Parfois mme on les reprsentait seuls, sur
un socle, avec des dimensions gigantesques. Prvenons toutefois

que, lorsqu'on va en gypte, des marchands vendent comme sou-

venirs, aux voyageurs, des scarabes en pierre soi-disant authen-

tiques. Quatre-vingt-dix-neuf fois sur cent, nous dirons presque


cent fois sur cent, ces objets vnrables sont faux et de fabrication
toute rcente,. mme parisienne. Souvent le scarabe
peut-tre
est grav au bas des statues des hros, pour exprimer la vertu

guerrire.
A quoi pouvait bien tenir cette adoration mystique des Egyp-
tiens? Messagers du printemps, dit Latreille, annonant par
leur reproduction le renouvellement de la nature ; singuliers par
cet instinct qui leur apprend runir des molcules excrmen-
tielles en manire de corps sphriques; occups sans cesse, comme
le Sisyphe de la Fable, faire rouler ces corps ; distingus des autres
insectes par quelques formes particulires, ces scarabes parurent
aux prtres gyptiens offrir l'emblme des travaux d'Osiris ou du
Soleil. Les gyptiens croyaient aussi que les ateuchus naissaient

spontanment, et par leurs boules ils taient l'image du monde..


On retrouve souvent, sur les monuments gyptiens, des scarabes
dont chacune des pattes sont termines par cinq doigts : cela fait
en tout trente doigts, c'est--dire autant de jours que le soleil met
parcourir chaque signe du zodiaque.
A la mme poque, les mages et les empiriques, qui employaient
172 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

la magie comme moyen de thrapeutique, ordonnaient les scarabes


contre les fivres intermittentes.
La plupart des sculptures
gyptiennes reprsentent le scarabe
sacr. Quelquefois cependant on rencontre du scarabe
l'image
large cou. Enfin, dit Maurice Girard, il est bien probable qu'une
troisime espce recevait les hommages des gyptiens, et se rat-
tache d'une faon curieuse leur antique histoire. Hor-Apollon,
dans ses rcits confus et errons, dit que le scarabe sacr lance
des rayons analogues ceux du soleil. Latreille avait d'abord sup-
pos que les six dentelures du chaperon reprsentaient les rayons
de l'astre ; mais une intressante dcouverte amena une hypothse
plus vraisemblable, et qui nous fait comprendre pourquoi les

images de ces insectes nous prsentent souvent des traces d'une


ancienne dorure.

En 1819, M. Caillaud, de Nantes, dans un voyage au Senaar,


dcouvrit Mro, sur le Nil-Blanc, un autre roulcur de boules
retrouv depuis dans les mmes pays par M. Botta, ressemblant

beaucoup par la forme aux prcdents, mais, au lieu de leur robe

obscure, orn d'une clatante couleur verte, prenant sur certaines

parties une teinte dore, analogue en consquence par ses reflets


aux rayons de l'astre du jour. Comme on le voit, les scarabes

avaient de nombreuses raisons pour tre adors.

Comme les gymnopleures notablement des


aspect, s'loignent
scarabes; mais, par leurs murs, ils s'en rapprochent beaucoup.
Il y en a quatre espces en France ; la plus commune est le gynl-

Cet insecte, dont la taille atteint peine


nopleurus pilularius.
un centimtre, se reconnat facilement ses longues pattes. Trs

abondant dans le centre de la France notamment, on le rencontre

souvent en grand nombre la surface des bouses de vaches ou de

chevaux. Pour les capturer, il faut une certaine habilet et surtout

une de mouvement; car aussitt que l'on approche


grande rapidit
de la bouse, ils s'envolent tire-d'ailes. Comme les ateuchus, les

l't, fabriquent de grossires petites bou-


gymnopleures, pendant
lettes de les et vont les dvorer tout l'aise
fiente, emportent
au sein de la terre. Mais, chez eux, on a pu tudier avec soin

la manire dont la subsistance de la progniture est assure. Le


A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 173

gymnopleure donc, sentant un beau jour le besoin de procrer,


creuse en terre une chambre spacieuse ne communiquant avec le
dehors que par un troit goulot. Il se rend la bouse la plus

voisine, rassemble grossirement des matriaux en une boulette,

qu'il rapporte dare-dare au nid. Il va en chercher une seconde, puis


une troisime, jusqu' ce que la chambre en soit compltement
remplie. Ds lors il bouche l'ouverture extrieure, et se met au

travail. Ce ne sont encore l, dit Fabre, que des matriaux bruts,

amalgams au hasard. Un triage minutieux est tout d'abord faire:

ceci, le plus fin, pour les couches internes dont la larve doit se

nourrir ; cela, le plus grossier, pour les couches externes non des-
tines l'alimentation et faisant seulement office de coque protec-
trice. Puis, autour d'une niche centrale qui reoit l'uf, il faut dis-

poser les matriaux assise par assise, d'aprs l'ordre dcroissant de


leur finesse et de leur valeur nutritive ; il faut donner consistance
aux couches, les faire adhrer l'une l'autre, enfin feutrer les brins
filamenteux des dernires, qui doivent protger le tout. La couche
la plus interne, celle qui tapisse la niche ovulaire o se trouve l'uf,
est mme trs probablement mastique au pralable par le colop-
tre. De ce travail vritablement intelligent rsulte une grosse
boule ayant l'uf au centre. Celui-ci clt et donne naissance une

petite larve frle, dlicate, qui, peine mise au monde, trouve


ct d'elle des matriaux de nutrition bien fins, trs dlicats,
rconfortants, faciles digrer. Puis, dj plus forte, elle mange la
bouillie pteuse qui fait suite cette espce de lait. Et ainsi de suite,
mesure qu'elle grandit, elle dvore les couches successives, de

plus en plus denses, pour arriver enfin la coque extrieure des-


sche qu'elle respecte. Alors, parvenue son maximum de crois-

sance, la larve devient nymphe, puis insecte parfait, et sort de terre

pour s'envoler.
Les sisyphes, ainsi nomms par avec le fils d'ole, qui
analogie
fut condamn aprs sa mort rouler dans les enfers une grosse
pierre au sommet d'une montagne, d'o elle retombait sans cesse ;
les sisyphes, dis-je, se reconnaissent facilement leur trs
corps
bomb, ovode, un peu pointu en arrire. Leurs pattes sont d'une

longueur remarquable, ce qui les faisait dsigner par Geoffroy sous


174 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

le nom de bousiers-araignes. Toute sa vie, le sisyphe fabrique


des boules et les roule sans cesse: ce parat
pour tre, lui, un grand
plaisir. Parfois, pour ne pas se donner la peine de fabriquer des

pilules, il prend tout simplement des excrments de chvre, dont


la forme en boule est bien connue. Mulsant, un de nos entomolo-

gistes les plus distingues, raconte propos de notre coloptre une


histoire bien curieuse : J'avais plac des sisyphes dans un vase
recouvert d'une cloche de toile mtallique ; je leur avais fourni les
matriaux ncessaires pour leur travail, mais ils avaient beau

faonner des pilules, ils ne pouvaient les conduire bien loin. L'un
d'eux finit par grimper sur le treillis, emportant avec ses pieds pos-
trieurs et son globule et la femelle qui lui aidait prcdemment
le faire reculer. Il parvint ainsi, avec plus ou moins de peine,

jusqu'au dme de cette espce de vote : l sa petite boule lui

chappa ; il se laissa tomber aussitt pour la rejoindre. Plusieurs

fois le mme fait s'est renouvel sous mes yeux avec les mmes cir-
constances. Comme on le voit, le nom de sisyphe lui a t bien
donn. En France, il n'y a qu'une seule espce, le sisyplius Sch-

feri ; elle se rencontre dans le Centre et le Midi.


Les coloptres que nous avons examins jusqu'ici avaient une

couleur terne ; il n'en est pas de mme des copris, qui, quoique
noirs, brillent comme du jais. Ce sont de beaux
compltement
insectes, abondants surtout dans le Midi. Ils vivent dans les bouses

de vaches et creusent au-dessous d'elles, dans la terre, de longs

trous de la grosseur du doigt. Quand on chasse dans la


cylindriques
bouse, ils s'y aussi, pour les capturer, faut-il creuser la
rfugient;
terre avec un piochon solide. Pour ne pas perdre la piste ni craser

les insectes d'un coup de pioche maladroit, il est bon d'introduire

dans chaque trou une tige de plante, un ftu de paille particulire-

ment, qui sert de fil conducteur. Contrairement ce qui a lieu pour

les le mle se reconnat aisment de la femelle.


genres prcdents,
Le premier possde sur la tte une longue corne qui dans l'autre
sexe fait dfaut. Les fabriquent des boules de fiente, mais ils
copris
se contentent de les enfoncer dans
ne les emportent pas au loin; ils
leurs trous, sous la bouse. Les pilules destines aux larves prsentent
la mme composition nutritive que celles des gymnopleures.
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 175

Les onthophagues comprennent de nombreuses espces. On les

trouve toujours abondamment, se promenant dans la bouse, ou

creusant de petits trous dans la terre sous-jacente. Leur couleur

est assez sombre, les lytres quelquefois fauves, le corselet parfois


verdtre. Certaines espces, du moins chez les mles, prsentent
des cornes paires, l'une droite, l'autre gauche, qui les font

ressembler des taureaux (onthophagus taurus, par exemple).


L'onthophaglls Schreheri se fait remarquer par son aspect brillant
et les deux taches rouges de ses lytres. Tous dposent des sortes
de petits paquets de fiente au fond de leur terrier. Une exception
bien curieuse signaler est celle de Y onthophagus Maki, qui s'in-
troduit furtivement dans les boules des ateuchus, se fait voiturer

tranquillement et plus tard dvore la pilule dans l'intrieur, tandis

que le scarabe la dvore par l'extrieur. Tout de mme, je vou-


drais bien voir la figure des deux coloptres quand ils se ren-
contrent nez nez !
Les oniticellus ressemblent beaucoup aux onthophagues ; mais
leur corps est un peu plus troit, surtout en arrire, lytres plus
molles et plus fauves.
Les aphodius sont certainement les coloptres les plus abon-
dants dans les bouses : c'est par centaines d'individus qu'on peut
les rcolter. On les reconnat facilement leur corps un peu allong,
lytres bombes, souvent stries. Quand on veut les saisir, ils
simulent la mort. La couleur des lytres varie beaucoup d'une

espce l'autre; elle est d'un brun rougetre (aphodius fimetariZls),


livide ou jauntre (aphodius merdarius), ou noire (apliodius fossor).
Les gotrupes se rencontrent partout en France. Ce sont les

plus gros de nos bousiers, aprs les ateuchus. Ils creusent des
trous sous la bouse. Les espces, fort nombreuses, sont difficiles
reconnatre les unes des autres. La dorsale du est
partie corps
sombre ; au contraire, le ventre est mtallique avec des reflets
violets, rouges, bleus, fort jolis. Les pattes sont aussi trs
brillantes. Latrcille raconte de son les femmes met-
que, temps,
taient dans leurs cheveux des cuisses de en guise
gotrupes d'or-
nements. Presque toujours ils sont envahis de
par gros parasites
bruntres qui pullulent entre leurs Pendant la journe ou le
poils.
176 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

soir, les gotrupes volent frquemment. Parmi les espces les plus

communes, citons le geotrupes siercornrius des bouses de vaches


et le geotrupes typhxus des bouses de moutons et de cerfs, remar-

quable par les trois pines de son corselet.


Nous reviendrons plus loin sur les murs des onthophagues el

des Gotrupes.
Les sphceridiiun se reconnaissent de suite leur corps hmi-

sphrique comme celui d'une coccinelle. C'est un hydrophilien qui


ne vit pas, comme ses frres, dans l'eau ; il est vrai qu'il nage
rellement dans les bouses consistance molle.
Par ce rapide aperu, nous voyons combien est varie et int-
ressante la faune des bouses. Mais elle le devient encore plus, si
l'on remarque leur rle utilitaire au premier chef. Sans les

bousiers, les excrments des animaux resteraient sur le sol, souil-

leraient l'air et deviendraient une source de maladies. Par leurs

murs, leur intelligence, leur activit et leurs services, les bousiers

ont droit notre respect, ou tout au moins notre bienveillante

attention.
XXIV

UN PERCEUR DE PIERRES

Aux bains de mer, les animaux qui excitent le plus la curiosit

des baigneurs sont certainement les pholades, par leur habitat sin-

au milieu des roches les plus dures et par la singulire pro-


gulier
prit qu'ils possdent de briller dans l'obscurit. Ces intressants

mollusques ont d'ailleurs t, dans ces derniers temps, le sujet de

nombreux travaux que nous allons rsumer dans leurs grandes

lignes.
Sur nos ctes, les pholades les plus communes sont au nombre
de deux : l'une
grosse, la pholade dactyle; l'autre plus petite, la

pholade candide. Toutes deux vivent dans des rochers ou dans

l'argile ; elles habitent un trou vertical plus ou moins profond,


suivant la taille du sujet. Le trou a la forme d'une bouteille dont
l'ouverture affleure la surface du rocher ; c'est dans la partie
renfle que se tient l'animal. Quand on le laisse s'panouir, on lui
voit mettre une sorte de longue trompe, un long siphon, comme
on l'appelle, qui occupe exactement le volume du goulot et vient

jusqu' l'orifice, qu'il ne dpasse pas. Si l'on vient toucher ce

siphon, on le voit se rtracter brusquement en lanant au loin un

jet, une vritable trombe d'eau.


Les pholades sont des mollusques de la classe des acphales.
Sur plusieurs points de nos ctes, dans la Charente-Infrieure

notamment, leur chair est un mets trs recherch : on a soin au

pralable d'enlever la coquille et de couper les siphons, qui sont


12
178 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

trop durs. On mange les pholades la manire des hutres, sous


le nom de daills ou de dayls.
Les deux valves
de la coquille, dans la partie qui se trouve en
contact avec le fond du trou, sont couvertes d'asprits pointues
qui la font ressembler une rpe. C'est aussi ce niveau, dans
l'entre-billement de la coquille, que l'on voit une masse charnue,
musculaire, blanche, aplatie : le pied. Comment la pholade crcuse-
t-elle son trou? Ainsi que Caillaud l'a dmontr, cette perforation
est due un mouvement de va-et-vient de l'animal, qui, prenant
un point d'appui l'aide de son siphon, fait pivoter la coquille

Pholadesdansunepierre.

alternativement dans un sens et dans un autre, en rpant ainsi

les parois de sa roche.


C'est un fait bien que la pholade
connu luit dans l'obscurit.

Pline avait dj remarqu ce fait et avait not que les personnes


en ont la bouche phosphorescente. Quand on met
qui mangent
une dans de l'eau de mer et que l'on agite la cuvette qui
pholade
la on voit le mucus se dans le liquide, qui
contient, rpandre
La substance lumineuse n'est
s'illumine comme par enchantement.
toute la surface du mais seulement
pas scrte par corps, par
certains contenus l'intrieur du corps de
organes photognes
l'animal.
Pour voir ceux-ci, il suffit de couper longitudinalemenl le siphon
et le manteau et d'y faire couler un mince filet d'eau. Le courant

entrane tout le mucus, et, dans l'obscurit, on n'aperoit plus

de lumineux.que d'ailleurs trs nettes. Si l'on cesse de


cinq taches,
faire couler le filet ces taches se mettent scrter un mucus
d'eau,
lumineux se rpand sur tout le corps et le fait paratre phos-
qui
dans sa totalit. La luminosit persiste assez longtemps
phorescent
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 179

la mort, mme sur les animaux putrfis ; elle cesse au bout


aprs
d'une heure quand on suspend la pholade dans une cloche remplie
d'acide carbonique.
Ainsi que M. Raphal Dubois l'a montr, la luminosit apparat
sous l'action d'un phnomne rflexe dont le centre est situ dans

les ganglions viscraux. Le phnomne photogne n'exige, pour


s'accomplir, ni l'intgrit de l'organe ni celle des lments ana-

tomiques qui constituent les lments de l'organe. Le milieu o

s'accomplit la production de la lumire doit prsenter trois condi-


tions fondamentales : contenir de l'eau, tre oxygn et possder
une raction lgrement alcaline. Toutes les causes qui suspendent
ou suppriment la vitalit des ferments solubles ou figurs, ou, d'une
manire plus gnrale, l'activit du protoplasme, suspendent ou
dtruisent le pouvoir photogne de la substance extraite du siphon.
La pholade nous offre encore considrer un phnomne fort
curieux et fort important. Quand on en arrache une de sa demeure
et qu'on la place dans une cuvette avec de l'eau de mer, on voit le

siphon s'taler et prendre des dimensions dmesures. Si alors


avec la main on intercepte brusquement les rayons lumineux qui
l'clairent, on voit le siphon se rtracter brusquement. Un nuage
de fume qui passe, une allumette qui clate dans l'obscurit, suf-
fisent produire le mme phnomne.
On pourrait croire, d'aprs ces expriences, que le mollusque
est pourvu d'yeux et que c'est grce eux qu'il peroit la lumire.
En ralit, il n'en est rien; le siphon est absolument dpourvu
d'organes visuels; c'est par sa peau seule qu'il voit. M. Raphal
Dubois, qui a fort bien tudi cette proprit curieuse du tgument,
lui a donn le nom de fonction dermatoptique. Il est facile de
dmontrer que, dans un rayon lumineux, c,est la lumire seule qui
agit sur le siphon et non la chaleur. En effet, en approchant de
l'animal un ballon rempli d'eau bouillante, mais noirci sa surface,
il n'y a aucune contraction.

Ajoutons pour terminer que la pholade apprcie aussi nette-


ment les couleurs, car le siphon se contracte diffremment, suivant
la couleur du rayon lumineux qui l'excite. Creuser des roches dures,
briller dans l'obscurit, voir sans yeux, quel singulier animal!
XXV

LE POULPE ET LE MIMTISME

Il y a peu d'animaux marins qui inspirent autant de rpugnance

que le poulpe. Son aspect sournois, ses ventouses nombreuses, son


toucher visqueux, tout cela est bien fait pour produire du dgot
et mme de la crainte. Ses murs et sa biologie sont cependant fort

intressantes, comme nous allons le voir par la suite.


On peut -se procurer des poulpes en explorant le dessous des
rochers encore cachs par l'eau mare basse, ou en plongeant
dans la mer des crochets de fer sur lesquels sont embrochs des

crabes, et en relevant l'appt de temps autre. Le mieux est


encore d'accompagner les marins qui vont pcher peu de distance
des ctes; quand vous les entendrez pousser des jurons, vous

pourrez tre sr qu'ils ont pris involontairement unpoulpe ou


une seiche qui ont noirci le filet, nous verrons comment tout
l'heure.
Le poulpe vit dans les creux des rochers compltement sub-

mergs; de temps autre il va se promener dans la mer, et c'est

ce qui explique qu'on le trouve souvent pris dans les filets des

Son corps charnu, de forme ovale ( pouah! la vilaine


pcheurs.
bte 1), porte une grosse tte assez rigide, munie de deux gros yeux
ressemblant tonnamment ceux des poissons ou des chats. Plus
s'effilant leur
haut, la tte se termine par huit grands bras jusqu'
xtrmit et garnis, leur face interne, de nombreuses ventouses

servant l'animal s'emparer desa proie. C'est au centre de


pour
la couronne des bras qu'est place la bouche, arme d'un bec corn
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 181

ne peut mieux compar qu' celui d'un perroquet. Leur taille


qu'on
est assez considrable : un ou deux mtres de longueur sont assez

communs. On doit faire cependant table rase des rcits fantaisistes

des marins. Ceux-ci, qui, sans doute par habitude du mtier, ne

cherchent qu' vous monter des bateaux , vous racontent, le

plus srieusement du monde, qu'ils ont vu des poulpes atteignant

Poulpe commun.

la grosseur d'un cuirass, et que d'autres ont aval une barque


devant eux. Ce sont l des histoires dormir debout, comme
celle du serpent de mer que tout mathurin se respecte a vu.
qui
de loin.

Quand il est dans son rocher, le poulpe est plac de telle sorte

que ses bras touchent le fond par leurs ventouses tout en se


recourbant en arrire, et que le sac, inflchi d'avant en arrire,
dcrit un arc concavit infrieure : il a l'air de marcher sur la

pointe des bras peine recourbs.


Comme nombre de plantes et d'animaux marins dont le corps
182 A TRAVERS I/HISTOIRE NATURELLE

est gnralement mou, le poulpe est trs on le


disgracieux quand
place sec sur un rocher ou sur le sable. Mis dans au con-
l'eau,
traire, ses formes s'panouissent, et il devient trs surtout
lgant,
quand il nage, comme il le fait, avec aisance. Il progresse ainsi
presque toujours en arrire et par soubresauts. Il peut aussi
nager
en avant; mais les bras, runis en deux
faisceaux symtriques,
sont alors rabattus d'avant en arrire la rsistance de l'eau.
par
La voracit du poulpe ou de la pieuvre, comme les
l'appellent
matelots, est extrme. On peut le nourrir avec ces
coquillages que

Poulpe rampant.

l'on sous le nom de cardiums, de palourdes, de coques, etc.


mange
les deux valves sont rabattues trs fortement l'une sur
Malgr qui
l'autre, il trouve l'aide de son bec, de manger l'animal
moyen,
intrieur. Une jeune dame, Jeannette (le joli nom!) Power, qui,
contrairement son sexe, s'intressait l'histoire naturelle, raconte

a vu un poulpe un fragment de pierre entre les


qu'elle transporter
valves d'une aux corneilles et qui fut
grande coquille qui bayait
ainsi dans de les refermer ; il put, par suite, dvorer
l'impossibilit
sa proie facilement. Mais les crabes tre son aliment
paraissent
prfr.
Ds le poulpe, raconte M. P. Fischer, voit un de ces
que
crustacs de sa retraite, il se prcipite sur lui, le couvre
s'approcher
de ses bras tendus; les bras se replient autour de sa victime, qui,
saisie de toutes un s'attache et se moule ses
parts par corps qui
ne peut excuter de mouvements dfensifs. Pen-
tguments, plus
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 183

dant une minute, le malheureux crustac agite faiblement ses

membres maintenus dans la flexion, puis les laisse tomber inertes.

Alors le poulpe emporte la proie dans son abri. L il fait prendre


au du crabe diffrentes positions dont on peut juger par la
corps
forme des saillies de la membrane inter brachiale ; mais il ne l'aban-

donne jamais, et une heure aprs en rejette les dbris. Plusieurs

fois fait lcher prise aux poulpes qui avaient saisi des crabes
j'ai

Calmar subul.

depuis une ou deux minutes; mais ceux-ci taient dj morts sans

prsenter l'extrieur aucune lsion apparente.


Le poulpe est assez intelligent. Il a soin de protger l'entre du
creux de son rocher avec les rsidus de ses copieux festins, soit
surtout des coquilles ou des carapaces de crustacs ; il va mme
chercher au loin des petits cailloux et en barricade sa porte. Lors-

qu'un ennemi cherche le saisir dans sa tanire, il prsente sa


bouche avec son bec entour par la couronne tale des bras cou-
verts de ventouses, en mme.temps que sa peau devient trs fonce
et se couvre de papilles hrisses. Son aspect est alors vritable-
ment terrifiant.
Le poulpe est employ la pche comme Dans le midi
appt.
de la France, et particulirement en Espagne, on le mange conjoin-
184 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

tement avec la seiche, la l'ldone ; on l'assaisonne de


spiole,
diffrentes faons, et l'on y ajoute habituellement du safran. Son
got tient le milieu entre celui du poisson et de la moule en
cuite;
gnral il plat peu aux palais parisiens. Il parat sur la cte
que
mditerranenne les pcheurs mangent les sans les faire
poulpes
cuire, la manire des hutres.
Le poulpe nous offre un bel exemple d'un trs
phnomne
curieux et trs rpandu, le mimtisme.

Seiche.

L'animal au repos prsente une couleur jaune ple analogue


celle du sable; mais cette couleur n'est pas fixe. Quand l'animal se

transporte d'un point un autre o le fond n'a pas la mme teinte,


on la voit se modifier et faire place la couleur du nouveau milieu

qui se propage la surface de l'animal en formant des ondulations


marbres. En quelque point qu'il se trouve, l'animal se confond
avec les objets environnants.
A cette facultde changer constamment de couleur, utile pour

chapper la vue, le poulpe joint celle de pouvoir troubler l'eau

autour de lui lorsqu'il est attaqu par un ennemi. Il possde cet

effet une assez la poche du noir ou poche encre,


grosse glande,
contenant un noirtre. Lorsqu'on veut s'emparer d'un
liquide
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 185

celui-ci contracte brusquement sa glande, et aussitt un


poulpe,
noir trs obscur se rpand autour de lui. En mme temps
nuage
sa peau, claire, devient trs fonce, de telle sorte que
nagure

nuage et poulpe se confondent tel


point, qu'il est impossible
aux plus clairvoyants de dire o l'animal est pass.
Celui-ci profite du moment de stupeur de son ennemi pour
s'chapper au plus vite reculons ou pour s'enfoncer non moins

rapidement dans le sable en se couvrant de granulations difficiles


distinguer des grains de sable. C'est avec le contenu de la
186 A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE

poche du noir que l'on fabriquait autrefois la spia, employe en

peinture.
Ces changements de coloration sont, produits par de petits
-organes dissmins dans la peau et qui, cause de leur proprit,
ont reu le nom de chromalophores. Ce sonL de tout petits corps
d'une forme vaguement arrondie et renfermant de nombreuses

granulations de diffrentes couleurs. Tout autour d'eux s'attachent


de petits fibres musculaires qui, en se contractant, les font augmenter
de volume. C'est ces contractions plus ou moins puissantes que
-sont dus les changements de couleur. En effet, l'tat ordinaire,
les chromatophores forment des taches peine visibles; mais s'ils

:s'talent, ils prennent une coloration de plus en plus intense. Comme


l'a fait remarquer M. Pouchet, le dfunt professeur du Musum de

Paris, on peut comparer le phnomne au fait suivant : qu'on ima-

gine une feuille de papier blanc place quinze ou vingt mtres ;


on n'y distinguera pas une gouttelette d'encre grosse comme une
tte d'pingle; mais qu'on vienne taler cette gouttelette sur le

papier, on aura une tache parfaitement visible sans que la quantit


d'encre ait vari.
Les phnomnes que nous venons de dcrire peuvent s'observer

non seulement chez le poulpe, mais encore chez les autres cpha-

lopodes que l'on a souvent l'occasion de capturer sur le bord de la

mer, savoir les seiches, les calmars, les ldones et les spioles.
Les seiches se trouvent dans les filets des
frquemment
En outre des huit bras ordinaires, elles possdent deux
pcheurs.
trs longs tentacules termins par des ventouses qu'elles dardent

-au loin sur les animaux qu'elles veulent capturer. C'est leur coquille
interne que l'on donne aux oiseaux pour aiguiser leur bec, sous le

nom d'os de seiche; ces prtendus os sont souvent rejets par


le flot sur la plage. Elles de ufs noirs runis en
pondent gros
sur les les les appellent des
paquets plantes aquatiques ; pcheurs
raisins de mer.
En ouvrant les ufs mrs, on en fait sortir de toutes
dj
seiches se mettent nager quand on les met dans un
petites qui
d'eau. J'ai vu mme un de ces avortons me jeter du noir parce
peu
<que je le tracassais de trop. Il n'y a plus d'enfants!
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 187

Les calmars ont le corps plus allong ; ils possdent aussi deux
bras tentaculaires. Les ldones sont de petits poulpes une
longs
seule de ventouses sur les bras. Elles dgagent une odeur
range
musque qui n'a rien d'agrable. Les spioles, pourvues de deux

petites nageoires latrales arrondies, vivent dans les flaques d'eau;


leur corps, d'environ quatre ou cinq centimtres de long, prsente
des reflets iriss produisant un effet charmant. On ne peut se lasser

de les admirer.
XXVI

LES MURS DES ONTHOPHAGES ET DES GOTRUPES

Les onthophages habitent les bouses et nidifient au-dessous


de celle qui leur sert de nourriture. Ils creusent dans le sol une
sorte de d coudre de quatorze millimtres de longueur et de sept
millimtres de large, et le comblent en partie avec les lments de
la bouse descendus ple-mle et tasss. La face suprieure du gteau
est un peu concave. La loge de l'uf est en haut, une petite
distance de la surface, le germe fix par une de ses extrmits et
verticalement dress.
Le plus grand danger qui menace la larve ce moment est la
dessiccation : si elle devient trop forte, l'amas nutritif durcit, et la

faible bestiole ne peut plus l'entamer. On peut tudier leur dve-

loppement en mettant les amas dans des tubes de verre et en pra-

tiquant une ouverture sur le flanc de la loge pour voir ce qui se

passe son intrieur. On met l'ombre et on bouche le tube avec

un tampon de coton. Celui-ci cependant est insuffisant pour


empcher la dessiccation ; on voit les affams, impuissants mordre

le croton, se rider et se ratatiner. Si ce moment on remplace le

coton sec par du coton mouill, les outres s'imbibent lentement,


et les mourants reviennent la vie.

C'est l un curieux fait de reviviscence qui n'avait pas encore

t signal. M. Fabre a vu des larves d'onthophages reprendre


et vigueur, sur le coton humide aprs trois
apptit, embonpoint
semaines d'un les avait rduites un globule rid. C'est
jene qui
l, les larves, une excellente qui leur permet d'at-
pour proprit
A TRAVERS L'HISTOIRE NATURELLE 189

tendre les quelques gouttes de pluie, si rares au mois d'aot. Elles

sont d'ailleurs en partie protges contre l'ardeur du soleil par


l'amas de djections au-dessous desquelles sont creuss les nids.

D'autre part, le pril n'est pas de trs longue dure, car l'uf donne

un ver en moins d'une semaine, et la larve acquiert tout son dve-

en une douzaine de jours.


loppement
La larve est remarquable par une bosse norme qui garnit son

dos. Cette vaste gibbosit est occupe en partie par l'intestin rempli
de matire fcale, avec laquelle la larve bouche les trous de sa

demeure lorsqu'il vient s'en produire, et renforce l'paisseur de

la muraille de son nid quand elle a tout dvor l'intrieur. La

coque de l'onthophage-taureau est particulirement jolie ; le ciment

y est dpos par gouttes, ce qui produit une mosaque d'caills.

On dirait l'lgant cne du vergne.


Les gotrupes, comme les onthophages, sont grands mangeurs
de bouses. Fabre a essay d'valuer la quantit qu'ils peuvent faire

disparatre. Vers le coucher du soleil, il sert douze gotrupes


captifs la valeur d'un panier de crottin de mulet. Le lendemain

matin, le tas a disparu sous terre. En supposant que chacun ait

pris une part gale, chaque gotrupe a mis en magasin bien prs
d'un centimtre cube de matire. Le soir du mme jour, ces go-
trupes enfou