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De Catilinae conjuratione

La conjuration de Catilina est un complot politique visant la prise du pouvoir Rome en 63 avant J.-C. par le snateur Lucius Sergius
Catilina.
l' Urbs, capitale d'un empire croissant, labri dune attaque ennemie, connat depuis la Guerre sociale (de 91 88) nombre de
troubles nfaste pour la Rpublique et la population romaine. Du par un triple chec lors de l'lection au consulat, Catilina organise
une conjuration pour liminer une partie de l'lite politique romaine et s'emparer du pouvoir politique suprme grce aux
frustrations d'une partie de la nobilitas romaine et de certains notables italiens. En bon orateur, Cicron dont le mandat touche sa fin
au moment des faits dnonce Catilina publiquement et avec virulence, puis conduit la contre-offensive militaire qui met finalement la
conjuration en droute. Catilina meurt au combat au dbut 62, tandis que Cicron, Pater patriae , connat d'abord la gloire pour
avoir sauv la Rpublique, avant que cette mme affaire ne le contraigne l'exil en 58. Mais le sursaut rpublicain est de courte
dure : en 60 dj se forme le Premier triumvirat entre Jules Csar, Crassus et Pompe.
L'pisode est rest clbre en raison de sa postrit littraire : Cicron en a laiss quatre fameux discours politiques, les Catilinaires,
et l'historien romain Salluste en a galement rendu compte dans un de ses ouvrages, La Conjuration de Catilina.

Contexte politique
En 82, au terme de la seconde guerre civile entre Marius et Sylla, la Lex Valeria confre la dictature ce dernier, ce qui entrane
l'Italie dans de nouveaux troubles sociaux et politiques. En effet, afin de rcompenser ses vtrans, Sylla dcide de leur octroyer des
terres non pas prises sur l'ennemi mais confisques des citoyens romains, bien souvent des partisans de son adversaire Caius
Marius. Environ 80 000 vtrans bnficient de ces mesures, crant une masse de paysans et de propritaires aigris par cette
spoliation. De plus, de nombreux nobles touchs par les proscriptions proclames par Sylla en 81 et qui ne peuvent donc briguer
aucune magistrature se rebiffent de plus en plus vivement contre ce qu'ils estiment tre une injustice, en particulier en trurie. Enfin,
l'abdication du dictateur en 79 laisse un vide dans les institutions de la Rpublique romaine et met en vidence l'incapacit de la
rpublique grer un territoire devenu trs vaste. Sylla, le premier, montre que le pouvoir d'un homme fort est non seulement
possible, mais peut-tre aussi ncessaire la survie de Rome.
C'est bien souvent dans la rue que se rglent les diffrends politiques. Par exemple, Lpide, consul en 78, dcrte Sylla ennemi
public , ce qui provoque un vritable toll. L'affaire se rsout par les armes. Lpide est rapidement battu en 77 par Pompe et meurt
peu aprs, mais l'un de ses lieutenants, Quintus Sertorius, s'enfuit en Espagne, o il organise un contre-gouvernement qui n'est
dfinitivement vaincu qu'en 72. La guerre civile est termine, mais elle laisse des traces profondes.
Quant au Snat de la Rpublique romaine, sans tre discrdit, il voit son aura affaiblie par les accusations de corruption l'encontre
de tribunaux contrls par les snateurs (en 70, 64 snateurs sont marqus d'infamie), ou par les difficults qu'il prouve rsoudre
les crises extrieures. Incapable de mettre fin la piraterie en Mditerrane, il confie en 67 Pompe l'imperium consulaire de trois
ans pour y remdier. Pompe se voit ainsi attribuer un commandement militaire extraordinaire : le commandement suprme en mer et
jusqu' 70 km l'intrieur des ctes, une arme de 20 lgions, 500 navires, le droit de choisir ses lgats. la fin de l't 67, la
piraterie est limine aprs une campagne clair. Par ailleurs, le dpart de Pompe concide avec une baisse d'influence de la plbe.
Difficults conomiques
la crise politique s'ajoutent les problmes conomiques qui accablent Rome depuis 67 cause du cot de la troisime guerre de
Mithridate et celle contre les pirates. Un bon nombre des vtrans de Sylla n'ayant pas les moyens d'exploiter leurs terres ou de payer
leurs impts, tentent dsesprment de les revendre. Mais la situation politique ayant chang depuis leur obtention, elles sont
dsormais considres comme illgales et les repreneurs ne se pressent pas pour les acqurir. D'o un prix de vente bas qui provoque
la ruine d'une partie d'entre eux, prts dsormais suivre n'importe qui leur promettant d'amliorer leur condition. Le dveloppement
des latifundia, de grandes exploitations la culture souvent spculative employant des esclaves, ainsi que la concurrence des bls
trangers, notamment gyptiens, moins chers et enfin les ravages causs par des guerres civiles, comme la rvolte servile mene par
Spartacus entre 73 et 71, sont les principales causes de la crise agraire.
Face ces problmes, Rome ne peut pas grand chose. La guerre cote cher et ralentit aussi le commerce avec l'Orient : cela se traduit
par une baisse importante des revenus d'une partie de la population, et incite les cranciers rclamer leur argent des dbiteurs pris
la gorge, ce qui augmente les tensions. Les nobles sont aussi touchs par une crise qui affaiblit encore plus certains d'entre eux dj
ruins depuis longtemps par leur got du luxe. L'un d'entre eux se fait remarquer en 63...
Catilina : un personnage controvers
N en 108 dans la gens patricienne Sergia, Lucius Sergius Catilina compte dans sa famille un hros de la deuxime Guerre punique,
un arrire-grand-pre bless 24 fois la guerre, et, selon la lgende, un des compagnons d'ne. Mais ni ces exploits anciens ni cette
origine prestigieuse n'ont profit Catilina, patricien dchu , par appauvrissement et effacement politique de sa famille. D'o chez
Catilina, une certaine volont remettre en valeur sa position sociale.
Son carririsme est servi par la grande capacit d'attraction qu'il exerce sur les gens, en particulier sur les jeunes de familles ruines et
aux murs parfois douteuses. Il les sduit par son nergie, sa hardiesse et sa rsolution, et ces derniers forment autour de lui une sorte
de garde d'honneur. Il sert Gnaeus Pompeius Strabo durant la guerre sociale, puis soutient Sylla lors de sa dictature. Ce dernier tait
connu pour les largesses qu'il accordait ses partisans ; il effectua pour lui-mme des excutions restes dans les mmoires par leur
cruaut, dans le but de s'enrichir, fortune qu'il dilapide trs vite. Toutefois, Catilina garde d'honorables amitis, chappe aux purges
du Snat de 70 ainsi qu' quelques procs subis par des personnes moins leves socialement.
Poursuivant son cursus honorum, il obtient la charge de prteur (magistrat charg des questions judiciaires) de la province d'Afrique
en 68 durant deux ans, jusqu' ce que ses administrs dcident de porter plainte au Snat l'accusant de concussion. Il est finalement
acquitt en 64 grce l'appui des optimates et par corruption. Mais cette affaire l'empche de se porter candidat au consulat pour la
mme anne. Il dcide alors de fomenter une premire conjuration dont l'objectif est d'assassiner les consuls en place pour les
remplacer par Catilina ainsi qu'un de ses compagnons. Le complot, bcl, est un chec, mais dont tous les conspirateurs sortent sans
encombre.
La conjuration de Catilina
En 64, Catilina rate une nouvelle fois son lection au consulat de 63 contre Marcus Tullius Cicero. Il forme alors une cabale bien
mieux organise dans le but est de renverser le pouvoir en place. Le moment semble bien choisi : le pays est tranquille et ne semble
se mfier de rien, et Pompe est absent de Rome, guerroyant l'autre bout du monde.

Identit des conjurs Snateurs De rang questre

Salluste donne la liste nominale des Publius Cornelius Lentulus Sura, M. Fulvius Nobilior
principaux conspirateurs, souvent issus de
grande famille, mais de rputation plus Publius Autronius Paetus L. Statilius
que douteuse, mais ajoute Faisaient Lucius Cassius Longinus, P. Gabinius Capito
encore partie du complot, mais un peu plus
secrtement, un certain nombre de nobles Caius Cornelius Cethegus C. Cornlius
qu'entranait plutt l'esprance du pouvoir P. et Serv. Sulla enfin beaucoup de nobles citoyens des
que la misre ou quelque autre besoins . colonies et des municipes .
Crassus est l'poque souponn de L. Vargunteius,
soutenir la conjuration en sous-main.
Q. Annius
M. Porcius Laeca,
L. Calpurnius Bestia, tribunM 23
Quintus Curius.

Les conjurs se trahissent


Toutefois, avant l'preuve de force, Catilina cherche se montrer respectueux des lois et tente de s'emparer du pouvoir lgalement :
les Romains tiennent la royaut en horreur et utiliser les moyens lgaux pour arriver ses fins faciliterait grandement la tche de
Catilina. Cependant, la campagne est d'une rare violence verbale, Catilina inquite par ses propos menaants et des rumeurs circulent
dans la Ville au sujet des discussions tenues lors de ses runions politiques.
Cicron manuvre pour repousser les chances du vote, mais il faut bien quil ait lieu : au final, Catilina essuie une nouvelle
dfaite. Sa dception de perdre les lections consulaires pour la troisime fois le pousse chercher lobtention de l'autorit dune
manire radicale.
Le doute plane la suite des contestations du jurisconsulte Servius Sulpicius Rufus sur la lgalit de llection de Lucius Licinius
Murena, un lieutenant de Pompe, la distinction consulaire, dont il est le comptiteur malheureux et qu'il souponne davoir
corrompu des lecteurs pour parvenir ses fins. Cependant, grce lintervention de Cicron, qui arrive convaincre les snateurs
que les troubles politiques sont trop graves pour permettre la vacance dun poste de consul, Murena se voit confirm dans ses
fonctions de consul designatus, avec Decimus Iunius Silanus. Catilina ragit violemment et radicalise son mouvement : il demande
ses conjurs, dont Manlius, un centurion install en trurie de se tenir prt lever des troupes, en particulier parmi les vtrans de
Sylla.
Le secret est mal gard ; les conjurs ne se sentent pas menacs : Catilina se vante d'avoir des soutiens dans de nombreuses
provinces, et certains ne craignent pas de rvler le complot des tiers. Le 21 octobre 63, la conjuration est connue de plusieurs
snateurs, dont Crassus et les consuls Cicron, Silenus et Murena, qui ont t prvenus du danger par Fulvia, matresse de lun des
conjurs, Quintus Curius. Celui-ci, ray du Snat pour infamie, connat quelques revers de fortune, trahit le secret de la conjuration
pour convaincre sa matresse de rester avec lui et lui promet monts et merveilles. Selon Salluste, c'est cette rvlation qui permet
Cicron d'accder au consulat. Mis au courant, le Snat, malgr son incrdulit, commence prendre la mesure du danger qui le
guette, mais il tergiverse, car il ignore encore exactement qui est le meneur de la rvolte. Les deux consuls en exercice, Cicron et
Gaius Antonius Hybrida, sont toutefois investis des pleins pouvoirs par le senatus consultum ultimum ; Cicron dcrte l'tat
durgence. Cette mesure est prmature puisque les conjurs se soulvent au nord de Rome. Cicron se persuade que la mobilisation
de quelques troupes saura arrter les conjurs.

Contre-mesures
Premire Catilinaire
Le 8 novembre 63, Cicron fait une dclaration en plein Snat, que par scurit il a runi au temple de Jupiter Stator. Peut-tre dans
l'espoir d'apaiser les craintes ou celui de se dfendre des soupons nourris contre lui, Catilina fait alors une apparition dans
l'assemble. Ce qui donne Cicron l'occasion de tenir l'un de ses plus clbres discours, la premire Catilinaire.
Cicron rvle alors que Catilina prpare un soulvement en trurie. Il ajoute que, pendant la nuit qui prcde, des conjurs ont tent
de l'assassiner son domicile. Il parvient convaincre le Snat de prendre des mesures. Mais Cicron craint que Rome ne soit prise
de troubles. Il semble en effet que Catilina ait profit d'une certaine sympathie parmi la plbe, qui voit assez favorablement son
entreprise. . Cependant, les rumeurs lies la rvlation du complot inquitent beaucoup l'opinion.
Catilina l'interrompt par trois fois, puis tente alors de se dfendre en mettant en cause l'origine sociale de Cicron, un citoyen de
rencontre , auquel il oppose l'anciennet et la noblesse de sa famille, mais sa protestation est maladroite et dclenche le brouhaha :
on le traite de parricide et d' ennemi public . Il est contraint de quitter prcipitamment l'assemble sous les clameurs, non sans
avoir menac les snateurs au passage : Puisque je suis traqu par mes ennemis qui veulent me prcipiter dans l'abme, j'teindrai
sous les ruines l'incendie qui me menace . Conscient de la prcarit de sa situation, il quitte Rome le mme soir et rejoint le camp de
Manlius, o il tente d'acclrer les oprations.
Deuxime Catilinaire
La deuxime Catilinaire est prononce ds le lendemain au Forum, devant le peuple. Aprs la fuite de Catilina, Cicron tente de
justifier sa dcision et essaie de rassurer la population.
Troisime Catilinaire
L'affaire des Allobroges dmontre que Catilina a des allis dans Rome mme. Des dlgus gaulois sont en effet venus Rome pour
se plaindre des conditions conomiques de leur province et de la cupidit de leurs magistrats. Les conjurs, faisant feu de tout bois,
tentent de se rallier tous les mcontents, mme des Gaulois. Contacts, les Allobroges hsitent sur le parti prendre, puis se rallient
au pouvoir en place. Manipuls par Cicron, ils obtiennent des conjurs de prcieuses informations. Ils exigent mme une lettre
d'intention signe des conjurs, qui tombent sans se mfier dans le pige. Intercepts leur dpart de Rome, les Allobroges remettent
cette lettre au Snat. Le Snat n'a plus alors qu' cueillir les partisans du coup d'tat.
La conspiration met au jour un vritable plan terroriste pour prendre le pouvoir : plusieurs personnalits nommment dsignes,
dont Cicron, doivent tre assassines, une douzaine de quartiers incendis. Les conjurs esprent profiter de la confusion provoque
par ces actions. La rvlation du plan retourne la plbe, qui fait alors bloc autour du pouvoir. Commence alors l'enqute du Snat. Les
conspirateurs, confondus par les nombreuses preuves qu'ils ont laisses, sont rapidement dcouverts.
Cinq conspirateurs sont alors arrts et s'apprtent comparatre devant le Snat. Mais bien qu'en tat d'arrestation, ils tentent encore
de provoquer le soulvement. Ds le 2 dcembre, les principaux membres, sauf Catilina, sont hors dtat de nuire et retenus Rome
dans des rsidences de clients ou de membres de leur famille en attendant leur jugement.

Quatrime Catilinaire
Le 5 dcembre 63, aux nones de dcembre, les conjurs sont condamns mort aprs un dbat au Snat, dont Salluste a retrac les
arguments.
Les jours qui ont prcd le 5 dcembre ont t mouvements car de nombreux dlateurs se sont spontanment prsents pour obtenir
des parts de confiscation des accuss et ont mme accus quelques hommes de plus davoir particip la conjuration. Parmi eux,
Crassus et Jules Csar, car leur complaisance envers les populares fait croire que la cause des opprims et des mcontents que dfend
Catilina est la leur. Il est possible que les deux hommes aient regard la conjuration sans trop dinquitude mais il parat improbable
quils se soient rangs derrire Catilina dans une entreprise hasardeuse, qui ne concidait pas avec leurs intrts puisque Crassus
possdait de nombreuses richesses, et que Jules Csar tait une puissance montante.
Cicron interroge l'assemble snatoriale : Quels chtiments dcidez-vous ? Silanus, le consul dsign, parle le premier et
rclame la peine de mort. Jules Csar prend alors la parole. Au terme d'un long plaidoyer, il propose de les emprisonner perptuit
dans les municipes dItalie, plutt que de les condamner une peine illgale. La mort des condamns serait de toute faon plus douce
que la prison et pourrait donner naissance la volont de vengeance de certains. Le doute est sem parmi les snateurs.
Cest lintervention de Caton le Jeune, un optimas qui prne des valeurs conservatrices, qui scelle le sort des conjurs. Pour lui, la
mort est la seule solution car les municipes ne sont pas srs, du moins pas plus que Rome, et il est possible que les accuss ne fassent
pas leur peine entire. De plus, la seule solution lgale serait de les exiler, mais ce serait leur permettre de rejoindre ltrurie, o le
soulvement continue, et de grossir les rangs de Catilina. Le vote est sans appel et le point de vue de Cicron et de Caton lemporte,
mme si Jules Csar a russi faire pencher Silanus vers son point de vue. Lexcution a lieu juste aprs la sance : les cinq
condamns sont trangls au Tullianum. Aussitt, sur le Forum, prs des Rostres, Cicron annonce au peuple, qui lui fait une ovation,
que les conjurs ont vcu . Son rle a t dterminant dans toute cette affaire, se plat-il rappeler.
pilogue

Dbcle de la conjuration
La fin de la conjuration se produit rapidement aprs le procs, juste le temps aux troupes que Cicron a envoyes de mater le
soulvement dtrurie. Catilina, fort de 2 000 hommes, tente de louvoyer et de gagner du temps dans l'espoir de se renforcer, mais les
seuls renforts qu'il accueille sont des esclaves en fuite, qu'il finit par congdier. Il est oblig de se retirer dans les montagnes et tente
de s'enfuir par Pistoria en direction de la Gaule transalpine. Poursuivi par Quintus Caecilius Metellus Celer, il se rsout au combat.
La bataille a lieu le 5 janvier. Les troupes loyalistes auraient d tre commandes par le consul Gaius Antonius Hybrida, que les
historiens souponnent d'avoir secrtement encourag Catilina, mais le consul prtexte une crise de goutte et cde le commandement
son lieutenant, Marcus Petreius. Le combat est extrmement violent. Tous les conjurs meurent sur le champ de bataille, en braves,
comme Cicron lui-mme le reconnat. Bless au combat, Catilina est retrouv agonisant.
Salluste peut alors conclure son rcit :
Nombre de soldats sortis du camp pour visiter ou pour piller le champ de bataille, dcouvraient en retournant les
cadavres ennemis les uns un ami, les autres un hte ou un parent ; quelques-uns aussi reconnaissaient des adversaires
personnels. Ainsi par toute l'arme rgnaient des sentiments divers, o se mlaient le plaisir et la tristesse, le deuil et
la joie.

Salluste, La Conjuration de Catalina, chapitre LXI, 8S 36.


Le rle de Cicron
Le fait que ces vnements se droulent sous son consulat place videmment Cicron au premier plan. Le consul en tire d'ailleurs une
gloire immdiate et une popularit indniable. Quintus Lutatius Catulus le salue du titre de Pre de la patrie . Aprs les nones de
dcembre, Cicron envoie un rsum trs dtaill de laffaire Pompe, qui a surtout pour effet dagacer le destinataire. Trois ans
plus tard, la publication des Catilinaires est pour lorateur une nouvelle occasion de magnifier son rle.
Mais Cicron ne cesse de se vanter et fatigue rapidement ses concitoyens : Son triomphe est de courte dure. . Les Romains de
lpoque ne sont pas dupes, ce qui amne ses ennemis le discrditer, voire le ridiculiser.
Cicron eut ds lors un grand pouvoir Rome, mais il se rendit lui-mme odieux bien des gens : bien qu'il ne ft
rien de rprhensible, il les indisposait force de se louer lui-mme et de se vanter sans cesse. On ne pouvait se
rendre au Snat, une assemble du peuple ou devant un tribunal sans tre oblig d'entendre ressasser l'histoire de
Catilina et de Lentulus. Pour finir, il remplit ses livres et ses crits de ses propres louanges et il rendit ainsi son
loquence, qui tait si plaisante et si pleine de charme, ennuyeuse et insupportable ses auditeurs : cette vanit
importune tait comme une fatalit qui s'attachait lui. Toutefois, malgr ce dsir de gloire immodr, il tait exempt
de toute jalousie et prodiguait les louanges ses prdcesseurs et ses contemporains, comme on peut le voir dans
ses crits. [...]
Ces reproches lui taient sans doutes dicts par son ambition, et l'orgueil que lui inspirait son habilet oratoire l'amena
souvent abandonner toute dcence.

Plutarque, Vies parallles des hommes illustres : Cicron, 24, 1 et 25,111.


Critiques
Toutefois, Cicron a essuy deux types de critiques : la passivit et l'abus de pouvoir. Le consul aurait longtemps louvoy entre les
factions et ragi tardivement, bien aprs avoir eu vent de la conjuration. Ce sont surtout les historiens modernes qui lui font ce
reproche. Labus de pouvoir est quant lui trs ancien. L'exploitation systmatique de ce reproche par ses adversaires s'explique par
l'instabilit politique de l'poque, o les alliances se dfont aussi vite qu'elles se nouent.
Ds la fin de son consulat, il doit faire face une cabale contre lui: Cicron se voit d'abord interdire de faire lapologie de sa
magistrature par le tribun de la plbe Quintus Metellus Nepos; ensuite, harcel par Publius Clodius Pulcher, un membre des
populares soutenu par Csar et qui lui avait pourtant prt assistance lors de cette mme conjuration, dlaiss par Pompe, il est
contraint l'exil.
Pourtant, malgr ses plaidoyers pro domo, ou peut-tre cause d'eux, Cicron est poursuivi par le jugement et la condamnation des
conjurs. Il s'en dfend en affirmant que tout Rome le soutenait. De plus, son action est lgitime par le senatus consultum ultimum
qui lui confrait des droits dictatoriaux, et il navait donc pas besoin de rfrer aux assembles populaires, ici, les comices
centuriates, pour dcider du sort des conjurs.
Consquences de la conjuration
La conjuration de Catilina dmontre que les guerres civiles sont loin dtre termines. Cependant, le complot n'a pas la dimension
sociale de la rvolte de Spartacus, il ne rpond qu'aux besoins et aux frustrations de quelques nantis romains, soutenus il est vrai par
des notables provinciaux. Le complot ne rvle aucun programme politique, aucune volont de rforme institutionnelle. Il marque
simplement le clivage des points de vue des trois grandes idologies politiques de l'poque : les populares de Crassus et de Jules
Csar, les optimates de Caton, et les partisans de Cicron, plus modrs, hommes de lordre questre ou hommes nouveaux qui
nobtiennent le soutien ni des uns ni des autres, ce qui place Cicron dans une position dlicate. Ds le retour de Pompe dOrient, la
politique se rsume aux relations entre les populares et les optimates, sans laisser Cicron dautre choix que dadhrer lun ou
lautre des deux partis.