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Secondaire

Document : Voltaire et laffaire


Calas
Correspondance

A Claude-Philippe Fyot de la Marche

A Ferney, 25 mars (1762)

Il vient de se passer au parlement de Toulouse une scne qui fait dresser les cheveux sur la
tte. On lignore peut-tre Paris, mais si on en est inform, je dfie Paris tout frivole, tout
opra-comique quil est, de ntre pas pntr dhorreur ; il nest pas vraisemblable que vous
nayez appris quun vieux huguenot de Toulouse nomm Calas, pre de cinq enfants, ayant
averti la justice que son fils an, garon trs mlancolique, stait pendu, a t accus de
lavoir pendu lui-mme en haine du papisme pour lequel ce malheureux avait, dit-on, quelque
penchant secret. Enfin le pre a t rou ; et le pendu tout huguenot quil tait a t regard
comme un martyr et le parlement a assist pieds nus des processions en lhonneur du
nouveau saint. Trois juges ont protest contre larrt. Le pre a pris Dieu tmoin de son
innocence en expirant, a cit ses juges au jugement de Dieu, et a pleur son fils sur la roue. Il y
a deux de ses enfants dans mon voisinage qui remplissent le pays de leurs cris. Jen suis hors
de moi. Je my intresse comme homme, un peu mme comme philosophe. Je veux savoir de
quel ct est lhorreur du fanatisme.

VOLTAIRE Correspondance, t. VI (1760-1762) 7097,


Bibliothque de La Pliade, Gallimard - 1980

Trait sur la tolrance loccasion de la mort de Jean


Calas (1763)

Le meurtre de Calas, commis dans Toulouse avec le glaive de la justice, le 9 mars 1762, est un
des plus singuliers vnements qui mritent lattention de notre ge et de la postrit. []

Jean Calas, g de soixante et huit ans, exerait la profession de ngociant Toulouse depuis
plus de quarante annes, et tait reconnu de tous ceux qui ont vcu avec lui pour un bon pre.
Il tait protestant, ainsi que sa femme et tous ses enfants, except un, qui avait abjur lhrsie,
et qui le pre faisait une petite pension. Il paraissait si loign de cet absurde fanatisme qui
rompt tous les liens de la socit quil approuva la conversion de son fils Louis Calas, et quil

Ville de Toulouse, muse des Augustins, document realis par le service ducatif (Cline Roques, 2003).
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avait depuis trente ans chez lui une servante zle catholique, laquelle avait lev tous ses
enfants.
Un des fils de Jean Calas, nomm Marc-Antoine, tait un homme de lettres : il passait pour un
esprit inquiet, sombre et violent. Ce jeune homme, ne pouvant russir ni entrer dans le
ngoce, auquel il ntait pas propre, ni tre reu avocat, parce quil fallait des certificats de
catholicit quil ne put obtenir, rsolut de finir sa vie, et fit pressentir ce dessein un de ses
amis ; il se confirma dans sa rsolution par la lecture de tout ce quon a jamais crit sur le
suicide.

Enfin, un jour, ayant perdu son argent au jeu, il choisit ce jour-l pour excuter son dessein. Un
ami de sa famille et le sien, nomm Lavaisse, jeune homme de dix-neuf ans, connu par la
candeur et la douceur de ses murs, fils dun avocat clbre de Toulouse, tait arriv de
Bordeaux la veille ; il soupa par hasard chez les Calas. Le pre, la mre, Marc-Antoine leur fils
an, Pierre leur second fils, mangrent ensemble. Aprs le souper on se retira dans un petit
salon : Marc-Antoine disparut ; enfin, lorsque le jeune Lavaisse voulut partir, Pierre Calas et lui
tant descendus trouvrent en bas, auprs du magasin, Marc-Antoine en chemise, pendu une
porte, et son habit pli sur le comptoir ; sa chemise ntait pas seulement drange ; ses
cheveux taient bien peigns ; il navait sur le corps aucune plaie, aucune meurtrissure.

On passe ici tous les dtails dont les avocats ont rendu compte : on ne dcrira point la douleur
et le dsespoir du pre et de la mre ; leurs cris furent entendus des voisins. Lavaisse et Pierre
Calas, hors deux-mmes, coururent chercher des chirurgiens et la justice.

Pendant quils sacquittaient de ce devoir, pendant que le pre et la mre taient dans les
sanglots et dans les larmes, le peuple de Toulouse sattroupa autour de la maison. Ce peuple
est superstitieux et emport ; il regarde comme des monstres ses frres qui ne sont pas de la
mme religion que lui. Cest Toulouse quon remercia Dieu solennellement de la mort de
Henri III, et quon fit serment dgorger le premier qui parlerait de reconnatre le grand, le bon
Henri IV. Cette ville solennise encore tous les ans, par une procession et par des feux de joie,
le jour o elle massacra quatre mille citoyens hrtiques, il y a deux sicles. En vain six arrts
du conseil ont dfendu cette odieuse fte, les Toulousains lont toujours clbre comme les
jeux floraux.

Quelque fanatique de la populace scria que Jean Calas avait pendu son propre fils Marc-
Antoine. Ce cri, rpt, fut unanime en un moment ; dautres ajoutrent que le mort devait le
lendemain faire abjuration ; que sa famille et le jeune Lavaisse lavaient trangl par haine
contre la religion catholique : le moment daprs on nen douta plus ; toute la ville fut persuade
que cest un point de religion chez les protestants quun pre et une mre doivent assassiner
leur fils ds quil veut se convertir.

Les esprits une fois mus ne sarrtent point. On imagina que les protestants du Languedoc
staient assembls la veille ; quils avaient choisi, la pluralit des voix, un bourreau de la
secte ; que le choix tait tomb sur le jeune Lavaisse ; que ce jeune homme, en vingt-quatre
heures, avait reu la nouvelle de son lection, et tait arriv de Bordeaux pour aider Jean
Calas, sa femme et leur fils Pierre, trangler un ami, un fils, un frre.

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Le sieur David, capitoul de Toulouse, excit par ces rumeurs et voulant se faire valoir par une
prompte excution, fit une procdure contre les rgles et les ordonnances. La famille Calas, la
servante catholique, Lavaisse, furent mis aux fers.
On publia un monitoire non moins vicieux que la procdure. On alla plus loin : Marc-Antoine
Calas tait mort calviniste, et sil avait attent sur lui-mme, il devait tre tran sur la claie ; on
linhuma avec la plus grande pompe dans lglise Saint-Etienne, malgr le cur qui protestait
contre cette profanation.

Il y a, dans le Languedoc, quatre confrries de pnitents, la blanche, la bleue, la grise et la


noire. Les confrres portent un long capuce, avec un masque de drap perc de deux trous pour
laisser la vue libre : ils ont voulu engager M. le duc de Fitz-James, commandant de la province,
entrer dans leur corps, et il les a refuss. Les confrres blancs firent Marc-Antoine Calas un
service solennel, comme un martyr. Jamais aucune Eglise ne clbra la fte dun martyr
vritable avec plus de pompe, mais cette pompe fut terrible. On avait lev, au-dessus dun
magnifique catafalque un squelette quon faisait mouvoir, et qui reprsentait Marc-Antoine
Calas, tenant dune main une palme, et de lautre la plume dont il devait signer labjuration de
lhrsie, et qui crivait en effet larrt de mort de son pre.

Alors il ne manqua plus au malheureux qui avait attent sur soi-mme que la canonisation : tout
le peuple le regardait comme un saint ; quelques-uns linvoquaient, dautres allaient prier sur sa
tombe, dautre lui demandaient des miracles, dautres racontaient ceux quil avait faits. Un
moine lui arracha quelques dents pour avoir des reliques durables. Une dvote, un peu sourde
dit quelle avait entendu le son des cloches. Un prtre apoplectique fut guri aprs avoir pris de
lmtique. On dressa des verbaux de ces prodiges. Celui qui crit cette relation possde une
attestation quun jeune homme de Toulouse est devenu fou pour avoir pri plusieurs nuits sur le
tombeau du nouveau saint, et pour navoir pu obtenir un miracle quil implorait.

Quelques magistrats taient de la confrrie des pnitents blancs. Ds ce moment la mort de


Jean Calas parut infaillible.

Ce qui surtout prpara son supplice, ce fut lapproche de cette fte singulire que les
Toulousains clbrent tous les ans en mmoire dun massacre de quatre mille huguenots ;
lanne 1762 tait lanne sculaire. On dressait dans la ville lappareil de cette solennit ; cela
mme allumait encore limagination chauffe du peuple, on disait publiquement que lchafaud
sur lequel on rouerait les Calas serait le plus grand ornement de la fte ; on disait que la
Providence amenait elle-mme ces victimes pour tre sacrifies notre sainte religion. Vingt
personnes ont entendu ce discours, et de plus violents encore ; Et cest de nos jours ! et cest
dans un temps o la philosophie a fait tant de progrs ! et cest lorsque cent acadmies crivent
pour inspirer la douceur des murs ! Il semble que le fanatisme, indign depuis peu des
succs de la raison, se dbatte sous elle avec plus de rage.

Treize juges sassemblrent tous les jours pour terminer le procs. On navait, on ne pouvait
avoir aucune preuve contre la famille ; mais la religion trompe tenait lieu de preuve. Six juges
persistrent longtemps condamner Jean Calas, son fils et Lavaisse la roue, et la femme de
Jean Calas au bcher. Sept autres plus modrs voulaient au moins quon examint. Les
dbats furent ritrs et longs. Un des juges, convaincu de linnocence des accuss et de
limpossibilit du crime, parla vivement en leur faveur ; il opposa le zle de lhumanit au zle
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de la svrit ; il devint lavocat public des Calas dans toutes les maisons de Toulouse, o les
cris continuels de la religion abuse demandaient le sang de ces infortuns. Un autre juge,
connu par sa violence, parlait dans la ville avec autant demportement contre les Calas que le
premier montrait dempressement les dfendre. Enfin lclat fut si grand quils furent obligs
de se rcuser lun et lautre ; ils se retirrent la campagne.

Mais, par un malheur trange, le juge favorable aux Calas eut la dlicatesse de persister dans
sa rcusation, et lautre revint donner sa voix contre ceux quil ne devait point juger : ce fut cette
voix qui forma la condamnation la roue, car il ny eut que huit voix contre cinq, un des six
juges opposs ayant la fin, aprs bien des contestations, pass au parti le plus svre.

[] Il paraissait impossible que Jean Calas, vieillard de soixante-huit ans, qui avait depuis
longtemps les jambes enfles et faibles et seul trangl et pendu un fils g de vingt-huit ans,
qui tait dune force au-dessus de lordinaire ; il fallait absolument quil et t assist dans
cette excution par sa femme, par son fils Pierre Calas, par Lavaisse et la servante. Ils ne
staient pas quitts un seul moment le soir de cette fatale aventure. Mais cette supposition
tait encore aussi absurde que lautre : car comment une servante zle catholique aurait-elle
pu souffrir que des huguenots assassinassent un jeune homme lev par elle pour le punir
daimer la religion de cette servante ? Comment Lavaisse serait-il venu exprs de Bordeaux
pour trangler son ami dont il ignorait la conversion prtendue ? Comment une mre tendre
aurait-elle mis les mains sur son fils ? Comment tous ensemble auraient-ils pu trangler un
jeune homme aussi robuste queux tous, sans un combat long et violent, sans des cris affreux
qui auraient appel tout le voisinage, sans des coups ritrs, sans des meurtrissures, sans
des habits dchirs.

Il tait vident que, si le parricide avait pu tre commis, tous les accuss taient galement
coupables, parce quils ne staient pas quitts dun moment ; il tait vident quils ne ltaient
pas ; il tait vident que le pre seul ne pouvait ltre ; et cependant larrt condamna ce pre
seul expirer sur la roue.

[] Ils furent obligs de rendre un second arrt contradictoire avec le premier, dlargir la mre,
son fils Pierre, le jeune Lavaisse et la servante ; mais un des conseillers leur ayant fait sentir
que cet arrt dmentait lautre, quils se condamnaient eux-mmes, que tous les accuss ayant
toujours t ensemble dans le temps quon supposait le parricide, llargissement de tous les
survivants prouvait invinciblement linnocence du pre de famille excut, ils prirent alors le
parti de bannir Pierre Calas son fils. Ce bannissement semblait aussi inconsquent, aussi
absurde que tout le reste ; car Pierre Calas tait coupable ou innocent du parricide ; sil tait
coupable, il fallait le rouer comme son pre ; sil tait innocent, il ne fallait pas le bannir. []

Pierre Calas, en sortant de la ville, rencontra un abb convertisseur qui le fit rentrer dans
Toulouse ; on l'enferma dans un couvent de dominicains, et l on le contraignit remplir toutes
les fonctions de la catholicit : ctait en partie ce quon voulait, ctait le prix du sang de son
pre ; et la religion, quon avait cru venger, semblait satisfaite.

On enleva les filles la mre ; elles furent enfermes dans un couvent. Cette femme, presque
arrose du sang de son mari, ayant tenu son fils an mort entre ses bras, voyant lautre banni,
prive de ses filles, dpouille de tout son bien, tait seule dans le monde, sans pain, sans
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esprance, et mourante de lexcs de son malheur. Quelques personnes, ayant examin
mrement toutes les circonstances de cette aventure horrible, en furent si frappes quelles
firent presser la dame Calas, retire dans une solitude, doser venir demander justice au pied
du trne. []

La raison lemporte Paris sur le fanatisme, quelque grand quil puisse tre, au lieu quen
province le fanatisme lemporte presque toujours sur la raison.

[] Paris et lEurope entire smurent de piti, et demandrent justice avec cette femme
infortune. Larrt fut prononc par tout le public longtemps avant quil pt tre sign par le
conseil.

La piti pntra jusquau ministre, malgr le torrent continuel des affaires, qui souvent exclut la
piti, et malgr lhabitude de voir des malheureux, qui peut endurcir le cur encore davantage.
On rendit les filles la mre. On les vit toutes les trois, couvertes dun crpe et baignes de
larmes, en faire rpandre leurs juges.

Cependant cette famille eut encore quelques ennemis, car il sagissait de religion. Plusieurs
personnes, quon appelle en France dvotes, dirent hautement quil valait mieux laisser rouer
un vieux calviniste innocent que dexposer huit conseillers de Languedoc convenir quils
staient tromps : on se servit mme de cette expression : Il y a plus de magistrats que de
Calas : et on infrait de l que la famille Calas devait tre immole lhonneur de la
magistrature. On ne songeait pas que lhonneur des juges consiste, comme celui des autres
hommes, rparer leurs fautes. On ne croit pas en France que le pape, assist de ses
cardinaux, soit infaillible : on pourrait croire de mme que huit juges de Toulouse ne le sont pas.
Tout le reste des gens senss et dsintresss disaient que larrt de Toulouse serait cass
dans toute lEurope, quand mme des considrations particulires empcheraient quil ft
cass dans le conseil.

[] Le jour arriva (9 mars 1765) o linnocence triompha pleinement. M. de Bacquencourt ayant


rapport toute la procdure, et ayant instruit laffaire jusque dans les moindres circonstances,
tous les juges, dune voix unanime, dclarrent la famille innocente, tortionnairement et
abusivement juge par le parlement de Toulouse. Ils rhabilitrent la mmoire du pre. Ils
permirent la famille de se pourvoir devant qui il appartiendrait pour prendre ses juges partie,
et pour obtenir les dpens, dommages et intrts que les magistrats toulousains auraient d
offrir deux-mmes.

Ce fut dans Paris une joie universelle : on sattroupait dans les places publiques, dans les
promenades ; on accourait pour voir cette famille si malheureuse et si bien justifie ; on battait
des mains en voyant passer les juges, on les comblait de bndictions. Ce qui rendait encore
ce spectacle plus touchant, cest que ce jour, neuvime mars, tait le jour mme o Calas avait
pri par le plus cruel supplice (trois ans auparavant).

VOLTAIRE - Trait sur la tolrance

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