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II. PROPAGATION DE LA LUMIERE


Le rayon lumineux est la notion fondamentale de loptique gomtrique. Nous allons tudier la
propagation de la lumire, cest dire la forme des rayons lumineux et la clrit de la lumire.

A. Premires notions doptique gomtrique

1. Faisceau et pinceau lumineux

Lorsquon sclaire avec une lampe de


source lumineuse
poche, on voit dans la nuit le faisceau
de lumire mis par la lampe. Lorsque

faisceau lumineux le faisceau est moins large, on parle de


pinceau lumineux
pinceau lumineux.
fig. 2.1 : faisceau et pinceau lumineux
2. Rayon lumineux et loi dindpendance

Le rayon lumineux est le modle de la lumire en optique gomtrique.

Lintrt de cette notion est de permettre dexpliquer le


comportement des faisceaux lumineux { laide de lois simples
concernant le comportement dun rayon lumineux.
fig. 2.2 :
quelques rayons lumineux En optique gomtrique, un faisceau lumineux est considr comme
appartenant un faisceau
form dune infinit de rayons lumineux.

Ces rayons lumineux ninteragissent pas les uns avec les autres. Ils se propagent dans un milieu
et clairent une surface (un cran ou la rtine) indpendamment les uns des autres.

B. Loi de propagation rectiligne de la lumire

1. Histoire

Ds le IIIe sicle avant notre re, la loi de propagation rectiligne du rayon visuel tait acquise.
Elle tait nonce de cette manire : un rayon visuel a la mme forme quun fil tendu, cest { dire
celle dune droite. Cet nonc est un peu diffrent de ce que nous connaissons car il dcrit le
rayon visuel (hypothtique et mis par lil) et non le rayon lumineux.
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2. Dfinitions
Un milieu transparent se laisse traverser par la lumire. (Le contraire de transparent est
opaque.)
Un milieu homogne possde la mme composition chimique en chacun de ses points.
Un milieu isotrope est un milieu dans lequel toutes les directions sont quivalentes. (Le
contraire disotrope est anisotrope.)

3. Enonc
Dans un milieu transparent, homogne et isotrope, la propagation de la lumire est rectiligne ;
les rayons lumineux sont des droites.

4. Remarques
Dans un milieu transparent inhomogne, les rayons lumineux sont incurvs. Cest ce qui
explique les mirages, et les miroitements quon observe sur une route en t.

optique gomtrique
gomtrique Le spath dIslande est un exemple de milieu transparent, homogne et
optique
anisotrope. Un rayon lumineux entrant dans un tel cristal se scinde en
fig. 2.3 : deux mots vus
travers un spath d'Islande deux rayons, lun est dit ordinaire, lautre extraordinaire. Lorsquon
pose un spath dIslande sur une ligne dcriture, on la voit en double.

C. Loi du retour inverse de la lumire

1. Enonc
Lorsquun rayon lumineux peut cheminer dun point A un point B, alors un rayon lumineux
peut aussi cheminer du point B au point A en suivant le mme trajet en sens inverse.

2. Remarque
La loi de propagation rectiligne de la lumire est, de faon manifeste, compatible avec la loi du
retour inverse.

D. Clrit de la lumire

1. Clrit de la lumire dans le vide


Les Hommes ont dabord cru que la clrit de la lumire tait infinie car les phnomnes
lumineux paraissent instantans. Mais au XVII e sicle, en 1676, Rmer (astronome danois 1644-
1710) dcouvre, grce ses observations des satellites de Jupiter, que la clrit de la lumire
est finie et en effectue la premire mesure, 214 000 km/s. Ce rsultat nest pas excellent, mais
lordre de grandeur est bon. Par la suite les mesures samliorent et donnent
c 300 000 km/s 3. 108 m/s.
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La valeur actuelle est fixe 299 792 458 m/s et est devenue une constante du systme
international dunits car la dfinition du mtre en dcoule : le mtre est la distance parcourue
par la lumire dans le vide en 1/299 792 458 seconde.

2. Clrit de la lumire dans les autres milieux


Dans tout autre milieu, la mesure de la clrit v dune lumire monochromatique (dune seule
couleur) montre quelle est infrieure { la clrit c de la lumire dans le vide :

c
v
n

avec n suprieur 1. Cette relation dfinit le nombre n :

c
n
v

Il est appel indice de rfraction du milieu. Etant le quotient de deux vitesses, cest un nombre
sans unit. Dans un milieu transparent, homogne et isotrope lindice de rfraction est
uniforme : il a la mme valeur en chacun des points du milieu.

3. Dispersion : influence de la frquence de londe sur sa clrit


Chaque onde monochromatique (dune seule couleur) est caractrise par une frquence f (ou
une priode T = 1/f).

Dans certains milieux, la clrit dune onde monochromatique ne dpend pas de sa frquence.
Ces milieux sont dits non dispersifs. Cest le cas du vide et de lair.

Dans les milieux dispersifs, comme le verre ou leau, la clrit v de la lumire dpend du milieu
et aussi de la frquence de londe. Donc lindice du milieu dpend de la frquence de londe.

De la lumire blanche se propageant dans le vide et arrivant dans un milieu comme le verre sy
disperse : chacune des couleurs se propage avec une clrit diffrente. Nous aurons loccasion
de revenir sur ce phnomne de dispersion en tudiant le prisme.

4. Quelques valeurs de lindice de rfraction


Indice de lair : n = 1,000293. La propagation de la lumire est presque aussi rapide dans lair
que dans le vide. Sauf indication contraire, nous prendrons lindice de lair gal { 1.

Indice de leau : n = 1,33. Cest une valeur moyenne, cet indice varie avec la frquence de londe.

Indice du verre courant (dit crown) : n = 1,5. Cest une valeur moyenne, cet indice varie suivant
la nature du verre et la frquence de londe.

Indice du verre de cristal (dit flint) : n = 1,7. Mme observation que pour le verre ordinaire.
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5. Influence du milieu sur la longueur donde

La longueur donde est la distance que parcourt une onde monochromatique en une priode.
De ce fait, dans le vide la longueur donde est donne par :

0 cT

et dans un milieu dindice n par :


vT .

Cette grandeur est donc caractristique de londe (par sa priode T ou sa frquence f = 1/T) mais
aussi du milieu (par la clrit v) :
c 0
vT T
n n

6. Ordre de grandeur des longueurs donde et des frquences lumineuses


La longueur donde dans le vide nest fonction que de la frquence f de londe (ou de sa priode
T = 1/f). Cest pourquoi nous pouvons choisir de caractriser une onde monochromatique par sa
longueur donde dans le vide plutt que par sa frquence.

Les longueurs donde 0 de la lumire visible dans le vide schelonnent de 400 { 800 nm
environ. Les frquences correspondantes sont de lordre de 1014 Hz. On prfre gnralement
utiliser les longueurs donde pour caractriser une lumire monochromatique car leurs valeurs
sont plus faciles manier que celles des frquences.

Lordre de grandeur des longueurs donde = 0/n de la lumire visible dans lair est le mme
puisque lindice de rfraction de lair est trs proche de 1.

E. Limite de validit de loptique gomtrique

1. Diffraction
Lorsquun faisceau lumineux rencontre un obstacle, il est diffract par cet obstacle, cest { dire
que la direction de propagation est modifie par lobstacle.

On utilise rgulirement ce phnomne quand il sagit dondes sonores : on entend facilement ce


quil se passe dans une pice dont la porte est ouverte ou entrouverte, mme en ny tant pas et
mme en ne se plaant pas juste devant la porte. La vitesse du son est denviron 340 m/s, la
frquence du la 440 est 440 Hz, donc la longueur donde vaut environ :
v 340
vT m 0,8 m
f 440

Ce rsultat est comparable la largeur de la porte.


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Lexprience montre que la diffraction sobserve nettement quand les dimensions de lobstacle
sont du mme ordre de grandeur que la longueur donde. Cette constatation est valable aussi
pour la lumire.

2. Loptique gomtrique

En optique gomtrique, on est plac dans des conditions telles que les obstacles sont grands
devant la longueur donde. En effet la dimension caractristique D dun systme optique (un
objectif dappareil photo par exemple) est de quelques cm, tandis que la longueur donde de la
lumire visible est de quelques centaines de nm, donc : D >> .
La diffraction est alors ngligeable et la loi de propagation rectiligne de la lumire sapplique.

Aprs avoir introduit la notion de rayon lumineux, nous avons rencontr les deux premires lois de
loptique gomtrique : la propagation rectiligne de la lumire et la loi du retour inverse.

La propagation de la lumire seffectue 300 000 km.s -1 dans le vide. Cette clrit dpend du
milieu de propagation et, dans les milieux dispersifs, de la frquence de londe.

Dans un milieu transparent, homogne et isotrope, la propagation rectiligne de la lumire est


valable lorsque la diffraction est ngligeable, cest dire lorsque la dimension des obstacles est trs
suprieure la longueur donde de la lumire.

Dans le chapitre suivant, nous tudierons ce qui arrive un rayon lumineux lorsquil doit passer
dun milieu transparent un autre.
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Rsum
Loi de propagation rectiligne : Dans un milieu transparent, homogne et isotrope, la propagation
de la lumire est rectiligne ; les rayons lumineux sont des droites.

Loi du retour inverse de la lumire : lorsquun rayon lumineux peut cheminer dun point A un
point B, alors un rayon lumineux peut aussi cheminer du point B au point A en suivant le mme
trajet en sens inverse.

La clrit de la lumire dans le vide est c 3. 108 m.s-1. Cette clrit v est infrieure c dans les
autres milieux.

Lindice de rfraction est dfini par la relation :

c
n
v

Il est suprieur 1. Il dpend du milieu et, dans les milieux dispersifs, de la frquence. Le vide et
lair ne sont pas dispersifs ; le verre, le cristal, leau le sont.

La longueur donde est la longueur que parcourt une onde monochromatique en une priode.
Cette grandeur est donc caractristique de londe (par sa priode T ou sa frquence f = 1/T) mais
aussi du milieu (par la clrit v) :

c 0
vT T
n n

Limite de validit de loptique gomtrique : En optique gomtrique, on est plac dans des
conditions telles que les obstacles sont grands devant la longueur donde : D >>

La diffraction est alors ngligeable et la loi de propagation rectiligne de la lumire sapplique.