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Ahmed Djebbar

Une histoire
de la science arabe
Introduction la connaissance
du patrimoine scientifique des pays dIslam

E N T R E T IE N S A V E C JE A N R O SM O R D U C

ditions du Seuil
Il n y a pas de divergence, parmi les gens sages et informs, sur
le fait que les sciences, dans leur totalit, sont apparues selon la
rgle de laccroissement et de la ramification et quelles ne sont
pas limites par une fin qui ne supposerait pas le dpassement.
REMERCIEMENTS
as-Samawal al-Maghrib (m. 1 175),
Ce travail a t suivi pas pas, lu et corrig par Francine Livre sur le dvoilem ent des travers des astrologues ,
Auriol, Franoise Delaume et Catherine Elzire. Nous Ms. Leyde, University Library, Or 98, f. lb.
tenons les remercier vivement pour s tre acquittes de
cette tche ingrate et pour avoir fait bnficier le livre de
leurs corrections, de leurs remarques et de leurs sugges
tions. Ce qui a permis d en amliorer grandement le
contenu, la formulation et la prsentation.

is b n 2-02-039549-5

ditions du Seuil, mai 2001

L e C ode d e la proprit in tellectu elle interdit les cop ies ou reproductions destines une
utilisation co llective. Toute reprsentation ou reproduction intgrale ou partielle faite par quelque
procd que ce soit, sans le consentem ent de lauteur ou de ses ayants cause, est illicite et constitue une
contrefaon sanctionne par les articles L .335-2 e t suivants du C ode de la proprit in tellectu elle.

www.seuil.com
Carte de lEmpire musulman

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N , Dtroit d Ormuz
Tableau chronologique des diffrentes dynasties
de rEmpire musulman (VIIIe-XIXe sicle)
14 Une histoire de la science arabe Introduction 15

que leurs contributions n ont pas encore t publies dans titative et qualitative de ces deux traditions scientifiques est
les langues europennes. Enfin, en quatrime lieu, tant tout fait incontestable.
convaincus que la production scientifique nest quune com Cela dit, et malgr notre volont de prsenter le maxi
posante des activits d une socit donne diffrentes mum dinformations sur les sujets abords, nous ne rpon
poques de son histoire et une tape dans la grande aventure drons pas toutes les interrogations des lecteurs, non seule
scientifique de lhumanit, nous avons constamment eu pour ment parce que nous ne connaissons pas tous ces sujets dans
souci dvoquer, dans la mesure du possible, les autres le dtail, mais aussi, et surtout parce que, dans ltat actuel
aspects relatifs la civilisation qui ont accompagn ces acti de la recherche, de nombreuses questions (que nous-mmes
vits scientifiques. nous nous posons parfois) sont encore sans rponse. Nous
Nous avons tenu compte du fait que les lecteurs de ce esprons que, dans les annes venir, nous pourrons non
livre n ont pas eu, dans leur grande majorit, la possibilit de seulement complter et amliorer les informations prsen
se familiariser avec lhistoire de la civilisation arabo-musul- tes dans ce livre, mais galement aborder des aspects nou
mane, encore moins avec lhistoire de ses sciences, et, dune veaux sur lesquels les recherches futures auront apport au
manire plus gnrale, avec les activits intellectuelles qui y moins un peu de lumire. Nous sommes en effet convaincus,
ont t pratiques durant des sicles. La situation sest rela au vu du dynamisme actuel de la recherche sur lhistoire des
tivement amliore depuis l introduction, il y a quelques sciences arabes, que, dans quelques annes, certaines des
annes, dans les programmes et dans les manuels scolaires, rponses esquisses dans ce livre pourront tre compltes,
d un certain nombre de chapitres sur lIslam et sa civilisa enrichies et peut-tre mme rvises. Ce fut dj le cas
tion. Mais, notre avis, cela reste en de de ce que lon durant les deux dernires dcennies, en particulier pour
devrait connatre en France et en Europe sur le sujet. Aussi lhistoire de certains chapitres des mathmatiques et de las
avons-nous jug utile de consacrer le premier chapitre de ce tronomie arabes, et il ny a pas de raison pour que cela ne se
livre certains aspects lis aux contextes gographiques, reproduise pas dans lavenir pour ces mmes disciplines et
sociaux, culturels, politiques et conomiques dans lesquels pour dautres.
sont nes et se sont dveloppes les sciences arabes, du IXe Par ailleurs, compte tenu du volume rduit de ce livre,
au XVe sicle. nous avons t contraints de faire des choix et de nous limi
En plus dun certain nombre dinformations nouvelles qui ter des exposs gnraux sur des sujets concernant des dis
manquent dans d autres ouvrages de vulgarisation et qui ont ciplines relativement techniques, comme les mathmatiques,
t insres dans ce livre, nous avons voulu apporter un la physique et lastronomie.
regard diffrent : vitant de se cantonner aux foyers scienti Nous avons prfr prsenter la matire de ce livre sous
fiques de lOrient musulman, nous voquons, dune manire la forme dun entretien, la fois pour arer lexpos et pour
dveloppe, les contributions des autres centres, et plus par le rendre plus vivant. La forme retenue, en abrgeant parfois
ticulirement celles de lEspagne et du Maghreb. Ces deux les dveloppements, facilite ds lors lintroduction dinter
rgions ont souffert de deux phnomnes : la faiblesse des rogations qui peuvent natre chez certaines catgories de lec
recherches portant sur lhistoire de certaines activits scien teurs, comme nous avons pu le constater dans le cadre de nos
tifiques attestes dans ces rgions, et la persistance de pr activits tant culturelles que professionnelles. Dans un cer
jugs sans fondement la fois sur leurs contributions au tain nombre de cas, nous avons volontairement introduit des
dveloppement des activits intellectuelles en pays dIslam commentaires ou des rappels afin de prciser les explica
et sur loriginalit de certaines de ces contributions. Comme tions donnes et pour mieux les situer dans un contexte ou
on le verra tout au long des pages venir, limportance quan dans une problmatique dpassant le cadre de la civilisation
16 Une histoire de la science arabe Introduction 17

arabo-musulmane. Dune manire gnrale, nous pensons Nous aimerions que cette contribution puisse convaincre
quil ne faut pas isoler les vnements scientifiques de cette le public que la science arabe, qui ne se rduit pas aux
civilisation des pisodes qui les ont prcds, et peut-tre apports de quelques savants prestigieux, reprsente dans
aliments, comme de ceux qui en ont t le prolongement lhistoire de la science lchelle de lhumanit, non pas un
naturel dans le cadre de lhistoire postrieure. piphnomne, mais un chanon spcifique dans un long
Quant aux rponses aux questions, elles sont, quelques processus. Hritire de presque toutes les traditions scienti
exceptions prs, relativement courtes et elles ne dpassent pas fiques qui lont prcde (et pas uniquement celle de la
les limites des problmes voqus. Autrement dit, il ne sagit Grce), passage oblig vers les sciences ultrieures, elle
pas dun expos dtaill sur le sujet suscit par chaque ques constitue lune des phases importantes qua connues lhuma
tion. Il est vrai que la comprhension parfaite de certaines nit dans sa qute obstine de la vrit, cette qute qui a
explications justifierait parfois de longs dveloppements, dmarr lentement dans la nuit des temps et qui sest pour
sous forme de paragraphes toffs et structurs. Il nous tait suivie travers les traditions prestigieuses de la Chine, de
possible de le faire pour tous les sujets relevant de nos acti lInde, de la Msopotamie, de lgypte et de la Grce (pour
vits denseignement ou de recherche. Ce faisant, nous ris ne parler que de celles qui ont eu un lien attest avec la tra
quions nanmoins d introduire un dsquilibre entre les dif dition scientifique arabe).
frents thmes, ce que nous avons jug prfrable dviter. Enfin, nous devons prciser que nous avons opt, volon
Nous nous sommes galement efforcs de rpondre tairement, pour une transcription internationale des lettres
lattente des lecteurs qui souhaiteraient approfondir leurs arabes (dans lcriture des noms propres, des titres douvrages
connaissances sur tel ou tel sujet expos brivement dans le et de certains lments de la terminologie scientifique arabe).
livre. leur intention, nous avons rserv les encadrs des Cest la raison pour laquelle nous avons donn, au dbut du
informations techniques ou bibliographiques, et nous avons livre, un tableau de ces transcriptions avec leurs correspon
regroup, la fin de chaque chapitre, les rfrences de publi dances phontiques. Cela pourra aider certains lecteurs qui
cations spcialises. Pour dvidentes raisons de commodit, auraient consulter des ouvrages spcialiss concernant telle
nous avons privilgi les rfrences bibliographiques crites ou telle discipline traite dans ce livre.
en franais et publies en France. Bien sr, nous navons pas Toujours par souci de rigueur, nous avons systmatique
sacrifi les rfrences de base (publies en allemand, en ment donn, pour les ouvrages arabes et ceux traduits en
anglais, en arabe et en espagnol), que nous avons rassembles arabe partir du vme sicle, la transcription latine de leur titre
dans la bibliographie gnrale. suivie, entre crochets, de la traduction franaise de ce titre.
Ce faisant, nous savons que nous ne rpondons que En faisant ainsi pour les crits grecs, nous avons voulu res
superficiellement un certain nombre d interrogations, tituer exactement les titres donns ces ouvrages non arabes
risquant donc de dcevoir les lecteurs qui ont dj des par les traducteurs et non pas leurs titres originels grecs.
connaissances solides sur lhistoire de certaines disciplines
d autres poques et qui souhaiteraient peut-tre disposer
danalyses approfondies et dtailles sur leur volution dans
le cadre de la civilisation arabo-musulmane. Mais, comme
ce livre se veut seulement une introduction un vaste
domaine qui mriterait certes de plus amples dveloppe
ments, nous esprons que sa lecture donnera envie au lec
teur den savoir davantage.
Transcriptions latines
des lettres arabes

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1. Avnement et essor
de l Empire musulman

Notre objectif est de dpeindre la richesse de la science


arabe mdivale et de rappeler ses apports rvolution
mondiale des sciences travers le temps. Il est aussi d'ana
lyser les raisons de son mergence et les conditions dans
lesquelles elle a progress et s'est panouie.
Je propose donc de commencer par quelques points de
gographie et par l'vocation de l'histoire de la civilisation
arabo-musulmane, du moins dans ses grands traits.

Entre Mditerrane et ocan Indien

Le noyau central dans lequel apparat la nouvelle reli


gion - lIslam - qui sera le fondement de cette civilisation
et son moteur initial, est constitu par la pninsule Arabique
elle-mme et par ce que l on appelle le Croissant fertile,
cest--dire lespace occup par lancienne Syrie, la Pales
tine et lIrak. Ces territoires jouxtent la Mditerrane et la
mer Rouge - avec accs locan Indien. Au-del existe
une premire priphrie, avec la Perse, lEgypte, etc., qui va
rapidement jouer un rle aussi important que le centre. La
deuxime priphrie inclut lAfghanistan et le Turkestan, le
Maghreb puis lEspagne. La partie asiatique dbouche
directement sur les steppes dAsie centrale. Certaines
rgions du sud de lEurope - Sicile, Italie du Sud - seront
galement occupes pendant un temps et, au-del, le contact
sera maintenu grce la matrise du commerce en
Mditerrane. Il faut aussi mentionner lAnatolie, dirige
par lEmpire byzantin, avec lequel les changes existeront
en permanence, sauf videmment pendant les moments de
conflit ouvert.
22 Une histoire de la science arabe L avnement des sciences arabes 23

Plusieurs pays du noyau central et des priphries ont Sassanides. Entre les deux, il y avait une zone tampon ,
t le sige de vieilles, de trs vieilles civilisations. Nous occupe par des populations arabes.
aurons loccasion de le rpter, car cest un lment fonda LEmpire byzantin tait le successeur de lEmpire romain
mental pour comprendre lclosion et lessor des activits sur sa partie orientale, la composante occidentale de ce der
scientifiques dans lEmpire musulman. nier stant dfinitivement effondre en 476. Mais il englobait
Par la Mditerrane et lAsie Mineure, cette nouvelle encore plusieurs zones priphriques, notamment lgypte et
civilisation a des contacts avec lEurope et le nord de une partie du Maghreb oriental. Ctait un tat thocratique
lAfrique. L gypte et le Maghreb la font communiquer - le christianisme dit orthodoxe en tait la religion offi
avec lAfrique noire, de mme que l thiopie, via la mer cielle - assez fortement centralis. Au VIIe sicle, le pouvoir
Rouge. Par sa partie asiatique, elle a accs lInde et la sest heurt, dans le domaine idologique, des contestations
Chine, ce que lui permet de contrler aussi locan Indien. multiples, qui ne sont pas trangres son affaiblissement.
Et, par ce dernier, ses navigateurs pourront voguer trs loin La Perse tait une puissance agricole dirige par une oli
au sud, le long des ctes africaines, jusqu lle de Zanzibar, garchie militaire. Sur le plan religieux, le mazdisme1tait
au Mozambique et Madagascar. La situation gographique dominant, mais dautres religions polythistes taient tol
de lEmpire musulman est donc dterminante par les possi res, ainsi que le judasme et la religion des sabens12.
bilits quelle offre, du point de vue aussi bien des routes ter Quant la zone tampon, elle tait peuple de tribus arabes
restres que des routes maritimes. dont les allgeances taient partages : certaines, comme les
Outre le Croissant fertile, certaines contres auront un Ghassanides (qui taient chrtiens monophysites), recon
rle dcisif. Cest le cas notamment de lgypte, de la Perse naissaient le pouvoir byzantin; dautres, comme les Lakh-
et d al-Andalus, cest--dire la partie de la pninsule mides, penchaient pour le pouvoir perse. Leurs activits co
Ibrique contrle par le pouvoir musulman. nomiques taient centres sur le commerce rgional, qui leur
Au dpart cantonn une zone relativement limite permettait de jouer le rle de relais entre les zones byzantine
- mme si elle est capitale du point de vue de la civilisation -, et sassanide.
lIslam a rapidement largi son champ d influence. On peut Les territoires de ces deux empires, comme dailleurs la
dailleurs intgrer, dun point de vue conomique, la zone tampon, comprenaient des rgions bien irrigues
majeure partie de lEurope mditerranenne ce processus. depuis longtemps (en particulier la Msopotamie), beaucoup
On notera leffacement rapide de lArabie dans le cours de zones dsertiques et quelques marais. Leurs conomies
de cette volution, sur le plan aussi bien conomique que taient essentiellement agricoles, avec une activit artisa-
politique. Au dpart, elle a jou un rle religieux, bien sr,
mais galement politique et culturel. Mais, partir de 661
(arrive au pouvoir des Omeyyades), seule la dimension reli 1. Les mazdens sont les adeptes de la religion de Zarathoustra, fonde
sur l opposition entre deux principes qui gouverneraient le monde : le bien
gieuse subsistera.
et le mal.
2. Les sabens pratiquaient un culte apparent au paganisme msopota-
Quelles sont les principales caractristiques de cette mien, centr sur l adoration de la lune et du soleil, pour lesquels des temples
rgion - tout au moins de ce que vous avez qualifi de taient construits. Leur doctrine serait d origine noplatonicienne. Leur
noyau central - avant Vavnement de VIslam ? centre spirituel tait la ville de Harran, en haute Msopotamie. Comme le
Coran mentionne les sabens, cela leur a permis dtre assimils aux gens
du livre , c est--dire aux monothistes. Ils bnficirent alors du statut de
Sur le plan politique, elle tait domine par deux entits tributaire , qui tait infrieur celui des musulmans mais meilleur que
puissantes : lmpire byzantin et lEmpire perse, celui des celui des sujets non monothistes.
24 Une histoire de la science arabe Lavnement des sciences arabes 25

Je reviens d abord sur la partie centrale et ses priphries


Empereurs byzantins Empereurs perses immdiates : Msopotamie, Palestine, gypte, Perse... et
du VIIe sicle du vne sicle mme Anatolie (elle est certes sous domination byzantine
Justinien Ier (527-565) Khusr Ier (531-579) mais cela nempche pas les relations conomiques et cultu
Justin II (565-578) Khusr II (590-628) relles). Je le rpte : il sagit, pour une bonne part, de peuples
Hraclius Ier (610-641) Yazdgard III (632-651) de trs vieille civilisation. Cest l, semble-t-il, quest ne
lcriture, de mme que les mathmatiques, lastronomie, la
mtallurgie... Tout cela aprs une longue priode qui a vu
nale et un commerce l encore principalement rgional, avec apparatre lagriculture, llevage et quelques formes darti
quelques chappes lointaines (notamment vers lextrme sanat (cramique, tissage...). Certaines de ces civilisations
Asie par la route de la soie). se sont difies autour de fleuves puissants, aux crues prio
Les pouvoirs byzantin et perse taient, bien des gards, diques (Nil, Tigre, Euphrate...), ncessitant des techniques
des colosses aux pieds d argile , mins par leurs contra dirrigation perfectionnes.
dictions internes et affaiblis par les conflits incessants du Il faut rappeler aussi que la civilisation grecque clas
VIe sicle. Cest lEmpire perse qui va seffondrer le premier, sique sest largement dveloppe dans ce que Ton a bap
et trs rapidement, sous les coups de boutoir musulmans tis la grande Grce , notamment en Asie Mineure et en
(634-651). L Empire byzantin rsiste mieux et beaucoup Sicile, et que les villes phares de la civilisation hellnistique
plus longtemps, mme sil perd assez vite un bon nombre de ont t dabord Alexandrie, bien sr, mais aussi Harran,
ses possessions. Constantinople ne sera prise quen 1453 par Antioche, desse.
les troupes ottomanes (aprs avoir t affaiblie, pendant les Les musulmans reoivent donc, de ce fait, un hritage
croisades, par les interventions plus ou moins muscles des considrable. Contrairement dautres conqurants, il va
chrtiens dOccident)3. semployer le recueillir, le faire fructifier et le dve
lopper. Nous aurons loccasion den reparler.
Quant VArabie proprement dite ?
Au-del du Moyen-Orient, qu'en est-il du Maghreb, de
A lexception de lextrmit de la pninsule, qui est plus l'Espagne, de l'Asie centrale, de l'Afrique noire subsaha
florissante (notamment le Ymen, dit Arabie Heureuse ), rienne ?
cest un pays dsertique avec quelques villes commerantes
dont Mdine, La Mecque. Cest ici le moment, je crois, de dire quen tant quhisto
riens nous sommes tributaires des sources connues, actuel
lement du moins. Cela relativise parfois certains de nos
Une rgion agricole et marchande propos. Nous devons dire : Dans ltat prsent de nos
connaissances, compte tenu de ce que nous savons, nous
Quelles populations vivent sur le territoire de ce qui va pensons que...
constituer VEmpire musulman et quels sont leurs acquis Cela vaut par exemple pour les apports gyptiens la
culturels ? science arabe. A-t-elle t influence via la science alexan-
drine? Peut-tre, cest vraisemblable, mais on ne peut pas
en dire davantage. Cela est vrai aussi, remarquez-le, de cer
3. La quatrime croisade (1202) a t dirige contre Constantinople. tains lments de la civilisation musulmane qui ont t
26 Une histoire de la science arabe U avnement des sciences arabes 27

assez peu tudis, par exemple des aspects conomiques et Paul Orose (m. 417)6, la Chronique de saint Jrme (ivc s.)
sociologiques. et les Aphorismes dHippocrate (m. vers 377 av. J.-C.).
Le Maghreb, comme vous le savez, a t partiellement On connat encore assez mal lpisode relatif lAfrique
administr par les Carthaginois, les Romains, les Vandales et noire, qui est beaucoup plus tardif (xnf-xiv6 sicles), sauf
les Byzantins. Son premier peuplement en profondeur connu faire entrer en ligne de compte des relations commerciales plus
est berbre, et il lest rest pendant tous ces sicles et aprs anciennes. LAfrique subsaharienne a t conquise en partie
lavnement de lIslam, mme sil y a eu plusieurs vagues de par les armes du Maghreb extrme. Certains royaumes ont
conqurants arabes. Quil y ait eu une certaine vie culturelle ensuite t plus ou moins rattachs au Maghreb. Les cons
au Maghreb avant lavnement de lIslam est sr, et ce ne sont quences : limplantation de lIslam, une certaine diffusion de
pas les exemples qui manquent, en particulier dans les larabe, qui a influenc quelques parlers (le wolof7, par
domaines artistique et architectural. Mais rien ne nous permet exemple) ; enfin, le mode de vie de quelques lites a pu en tre
de penser que ces activits aient t empreintes exclusive un peu modifi.
ment de berbrit . Saint Augustin4 a t un grand intel Quelques textes - dabord religieux, puis culturels et
lectuel mais il sexprimait en latin, non en tamazight, la scientifiques - ont t copis ou crits dans la rgion. Cela
langue des Berbres. Quoi quil en soit, lire les plus anciens se reconnat en particulier la calligraphie utilise, caract
historiens de lIslam, il ne semble pas que les Arabes aient ristique de lAfrique subsaharienne.
trouv au Maghreb des foyers culturels comparables ceux
de lgypte, de la Msopotamie ou de la Perse. Dans le cas Il y avait m e calligraphie diffrente ?
contraire, ils les auraient voqus au mme titre que ceux
d Orient, ou bien ils nous en auraient conserv indirectement Oui, elle est diffrente de celles utilises dans les autres
des tmoignages travers des emprunts de diffrentes natures. rgions des pays d Islam. Il y a, par exemple, dans certaines
En Espagne, la situation tait un peu diffrente. Une bibliothques du Mali (en particulier Tombouctou), des
culture et une production latines sont attestes au dbut du textes mathmatiques transcrits dans cette calligraphie et
VIIIe sicle, c est--dire au moment de la conqute musul apparemment postrieurs au XVe sicle. Llite des popula
mane. Cette production englobait des crits astrologiques tions subsahariennes a t arabise et a appris quelques l
souvent anonymes et un certain nombre d ouvrages ency ments de mathmatiques et dastronomie, essentiellement
clopdiques, historiques ou mdicaux, comme les tymolo pour des raisons religieuses : rpartition des hritages, dter
gies d Isidore de Sville5, YHistoire contre les paens de mination des moments de la prire, apparition du croissant de
lune, orientation des mosques et direction de La Mecque.
4. Saint Augustin est n en 354, Tagaste (lactuelle Souk Ahras), dans Sur les plans ethnique et religieux, comment se rpartis
une famille berbre. Son pre tait paen et sa mre chrtienne. Aprs un
long cheminement spirituel, qui le mena du manichisme au noplatonisme,
sent ces populations ?
en passant par le probabilisme, et aprs une brillante carrire de grammai
rien Rome et Milan, il se convertit, trente-trois ans, au christianisme. Le Moyen-Orient, et plus gnralement toutes les rgions
En 393, il est choisi comme prtre par les habitants d Hippone (lactuelle qui ont t englobes dans lEmpire romain, sont bien
Annaba, en Algrie), puis comme vque en 395. Il est l auteur de nom
breux ouvrages, dont Les Confessions. Il meurt en 430, Hippone.
5. Isidore de Sville (570-636) est un thologien devenu vque de 6. L ouvrage de Paul Orose va connatre une diffusion encore plus
Sville. Son ouvrage sur les tymologies traite, par thmes, de l ensemble grande aprs sa traduction en arabe, Cordoue, au x e sicle.
du savoir de l Antiquit qui tait accessible son poque. 7. Langue parle l ouest de lAfrique subsaharienne.
28 Une histoire de la science arabe l avnement des sciences arabes 29

connues ; les peuples qui y ont vcu sont, en partie, dori


gine smite (Arabes, Aramens, Juifs, etc.), mais ce sont
galement des gyptiens anciens, des Libyques, des Grecs,
Kf des Berbres, des Celtes, des Wisigoths, des Turcs, des
Nubiens et des Africains noirs... Bref, une trs grande
diversit et normment de mlanges. Nous avons aussi pas
mal dinformations sur les langues qui taient parles dans
ces territoires, avec bien sr plus de prcisions sur celles
Diwan jal qui ont laiss une criture.
Jai dj un peu voqu les aspects religieux. Le
judasme tait rpandu, et pas seulement en Palestine. Nous
$(U ij sjjtyjdj jjPbrsj <sjd savons, par exemple, quil y avait des tribus juives en
Arabie, et nous connaissons certains aspects de leurs dm
Dwn
ls avec le Prophte de lIslam. Il y avait galement au
Maghreb des communauts berbres judases. Les pays de
lancien Empire romain avaient une dominante chrtienne,
mme si les invasions successives avaient parfois perturb
lquilibre initial. Les chrtiens taient cependant diviss en
un grand nombre de tendances, de sectes, car fondes sur
des conceptions thologiques diffrentes. Ce qui sera le cas
aussi, plus tard, pour les musulmans. Jai dit plus haut que
les Perses taient en majorit mazdens. Par ailleurs, divers
polythismes cohabitaient avec les religions monothistes
Thuluth
de la rgion.
Le plus important, je crois, est de noter que, au-del des
particularismes rgionaux qui peuvent expliquer tel ou tel
aspect spcifique de la nouvelle foi, lIslam sest trouv
RaqcT confront ds le dpart deux religions monothistes bien
implantes dans la rgion, mais que celles-ci ne prsentaient
pas un front uni. De plus, elles connaissaient des divisions
internes qui avaient abouti des schismes.
Naskh
Aprs ces quelques prambules, venons-en au Prophte
lui-mme.Il
AJ
Il serait n vers 570. De ses quarante premires annes,
Farisi nous ne savons pas grand-chose de prcis. Il a t orphelin
trs tt. Ce serait, selon la tradition, un de ses oncles qui
Exemples de calligraphies arabes laurait lev. Nous ne connaissons pas sa formation. Il entre
30 Une histoire de la science arabe U avnement des sciences arabes 31

plus tard comme chef de caravane chez une dame riche, cAbd Manf
Khadja, quil pousera par la suite. Dans le cadre de ses
fonctions, il circule dans cette zone tampon que j ai voque Hshim cAbd Shams
plus haut, tablissant des contacts avec des ralits ext I
rieures sa socit d origine. Sa tribu est celle - trs puis cAbd al-MuJtalib Umayya
sante - des Quraysh (qui signifie requin). Aprs stre (famille omeyyade)
majoritairement opposs au Prophte, les membres de sa
tribu se mobiliseront en faveur de la nouvelle religion et en
revendiqueront le leadership. Au-del de sa famille, lenvi al-cAbbas cAbd Allah Ab Tlib
ronnement social de Muhammad comprenait des juifs, des
chrtiens et, surtout, des paens adorant diverses idoles dont
(famille abbasside) J J
les plus clbres taient al-Lt, Mant et al-cUzz. Muhammad cAl
quarante ans, avec le dbut de sa prdication, com
mence ce que lon peut appeler sa vie publique . 610 est
Ftima-----------------
la date communment admise pour lavnement des pre
miers versets du Coran. Cela ne va pas sans difficult ni sans
oppositions, y compris lintrieur de sa propre commu

(famille alide)

naut. Il enrle aussi ses premiers compagnons, qui vont for Famille du Prophte
mer en quelque sorte le noyau dur de ses partisans.
Certains d entre eux, sous la pression hostile dune partie de
lentourage, sexilent en Ethiopie, donc dans un pays chr ct de ces textes, il y a ce que nous connaissons de la
tien. Ces annes mecquoises se caractrisent par un message pratique du Prophte au cours de cette priode, de ses
coranique en grande partie thologique, contenant lessentiel paroles... et mme de ses silences. Le corpus rassemblant la
du dogme musulman. relation de ses actes et de ses dclarations constitue le
En 622, perscut, Muhammad quitte La Mecque pour Hadth. propos de telle ou telle phrase quil aurait pro
Mdine avec quelques dizaines de fidles. C est lHgire nonce, ou du fait quil se soit tu dans telle ou telle circons
(lexil, lmigration), qui marque le dbut du calendrier tance, il peut y avoir interprtation, discussion...
musulman. A Mdine, le Prophte prche, mais il fait aussi de Cela tant, aux propos et la pratique du Prophte se sont
la politique. Il prend le pouvoir et commence construire ce frquemment superposs des lments venant non des prin
qui sera la cit islamique, difier un tat alors embryonnaire. cipes islamiques, mais des coutumes, des habitudes de telle
Au cours de la priode 622-632 (Muhammad est revenu en ou telle socit. En voici une illustration qui na rien de poli
vainqueur La Mecque en 630), le contenu du message cora tique. Aprs la mort du Prophte, rien navait t prvu pour
nique change. Les versets mdinois se proccupent beaucoup fter lanniversaire de sa naissance (ni dailleurs celui de sa
de la gestion de la cit : ce sont donc des textes politiques, ce mort). Mais, en pays dIslam, les chrtiens ont continu
terme tant prendre dans le sens que lui donnait Aristote. fter la naissance du Christ, le 25 dcembre de chaque
Ce sont ces versets mdinois, et le comportement du anne. Alors, petit petit, et sous linfluence de cet envi
Prophte lui-mme, tout au long de lpoque de prdication ronnement non musulman, la communaut musulmane a
(et plus particulirement entre 622 et 632), qui constituent souhait en faire de mme et, un jour, le pouvoir a dcrt
les principes fondamentaux du fonctionnement de ltat. que, dsormais, on fterait chaque anne la naissance du
32 Une histoire de la science arabe U avnement des sciences arabes 33

Prophte. Et c est ainsi que serait ne la fte du Mouloud tifiques reconnus leur poque et qui ont accd des res
(fte du nouveau-n), qui est encore clbre aujourdhui. ponsabilits politiques importantes. En gypte, les biblio
L ensemble du corpus (Coran et Hadth) ne vise pas au graphes donnent un certain nombre dexemples de chrtiens
gouvernement d une cit purement islamique mais celui nomms mdecins personnels de tel ou tel roi. Quelques-
d une cit multiconfessionnelle. La place des non-musul uns ont mme t investis dune charge qui quivaudrait
mans est prvue mme dans les textes fondamentaux. Selon aujourdhui une sorte de secrtariat dtat pour la
les prceptes de lpoque du Prophte, il ntait pas question, Minorit chrtienne . Ce fut le cas dIbn Tfl, mdecin
en terre d Islam, dassassiner des gens parce quils n taient dAhmad Ibn Tln (835-884), fmdateur de la dynastie
pas musulmans. Un statut - certes ingal, car ils avaient un tulunide (868-905), de Sacd Ibn Batrq, mdecin du calife
impt spcifique payer - leur tait reconnu, leur garantis abbasside al-Qhir (932-934), nomm chef de la commu
sant une protection, des droits et des devoirs. naut chrtienne dgypte, etc.8.
Il n y a pas eu, par exemple (sauf durant certaines En Andalus, il y eut, au Xe sicle, Hasdy Ibn Shaprt, qui
priodes de crise), de perscutions l gard dun groupe a t ministre du grand calife de CordouecAbd ar-Rahmn III
confessionnel cause de son appartenance religieuse. Il n y (912-961). Au XIe sicle, son petit-fils, Ab 1-Fadl Hasdy,
a pas eu notamment de pogroms lgard des chrtiens ou sera ministre des Ban Hd, rois de Saragosse. Toujours au
des juifs, comme cela se fera plus tard dans les tats chr XIe sicle, Ibn an-Naghrlla a t, Grenade, lquivalent dun
tiens. Le Prophte a, en particulier, sign un accord avec les Premier ministre9.
tribus juives de Mdine. Il lui est arriv aussi de combattre
ces mmes tribus, mais pour des raisons politiques, au mme
titre que ses autres ennemis du moment et qui appartenaient Les premiers califes et le dbut de la conqute
parfois sa propre tribu.
Soyons justes : il est arriv, dans lhistoire, quun pouvoir Le Prophte meurt en 632. Que se passe-t-il alors ?
se recommandant de lIslam perscute une communaut non
musulmane. Mais il sagit toujours de faits dexception qui La priode qui suit, cest--dire de 632 661, se caract
sont en contradiction avec les principes fondateurs de lIslam. rise, pour lessentiel, par une lutte ouverte pour le pouvoir et
Ltat conu par Muhammad est certes thocratique mais par une premire phase de conqutes.
d un type nouveau : il est dfini pour accueillir des citoyens La lutte pour le pouvoir intervient entre les proches com
dautres confessions que celle de lIslam. Un juif ou un chr pagnons du Prophte, ses partisans, ceux qui ont migr de
tien ne pouvait tre roi ou calife, puisque celui qui assumait La Mecque avec lui et, bien videmment, les diffrents clans
lune de ces fonctions tait cens tre le chef de la commu de sa famille. Les quatre premiers califes, Ab Bakr (632-
naut musulmane, mais il pouvait assumer pratiquement 634), cUmar (634-644), cUthmn (644-656),cAli (656-661)
toutes les autres fonction politiques. - appels les bien-guids - sont parmi les plus proches
compagnons du Prophte, les deux derniers tant par ailleurs
Il pouvait tre Vquivalent d'un Premier ministre ? ses gendres. Il y a eu, plus tard, une sorte de consensus sur

Oui, et c est arriv. Il pouvait tre aussi chef des armes,


8. Ibn Ab Usaybica, Les Meilleures informations sur les catgories de
grand astronome ou mathmaticien, mdecin personnel du mdecins. d. critique par N. Rida, Beyrouth, s. d., p. 285 sq ., et p. 540 sq.
roi ou mme du calife, ministre, etc. Voici quelques 9. $cid al-Andalus, Les Catgories des nations. d. critique par
exemples de non-musulmans qui taient, parfois, des scien H. Boualwn, Beyrouth, 1985, p. 200-207.
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cette priode, entre les diffrentes tendances de lIslam, tout sapparentent elle, cest--dire les religions monothistes,
au moins sur le plan thologique. Politiquement, il nen fut avec leurs diffrentes sensibilits. Elle demande seulement
pas de mme. Les rivalits de clans et de personnes se sont quon laccepte elle-mme; elle nimpose rien dans le
poursuivies. Du reste, trois de ces successeurs (cUmar, domaine cultuel pour les non-musulmans.
cUthmn et CA1I) ont t assassins. La Perse, o la crise tait profonde, sest effondre rapi
Ces successeurs prennent le titre de calife, cest--dire dement. LEmpire byzantin a mieux tenu, mme sil a perdu
lieutenant (sous-entendu de Dieu). limage du la plupart de ses possessions. Un grand nombre de personnes
Prophte au cours de la priode mdinoise, le calife est la stant islamises dans lintervalle (soit par conviction, soit
fois chef religieux, chef politique et chef des armes. par intrt), les armes ont rapidement gonfl et leur com
On continue, sur la base du Coran et de la pratique du position a commenc diffrer notablement de celle du
Prophte, difier ltat. Nous reviendrons plus loin sur ses dbut. La fulgurance de la conqute confortait videmment
structures politiques et administratives - qui seront plus pr lide que Dieu soutenait cette avance et ne pouvait que
cisment dfinies pendant la priode omeyyade. favoriser le phnomne dexpansion.
Le deuxime fait saillant est la conqute de toute lArabie
puis de la zone tampon (la Syrie en 634, la Msopotamie en A-t-on une ide de l'attitude des troupes qui ont particip
635). Aprs ces victoires relativement rapides, la conqute la conqute ? Se sont-elles conduites comme, ultrieurement,
se poursuit au-del : lgypte en 642, la Perse de 634 651. les Mongols, qui auraient dtruit tout sur leur passage ?
Puis cest le tour de Chypre en 649, du Maghreb partir de
647 et de la pninsule Ibrique partir de 711. En ce qui concerne le comportement des premiers
conqurants musulmans, nous sommes, l aussi, tributaires
Quelles ont t les troupes de cette conqute ? des chroniqueurs arabes de la premire priode, mais gale
ment des historiens tardifs. Les premiers ont bien videm
Au dpart, quelques milliers de cavaliers arabes, dirigs ment idalis le comportement des conqurants, ce qui doit
par des chefs de guerre qui, tel Khlid Ibn al-Wald (m. 642), nous inciter un minimum de prudence et de recul vis-
avaient fait leurs preuves du vivant du Prophte. Puis, pro -vis des faits rapports par eux. Les seconds ont parfois
gressivement, au fur et mesure quelles progressaient, ces rcrit certains aspects de la conqute avec leur sensibilit
troupes ont t renforces par des contingents provenant des du moment, attribuant aux conqurants des actes quils
pays conquis. La facilit de ce recrutement et la rapidit rela navaient pas commis.
tive de lavance des armes musulmanes (du moins jusquau C est ce que montre lexemple clbre de lincendie de la
Maghreb, dont nous reparlerons plus loin) sexpliquent en grande bibliothque dAlexandrie. Pendant longtemps, et
grande partie par laccueil favorable des populations ou, tout sur la foi d historiens arabes srieux, comme cAbd al-Latf
au moins, pour leur neutralit bienveillante. al-Baghdl, Ibn al-cIbr, Abu 1-Fid et Ibn al-Qiftl
Pourquoi cet accueil ? Dans le Croissant fertile et dans les (m. 1248), il tait admis que, sur ordre du calife cUmar, le
zones avoisinantes, existaient de fortes communauts chr gnral arabecAmr Ibn al-s avait fait incendier la fameuse
tiennes, de sensibilits et dcoles varies, mais toutes oppo bibliothque. Selon le bibliographe Ibn al-Qift, cUmar
ses lorthodoxie byzantine et combattant son monopole aurait dit, pour justifier cette dcision : Sils <les livres>
idologique. Cest le mme phnomne que lon observait renferment un guide pour la vrit, Dieu nous en a donn un
en gypte. Dans ce contexte, lIslam arrive avec un discours meilleur, et sils ne contiennent que des mensonges, Dieu
douverture. La nouvelle religion tolre toutes celles qui nous en aura dbarrasss. Cest dailleurs cette mme
36 Une histoire de la science arabe L'avnement des sciences arabes 37

rponse de cUmar qui est reprise, un sicle plus tard, par le dans son contexte. On raconte mme quil est arriv un
grand historien Ibn Khaldn (m. 1406), mais cette fois calife de prendre, pour des raisons financires, la dcision de
propos des livres trouvs par les premiers musulmans qui freiner les conversions lIslam parce quelles entranaient
ont conquis la Perse. Aujourdhui, et aprs des recherches une diminution des impts verss par les non-musulmans.
approfondies sur cette question, on sait que la bibliothque
d Alexandrie n existait plus en tant que telle lorsque les
premiers cavaliers musulmans sont arrivs en gypte et que Les Omeyyades et la fin des conqutes
cet vnement a t cr de toutes pices au XIIe sicle par
les Arabes eux-mmes. Que se passe-t-il en 661 ?
Cela tant, et avec les rserves dj mises, il n y a pas
eu, notre connaissance, de stratgie de destruction. Il Un nouvel pisode de la lutte pour le pouvoir commence.
semble mme quil y avait, de la part des musulmans, un Le gouverneur de Syrie de lpoque, Mucwiyya (m. 680),
certain respect l gard de ces pays de vieille civilisation qui tait le chef dune branche de la famille du Prophte, se
dont ils faisaient la conqute. Leur force tait la nouvelle rvolte contre le pouvoir central. Le calife rgnant, cAl,
religion dont ils taient les porteurs, non la science quils ne poux de Ftima, la fille de Muhammad, est battu et tu.
possdaient pas encore. Le mot conqute en arabe se dit Mucwiyya se proclame calife et transfre la capitale, qui
dailleurs fa t h (pluriel : futht), cest--dire ouverture tait Mdine en Arabie, Damas en Syrie. Quatorze califes
dans le sens d ouverture de l espace, d ouverture la de la famille des Omeyyades vont alors, en moins dun
lumire (de la nouvelle religion), de libration. On peut sicle, se succder sur le trne du califat. Premire cons
penser aussi que, au cours de la phase suivante, quand la quence vidente : lArabie cesse dfinitivement d tre le
majorit des armes musulmanes sest trouve compose de centre politique de lIslam et du nouvel empire. La Mecque
gens des pays conquis, ceux-ci n avaient pas intrt prati restera un lieu de plerinage et Mdine conservera, un
quer une politique de destruction. Le fait que les conqu certain temps, le leadership pour tout ce qui est relatif
rants aient aussi rapidement rcupr les techniques ltude et lexgse du corpus fondateur de lIslam (Coran
(notamment agricoles), la culture et la science des pays et Hadth).
conquis plaide en ce sens. La conqute se poursuit louest, avec cependant un
temps de retard d la rsistance dune partie de la popula
Donc, pas de destruction systmatique. A quelles formes tion du Maghreb. Alors que lgypte est conquise en 642 et
de proslytisme a-t-on assist ?Il quil ne faut que quelques jours de marche pour atteindre
lIfriqiya, larme musulmane sy implantera seulement vers
Il y a eu srement encouragement la conversion, mais il 670. Lopposition principale viendra des tribus berbres,
n y a pas eu, ma connaissance, de conversions forces non des Byzantins, dont le pouvoir va seffondrer rapide
lIslam parce que cela est contraire l esprit du dogme ment. Les rsistances vont dailleurs continuer puisque, pen
musulman affirmant qu il ne doit pas y avoir de contrainte dant une longue priode, farine musulmane ne contrle
en religion . Il y a eu, en revanche, ici ou l, et travers les quune partie de la cte maghrbine. Mais elle finit par
poques, des tentatives de marginalisation des autres reli contourner ses opposants et par poursuivre sa conqute. En
gions monothistes, qui n ont pas toujours t autorises 711, ses troupes, qui taient devenues entre-temps majori
ouvrir de nouveaux lieux de culte ni faire du proslytisme. tairement berbres et mme diriges par un officier berbre
L aussi le phnomne est complexe et doit tre observ (Triq Ibn Ziyd, qui a donn son nom Gibraltar), dbar
38 Une histoire de la science arabe U avnement des sciences arabes 39

quent sur la pninsule Ibrique, mettent en droute larme lement arabis, mais cette modification n interviendra
des Wisigoths et entreprennent la conqute du territoire. quune cinquantaine d annes aprs lavnement de la
lest, la pousse au-del de lAsie centrale se poursuit dynastie omeyyade.
galement jusquen 750. Le rgne des Omeyyades verra Sur le plan conomique, outre le maintien des activits
cependant la fin des conqutes puisque les armes musul prexistantes, les Omeyyades favorisent le dveloppement
manes ne dpasseront pas, lest, la rivire Talas (quelles du commerce. Mais la ressource la plus importante au cours
atteindront en 750) et qu louest, leurs incursions seront de la priode omeyyade est incontestablement la rente
stoppes Poitiers, en 732. provenant des richesses dont les musulmans staient empa
res au cours des diffrentes conqutes.
A part la poursuite et la fin de la conqute, qu est-ce qui
caractrise la dynastie omeyyade ? Sur le plan culturel, quel est l}actif des Omeyyades ?

Le rgne des quatre premiers califes a, en quelque sorte, t Certains historiens ont tendance occulter la priode
en partie une phase de construction. Sous les Omeyyades, les omeyyade au profit exclusif des Abbassides, leurs succes
limites gographiques de ce qui sera lEmpire musulman seurs et leurs frres ennemis. Souvent, on sintresse davan
classique tant atteintes, les tches principales consisteront tage une civilisation au moment de sa splendeur, quand
consolider le nouveau pouvoir et jeter les fondements de elle apparat le mieux dans la lumire, plutt que durant sa
la nouvelle civilisation. Une composante importante de cette phase de maturation.
consolidation a concern, bien videmment, les structures de En fait lessor culturel, qui culminera la fin du XIe sicle,
ltat. Lempire hritait dans ce domaine de deux traditions a commenc avec les Omeyyades. Ce sont eux qui, les pre
fort anciennes, la byzantine et la perse, aux structures cen miers, ont fait construire des bibliothques. Les premires
tralises et puissantes. ce propos, le legs remonte d ailleurs taient prives. Cest le cas de la bibliothque du prince
encore plus loin. Jai dit prcdemment que le Moyen-Orient Khlid Ibn Yazd (m. 705) et de celle du calife al-WalId Ier
avait invent lcriture ; il a aussi invent ou rinvent ltat (705-715), qui aurait renferm les livres latins rcuprs par
centralis. Triq Ibn Ziyd lors de la conqute de lEspagne. Plus tard,
Les Omeyyades - comme d ailleurs leurs successeurs elles seront publiques ou semi-publiques.
abbassides - vont se conformer cette double tradition : au Les traductions - de textes grecs, persans, syriaques - qui
dpart, ils gardent les symboles et les pratiques administratives ont eu une grande importance, notamment dans lhistoire
des Byzantins et des Perses. Un exemple parmi dautres, rap des sciences et dont nous reparlerons plus loin, n ont pas
ports par les historiens arabes : jusqu l poque du calife commenc aprs lavnement des Abbassides, mais sous le
cAbd al-Malik (685-705), qui a t un grand rformateur de rgne des Omeyyades. Ce sont des princes ou des califes de
ladministration califale, les crits officiels taient encore cette premire dynastie qui ont appoint les premiers tra
authentifis par d anciens cachets de Constantinople portant ducteurs. Ce sont eux aussi qui ont encourag les premires
la croix et la profession de foi chrtienne. ralisations artistiques. Ces initiatives dans les domaines
Sur le plan montaire, le bimtallisme (or-argent) des scientifique et culturel ont bien videmment bnfici des
Byzantins et des Perses est conserv, en gardant mme les acquis, encore conservs, des civilisations antrieures. Elles
noms des talons : le dinar et le dirham. En revanche, leur ont aussi subi leurs influences.
teneur en mtal prcieux est modifie, et les inscriptions sont ce stade de notre propos, il est ncessaire de dire que
dsormais en arabe. Le langage de l administration est ga lhistoire de la civilisation arabo-musulmane est traiter
40 Une histoire de la science arabe L avnement des sciences arabes 41

comme les autres, selon les mthodologies de lhistoire, et cation non pas dun verset du Coran, mais d un propos attri
non comme un phnomne exotique, un miracle ou un acci bu au Prophte, qui aurait dit, loccasion de la destruction
dent. Cette civilisation a bien sr des spcificits, mais elle des idoles paennes de La Mecque : Les anges n entrent
n en est pas pour autant exceptionnelle. Le processus histo pas dans un temple o il y a des figures11. Il aurait gale
rique qui la concerne est aussi complexe que celui des civi ment confirm ce propos par le fait quaucune image navait
lisations qui lont prcde. Il est donc banal de dire quil na t mise dans la mosque quil avait fait construire
pas dmarr de rien et quil a commenc par des changes Mdine. Cela dit, mme linterdiction de la reprsentation
avec son environnement, par un mlange avec les apports des visages des prophtes et la dcoration des lieux du culte
des civilisations antrieures. Puis, un moment donn, il nont pas toujours t respectes par les artistes musulmans
s est produit un saut qualitatif, et une ralit nouvelle est postrieurs au XIIIe sicle1112.
apparue alors dans toute son originalit. Quoi quil en soit, il est incontestable que lapplication
Prenons par exemple le cas de la reprsentation figure trs restrictive des paroles du Prophte na pu que favoriser
(sculpture et peinture). lpoque omeyyade, elle recueille lextension des motifs arabesques. C est l un exemple
les caractristiques des pratiques artistiques avoisinantes : dadaptation ou dinnovation artistique qui nest pas pro
byzantine, perse, wisigothique... Elle les intgre et com prement parler lapplication dun aspect du dogme mais plu
mence voluer en fonction de multiples facteurs. Lun de tt une rponse des volutions internes de la nouvelle
ces facteurs, qui est devenu une spcificit de lart musul socit.
man, est linterdit de limage dans les difices religieux. On
sait que cet interdit, trs particulier, sest tendu une inter
diction gnralise, dans certaines rgions de lempire, sous Splendeurs abbassides
leffet du rigorisme de certaines coles thologiques. Mais
quen est-il exactement? Les Omeyyades sont renverss en 750. Comment cela se
Il faut tout d abord remarquer que, contrairement la passe-t-il, et quel est le changement opr ?
Bible10, le Coran ne renferme aucune interdiction explicite
des images ou des statues d tres anims. Seules sont vo Cest le rsultat dun coup dtat violent dont il n est pas
ques les idoles qui taient utiliss par les paens, lpoque utile, ici, de raconter les pripties. Il nous suffit de dire que
du Prophte, comme objets de culte La Mecque et ailleurs. la plupart des chefs du clan des Omeyyades sont tus, et
Et de fait, pendant toute la premire priode de lIslam, qui notamment le calife rgnant, Marwn II (744-750). Un seul
correspond grosso modo la dynastie omeyyade et la pre en rchappe, que nous retrouverons un peu plus tard au
mire phase de la dynastie abbasside, les reprsentations Maghreb puis en Espagne. Il sagit de cAbd ar-Rahmn
dtres vivants (sauf les visages des prophtes) par la pein (756-788), dit limmigr , qui va fonder une nouvelle
ture ou la sculpture taient largement pratiques. Cela dit, dynastie omeyyade, lautre extrmit de lempire.
mme pendant cette priode, cette pratique ne concernait
jamais les lieux du culte. Ce qui peut sexpliquer par lappli-
11. Au IX e sicle, cette phrase attribue au Prophte sera explicite, sous
la forme suivante, par le thologien Ibn Hanbal, fondateur d une cole juri
10. Il est dit dans la Bible : Tu ne feras aucune sculpture ou reprsen dique : Les anges nentrent pas dans une maison o il y a des images.
tation dtres crs (Dt 5, 8) et Tu ne te feras pas d images tailles ou 12. Pour l ensemble de cette question et pour des exemples de repr
aucune ressemblance d aucune chose qui est aux cieux ou qui se trouve sur sentations figures dans l art musulman, voir A. Papadopoulo, L Islam et
la Terre au-dessous ou dans leau (Ex 2 0 ,4 ). lart musulman, Paris, Mazenod, 1976.
42 Une histoire de la science arabe L avnement des sciences arabes 43

L avnement des Abbassides, lune des branches de ailleurs. Quoi quil en soit, lorsque des marchands finan
la famille du Prophte (par son oncle cAbbs Ibn cAbd aient une opration commerciale, en particulier laffrte
al-Muttalib), a des raisons politiques videntes, mais aussi ment dun bateau, leurs investissements leur rapportaient le
des raisons conomiques qui le sont moins. Sur le plan poli centuple et parfois mme davantage.
tique, il est la consquence des affrontements entre les Il est utile de signaler que cest prcisment partir de la
branches de la famille du Prophte, qui se sont poursuivies, Perse, o il tait gouverneur, que le fondateur de la nouvelle
en sexacerbant, aprs lassassinat de cAl et laccession des dynastie, as-Saffah (750-754), a lanc son offensive contre
Omeyyades au trne du califat, vcue par certains clans le pouvoir de Damas. Ds son installation, cest une admi
comme une usurpation du pouvoir. Mais c est aussi, et pour nistration et une arme forte composante persane qui vont
une part bien plus grande, une consquence de la monte laider asseoir son pouvoir.
des lites persanes, la fois dans larme et dans ladminis
tration. Pour de multiples raisons, dont certaines sont co Les Omeyyades sont donc limins. Les Abbassides s*em
nomiques et d autres politiques, la puissance du clan persan parent du pouvoir califal. Quelles sont les transformations
n avait cess de crotre depuis plus d un sicle. De plus, qui vont s'oprer? Peut-on parler de rvolution abbas-
aprs les grandes offensives victorieuses et rentables du side , comme le font certains historiens ?
VIIe sicle, cest le commerce grande chelle qui va deve
nir le moteur de la richesse. Cette nouvelle source denri En quelque sorte oui, car le pouvoir dune oligarchie mili
chissement ne reposait pas sur le commerce mditerranen, taire arabe dominante, vivant pour une part du butin des
encore domin par les Byzantins, mais sur le contrle des conqutes - lconomie restant par ailleurs trs tradition
routes asiatiques, aussi bien terrestres que maritimes. Or, nelle (agriculture, artisanat, commerce local) -, va tre lar
pour ce contrle, llite persane tait la mieux place. gement supplant par celui dun secteur en quelque sorte
Ces activits marchandes vont drainer, vers le centre de fortement capitalistique au dire des spcialistes. Le moteur
lEmpire musulman, des richesses extraordinaires qui tran principal de la vie conomique va, progressivement, reposer
siteront en grande partie par la Perse. Cela valait pour des sur le contrle du commerce international, grand rayon
produits agricoles et artisanaux normalement changs avec daction, vers lAsie et lAfrique, mais aussi dans la
d autres pays, mais aussi pour des marchandises de trs Mditerrane entire, aprs llimination des Byzantins de
faible valeur marchande l o elles taient produites, et qui sa partie orientale. Ce commerce concernera mme lEurope
avaient depuis longtemps une trs forte valeur dusage dans du Sud. Le passage dune dynastie lautre se traduit donc
les rgions mditerranennes. Ctait le cas, par exemple, la fois par un bouleversement politique et par une impor
pour le poivre, la cannelle, le gingembre et les clous de tante volution conomique. Sur le plan religieux, cest plu
girofle, trs apprcis pour la cuisine et la ptisserie. Ctait tt la continuit dans le cadre du processus de diffrenciation
aussi le cas pour lencens, une rsine aromatique qui tait idologique, dans la mesure o le VIIIe sicle a t celui de la
brle loccasion de crmonies religieuses, tant chr naissance des premires grandes coles thologiques ortho
tiennes que musulmanes d ailleurs. Ces produits, qui prove doxes : celles de Mlik (m. 795) et celle d Ab Hanlfa
naient essentiellement de lInde, transitaient par les ports (m. 767). Elles seront renforces un peu plus tard par lcole
musulmans puis taient revendus aux marchands byzantins. dash-Shfic (m. 820) et celle dIbn Hanbal (m. 855).
Il arrivait d ailleurs que lespace musulman ne serve que de
zone de transit, aprs videmment un prlvement financier Et en ce qui concerne l'administration ?
considrable sur des marchandises qui seront utilises
44 Une histoire.de la science arabe L avnement des sciences arabes 45

Les Abbassides poursuivent le renforcement de ladmi


nistration califale, dj largement amorc par les derniers Une civilisation urbaine
Omeyyades. La centralisation de ltat saccentue, de mme
que celle du contrle des structures conomiques. La mon Quelle tait la structuration sociale de l'Empire musul
naie tait dj monopole d tat. Ce sera progressivement le man ? Le dcoupage en ordres observ en Europe occi
cas dautres activits, comme celles du textile et du papier. dentale, la mme poque, n'a pas exist dans les pays qui
nous intressent ici.
Compte tenu de la multiplication des ethnies et des
langues existant dans l'empire, cette administration centra Effectivement... Cest principalement une civilisation
lise fonctionnait-elle dans une seule langue, ou cela diff des villes, et ce que nous en connaissons met encore plus en
rait-il en fonction des ralits rgionales ? lumire ce caractre, car les gens qui ont crit taient des
citadins, sadressant dautres citadins, et ne sintressant
Il y a eu, paralllement du reste lislamisation, une ara pas, ou si peu, ce qui se passait dans les campagnes.
bisation de la liturgie, qui est obligatoirement celle du L avnement et le dveloppement de cette civilisation
Coran, crit en arabe. Arabisation aussi de la langue des conduisent lapparition de mtropoles rgionales parfois
administrations. Mais cela n a pas empch, bien sr, le trs peuples, comme Damas en Syrie, Bagdad en Irak,
maintien, dans la vie courante, des langues locales et rgio Kairouan au Maghreb et Cordoue en Espagne. Assez curieu
nales. sement dailleurs, ce ne sont pas toujours de grandes cits
Le processus, l aussi, avait dj t amorc sous la anciennes - par exemple Alexandrie - qui ont gonfl dme
dynastie omeyyade. Mais les Abbassides eurent une raison surment, ainsi quon pourrait le penser. Ce sont parfois des
supplmentaire daccentuer cette volution. Il tait en effet bourgades, des villes modestes, ou dautres encore tout fait
prfrable d acclrer le processus d intgration, en parti nouvelles. Do vient cet accroissement de la population?
culier pour les milieux persans. D ailleurs ces derniers vont Sans ngliger leffet de la dmographie propre ces cits,
jouer le jeu et seront mme parmi les promoteurs les plus lapport essentiel semble provenir des campagnes, par une
efficaces de la langue arabe. Il faut attendre la seconde moi sorte daspiration dont les causes sont la fois conomiques
ti du XIe sicle, c est--dire bien aprs le dbut du dclin de et sociales : dplacements conscutifs lexistence dem
la dynastie abbasside, pour que la langue persane rappa plois dans les villes, attraits dune vie urbaine plus
raisse en force dans la production intellectuelle, en se can agrable, etc. Tout cela est classique dans lhistoire. Il y a
tonnant d ailleurs, pendant un certain temps, dans la littra aussi ce que lon pourrait appeler l effet capitale . Ces
ture et la posie. Pour illustrer cela, on peut voquer le cas du mtropoles rgionales ont attir les gens parce que les pou
grand pote persan cUmar al-Khayym (m. 1131). Dans ses voirs y rsidaient, ce qui favorisait lclosion et le dvelop
fameux quatrains, il chante, en persan, le vin, la beaut et le pement dun certain nombre dactivits intressant les dif
temps qui passe. Mais il rdige ses ouvrages scientifiques en frentes lites de ces villes.
arabe, en particulier son fameux livre dalgbre. Ce phnomne a t trs important car, ct de Bagdad,
la capitale califale des Abbassides, il y avait une bonne dou
zaine de mtropoles rgionales qui staient constitues et
qui fonctionnaient limage de Bagdad. En plus des villes
qui viennent dtre cites, il faudrait ajouter Ispahan en
Perse, Le Caire en gypte et Samarcande en Asie centrale.
46 Une histoire,de la science arabe L'avnement des sciences arabes 47

La population de ces villes est trs bigarre, trs diverse, pas lev, uvres littraires, uvres potiques, livres religieux
toujours structure ; ce qui posera parfois des problmes de toute sorte (copies du Coran et du Hadth, exgses,
srieux aux dirigeants parce que, certaines poques, les ouvrages thologiques...), livres sur la gestion et le fonc
dangers potentiels dexplosion sociale seront levs. ct tionnement de la cit (sur le droit, le commerce, la rparti
de cela, existaient des couches stables, parfois trs tion des hritages...), livres scientifiques. Pour prendre
anciennes, comme celle des marchands, qui sest considra lexemple des publications scientifiques de lpoque, on
blement structure tout en se diffrenciant. Il y avait aussi constate quil y en avait de toute sorte : manuels de base,
des couches plus rcentes et souvent en expansion : fonc ouvrages consacrs une discipline, ouvrages thoriques,
tionnaires de l administration, de la justice ou des services commentaires, manuels d application. Le mathmaticien
financiers, enseignants, thologiens, hommes de lettres ou Abu 1-Wafa (m. 997) a ainsi crit deux ouvrages pour des
de religion, etc. publics cibls : le premier destination des fonctionnaires
des administrations et le second lintention des artisans.
Cela bien qu'il n'y ait pas de clerg en Islam ? Lexistence de publications aussi spcifiques montre lexis
tence de publics varis ayant pris lhabitude dutiliser ces
Non, il ny a pas eu de clerg, conformment dailleurs types douvrages.
la volont du Prophte. Mais chaque mosque entretenait On sait aussi que des corporations ont exist, avec des
quatre ou cinq personnes quand elle tait moyenne, dix ouvriers, des matres artisans, des chefs de corporation, des
quinze quand ctait une mosque cathdrale . Ces per associations plus ou moins secrtes... Le compagnonnage a
sonnes avaient des activits prcises : entretien, appel la sans doute exist aussi. Mais on ne connat pas trs bien
prire, enseignement du Coran, rcitants, imams, etc. Mais le fonctionnement conomique et social global de cette
elles ne constituaient pas un clerg avec ce que cela signifie socit. Il faut dire que lon a trs peu crit sur de tels sujets.
comme hirarchie et comme type de fonctionnement. La littrature la plus abondante est probablement celle des
Chaque mosque avait un financement provenant de fidles, historiens, des gographes et des hommes de voyages .
de mcnes ou de ltat (pour les mosques cathdrales ). Certains, comme les historiens, nous fournissent des
Comme certaines villes ont pu avoir des centaines de mos connaissances livresques ou des tmoignages de contempo
ques, on mesure limportance de cette communaut. rains, dautres sont des sortes de grands reporters . Ayant
acquis une solide formation de base, ils voyagent pendant
A-t-on plus de prcision sur le processus de diffrentia un certain temps et ils racontent ensuite ce quils ont vu,
tion sociale ? mais en ayant toujours lesprit leur lectorat, qui est consti
tu dun public cultiv, intress lire des histoires mer
partir du IXe sicle, se constitue une couche spcifique veilleuses ou des tmoignages sur tout ce qui est exception
d intellectuels (ou de lettrs si lon prfre). On la connat nel, insolite ou extraordinaire. Ils rapportent galement des
relativement bien parce quelle a une consommation parti informations gographiques (distances entre les villes,
culire, qui est celle des livres. Le nombre douvrages aspects conomiques), culturelles ou architecturales. Mais
publis dans le cadre de la civilisation arabo-musulmane a ils voquent rarement le quotidien des cits et des contres
t assez important, compte tenu videmment des tech visites, parce que cela nintressait pas leurs lecteurs
niques de lpoque. Lutilisation du papier a facilit les potentiels dans la mesure o cela leur renvoyait des images
choses. Ds le IXe sicle, on sest mis produire plusieurs et des modes de vie connus par eux.
sortes de livres : manuels pour lenseignement tirage assez Lun des plus typiques de ces hommes de voyages est
48 Une histoire de la science arabe L avnement des sciences arabes 49

incontestablement Ibn Battta (m. 1369) : parti de Tanger Peut-on admettre lexistence dune bourgeoisie ?
en 1325, lge de vingt et un ans, il y revient en 1349, soit
presque vingt-cinq ans plus tard. Entre ces deux dates, il par Dans le sens de lpoque, oui, probablement, mais pas
court plus de cent vingt mille kilomtres, visite toutes les avec la signification que lon donne aujourdhui ce
rgions de lespace musulman de lpoque et mme des concept. Il faut se garder de tout anachronisme dans ce
contres non musulmanes (Russie, Inde, Chine), accomplit domaine. Pour prendre lexemple des Mille et Une Nuits, on
six fois le plerinage La Mecque, se marie avec plusieurs voit voluer, travers les personnages de ces contes, des
femmes, chappe quelques naufrages, ctoie des brigands marchands, bien sr, des financiers, des princes fortuns.
et des princes, et devient mme grand juge aux les Les grands biographes des pays dIslam voquent galement
Maldives. De retour Tanger, il dicte, de mmoire, le des profils de mcnes et de savants appartenant des
contenu de son fameux livre intitul Prsent ceux qui rfl familles aises ou ayant eux-mmes fait fortune dans le
chissent sur les curiosits des villes et sur les merveilles des commerce. Mais nous navons pas beaucoup de dtails sur
voyages. les composantes de cette couche de la population qui serait
au-dessus de la couche moyenne compose de fonction
U absence dtudes sur le fonctionnement de cette socit naires, dofficiers, de lettrs, etc.
nest pas tellement tonnant. Les dbuts de la science co
nomique se situent au xvu f sicle et la sociologie napparat
quau cours de la deuxime moiti du XIXe sicle. La dsintgration de lempire

Oui, bien sr, mais on pourrait penser que, dans cette civi Combien de temps va durer le pouvoir des Abbassides ?
lisation culturellement trs dveloppe, des avances aient
pu intervenir dans ces domaines. Cela na apparemment pas Thoriquement, trs longtemps : de 750 1258 si lon va
t le cas, sauf peut-tre, tardivement, avec luvre d Ibn jusqu lexcution du dernier calife abbasside par les
Khaldn (m. 1406). Mongols. Dans les faits, les reprsentants de cette dynastie
Mais, d une manire gnrale, cest vrai, cest une cer ont cess de gouverner en 1055, date de leur destitution
taine vision de la socit qui transparat dans les crits qui dguise par les troupes seljoukides qui taient censes les
nous sont parvenus. titre d exemple, on constate que les servir.
historiens musulmans ne distinguent pas, dans leurs ana
lyses, le chmeur de louvrier, du paysan, du marchand et Les dimensions de lempire devaient rendre difficile un
des responsables politiques. Ils divisent la socit en deux contrle serr.
grandes catgories : la Khssa [llite] et la Cmma [le com
mun]. Llite comprend les gens du pouvoir, les riches, les Oui, bien sr, et les difficults vont aller en saggravant.
intellectuels, les savants, les gens cultivs, les lettrs, etc., Ladministration califale va dailleurs, de plus en plus,
cest--dire les gens qui ont un quelconque pouvoir, soit dpendre des militaires, dont le recrutement est ncessaire
politique, soit conomique, soit intellectuel, ou qui en sont au maintien, relatif, de lautorit de lEtat et la dfense de
proches. C est une classification que lon retrouve dans tout lempire. Et lpoque des guerriers militants de lIslam tant
lempire, aussi bien en Orient quen Occident, en Espagne passe, le pouvoir central va tre oblig davoir recours
comme en Perse. des mercenaires, qui, progressivement, vont tre frquem
ment des membres de tribus turques dAsie centrale. Ces
50 Une histoire de la science arabe L'avnement des sciences arabes 51

Turcs, dabord paens, vont ensuite se convertir lIslam. quement et politiquement le califat en faisant la jonction
C est lune de ces tribus qui va constituer, partir dun avec le chiisme dAsie.
certain moment, lossature de larme impriale avant de La rponse la deuxime question se situe trois niveaux
semparer du pouvoir. correspondant trois grands moments (avec un certain che
Cest ainsi quen 1055 ils ont dcid de ne plus se conten vauchement) qui caractrisent la phase seljoukide, cest--
ter de linfluence de fait quils avaient dj depuis plusieurs dire la priode allant de la fin du XIe sicle la fin du XIIIe :
dcennies sur le pouvoir central. Ils ont alors foment un le phnomne des croisades, les premires invasions mon
vritable coup d tat, mais ont gard le calife en prenant goles et, en troite relation avec les deux phnomnes pr
bien soin de le priver de tout rle politique. Il restait cepen cdents, le dbut dun processus d dsintgration de lem
dant le chef de la communaut musulmane de l empire. pire avec perte de territoires et perte du monopole
Pourtant, derrire ce paravent religieux, ce sont les Sel- commercial, dabord au niveau de la Mditerrane puis, pro
joukides qui vont dsormais gouverner, le califat ne consti gressivement, au niveau international.
tuant plus quune couverture commode.
Les Seljoukides ne sarrtent pas l, d ailleurs. Sous leur Quelles diffrences faites-vous entre 1' atomisation
impulsion, le systme volue vers une tatisation renforce. antrieure de l'empire et ce que vous appelez maintenant sa
Le rapport du pouvoir la cit change progressivement. dsintgration ?
Pour prendre lexemple de lenseignement, sur lequel nous
reviendrons plus loin, on observe, partir de cette poque, Au cours de la priode prcdente, les diffrentes parties
une intervention directe de ltat dans la gestion des activi - mme quand elles staient largement affranchies dun
ts de formation : les professeurs des collges suprieurs point de vue politique reconnaissaient la suzerainet de
(madrasa) qui sont lorigine de la cration des universi Bagdad. Ctaient les militaires locaux qui mettaient en place
ts en pays dIslam et peut-tre aussi dans lEurope mdi telle ou telle dynastie, mais ils avaient besoin de laval formel
vale - sont nomms par ltat. Les programmes concernant de ladministration califale et de la bndiction du calife.
les enseignements thologiques et juridiques sont, sinon Pendant cette premire phase, les pouvoirs locaux se
imposs, du moins troitement contrls avec la nomina constituent limage du pouvoir central : le type de gouver
tion de professeurs qui appartiennent lune des coles nement est le mme, la centralisation est reproduite
orthodoxes. lchelle locale, mme si cest parfois en opposition au pou
voir central ; et la dimension religieuse y est frquemment
Atomisation de Vempire, autonomisation relative des intgre.
pouvoirs rgionaux, captation du pouvoir politique central Un exemple significatif est celui des Fatimides. Il sagit,
par les Seljoukides. Cela a-t-il aussi une signification reli au dpart, dun clan chiite parmi dautres, venu du Moyen-
gieuse ? Par ailleurs, que s'est-il pass d'important au cours Orient, et qui russit prendre le pouvoir en Ifriqiya, au
de cette priode de domination seljoukide ? dbut du Xe sicle. Il entend, partir du Maghreb, conqurir
tout lempire et renverser le califat de Bagdad. Les Fati
Pour la premire question, la rponse est oui. Loffensive mides natteindront pas leur but initial, mais ils nattendront
politique des Seljoukides correspond une victoire de lor pas pour revendiquer le califat et se lattribuer. Aprs le
thodoxie sunnite sur linfluence grandissante de courants Maghreb, ils russissent semparer de lgypte, sy ta
chiites, notamment persans. Elle a permis galement blissent, fondent Le Caire, puis ils tentent de contrler le
danantir le projet fatimide qui visait contrler idologi reste de lOrient musulman.
52 Une histoire de la science arabe U avnement des sciences arabes 53

Pratiquement en mme temps, les Omeyyades dEspagne,


qui staient jusque-l contents du titre dmir, se procla Les offensives chrtiennes contre PEmpire musulman
ment leur tour califes. Leur arrive en Espagne, en 756, (selon loptique des historiens musulmans)
avait dj marqu le dbut d une cassure avec le pouvoir
1063 Perte de la Sicile
central en Orient, et ce malgr les influences rciproques
1081 Sige de Mahdiya (Maghreb)
dans les domaines culturel et scientifique, comme nous le 1085 Chute de Tolde (Espagne)
verrons plus loin. Il est remarquer que les dynasties qui 1099 1rc croisade et chute d Antioche et de Jrusalem
ont gouvern lAndalus (et une partie du Maghreb) aprs la 1147 2e croisade et chute de Tripoli
disparition du califat omeyyade dEspagne (en 1031), c est- 1177 Dfaite almohade Santarem (Espagne)
-dire les Almoravides puis les Almohades, ont revendiqu 1187 3e croisade et victoire des armes de Salh ad-DIn
elles aussi le califat. (Saladin)
1202 4e croisade et chute de Constantinople
La rupture de tous ces pouvoirs se situait sur le plan poli 1212 Dfaite almohade Las Navas de Tolosa (Espagne)
tique exclusivement, avec parfois des diffrences idolo 1218 5ecroisade (Orient)
giques bien affirmes, mais qui ne remettaient pas en cause 1228 6e croisade, dirige par Frdric II (Orient)
les fondements de lIslam, ni lintgrit de son espace go 1248 T croisade, dirige par Saint Louis (gypte)
graphique, ni lunit de son espace conomique. Dans le 1270 8e croisade, dirige par Saint Louis (Maghreb)
mme ordre dides, on constate que, durant la premire
phase, aucun des pouvoirs musulmans priphriques na
song perturber ce qui faisait lquilibre et la prosprit apprhendent loffensive des tats chrtiens dans sa totalit,
relative des diffrentes rgions de lempire, savoir les en y incluant la reconqute de la Sicile en 1063, celle de
changes commerciaux rgionaux et internationaux. Tolde en 1085, et, plus gnralement, les diffrentes pri
pties de la Reconquista qui sest poursuivie jusquen 1492,
Vous insistez sur les croisades. Une vue rapide peut date de la chute de Grenade.
cependant donner le sentiment qu elles n'ont eu que peu Le rsultat le plus important de cette offensive tous azi
d effets : des tats chrtiens phmres en Palestine, un muts, quon ne peut cantonner ses aspects militaires, est la
affaiblissement de Constantinople au cours de la quatrime perte par les musulmans du monopole commercial en
croisade... Mditerrane. Les expditions armes ont certes jou un rle
- notamment la quatrime croisade, qui tait davantage une
Ce n est quune apparence. Il faut d abord relativiser le expdition contre Constantinople, commandite par les
caractre phmre de l pisode des croisades. Il a quand Vnitiens, quune expdition pour librer les Lieux
mme dur deux sicles, et le contrle de Chypre bien saints -, mais les accords commerciaux postrieurs ont eu
davantage (jusquen 1571). Mais, mme si, politiquement, une influence aussi grande. Certains dentre eux furent
leffet local des croisades est assez limit, leurs cons mme passs librement par des tats musulmans, comme ce
quences conomiques long terme ont t relativement fut le cas, au XIIe sicle, avec les Almohades, qui pourtant
importantes. contrlaient militairement toute la Mditerrane occidentale.
Pour comprendre cela, il faut avoir lesprit le fait sui lissue de tout cela, le commerce international, cest--
vant : contrairement leurs homologues europens, les his dire linstrument conomique principal de la domination
toriens musulmans ne rduisent pas le chapitre des croisades musulmane, se retrouve entre les mains de villes italiennes,
aux seules expditions en direction du Moyen-Orient. Ils comme Venise, Gnes ou Pise. Une autre poque commence.
54 Une histoire de la science arab 55
L avnement des sciences arabes

louks13dgypte et sera dfaite, en 1260, la bataille de An


Les offensives mongoles
Jalout, en Galile.
Premire offensive (1218-1227) Il y a eu, ultrieurement, un nouvel pisode mongol, sous
1218 Premiers affrontements au Khwrizm la conduite de Tamerlan (1336-1405), lequel tait dailleurs
1220 Chute de Samarcande, Balkh, Marw, Nishapr, Herat dorigine turque mais avait pous une princesse mongole.
1221 Chute de Rayy, Qumm, Qazwn, Zanjn, Hamadn, Une partie de ce qui restait des tats musulmans (la Syrie, la
Margha Perse, l Anatolie) fut nouveau contrle aprs une cam
1227 Mort de Gengis Khan
pagne militaire semblable la premire dans lutilisation de
la terreur et des destructions. Mais ctte seconde offensive na
Deuxime offensive (1231-1241) pas eu la mme signification que linvasion du xme sicle. Il
Roccupation de l Asie centrale est nanmoins certain que les Mongols ont port un coup
Occupation de la Russie, de la Pologne, svre une puissance musulmane dj branle par les
de la Hongrie croisades et mine par les luttes idologiques internes.

Troisime offensive (1257-1261)


1257 Destruction du pouvoir des Hashshshn Le relais ottoman
(secte des Assassins)
1258 Chute de Bagdad Donc, partir de 1055, lempire commence montrer
1261 Chute de Damas des signes de dclin. Quelles sont les causes principales de
ce processus et dans quelle mesure les Ottomans ont-ils
ensuite pris le relais ?
Le troisime vnement, cest la conqute mongole. Je ne pense pas que le terme de dclin soit historique
ment pertinent. Disons que la puissance et la splendeur de
Cette phase de l expansion mongole commence au dbut cet tat vont connatre, partir de cette date, un certain infl
du XIIIe sicle, avec Gengis Khan. Ses successeurs sempa chissement et que les quilibres globaux quil connaissait
rent de la Chine, lest. En Asie centrale, puis au Moyen- du IXe au XIe sicle vont entrer dans une zone de turbulence,
Orient, ils soumettent les places fortes, les centres cono suivie quelques dcennies plus tard par un processus deffri
miques et les centres culturels les plus prestigieux de tement territorial conscutif aux offensives chrtiennes et
lEmpire musulman. Ils arrivent aux portes de Bagdad en mongoles. Cela dit, cet empire restera longtemps encore un
1258. Hulagu, le chef des Mongols, ordonne la mise sac de
la ville, le massacre de ses lites et la mise mort du calife,
chef suprme de lIslam. Cest la fin du califat abbasside. Un 13. Cette dynastie a rgn en gypte et en Syrie de 1250 1517. Comme
le nom de cette dynastie l indique clairement en arabe, ses fondateurs
lointain descendant sera rcupr, bien plus tard, au Caire, et taient des esclaves qui avaient fait carrire dans l arme des Ayyoubides,
ramen Istanbul, en 1517, par le sultan ottoman Salm Ier. leurs anciens matres, et qui, un moment donn, ont dcid de prendre le
Mais cela ne sera plus quune vague survivance sans grande pouvoir. L tat mamelouk a toujours t gouvern exclusivement par d an
importance. ciens esclaves. Seule l origine de ces derniers pouvait changer : en effet, au
dbut de cette dynastie, ils taient dorigine slave ou mongole puis, par
Aprs cette victoire, larme mongole dferle sur la Syrie
tir de la fin du XIVe sicle, ce sont les esclaves dorigine circassienne qui pri
et la Palestine. Mais elle se heurte larme des Mame- rent le relais.
56 Une histoire de la science arabe L avnement des sciences arabes 57

symbole de puissance, travers ses diffrents pouvoirs turire. En ce qui concerne la production elle-mme, il fau
rgionaux, et, comme on le verra par la suite, une rfrence, drait pouvoir apprcier le rle des ressources agricoles et
travers la vigueur toujours intacte de ses activits cultu non agricoles, notamment minires, dans le dveloppement
relles et scientifiques. de lconomie globale de cet empire, et peut-tre dans les
Quant aux raisons de laffaiblissement de l Empire causes du ralentissement de cette conomie. Pour prendre
musulman, elles sont multiples ; mais la plus importante lexemple du fer et du bois, on sait que leur utilisation a t
mes yeux, et la plus stratgique, a t la perte progressive du importante durant tout le Moyen Age et quils faisaient
contrle du commerce international. Face un ensemble lobjet dun commerce important entre lEurope du Sud et les
europen renaissant (aprs quelques sicles obscurs , en pays dIslam. Ces deux matriaux ont-ils connu un change
particulier sur le plan intellectuel), lEmpire musulman, ment de monopole et quelle en a t la consquence ? La
affaibli et divis, na pas su ragir efficacement et na pas pu mme question se pose pour lor, dont la rarfaction est
sadapter la nouvelle situation internationale. Les attaques note par les historiens ; ceux-ci observent galement un
mongoles ont probablement aussi, du moins dans un pre transfert montaire de lespace conomique musulman vers
mier temps, port un coup svre la puissance musulmane celui de lEurope. Ce ne sont l que quelques questions
en perturbant srieusement le commerce grande chelle parmi dautres quil est ncessaire dclaircir avant de pou
avec lAsie, lInde et la Chine. voir esprer apporter un dbut de rponse la fameuse ques
Cela tant, et je reprends ce que je disais propos de la com tion relative au dclin de la civilisation arabo-musulmane.
plexit des phnomnes historiques, il y a certainement
dautres composantes ce processus, quil faudrait peut-tre On aurait pu sattendre cependant ce que VEmpire
rechercher dans le fonctionnement de la socit musulmane ottoman prenne la relve de lEmpire musulman. Le
elle-mme, dans ses comportements culturels et dans sa men XVIe sicle semble tre le moment o, malgr les guerres de
talit dominante. Puisque notre propos essentiel, dans ce livre, Religion en Europe, lcart commence saccentuer entre le
concerne les sciences, il faudrait en fait pouvoir rpondre la monde musulman et les pays chrtiens. Or, si lon compare
question suivante : pourquoi cette civilisation si brillante, si les puissances respectives, Soliman le Magnifique14 sup
dynamique de multiples gards, possdant une culture et des porte allgrement le parallle avec ses contemporains
sciences aussi riches, n a-t-elle pas su crer, en son sein, les Franois Ier et mme Charles Quint...
conditions qui devaient prparer lavnement de la science
moderne, avec ses corollaires, cest--dire la rvolution scien Oui, sans nul doute ! L ambition des Ottomans a effecti
tifique et technique, puis la rvolution industrielle ? vement t de reconstituer la puissance et la splendeur
La question a souvent t pose. La rponse ncessiterait quavaient connues les Abbassides, quelques sicles aupa
d abord de longues recherches sur les aspects peu connus de ravant, mais ils ny sont pas parvenus, pour de multiples rai
cette civilisation et de ses diffrents acteurs, en particulier sur sons. La matrise du commerce international avait t per
la nature et le degr des crises internes traverses par cette due, et elle ne fut jamais rcupre. Le contexte nouveau, en
socit partir des grandes offensives chrtiennes et mon
goles et sur les comportements que ces crises ont induits. Il
faudrait galement avoir des rponses fiables sur les liens 14. Sulaymn Ier Kann (Soliman le Magnifique) (1520-1566) est le
ventuels entre les structures sociales de la cit islamique et neuvime dans la ligne des sultans de l Empire ottoman. C est sous son
rgne que les armes ottomanes conquirent le Ymen, contrlent toute la
leur volution, sur les rapports sociaux qui existaient dans les Mditerrane orientale et occupent de nouveaux territoires en Europe (dont
diffrents domaines de la production artisanale ou manufac la Hongrie), avec des incursions jusqu Vienne.
58 Une histoire de la science arabe

particulier du point de vue des quilibres rgionaux, ntait 2. Les sciences en pays dIslam
plus celui qui prvalait du IXe au XIe sicle : la lente monte
du pouvoir musulman stait effectue pendant la grande
lthargie de lEurope chrtienne alors que, au moment de
l avnement du pouvoir ottoman, lEurope est en pleine
mutation et sengage dans un processus vigoureux qui abou
tira, deux sicles plus tard, la Renaissance. Il y a bien eu
extension du pouvoir musulman par lest, mais les territoires Cette civilisation dont nous voulons tudier les sciences
mmes de lancien Empire musulman nont pas pu tre rcu a, nous lavons dit, t conditionne et domine par cette
prs : le Moyen-Orient est revenu dans le giron du nouveau troisime religion monothiste rvle quest VIslam. Il est
pouvoir musulman mais pas la pninsule Ibrique. Au donc ncessaire de nous pencher sur les caractristiques de
Maghreb mme, les Ottomans ne prendront gure pied qu cette religion et sur les rapports quelle a entretenus avec la
la faveur des offensives espagnoles du dbut du xvie sicle. science et les activits scientifiques.
Encore ne domineront-ils que les zones ctires et pas du Commenons, si vous le voulez bien, par les bases, lefon
tout le Maghreb extrme, qui restera indpendant. dement de lIslam, cest--dire par son corpus.

Ce corpus est constitu, en premier lieu, du Coran (qui


* signifie Rcitation ), le Livre sacr des musulmans, com
pos de cent quatorze chapitres, diviss en soixante sections
R FR E N C E S B IB L IO G R A PH IQ U E S dont le nombre de versets varie de trois deux cent quatre-
vingt-six. Si lon tient compte de la chronologie de la rv
Voyageurs arabes, textes de Ibn Fadln, Ibn Jubayr, Ibn Battta et un lation de ces versets, on peut les classer en deux grandes
auteur anonyme, Paris, Gallimard, coll. Bibliothque de la catgories : les versets rvls durant le sjour du Prophte
Pliade, 1995, p. 369-1050, trad. et prs. Paule Charles-
Dominique. La Mecque, et ceux qui lont t Mdine, partir de 622.
Cahen C., U Islam des origines au dbut de VEmpire ottoman, Paris, Cest dans cette seconde catgorie que lon trouve les l
Bordas, 1968, p. 1-28. ments fondamentaux concernant la gestion de la future cit
Eche Y., Les Bibliothques arabes publiques et semi-publiques en islamique. Le second texte est le Hadth. Il est constitu par
Msopotamie, en Syrie et en Egypte au Moyen Age, Damas, 1967. lensemble des paroles, des actes et des comportements attri
Elisseff N., L Orient musulman au Moyen Age (622-1260), Paris, bus Muhammad. Lorsque les juristes et les thologiens
Armand Colin, 1957, p. 1-83.
auront rsoudre certains problmes de la cit qui n ont pas
Ibn Khaldn, Discours sur lhistoire universelle. Al Muqaddima,
Arles, Sindbad, 1978, trad. et prs. V. Monteil. leur solution dans le Coran, ils se tourneront naturellement
Lombard M., L Islam dans sa premire grandeur (v u f-xf sicle), vers le Hadth et procderont alors par analogie pour trouver
Paris, Flammarion, 1971. la solution qui leur paratra la plus conforme leur compr
Papadopoulo A., L Islam et lart musulman, Paris, Mazenod, 1976. hension des principes de lIslam.
Rodinson M., Mahomet, Paris, ditions du Seuil, 3e d., 1974.
Sourdel D. et J., La Civilisation de lIslam classique, Paris, Arthaud, Comment le Coran a-t-il t rdig ou retranscrit ?
1968, p. 1-60.
Watt W. M., Mahomet La Mecque, Paris, Payot, 1958.
Watt W. M., Mahomet Mdine, Paris, Payot, 1959.
lorigine, le Coran tait rcit. Quand il avait la rvla
tion du message divin, le Prophte le rcitait ses proches
60 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d'Islam 61

compagnons, lesquels le mmorisaient et parfois lcrivaient dimension critique et du souci de la recherche de critre de
sur des supports rudimentaires (le papier nexistait pas vrification qui les a caractriss, contribu crer un tat
encore, et les autres matriaux de l poque, comme le papy desprit scientifique. Ils ont galement fond tout un corpus
rus et le parchemin, taient onreux). Certains de ces com intellectuel rationnel qui a prlud lessor ultrieur de la
pagnons se sont dailleurs ultrieurement spcialiss dans science arabe.
cette mmorisation et dans sa restitution. Cest l, me semble-t-il, le vritable point de dpart de la
tradition scientifique arabe, et ce bien avant le grand mou
La retranscription a donc t trs rapide, contrairement au vement de traduction des uvres grecques et indiennes,
message du Christ, les Evangiles lui tant trs postrieurs ? mouvement que lon considre souvent tort comme
lunique origine de cette tradition scientifique.
La relation orale, oui ; somme toute, celle-ci a t presque
immdiate. Les compagnons rcitaient au Prophte les ver Il y avait donc des divergences entre les relations, pour
sets entendus de sa bouche et il pouvait de nouveau interve tant directes, des paroles du Prophte par ses proches
nir pour rtablir la version originale quil avait dicte. compagnons ?
Cela tant, les compagnons concerns taient relative
ment nombreux. La langue utilise - larabe - tait surtout Oui, bien sr. Les tmoignages humains sont fragiles,
parle. Son criture existait mais elle tait assez peu utilise. comme nous le savons. De plus, la mmoire nest pas tou
Les auditeurs du Prophte pouvaient comprendre diffrem jours fiable, et mme sil ne sagit que de variations sman
ment ses paroles et, plus tard, les rciter avec des diffrences tiques ou linguistiques minimes, cela peut parfois avoir des
plus ou moins importantes. Do des problmes dauthenti consquences non ngligeables tant dun point de vue tho
fication du Coran lui-mme, particulirement dcisifs dans logique que dun point de vue politique.
le contexte de la propagation fulgurante de lIslam et de la Toujours est-il que le troisime calife, cUthmn, a jug,
lutte pour le pouvoir qui a suivi la mort de Muhammad. Les une vingtaine dannes aprs la disparition du Prophte,
mmes questions - j y reviendrai tout lheure - vont se quil tait ncessaire de trancher et de fixer dfinitivement le
poser pour le Hadth. texte du Coran. Il a donc runi une sorte de commission qui
D o l apparition d une activit nouvelle, consistant a retenu sept lectures acceptes du texte. Il semble que ce
authentifier les lments du corpus de base de lIslam, en chiffre ait dj t voqu par le Prophte lui-mme, qui
premier lieu le contenu du texte coranique. Cette pratique va aurait dit : Gabriel m a permis jusqu sept lectures diff
se dvelopper, partir de la deuxime moiti du VIIe sicle, rentes du Coran. Dans les faits, les spcialistes du Coran
selon des critres de plus en plus rigoureux. On va ainsi invoquent trois raisons qui ont pu faire apparatre des diff
comparer les relations orales, procder par induction, par rences, leurs yeux trs minimes, dans le contenu de cer
analogie, faire rfrence aux faits reconnus, rechercher les taines phrases du texte coranique, dans la lecture ou lcri
ventuelles contradictions internes, recouper les tmoi ture de certains mots, ou dans leur prononciation. La
gnages, etc. Bref, une dmarche tout fait rationnelle dans premire est lie aux variantes dans les parlers arabes de
son principe, assez semblable celle que peuvent utiliser les lpoque. Or le Coran a dabord t mmoris et rcit. Ce
historiens actuels pour authentifier des textes. On peut consi qui aurait, dit-on, amen le Prophte lui-mme autoriser les
drer, et je crois, sans risquer de se tromper, que ces dbats, rcitants remplacer tel mot originel du message par son
ces travaux, en particulier ceux qui ont t mens autour de quivalent dans le parler du rcitant. La deuxime raison est
la validation du message du Prophte, ont, du fait de leur lie aux ajouts qui se sont glisss dans la premire version.
62 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d'Islam 63

Le Prophte avait en effet lhabitude dexpliquer divers pas rence de lecture ne tient qu la vocalisation des deux mots.
sages qui paraissaient obscurs ses compagnons. Certaines Dans les deux cas, les diffrences taient, lpoque, dune
de ces explications auraient t ajoutes au texte originel au porte idologique et politique incalculable.
moment de sa transcription. Une troisime raison est due au
fait que l arabe crit n avait pas, ses dbuts, de points dia Le Coran une fois stabilis, au-del des exgses et des
critiques et de signes de vocalisation. Ce qui autorisait plu interprtations, les intellectuels arabes ont-ils persist dans
sieurs lectures d un mme mot, voire parfois plusieurs sens l'analyse critique des textes ?
pour une mme phrase.
Quoi quil en soit, nous ne savons pas ce qui a t rejet Le dbat a bien sr continu propos du Hadth. Le
par ladite commission comme mauvaise lecture du Coran. Prophte rcitait toujours les versets du Coran aux mmes
Cela aurait t dun grand intrt pour lhistorien, ne serait- personnes, dont le nombre ntait pas important. Mais, pour
ce que pour mieux cerner les origines des divergences ido tout ce qui ne concernait pas le Livre sacr, les tmoins et les
logiques et politiques qui vont surgir ou sexacerber aprs la auditeurs taient beaucoup plus nombreux : il y avait ceux
dcision du calife cUthmn. Nous pouvons tout au plus gla qui avaient eu le privilge daccompagner ou de rencontrer
ner, ici ou l, des tmoignages sur ce dlicat problme de le Prophte tout au long de ses vingt annes de prdication,
transmission. On sait par exemple que, avant le choix de la cest--dire entre le dbut de la rvlation et son dcs, en
version officielle du Coran, d autres versions circulaient 632, ceux qui lavaient entendu prononcer telle ou telle
librement. L une delles, celle dIbn Mascd, tait encore en parole, ceux qui lavaient vu agir loccasion dun vne
usage au Xe sicle dans les milieux chiites. On comprend ment marquant. Il est arriv aussi que le Prophte n ait pas
facilement pourquoi cette version avait encore la faveur de rpondu une question, ne soit pas intervenu dans certaines
certains musulmans lorsquon prend connaissance de cer circonstances... Faute dinterprter ses paroles ou ses gestes,
tains de ses versets qui diffrent nettement de ceux de la ver on sest alors interrog sur ses silences.
sion officielle ou qui sont tout simplement des additions. Au-del du choix du calife cUthmn relatif aux sept lec
Voici un exemple d addition que l on pouvait lire dans la tures du Coran, la recherche sur le contenu du Hadth a donc
version d Ibn Mascd. La version officielle du verset 35 du continu, avec la mme mthodologie et les mmes critres.
chapitre 24 dit : Dieu est la lumire des deux et de la Terre. Les sujets tant moins sacrs que le contenu du Coran lui-
Sa lumire est la ressemblance dune niche o se trouve mme, les autorits religieuses et politiques nont pas
une lampe. La version d Ibn Mascd dit : Dieu est la entrav le dbat.
lumire des cieux et de la Terre. Sa lumire est la ressem L tude de ce corpus - quil nous faut bien qualifier de
blance de la lumire de celui qui croit en lui et aime les gens scientifique du fait de sa mthodologie, mme si son objet
de la famille de son Prophte ; elle est comme une niche o est religieux - a permis cette civilisation dinaugurer de
se trouve une lampe. Quant aux divergences, lexemple le nouvelles activits de recherche avant mme le dbut des
plus connu, et de loin le plus important, se trouve dans le traductions. Cest ce qui nous autorise parler, la suite des
verset 56 du chapitre 33, qui dit : Dieu et ses anges unis bibliographes arabes, de science de lexgse du Coran
sent cAl au Prophte , alors que la version officielle dit : et de science du Hadth , mme si cela parat quelque peu
Dieu et ses anges prient sur le Prophtel. Ici, la diff incongru aux lecteurs habitus rserver le mot science
certaines activits intellectuelles.
1. D. et J. Sourdel, La Civilisation de VIslam classique, Paris Arthaud
1968, p. 129-132.
64 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam 65

Y a-t-il eu dautres domaines, non religieux cette fois, sur qui recherche la science en signe de satisfaction pour ce quil
lesquels la recherche aurait port ds le dpart ? fait. Le Prophte aurait dit aussi que le savant surpasse le
dvot comme la Lune, au moment de la pleine lune, surpasse
Oui, celui de la langue arabe. Je lai dj dit, larabe tait les autres astres .
essentiellement parl, assez peu crit et donc de codification
assez floue. Devenant la langue de lIslam, le vecteur de sa Ce nest pas dpourvu dambigut. On peut interprter
propagation, destine de fait tre internationalise, il fallait cela comme des phrases relatives la connaissance de la
- de par les arguments mmes des musulmans de lpoque - religion, des sciences religieuses...
la prserver de toute dformation et dvelopper son ensei
gnement. Do la ncessit d tudier ses rgles et de connatre Bien sr, mais cela dpend des interprtations que lon en
sa structure interne. Se construit donc, ct des deux donnera plus tard. Celles-ci varieront selon les commenta
domaines religieux prcdemment voqus, un domaine nou teurs mais aussi selon les poques. partir du IXe sicle, par
veau que nous qualifierons, par commodit, de profane . exemple, apparat un dbat sur les sciences. Or, cela corres
pond la priode o lon assiste un dveloppement tous
azimuts des activits intellectuelles, refusant pratiquement
Les textes sacrs et la science tout contrle. Les textes fondateurs sont alors interprts de
manire trs ouverte , mme si, ici ou l, des voix se sont
Existe-t-il, dans les textes fondamentaux, et bien entendu leves pour sopposer ces interprtations et pour condam
dans le Coran lui-mme, des passages favorables - ou dfa ner certaines sciences.
vorables - la science, des incitations la recherche... ? Il est arriv que des historiens trs postrieurs, parfois
actuels, rapportent ces jugements, ces dbats, de faon tota
Oui, il y en a plusieurs. Il faut savoir, par exemple, que le lement anhistorique, partielle, sans rfrence au contexte
mot science et les mots ou expressions qui en dcoulent social o ils ont eu lieu. Cela na videmment pas de sens.
(comme savant , plus savant ...) interviennent plus de Il est ncessaire, concernant telle ou telle dclaration,
quatre cents fois dans le Coran. Parmi les versets qui sont de la citer, bien sr, de vrifier son authenticit, puis de
explicitement en faveur de la science, il y a celui-ci : Dieu sinterroger sur sa signification relle en relation avec le
placera sur des degrs levs ceux d entre vous qui croient contexte de sa formulation. Ensuite, il faut tudier son utili
et ceux qui auront reu la science 2; et celui-ci : Seigneur, sation ultrieure, ou plutt ses utilisations successives.
accorde-moi plus de science3. On attribue galement au Jai cit le propos du Prophte disant quil fallait aller
Prophte des propos sans ambigut en faveur des sciences chercher la science jusquen Chine, cest--dire au bout du
et des savants. Parmi les plus cits, mais dont lauthenticit monde. A-t-il rellement dit cela? Ensuite, quentendait-il
n est pas garantie, il y a celui-ci : Cherchez la science, par science ? En priode dessor scientifique, ce propos
mme en Chine. Parmi ceux qui ont t authentifis par les sera interprt de manire large. Certains diront : nous pra
spcialistes de ltude des propos du Prophte, il y a celui- tiquons les sciences des Anciens, savoir les sciences pro
ci : La qute de la science est un devoir pour tout musul fanes, parce que le Prophte a encourag cela. S il avait
man , et celui-ci : Les anges poseront leurs ailes sur celui voulu viser uniquement les sciences de la religion, il laurait
dit explicitement. Sil ne la pas fait, sil sest exprim de
2. LVUI, 11. cette manire, cest que son propos tait dlibr. D autres,
3. XX, 114. plus conservateurs, interprteront les mmes phrases du
67
66 Une histoire de la science arabe le s sciences en pays d Islam

I. LES SCIENCES D E TRANSM ISSION


Coran et du Hadth de faon trs restrictive, jusqu affir C. SCIENCES DE LA LANGUE
mer que mme lexcs de ltude de la grammaire arabe est A. SCIENCES RELIGIEUSES
1. Linguistique
dangereux. Il n est donc pas tonnant que cela ait pu 1. Exgse
2. Grammaire
2. Lectures coraniques
conduire, parfois, des autodafs. Mais le phnomne est 3. Sciences du Hadith
3. Mtrique
rest exceptionnel. 4. Droit
4. Lexicographie
5. Littrature
5. Fondements du droit
D. SCIENCES HISTORIQUES
Et part ces deux attitudes extrmes, quelles autres inter 6. Thologie
1. G nalogies-Chronologies
7. Mystique souf
prtations a-t-on pu rencontrer ? 2. Bio-bibliographie
B. GOGRAPHIE
3. Chroniques
1. Gographie descriptive
Je peux, par exemple, citer al-GhazzlI (m. 1111), un 4. Analyse historique
2. Cartographie
thologien qui a vcu Bagdad jusquau dbut du XIIe sicle. 3. Relations de voyages
Ce n est pas encore le dclin ; mais la priode la plus faste de
IL LES SCIENCES RATIONNELLES
cette civilisation, et notamment dans le domaine scienti C. SCIENCES MATHMATIQUES
fique, est en train de sachever. Avec la prise du pouvoir poli A. SCIENCES PHYSIQUES
1. Sciences numriques
1. Sciences des tres vivants et des plantes
tique par les Seljoukides, en 1055, on est entr dans une a. M decine
a. Calcul indien
phase de rorientation. Dans son livre intitul Celui qui b. Sciences vtrinaires
b. Thorie des nombres
c. Algbre
sauve de Vgarement, al-GhazzlI sinterroge sur le bien- c. Sciences de l levage
d. Analyse combinatoire
fond de lexercice des sciences rationnelles. Il dit : En d. Agronomie
2. Sciences gomtriques
e. Botanique
elles, il y a des parties indiffrentes, des parties utiles et des a. Gomtrie des figures
2. Sciences des instruments
parties nuisibles. Par exemple, les mathmatiques ne sont pas a. Poids spcifiques
et des courbes
b. Gomtrie de la mesure
nuisibles, elles sont mme utiles puisquelles facilitent le b. Moments dinertie
c. Constructions gomtriques
calcul de la rpartition des hritages. Cela tant, il prcise c. Leviers
d. Arpentage
quelles comportent quand mme des aspects nuisibles parce d. Miroirs ardents
e. Architecture
e. Machines de guerre
que, dans leur dimension thorique, elles sont fondes sur le f. Mcanique hydrolique
f. Optique thorique
raisonnement, lequel drive du syllogisme4, lequel est lins 3. Science des corps terrestres
3. Astronomie
a. Science de l observation
trument de la philosophie. Or, cette dernire est une discipline a. Pharmacologie
b. Trigonomtrie
qui mne au relativisme. Donc, en sinitiant au syllogisme en b. Chimie
c. Thories plantaires
c. G ologie
mathmatiques, on prend l habitude de croire que des syllo d. Instruments astronomiques
d. M torologie
gismes corrects conduisent la vrit, et cela dans tous les B. PHILOSOPHIE
e. Science du temps
4. Musique
domaines ; ce qui peut conduire lathisme. Al-Ghazzl 1. Logique
a. Thories musicales
sous-entend donc quil faut faire des mathmatiques appli 2. Fondements des mathmatiques
b. Pratiques musicales
3. Fondements de la physique
ques, mais viter les mathmatiques thoriques, qui peuvent c. Instruments musicaux
4. Mtaphysique
dboucher sur la philosophie. Pourtant, je le rpte, on est
dj au XIIe sicle. Et puis lopinion de ce thologien nest pas III. LES SCIENCES INTERMDIAIRES
1. Science des hritages (droit, arithmtique, algbre)
2. Astrologie (divination, astronomie, arithmtique)
4. Le syllogisme est une opration qui permet d aboutir une conclusion
3. Kalm (thologie, philosophie)
partir de deux prmisses, lune dite majeure et l autre mineure. Exemple
classique : tous les hommes sont mortels (majeure), or je suis un homme
Les sciences arabes (vuf-xnf sicles)
(mineure), donc je suis mortel (conclusion).
68 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d'Islam 69

lopinion dominante de la socit et elle n est en aucune qui ont favoris le dveloppement du calcul (arithmtique
manire lopinion de la communaut scientifique. puis algbrique), ainsi que celui de certains aspects de las
tronomie et de la trigonomtrie. J y reviendrai un peu plus
On est donc en priode, sinon de rgression, du moins de loin, mais je peux dj dire que la thse de cet auteur ne
stagnation de la civilisation arabo-musulmane. rsiste pas aux faits. Elle est rapprocher de ce quon peut
lire chez certains orientalistes occidentaux non spcialistes
En quelque sorte oui, bien que ce ne soit pas encore le de lhistoire des sciences et qui on a demand leur avis sur
dclin, lequel commence surtout au XIVe sicle. On peut ce sujet. Ils ont parl des mathmatiques arabes sans avoir
aujourdhui dceler quelques amorces de dclin mais cest jamais dchiffr et traduit un texte mathmatique mdival.
un jugement aprs coup. la mort d al-Ghazzl, lortho On peut lire, par exemple, dans un de ces articles, que les
doxie sunnite a dfinitivement triomph. Les Fatimides se Arabes ont invent et dvelopp lalgbre parce que leurs
sont effondrs et, avec eux, le rve dune jonction avec le structures mentales sy prtaient. Or les algbristes de
chiisme asiatique. Les militaires seljoukides ont pris le pou lEmpire musulman taient dorigines ethniques diverses :
voir politique Bagdad et les chiites, l o ils taient implan arabe, persane, berbre, ibrique, etc.
ts, ne reprsentaient plus une force dominante. Limportant,
ce n est dailleurs pas tellement la victoire de lorthodoxie Ce que j'a i cru comprendre, c'est que l'auteur de l'ou
sunnite. Si les chiites avaient triomph, il est probable que le vrage en question ajfirmait en quelque sorte que la philoso
processus de dclin aurait t peu prs semblable parce phie coranique induisait implicitement ou explicitement une
que d autres facteurs sont intervenus dans ce processus. conception de l'univers de type pythagoricien1.

Je ne le pense pas. Il sagit dune interprtation a poste


Incitations la pratique des sciences riori. Comme cette civilisation a bien russi dans le
domaine mathmatique, alors on cherche, aprs coup, en
Dans un ouvrage rcent5, Vauteur prtend que la philo trouver les causes dans le message originel. mon sens,
sophie de VIslam se prte remarquablement bien Y esprit cest dabord lactivit critique exerce propos de lex
mathmatique. Cela expliquerait pour une part, selon lui, gse du Coran et de lauthentification du contenu du Hadlth
la richesse de la production des mathmaticiens des pays ainsi que les premires recherches sur la structure de la
d'Islam. Que penser de cette ide ? langue arabe, puis l influence ultrieure exerce par les
uvres philosophiques grecques, qui ont incontestablement
Je ne la partage pas du tout. Revenons dailleurs au favoris le dveloppement dun esprit rationnel. Celui-ci a
Coran. On y trouve, en particulier, les versets suivants, qui trs fortement contribu lessor des sciences, et pas seule
ne comportent aucune rfrence explicite aux mathma ment des mathmatiques.
tiques : Dieu suffit pour tenir le compte , Dieu est rapide
dans ses comptes , et Dieu est le plus rapide des calcula
teurs 6. Il existe, dans les pratiques de lIslam, des lments 7. Pour les pythagoriciens, tout est nombre dans lunivers. cet effet,
ils ont dvelopp une thorie numrique permettant d associer aux figures
gomtriques lmentaires des nombres dont les units, disposes ing
5. p Seyyed Hossein Nasr, Sciences et savoir en Islam, Paris, Sindbad, nieusement, reproduisent ces mmes figures. Ce sont les fameux nombres
1979. figurs, qui sont exposs par Nicomaque de Grase (fin du IIe s.) dans son
6. IV, 6 ; XXIV, 3 ; VI, 62. livre LIntroduction arithmtique.
70 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam 71

Il est communment admis que le Prophte ne savait ni sissent bien dans leur commerce sans avoir jamais appris
lire ni crire. Maxime Rodinson s'inscrit en faux contre cette lire et crire.
opinion. Il crit que le Prophte ne devait pas tre anal
phabte et qu'il avait probablement une certaine culture Est-il vrai que des demandes concrtes, issues de la pra
scientifique. tique religieuse, avaient t faites aux savants, notamment
en mathmatiques et en astronomie ?
Il faut d abord remarquer que lon peut tre analphabte,
c est--dire ne pas savoir lire et crire, et nanmoins poss Cest exact, encore que la pratique de lIslam ait exist
der une certaine culture scientifique acquise oralement ou avant ces sollicitations et quelle se serait poursuivie mme si
par lobservation. Laffirmation de Rodinson est plausible si les savants navaient pas trouv de rponses ces questions.
elle signifie que le Prophte ntait pas ignorant. Pour les mathmatiques, cela concerne surtout, au dpart,
Quant l ide, trs rpandue chez les musulmans, que le des problmes relatifs la rpartition des hritages. Cela
Prophte tait analphabte, quelle que soit sa vracit, elle a tant, on savait partager les hritages bien avant lavnement
son importance dans une vision prcise. Elle permet en effet de lIslam. Les techniques de calcul taient fondes, essen
d affirmer que, ne sachant ni lire ni crire, toute sa connais tiellement, sur la manipulation des fractions et, accessoi
sance des messages antrieurs, cest--dire la Bible et un peu rement, sur lutilisation de quelques algorithmes, comme
les vangiles, ne provenait que du message divin quil tait la mthode dite de fausse position , pour la recherche de
charg de transmettre aux hommes, et non dune initiation linconnue du problme8. Les procds des gyptiens et, sur
directe aux prceptes de ces deux religions monothistes. tout, des Babyloniens taient du mme type. Dans la socit
Le qualificatif peut galement tre interprt dune arabo-musulmane va apparatre de surcrot une sophistication
manire profane : le Prophte, mme analphabte, tait un des problmes. Ce qui a t le prtexte toutes sortes dexer
homme manifestement trs intelligent, dot dune culture cices mathmatiques. On a mme invent des problmes
orale importante. Il avait voyag, tout au moins dans le aboutissant des quations du second degr9. Cela a effecti
Croissant fertile, avait rencontr beaucoup de gens diff vement jou en faveur du dveloppement de certains aspects
rents, avait discut avec eux, les avait couts. Il a frquent des mathmatiques. On a constat que les mathmatiques
aussi, assez rgulirement, des membres des tribus juives et facilitaient les calculs relatifs aux rpartitions des hritages.
chrtiennes d Arabie. C est trs probablement travers ces Leur enseignement apparaissait donc utile la socit, do
divers contacts et entretiens quil a pu acqurir, avant la lencouragement de son enseignement.
rvlation, ses premires informations sur le contenu des Il en est de mme pour lastronomie. Il fallait connatre la
textes sacrs des deux autres monothismes. direction de La Mecque pour prier, et cela en tout lieu. Si
Muhammad tait, lorigine, marchand, probablement lon veut une direction rigoureusement exacte, le problme
mme un trs bon marchand, sinon, on ne sexpliquerait pas mathmatique et astronomique pos est trs compliqu dans
pourquoi Khadlja, une dame fortune de La Mecque, lau
rait recrut pour grer ses affaires. Comme tel, il devait
avoir une certaine culture mathmatique orale, comportant 8. Il sagit dune formule mathmatique qui permettait de dterminer
une bonne pratique du calcul mental et, probablement, du la solution exacte du problme en partant de deux valeurs choisies arbi
calcul digital. Il existe encore, aujourdhui, parmi les com trairement.
9. Une quation du second degr est une relation entre l inconnue
merants de Ghardaa (en Algrie) et parmi les pcheurs dun problme, le carr de cette inconnue et des nombres. Par exemple :
dOman, des gens qui calculent de cette manire et qui rus- 3x2 + 5jc= 7.
72 73
Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam

sa rsolution. Cela tant, comment a-t-on fait avant que les gnons du Prophte (27 sud-est), celui des Mamelouks est
mathmaticiens naient rsolu la question? Comment ont orient selon la qibla calcule par les astronomes (37 sud-
fait les premiers musulmans et le Prophte lui-mme ? Ils se est), enfin, celui dal-Qarfa est orient plein sud, ce qui cor
sont orients vers La Mecque de deux manires. L une est respond en fait lorientation de la qibla du Prophte lors
base sur les toiles. Dans ce cas la direction de La Mecque quil tait Mdine.
correspondait grosso modo celle de ltoile du berger.
L autre, celle de la tradition, correspondait la direction Les grands savants des pays dIslam se sont-ils rfrs au
choisie par le Prophte, c est--dire vers le sud puisque Coran dans leurs travaux scientifiques ?
Mdine, la ville o il habitait, est au nord de La Mecque.
Mais la direction, partir dun point quelconque du globe, Non, jamais ma connaissance. Prenons lexemple dIbn
n a t tablie quau ixe sicle, par lastronome et mathma al-Haytham (m. 1039), le grand spcialiste de loptique.
ticien Habash al-Hsib. La formule mise au point est trop Dans ses crits, il voque lobservation, la recherche par
complique et, pour cette raison, n a pas t souvent utilise. induction et lexprimentation pour tablir un fait scienti
Dailleurs, on a trs vite cherch la simplifier et la rem fique et ensuite le thoriser. Il na jamais voqu le Coran
placer par une formule approche plus commode. Malgr propos des ides et des mthodes quil a exposes dans ses
cela, la plupart des musulmans ont continu se servir de uvres. On peut dire la mme chose pour dautres grands
lun des procds traditionnels. Pour prendre lexemple de la mathmaticiens. Tous voquent Dieu, mais cest pour le glo
ville du Caire, on y trouve des quartiers, et donc des mos rifier, en gnral au dbut de leurs ouvrages, ou pour rappe
ques, orients de trois manires diffrentes : Le quartier ler ses paroles et celles du Prophte en faveur des sciences.
d al-Qhira (construit par les Fatimides et qui donnera son
nom toute la ville) est orient selon la qibla des compa-
LIslam et la science
Existe-t-il, dans les milieux scientifiques des pays dIslam,
Trois orientations diffrentes vers la fin de ce que lon appelle en Europe le Moyen Age
( X V e sicle), des dbats sur Vhliocentrisme et lquivalent de

la condamnation formule par le Vatican sur ce sujet ?

Dans le Coran, cest la conception gocentrique de luni


N
vers qui se dgage de la lecture des versets les plus expli
cites. On y lit, par exemple : Le Soleil qui chemine vers
A = qibla des compagnons son lieu de sjour habituel 101; ou bien : Dieu est celui qui
------- du Prophte (27 sud-est) ; a lev les deux sans colonnes visibles (...). Il a soumis le
B = qibla des astronomes
c (37 sud-est) ; Soleil et la Lune ; chacun deux poursuit sa course vers un
C = qibla du Prophte lorsquil terme fix 11; ou bien : Tu aurais vu le Soleil son lever
tait Mdine (sud)
* D aprs D. A. King : La science au service de la religion : le cas de l Islam
I m p a c t : s c ie n c e e t s o c i t , n 159, p. 283-302.
10. XXXVI, 38.
11. XIII, 2.
74 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam 75

scarter de leur caverne vers la droite et passer leur gauche Est-ce que la question nintressait pas les thologiens
au moment de son coucher12. musulmans, ou ce silence est-il d au fait qu'il nexistait
Compte tenu de lpoque o le texte coranique a t pas, dans lIslam, de clerg et de hirarchie qui auraient eu
rvl au Prophte, le contraire aurait t tonnant. On pour lautorit ncessaire pour se prononcer sur ce sujet ?
rait donc sattendre exhumer des textes postrieurs o,
s appuyant sur cette conception gocentrique, leurs auteurs L Islam, son origine et dans son corpus, na pas prvu
auraient ferraill contre d ventuelles positions hliocen- de clerg puisque les fidles nont pas besoin dinterm
triques. Mais, pour le moment, rien n a t dcouvert concer diaires pour sadresser Dieu. Mais il y a ce que lon peut
nant des dbats sur lune ou lautre de ces deux conceptions. appeler une direction technique , cest--dire les prposs
Il existe, dans les crits de lastronome du XIe sicle al- la conduite de la prire. Il y a enfin une direction politique,
Brn (m. 1048), les lments dun dbat qui ne concerne dans la mesure o lIslam est concern par la gestion de la
que le problme de la rotation de la Terre sur elle-mme. Il cit. Au sommet, cette direction politique est incarne,
sagit d un dbat entre savants de lpoque et dun dbut depuis 632, par le calife. Une glise implique lexistence
d application de ce qui n tait alors quune hypothse. En dintermdiaires - les prtres - entre les fidles et Dieu, ainsi
effet, selon al-Brn, lastronome as-Sijz, son contempo que lexistence de structures hirarchises regroupant ces
rain, avait conu et ralis un astrolabe bas sur cette hypo intermdiaires. Cette autorit a comptence pour dire ce qui
thse de la rotation de la Terre sur elle-mme. Press de don est bon ou non, ce qui est conforme la doctrine reli
ner son opinion sur cette hypothse, al-Brn considre gieuse, etc. Rien de tout cela ne figure dans le corpus musul
quelle est parfaitement concevable et quelle ne contredit man. Cela dit, il y a des diffrences notables entre les ortho
aucun phnomne connu ; mais il ajoute que lhypothse de doxes musulmans (sunnites) et les chiites. Chez ces derniers,
la fixit de la Terre permet de rendre compte de la ralit de il y a des mollahs, des hodjatoleslams, des ayatollahs. Cest
faon tout aussi satisfaisante. Comme on le verra plus en une consquence de ladoption, ds le VIIe sicle, du concept
dtail par la suite, son argumentation ne se rfre aucune de limamat (mission de guider la communaut). Cette mis
source religieuse. sion est donc confie un imam, cest--dire un guide cens
tre le dpositaire du sens cach du message coranique.
Au-del des dbats entre savants, a-t-on connaissance Alors que le sunnite se contente, pour tre un bon musulman,
dune prise de position d autorits religieuses de lIslam de suivre les prescriptions du Coran, le chiite doit se ratta
comparable celle de lglise catholique ou protestante ? cher un guide qui lui enseigne laspect cach du message
divin. Cest cette ncessit du guide qui va entraner le dve
Personnellement, je n en connais pas ! Il faudrait peut- loppement de toute une hirarchie religieuse dont lune des
tre la chercher du ct des penseurs musulmans qui se sont missions est de choisir limam.
opposs aux philosophes propos de questions trs impor
tantes, comme la finitude ou linfinitude du monde, la divi
sibilit linfini de la matire ou sa rduction des atomes LIslam et la rationalit
indivisibles, etc.
Ce que nous avons dit sur lexercice de la dmarche cri
tique des intellectuels musulmans m'amne vous deman
der te que vous pensez de cette phrase de Maxime
12. XVIII, 17. Rodinson : La rationalit de la thologie musulmane est
76 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam 11

extrme, elle est admirable. Tout TIslam intellectuel du codifie aux vme-ixe sicles et rgulirement enrichie selon
Moyen Age est plac sous les auspices de la raison. la dmarche analogique.
Cela tant, ce corpus ne rgle pas tout. Dans le cadre du
Ce que je peux dire, cest que, partir dun corpus fond dveloppement de la socit apparaissent des problmes qui
sur une rvlation, les thologiens musulmans ont mis en ne figurent pas dans la liste des situations initialement pr
uvre une dmarche rationnelle, critique, dans le cadre de vues. Et ces problmes sont suffisamment nouveaux pour
lauthentification des diffrentes rcitations du Coran puis ne pas pouvoir tre rgls par analogie avec tel ou tel com
du contenu du Hadth. Un travail du mme type a t entre portement du Prophte ou par extrapolation dun jugement
pris, ensuite, sur la langue arabe. Le caractre scientifique rendu par tel ou tel calife. Cest alors quintervient le mufti.
des mthodes dinvestigation a t aliment et confort ult Cest quelquun qui connat bien le code musulman et tout
rieurement par lemprunt dun outil de la science des ce qui constitue dj sa jurisprudence. Cest un savant de la
Anciens - principalement grecs - , la logique. Plus ou religion auquel la socit reconnat, un moment donn, la
moins accepte, plus ou moins combattue par certains tho capacit formuler un jugement sur une question non pr
logiens, la logique aristotlicienne a compltement pntr vue par le dogme et par le code qui en dcoule, innover
la vie intellectuelle du monde musulman. Cela explique pour dans une situation originale. Par exemple, le code indique ce
une part pourquoi, au cours de la priode de dclin, alors quil faut faire quand on a un prisonnier musulman, chrtien
que la plupart des disciplines scientifiques (mathmatiques, ou juif. Mais que faut-il faire dun prisonnier paen ? Faut-il
astronomie, physique, etc.) rgressaient, alors que le conser le tuer ou le transformer en protg , et donc lui accorder
vatisme gagnait du terrain et quune sorte de frilosit confor un statut privilgi, prvu uniquement pour les mono
miste envahissait certaines activits intellectuelles, la thistes ? On ne va pas demander un avis circonstanci un
logique - conue comme tant un instrument fondamental militaire, ni un chef politique. On va le demander un
de la pense humaine - reprenait de la vigueur dans diff mufti. Son jugement sera alors une fatwa. Lafatwa est la
rentes rgions de lEmpire musulman. formulation dune solution un problme pos par la vie de
la cit, solution qui nest appele durer longtemps que si
Cette rationalit que vous voquez, quoi sest-elle elle rencontre un consensus dans la socit.
applique, au-del de ltude du corpus religieux et de la
langue arabe ? Nous avons trait de lapport de la dmarche critique
exerce lgard du corpus religieux, ainsi que du travail
Elle sest applique dabord dans les domaines juridique relatif la langue arabe. Cela fait deux des composantes
et politique, autrement dit la vie de la cit. Pour une part, de la construction de la rationalit. Existe-t-il d autres
principalement en ce qui concerne les versets mdinois, le composantes ?
Coran est un code dfinissant les rgles de fonctionnement
de cette cit. Pour veiller lapplication des principes ainsi On pourrait affirmer que toute la civilisation dans laquelle
dfinis, une arme de fonctionnaires apparat. Ces fonction lIslam est n et sest dvelopp y a concouru. Cela nous
naires sont les juges. Leur rle n a rien de religieux, il amne toutefois voquer les hritages reus par cette civi
consiste veiller lharmonie de la cit selon les principes lisation (rapidement, car nous en traiterons plus tard de
musulmans. Ils soccupent de la rpartition des hritages, du manire approfondie), en insistant plus particulirement
respect des rgles de mitoyennet, du chtiment des crimi cet gard sur lapport grec.
nels, etc. Tout cela partir dune jurisprudence musulmane Les sciences persane, babylonienne et gyptienne ont
78 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 19

malheureusement laiss peu dcrits. Mais, ceux qui ont t tains princes ou califes. Il a commenc chez les Omeyyades,
retrouvs prouvent quil sagissait surtout de sciences utili avec le prince Khlid Ibn Yazd, et il sest poursuivi, une
taires. La gomtrie visait rsoudre des problmes darpen chelle beaucoup plus grande, avec certains califes abbas-
tage et darchitecture. Le calcul tait destin favoriser les tran sides, et plus particulirement avec quatre dentre eux : al-
sactions commerciales, les rpartitions des hritages, le calcul Mansr (754-775), al-Mahd (775-785), Harn ar-Rashd
des impts, etc. Ces sciences comportaient un savoir, essen (786-809) et al-Mamn (813-833).
tiellement empirique, et davantage encore de savoir-faire. Le rgne de ce dernier est intressant. Lui et son frre al-
La socit grecque, telle quelle sest labore lpoque Amin (809-813) se disputaient le pouvoir. Chacun tait can
classique (V e sicle av. J.-C.), et dans lcole dAlexandrie, didat dun clan. Avec la victoire dal-Mamn intervient un
a une tout autre dimension. Elle implique un savoir, bien nouveau rapport de force sur le plan idologique et politique.
plus dailleurs quun savoir-faire (qui existe galement mais En ce qui concerne le domaine de la culture, et singulire
qui est davantage le fait de techniciens et dartisans que de ment de la culture scientifique, la dynamique amorce sous
savants ou de philosophes), mais aussi toute une conception les califes prcdents sest accentue. On a assist une lutte
de la science, toute une idologie, qui sont parties int entre les rationalistes musulmans, en majorit de tendance
grantes du corpus. Elle intgre une dimension thorique (qui mutazilite13, et les traditionalistes. Cest ce moment que le
n existait pas auparavant), tout au moins dans certaines dis rationalisme grec pntre en force les dbats intellectuels et
ciplines, qui prend place dans ce discours sur la science. Il mmes les discussions thologiques.
sagit l dune dimension cruciale de cette construction de la Cest la tendance mutazilite que lon doit lexgse
rationalit, presque au sens moderne du concept. L hritage rationnelle de la religion musulmane et la dfinition des cinq
que la civilisation arabo-musulmane reoit de lAntiquit grands principes qui la distinguent des autres coles tholo
grecque comporte donc un corpus scientifique important, giques : 1. laffirmation de lunit de Dieu (et donc le refus
mais aussi - je dirai mme surtout, pour laspect que nous de tout attribut divin); 2. la justice divine (cest--dire que
abordons ici - le discours sur la science, qui est luvre des Dieu ne fait que le bien) ; 3. la qualification morale de toute
philosophes. Il n existait ni dans la science babylonienne, ni action humaine ; 4. la position intermdiaire ( savoir la pos
dans celle de lgypte antique, ni d ailleurs dans celles de la sibilit pour le croyant dtre dans le pch sans tre consi
Perse et de lInde. Cette composante pistmologique, dr comme hors de la foi) ; 5. le devoir dordonner le bien
reprise par les savants arabes, a pour une large part forg le et dinterdire le mal .
comportement de ces derniers. Les peuples les plus grecs Le mcnat dal-Mamn a t important quantitative
dans leur attitude intellectuelle, aprs les Grecs, ont t ceux ment, mais aussi qualitativement. Dabord, parce quil se
de lEmpire musulman... situe dans un contexte philosophique rationaliste. Ensuite,
parce que lexemple du calife va provoquer un largisse
ment du mcnat. Ce dernier va passer dune attitude indi
Le mcnat viduelle - celle du Commandeur des croyants - un phno

Comment tait finance activit des scientifiques dans


VEmpire musulman ? 13. Cette tendance est apparue la fin du califat omeyyade la suite de
la rupture entre Wil Ibn cAt (m. 750) et Hasan al-Basri (m. 730). Les
partisans du premier ont t alors appels mutazilites parce quils s taient
La forme habituelle de ce financement a t le mcnat. isols des autres, en choisissant de se runir dans un coin de la mosque
Sa variante la plus connue est le mcnat individuel de cer de Basra.
80 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 81

mne socital. Des princes, des mdecins, des marchands, Mais on peut galement citer le mcnat des Aghlabides
des savants fortuns parfois, se mettent consacrer une par au Maghreb, des Fatimides en gypte, etc. ce propos, on
tie de leur fortune au financement des activits scientifiques raconte que cest le calife fatimide dgypte, al-Hkim (996-
et culturelles. Durant les vingt ans de rgne dal-Mamn, 1021), lui-mme, qui a invit le grand mathmaticien Ibn al-
d un comportement individuel d lite, le mcnat devient Haytham venir travailler et enseigner au Caire - et, pour
un phnomne d ensemble. marquer son respect pour la science et pour ce savant, le
Cela se diffusera ensuite trs largement dans la socit. calife se serait lui-mme dplac pour attendre Ibn al-
On verra de plus en plus de gens lguer, avant de mourir, Haytham le jour de son arrive au Caire.
une partie de leurs biens la science. Tel mcne donnera Le mcnat socital, auquel lexemple des princes don
sa maison pour que le Coran y soit enseign, tel autre lais nait bien sr une impulsion, sest dvelopp dans des
sera une petite manufacture ou une petite entreprise dont les milieux cultivs, raffins, o le niveau d instruction tait
bnfices iront l entretien d une cole ou d une biblio lev. Dans ces milieux, les femmes taient galement ins
thque, parfois aussi la prise en charge complte des tu truites. On sait aussi que les filles des princes taient for
diants ncessiteux. Ce phnomne va prendre une telle mes par des enseignantes. On connat des noms de grandes
extension que les juristes lont inclus dans le droit musul juristes, de calligraphes renommes, de potesses ou tout
man sous le nom de Habous ou waqf, ce qui signifie bien simplement dintellectuelles dont lhistoire a retenu les
de mainmorte . noms parce que leurs fortunes personnelles leur ont permis
Avant lavnement du Habous, il y avait dans le droit de mener des actions de mcnat. A Fs, au vme sicle, il y
musulman la notion de donation. Il est prvu, selon les dis eut le cas dUmm al-Bann, qui a utilis une partie de la for
positions de ce droit, que l on puisse lguer jusquau tiers de tune hrite de son pre pour difier la mosque Qarawiyyn
ses biens, non ses hritiers lgitimes, mais des personnes et en faire un lieu d enseignement. Bagdad, au IXe sicle,
physiques ou morales. Par ce biais, on a pu financer des acti Umm Jacfar avait un salon trs frquent : elle recevait des
vits scientifiques en permettant des personnes de disposer potes, des astrologues, des mdecins et des philosophes, et
leur guise (et non pas en usufruit comme dans le cas des elle participait activement leurs dbats, dissimule derrire
Habous), de sommes ncessaires la poursuite dune acti un paravent.
vit intellectuelle.
Ce mcnat, sil est n Bagdad, ne sest pas limit au Les observatoires astronomiques constituent une catgo
Croissant fertile. Il a essaim dans tout lespace musulman, rie un peu part dans ce que lon appellerait maintenant
des degrs divers en fonction du dveloppement cono des quipements scientifiques . Cest sans doute expli
mique et culturel des rgions. L un des exemples rgionaux cable par limportance de Vastronomie dans la vie sociale,
les plus significatifs est le mcnat du calife omeyyade de notamment en ce qui concerne Vtablissement des calen
Cordoue, al-Hakam II (961-976). Il a consacr des sommes driers. Les pouvoirs politiques, le plus souvent, ont t trs
trs importantes au financement de vritables missions soucieux de lactivit des astronomes et ont frquemment
scientifiques qui sont alles en Orient pour se procurer les t gnreux leur gard. Quen a-t-il t dans le monde
ouvrages scientifiques, philosophiques et littraires les plus arabo-musulman ?
connus. Il a pu ainsi constituer lune des plus importantes
bibliothques dal-Andalus. Selon un bibliographe ancien, le Les observatoires ont t lobjet dune grande attention
catalogue de cette bibliothque comprenait une quarantaine de la part de certains pouvoirs musulmans. Cela est all au-
de fascicules. del du simple mcnat. Il sagissait de commandes dtat
82 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 83

ncessitant un budget spcial pour plusieurs annes. On dobservatoire en Sicile. Lintress devait donc travailler
demandait aux astronomes de recalculer certains lments avec des moyens quelque peu rudimentaires. Mais, peut-
comme la longueur d un degr de mridien, linclinaison de tre, les conditions d observation taient-elles meilleures en
lcliptique, dtablir des tables astronomiques ou dam Sicile qu Tunis.
liorer celles qui existaient en affinant le calcul des valeurs
quelles renfermaient. La premire commande de ce type a
t faite par le calife al-Mamn. Il ne s est pas agi, Savants des pays dIslam
l poque, de construire un observatoire, mais de faire des
observations et des calculs. Les calculs ont, semble-t-il, t Les savants occidentaux du Moyen Age ont, pour la plu
faits dans le cadre des activits de la Maison de la sagesse, part, t des clercs, des religieux. Quen a-t-il t dans
la fameuse institution cre par son pre, Harn ar-Rashd, VIslam ?
et dont il a dvelopp et diversifi les activits. Quant aux
observations, elles auraient t ralises sur les sites les plus En pays dIslam, les hommes de science venaient de
levs de la rgion. Le premier vrai observatoire, avec ses tous les horizons et ils navaient, pour la plupart, aucun lien
btiments, ses instruments et des astronomes rattachs avec les thologiens ou les religieux au sens large. Il faut,
ltablissement, ne voit le jour quau xme sicle, dans la ce sujet, dtruire une image dpinal assez rpandue.
ville de Maragha, en Asie centrale. Il a t dirig par le On simagine souvent - et cela figure dans de nombreux
grand astronome et mathmaticien Nasr ad-Dn at-Ts livres - que le savant des pays dIslam tait un polygraphe
(m. 1274). Au xive sicle, un second observatoire a vu le ayant excell dans tous les domaines de la connaissance de
jour Samarcande, aux limites de lEmpire musulman. son poque. Cette ide rsulte de la publicit qui a t faite,
C est Ulugh Beg (1393-1449) qui la financ et a permis en Europe, depuis la fin du XIXe sicle (parfois mme
lun des derniers grands mathmaticiens et astronomes depuis le XIIe) , certains savants, parmi les plus grands,
d Islam, al-Ksh (m. 1429), d y raliser ses observations et qui ont effectivement fait la fois de la gomtrie, de lal
d y rdiger ses traits. gbre, de lastronomie, de la physique, de la mdecine, de
Assez curieusement, ces observatoires nont t difis la philosophie et mme de la posie. Ce fut prcisment le
quen Orient. Nous n en connaissons aucun qui ait t cas d Ibn Sn [Avicenne] (m. 1037), d al-Frb (m. 950),
construit en Andalus ou au Maghreb. Compte tenu de la qua dal-Kind (m. vers 873) et dIbn Rushd [Averros]
lit de lactivit scientifique dans lEspagne musulmane, on (m. 1198), tous philosophes mais galement bon mathma
aurait pu sattendre ce quon y construise un ou deux ticiens et astronomes. Cependant, parmi tous ceux qui, par
observatoires. Cela na pas t le cas. En fait, les astronomes milliers, ont t des praticiens de la science, ces encyclo
andalous semblent stre surtout intresss lastronomie pdies vivantes dont je viens de citer quelques noms ne
thorique et la conception dinstruments, au dtriment de reprsentent quune minorit. Al-Khwrizm (m. 850), le
lobservation. Nous n avons pas encore d explication cette crateur de lalgbre, par exemple, a t mathmaticien et
caractristique, mais cest un fait avr. astronome. C tait un grand spcialiste des calendriers.
On observe le mme phnomne au Maghreb : nous Mais il n tait ni mdecin ni philosophe, encore moins
avons le tmoignage d un astronome de Tunis bien connu, thologien. Al-KindI a t philosophe, mathmaticien et
Ibn Ishq, qui y vivait au XIIe sicle. Il nous apprend quil fai astronome, mais il est clair que son apport fondamental se
sait faire ses observations par lun de ses collgues juifs situe en philosophie, mme sil a publi plus douvrages
vivant en Sicile. A notre connaissance, il n y avait pas scientifiques que ses prestigieux successeurs, Ibn SIn et
84 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 85

Ibn Rushd. Ses livres d optique et de mathmatiques sont larits de cet enseignement, on y retrouvait lapprentissage
intressants du point de vue de lhistoire des diffrentes de la langue arabe, la rcitation du Coran et linstruction reli
traditions mathmatiques pratiques son poque, mais gieuse. cette formation de base sajoutait, le plus souvent,
leurs contenus ne sont pas comparables aux contributions ltude de la grammaire et du calcul. Dans certains cas, on
des spcialistes dans ces diffrents domaines. Abu Kmil apprenait aussi de la posie et on sinitiait la calligraphie.
(m. 930), mathmaticien gyptien du Xe sicle, n est vo Mais il faut prciser que ce programme na jamais t fix
qu par les bibliographes que pour ses crits en algbre. par une institution centrale ou rgionale, et que sa mise en
Mme en gomtrie, son apport consiste en la rsolution de pratique na pas t uniforme. Dautre part, il ny a pas eu
certains problmes laide de lalgbre. En mdecine, on une seule pdagogie dans la diffusion de cet enseignement.
peut citer des dizaines de grands spcialistes qui ne sont Cest ce que dit explicitement lhistorien maghrbin Ibn
connus que pour leur savoir mdical. Khaldn. Dailleurs, aprs avoir expos les pdagogies pra
tiques son poque au Maghreb, en Andalus et ailleurs, il
A-t-on une ide du cursus suivi par ces savants, donc en critique celles qui forment des ttes bien pleines , parce
gros de organisation de Venseignement ? quelles ne font appel qu la mmoire en reportant plus
tard linitiation aux connaissances rationnelles.
Un certain nombre de travaux traitant de lenseignement Nous ne savons pas jusqu quel ge se prolongeait
en pays d Islam, comme celui de George Makdisi, ont t cette premire phase de formation, et les tmoignages qui
publis au cours de ces vingt dernires annes, mais ils nous sont parvenus n voquent jamais un enseignement
contiennent peu dinformations sur lenseignement des secondaire qui aurait succd un enseignement primaire
sciences proprement dites. Souvent, on en est donc rduit et qui aurait prpar llve un enseignement suprieur
des conjectures, partir de vagues indications des histo plus ou moins spcialis. Mais nous sommes relativement
riens ou partir des biographies de certains spcialistes. mieux informs sur cette formation suprieure et sur son
Compte tenu du niveau des textes scientifiques qui nous volution.
sont parvenus, on ne peut pas imaginer que leurs auteurs ont, La premire phase de lhistoire de lEmpire musulman,
tous, t des autodidactes. Compte tenu aussi de la nature et qui sachve vers le milieu du XIe sicle, avec un certain
du nombre de manuels qui ont t produits puis recopis tout dcalage pour les provinces occidentales et asiatiques, a t
au long de lhistoire de cette civilisation, on peut aisment caractrise par un enseignement suprieur priv dans lequel
admettre quil y avait un enseignement graduel pour chaque ltat intervenait par le biais du mcnat au mme titre que
discipline scientifique cultive cette poque. des particuliers. Les programmes de cet enseignement
Voici ce quil est possible de dire dans ltat actuel de ntaient pas rigoureusement codifis mais, sous linfluence
nos connaissances. L enseignement primaire se faisait le des premires orientations de lpoque du calife al-Mamn,
plus souvent dans des mosques ou dans des locaux qui en la philosophie, les mathmatiques et lastronomie y avaient
dpendaient. Dans ce cas, il tait public et financ par des une place privilgie. Cest galement au cours de cette pre
fondations pieuses ou par les parents eux-mmes. Mais il y mire priode que se sont multiplies les bibliothques, avec
avait galement un enseignement priv, chez des particu des statuts variables puisque certaines taient publiques
liers (marchands, fonctionnaires, princes, etc.) qui payaient ou semi-publiques et dautres prives. En plus de leur voca
des prcepteurs. tion propre, ces institutions ont t galement des centres
Les matires enseignes ont vari suivant les poques et denseignement suprieur. En ce qui concerne les disciplines
les milieux considrs. Mais quelles que soient les particu religieuses, les mosques accueillaient les grands profes
86 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 87

seurs pour des cours hebdomadaires et pour des dbats. formation dune extrmit de lempire lautre. Cela vaut
Nous ne savons pas sil y avait des lieux particuliers pour pour les changes entre scientifiques, qui ont t rendus pos
lenseignement des mathmatiques, de lastronomie et de la sibles par lexistence dun support commode, le papier, dont
physique. Mais, pour la mdecine, on sait que de grands pro le procd de fabrication aurait t emprunt la Chine14.
fesseurs ont prodigu des cours soit chez eux, soit dans Nous savons que des correspondances rgulires entre
lhpital o ils exeraient. savants ont eu lieu, dans le cadre dun systme postal rgu
Quant la seconde phase, qui commence avec lavne lier mis en place dans chaque rgion. Quand les distances
ment du pouvoir seljoukide en 1055, elle est caractrise par taient beaucoup trop grandes - ainsi, entre Bagdad et
linstitution de collges suprieurs (ou d universits dtat si Cordoue - , il ny avait pas de courrier rgulier, et les lettres
l on prfre), qui porteront le nom de madrasa. Ces nou suivaient les routes commerciales. lchelon rgional,
veaux tablissements se distinguent de ceux de la premire deux procds taient utiliss. En premier lieu, le courrier
phase sur un certain nombre de points. En premier lieu, ils classique par porteur. Dailleurs, il nous en est rest des
sont financs exclusivement par ltat. En contrepartie, ce traces en mathmatique, avec des problmes de courriers o
dernier a un droit de regard sur le choix du profil des ensei il sagit de calculer le nombre de jours ncessaires un pre
gnants et, par consquent, sur le contenu du programme. En mier courrier cheval pour rattraper un second courrier parti
second lieu, ces tablissements auront pour mission de pro un certain temps avant lui et ayant une vitesse diffrente.
mouvoir lidologie orthodoxe, donc de sopposer aux L autre procd utilisait les pigeons voyageurs. Cette tech
autres idologies, et plus particulirement celles des diff nique a dailleurs donn lieu la fabrication dun papier trs
rents courants chiites. Cest mme pour lutter contre un de fin, donc trs lger, pouvant tre transport par ce volatile.
ces courants, lismalisme, que les madrasa ont t cres. Revenons la correspondance entre savants, sur laquelle
partir du XIIe sicle, et jusquau XIVe, des dizaines dtablis nous avons des tmoignages prcis. Il y a, par exemple, au
sements de ce type ont t construits un peu partout dans Xe sicle, la correspondance entre al-Brn, astronome tra
lEmpire musulman. D ailleurs leur apparition en gypte, vaillant momentanment dans la ville de Kath, en Asie cen
au Maghreb et en Andalus correspond au retour et la trale, et Ab 1-Waf, qui vivait alors Bagdad, la capitale
consolidation de lorthodoxie sunnite. de lempire. On sait aussi quAb 1-Waf a envoy
C est tout ce quil est possible de dire, pour le moment, al-BIrn non seulement des lettres mais galement des
sur les institutions denseignement. En particulier, et hormis livres, en particulier son fameux ouvrage intitul La
quelques faits prcis, il n est pas possible de dcrire le Rvision de VAlmageste. Un autre exemple a t rvl par
contenu et la pratique de lenseignement scientifique, le pro la polmique qui sest dveloppe propos dune construc
fil des enseignants et leurs conditions de travail. tion gomtrique. Des lettres, parfois peu aimables, ont t
changes par de jeunes scientifiques qui deviendront
Outre les livres eux-mmes, les savants ont communiqu clbres ultrieurement : Ab 1-Jd, as-SijzI, ash-Shannl et
entre eux, ont chang des informations scientifiques, avant dautres. Il nous est parvenu galement le contenu de la cor
que ne paraissent les premires revues. A-t-on retrouv de respondance entre al-Brn et Ibn Sln propos de pro
telles correspondances entre les savants de VIslam ?
14. On ne connat pas la date exacte de lapparition du papier dans
La civilisation arabo-musulmane a t une civilisation l Empire musulman. Mais, selon certaines sources arabes, la premire
d changes, commerciaux bien sr, mais aussi culturels et fabrique de papier a t construite Samarcande et la deuxime la fin du
scientifiques. Ce qui signifie une grande circulation de lin viuc sicle Bagdad, sous le califat de Harn ar-Rashd.
88 Les sciences en pays d'Islam 89
Une histoire de la science arabe

blmes physiques et philosophiques. En Occident musul


man, lexemple le plus connu est celui du philosophe Ibn
Bjja (m. 1138), qui exposait ses ides scientifiques dans Un tmoignage de lastronome al-Brn (xi* s.)
des lettres envoyes deux de ses amis, Ibn al-Imm, alors sur les polmiques scientifiques
ministre Grenade, et Ibn Hasdy, son ami denfance qui
avait grandi avec lui Saragosse et qui stait ensuite install Thbit Ibn Qurra consacra un livre au rapport com p os, ses
au Caire. diffrentes esp ces et ses applications, et un autre la figure
scante, exposant com m ent en sim plifier les dm onstrations.
N om breux sont les auteurs m odernes q u i approfondirent cette
U existence de polmiques - que Von retrouve en Europe
question, tels Ibn al-B aghdd et beaucoup d autres. Ils lui
au X V I I e et au X V I II e sicle (entre Newton et Leibniz, etc.) est accordrent un intrt particulier, car c tait en quelque sorte la
intressante. Ce type dchanges donne en effet des rensei pierre angulaire de l astronom ie ; sans e lle , aucun des calcu ls
gnements scientifiques, mais apporte aussi des informations ci-d essu s m entionns n et t possible. On en tudia don c les
sur le caractre des correspondants, parfois sur ce qu'ils principes et les applications, et l on en acquit l usage.
font, sur la manire dont ils vivent... Ces polmiques ont- A insi en fut-il ju sq u l poqu e actuelle, notre poque si ton
elles t frquentes entre les savants des pays d'Islam ? nante, si prodigieusem ent fconde, m ais non exem pte de contra
dictions. Jentends par-l que si n os contem porains vo ien t se
m ultiplier les dom aines de la connaissance, s ils sont naturelle
Oui, nous en connaissons un certain nombre. Pour rester m ent enclins rechercher en toute scien ce la perfection, s ils
dans le domaine des mathmatiques et de lastronomie, on russissent m m e, par des m rites accrus, l o les A n cien s les
peut citer celle au sujet de linscription de lheptagone rgu plus illustres avaient ch ou, on trouve chez eux des com porte
lier dans un cercle, celle concernant ltablissement du tho m ents qui contrastent avec ce que nous venons de dire. U n e pre
rme des sinus et celle, plus proche du dbat scientifique rivalit opp ose ceu x qui sont en com ptition. Ils se jalou sen t
que de la polmique, qui a eu lieu entre le philosophe Ibn m utuellem ent. Q uerelles et disputes l em portent au poin t que
Sln et lastronome al-Brnl. chacun en vie l autre et se glorifie de ce qui n est pas de lui. T el
p ille les dcouvertes d autrui, se les attribue et en tire profit, et
Les polmiques de ce type ont eu lieu surtout aux X e et il voudrait encore que l on feign e de ne pas s en apercevoir;
X Ie sicles, c est--dire durant la priode la plus fconde de
m ieux, qui dnonce son im posture est aussitt pris partie et
lactivit scientifique en pays dIslam. Plus tard, ce seront exp os sa vindicte.
surtout les polmiques philosophico-thologiques qui se A insi l a-t-on vu au sein d une lite de nos contem porains pro
dvelopperont, lexemple le plus clbre - mme sil sagit pos de la construction de l heptagone rgulier, de la trisection de
cette fois dune polmique indirecte, par livres interposs - l angle et de la duplication du cube. C est aussi ce qui se produit
tant celle dclenche par le grand thologien du X Ie sicle entre un certain nom bre de savants au sujet d une figure aise
comprendre, facile utiliser, qui vise les m m es objectifs que la
al-Ghazzl, avec son livre L'Incohrence des philosophes, figure scante et la rem place parfaitem ent dans toutes ses
auquel rpondra le grand philosophe du X IIe sicle Ibn applications.
Rushd, travers son livre L'Incohrence de l'incohrence.
S o u r c e : M.-Th. Debamot, al-B r n . L e s c l s d e l'a s tr o n o m ie , Damas, Institut
franais de Damas, 1985, p. 93-94.
vu 91
Une histoire de la science arabe les sciences en pays d'Islam
cadre de certaines activits culturelles et religieuses mono
La langue arabe
thistes ou paennes.
Que sait-on de Varabe antislamique et de sa parent Il comportait une littrature ?
avec d'autres langues ?
Son domaine privilgi tait la posie. La posie arabe
L arabe serait une langue de la famille chamito-smi- antislamique est bien connue. Elle a mme un nom spci
tique, comme lhbreu et, semble-t-il, le berbre. Sy ratta fique : la posie de la Jhiliyya. Ce dernier terme est devenu
chent galement des langues aujourdhui disparues ou trs quelque peu pjoratif aprs lavnment de lIslam, puis
peu utilises, comme l aramen, le syriaque, lancien gyp quil signifie priode de lignorance, par comparaison,
tien et le libyque. Le persan serait l inverse une langue bien entendu, lre islamique. Du point de vue de la qua
indo-europenne, comme lallemand, langlais, le grec, les lit de la production potique, cette priode nest pas inf
langues romanes (dont le franais), le celte, le hindi, le sans rieure celles qui lui ont succd.
crit, etc. Le turc, qui jouera ultrieurement un rle important Il existait, cette poque, deux types de littrature.
dans l Empire musulman, appartiendrait une troisime Dune part la posie elle-mme, qui jouissait dun grand
famille, celle des langues altaques (comme le mongol). prestige, comme le confirme le statut des potes dans la
Les langues smitiques que j ai cites taient, pour la plu socit arabe antislamique : chaque tribu devait possder
part, parles au Moyen-Orient, de mme que quelques autres au moins un pote. Celui-ci avait la fois une fonction
qui ont disparu depuis. L arabe a de nombreux points com idologique, une fonction mdiatique et une fonction cultu
muns avec ces langues. Il repose sur la construction de mots relle. Quand la tribu tait en guerre, cest lui qui haranguait
partir de combinaisons de bases qui sont bilitres, trilitres, les hommes avant la bataille. En temps de paix, il tait en
jusquaux sextilitres. L alphabet arabe comporte vingt-huit quelque sorte le propagandiste de la tribu, composant la
lettres, auxquelles il faut adjoindre trois voyelles mues geste de ses hommes illustres et de ses faits darmes. Mais il
(iharaka) et une quatrime inerte (sukn) qui sert marquer tait aussi le pote des sentiments partags, comme lamour
l absence de voyelle (comme dans ablation , le phonme et la nostalgie, quil exprimait travers sa propre exp
b n ayant pas de voyelle associe). rience. Il y avait, par exemple, une catgorie de pomes trs
Sur son origine, il faudrait interroger les linguistes et les rpandus, connus sous lappellation de pleur sur les ves-
historiens des langues. Il y a aussi des explications donnes
par des auteurs arabes anciens. Elles ne sont pas toujours
fiables, mais elles ont un certain intrt dans la mesure o
elles nous informent sur ce que pensaient de leur langue les
Arabes telle ou telle poque.
La langue arabe a t parle, d abord, par les communau
ts vivant en Arabie puis dans le Croissant fertile. Au
VIIe sicle, quelques tribus importantes taient reprsenta
SP
tives pour la pratique de cette langue. Leurs membres taient
essentiellement des nomades, avec des groupes de commer
ants et d agriculteurs vivant dans les oasis de la pninsule criture arabe ancienne
Arabique. cette poque, larabe tait dj utilis dans le (pitaphe du pote Imruu l-Qays, mort vers 540)
92 le s sciences en pays d'Islam 93
Une histoire de la science arabe
rgie par des rgles strictes faisant intervenir les hmistiches,
Quelques vers du pome suspendu la rime et, surtout, les rythmes.
de Imruu 1-Qays (m. vers 540) Le pote, de par sa matrise du verbe, pouvait, en fonction
Arrtons-nous et pleurons au souvenir de la bien-aime et de la
des circonstances, tre tent par la divination ou la proph
maison, tie. Cest pourquoi Muhammad a combattu certains potes
Prs du tas de sable entre Dakhl et Hawmal, avec beaucoup de vigueur, les accusant dtre de faux pro
Ma gurison, c est une larme qui coule, phtes, et a essay, parfois avec succs, d attirer lui cer
Mais, doit-on tre afflig par une trace qui s efface ? tains dentre eux.
Mes compagnons y ont arrt leurs montures, En rsum, il faut insister sur le* fait que, la veille de
En disant : ne meurs pas d affliction et reprends-toi.
lavnement de lIslam, la langue arabe ntait pas seule
ment une langue de nomade et de commerants. Ctait sur
tout le vhicule dune culture puissante, certes essentielle
tiges , qui dcrivent les lieux chers la tribu ou au pote, ment orale, mais qui a jou le rle de rfrence lorsque la
avec tout ce que cela signifie comme bonheur perdu et sou posie et la prose arabes sont devenues des objets de
venirs magnifis. recherche, cest--dire vers le milieu du vme sicle.
Le necplus ultra de cette posie est constitu par ce quon
appelle les mucallaqt [pomes suspendus]. Une fois par an,
loccasion du grand march de La Mecque, ct des acti La langue des sciences
vits commerciales, tait organis un grand concours de po et de la philosophie
sie, avec un jury et un public nombreux. Le pome prim
tait alors crit en lettres d or et tait parfois accroch pen Quand commencent les tudes sur la langue arabe elle-
dant toute lanne la Kaaba, le sanctuaire religieux de la mme ?
ville. Sept de ces pomes suspendus nous sont parvenus
et sont encore tudis aujourdhui. ce groupe, il faut ajou Aprs la mort du Prophte. Probablement aprs que le
ter quatre autres pomes de grande qualit, mais qui n ont calife cUthmn eut donn l ordre de retranscrire le Coran,
pas t jugs dignes de porter ce qualificatif. C est donc une donc aprs 644. Lanalyse critique des paroles de Muham
dizaine de grands pomes antislamiques qui ont rsist au mad rapportes par les tmoins a dbut ce moment-l. Le
temps, sans compter ceux qui constituent les anthologies travail sur le Hadth a encore accentu le processus. Le
propres chaque pote. Coran ayant t transmis travers la langue arabe, il deve
nait ncessaire den connatre les rgles, de les analyser, de
Ce qui montre, entre autres, que Varabe pouvait sfcrire. les codifier. Cela a conduit des recherches grammaticales
trs pousses, qui ont commenc lpoque omeyyade et se
Oui, tout fait. La culture tait surtout de tradition orale, sont dveloppes la fin du VIIIe sicle, aprs lavnement de
les pomes taient souvent dclams et appris par cur, la dynastie abbasside.
mais lcriture tait utilise, loccasion de ce concours ou Lanalyse de la composition interne de la langue, des pho
pour graver lpitaphe dun personnage illustre. nmes existants, la manire dont ils se combinent, les pro
Le second type de littrature tait constitu par le sajc blmes de lexicographie et de linguistique, les questions de
[prose rime], qui structure notamment les discours et qui est morphologie et de syntaxe, tout cela commence cette
plus souple que la posie dans la mesure o cette dernire est poque. ma connaissance, cela nexistait pas auparavant.
94 Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam 95

Le vocabulaire s'est-il toff au moment des premires des sermons, et bien videmment de ltude et de la rcita
conqutes ? tion du Coran, pour les musulmans du Croissant fertile
comme pour ceux du Maghreb, dAsie centrale, de Chine et
Oui, bien sr. Les hommes qui ont particip aux diff dIndonsie. Le Coran a t maintes fois traduit dans
rentes conqutes, mme si les premires rgions contrles dautres langues, mais il ny a toujours pas de prire dans
taient gographiquement proches de lArabie, ont rencon une autre langue que larabe.
tr des lieux nouveaux, des socits diffrentes, des cou
tumes autres... Ils ont parfois dcouvert des objets quils Et en ce qui concerne les sciences et la philosophie ?
ne connaissaient pas, des mtiers qui n taient pas pratiqus
chez eux. Il a fallu nommer ces nouveaux concepts, ces Cela viendra un peu plus tard, en particulier avec le ph
nouvelles choses... Le plus simple, dans un premier temps, nomne des traductions. Mais, dans la premire phase, et en
tait d utiliser les mots locaux, donc non arabes, qui dsi relation avec les activits que nous venons dvoquer, les
gnaient habituellement ces notions ou ces choses. Cela se Arabes se sont lancs dans ltude de diffrents aspects de la
faisait souvent en arabisant leur prononciation puis leur langue arabe elle-mme. Il faut toutefois prciser que dans
criture, quitte parfois remplacer certaines appellations ces domaines, et en nous en tenant la rgion qui a connu
par des termes arabes. lavnement et la premire extension de lIslam, les musul
De fait, l volution va tre lente. Dj, du vivant du mans ont t prcds par les chrtiens syriaques. Dans le
Prophte, la langue arabe tait passe d une langue de com cadre de leur lutte idologique contre lorthodoxie de
munication, de la posie, la langue du Coran. Cela na pas Constantinople, ces derniers ont en effet dvelopp ltude
ncessit de mots nouveaux. Dailleurs le Coran nutilise de leur langue en laborant des dictionnaires. Le syriaque
pas la totalit des termes qui existaient dj dans l arabe tant trs proche de larabe, ces travaux vont faciliter les
parl de la priode antislamique. De plus, quand on connat recherches qui seront menes partir du VIIe sicle, en par
bien les rgles de la construction des mots en arabe, on ticulier par al-Khall Ibn Ahmad (m. vers 786). Son livre sur
remarque que certains mots non arabes sont utiliss dans ltude des structures de la mtrique arabe est perdu, mais
quelques passages du Coran; ce qui signifie quils taient celui quil a consacr la langue arabe nous est parvenu. Il
bien connus et mme pratiqus par les Arabes eux-mmes est intitul Kitb al-cayn [Le Livre du < phonme > cayn].
avant l avnement de lIslam. partir de cet ouvrage, toute une cole se cre et se dveloppe,
Sur cette situation est venue se greffer une dimension avec des ramifications vers la linguistique, la grammaire et
idologique concernant la capacit de la langue arabe de la lexicographie. Il est intressant de noter que le premier
pouvoir tout exprimer, dans la mesure o elle avait pu, sans grand grammairien de la langue arabe est Sbawayh, un
changement ni ajout, exprimer le message divin travers le Persan, lve dal-Khalll. Son ouvrage de grammaire tait
texte coranique. N est-elle pas, ds lors, particulirement tellement important aux yeux de ses contemporains quils se
apte exprimer des savoirs levs et devenir la langue de rfraient lui en disant le Livre sans autre prcision.
la science et de la philosophie ? Cest ce que certains ont d Je voudrais revenir au processus denrichissement de
penser et affirmer ds cette poque. larabe et de sa transformation progressive en langue de la
Quant la prminence de la langue arabe dans lexpres science et de la philosophie. Dans les premires dcennies
sion liturgique, il ne semble pas quelle ait souffert qui ont correspondu la naissance dune nouvelle tradition
dune quelconque contestation. Cest ainsi que, depuis le scientifique, larabe a bien sr emprunt de nombreux
VIIe sicle, elle est la langue des cinq prires quotidiennes, termes dautres langues, essentiellement au grec, au
97
Une histoire de la science arabe W les sciences en pays d Islam

syriaque et au persan. Parmi ces mots, certains sont rests Le premier arabe scientifique est donc en quelque sorte
tels quels, d autres ont t transforms. Avec les progrs de figuratif?
l activit scientifique et philosophique, larabe va continuer
senrichir, mais cette fois en puisant dans la langue elle- m Oui, en partie et par ncessit. Mais, parfois, on ne recher
mme et en donnant des sens nouveaux des mots anciens. chait mme pas le terme figur, on se contentait darabiser la
Toutes les langues qui, un moment de leur histoire, ont eu prononciation du terme grec que lon avait rencontr dans le
nommer les objets et les outils d une science en activit, ou texte traduire. Ce fut le cas par exemple pour les mots
exprimer ses notions et ses concepts, ont suivi les parabole et hyperbole . Le premier traducteur, qui sera
dmarches qui viennent d tre voques : emprunt de mots suivi par les premiers mathmaticiens arabes, transcrit les
et multiplication des sens d un mme mot de la langue. deux termes ainsi : barabl, ibarbl. Puis, loccasion
Larabe la fait partir du syriaque, du grec, du persan et du dune deuxime traduction, le traducteur, qui matrisait pro
sanskrit. C est ce que feront galement le persan partir bablement mieux le grec, a traduit chaque terme laide de
du X Ie sicle, le latin et lhbreu partir du X IIe sicle, en deux mots pour tenir compte des prfixes hyper et
empruntant larabe ce qui leur tait ncessaire pour enri para . Cela devient alors : qaf za id [section abondante] et
chir leurs langues scientifiques et philosophiques. qaf mukfi [section compense]. Quelques sicles plus
Ainsi, au X Ie sicle, cest--dire aprs la fin de la phase de tard, les traducteurs latins procderont de la mme manire.
traduction, lastronome et mathmaticien al-Blrn voque, Cest ainsi que, pour prendre lexemple le plus clbre, ils se
en ces termes, un livre astronomique indien qui avait t tra contenteront au X IIe sicle de transcrire les mot jabr et
duit la fin du vme sicle : La traduction est trs mauvaise, muqbala au lieu de les traduire par les termes latins cor
le traducteur a laiss en sanskrit une grande quantit de respondant respectivement restauration et compa
termes. J ai alors dcid de les traduire en bon arabe. Et raison , qui sont leurs sens respectifs dans le livre dalgbre
c est effectivement ce quil a fait. dal-Khwrizmi.
Un autre exemple concerne l important ouvrage
d Apollonius (IIIe s. av. J.-C.), Les Coniques. Les sections Et dans les autres disciplines ?
coniques ont t tudies ds l Antiquit grecque, par
Euclide, Archimde, et d autres avant eux. Mais lorsque les La dmarche a t semblable. Prenons le cas de la mde
Arabes purent se procurer une copie du livre d Apollonius et cine. Les crits des mdecins grecs, et plus particulirement
quils entreprirent sa traduction, ils n avaient pas de termes ceux dHippocrate et de Galien, ont t largement traduits en
pour nommer une section conique. Alors ils lont assimile arabe, soit directement, soit partir de traductions syriaques
quelque chose de connu et de concret. D o le premier antrieures lavnement de lIslam. Dans les premires
terme pour dsigner une section conique : q a f sanawbar, ce versions arabes de certains de ces crits, on trouve aussi des
qui signifie section en forme de pin . Cest ce que lon transcriptions de mots grecs. C est le cas des noms de
trouve effectivement dans les textes les plus anciens qui trai quelques maladies, comme la dpression nerveuse, qui a
tent des coniques. Un peu plus tard, ce terme sera remplac gard dans la mdecine arabe son nom grec melancholia. La
par un autre, moins imag et plus abstrait : q a f makhrt. situation est semblable en philosophie, o des noms de
Contrairement au premier terme, qui tait suggestif, le concepts et des titres douvrages dAristote ont t simple
second a besoin, pour tre compris, de revenir ltymolo ment transcrits en arabe : ainsi des Topiques, de la
gie ou la dfinition mathmatique. Sophistique, de lafantaisie (au sens dimagination), qui sont
devenus respectivement : Tubiqa, Safsata et fantaziyya.
98 Une histoire de la science arabe 99
Les sciences en pays d'Islam

la dvelopper, pas plus dailleurs quils nont t empchs


Aprs la splendeur de vivre selon leurs modes de vie et de pratiquer leurs cou
tumes. De la mme manire, ces peuples et ces communau
Aprs le XIIIe sicle, comment a volu Varabe ? ts ont continu de pratiquer leurs religions, sauf quelques
moments de crise sous tel ou tel pouvoir politique local ou
Ce qui nous intresse ici, cest la langue des sciences et de rgional.
la philosophie. Nous avons vu que, lorsque l Empire musul En revanche, larabe sest progressivement impos tous
man tait le sige d intenses activits scientifiques et philo dans ladministration et dans les activits scientifiques et
sophiques, la langue arabe avait rpondu aux besoins de ces philosophiques. Dans ces domaines, les autres langues,
activits de diffrentes manires : en empruntant des mots mme lorsquelles taient majoritairement parles dans leurs
trangers puis, au fur et mesure du dveloppement des acti rgions dorigine, ont t marginalises. Pour tout ce qui
vits, en donnant des sens nouveaux des termes arabes concerne ladministration, cela sest fait par dcision poli
anciens. Bref, elle a fait ce quont fait, dans lhistoire, toutes tique, puisque lon sait que les premiers dcrets dans ce sens
les langues qui ont t, un temps, dominantes dans tel ou tel ont t pris par le calife omeyyade cAbd al-Malik. En
secteur de l activit intellectuelle. Donc il est normal sciences et en philosophie, le rsultat fut le mme : margi
quavec le ralentissement des activits scientifiques et phi nalisation de toutes ces langues devant la langue arabe, sauf
losophiques, la langue arabe qui les exprimait cesse de sen que ce ne fut pas la consquence dune dcision autoritaire,
richir de nouveaux termes ou de nouveaux sens. Or ce ralen mais le rsultat de l extension considrable des activits
tissement est luvre la fin du xme sicle, et il est dj scientifiques et philosophiques en arabe. Tous les savants
observable au milieu du XIVe sicle, comme le signale le de la grande poque, quelle que soit leur ethnie dorigine,
grand historien Ibn Khaldn (m. 1406). Mais dans cette ten ont rdig leurs uvres scientifiques en arabe. Et cela est
dance gnrale, il y a des cas particuliers, comme la logique rest le cas pour la majorit dentre eux mme aprs cette
et la littrature. La premire parce que, prcisment, elle poque, cest--dire entre le XIIe et le xvie sicle. Maimonide
connat un certain renouveau au XIIIe sicle, et la seconde (m. 1204) tait juif, mais ses crits fondamentaux, en
parce que sa langue dexpression a t, depuis le v iiic sicle, sciences et en philosophie, furent crits en arabe. Ce fut ga
plus stable que celle des sciences et de la philosophie. lement le cas pour le Persan al-Khayym, pour le Berbre
Ibn al-Ysamln (m. 1204) dans le Maghreb extrme et pour
Quelle a t rvolution parallle des autres langues de lEspagnol Ibn Bashkwl (m. 1182).
VEmpire musulman, en particulier le persan, Vhbreu, le La situation est moins tranche pour tout ce qui concerne
berbre ? le domaine potique et littraire. Mme si larabe tait, l
aussi, dominant, des uvres de grande valeur ont continu
Dans la vie courante, ces langues ont continu dtre par tre produites dans d autres langues. Cest ainsi qual-
les comme auparavant, de senrichir aussi au contact de Khayym, tout en rdigeant ses mathmatiques en arabe,
larabe. Il n y a eu contre elles aucune mesure coercitive crivait ses fameux quatrains en persan.
connue de la part des diffrents pouvoirs en place. Dans la partir dune certaine poque, qui varie selon les rgions
mesure o les peuples qui parlaient ces langues admettaient (xic sicle en Andalus, x i ic sicle en Asie centrale), des
la primaut du pouvoir politique musulman et de sa langue ouvrages scientifiques ont commenc tre publis en
officielle , larabe, ils n ont en rien t empchs de pra hbreu ou en persan. Dans un premier temps, leurs auteurs
tiquer leur langue ou mme de lenseigner, de ltudier et de traduisaient ou adaptaient des ouvrages quils avaient aupa-
I U 101
Une histoire de la science arabe Les sciences en pays dIslam
ravant rdigs en arabe. Puis sont apparus des livres crits politiques, nont jamais cess de se nourrir de leur produc
directement dans lune ou lautre de ces deux langues. tion littraire ancienne. Au mme moment, llite berbre
Mais ce phnomne na pas concern toutes les langues du Maghreb et dal-Andalus publiait exclusivement en arabe
qui taient pratiques cette poque dans lEmpire musul et revendiquait mme parfois larabit.
man. Malgr la richesse culturelle et le pass prestigieux de Cela ne signifie pas que des crits (y compris scienti
certaines d entre elles, comme laramen (qui fut la langue fiques) nont pas t crits ou traduits en berbre, entre le IXe
diplomatique de lAntiquit moyen-orientale) et le syriaque et le XVe sicle. Mais aucun tmoignage ne nous est encore
(langue de la philosophie et de certaines sciences du IVe au parvenu. La situation antrieure ne semble pas avoir t dif
vme sicle), elles ont t compltement marginalises par frente. En effet, aucune information ne nous permet,
larabe, parfois mme en tant que langue parle. D autres, lheure actuelle, daffirmer que, lorsque les armes musul
comme le berbre, qui tait pourtant pratiqu par autant manes ont entrepris la conqute du Maghreb, elles y ont
d individus que le persan, puisque c tait la langue de la trouv une tradition crite ancienne et une production. Il y a
majorit de la population du Maghreb et d une forte mino eu bien sr des intellectuels dorigine berbre avant lav
rit dal-Andalus, na pas jou un rle semblable pour ce qui nement de lIslam au Maghreb, comme saint Augustin. Il y
est de la production scientifique, philosophique ou mme eut aussi des rois berbres, tels Juba II, Massinissa et
littraire. Il y a bien eu au vme sicle, selon le tmoignage Jugurtha, mais il ne semble pas quils aient crit en berbre
du gographe al-Bakri (1094), une tentative de traduction ou quils aient mme essay dofficialiser lutilisation de
du Coran en berbre, dans le royaume des Barghwata, leur langue maternelle (au dtriment du latin, utilis par les
lextrme ouest du Maghreb. Plus tard, le grand historien dirigeants de lpoque).
Ibn Khaldn voque des chroniques qui auraient t crites Bien sr, toutes ces affirmations et ces hypothses repo
en berbre, quelques sicles avant lui, par des auteurs musul sent, pour lessentiel, sur les tmoignages ou les silences des
mans du Maghreb. Mais, en dehors de son utilisation dans historiens romains puis musulmans. Mais en labsence d in
des sermons religieux lpoque almohade (xne-xme sicle), formations, mmes fragiles, venant les contredire, nous
nous n avons pas de tmoignage attestant une quelconque navons pas de raison de ne pas en tenir compte.
production scientifique en berbre, entre le IXe et le
XVe sicle, c est--dire au cours de la priode qui nous int Quels ont t les derniers textes scientifiques marquants
resse ici. partir du XVIe sicle, les bibliographes maghr en arabe ?
bins voquent des traductions ou des adaptations en berbre
de textes religieux et astronomiques. En Orient, il y eut les ouvrages astronomiques et math
Cela dit, comparer le persan et le berbre nest pas perti matiques dal-Ksh et plus particulirement son livre inti
nent : en effet, mme si, officiellement, lpoque la plus tul La Cl du calcul et son ptre sur le calcul du rapport de
brillante de lEmpire musulman, ces deux langues avaient la circonfrence dun cercle son diamtre (cest--dire ce
des statuts similaires, leurs situations n taient pas iden qui sappellera plus tard i). Le premier crit est une somme
tiques. D une part, parce que, lavnement de lIslam, la traitant des thmes classiques du calcul, de lalgbre et de la
Perse avait dj une vieille tradition de production crite, ce gomtrie, mais il contient certains aspects originaux,
qui ntait pas le cas du berbre au Maghreb, mme si un comme le chapitre sur la gomtrie dcorative. Il y explique
alphabet trs ancien tait disponible. Dautre part, parce que, les procds qui permettent de construire des portes et des
pendant toute la priode du pouvoir abbasside, des Persans, coupoles, dorner les murs et les plafonds avec des motifs
nombreux et influents dans les structures administratives et appels muqarnas [stalactite]. Dans son second livre, intitul
102 Les sciences en pays d'Islam 103
Une histoire de la science arabe

umwu Q alasd

k a s f a l-a s r r a n
ilm h u r f a4 g u b r

MAISONARABEDU LIVRE FONDATION NATIONAL!_CARTHAGE


Couverture Couverture
du livre d al-Ksh du livre d al-Qalasd

ar-Risla al-muhltiya [Lptre sur la circonfrence], il est celle dIbn Khaldn, que nous avons dj voque plu
expose une mthode qui lui permet damliorer le calcul de sieurs reprises. crite la fin du X IV e sicle, cette uvre est
K en dterminant une valeur approche de ce nombre avec la fois un couronnement et un aboutissement de la tradition
dix-sept chiffres aprs la virgule. Son calcul ne sera amlior historique arabe. Des quatorze volumes qui la composent,
quen 1615 par Van Ceulen, qui calculera K avec trente-deux douze sont de facture classique. Ce sont les deux premiers
chiffres aprs la virgule. volumes, conus par leur auteur comme une introduction
En Occident, lun des derniers mathmaticiens qui a fait tout louvrage, qui contiennent une mthode et des ides tout
beaucoup parler de lui en Europe la fin du X IX e sicle et au fait originales pour lpoque. Dans ces prliminaires de
dbut du X X e est al-Qalasdl (m. 1486). Originaire de la pro plus de neuf cents pages, Ibn Khaldn montre que lhistoire
vince de Grenade (ville qui est reste musulmane jusquen ne se rduit pas la chronologie des vnements et expose
1492), il a complt sa formation Tlemcen, dans le ce qui, ses yeux, caractrise une civilisation, ainsi que les
Maghreb central, et a longtemps vcu Bja, en Ifriqiya. critres permettant de dire si elle est en phase ascendante ou
Lintrt des historiens des sciences pour ce mathmaticien en dclin. Bref, il essaie de dgager les grandes tendances de
tient au fait quun de ses livres, intitul Le Dvoilement des lhistoire des socits, de montrer que cette histoire rpond
secrets des chiffres de poussire, tait le premier ouvrage des rgles et que son droulement nest pas totalement
connu contenant un symbolisme mathmatique complet per alatoire. A partir de l, certains auteurs du xxe sicle ont
mettant d exprimer toutes les oprations arithmtiques et avanc lide que la philosophie de lhistoire dIbn Khaldn
algbriques pratiques cette poque. prfigurait, dans une certaine mesure, celle du marxisme.
Dans les disciplines non scientifiques, l une des dernires Peut-tre faut-il tre prudent ce sujet, mais il est incontes
grandes ralisations - probablement la plus grande dans le table que la rflexion dIbn Khaldn est novatrice et en
domaine de lhistoire pour toute la priode du Moyen ge - totale rupture avec les dmarches antrieures.
104
Une histoire de la science arabe Les sciences en pays d Islam 105
U mergence politique des Turcs a-t-elle apport des de moins en moins en arabe, sauf peut-tre dans le domaine
changements en ce qui concerne le langage scientifique ? religieux. Cela va favoriser la cration dune langue scienti
fique et philosophique turque (avec toutefois de nombreux
Les Turcs apparaissent, sur le plan politique, de manire
termes arabes et persans que lon sest content dadapter
dcisive partir de 1055. Entre cette date et celle de 1830,
la phontique turque).
qui marque la fin de leur prsence au Maghreb et le dbut de
leffritement de leur empire, on peut distinguer deux phases
A-t-il exist, ce moment-l, une recherche originale et
importantes. La premire, la plus longue, va de 1055 au
donc une cration scientifique dans lEmpire ottoman ?
X V Ie sicle. Les Turcs se contentent, dans les faits, du
contrle politique dune grande partie de lempire, dabord
Non, pas ma connaissance, mais les recherches futures
militairement derrire le paravent du califat, puis en contr
pourraient attnuer ce jugement. La teneur connue de la tra
lant directement tous les rouages du pouvoir. Cela se traduit
dition scientifique dexpression turque a t limage de
par la cration de lEmpire ottoman, dont la date officielle se celle qui se pratiquait en langue arabe, la mme poque,
situe vers 1299. Au cours de cette longue priode, larabe dans le reste de lempire, cest--dire sans aucune innovation
reste la langue dominante dans les domaines littraire, scien dans le contenu et dans les orientations, avec mme, pour
tifique et philosophique. Ensuite, comme en Perse, mais
certaines disciplines, un rtrcissement du domaine dacti
avec un dcalage notable dans le temps, les intellectuels vit et une perte dinformation importante par rapport aux
ottomans se mettent traduire en turc des textes scienti apports des savants des xe-xme sicles. En fait, et en dehors
fiques arabes ou persans, puis en rdiger directement en peut-tre de quelques exceptions, ces deux traditions nont
turc. Au cours de la seconde priode, c est--dire partir du pas connu de rupture par rapport lactivit scientifique des
xvie sicle, ce phnomne samplifie et l on se met crire xive-xve sicles, dans la mesure o elles ont continu subir
les mmes facteurs qui avaient contribu au ralentissement
de diffrentes activits intellectuelles.
Les exceptions sont larchitecture et lastronomie, qui
semblent avoir mieux rsist ce processus de dclin. Parmi
les signes du dynamisme de lastronomie, il y a les nom
breux crits qui nous sont parvenus ainsi que les informa
tions prcises concernant les activits de lobservatoire
dIstanbul. En architecture, les grandes ralisations de Sinn
(1489-1578) et de son cole ne peuvent se concevoir sans
lexistence dune forte et longue tradition dans ce domaine.

Retrouve-t-on en Turquie les innovations les plus signifi


catives de la science occidentale : le systme hliocentrique,
la mcanique galilenne, le calcul infinitsimal... ?

Ces lments de la science moderne ont circul plus tar


Couverture divement. Mais on sait qu partir de la fin du xvme sicle le
du livre d Ibn Khaldn pouvoir ottoman va se lancer dans une politique d appro
106 Les sciences en pays dIslam 107
Une histoire de la science arabe

priation dune partie du savoir occidental, dans le but de King D. A., La science au service de la religion : le cas de lIslam ,
moderniser son administration et son appareil militaire. Les Impact : science et socit, n 159, p. 283-302.
Laroui A., L H istoire du M aghreb. Un essai de synthse, Paris,
ouvrages concernant la technologie de la guerre (fabrication
Maspro, 1970.
d armes, fortifications, marines, etc.) vont tre traduits en Nicomaque de Grase, Introduction arithmtique, Paris, Vrin, 1978,
turc. C est galement cette poque qua t introduit le p. 101-116, intro. et notes par J. Bertier.
systme mtrique en Turquie. J en profite pour signaler que Pins S., La thorie de la rotation de la Terre l poque d al-
le mme phnomne, mais une chelle plus rduite, a t Brn , in Actes du VIIIe Congrs international d histoire des
observ dans le Maghreb extrme au X IX e sicle, au cours du sciences, 1956, Bd. I, p. 299-303.
rgne de Muhammad IV (1859-1873). Ce dernier a encou Rodinson M., Entre Islam et Occident, Paris, Les Belles Lettres,
rag, et parfois command, la traduction d ouvrages scienti 1998.
Safadi Y. H., Calligraphie islamique, Paris, Chne, 1978.
fiques europens, notamment franais, comme Les Elments Seyyed H. N., Sciences et savoir en Islam, Paris, Sindbad, 1979.
de gomtrie, de Legendre, U Application de Valgbre la Souissi M., La Langue des m athmatiques en arabe, Tunis,
gomtrie, de Monge, et la Bibliographie astronomique de Imprimerie officielle, 1968.
Lalande. Mais cela n a pas donn une nouvelle impulsion Sourdel D. et J., La Civilisation de l Islam classique, Paris, Arthaud,
lactivit scientifique locale, qui est reste, dans sa plus 1968, p. 129-132.
grande partie, tributaire de la tradition scientifique hrite
des X IV e et X V e sicles.
En revanche, en Turquie, cest un processus long terme
qui sest mis en place, et cela bien avant la fin de lEmpire
ottoman et lavnement de la rpublique : de nombreux
ouvrages, essentiellement techniques, vont tre traduits, un
nouvel enseignement va tre dispens dans des tablisse
ments suprieurs qui devaient former des ingnieurs.*

R FRENCES BIBLIO G R A PH IQ U ES

Le Coran , Paris, Gallimard, coll. Bibliothque de la Pliade ,


1967, trad. D. Masson, prface de J. Grosjean.
Djebbar A., Les activits mathmatiques au Maghreb l poque
ottomane , in Ihsanoglu E., Djebbar A. et Gnergun F. (sous
la dir. de), Science, Technology and Industry in the Ottoman
W orld, in A ctes du XXe congrs international d'histoire des
sciences, Lige, 20-26 juillet 1997, vol. VI, Tumhout, Brepols,
2000, p. 49-66.
Gauthier L., Une rforme du systme astronomique de Ptolme
tente par les philosophes arabes du xiie sicle , Journal asia
tique, 10e srie, t. XIV, 1909, p. 483-510.
3. Hritages et changes

La civilisation arabo-musulmane, Vinstar des autres


civilisations dailleurs, nest pas ne du nant. Sur le plan
scientifique qui nous proccupe ici, elle a bnfici
dapports de socits antrieures. De mme, elle a ensuite
communiqu ses acquis dautres contres. Nous devons
donc voquer non seulement les produits changs
(uvres, concepts, techniques...), mais aussi la forme et les
consquences des changes.

Un processus dappropriation

Jvoquerai ces questions non de manire chronologique,


mais partir de trois remarques destines prciser la faon
dont on devrait, mon avis, aborder le problme et ce, dif
fremment de ce qui est souvent retenu.
Le premier point concerne aussi bien la relation de la
science arabe aux savoirs antrieurs que ses rapports la
science europenne postrieure. Il sagit de la notion de
transmission . On a lhabitude de dire que les Arabes ont
transmis la science grecque lOccident. Je nai jamais lu
que les Byzantins - pourtant hritiers naturels des Grecs -
avaient transmis leurs sciences, ni aux Europens ni aux
Arabes dailleurs...

Peut-tre, en partie du moins, parce quils nont effecti


vement rien transmis dans ce domaine !

Nous y reviendrons plus loin, ne serait-ce que pour


prciser et rvaluer leur rle. On ne dit pas non plus :
les Sumriens, les Babyloniens, les Chinois, les Indiens...
ont transmis leurs savoirs aux Arabes. Il faudrait, je crois, se
110 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 111

dcider enfin utiliser le mme langage dans tous les cas, Il serait donc plus juste de parler, dans ce cas, dun acte
car il sagit de ralits semblables. dappropriation dune partie de la science de leurs prd
Puisque les mots ont un sens, je commencerai par faire cesseurs. Cette appropriation est dailleurs confirme
remarquer, contrairement ce qui se lit partout, que les par les tmoignages et les anecdotes - authentiques ou non,
Arabes n ont rien transmis lEurope, pas plus dailleurs cela importe peu - qui accompagnent le phnomne. Al-
que les anciens peuples du Croissant fertile ne leur ont trans Mamn, le calife abbasside, fils du clbre Harn ar-
mis leur science. Les Sumriens et les Babyloniens avaient, Rashd, aurait crit lempereur de Constantinople de
en tant que tels, disparus depuis plusieurs sicles. On ne lpoque, Lon V (813-820), pour lui demander de lui prter
pourrait donc pas, de toute faon, penser une transmission des manuscrits scientifiques afin quils soient traduits en
directe en ce qui les concerne. arabe. Sur le conseil des ecclsiastiques de son entourage,
lempereur aurait refus. Al-Mamn aurait alors chang de
Serait-il cependant correct dvoquer une transmission ton et menac Constantinople de guerre et de reprsailles.
involontaire des sciences grecques et arabes lOccident Aprs avoir consult une seconde fois ses conseillers,
chrtien ? Lon V aurait accept avec, disent les chroniqueurs arabes,
larrire-pense (souffle par les ecclsiastiques qui len
Mme pas ! Des actes - culturels et politiques - ont t touraient) que ltude des textes philosophiques grecs jette
accomplis certes, mais ils nont aucun rapport avec une quel rait srement le trouble chez les musulmans, crerait la dis
conque transmission, mme passive. corde parmi eux et les affaiblirait considrablement en
Revenons quelques sicles auparavant. Que sest-il pass contaminant les esprits de leurs lites et en minant leur
aux vme et IXe sicles dans le cadre de la civilisation arabo- socit de lintrieur.
musulmane? Certains citoyens de la cit - compte tenu Le plus significatif dans cette anecdote, et qui doit conte
de leur avance intellectuelle, de leur savoir ou de leur nir un peu de vrai, cest le refus initial. Cest une attitude ana
savoir-faire, de leur conscience, de leur curiosit, de leurs logue qui sera rapporte par les historiens dal-Andalus au sujet
contacts..., que sais-je! - ont pris linitiative, soit indivi des musulmans cette fois, travers le propos dun intellectuel
duellement, soit en groupe, et dans le cadre d une dyna du XIIe sicle, originaire de la ville de Murcie, qui aurait
mique quils ne contrlaient pas, d aller la recherche dclar ses coreligionnaires peu prs ceci : Protgez
dinformations, de textes, etc. Il ne sagissait pas dun ph votre patrimoine, ne laissez pas les chrtiens sen emparer et
nomne de transmission avec, dun ct, des gens conser le traduire, car ils vont ensuite lutiliser contre vous.
vant un patrimoine et dsireux de le transmettre et de le dif A partir du xne sicle, la dmarche de certains intellec
fuser par un acte volontaire sinscrivant dans une stratgie tuels chrtiens est analogue celle des musulmans du
donne et, de lautre, des communauts plus ou moins vme sicle. C est une nouvelle appropriation que lon
prtes recevoir ce patrimoine mais n engageant pas assiste, cest--dire un acte volontaire qui a consist venir,
d actions spciales pour connatre son contenu. Dans le cas de tous les coins de l Europe, sinstaller Tolde, y
des sujets de la cit islamique des vme et IXe sicles, il apprendre, parfois, un minimum darabe puis se lancer
sagissait bien, pour eux et dans leur diversit religieuse pour toute une vie dans la traduction, de larabe en latin et en
(puisque les premiers scientifiques taient musulmans, chr hbreu, douvrages grecs mais aussi et surtout douvrages
tiens, juifs, sabens ou mme paens), d une dmarche arabes produits en Orient, en Andalus ou au Maghreb.
volontaire de recherche de la science avec tout ce que cela La deuxime remarque concerne la grande diversit du
suppose comme initiatives et comme activits prliminaires. contenu du patrimoine prislamique quil a t possible
112 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 113

d exhumer et de traduire. La position gographique du centre actions et les dcisions de ces chefs et de ces cavaliers, sou
de 1 Empire musulman, la diversit de ses groupes humains vent incultes (au sens de la culture antique, bien sr), taient
et les contacts ou les liens quils entretenaient mutuellement en fait inspires par une partie du message de la nouvelle
depuis des sicles ont facilit la rcupration dune partie de religion. De plus, lIslam se prsentait aux populations
ce patrimoine scientifique, et cela avant mme la grande conquises comme un prolongement des anciennes religions
priode des traductions. monothistes et un achvement du message divin. Ce ntait
Une troisime remarque concerne les dbuts du processus donc pas en ennemis idologiques que les dfenseurs de
d appropriation. On a eu tort didentifier parfois ce proces lIslam se montraient lorsquils taient en face de popula
sus avec le phnomne de traduction. Lessor de la science tions monothistes, du moins pas dans les premiers temps de
arabe partir de la fin du vme sicle, comme dailleurs celui la conqute.
de la ractivation de la science europenne aprs le
xiie sicle, montre quune partie de linformation scienti Le monothisme n'est pas, en lui-mme, une explication
fique lorigine des deux phnomnes a t acquise travers suffisante. L'Empire byzantin tait, lui aussi, monothiste.
des circuits directs.
Pour les hommes de sciences des vme et IXe sicles, un Vous avez raison, le monothisme musulman a contribu
premier circuit a t celui de l appropriation orale. Il la prservation du patrimoine rcupr par les conqutes,
concerne les pratiques locales hrites des socits ant mais cette attitude nexplique pas, bien videmment, le for
rieures qui vivaient dans la rgion du Croissant fertile. Un midable dynamisme scientifique ultrieur. La rponse ren
second circuit est celui de lappropriation directe du contenu voie en fait implicitement la polmique qui a agit les
de certains ouvrages, sans passer par les traductions. Le ph milieux intellectuels europens du XIXe sicle. Des historiens
nomne est mal connu, mais des tudes comparatives ont avaient en effet affirm que les Arabes, au cours de leurs
permis d affirmer son existence, en particulier en mdecine, conqutes, avaient tout dtruit. Puis, quand ils se sont civi
en agronomie et en astrologie. liss au contact de peuples plus volus queux, ils ont fait
acte de contrition et ont tent de rcuprer et de protger ce
que leur fureur de conqurants navait pas limin. Il y a des
Quelques sources citations fameuses allant dans ce sens. Cest historiquement
une contrevrit, dont le seul intrt est quelle nous ren
A-t-on une ide prcise des sources de la science arabe ? seigne non pas sur les Arabes mais sur ltat desprit de ceux
qui en parlaient. Il suffit de lire ce quont crit a ce sujet les
Je pense quil faut rappeler, mme si cela a t dj dit, premiers grands historiens franais des sciences, comme
que lune des chances de la civilisation arabo-musulmane a Montucla (1799) et Chasles (m. 1880), qui ont pourtant fait
t de contrler des territoires o vivaient des populations de beaucoup pour une meilleure connaissance de lastronomie
vieille civilisation dtenant un patrimoine culturel et scien et des mathmatiques arabes.
tifique important. Lattitude des premiers responsables de la Quant la dynamique scientifique ultrieure, lanalyse
conqute a t, globalement, de prserver ce quils trou de ses causes nest pas simple du tout. Il y a bien sr 1 expli
vaient dans ces territoires et dencourager les communauts cation facile qui en fait un miracle de la nouvelle religion.
assujetties leur pouvoir poursuivre leurs activits, mme Mais on trouve peu de personnes, mme chez les musulmans
si, au dpart, ces responsables taient loin de penser redyna du Moyen ge, qui se contentent de cette explication.
miser un jour les activits scientifiques de ces rgions. Les Lorsquon lit les informations rapportes par les historiens
114 Hritages et changes 115
Une histoire de la science ara fa
VIIIe sicle et au temps de la plus grande splendeur musul
Les Arabes vus mane, une activit minimale. Puis, il y aurait eu une sorte de
par le mathmaticien Chasles reprise partir du xmc sicle, grce une relative osmose
avec lactivit scientifique arabe. La circulation des ides
Les arts et les sciences s affaiblissaient dj, lorsque l gypte
devint la conqute des Arabes, et que lembrasement de la
na jamais t interrompue, mme pendant les conflits.
fameuse bibliothque des Ptolmes, dpt prcieux, depuis dix Cela dit, la production endogne de Constantinople est
sicles, de toutes les productions du gnie et de l rudition, fut reste faible en comparaison de celle de lEmpire musul
le signal de la barbarie et des longues tnbres qui envelopprent man. Malgr la richesse du patrimoine philosophique et
l esprit humain. scientifique hrit des Grecs, les conditions nexistaient
Cependant, ces mmes Arabes, aprs un ou deux sicles, recon apparemment pas pour quune ractivation des sciences ait
nurent leur ignorance, et entreprirent eux-mmes la restauration lieu dans cette capitale. Faut-il incriminer le rle de la reli
des sciences. Ce sont eux qui nous transmirent soit le texte, soit
la traduction dans leur langue, des manuscrits qui avaient
gion officielle, les structures sociales, les caractristiques
chapp leur fureur fanatique. Mais, c est l, peu prs, la conomiques de ce qui restait du grand Empire byzantin ? Il
seule obligation que nous leurs ayons. Car la gomtrie, l ex faudrait interroger les spcialistes de son histoire. lin
ception toutefois du calcul des triangles sphriques, resta sta verse, Constantinople a conserv, pendant des sicles, des
tionnaire entre leurs mains, leurs travaux se bornant admirer et trsors scientifiques et culturels. Certains ont pu tre traduits
commenter les ouvrages grecs, comme s ils marquaient le par les musulmans, mais un certain nombre na pas pu tre
terme le plus lev et le plus sublime de cette science. rcupr par les traducteurs des vme et IXe sicles. On sait par
S o u rc e : M. Chasles, H is to ir e d e la g o m tr ie , Paris, Gauthier-Villars, 3e d., exemple quau X e sicle lempereur de Constantinople a
1889, p. 51-52.
offert une copie du Trait des plantes de Dioscoride ( I er s.) au
calife de Cordoue cAbd ar-Rahmn III et quil lui a mme
envoy un prtre bilingue pour en assurer une nouvelle tra
arabes ayant crit sur les sciences dans leur civilisation, on duction en arabe. On sait galement quau xme sicle les tra
constate quil sagit plutt d un phnomne complexe dans ducteurs qui travaillaient en Sicile, la cour de lempereur
lequel interviennent des facteurs conomiques, sociaux, Frdric II (m. 1250), ont utilis des ouvrages grecs prove
culturels, et probablement d autres lments que nous ne nant directement de Constantinople et dont certains taient
percevons pas encore, parce que les recherches sur plusieurs diffrents de ceux utiliss par les premiers traducteurs
aspects de cette civilisation ne sont pas assez avances. arabes. Cest le cas en particulier pour une copie des El
ments dEuclide.
A-t-on une ide de ce qui a t prserv Constantinople
comme patrimoine scientifique et philosophique ? La capi Dans les centres actifs, que peut-on dire des modes
tale de VEmpire byzantin avait en effet recueilli une bonne dacquisition des savoirs par lIslam ?
partie de Vhritage grec et hellnistique. Elle avait poten
tiellement tout ce qui tait ncessaire la cration dune Il faut se garder d une reprsentation simpliste ou enjoli
science originale. Qu a-t-elle fait de ce trsor ? ve de ce phnomne. Ce ne fut srement pas une invasion
des foyers scientifiques par des hordes dincultes brusque
Le rle de Constantinople dans l histoire des activits ment illumins par les prceptes de la nouvelle religion.
scientifiques au Moyen Age est sans doute rvaluer. Il Cela a d se passer dune manire plus sereine, plus natu
semble que lEmpire byzantin ait maintenu, partir du relle. Comme je lai dj dit, les premiers acteurs faisaient
116 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 117

partie des gens instruits qui vivaient dans ces foyers, qui
appartenaient sans nul doute aux etes locales, qui matri Traductions
saient une ou deux langues en plus de leur langue mater
nelle (leur environnement cosmopolite et leurs activits Venons-en maintenant la traduction des textes anciens
intellectuelles le leur permettaient). Ils devaient aussi - notamment grecs - en arabe.
connatre des textes anciens, soit parce quils pouvaient les
iire dans leur langue d origine, soit parce quils disposaient Il faut dabord rappeler que, dans certains domaines, la
dj d une traduction en syriaque ou en persan. Pour cette traduction du grec au syriaque a t antrieure celle du
catgorie de nouveaux sujets du pouvoir musulman, la seule grec larabe. Une tradition de traduction existait depuis au
chose qui a d changer - et quel changement de taille ! -, ce moins le IVe sicle dans certaines rgions, et tout un systme
fut la naissance d une dynamique indite lie au nouveau dcoles syriaques avait t mis en place. Puis on a traduit du
contexte politique cr par lavnement du pouvoir musul syriaque larabe, sans grands problmes dailleurs car les
man et par sa manire de gouverner les populations dsor gens des milieux cultivs pratiquaient souvent les deux
mais sous son contrle. langues (du reste trs proches). On peut, mais un moindre
D ailleurs la dynamique scientifique n a pas t instanta degr, dire la mme chose du sanskrit et du pehlvi. Dans les
ne. Quon en juge. Le Prophte est mort en 632. Or le deux cas sest produite une phase intermediaire, qui a
tmoignage le plus ancien concernant la traduction dun dautre part chevauch la phase des traductions directes. Il y
texte astronomique en arabe date de 773, soit cent quarante a des exemples nombreux, particulirement en mdecine, de
et un ans plus tard. Il sagit d un ouvrage indien offert au familles de lettrs ou de mdecins ayant command des tra
calife al-Mansr et dont ce dernier aurait ordonn la traduc ductions syriaques douvrages grecs. La traduction directe
tion. Dans lintervalle, il y a eu surtout une ractivation des en arabe - et lcriture des textes scientifiques dans cette
foyers anciens, prise en charge essentiellement par ceux qui langue - sest accentue dans le cadre du processus gnraj
y travaillaient dj. Le contexte ayant chang, leurs crits et darabisation. Puis le facteur culturel et idologique a d
leurs enseignements, qui rpondaient aux nouveaux besoins, jouer pleinement. . ,
ont d circuler prioritairement, sans tre traduits, puisque Il faut galement dire que le phnomne de traduction n a
leurs utilisateurs potentiels pouvaient les lire dans leur pas t rapide, ni men rationnellement. Il na pas t non
langue dorigine ou dans leurs anciennes traductions. Ce fut plus exhaustif. Personne na dcid, un jour, au niveau le
le cas, par exemple, pour des dizaines douvrages de mde plus lev de ltat califal, quil fallait runir tous les textes
cine qui avaient t traduits en syriaque ou en pehlvi par scientifiques - grecs et autres -, les confier une cohorte
tir des versions grecques. Ils ont t utiliss dans ces deux dj prte de traducteurs, leur ordonner de se mettre au tra
langues par les mdecins au service des califes omeyyades, vail et dachever les traductions dans un dlai de quelques
cest--dire jusquen 750, et mme plus tard par ceux qui mois. Bien sr, des anecdotes allant dans ce sens nous sont
taient au service des premiers califes abbassides. parvenues, mais elles renseignent plus sur la mentalit de
? ^ sagif comme on le voit, dun processus complexe, non leurs auteurs que sur les vnements qu elles sont censes
dun simple rapport mcanique de cause effet. illustrer. Elles ont la mme vertu que la pomme de Newton !
Dans la ralit, le phnomne de traduction a t plus
complexe, plus long et pas du tout coordonn. On ne sait
mme pas dailleurs quand il a commenc. Il a exist des
traductions locales, individuelles, dont on a peu parl parce
118 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 119

quelles ne sinscrivaient pas dans le grand courant que lhis Qurra (m. 901). Mais il leur manquait le livre VIII. L un de
toire allait retenir. ces trois frres, devenu entre-temps gouverneur dune pro
On sait, par exemple, que certains textes fondamentaux vince, fera tout son possible pour le retrouver, mais en vain.
ont t traduits plusieurs fois en arabe et parfois par la mme Presque trois sicles plus tard, convaincu de ne plus pouvoir
personne. Quand il sagit de traductions pionnires, la raison retrouver le dernier chapitre des Coniques, le mathmati
est facile deviner : la langue arabe tait, la naissance de cien et physicien Ibn al-Haytham dcide tout simplement
lempire, assez pauvre dans les domaines scientifique et phi de reconstituer son contenu. Cette tentative nous est
losophique. Plus tard, les choses ayant volu et la langue dailleurs parvenue et elle a mme fait lobjet dune thse
stant enrichie, le traducteur a ressenti alors le besoin de qui a t soutenue, il y a quelques annes, dans une univer
reprendre son travail et de lamliorer. Mais ces traductions sit amricaine.
n ont pas toujours t accomplies dans le seul but d amlio
rer la terminologie et lexpression scientifiques. Le souci de Quels ont t les ouvrages dAristote traduits en arabe, et
rigueur et de fidlit au texte a galement jou. quels moments? Quelles sont les thses qui ont t
Pour rpondre cette exigence, il fallait disposer de nou reprises par les philosophes et les scientifiques de lIslam ?
velles copies des textes en question. Or il faut bien recon
natre que, tout au long du IXe sicle et jusquau milieu du Xe, D abord une premire remarque sur lappropriation du
la recherche des textes traduire a t alatoire, chaotique, corpus philosophique grec par les intellectuels des pays
pas toujours fructueuse, ralise au hasard des butins, des dIslam. En ce qui concerne la philosophie elle-mme, les
hritages, des dcouvertes de bibliothques, etc. D autre Arabes ont traduit tout ce qui leur est tomb sous la main :
part, lorsquune nouvelle copie d un texte dj traduit est non seulement des crits dAristote et de Platon, mais ga
trouve, le rflexe du traducteur - qui exerce dsormais un lement ceux d auteurs moins importants. Par ailleurs, ils se
mtier, avec ses rgles de travail et son thique profession sont beaucoup proccups de ce que lon pourrait appeler, en
nelle - est de comparer son contenu lancienne copie, de reprenant lexpression dIbn Rushd, la connexion entre
lutiliser pour amliorer la premire traduction, mme sil la philosophie et la thologie. De ce fait, la philosophie
en est lauteur, ou pour en raliser une nouvelle. Cest ce qui arabo-musulmane englobe la fois des spculations pure
est arriv, par exemple, Hunayn Ibn Ishq, qui raconte ment philosophiques, dans le prolongement de la tradition
comment, aprs trente ans d investigations, il finit par grecque, et des analyses plus cibles, relatives des pro
trouver, Alexandrie, une copie des Topiques d Aristote blmes thologiques que les dbats et les schismes des pre
meilleure que celle qui lui avait servi, dans sa jeunesse, pour miers sicles de lIslam avaient soulevs.
raliser la premire traduction. Il sengagea alors, avec le Une seconde remarque simpose : les Arabes nont pas
mme enthousiasme, dans une seconde traduction. Un autre fait le tri dans le corpus philosophique grec. Tout les a int
exemple nous est donn par les frres Ban Ms (ixe s.). resss, et ils ont tudi et comment le moindre texte quils
Dans lintroduction la version arabe des Coniques ont pu traduire. Ils ont dailleurs attribu des textes certains
dApollonius, ils racontent, dans le dtail, ce qui leur est auteurs sans que lon sache si cette attribution est de leur
arriv lorsquils taient la recherche d une copie de ce fait ou imputable aux Grecs eux-mmes. Plusieurs ouvrages
joyau de la gomtrie grecque. Ayant dcouvert quatre des sont ainsi attribus Pythagore1, notamment YEptre aux
huit livres de louvrage, ils ont alors charg Ibn Ab Hill
d en faire la traduction. Plus tard, ils ont trouv trois autres 1. Auteur du v e sicle av. J.-C., n dans lile de Samos. Il est surtout
livres manquants. Ils les ont fait traduire par Thbit Ibn connu comme mathmaticien (thorme de Pythagore) et comme auteur
121
120 Une histoire de la science arabe Hritages et changes

rvolts de Sicile et Yptre sur Vextraction des nations. Les crits dAristote traduits en syriaque ou en arabe
spcialistes doutent de lauthenticit de ces attributions
mais, parfois, il est difficile de trancher parce que les textes Par Hunayn Ibn Ishq
en question sont perdus, mme dans leur version arabe. - Les Catgories
D une manire plus prcise, les Arabes ont traduit un cer - Premiers Analytiques (du grec au syriaque)
- Seconds Analytiques (du grec au syriaque)
tain nombre dcrits de Platon 0Rpublique, Tinte, Lettre - Le Livre de la gnration et de la corruption (du grec au syriaque)
Creton...). Mais cest surtout Aristote, quils appelaient res - Le Livre de lme (du grec au syriaque)
pectueusement le Premier Matre , qui les a le plus int
Par Ishq Ibn Hunayn
resss. Son uvre a domin lactivit philosophique en pays - Les Topiques (du grec au syriaque)
d Islam du IXe au xme sicle, avant dtre violemment atta - La Rhtorique (du grec larabe)
que, surtout partir du xne sicle, par des thologiens de - Le Livre de la gnration et de la corruption (du syriaque larabe)
diffrentes obdiences. L importance d Aristote apparat - Le Livre de lme (du syriaque larabe)
- Mtaphysique, petit alpha (du grec larabe)
clairement dailleurs dans la manire dont les biobiblio
graphes arabes ont prsent sa vie et son uvre. Ibn an- Par Abu Bishr Matta
- Seconds Analytiques (du syriaque larabe)
Nadm (m. 995), par exemple, a not scrupuleusement non - La Potique (du syriaque larabe)
seulement la liste de ses crits qui ont t traduits en arabe, - Rfutations sophistiques (du grec au syriaque)
mais galement celle de ses commentateurs, dabord grecs - Les Mtorologiques (du grec larabe)
puis arabes. C est avec la mme rigueur quil a essay de Par Ibn cAd
prciser, chaque fois, la nature des traductions (du grec au - Les Topiques (du syriaque larabe)
syriaque, du grec ou du syriaque larabe). - La Potique (du grec larabe)
- Mtaphysique, lambda (du grec larabe)
Pour complter la rponse votre question, je voudrais
dire quelques mots sur les rfrences luvre dAristote Par Ibn N'ima
dans les crits des scientifiques des pays dIslam. On peut - Rfutations sophistiques (du grec larabe)
- La Physique, livres V-VIII (du grec larabe)
considrer que, quelques exceptions prs, les physiciens,
les mathmaticiens et les astronomes antrieurs au Par Thodore
- Premiers Analytiques (du grec larabe)
XIIIe sicle ont travaill dans un cadre conceptuel aristotli
cien. Comme on le verra par la suite, c est en rfrence Par ad-Dimashql
-L e s Topiques (du grec larabe)
Aristote que les critiques les plus virulentes ont t diriges
contre le systme astronomique de Ptolme. En physique, Par Qust Ibn Lq
- L a Physique, livres I-IV (du grec larabe)
ce sont les analyses du grand philosophe qui sont reprises
par ceux qui ont tudi le mouvement des corps. En math Par Ibn al-Batrlq
- Du ciel (du grec larabe)
matiques, on est all mme plus loin puisque, pour prendre
lexemple d al-Khayym, c est en se fondant explicitement Par Nazf Ibn Yumn
- Mtaphysique, grand alpha (du grec larabe)
sur le principe d Aristote relatif la divisibilit l infini
dune grandeur continue quil tablit un rsultat lui permet- Par Eustache
-Mtaphysique, bta-fin (du grec larabe)
Par Ibn Zurca
d une premire thorie scientifique de la musique. Le personnage est en - Mtaphysique, kappa (du grec larabe)
partie lgendaire, mais lexistence d une cole pythagoricienne est parfai
tement tablie.
122 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 12 3

tant de fournir une explicitation ou une nouvelle interprta substituer un nouveau modle. En mathmatique, et malgr
tion du rapport de deux grandeurs. Cette adhsion aux ides les initiatives de certains calculateurs ou algbristes, on a
aristotliciennes est encore plus visible lorsque les scienti continu pendant des sicles affirmer, dans la droite ligne
fiques polmiquent entre eux. Cest ainsi qua propos du de la tradition philosophique grecque, que un nest pas un
fameux postulat des parallles, al-Khayym dit : Quant nombre (ainsi que zro, par voie de consquence), que le
aux erreurs des Modernes dans la dmonstration de cette mouvement doit tre banni des dfinitions et des dmons
prmisse, elles sont dues < au fait > quils ont nglig les trations gomtriques, et que lhomognit doit tre tou
principes hrits du Sage [cest--dire Aristote] et ne se sont jours respecte dans la manipulation des grandeurs.
fonds que sur les < principes > qui ont t donns par On aurait pu penser qu partir du xnf sicle, avec la mar
Euclide au dbut du Livre I. Or ce quil a donn est insuffi ginalisation progressive de la philosophie, les scientifiques
sant. Quelques dcennies plus tard, Nasr ad-DIn at-Ts allaient se librer de ces contraintes . Il nen a rien t.
nhsite pas qualifier le grand mathmaticien Ibn al- Probablement parce que cette marginalisation na pas t un
Haytham (X I e s.) dincomptent en philosophie parce quil dpassement vers de nouveaux horizons de pense, mais une
na pas respect les rgles nonces par Aristote propos rgression qui sest traduite par un certain conformisme dans
des objets de la gomtrie. la rflexion sur les objets et les outils de la science, ou tout
Mais il faut bien dire que ce respect, nos yeux excessif, simplement par une absence de rflexion.
du corpus aristotlicien na pas toujours rendu des services
aux scientifiques. On peut mme montrer quil a constitu, Ces remarques tant formules, quelles ont t les
ici ou l, un frein des dveloppements fconds tant en sources privilgies des premiers intellectuels musulmans,
mathmatiques quen physique ou en astronomie. Pour cette et comment leur communication sest-elle tablie ?
dernire discipline, le discours aristotlicien a effectivement
aid branler le systme ptolmen mais il n a pas permis, Il y a eu trois canaux principaux par lintermdiaire des
du moins au vu des textes qui nous sont parvenus, de lui quels lappropriation des connaissances et des savoir-faire
sest opre. Un premier canal, dont lhistoire a t quelque
peu nglige par manque de tmoignages explicites, est ce que
at-T us (xme s.) critiquant Ibn al-Haytham (xie s.) lon pourrait appeler lappropriation sans mdiation crite.
au nom de lorthodoxie aristotlicienne ce propos, il faut rappeler que les tablettes cuniformes
exhumes au dbut du X X e sicle et analyss par Neu-
Quant Ibn al-Haytham - que Dieu lui accorde sa misricorde - gebauer, Sachs et Thureau-Dangin, nous autorisent dire
il a remplac, dans son livre La Rsolution de ce qui est douteux quun certain nombre de pratiques scientifiques datant de
dans le Livre d Euclide, cette prmisse [cest--dire le postulat lpoque sleucide (me s. av. J.-C.), et peut-tre mme de la
des parallles] par une autre (...). Mais les allusions quil fait
grande poque babylonienne (1800-1600 av. J.-C.), ont vrai
dans ce livre (...) font apparatre lincohrence de son discours,
la confusion quil fait entre deux arts diffrents, son manque de semblablement t transmises de gnration en gnration,
comptence dans la science dans laquelle on corrige les principes avec parfois des modifications, des ajouts, des amliora
de la gomtrie (...). Tout cela indique quil ne matrise pas la tions, dus lesprit inventif des hommes et la ncessit de
science qui permet de corriger les fondements des sciences. rsoudre des problmes nouveaux. Cest ainsi que, dans le
S o u r c e : K. Jaouiche, L a T h o rie d e s p a r a ll le s en p a y s d Isla m . C o n trib u tio n
domaine des hritages, des techniques de calcul ont t uti
la p r h is to ir e d e s g o m tr ie s non e u c lid ien n e s , Paris, Vrin, 1986, p. 204-205. lises durant des sicles dans toute la rgion. Il a d en tre
de mme pour larpentage et larchitecture, o interviennent
124 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 125

des proprits et des procds de construction gomtriques se sont mis dcouvrir des lments de la science des pays
tablis et tests depuis longtemps sans que leurs utilisateurs conquis. Cela tait possible grce diffrents moyens : soit
aient prouv le besoin den dmontrer, rigoureusement, la par la matrise de la langue dans laquelle taient crits cer
validit. Il y a enfin le vaste domaine des transactions com tains documents (comme pour le grec et, surtout, le persan),
merciales, qui a utilis, trs tt, des systmes de numration, soit par la pratique dune langue intermdiaire dans laquelle
des algorithmes et des formules de calcul. Tous ces apports, des traductions avaient dj t faites dans le pass (ce fut le
lis la vie quotidienne de toute socit, n ont pas attendu cas pour le syriaque), soit par lutilisation dcrits utilisant la
la priode des traductions pour circuler et oprer dans les matire des sources en question mais sans rfrence elles.
nouvelles conditions cres par l avnement de lIslam, sur Quant au troisime canal, celui des traductions, il a t le
tout quaucun obstacle linguistique ne venait freiner leur moteur essentiel dans la mise en place des lments consti
diffusion. tutifs de la nouvelle pratique scientifique. D une manire
Or, nous savons aujourdhui, grce aux tudes compara plus prcise, nous savons maintenant que les traductions en
tives, que bien avant la dcouverte des manuscrits scienti arabe ont commenc avant le vme sicle et quelles ne se
fiques et philosophiques grecs et sanskrits, une pratique sont interrompues que vers le milieu du Xe sicle. Elles ont
scientifique locale et un savoir-faire technologique taient grandement profit de lexistence dun certain nombre de
observs dans certains secteurs de la vie de tous les jours foyers scientifiques qui se trouvaient lintrieur des terri
(ils concernaient la rpartition des hritages, l arpentage, les toires contrls par le pouvoir musulman, et qui fonction
transactions commerciales, les techniques dirrigation, la naient bien avant lavnement de ce pouvoir. Les plus
pratique des soins, etc.). Pour prendre lexemple des hri connus de ces centres intellectuels taient Alexandrie (en
tages, on constate que les pratiques prislamiques utilisaient Egypte), Rs-al-cAyn (en Syrie), Gundishpr (en Perse),
des procds arithmtiques, gomtriques ou mme alg Antioche et desse (en Asie Mineure).
briques antrieurs la priode des traductions et qui avaient Jusqu lavnement de lIslam, la ville dAlexandrie
t assimils soit par enseignement soit par initiation directe avait russi maintenir une activit intellectuelle, en parti
dans les li^ux de travail. Cet ensemble de savoir-faire, que la culier en mdecine et en philosophie. Parmi les savants qui
pratique avait longuement test et que lhabitude avait y ont travaill et enseign, citons Jean Philippon (premire
prennis, ne va pas tre balay, du jour au lendemain, par moiti du VIe s.), qui a comment les uvres dAristote, et
le nouveau savoir que les traductions vont rvler et que le Alexandre de Tralles (525-605), qui a crit un ouvrage inti
nouvel enseignement va essayer de populariser. D ailleurs, tul Therapeutica. Au VIIe sicle, Paul dgine pratiquait et
et pour nous limiter au domaine des mathmatiques, on enseignait la mdecine jusqu la veille de la conqute de
constate que certains procds de rsolution antrieurs aux lEgypte. Il est galement clbre pour ses publications,
traductions taient tellement familiers aux utilisateurs que notamment une Encyclopdie en sept livres et le Livre sur
des mathmaticiens les ont intgrs leurs manuels, ct les maladies des femmes. la mme poque, le prtre Ahrn
des nouveaux procds, ou bien leur ont tout simplement enseignait galement la mdecine.
consacr des manuels indpendants. On peut en dire autant Les activits que nous venons d voquer ne peuvent se
de la mdecine et de la mcanique. concevoir sans un minimum dchanges scientifiques, den
Le deuxime canal de circulation des connaissances est seignement, et sans lexistence de bibliothques prives plus
constitu par laccs direct des textes anciens. Ce phno ou moins spcialises. Nous sommes srs que des biblio
mne est surtout attest au cours de la premire phase, celle thques existaient encore Alexandrie larrive des pre
des dbuts de lexpansion de lIslam, quand des intellectuels miers cavaliers musulmans. Un tmoignage qui va dans ce
126 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 127

sens est celui du traducteur Hunayn Ibn Ishq, qui dit y avoir puisque le centre nexistait plus au VIIe sicle. Il sagit de la
trouv des manuscrits grecs. Il faut ajouter que, aprs la ville ddesse, dont les activits denseignement et de tra
conqute de lgypte, Alexandrie a continu dtre un foyer duction ont commenc ds le IIIe sicle et se sont poursuivies
scientifique, comme en tmoignent les activits de Paul jusqu la fin du Ve. En 489, son cole est ferme sur ordre de
d gine et de Stphane lAncien. lempereur Znon (475-491), cause des tendances nesto-
Le deuxime foyer scientifique de la rgion, encore en riennes de ses membres. Ses activits philosophiques et tho
activit la veille de la conqute musulmane, tait en Perse. logiques se sont alors dplaces Nisibe, o elles se sont
Il avait pour ple Gundishpr, cit fonde par le souverain poursuivies jusquau vne sicle. cette cole se rattachent,
sassanide Khusr Ansharwn (521-579). En plus de la directement ou indirectement, des centres qui ont accueilli,
mdecine, dautres activits scientifiques et philosophiques un moment ou un autre, des savants prestigieux. Cest le cas
taient pratiques dans la ville. On sait, par exemple, que les de certaines villes (Antioche, Harrn, Rs al-cAyn), ou de
Sassanides avaient accueilli, au VIe et au VIIe sicle, des monastres et de clotres (comme celui de Kenesrin).
savants grecs et syriaques chasss par les pouvoirs byzantins Les informations qui nous sont parvenues au sujet des
de lpoque, qui reprochaient certains dentre eux leurs savants ayant travaill desse, Nisibe ou dans les villes
activits philosophiques et dautres leur adhsion un et monastres avoisinants nous permettent de parler dune
christianisme non officiel. Il semble que cet exode ait t vritable tradition, avec une filiation de matres lves, une
plus important en 529, aprs la dcision de lempereur spcificit linguistique (lutilisation du syriaque), et une
Justinien de fermer lacadmie dAthnes. Parmi les scien continuit dans ltude de certaines disciplines, comme la
tifiques et les philosophes qui ont rejoint Gundishpr, il y thologie, la philosophie, la logique et la grammaire. Ces
aurait eu sept noplatoniciens dont Simplicius, clbre com mmes informations ne contiennent pas dlments permet
mentateur dAristote et d Euclide. tant de dire que lexercice des mathmatiques et de lastro
On sait aussi que le mcnat de Khusr ne s est pas nomie tait trs pouss dans les foyers en question.
limit l accueil de savants perscuts, puisquil y eut Parmi les figures reprsentatives de cette longue activit,
aussi, de la part de ce grand roi, une volont de dvelopper il y a dabord Probus (VIe s.), lun des premiers traducteurs
une tradition scientifique persane. Dans ce but, il aurait for duvres philosophiques du grec au syriaque. Au VIIe sicle,
tement encourag la traduction, en pehlvi, douvrages grecs citons Svre Sebokht (m. 667), qui est originaire de Nisibe
et sanskrits. Il aurait mme, si lon en croit certains tmoi et a vcu dans le clotre de Kenesrin. Il a traduit et com
gnages, envoy en Inde son propre mdecin pour rapporter ment les Analytiques dAristote, mais il sest occup ga
des manuscrits ou pour les copier. Quel que soit le degr lement de sciences exactes puisquil a rdig un trait sur
d authenticit de ces tmoignages, en particulier ceux lastrolabe et dautres ouvrages sur lastronomie et la go
concernant le rle de Gundishpr, une chose est sre : la graphie. Cest enfin le premier, notre connaissance, qui
Perse a bien contribu l avnement de ce quon appelle aurait eu quelques acquis sur le contenu de la tradition scien
communment la science arabe, soit comme foyer relative tifique indienne, puisquil en aurait tudi des lments de
ment actif aux vne et VIIIe sicles, soit comme relais pour les gomtrie et, surtout, le systme dcimal positionnel. Svre
courants de pense et pour certains ouvrages provenant de Sebokht a eu un certain nombre dlves, comme Jacques
lEmpire byzantin et de lInde. ddesse, qui a traduit des traits mdicaux de Galien et Les
Un troisime centre scientifique a jou un rle important Catgories dAristote, et qui tait galement spcialiste de
dans la prservation de la science et de la philosophie et dans grammaire. On peut encore signaler Athanase (m. 686), qui
leur transmission, mme si cette transmission a t indirecte a tudi Kenesrin et a traduit, entre autres, Ylsagoge de
128 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 129

Porphyre. Son travail a t poursuivi par ses lves, dont le logie. Il aurait mme fait venir spcialement dAlexandrie le
plus connu est Georges des Arabes, devenu vque de Kfa. prtre Ahrn, un lettr grec de lpoque, pour lui faire traduire
Ce dernier a traduit YOrganon et Les Catgories dAristote. des ouvrages dastrologie. Les initiatives de ce prince taient
ces savants, qui constituent une vritable cole, il fau peut-tre en avance sur son temps, donc isoles, mais elles
drait en ajouter d autres qui, mme sils n ont pas eu de liens ont fait des mules (encore ignors) et ont permis de garnir
directs avec les premiers, ont inscrit leurs activits dans la les rayons des premires bibliothques dont 1 existence est
tradition syriaque. Cest le cas de Sergius de Rs al-cAyn, mentionne ds cette poque.
qui traduisit en syriaque La Logique d Aristote, douze Il faut signaler que, durant cette mme priode, la mde
ouvrages d Hippocrate et vingt-cinq de Galien. cine a connu une ractivation dterminante ; mais celle-ci
Comme on le voit, lun des aspects essentiels de cette na nullement favoris la traduction douvrages grecs pour la
cole, au-del de la diversit de ses proccupations, a t bonne raison, nous lavons vu, que les plus importants
son activit de traduction, qui fera du syriaque un vecteur dentre eux taient dj accessibles en syriaque.
incontournable au moment o commenceront les traductions Avec lavnement du califat abbasside, cest--dire par
en arabe. Un autre aspect, quil est utile de souligner pour tir de 750, le phnomne de traduction va se poursuivre, se
comprendre les orientations ultrieures des activits intel diversifier et impliquer ltat, en particulier grce aux ini
lectuelles en pays d Islam, est relatif au contenu de ces tra tiatives et au mcnat de trois califes : al-Mansr, ar-Rashd
ductions. On constate en effet quelles concernent essentiel et al-Mamn. Outre les ouvrages de mdecine quil aurait
lement deux domaines, la mdecine et la philosophie. La fait traduire par Jurjus Ibn Jibrl et par al-Batriq, al-Mansr
mdecine sera voque plus loin, mais pour ce qui est de la aurait financ la traduction, par Ibn al-Muqaffac, de trois des
philosophie, il faut remarquer que seule une partie du corpus livres de La Logique dAristote, de Ylsagoge de Porphyre et,
philosophique grec semble avoir bnfici de traductions par Muhammad al-Fazr, du Sindhind, fameux ouvrage
puisque les sources biobibliographiques ne mentionnent que astronomique indien.
les ouvrages d Aristote. Quant aux sciences exactes, nous
avons trouv peu de tmoignages leur sujet, mme si luti
lisation d ouvrages astronomiques et mathmatiques dans Premiers livres scientifiques
les foyers intellectuels syriaques est implicitement confir
me par le tmoignage de Svre Sebokht et par des frag quel moment sont apparus les premiers ouvrages scien
ments de manuscrits qui nous sont parvenus. tifiques crits en arabe ?

Quelles ont t les premires initiatives de traductions ? Il semble que cela ait eu lieu paralllement aux traduc
tions. Dune manire plus prcise, il y eut dabord, et bien
Les premires traductions (qui ne concernaient pas encore avant le phnomne des traductions, des travaux concernant
les sciences exactes) semblent avoir t ralises la fin du des disciplines littraires, comme la linguistique, la lexico
VIIe sicle et au tout dbut du VIIIe, linitiative de quelques graphie, la grammaire et la posie, ou religieuses, comme
rares personnes passionnes par tel ou tel domaine et ayant lexgse du Coran et lauthentification du contenu du
les moyens de financer des travaux de ce type. Parmi ces pre Hadth. Mais les premiers crits scientifiques nont pas tard
miers mcnes, il y a le fameux prince omeyyade Khlid Ibn paratre.
Yazld. Il est peut-tre le premier avoir fait une commande Si lon fait abstraction du cas trs particulier et isol du
consquente de traductions de textes dalchimie et d astro prince omeyyade Khlid Ibn Yazd, les premiers ouvrages
130 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 131

scientifiques crits en arabe ont t publis dans la seconde rsultats. Pour prendre lexemple des mathmatiques et de
moiti du vme sicle, et ils ont concern la chimie et lastro lastronomie, les premires traductions nont pas t juges
nomie. En chimie, les premiers livres en arabe ont t crits satisfaisantes par les spcialistes de chacune des disciplines
lpoque dal-Mansr. C est galement sous limpulsion concernes. An-Nayriz (Xe s.) nous dit, dans son commentaire
de ce calife que Muhammad al-Fazri a rdig son ouvrage des lments dEuclide, propos des traductions de cet
d astronomie, intitul as-Sindhind al-kabr [Le Grand ouvrage par al-Hajjj, que ce dernier a d en raliser une
Sindhind], partir de la traduction quil avait faite du livre deuxime traduction et a abandonn la premire version,
indien offert al-Mansr. la mme poque, Mshallh telle quelle, aux gens du commun . Quelques dcennies plus
a commenc publier des ouvrages d astrologie utilisant tard, cette deuxime traduction sera elle-mme juge insuffi
des techniques astronomiques, ce qui suppose dj une cer sante puisque Ishq Ibn Hunayn (m. 910) prouvera le besoin
taine matrise des outils classiques de cette spcialit. Mais den raliser une troisime, qui sera rvise par le mathma
nous ne savons rien sur la formation de cet astrologue ticien Thbit Ibn Qurra.
clbre, ni d ailleurs sur celle dal-Fazr, et nous n avons Un autre exemple significatif nous est fourni par
aucune information sur les premires institutions densei YAlmageste de Ptolme. Ibn an-Nadm nous dit que cet
gnement en arabe, en particulier sur les premiers enseigne important ouvrage, qui a servi de fondement lastronomie
ments scientifiques. en pays dIslam, a bnfici, probablement ds la seconde
moiti du VIIIe sicle, dune premire traduction ; juge non
Qui taient les traducteurs ? Comment travaillaient-ils ? satisfaisante, elle fut trs vite remplace par une deuxime.
Cette traduction sera elle-mme rvise, une premire fois
Quantitativement, on estime prs dune centaine le par Ab 1-Hasan et Salm, le directeur de la Maison de la
nombre de traducteurs rpertoris par les biobibliographes sagesse de Bagdad, et une seconde fois par Thbit Ibn Qurra.
durant les deux sicles qui nous intressent ici. Ibn an-Nadm Une troisime traduction sera ralise par al-Hajjj Ibn
cite les noms de quarante-cinq dentre eux qui ont traduit du Matar (m. 830), puis une quatrime par Ishq Ibn Hunayn.
grec ou du syriaque. Il donne galement les noms de seize tra Ces traductions successives sexpliquent dabord par le
ducteurs du persan, de deux traducteurs du sanskrit et dun progrs enregistr dans les activits scientifiques, qui va
seul qui aurait traduit partir du nabaten. Dautres bio entraner un enrichissement de la langue arabe et, par voie de
graphes citent dautres noms ou bien voquent des traductions consquence, une plus grande exigence quant la fidlit
douvrages sans prciser les noms de leurs auteurs. Cest le au contenu des sources traduites. Une autre raison peut
cas dIbn Juljul (m. aprs 994), qui signale, pour lEspagne expliquer la multiplication ou lamlioration des traductions,
musulmane, quelques traductions du latin larabe. Il sagit savoir la dcouverte de nouveaux manuscrits. Pour les
des Aphorismes dHippocrate, traduits lpoque de cAbd ar- mathmatiques, on peut citer le cas de Nazf al-Mutatabbib,
Rahmn II (826-852), du Livre des plantes de Dioscoride et qui avait projet de retraduire le livre X des lments par
de la Chronologie de Paul Orose, tous deux traduits pour le tir dune version grecque contenant cent quarante-neuf pro
calife cAbd ar-Rahmn III (912-961). positions (alors que les traductions antrieures nen conte
Qualitativement, les traductions aux IXe et Xe sicles se rat naient que cent cinq dans la seconde version dal-Hajjj, et
tachent plusieurs traditions bien distinctes : grecque, persane, cent neuf dans celle dIshq-Thbit).
indienne, syriaque, et mme babylonienne pour certains crits
astrologiques et agronomiques. On y constate des diffrences
quant la technique des traductions et la qualit de leurs
132 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 133

Pour revenir votre question, il faut prciser que les


Hritages orientaux Arabes parlent de la civilisation chinoise avec respect. Des
biobibliographes importants, comme Ibn an-Nadm au
Connaissant Vexistence de traditions scientifiques pris Xe sicle et Scid al-Andalus au XIe, voquent le peuple chi
lamiques (chinoise, indienne, babylonienne, gyptienne et nois, mais ce quils en disent montre quils ntaient pas
grecque), les historiens se sont demand si elles avaient informs dans le dtail de tous les aspects des activits scien
toutes aliment la science arabe et quels en avaient t tifiques de la Chine et de leur richesse. Prenons par exemple
concrtement les emprunts. Est-ce que ces sources ont t le passage o Scid parle des Chinois. Aprs les avoir clas
accessibles aux v if et v u f sicles ? ss, avec les Turcs, dans la catgorie des peuples qui ne se
sont pas occups de science , il prcise toutefois quils ont
Examinons la question des emprunts la Chine, qui sont perfectionn les arts appliqus 2. Mais il ne dit rien sur leur
souvent voqus. De multiples hypothses ont t avances apport aux mathmatiques et lastronomie arabes alors
au sujet dune ventuelle circulation dinventions technolo que, dans le mme livre, il cite explicitement les sources
giques, de procds de calcul, etc. Mais, en dehors de rares indiennes et grecques qui ont nourri ces deux disciplines.
tmoignages d historiens arabes sur des questions prcises,
les preuves pour confirmer ces hypothses nexistent pas ou Les techniques du papier paraissent tre d'origine chi
sont souvent fragiles. Pour prendre lexemple des mathma noise et elles ont beaucoup apport la circulation de la
tiques, nous n avons aucune information fiable concernant culture.
les apports chinois ventuels la science du calcul, lal
gbre ou lastronomie. Ce qui n a pas empch la diffusion Leur importance est en effet indniable. Quant lant
dinformations ou de simples interprtations, parfois fantai riorit de la Chine dans ce domaine, elle est affirme par les
sistes, sur la circulation de tel ou tel procd. historiens arabes eux-mmes. Cela tant, en dehors de ces
C est le cas, ainsi, pour la mthode de fausse position . affirmations qui sont reprises dun auteur lautre, nous
Cest un procd de calcul permettant de trouver linconnue navons pas vraiment dinformations prcises sur le contexte
dans un problme lorsque les relations entre cette inconnue et sur les conditions de ce transfert technologique. Il fau
et les donnes sont linaires . Nous savons depuis long drait, pour clarifier ce point, tudier les techniques chinoises
temps que ce procd a t utilis en Chine, en Inde et en de fabrication du papier, les matriaux utiliss, etc., puis les
pays dIslam avant darriver en Europe (par lintermdiaire comparer celles qui sont apparues dans lEmpire musul
des traductions de manuels de calcul arabes). Les mathma man partir de la fin du vme sicle. Il serait galement
ticiens europens du Moyen Age ont appel ce procd ncessaire de prciser les conditions dans lesquelles ont t
rgle d'alcatayn . Plus tard, un calculateur ou un auteur construites les premires fabriques de papier, dabord
de manuel ayant probablement trouv que le mot alcatayn Samarcande puis Bagdad, et les consquences sur une
avait une consonance chinoise a alors baptis la mthode forme de spcialisation de lagriculture dans certaines
rgle chinoise . En fait, alcatayn est un mot arabe lgre rgions de lempire. Ce sont des recherches qui, ma
ment dform. C est la forme duelle du mot khata qui connaissance, nont pas encore t approfondies, probable
signifie erreur . Les mathmaticiens d Orient parlaient en
effet de Tarqat al-khataayn [la mthode des deux erreurs]
(ceux du Maghreb prfrant lexpression Tarqat al-kafft 2. Scid al-Andalus, Kitb Tabaqt al-umam [Livre des catgories des
[mthode des deux plateaux]). nations], p. 40.
134
Une histoire de la science arabe V Hritages et changes 135

ment cause de la raret des matriaux et du caractre plu Il est vrai que l'on connat des exemples de dcouvertes
ridisciplinaire de la question. simultanes, voire conjointes, sans relation vidente de cau
salit entre elles.
Est-il possible d'tre plus clair propos de Yaimant et de
la boussole ? Il arrive aussi quune trouvaille surgisse une certaine
date dans une civilisation donne et rapparaisse, bien plus
Non, pas vraiment. ce propos, le transfert n est nulle tard, dans le cadre dune autre socit, et cela sans quil ait
ment tabli et, d une manire gnrale, pour ce qui est de exist de connexion entre les deux vnements. Prenons un
lEmpire musulman, les informations sur lutilisation de lai exemple dans le domaine des mathmatiques. On sait,
mant et de la boussole sont rares ; et quand elles existent, depuis quelques annes seulement, que certains rsultats
elles concernent la priode postrieure au XIIe sicle. danalyse combinatoire taient dj utiliss Marrakech la
fin du XIIe sicle. Or, on retrouve ces mmes rsultats, avec
Thals connaissait la pierre d'aimant , au v if sicle les mmes dmarches et sous une forme identique, au
av. J.-C. et, selon Plutarque, les Egyptiens anciens la XVIIe sicle en France. Pourtant, il ne peut pas sagir dune
connaissaient galement. La premire tude exprimentale transmission et dun plagiat. Ce sont plutt deux phno
que l'on connaisse sur le magntisme et la boussole est une mnes successifs deux stades diffrents de leur dvelop
lettre de Pierre de Maricourt, crite en 1269. On aurait pu pement : les rsultats du mathmaticien de Marrakech Ibn
penser que la boussole tait passe de Chine aux naviga Muncim (m. 1228), sont, au xme sicle, laboutissement
teurs arabes, puis en Europe. L'utilisation occidentale pr dune longue tradition qui semble sachever en un dernier
cderait donc celle de l'Empire musulman ? feu dartifice, alors que les rsultats de Mersenne (m. 1648),
au XVIIe sicle, marquent le dbut, foisonnant, ttonnant et un
Ce que lon sait lheure actuelle, grce aux documents qui peu brouillon, dune tradition naissante et pleine de pro
ont dj t tudis, cest que des marins chinois la possdaient messes. Ce qui explique dailleurs pourquoi les dmarches
vers lan 1000 et des marins europens vers 1200. Quant aux de Mersenne contiennent certaines maladresses et certaines
musulmans, les premiers textes arabes connus qui traitent de lourdeurs que lon ne trouva pas dans le texte arabe du
la boussole sont du xine sicle. Mais nous n avons aucune indi xme sicle. Il est vident que si Mersenne avait eu connais
cation fiable sur le mode de transfert de cet objet, si transfert sance de ce texte, il aurait trs vite assimil son contenu et
il y a eu, entre lExtrme-Orient, lEurope et lEmpire musul aurait crit ses ouvrages de combinatoire diffremment. Je
man. Lantriorit chronologique de la Chine rendrait en effet suis mme convaincu quil naurait jamais crit certains
vraisemblable son emprunt par les Europens. Mais il ny a dentre eux, par exemple son ouvrage de 674 pages intitul
aucune certitude historique ce propos ni, pour l instant, Table de tous les chants qui se peuvent faire de 8 notes
aucune indication sur une possible utilisation de la boussole (octave)par la combinaison ordinaire savoir 403203. Cet
par les marins arabes avant le XIIIe sicle. L apparition prcoce ouvrage devient inutile partir du moment o on a tabli
d une innovation dans une premire civilisation, et plus tard une formule arithmtique.
dans une seconde, nautorise pas - sauf document le prou
vant - prtendre que la seconde la emprunte la premire.
Lhypothse est plausible, mais il en est dautres qui sont tout 3. Ms. Paris, BN, fonds franais, n 24256. Cit par E. Coumet :
aussi vraisemblables. Cest du moins ce quenseigne lhistoire Mersenne, Frnicle et llaboration de lanalyse combinatoire dans la pre
des sciences... mire moiti du xvif sicle, thse de doctorat de 3e cycle, Paris, 1968.
136 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 137

Une innovation peut tre conue dans un certain contexte


Le quantime gyptien
scientifique et culturel, pour rpondre des problmes pr
cis, puis rapparatre une autre poque et dans un autre lexception de la fraction 2/3, les calculateurs gyptiens ne
lieu, sans quil existe entre les deux faits de lien attest. Dans manipulaient, dans leurs calculs, que des fractions dont le num
des conditions techniques et conceptuelles similaires, un rateur est 1 et que lon appelle les quantimes. Ce qui les a ame
autre auteur arrive la mme dcouverte en repartant de ns, pour pouvoir faire leurs calculs, inventer des procds de
zro, parce que les deux civilisations ont t tout fait dcomposition d une fraction quelconque (quand cela est pos
tanches sur ce sujet. sible) en somme de quantimes.
Je ne sais pas si cela sest pass ainsi pour la boussole, mais
cest possible. Toujours est-il que nous navons aucun indice
nous permettant daffirmer que les Arabes lont emprunte ticipent la vie dune activit mais dont on ne peut pas
aux Chinois. Elle a pu tre transmise directement de Chine en encore crire lhistoire. Par exemple, il est tout fait raison
Europe et, pourquoi pas, ensuite aux pays d Islam ou le nable de penser que le concept de quantime et le procd de
contraire. Nous nen savons rien et, contrairement au papier, multiplication par duplication (cest--dire nutilisant que
aucun historien arabe connu ne mentionne la boussole parmi des multiplications par 2), qui sont deux apports gyptiens
les hritages emprunts aux Chinois ou aux Europens. indiscutables, sont parvenus aux calculateurs arabes ou du
moins certains dentre eux.
A-t-on quelques indications sur Vassimilation par les
Arabes des traditions scientifiques non grecques, ant Ne serait-ce que par V intermdiaire de la science
rieures la priode mdivale, notamment celles de grecque et, en particulier, de celle de l'cole d'Alexandrie...
Vgypte pharaonique et celles de Msopotamie (tradition
sumrienne, babylonienne, etc.) ? Oui, probablement. Les historiens grecs, notamment
Hrodote, rapportent que Thals et Pythagore seraient alls
Lhritage gyptien pose un problme. Dabord, ce qui apprendre en gypte. Que les auteurs arabes ne mentionnent
nous en est parvenu, et donc ce que nous en connaissons rien propos dune ventuelle circulation du savoir scienti
rellement, ne semble reprsenter quune infime partie de la fique gyptien et babylonien peut avoir plusieurs significa
production scientifique de cette grande civilisation. titre tions. Cela peut vouloir dire tout simplement quils nont
d exemple, il faut rappeler que nous ne disposons, lheure pas d informations, quil y ait eu ou non circulation'; ou
actuelle, que de douze textes tmoignant de lactivit math encore que ce quils en savent ne leur parat pas suffisam
matique en gypte pour la priode antrieure lavnement ment important pour quils le mentionnent. Les historiens
de la science grecque. En ce qui concerne les Arabes et ce des pays dIslam navaient en effet aucune animosit
quils ont pu connatre de ce patrimoine scientifique, les bio lgard des Chinois, des gyptiens ou des Babyloniens.
bibliographes musulmans qui ont voqu lapport dautres Comme nous lavons dj dit, ils voquent spontanment
civilisations sont silencieux sur ce sujet, et aucune autre tout ce que la science arabe doit aux Indiens et aux Grecs.
source n en parle. Il est cependant possible que la longue et Nous pouvons donc raisonnablement penser que, sils ne
riche tradition scientifique gyptienne ait imprgn quelques parlent pas des autres peuples, ce nest pas pour passer sous
pratiques locales, en particulier dans les domaines du calcul silence leurs apports ventuels et se les attribuer, mais tout
transactionnel, des procds de mesurage et de larchitec simplement parce quaucune information leur propos ne
ture. Nanmoins, il sagit de ces courants invisibles qui par leur est parvenue.
138 Une histoire de la science arabe 139
Hritages et changes

Je le pense aussi. videmment, compars aux outils de


Le produit par duplication des gyptiens
cette poque, ceux dun historien en ce dbut de IIIe mill
La multiplication de deux nombres quelconques peut se faire, naire sont infiniment plus performants. Mais lhistorien
sans retenue, en les dcomposant en sommes de puissances de 2. continue de se heurter aux mmes obstacles lis labsence
Voici comment procdaient les scribes pour faire le produit de ou la raret de linformation. Prenons lexemple des
5 par 12 : recherches, relativement rcentes, sur le patrimoine scienti
'1 12 fique babylonien et, plus gnralement, msopotamien.
2 24 Alors que lgypte ancienne ne nous a gure lgu quune
poigne de documents mathmatiques exploitables, ceux de
'4 48
lpoque babylonienne se comptent par centaines, depuis
Comme 5 = 2 x 2 + 1, le scribe coche les chiffres de gauche que lon a dcouvert, au dbut du xxe sicle, de vritables
dont la somme donne 5. Il ne retient alors de ses duplications bibliothques constitues de tablettes cuniformes. Lorsque
que celles qui sont en vis--vis de 1 et de 4. D o : 5 x 12 = 12 les spcialistes ont pu dchiffrer le contenu de certaines
+ 48 = 60.
dentre elles, on sest aperu que des liens importants ont
exist entre les pratiques mathmatiques babyloniennes et
celles des Arabes aux vme et IXe sicles. Cest l une illus
tration clairante de la ralit dun hritage presque passif
On peut aussi envisager une autre hypothse concernant transmis, non par les structures d enseignement au sens
les civilisations anciennes du Moyen-Orient antrieures habituel de lexpression, mais par les rseaux constitus des
lIslam. Leur hritage fait partie du fond commun qui diffrents mtiers de lpoque.
entre naturellement dans la culture et le savoir-faire des
populations de ces rgions. Or les historiens, les chroni ... par les pratiques de la vie sociale de tous les jours...
queurs et les biobibliographes du Moyen ge ne traitent
gnralement pas des pratiques ordinaires. Les spcialistes Oui, par les arpenteurs, les comptables, les juristes, les
de sociologie et dethnologie, si. Mais ces disciplines nexis marchands...
taient pas lpoque, mme si lon peut en reprer des pr
mices chez tel ou tel auteur. Par exemple, un historien de ce Que sait-on des hritages dans dautres domaines que
temps n aurait pas eu lide de rechercher, dans les manires ceux des mathmatiques, en mdecine par exemple ?
de rpartir les hritages, de calculer des impts ou de rali
ser des arpentages, les traces dapports des Babyloniens ou Le corpus mdical prislamique non grec tait relative
des gyptiens de la civilisation pharaonique. Pour lui, elles ment abondant. La connaissance de certaines maladies et
faisaient partie des techniques quil voyait pratiquer depuis dune pharmacope substantielle, la matrise de certains
son enfance. Elles taient, somme toute, un lment de son actes mdicaux, faisaient partie de cette mdecine popu
environnement culturel . laire que nous avons dj voque, qui tait pratique
avant lavnement de lIslam et qui sest perptue ensuite.
Ils connaissaient sans doute trs peu ces civilisations On trouve parfois des traces de ces connaissances chez les
anciennes, sinon par quelques traditions orales ayant sou potes arabes prislamiques, comme le clbre cAntar, qui
vent une forme semi-lgendaire. dit, dans un de ses pomes fameux : Ds quil a tt ton
pouls et ton bras, le mdecin te dit : Jai ton mdicament.
140 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 141

Cela dit, il reste beaucoup de champs dtude qui peu sicles, on a observ, diffrentes poques, un phnomne
vent rvler des apports encore inconnus, surtout que la d migration vers le Maghreb. Cest ainsi quun certain
science actuelle fournit de plus en plus de techniques d in nombre de savants ont prfr sinstaller Ceuta, Bougie,
vestigations nouvelles et extrmement performantes. On Tlemcen, Tunis, Fs ou Marrakech.
sait, grce des analyses chimiques de produits cosmtiques Mais, indpendamment de la Reconquista, il y a toujours
gyptiens, que les fabricants de produits de beaut de eu des va-et-vient de voyageurs, de professeurs, dtudiants,
lpoque pharaonique savaient raliser des synthses chi de marchands, entre toutes les rgions de lEmpire musul
miques assez sophistiques. On peut penser que des savoirs man. ces diffrentes occasions, des textes scientifiques
analogues existaient dans d autres domaines, comme la ont bien videmment circul, dans les deux sens, de
pharmacope et lagronomie. lAndalus vers le Maghreb mais aussi de lAndalus et du
Maghreb vers lOrient, et en particulier vers lgypte. Les
vnements politiques au Maghreb ont galement favoris
Les apports de TOccident musulman ces changes. Cest ce qui sest pass au Xe sicle, avec
lavnement de la dynastie fatimide. Soutenus par des
Vous avez dj voqu les traductions en arabe ejfectues forces maghrbines, et propageant une idologie contesta
en Espagne partir douvrages latins. Ces traductions ont- taire, les Fatimides vont fonder un tat en Ifriqiya mais
elles circul dans le reste de VEmpire musulman ? Connat- avec lunique but de conqurir le califat. Toutes leurs
on galement des circulations ultrieures douvrages actions furent dtermines par ce but, quils natteindront
arabes, cette fois de la partie occidentale de cet empire vers pas compltement puisquils russiront fonder un califat
sa partie orientale ?Il en gypte, mais ils niront pas plus loin. Aprs la conqute
de lgypte, c est toute une population qui a quitt le
Il est possible que les traductions des ouvrages latins Maghreb : arme, fonctionnaires, scientifiques, potes, avec
soient parvenues en Orient. Mais les biobibliographes n en des milliers douvrages de toute sorte, en particulier des
disent rien. Dans ce cas, lexprience montre que cest l ana uvres produites en Andalus et au Maghreb, et dont le
lyse des textes scientifiques eux-mmes qui pourrait ven contenu sest ncessairement diffus en Orient.
tuellement rpondre la question. Mais, en dehors de ces vnements exceptionnels, ce sont
Pour ce qui est de la production scientifique arabe surtout les initiatives individuelles de gens concerns par
d Espagne et du Maghreb et de sa circulation vers lOrient, telle ou telle discipline qui ont permis la circulation des
nous avons des tmoignages prcis de transferts dides, de crits scientifiques dun foyer vers un autre : des mcnes ou
techniques, d instruments, d ouvrages scientifiques. Un pre des scientifiques qui commandent des copies douvrages
mier phnomne connu a t la circulation d ouvrages, devenus clbres, des scientifiques qui se dplacent avec
partir du XIe sicle, d al-Andalus vers le Maghreb. Cela cor leurs bibliothques, etc.
respond une poque o le Maghreb a, en quelque sorte,
pris le relais, compte tenu des changements internes et rgio Les changes entre les communauts juives ont-elles eu
naux survenus dans la pninsule Ibrique. Ainsi, la chute de des effets similaires ?
Tolde en 1085 a ouvert la voie au processus de reconqute
chrtienne de la partie musulmane de lEspagne. Nanmoins Les communauts juives ont beaucoup contribu faire
cette reconqute va mettre du temps puisque son dernier pi circuler des ouvrages scientifiques et philosophiques lint
sode a t la chute de Grenade en 1492. Durant ces quatre rieur mme de lEmpire musulman. Depuis le IXe sicle au
142 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 143

moins, les changes et la circulation dcrits scientifiques et Non, pas du tout. Le ventre mou de la partie musul
philosophiques n ont jamais cess entre diffrentes per mane de lEspagne tait constitu par les petits tats du
sonnes et diffrents groupes appartenant aux communauts Centre et du Sud. Cest l o les Castillans ont enregistr
juives dissmines travers lempire. Lexemple le plus leurs premires victoires. Ils sont mme arrivs jusqu la
clbre, mme sil est chronologiquement tardif, est celui ville ctire de Tarifa, lextrme sud de la pninsule
de Maimonide, mais il y en eut dautres, beaucoup moins Ibrique, quils ont assige un certain temps. La ville de
connus, comme Ibn Hasdy, lami du philosophe andalou Saragosse et ses dpendances constituaient alors un tat trs
Ibn Bjja. Le premier tait au Caire, le second Saragosse, riche et bien gr, qui sest mme permis de se payer des
et ils scrivaient rgulirement. Une de leurs lettres nous mercenaires chrtiens pour se protger contre les assauts des
est mme parvenue. Ibn Bjja y informe son ami de ques Castillans. ce propos, il serait peut-tre utile de rcrire,
tions mathmatiques et philosophiques importantes. Il est un jour, mme sous forme romance, lhistoire de ce petit
donc tout fait raisonnable de penser, partir de ce fait, royaume, prcisment lpoque o rgnait al-Mutaman.
que ces deux personnes ont galement chang des On pourrait alors y mettre en scne les faits suivants, histo
ouvrages qui concernaient leurs proccupations scienti riquement avrs : pendant qual-Mutaman rdigeait son
fiques et philosophiques. important trait de mathmatique, son royaume tait protg
Encore un autre exemple que des recherches rcentes ont efficacement contre les chrtiens de Castille par une arme
rvl : il sagit de la circulation de l ouvrage du mathma de mercenaires, galement chrtiens, dirigs par le fameux
ticien al-Mutaman (m. 1085). Nous sommes srs quune Rodrigo Diaz (m. 1099), plus connu sous le nom das-
copie de ce livre se trouvait dans les bagages de Maimonide Sayyid [le Matre], titre honorifique que lui avait donn le
lorsquil est parti sinstaller au Caire. Nous savons, grce au roi de Saragosse et qui est devenu plus tard El Cid El
tmoignage dun de ses tudiants, Ibn cAqnn (m. 1226), que Campeador . Bien sr, ces faits contredisent quelque peu la
ce livre a t annot, comment et enseign par Maimonide. version de Corneille dans sa pice Le Cid, mais le drama
Plus tard ltudiant sinstalle Bagdad avec, vraisemblable turge franais na jamais prtendu faire uvre d historien.
ment, une copie du manuscrit de Saragosse. C est ce qui
pourrait expliquer la prsence du livre d al-Mutaman en Les perscutions des chrtiens l'gard des juifs et des
Asie centrale, au xme sicle. J ai personnellement dcouvert, musulmans, dans les territoires reconquis par les catho
il y a quelques annes, une preuve indiscutable de la pr liques de Castille, ont entran plusieurs vagues de dparts.
sence dune copie dans cette rgion. Il sagit de louvrage Ont-elles t galement un support de la transmission des
d un mathmaticien dorigine asiatique, Ibn Sartq. Ce ides scientifiques et philosophiques ?
trait, qui nous est parvenu dans deux copies - dont lune a
appartenu au sultan ottoman Bayazid II (1481-1512) -, Les communauts juives ont, la plupart du temps, vcu
montre que son auteur avait tudi minutieusement le paisiblement dans les diffrents tats musulmans du Moyen
contenu du livre dal-Mutaman et quil en a ralis une nou ge qui ont constitu lempire. Ils y ont mme parfois
velle rdaction proche de loriginale, mais plus commente. trouv refuge quand ils fuyaient les perscutions chr
tiennes, mais galement quand ils voulaient chapper la
Saragosse, situe bien plus au nord que Tolde, n'aurait- rpression dun pouvoir musulman. Bien sr, il ne faut pas
elle pas d tre reconquise plus tt que cette ville par les idaliser, et nous savons quil y eut, ici ou l, dans des tats
catholiques ? musulmans en crise, des rpressions svres de la part des
agents de ltat ou des perscutions organises par la socit
144 Hritages et changes 145
Une histoire de la science arabe

civile elle-mme, avec lindiffrence ou la bndiction des daccder des crits astronomiques arabes traitant de las
pouvoirs locaux. Ces exactions ne visaient pas dailleurs trolabe. Cela sest fait probablement par une lecture directe
uniquement les minorits . Elles ont galement concern, assure par une autre personne qui connaissait la fois
et avec la mme violence, des communauts musulmanes. larabe et le latin.
Mais, mme dans ces cas, les perscuts, lorsquils en Le mme phnomne va se reproduire, mais une chelle
avaient la possibilit bien sr, choisissaient daller vivre plus large, la fin du XIe sicle et au dbut du XIIe, la fois
sous la protection d un autre tat musulman. dans les milieux latins et dans les milieux hbraques. Pour
Pour revenir la Reconquista, il semble que la rpression la tradition latine, parmi les exemples qui illustrent ce type
qui a suivi la chute de Grenade ait contraint des communau de circulation directe de linformation scientifique, sans pas
ts entires, musulmanes et juives, quitter lEspagne pour sage par la traduction, on peut citer un livre de mathma
sinstaller, avec leurs savoirs, leurs savoir-faire, leurs cultures, tique intitul Liber Mehamalet [Livre des transactions]. Son
au Maghreb, dans le sud de la France, en Turquie et mme en auteur, qui pourrait tre Jean de Sville, a eu manifestement
Europe centrale. Les tudes faites sur lart (en particulier celui accs aux sources arabes dEspagne, dont il a assimil le
de la cramique), sur le mode de vie et sur la culture, ont per contenu avant den faire une nouvelle rdaction, en latin
mis de suivre assez exactement ces dplacements. Cela a cette fois. On se trouve en effet devant un ouvrage o aucune
constitu, pour lEspagne, une perte culturelle immense et, citation explicite de textes nest donne, mais qui foisonne
linverse, un apport nouveau et un enrichissement pour les de matriaux, dides, de techniques, dalgorithmes, dont
pays qui ont accueilli ces migrants forcs. lorigine arabe, et mme andalouse, a t prouve par des

Traductions europennes
Gerbert dAurillac
Nous avons brivement voqu, au dbut du chapitre, (945-1003)
Vappropriation par les Europens de Vhritage antique et
de r hritage arabe. Quand cela a-t-il commenc, et y a-t-il Il a reu sa premire formation dans le couvent des bndictins
des phases plus fastes que dautres ? de Saint-Graud Aurillac. En 967, il accompagne Borel, le
comte de Barcelone, en Catalogne, o U poursuit ses tudes sous
la direction de Atto, vque de Vich. Il tudie probablement les
Comme pour les IXe et Xe sicles en Orient, les changes crits mathmatiques de Boce, de Cassiodore et de Martianus
entre lEurope et lespace culturel musulman n ont pas tou Capella. Il n y a pas d information prcise sur ce quil a pu tu
jours t la consquence de traductions. Il se trouvait aussi dier en mathmatique et en astronomie arabes.
des intellectuels qui, ayant vcu un certain temps dans une En 970, il accompagne Borel et Atto Rome, o il attire l atten
communaut arabophone, en avaient assimil la langue et tion de Jean XIII et d Otton Ier, empereur du Saint-Empire
romain (qui rsidait alors Rome). En 987, il assiste au couron
une partie du savoir enseign. Ils ont ensuite retranscrit ou
nement du roi de France Hugues Capet. En 991, il est nomm
rcrit ce quils avaient appris, non pas sous forme de tra archevque de Reims. En 999, il est lu pape, sous le nom de
ductions des livres arabes, mais sous forme d adaptation ou Sylvestre II.
mme sous forme duvres portant leur marque propre. De nombreux crits mathmatiques ont t attribus Gerbert
Ce phnomne a t observ ds la fin du Xe sicle avec d Aurillac ou ses lves, sans possibilit d authentification. Il
les activits scientifiques menes ou animes par Gerbert aurait crit sur larithmtique, la gomtrie, la sphre armillaire
d Aurillac, avant quil ne devienne pape sous le nom de et, peut-tre, un livre sur lastrolabe (qui lui est attribu).
Sylvestre II. Son sjour en Catalogne lui aurait permis
146 Une histoire de la science arabe Hritages et changes 147

recherches rcentes. D ailleurs, lorsque ces techniques ou ses liens trs forts avec la civilisation arabo-musulmane,
ces mthodes sont anciennes, leurs auteurs musulmans sont dont elle tait dailleurs partie prenante, a eu en permanence
cits. Cest le cas dal-Khwrizm et dAb Kmil, deux des un accs direct aux productions de la science arabe (quand
plus importants algbristes de lEmpire musulman. Mais, ce ne sont pas ses membres qui en taient les auteurs). Ses
ct de ces emprunts, on trouve des problmes et des intellectuels ont donc lu les crits disponibles, les ont sou
mthodes quil na pas t possible de rattacher une source vent tudis, assimils, puis en ont rcrit certains en hbreu,
antrieure prcise et qui semblent tre des apports person en y introduisant parfois des lments nouveaux ou en les
nels de lauteur anonyme. Nous sommes donc l devant adaptant des proccupations particulires. Il est mme
un phnomne d appropriation, doubl, peut-tre, dune arriv que des ouvrages scientifiques ou philosophiques
dmarche cratrice. arabes aient t simplement transcrits phontiquement en
On peut citer un autre savant, bien connu celui-l, et dont lettres hbraques. Cest--dire quil suffit, aujourdhui, au
luvre illustre clairement ce double phnomne. Il sagit lecteur comprenant larabe de ne connatre que les lettres de
de Lonard de Pise, connu galement sous le nom de lalphabet hbraque pour restituer le texte originel.
Fibonacci (m. vers 1240). Ayant probablement appris Pour souligner encore limportance de lhbreu dans ce
larabe puis les connaissances de base du calcul dans la ville qui reste de la tradition scientifique arabe, il faut prciser
de Bougie (aujourdhui Bjaa), dans le Maghreb central, il que lon continue exhumer des textes mathmatiques,
a eu la possibilit daccder directement aux sources arabes, astronomiques ou philosophiques crits ou simplement
occidentales d abord, puis orientales lorsquil est all en transcrits en hbreu, et qui sont peut-tre dfinitivement per
Orient pour faire du commerce ou pour accompagner son dus dans leurs versions arabes.
pre, un marchand important de la ville de Pise. Comme
son prdcesseur anonyme dEspagne, Fibonacci cite trs Et quen est-il de ce que vous appelez la transmission
peu d auteurs arabes, mais le contenu de ses crits, en parti directe, savoir les traductions en latin douvrages grecs et
culier celui de son clbre Liber Abbaci (1202), parle pour arabes ?
lui : une comparaison mme rapide rvle des filiations
indiscutables en ce qui concerne les types de problmes, les Dans ce domaine, il y a eu de vritables coles, les plus
mthodes de rsolution, la terminologie et mme le symbo importantes pour les sciences et la philosophie tant celles
lisme. Mais ce livre tmoigne aussi de lapport personnel de de Tolde et de Sicile. La premire a dmarr ses activits
son auteur. vers 1116. Nous savons quentre cette date et 1187, plus de
Dans un autre domaine scientifique, la mdecine, on a cent ouvrages fondamentaux en science et en philosophie
lexemple trs particulier de Constantin lAfricain (m. vers ont t traduits en latin. Parmi les grands traducteurs de cette
1087), qui a publi en latin, dans la ville de Saleme en Italie, poque, citons Grard de Crmone et Robert de Chester.
toute une srie d ouvrages quil sest attribus mais qui,
quelques sicles plus tard, se sont rvls tre des plagiats ou Certaines villes ont-elles eu un rle privilgi dans ces
des traductions de livres arabes publis par des mdecins traductions et ces changes ?
prestigieux d Orient (al-Majs, Hunayn Ibn Ishq...) et
dOccident (Ibn cImrn [m. 892], Ibn al-Jazzr [m. 980]...). Surtout Tolde et Palerme pour les traductions ; mais ga
Pour la tradition hbraque, le phnomne est beaucoup lement Bougie, Montpellier, Avignon, pour les changes
plus important, et il se manifeste au moins un sicle avant le directs.
dbut des traductions. La communaut juive, compte tenu de
148 Une histoire de la science arab Hritages et changes 149

de ces dernires dcennies tendent confirmer lexistence


Quelques traductions douvrages arabes en latin dun ensemble dinitiatives, non coordonnes, qui ont per
Par Grard de Crmone mis la circulation, dest en ouest, de textes arabes traitant
- Ibn Aflah : Islh al-M ajist [Rvision de l Almageste (de essentiellement dastrologie, de mdecine, de fauconnerie.
Ptolme)] On admet aussi que, parmi les personnes cultives qui
- Ibn ad-Dya : Risla f i l-qusiyy al-mutashbiha [ptre sur les accompagnaient les croiss, certains ont probablement
arcs semblables] ; Kitb f n-nisba wa t-tansub [Livre sur la rapport, leur retour dOrient, des livres arabes. Il y a eu
proportion et la proportionnalit] galement quelques traductions, comme le Secretum secre-
- Arib Ibn Sacd : K itb al-anw' [Livre des saisons]
torum, attribu Aristote, et le Trait sur les talismans
- Ibn Sn : al-Qnn f t-tibb [Le Canon en mdecine]
- Abu Bakr : Risla f t-taksr [Eptre sur le mesurage] de Thbit Ibn Qurra. Parmi les rares traducteurs ou auteurs
- Les frres Ban Ms : Kitb f m acrifat al-ashkl al-basta qui ont travaill en Orient lpoque des croisades, les
wa l-kuriyya [Livre sur la connaissance des figures planes et recherches rcentes voquent Stphane dAntioche, pour
sphriques] la mdecine et la cosmologie, Philippe de Tripoli et
- al-Kind : Kitb al-manzir [Livre d optique] Thodore dAntioche pour la philosophie, la mdecine et la
- al-Khwrizm : al-Mukhtasar f hisb al-jabr wa l-muqbala
fauconnerie.
[LAbrg du calcul par la restauration et la comparaison] En relation avec ce phnomne, il faut signaler un autre
- an-Nayrz : Sharh Uqldis [Commentaire < des lments >
d Euclide] type de circulation qui sest limite lOrient, mais qui pou
- ar-Rz : al-Kitb al-M ansr f t-tibb [Le livre Mansr sur la vait constituer un relais pour une diffusion plus large de la
mdecine] production scientifique arabe. Il sagit des traductions, de
-T h b it Ibn Qurra : ash-Shakl al-qattc [La figure scante] ; larabe au grec, qui ont t effectues Constantinople aux
Kitb al-qarastn [Le Livre de < la balance > romaine] XIe et x iic sicles. On sait en effet, depuis peu, que des crits
astronomiques, produits Bagdad entre le IXe et le Xe sicle,
Par Robert de Chester
ont t cette poque soit traduits, soit adapts en grec. Les
- al-Khwrizm : al-Mukhtasar fhisb al-jabr wa l-muqbala
[LAbrg du calcul par la restauration et la comparaison]
sources accessibles contiennent essentiellement des mat
riaux dastronomes arabes du IXe sicle, comme Yahy Ibn
Par Jean de Sville Ab Mansr, al-Khwrizm et Habash, du Xe sicle, comme
- al-Majrtl : Risla f l-asturlb [ptre sur l astrolabe] Ibn al-ATam (m. 985) et Ibn al-Muthann, et mme du
XIe sicle, comme Ibn Ynus.
Cela dit, et au vu des documents qui nous sont parvenus,
ces initiatives ne semblent pas avoir eu deffet dterminant
Les croisades puis le commerce de certains ports - notam sur la circulation des uvres scientifiques grecques ou
ment italiens - ont-ils jou un rle dans ces changes ? Ont- arabes dOrient vers lOccident. En fait, les textes scienti
ils conduit, par exemple, l'arrive en Occident d'ouvrages fiques traduits de larabe taient dj, pour la plupart, en
en arabe ? Occident musulman, quelques-uns en Sicile et la plus grande
partie en Andalus. On sait dailleurs que, depuis le IXe sicle,
S il sagit d ouvrages scientifiques et philosophiques, il la plupart des ouvrages traduits du grec et une partie des
ne semble pas quil y ait eu un projet semblable ce que crits scientifiques arabes dOrient taient parvenus dans les
lon a observ en Andalus et en Sicile, ni mme des tra mtropoles rgionales du Maghreb et de lEspagne. Ce qui
ductions isoles douvrages marquants. Mais les recherches explique pourquoi des copies taient disponibles dans les
151
150 Une histoire de la science arabe Hritages et changes
Djebbar A., Le phnomne de traduction et son rle dans le dve
principales villes dal-Andalus au moment o les traductions loppement des activits scientifiques en pays d Islam , in
en latin et en hbreu vont commencer. S. nen et C. Proust (sous la dir. de), Les coles savantes en
Turquie. Sciences, philosophie et arts au f il des sicles , Actes des
Et les phmres tats latins ? journes d Ankara (24-29 avril 1995), Istanbul, ditions Isis,
1996, p. 93-112.
Dans ce domaine et en tant qutats, ils nont, malheu Libra A. de, La Philosophie m divale , Paris, PUF, coll. Premier
reusement jou aucun rle. Mais ce que je dis l est bien vi cycle , 1993.
Montucla J. E., H istoire des mathmatiques , l re d. (2 vol.), Paris,
demment tributaire des sources connues. On en saura peut-
1758 ; 2e d. (4 vol.), Paris, 1799-1802.
tre plus dans quelques dcennies, lorsquon aura exhum et Sesiano J., Le L iber M aham aleth , un trait mathmatique latin
analys de nouveaux documents. compos au XIIe sicle en Espagne , in A ctes du Ier Colloque
Pour complter ce qui a t dit propos des facteurs ayant maghrbin d histoire des m athmatiques arabes (Alger, 1er-
permis le dmarrage de la science en Europe partir du 3 dcembre 1986), Alger, Maison du Livre, 1988, p. 69-98.
XIIIe sicle, il ne faut pas ngliger le rle jou par Constan Thureau-Dangin F., Textes mathmatiques babyloniens , Leyde,
tinople. Comme capitale chrtienne, elle a t rgulirement 1938.
Tihon A., Les textes astronomiques arabes imports Byzance aux
visite par des marchands et des lettrs de lOccident latin, XIe et XIIe sicles , in A ctes du Colloque international sur
soit loccasion des croisades, soit pour dautres motifs. Ces L O ccident et le Proche-Orient au temps des croisades, traduc
voyageurs ont rapport, quelquefois, des copies de livres tions et contacts scientifiques entre 1000 et 1300 (Louvain-la-
grecs anciens conservs dans cette ville. Certains de ces Neuve, 24-25 mars 1997), Lige, Brepols, 2000, p. 313-324.
crits seront traduits rapidement, dautres le seront aux xvie
et XVIIe sicles. Mais, compare lapport arabe dal-
Andalus et de Sicile, cette contribution est reste modeste,
mme si le regard port sur elle par le courant humaniste de
la Renaissance a eu tendance survaluer son importance.*

R FR EN C ES B IB L IO G R A PH IQ U E S

Chasles M., Aperu historique sur lorigine et le dveloppem ent des


mthodes en gom trie , Paris, Gauthier-Villars, 3e d., 1889.
Coumet E., M er senne, Frnicle et l'laboration de lanalyse com bi
natoire dans la prem ire m oiti du x v if sicle , thse de doctorat
de 3e cycle, Paris, 1968.
Djebbar A., La production scientifique arabe, sa diffusion et sa
rception au temps des croisades : l exemple des mathma
tiques , in Actes du colloque international sur L Occident et le
Proche-O rient au temps des croisades, traductions et contacts
scientifiques entre 1000 et 1300 (Louvain-la-Neuve, 24-25 mai
1997), Lige, Brepols, 2000, p. 343-368.
4. L astronomie

L'astronomie constitue, avant mme la mathmatique, la


premire science qui apparaisse. Les causes de cette prco
cit sont nombreuses : impratifs lis Vtablissement des
calendriers avec l'avnement de l'agriculture ; recherche
de repres d'orientation en mer et dans les dserts ; raisons
d'ordre religieux, etc. Progressivement, se manifestent ga
lement des tentatives de construire une reprsentation de
l'univers.
Toutes les civilisations de l'Ancien Empire gyptien et de
Sumer Alexandrie ont dvelopp une astronomie. Etait-ce
aussi le cas de l'Arabie prislamique ?

Une astronomie populaire

Bien sr, lArabie ne reprsentait pas, de ce point de vue,


une exception. L ensemble des connaissances astrono
miques des Arabes acquises avant lavnement de lIslam, et
jusqu la priode des traductions, constitue ce que les sp
cialistes appellent lastronomie populaire . Elle englobe la
connaissance des saisons, les phnomnes mtorologiques,
les positions des toiles fixes, la dtermination du temps et
les dplacements du Soleil le long de lcliptique1, ainsi que
celui de la Lune travers ses diffrentes stations. Comme son
nom lindique, cette astronomie tait la porte de tous. En
effet, son laboration nutilisait aucun calcul puisquelle
reposait sur la seule observation et sur laccumulation des

1. Pour les astronomes du Moyen ge, l cliptique est la trajectoire du


mouvement apparent du Soleil au cours dune anne. Aujourdhui, on le
dfinit comme l intersection du plan de lorbite terrestre et de la sphre
cleste.
154
Une histoire de la science arab L'astronomie 155

(m. 895), dont louvrage na pas encore t retrouv, ou bien


L astronom ie gocentrique
Ibn Qutayba (m. 889), dont le livre nous est parvenu tra
Le gocentrisme est un ensemble d affirmations que le grand vers plusieurs copies, ou encore Sinn Ibn Thbit (m. 942).
astronome grec Ptolme (11e s.) exprime ainsi : Cette tradition des Anwa sest transmise lOccident
1. Le ciel est sphrique et il se meut comme une sphre, autour musulman puisque de nouveaux ouvrages ont t crits en
d un axe passant par son centre. Espagne, en particulier par Arib Ibn Sacd al-Qurtub (xe s.),
2. La Terre est sphrique. par al-Ktib al-Andalus (xie s.) et par cAbdallh Ibn csim
3. Elle est situe au centre du ciel. (m. 1013). On sait galement que cette tradition sest pour
| 4. Elle est comme un point dans la sphre des toiles fixes, suivie au Maghreb. Au XIIIe sicle, Ibn al-Bann (m. 1321) a
j 5. Elle n est anime d aucun mouvement de translation. crit un livre sur ce sujet, livre qui nous est dailleurs par
venu et dans lequel il a repris des lments importants de la
tradition de lEspagne musulmane.

Qu est-ce qui a chang, ce sujet, avec lavnement de


YIslam ?

Nous en avons parl prcdemment. Il sagit dabord de


lexpression de nouveaux besoins lis une nouvelle pra
tique cultuelle. Cette pratique ncessitait la connaissance des
moments des cinq prires quotidiennes, la dtermination de
la direction de La Mecque, la fixation du dbut et de la fin du

Le contenu d un livre andalou de Anwa

Ceci est un livre dans lequel j ai rassembl ce qui te permet de


connatre les conceptions des Arabes dans lappellation du ciel,
son univers, son ple, son zodiaque, ses mansions, les plus
clbres de ses toiles, la signification de la surveillance et de
lobservation, la signification du Naw, de son moment et de sa
dure, la signification du coucher et du lever. J ai galement
rapport leurs propos sur le Soleil et la Lune, ainsi que sur les
cinq plantes, sur leurs noms, sur leurs caractristiques, sur la
expriences ; aucune formation thorique n tait ncessaire
dure de leur sjour dans chaque tranche du ciel, sur celles qui
pour en assimiler tous les lments et pour les appliquer. sont au-dessus du Soleil et celles qui sont en dessous, ainsi que
L ensemble de ces connaissances a constitu, aux IXe et leur manire de nommer les nuits, les jours, les mois, les annes
Xe sicles, la matire de nombreux ouvrages, qui portent le et ce qui complte lanne solaire.
nom de Kutub al-anwf [Livres des saisons]. En Orient, S o u rce : "Abdallah Ibn "sim, K it b a l-a n w , cit par F. Sezgin, G e sc h ich te
plus de trente auteurs ont publi des livres de ce type. Parmi d e s A r a b is ch en S ch rifttu m s, Band VII, Leyde, 1979, p. 359.
les plus clbres, on peut citer Ab Hanfa ad-Dnawar
156
Une histoire de la science arab U astronomie 157

Le principe du gnomon dans cette civilisation, surtout lorsquon sait que les trois
problmes dj voqus ont t rsolus, mathmatiquement,
C est le dplacement de l ombre relativement tt par les astronomes. On aurait pu penser que
d une tige fixe une surface plane, llaboration scientifique de ces solutions allait ralentir les
verticalement ou horizontalement. activits astronomiques puisque les motivations religieuses
Lorsquil est correctement gradu, navaient plus de raisons dintervenir. Pourtant, cest le
ce dplacement donne l heure.
contraire qui a t observ. En fait, comme pour les autres
sciences, le dveloppement de lastronomie a t essentiel
lement provoqu et soutenu par un contexte de civilisation et
un environnement culturel dont la composante religieuse a
t un lment parmi dautres, mme si, dans les premiers
temps, cet lment a pu tre dterminant.
ramadan, c est--dire le mois de jene des musulmans, et,
plus gnralement, ltablissement du calendrier lunaire. Quels ont t les autres facteurs ?
Mais la nouvelle pratique religieuse exigeait des rponses
Un deuxime facteur, qui est dune certaine manire
rapides. Elle ne pouvait donc pas attendre le dveloppement
loppos du premier, est dordre psychologique ou psycho
de lastronomie thorique. C est la raison pour laquelle on
sociologique si lon prfre. Il sagit du besoin de connatre
voit apparatre, au vme sicle, deux types d ouvrages qui
lavenir, que lon observe dans toutes les couches dune
fournissaient des solutions approximatives aux deux pre
socit donne. L astronomie est intervenue dans ce
miers problmes. Ces solutions ne sappuyaient ni sur des
domaine par lintermdiaire de lastrologie, celle-ci se char
tables ni sur des calculs. Ainsi, les heures des prires taient
geant, comme par le pass, de rpondre aux attentes des indi
traites dans les Kutub al-mawqt [Livres de la dtermina
vidus, des groupes et des gens du pouvoir.
tion du temps], qui utilisaient le dplacement de la Lune
Il ne sagit pas en fait de toute lastrologie, mais dune
pour la nuit et la technique du gnomon pour le jour. L orien
tation des mosques et la direction de La Mecque taient, certaine pratique qui tait troitement lie aux mouvements
elles, tudies dans des ouvrages intituls Dalil al-Qibla des corps clestes et qui allait connatre un grand dveloppe
[Les Indicateurs de la direction de La Mecque]. Les proc ment entre le VIIIe et le XVe sicle, malgr les critiques diri
ds utiliss taient fonds sur les levers et les couchers astro ges contre elle la fois par des philosophes et par des tho
logiens. Ces critiques ne visaient dailleurs pas les aspects
nomiques. Quant la visibilit du croissant de lune, elle res
tera encore un certain temps base essentiellement sur mathmatiques et astronomiques de lastrologie, mais uni
lobservation, cause de la grande difficult du problme. quement ses fondements cosmologiques et ses jugements.
Certains auteurs affirment que lessor de lastronomie Lastrologie astronomique repose, effectivement, sur le prin
arabo-musulmane est uniquement - ou principalement - d cipe qui dit que le monde sublunaire et tous les tre vivants
ces facteurs religieux, quelle ne se serait pas dveloppe qui le composent sont soumis aux effets des mouvements
sils navaient pas t prsents. le pense quil faut rfut^r- des astres. Les astrologues admettaient mme que la confi-
4 n iwl n u m n m a n t la n a ie c a n ne* H n n i n d iv id u
cette ide. Il est incontestable que ces facteurs ont jou, au
dpart, un rle positif, mais il est excessif de les crditer de dterminait le destin de cet individu. En consquence, les
lextraordinaire dynamique qui a caractris l astronomie mouvements des corps clestes devaient selon eux influer
directement ou indirectement sur les vnement lis la vie
158
Une histoire de la science arabe U astronomie 159

individuelle ou collective des tres humains. D o la nces sation dinstruments de plus en plus performants pour am
sit pour le bon astrologue du Moyen Age de connatre, avec liorer lobservation et les mesures.
le plus de prcision possible, le mouvement des astres et
leurs positions tout moment, c est--dire davoir accs Quelles ont t, dans ce contexte, les principales tapes
des informations qui constituent lobjet mme de lactivit de lf essor de 1astronomie arabe ?
astronomique.
Si lon tient compte de cette dernire remarque et de la Je distinguerai une premire phase de traduction, d assi
demande sociale voque prcdemment, on ne stonnera milation et dtude critique de lhritage astronomique pr
pas de deux choses : en premier lieu, et malgr linterdit pro islamique et, dans le domaine pratique, la poursuite de cer
nonc par la religion contre la divination et la prdiction, taines activits astronomiques anciennes et leur application
lastrologie astronomique n a cess d tre pratique tout au aux problmes poss dans la nouvelle socit. Dans une
long du Moyen ge, comme en tmoignent les centaines seconde phase (mais parfois paralllement aux activits de
douvrages publis sur les diffrents thmes de cette pra traduction), on observe la naissance puis le dveloppement
tique. En second lieu, le souci de perfectionner cet outil de de nouvelles traditions denseignement et de recherche
prdiction, en y introduisant les connaissances astrono astronomiques. Lapport de ces traditions sera multiforme :
miques les plus avances de lpoque, va avoir un effet perfectionnement des techniques dobservation et de calcul,
bnfique sur le dveloppement de l astronomie. invention dinstruments, laboration de thories.
Effectivement, cette discipline va profiter de lengouement Toutes ces innovations apparatront dans le cadre dacti
des hommes de pouvoir pour lastrologie afin de bnficier vits de plus en plus spcialises qui finiront par se consti
de leur aide financire, ncessaire la ralisation de son tuer en disciplines, avec leurs techniques propres, leurs
programme scientifique (comme la construction de ouvrages et leurs traditions. Dailleurs, pour avoir une ide
grands instruments astronomiques ou dobservatoires), ou de la richesse et de la diversit des orientations de lastro
bien pour solliciter leur protection contre des courants nomie arabe, entre le IXe et le XVe sicle, il suffit de lire les
conservateurs hostiles lastronomie et la philosophie. titres des diffrents chapitres qui composent cette science et
La troisime raison qui a permis le dveloppement de qui finiront par constituer de vritables disciplines. Dans le
lastronomie arabe nest pas particulire cette science. Elle domaine thorique, il y a la description des toiles, lastro
n est pas, non plus, particulire son environnement isla nomie sphrique, la trigonomtrie, ltude des modles pla
mique. Elle caractrise toute tradition scientifique dont le ntaires et, surtout, llaboration des tables astronomiques.
but est la recherche de rponses aux questions externes Dans le domaine des applications, il y a lobservation du
poses par les autres sciences, mais galement aux questions mouvement des corps clestes et de certains phnomnes
quelle-mme sest poses un moment ou un autre de son inhabituels et non cycliques, la conception et la fabrication
activit. Ainsi, parmi les problmes internes la tradition dinstruments astronomiques, la dtermination du temps,
astronomique prislamique que les savants de lIslam vont llaboration de calendriers et de diverses tables qui servent
de nouveau tudier, il y a, sur le plan thorique, la recherche rsoudre des problmes concrets.
des lois qui rgissent les mouvements des diffrents corps
clestes, le perfectionnement de modles plantaires anciens Donc un ensemble trs riche ?
ou llaboration de modles nouveaux, linvention ou le per
fectionnement des outils mathmatiques qui permettent Riche, brillant et quantitativement trs imposant. tel
dobtenir ces lois. Dans le domaine appliqu, il y a la rali point que, en termes de volume des publications, la produc-
160 Une histoire de la science arabe L astronomie 161

tion astronomique a dpass, et de loin, la production math


matique dans son ensemble. Cest d ailleurs ce que lon O uvrages astronom iques indiens trad u its en a ra b e
constate en parcourant le contenu de trois ouvrages publis
par le biobibliographe Fuat Szgin, entre 1974 et 1979 : le B rahm agupta
- as-Sindhind [Brhmasphutasiddhnta] (traduction partielle)
premier, de cinq cents pages, est consacr tous les aspects
de lactivit mathmatique arabe durant la priode allant du Anonyme
- Z j al-Arkand [Tables astronomiques d Arkand]
milieu du vme sicle au milieu du XIe. Les deux autres (cha
cun ayant peu prs le mme nombre de pages que le pre Syvabala
- Z j Kandaktik [Tables astronomiques de Kandaktik]
mier) sont consacrs aux crits astronomiques, astrologiques
et mtorologiques publis au cours de la mme priode. Vijayanandin
- Z j Karanatilaka [Tables astronomiques de Karanatilaka]

Vittesvara
La priode de traduction -Z jK a ra n a sa ra [Tables astronomiques de Karanasara]
K anaka
- K itb al-adw r wa l-qirnt [Livre des priodes et des
quel moment a-t-on procd de telles traductions
dyouvrages astronomiques et astrologiques ? conjonctions]

Nous ne le savons pas exactement. En revanche, nous


sommes certains quelles taient dj relativement nom lEspagne. Dautre part, il semble que, du point de vue du
breuses ds la fin du VIIIe sicle et quelles se sont poursui contenu, la tradition syriaque ait t un prolongement de
vies jusquau XIe sicle, au gr des dcouvertes de manus lhritage grec, alors que la tradition persane tait davantage
crits ou des contacts avec des savants de pays non dinspiration indienne, avec toutefois quelques emprunts
musulmans. aux Grecs.
Selon les tmoignages des biographes arabes, comme Ibn Plus prcisment, on sait que les premiers astronomes de
an-Nadm ou Ibn al-Qift (m. 1248) et, parfois, selon les lIslam ont eu connaissance directement, et bien avant la
informations rapportes par des astronomes eux-mmes, tels priode de traduction, de certains aspects de lastronomie
Scid al-Andalus (m. 1071) dans ses Tabaqt al-umam grecque et indienne, parfois par lintermdiaire de spcia
[Catgorie des nations], ou al-Brn dans son Tahqq ma li listes syriaques, comme Svre Sebokht, qui crivit un
l-Hind [Enqute sur ce que possde lInde] et dans son Ifrd Trait des constellations en 661, cest--dire lanne de la
al-maql f amr az-zill [Individualisation du propos sur la prise du pouvoir par les Omeyyades. Il semble que les tra
question des ombres], on constate lexistence, entre le vme et ductions des traits indiens aient commenc sous le rgne du
le XIe sicle, de cinq traditions prislamiques qui vont tre calife abbasside al-Mansr et sous son impulsion. Scid
l origine des premiers travaux arabes en astronomie : al-Andalusi donne quelques prcisions sur le contenu de
grecque, indienne, persane, syriaque et babylonienne. lastronomie indienne et sur les savants de lIslam qui lont
Les crits babyloniens voqus par les historiens des enseigne et utilise.
sciences ne concernent que lastrologie, bien que nous Les historiens ne nous ont pas transmis le contenu dtaill
sachions, par d autres sources, que la tradition astronomique de ces ouvrages mais, daprs les rfrences des astronomes
babylonienne a t partiellement transmise aux savants arabes eux-mmes, on sait quils contenaient les premiers
arabes dOrient, qui la transmettront leur tour ceux de outils trigonomtriques, telle la notion de sinus (les astro-
162 Une histoire de la science arabt L'astronomie 163

Le premier livre astronomique indien Bagdad* Les coles astronomiques indiennes

En l an 156 [773] se prsenta au calife al-Mansr un homme de Parmi les coles indiennes en astronomie, il y a les trois coles
l Inde spcialiste du calcul, connu sous le nom de Sindhind, qui qui sont clbres chez eux et qui sont lcole du Sindhind, qui
est relatif aux mouvements des toiles et qui contient des qua signifie le monde temel, lcole de lArjabhad et lcole de
tions bases sur les kardajt qui sont calcules de demi-degr en l Arkand. Il ne nous est parvenu d une manire sre que l cole
demi-degr, ainsi que diffrentes espces d oprations astrono du Sindhind, qui a t suivie par un groupe de savants de lIslam
miques comme les clipses, l ascension des burjs et d autres qui y ont produit des Zlj, comme Muhammad ibn Ibrahim al-
choses. al-Mansr donna lordre de traduire ce livre en arabe et Fazr, Habash ibn cAbdallah al-Bghdd, Muhammad ibn
de rdiger partir de lui un ouvrage que les Arabes utiliseraient Ms al-Khwrizml et al-Husayn ibn Muhammad ibn Hmid,
comme rfrence pour < ltude > des mouvements des plantes. connu sous le nom d Ibn al-dam, ainsi que d autres.
Muhammad ibn Ibrhm al-Fazr entreprit donc ce < travail > et S o u r c e : Scid al-Andalus : K it b T a b a q t al-u m a m , o p . c it., p. 54-55.
il en ft un ouvrage que les astronomes appellent le Grand
Sindhind.
S o u rc e : S'id al-Andalus : K it b T a b a q t a l-u m a m [Livre des catgories des
nations]. d. critique par H. Bouaiwane, Beyrouth, 1985, p. 131. Yahya ibn Khlid al-Barmak a ordonn den faire une tra
duction partir du grec. Il est galement possible que Sahl
at-Tabar ait, la mme poque, repris la version grecque.
Mais ce sont deux autres traductions qui nous sont parve
nomes arabes la prfreront la notion de corde utilise par nues, celles dal-Hajjj Ibn Matar et dIshq Ibn Hunayn
les Grecs), ainsi que de petites tables donnant les valeurs des
sinus et des sinus verse2pour des angles donns. On y trouve
galement des algorithmes3de calcul de certains paramtres
permettant la constitution des tables astronomiques, et des Le cercle indien
procds de mesure comme celui qui, pendant longtemps, a
Cela consiste tracer, sur le sol, un cercle (AB) de centre O et
servi dterminer la mridienne laide de ce que les riger une tige OG qui servira de gnomon. On repre sur le
Arabes appelaient le cercle indien . cercle les deux points A et B par lesquels passe lombre du gno
Sur le patrimoine astronomique grec et sa traduction mon avant midi et aprs midi. Alors la ligne mridienne sera le
arabe, les biobibliographes nous fournissent des informa segment EOH, qui est la bissectrice de l angle AOB.
tions plus prcises, la fois sur le contenu, sur les traduc
teurs, voire sur les diffrentes traductions ou corrections
dun mme ouvrage. Nous savons ainsi que YAlmageste de
Ptolme a dabord t traduit du syriaque en arabe par al-
Hasan Ibn Quraysh (vme s.) ; puis, la fin de ce mme sicle,

2. Le sinus verse correspond la flche de l arc (au sens concret). D o


la fnnniito ; V f s( ) R[1 ee<Q) I ------------------------------ '
3. Algorithme : ensemble de rgles mathmatiques qui s enchanent
pour aboutir un rsultat. C est le cas par exemple de l algorithme de rso
lution d une quation du second degr.
164 Une histoire de la science arabe U astronomie 165

(cette dernire fut rvise par le grand mathmaticien Thbit


Ibn Qurra). Deux autres livres de Ptolme ont galement Principaux ouvrages astronomiques grecs
t traduits. Il sagit du Livre des hypothses et du traduits en arabe
Planisphrium.
Dans le domaine de lastronomie applique, quelques Ptolme
- al-M ajist [Almageste] (traduit par al-Hajjj puis par Ishq)
crits sur les instruments astronomiques taient disponibles, - Risla f i tasth al-kura [ptre sur la projection de la sphre
comme le livre sur la sphre armillaire et celui sur lastro = Planisphrium]
labe, tous deux de Thon dAlexandrie (IVe s.). ces textes - Kitb al-manshrt [Le livre des hypothses]
purement astronomiques, il faut ajouter ceux qui traitent des Mnlas
outils mathmatiques de cette discipline. Ils sont relatifs la - al-ashkl al-kuriya [Sphriques] (traduit par Ishq)
gomtrie sphrique. Les plus importants sont La Sphre Thodose
mobile dAutolykos (IIIe s. av. J.-C.), le Livre de la sphre de - K itb al-ukar [Livre des sphres] (traduit par Ibn Lq et par
Thodose et, surtout, le livre des Figures sphriques de Ibn Qurra)
Mnlas. - Kitb al-ayym wa l-layl [Livre des jours et des nuits]
- K itb al-maskin [Livre des habitations]
Il est par ailleurs vraisemblable que des traductions d ou
vrages astrologiques aient t effectues avant mme celles Autolykos
- al-Kura al-mutaharrika [La sphre mobile] (traduit par Ishq)
de traits astronomiques et mathmatiques, comme le laisse
- Kitb at-tulc wa l-ghurb [Livre du lever et du coucher]
supposer les biobibliographes propos de lengouement
pour lastrologie du prince omeyyade Khlid Ibn Yazld.
Dans ce domaine aussi, nous retrouvons les traditions
grecque, indienne, persane et babylonienne, avec, pour cette dernire composante, des rfrences explicites des
ouvrages et des auteurs. On remarque galement que des
crits astrologiques sont attribus par les Arabes des
auteurs plus connus pour leurs uvres philosophiques
Dfinitions de la corde et du sinus
(Aristote, Platon...) ou astronomiques (Ptolme...).
Corde dun angle a
La corde d un angle a est le segment AB oppos a. Peut-on penser que les travaux originaux des savants
arabes aient commenc dans le cours mme de la priode
Sinus dun angle (3 des traductions ?
C est la demi-corde de l angle 2p, c est--dire le segment AH
oppos l angle p. Cest en effet trs vraisemblable, mme si nous ne dispo
sons gure dinformations sur les conditions dans lesquelles
sont apparues ces premires activits astronomiques.
- C orde (u ) ^ S in u s (P ) Cependant, quelques noms de pionniers nous sont parvenus,
ainsi que quelques indications sur leur production.
Dans le domaine des instruments, nous connaissons
Muhammad al-Fazr, qui est considr comme le premier
avoir confectionn un astrolabe. Il crivit un ouvrage sur la
sphre armillaire et un autre sur lutilisation de lastrolabe.
166 Une histoire de la science arabe U astronomie 167

Aprs lui, le clbre astrologue Mshallh a publi un livre euclidienne, avant ltude des Coniques d Apollonius et,
sur les procds de construction et dutilisation de ce mme surtout, de YAlmageste de Ptolme.
instrument.
Dans le domaine thorique, ltude et l application des Il s agit ici principalement dastronomie thorique et ins
techniques et des conceptions indiennes dominent durant le trumentale. Quen a-t-il t de lobservation ?
dernier tiers du vme sicle : aprs une priode dassimilation
du contenu des Sindhind, c est--dire des ouvrages indiens, La tradition arabe de lobservation nat galement au
les astronomes arabes ont publi une srie de tables astro IXe sicle. Elle va ensuite se poursuivre pendant plusieurs
nomiques, comme le Zj cal sin l-cArab [Tables selon le sicles dans les diffrentes mtropoles de lEmpire musul
calendrier arabe] d al-Fazr et le Zj al-mahllf s-Sindhind man. Les premires observations et les premires mesures se
li daraja daraja [Tables dcomposes partir du Sindhind sont faites la demande du calife abbasside al-Mamn.
de degr en degr] de Yacqb Ibn Triq, ou le Zj al-latf Elles avaient pour but de dterminer linclinaison de lclip
[Tables subtiles] de Jbir Ibn Hayyn (m. 815). tique, la longueur d un mridien, et dtudier la prcession
partir du IXe sicle, et paralllement la tradition des quinoxes pour les mouvements moyens du Soleil4.
indienne, reprsente en particulier par les travaux dal- Dautre part, avec le progrs des connaissances astrono
Khwrizml (m. 850), se constitue une puissante astronomie miques et mathmatiques et sous leffet de lenvironnement
grecque avec ltude de VAlma geste de Ptolme. Parmi les islamique, des recherches sont menes en vue de trouver des
savants du IXe sicle qui ont mis le contenu de cet ouvrage solutions mathmatiques aux trois problmes poss par la
la porte des tudiants et qui l ont enrichi de leurs correc pratique religieuse (les moments des prires, lapparition du
tions et de leurs propres contributions, on peut citer: croissant de lune et la direction de La Mecque). On peut
Muhammad an-Nihwand, qui a crit al-Mudkhal il cilm citer, par exemple, les crits des frres Ban Ms sur la
al-hay a [LIntroduction lastronomie] ; al-Farghn et son visibilit du croissant de lune, celui dal-Kind qui montre
Mudkhal fl-M ajist [LIntroduction YAlmageste] ; Thbit que cette visibilit ne peut tre quapproche, les livres de
Ibn Qurra et son Tashl al-Mjist [La Facilitation de Thbit Ibn Qurra et de Habash al-Hsib qui proposent des
YAlmageste] ; enfin, Ibn cIsma et son Sharh al-Majist procds de calcul pour rsoudre ce problme, et enfin, tou
[Commentaire de YAlmageste]. Malheureusement, de tous jours au IXe sicle, le livre dIbn cIsma sur la conception dun
ces traits, seuls quatre feuillets nous sont parvenus. instrument pour connatre la visibilit du croissant.
Dautres ouvrages grecs ont t galement introduits dans Cest en utilisant les nouveaux outils gomtriques
le programme de formation du futur chercheur en astrono et astronomiques que des savants du IXe sicle, comme
mie. Il sagit des livres de gomtrie sphrique de Mnlas, ad-Dnawar et surtout Habash, ont pu proposer des solu
d Autolykos et de Thodose que nous avons dj voqus. tions mathmatiques prcises pour la dtermination de la di
rection de La Mecque.
U influence grecque parat dominante...

En effet, car les ouvrages que je viens de citer constituent


le programme intermdiaire de la formation Hn fniw 4. La prcession est un mouvement conique trs lent de laxe de rotation
de la Terre autour de l axe perpendiculaire au pian de 1 llpiqUB. La pi-
astronome. Cet enseignement a t appel ainsi parce quil cession des quinoxes est lavance annuelle de lquinoxe produite par la
tait dispens aprs lenseignement mathmatique de base, rtrogradation du point quinoxial. Cette avance est la consquence du
qui comprenait le calcul, larithmtique et la gomtrie mouvement de prcession.
168 Une histoire de la science arabe U astronomie 169

Je suppose quune production astrologique sest pour divisions du zodiaque, ainsi que les degrs des divisions
suivie, paralllement aux travaux en astronomie. claires et les degrs obscurs.

Ses premiers pas ont, semble-t-il, prcd ceux de las


tronomie, mais cest au vni* sicle, en particulier sous lim Lastronomie dobservation
pulsion des califes abbassides et en liaison avec les activits et ses instruments
astronomiques, que se dveloppe une vritable tradition
arabe dans ce domaine, avec des astrologues officiels rtri L astronomie est, lorigine, une science dobservation.
bus par les califes - ainsi, an-Nawbakht et Mshallh Les capacits dobservation resteront toutefois limites, jus
furent notamment consults par le calife al-Mansr pour le qu au XVIIe sicle, cause de labsence dinstruments d ap
choix de lemplacement de la nouvelle capitale, Bagdad. Il proche.
faut signaler galement al-Fadl Ibn Sahl, qui tait au service L astronomie arabe, comme ses devancires, comme
de Harn ar-Rashd. celle de lEurope ensuite, comme celles encore de Copernic5
Parmi les astronomes ayant publi des livres dastrolo et de Tycho Brah 6, se situe dans ce cadre. Compte tenu de
gie au VIIIe sicle, on peut citer al-Fazr et Yacqb Ibn ce phnomne, qui explique une stagnation relative^ de
Triq. Ajoutons que, ds cette poque, des auteurs se sont lobservation pendant de longs sicles, quels ont t les
spcialiss dans ce domaine, tels Mshallh, qui a publi apports spcifiques des savants arabes dans ce domaine ?
plus de vingt livres astrologiques, ou bien cUmar Ibn
al-Farrukhn et Ibn an-Nawbakht (chacun, auteur d une Il faut dabord insister sur le fait suivant : lastronomie
dizaine d ouvrages). arabo-musulmane a principalement t, dans le cadre du
Certains de ces crits taient des commentaires sur des gocentrisme ptolmen, une science dobservation et de
ouvrages grecs anciens, comme le Kitb al-qad cal description de lUnivers, de sa forme et des phenomenes qui
l-hawdith [Le Livre du jugement des vnements] de sy droulent de faon rgulire. Les vnements clestes
Ptolme, ou sur des ouvrages indiens comme le Sharh qui sont intervenus dune manire occasionnelle, non prio
tahwl sinl-lam [Le Commentaire sur le changement des dique, comme le passage de comtes et de supemovae, ne
annes du monde]. Mais la plupart empruntaient leurs tech semblent pas avoir intress les astronomes, mme s ils ont
niques aux traditions prislamiques, en les adaptant aux parfois t voqus (dailleurs, plutt comme curiosits).
progrs raliss en astronomie, particulirement dans les D ailleurs, le terme utilis pendant tout le Moyen Age par
domaines de lobservation des corps clestes et dans le
calcul plus prcis de leurs positions et de leurs mouvements
respectifs. Cela explique d ailleurs le grand intrt des 5. Nicolas Copernic (1473-1543) est un astronome polonais. Il a tudi
dabord Cracovie puis en Italie, luniversit de Bologne. En 1514, il
astrologues pour les premires tables astronomiques arabes publie son ouvrage De hypothesibus motuum coelestium, dans lequel il
qui vont remplacer les tables anciennes. Voici ce quen dit affirme que la Terre nest pas le centre de lUnivers. Ce nest qu en 1543
Mshallah, lun des grands spcialistes de lpoque : que parat son plus clbre trait, De revolutionibus orbium caelestium hbri
Sache que ce dont ont besoin les spcialistes des juge sex, dans lequel il expose lhypothse hliocentrique selon laquelle la Terre
ments des astres, en premier, cest la connaissance des et les plantes tournent autour du Soleil.
6. Tycho Brah (1546-1601) est originaire du Danemark. Il commena
tables astronomiques, de leur utilisation, de la dtermina par tudier le droit Leipzig, puis s intressa lastronomie. Aprs de nou
tion du mouvement des plantes, chaque jour et chaque velles tudes dans les universits de Rostock et de Ble, il se lana dans des
nuit, afin que soient connues leurs positions dans les douze activits dobservation et de mesure, quil mena au Danemark et Prague.
170
Une histoire de la science arabe U astronomie 171

les astronomes arabes pour dsigner leur science est trs la ville de Kath, et par Ab 1-Waf, qui travaillait Bagdad.
significatif. Ils lappellent la science de la forme , sous- De plus, nous savons que ces observations, qui concernaient
entendu ... de lUnivers . une clipse de la Lune, ont t effectivement menes simul
Cette remarque tant faite, il faut dire que la nature des tanment le 24 mai 997, et quelles ont permis de calculer
premires observations ralises au dbut du IXe sicle avec plus de prcision la diffrence de longitude entre Kath
semble avoir influ durablement sur les orientations futures et Bagdad.
de cette pratique astronomique. En effet, si lon se fonde sur Nous navons pas dinformations prcises sur les centres
les informations qui nous sont parvenues, l observation en dobservation de lOccident musulman entre le Xe et le
pays dIslam ne sest pas proccupe de la dcouverte dob XIIe sicle, cest--dire pendant la priode la plus fconde de
jets ou de phnomnes astronomiques nouveaux. Elle a eu lastronomie arabe dans cette rgion, mais il semble que la
plutt une fonction de vrification des phnomnes connus, tour Giralda de Sville ait servi dobservatoire des astro
de correction des mesures qui leur taient associes ou nomes andalous.
d amlioration de paramtres dj calculs par les astro Aprs le XIIe sicle, lastronomie a connu une nouvelle
nomes grecs, en particulier par Ptolme, puis par les astro vigueur dans certaines rgions dAsie. Des quipes se sont
nomes arabes qui lui ont succd. constitues, et des programmes dobservation et de mesures
D autre part, ces observations n ont pas t ralises pour ont t labors sur de longues priodes. Ce qui a ncessit
tester des ides thoriques neuves et, inversement, les la construction de vritables observatoires, avec des bti
recherches thoriques que vont entreprendre certains astro ments, des instruments et des chercheurs venus de diffrentes
nomes partir du IXe sicle (et que nous voquerons plus lon rgions de lempire. Un premier observatoire a t construit
guement par la suite) ne ncessiteront pas des expriences et en 1259 dans la ville de Maragha. Financ par lempereur
des observations astronomiques nouvelles pour les mettre mongol Hulagu, il a fonctionn pendant une vingtaine dan
l preuve de la ralit des phnomnes observables. nes. Son premier directeur a t le grand astronome et
Cest ainsi que, aprs la premire impulsion donne par les mathmaticien Nasr ad-DIn at-Ts (m. 1274). Ses collabo
chercheurs de la Maison de la sagesse de Bagdad, diffrentes rateurs taient des astronomes minents et leur origine go
observations seront ralises, individuellement ou par graphique confirme la vitalit de foyers scientifiques trs
quipes, dans plusieurs mtropoles scientifiques et diverses loigns les uns des autres. On sait, par exemple, que
poques. On sait, par exemple, quau IXe sicle Habash a Muayyad ad-DIn al-cUrdI venait de Damas, Muhy ad-Dn
observ les clipses de la Lune et du Soleil Samarra et al-Maghrib dEspagne, Qutb ad-Dn ash-Shrz de Perse. Il
Damas et quil a vrifi les positions des plantes connues y avait mme parmi eux un astronome chinois.
cette poque. Au Xe sicle, lastronome du Caire Ibn Ynus Pour raliser leurs observations, les astronomes de
(m. 1009) a fait, sur le mont Muqattam, les observations Maragha ont conu et fabriqu des instruments plus ou
ncessaires ltablissement des tables astronomiques de moins sophistiqus, dont des descriptions prcises nous sont
son livre az-Zj al-Hkim [Les Tables hakmites]. parvenues. Ils ont galement compos des tables astrono
la mme poque, cAbd ar-Rahmn as-Sfi, qui tra miques et rdig des ouvrages thoriques faisant la synthse
vaillait Shiraz, a ralis de nombreuses observations, la des travaux antrieurs tout en contenant des contributions
fois pour redessiner avec plus Hp p r r i s i n n la fin originales.---- ---------------------------- -------------------------
pour dterminer la dure des saisons. Toujours au Xe sicle, Le deuxime observatoire connu a t construit Samar
des observations ont t tablies, travers une vritable cor cande, au XVe sicle. Sa ralisation et son fonctionnement ont
respondance scientifique, par al-Brn, qui tait alors dans t financs par Ulugh Beg, le petit-fils de Tamerlan. Il a
172 Une histoire de la science arabe U astronomie 173

fonctionn de 1420 1449, accueillant dminents astro


nomes, parmi lesquels Qd Zda ar-Rmi et, surtout, al-
Ksh. Aujourdhui encore on peut en admirer les vestiges,
en particulier un grand arc en pierre enfonc dans la terre, qui
permettait de lire la hauteur des astres.
Le troisime observatoire est celui dIstanbul. Il a t
fond au XVIe sicle par le sultan ottoman Murd III (1574-
1595). Le mathmaticien et astronome Taqiy ad-Din Ibn
Macrf y a travaill jusquen 1580 et la mme dirig. Une
quinzaine dautres astronomes y travaillaient rgulirement,
seconds par un personnel administratif et technique.
Daprs certaines sources, un astronome juif de Salonique
prnomm David a collabor aux travaux de cet observatoire,
notamment loccasion de lobservation dune clipse.
Plus tard, dans les royaumes islamiss de lInde, dautres
observatoires, plus architecturaux que scientifiques, ont vu
le jour, entre 1728 et 1734, dans les villes de Delhi, Bnars,
Jaipur, Ujayyin et Mathur, sous limpulsion du mahrajah
Jai Singh II (1686-1743)7.
Nous ne connaissons pas, aprs le xme sicle, dobserva
toires en Espagne ou au Maghreb. Il faut cependant noter que,
ce stade du dveloppement de lastronomie, lobservation
ne ncessitait pas, de manire absolue, dquipements fixes.
Un ciel clair, des lieux gographiquement levs (mon
tagnes, btiments), sy prtaient trs bien. Les astronomes
disposaient dinstruments portables, parfaitement fonction
nels pour les activits programmes. Il en sera tout autrement
partir du xvne sicle, aprs lapparition des lunettes astro
nomiques et des tlescopes en Europe. Cela constituera alors
une autre tape de lessor de lastronomie, mais celle-ci se
droulera sans la participation des astronomes musulmans,
qui taient encore actifs mais toujours dans le cadre de
lastronomie ancienne.

7. Les Singh taient des mahrajahs sous l autorit du roi des Moghols.
La dynastie musulmane des Moghols a t fonde par Bbur, en Inde, et elle
a rgn de 1526 1858. Muhammad Shah (1719-1747), le suzerain du mah
rajah Jai Singh II, l poque de la construction des observatoires, tait le
La sphre armillaire douzime roi de cette dynastie.
174 Une histoire de la science arabe L'astronomie 175

Quels ont t les principaux instruments des astronomes [Livre sur lutilisation de lastrolabe sphrique] d an-Nayriz
arabes ? (Xe s.), le Kitb al-la ash-shmila [Livre sur Tinstrument
complet] dal-Khujand (XIe s.), ou encore le Kitb al-camal
Ils ont t trs nombreux. Du vme au xve sicle, plusieurs bi s-saflha al-fqiyya [Livre sur lutilisation de lastrolabe
dizaines dinstruments astronomiques ont t conus et plat des horizons] das-SijzI, un autre mathmaticien du
fabriqus dans les diffrentes rgions de lempire. Ils taient Xe sicle.
faits en bois, en mtal ou en pierre. Leurs dimensions Plus tard, avec la multiplication des diffrentes varits
variaient considrablement puisque les plus petits ne dpas dinstruments, certains astronomes vont sentir la ncessit
saient pas quelques centimtres de diamtre, et les plus de prsenter, dans un mme ouvrage, ltude de plusieurs
grands taient de vritables constructions architecturales, dentre eux. C est ce qua fait al-Brn, au XIe sicle, dans
atteignant les proportions d une maison ou mme dun son livre Kitb f l istcb al-wujh al-mumkina f l sancat al-
immeuble. asturlab [Livre sur lassimilation de < toutes > les manires
Ces instruments avaient des utilisations trs varies que possibles de raliser lastrolabe]. Aprs lui, al-Khzin
lon peut classer en deux catgories : ceux qui taient fonds (xiie s.) a dcrit six instruments dont un, peu connu, a t
sur lobservation et les autres. Ceux qui n utilisaient pas appel Dht al-muthallath [Linstrument au triangle]. Au
lobservation servaient dterminer le temps ou bien xme sicle, lastronome de Maragha al-cUrdi a recens tous
rsoudre, sans calcul, certains problmes mathmatiques les instruments qui taient utiliss dans cet observatoire. Au
bass sur lastronomie sphrique. C est le cas, par exemple, cours du mme sicle, mais au Caire cette fois, al-Hasan al-
du cadran astrolabique qui sert reprsenter les positions du Murrkush a publi un monumental ouvrage en deux
Soleil et des toiles, ou du cadran-sinus qui permet dobte volumes, intitul Kitb al-mabd wa l-ghyt f l cilm al-
nir des solutions numriques pour des problmes trigono- mqt [Livre des principes et des buts sur la science du
mtriques, ou encore du cadran solaire qui dtermine le temps], dans lequel il dcrit de nombreux instruments. Au
temps laide des ombres. XVe sicle, al-Ksh a prsent de nouveaux instruments,
Pour la conception et la ralisation dinstruments servant comme celui qui permet davoir directement des rapports
lobservation, les astronomes arabes ont profit essentiel trigonomtriques. Enfin, au xvie sicle, Ibn Macrf a publi
lement de lhritage grec, en particulier des descriptions du une description prcise des instruments qui taient utiliss
globe cleste, de la sphre armillaire, du cadran mridien et son poque lobservatoire dIstanbul.
de la rgle parallactique, descriptions que Ptolme avait Le plus connu de ces instruments est lastrolabe, qui est
insres dans son Almageste. lappareil scientifique le plus reprsentatif de cette civilisa
Aprs la phase initiale, au cours de laquelle les premiers tion. Par ailleurs, les astronomes ont conu et fabriqu de
artisans vont fabriquer, sur les indications prcises des astro nouveaux instruments, moins encombrants, qui ont eu ga
nomes, les instruments dcrits par les anciens, comme la lement du succs parmi les utilisateurs. Par exemple les
sphre armillaire, lastrolabe sphrique ou lastrolabe plani- quarts de sinus, qui servaient rsoudre des problmes
sphrique, on assiste, partir du IXe sicle, une intense acti numriques ou trigonomtriques, en particulier celui de la
vit de cration dans ce domaine : des instruments anciens dtermination de la direction de La Mecque. Les premiers
sont p erf e r tin n n s Pt Hp n n n v p a iiY in g fr iim a n if l n n n t i nstruments de ce type sont apparus dabord Bagdad au
Paralllement, de nombreux ouvrages vont tre consacrs IXe sicle. Plus tard, ils ont t amliors et ont donn des
la description de chacun de ces instruments et leur utilisa quarts de sinus universels, rsolvant les mmes problmes
tion. On peut citer le K itbfl-camal bi l-asturlb al-kuraw mais pour toutes les latitudes. Il faut aussi signaler les
176
Une histoire de la science arabe L fastronomie 177

L astrolabe sphrique

Le quart de cercle

cadrans horaires pour la dtermination du temps solaire,


invents galement Bagdad au IXe sicle puis diffuss un
peu partout dans toutes les rgions de lEmpire musulman,
et enfin le cadran muqantar : fond sur le principe de las
trolabe, il nutilise pourtant que la moiti des tracs des
disques de lastrolabe traditionnel. Lorigine de cet instru
ment nest pas connue, mais elle semble relativement
L astrolabe planisphrique
ancienne puisquon a retrouv un manuscrit du XIIe sicle
contenant sa description dtaille.
Une autre catgorie est appele cadran solaire. Dorigine
trs ancienne, cet instrument a t utilis, dans lEmpire
musulman, ds la fin du VIIe sicle pour connatre les heures
des prires. partir du IXe sicle, les astronomes arabes en
ont fait un objet dtude et lont amlior. C est ainsi que
Thbit Ibn Qurra a crit un trait sur le sujet, intitul Kitb
f la t as-sct al-lat tusamm rukhmat [Livre sur les ins
truments des heures quon appelle cadrans]. Al-Khwrizm
a tabli des tables donnant laltitude et lazimut solaires ainsi
que la longueur de lombre du gnomon. Il permet ainsi de
construire le cadran solaire pour une dizaine de latitudes. Au
Xe sicle, dautres tables ont t labores pour la construc
tion de cadrans solaires verticaux ou dinclinaison quel
L astrolabe universel conque par rapport au mridien de chaque latitude.
178 Une histoire de la science arabe U astronomie 179

U astronomie applique arabe a-t-elle pntr en


Europe ?

Certainement. En dehors des problmes lis directement


la pratique religieuse, tous les autres aspects de lastrono-
mie applique ont intress les Europens ; ils ont traduit en
plusieurs langues, mais surtout en latin et en hbreu, des
dizaines d ouvrages appartenant ce domaine. Parallle
ment, ils ont rcupr des instruments astronomiques conus
et fabriqus par les astronomes et les artisans arabes, et ils
les ont utiliss pendant des sicles en les adaptant ou en en
fabriquant d autres bass sur les mmes principes. titre
dexemple, on peut citer, dans le domaine de lastronomie
populaire, la traduction en hbreu du Kitb al-anwf [Livre
des saisons] de Arb Ibn Sacd. Une deuxime traduction, en
latin cette fois, a t ralise au XIIe sicle, en Espagne, par
Grard de Crmone.
Dans le domaine des instruments astronomiques, il est
difficile de connatre lhistoire de la circulation des diff Principe de la projection strographique
rents types dastrolabes et de cadrans, du sud vers le nord,
mais cette circulation a d tre importante si lon en juge
par le nombre de livres consacrs leur ralisation ou leur hbreu par Jehuda Ibn Mose, ou bien les traits sur lastro
utilisation et qui ont t traduits partir du XIIe sicle. Ainsi, labe de Maslama al-Majrt et dIbn as-Saffar, qui ont t
le Livre de la sphre de Qust Ibn Lq (m. 910), traduit en traduits, respectivement, par Jean de Sville et par Plato de
Tivoli. Certains de ces ouvrages ont bnfici de plusieurs
traductions. Cest le cas du trait daz-Zarql sur la ajha
az-Zarqliyya [Lastrolabe plat daz-Zarql], dont on
connat une version hbraque ralise par Don Abraham et
une version espagnole par Ferrando.
Quant lastrologie arabe, elle a eu un grand succs
dans lEurope mdivale, comme en tmoignent les dizaines
douvrages qui ont t traduits en latin, en hbreu, en espa
gnol, en italien et parfois mme dans des dialectes locaux.
Ce succs sexplique par le caractre trs labor quavait
acquis cette discipline, entre le vm et le XIIe sicle, et par son
lien liuil avec l'astronomie, ce qui la faisait bnficier cPun
label scientifique.
Comme pour les mathmatiques et la philosophie, les tra
U astrolabe linaire (dit bton d'at-Ts) ductions douvrages astrologiques arabes sont intervenues
180 Une histoire de la science arabe L astronomie 181

en grande partie aux XIIe et XIIIe sicles, mais elles se sont par les chercheurs, en particulier au cours de ces trente der
poursuivies bien aprs, au gr des dcouvertes de manus nires annes. Il sagit de la confection des tables astrono
crits, comme le confirme la transcription, ralise en 1410, miques, de la discussion autour du problme de la rotation
du livre d Ibn Ab ar-Rijl al-Bricf i ahkm an-nujm [Le de la Terre et de llaboration des modles plantaires.
Livre brillant sur les jugements des toiles], qui avait pour Il faut tout de suite remarquer que ces thmes sont troi
tant t traduit au XIe sicle. tement lis lastronomie applique et quils se sont dve
Dans ce domaine, les auteurs dont les crits ont t le plus lopps en mme temps quelle. Cest la raison pour laquelle
traduits sont Mshallh et Ab Macshar. Une douzaine de il est ncessaire dvoquer, chaque fois, le contexte pra
livres du premier astrologue ont bnfici dune version en tique dans lequel sont nes ou se sont dveloppes certaines
latin et les bibliographes modernes signalent une vingtaine ides nouvelles.
de traductions latines de livres du second. Ces traductions Encore une autre remarque : il est impossible de parler
ont t ralises par les plus grands spcialistes europens de dastronomie thorique arabe sans parler des outils math
cette poque, comme Grard de Crmone, Adlard de Bath matiques qui ont servi lexprimer. Cet aspect de lastrono
et Jean de Sville, ce qui rvle limportance accorde par mie na pas encore bnfici de recherches systmatiques,
les Europens cette discipline. Dailleurs, la persistance mais nous lvoquerons en relation avec les diffrents
d un grand nombre de mots arabes dans le vocabulaire astro thmes.
nomique et astrologique des langues europennes sexplique En ce qui concerne les savants qui ont apport une contri
par le succs constant de lastrologie arabe, dont ltude sest bution dans ce domaine ou qui en ont perfectionn les outils
poursuivie pendant des sicles en Europe. On peut illustrer mathmatiques, on constate, en premier lieu, quils n taient
ce fait par lexemple du Kitb al-mawld [Livre des nais pas toujours des spcialistes de lastronomie. En effet, cer
sances], de cUmar Ibn al-Farrukhn, dont la traduction tains, comme Ibn Tufayl (m. 1185) et Ibn Bjja, taient
latine, faite au XIIe sicle par Jean de Sville, a t publie essentiellement des philosophes (ou du moins connus
cinq fois durant le XVIe sicle. comme tels, leur poque). D autres, comme Ibn al-
Haytham et as-Sijz, taient surtout mathmaticiens. Cela
confirme la position centrale de lastronomie cette poque
Lastronomie thorique tout en rvlant les liens qui ont pu exister entre des disci
plines nous paraissant aujourdhui plus ou moins loignes
U observation, mme si elle s'est diversifie et perfec les unes des autres.
tionne, n'a pas pu s'tendre considrablement, compte tenu En second lieu, on saperoit que toutes les rgions de
des limites instrumentales. En a-t-il t autrement dans les lEmpire musulman ont apport une certaine contribution
domaines thoriques ou plutt mathmatiques ?Il dans llaboration des diffrents chapitres. Cest le cas, en
particulier, pour la conception des modles plantaires et
Il y a en effet beaucoup dire sur la contribution des pour le perfectionnement des outils trigonomtriques.
astronomes, des mathmaticiens et mme des philosophes Cette dernire constatation montre que, dans chacune de
arabes dans le domaine de l astronomie thorique ; et il y a ces rgions, les villes moyennes et les grandes mtropoles
srement encore des choses dcouvrir la fois sur ce sujet ont pu atteindre un niveau scientifique suffisamment lev
et sur les interactions qui ont pu avoir lieu entre son contenu pour leur permettre de contribuer au progrs de tel ou tel
et celui d autres disciplines. Nous nous contenterons dabor domaine de la science. Mais il est aussi important de dire que
der ici, brivement, les thmes qui ont t les plus tudis ces villes, qui taient disperses travers trois continents,
182 Une histoire de la science arabe L astronomie 183

nont pas connu le mme rythme de dveloppement et nont


pas atteint, au mme moment, un haut niveau scientifique.
Ce phnomne est trs net dans le domaine de lastronomie
thorique : les contributions des savants du centre de lem
pire se situent entre le IXe et le xnc sicle puis au x v e sicle,
celles des savants de lEspagne musulmane apparaissent aux
XIe et xiie sicles, et celles des savants dAsie centrale aux
XIIIe et XIVe sicles. Ce sont l, du moins, les conclusions que
lon peut tirer de lanalyse des documents scientifiques qui
nous sont parvenus. Ces conclusions sont d ailleurs tout
fait conformes celles que lon peut faire au sujet du dve
loppement conomique et culturel de ces mmes rgions.

Les premiers outils mathmatiques de lastronomie arabe


proviennent de plusieurs traditions : larithmtique dcimale
et les premires tables trigonomtriques, fondes sur les
notions de sinus et de sinus verse, sont d origine indienne.
L arithmtique sexagsimale8semble tre d origine babylo
nienne, mais les astronomes arabes vont la trouver dans
YAlmageste de Ptolme. La gomtrie sphrique, elle, a t On peut affirmer que, jusquau dbut du XIe sicle, la plus
puise dans les ouvrages grecs, en particulier dans les grande partie de lastronomie mathmatique arabe reposait
Sphriques de Mnlas et dans le La Sphre mobile, sur lutilisation du thorme de Mnlas. Cest une formule
dAutolykos. Quant la gomtrie des coniques9, qui servira contenant six quantits dont cinq sont connues. la suite
en particulier au trac de certaines courbes sur les cadrans des Grecs, ces quantits avaient t dabord exprimes
solaires, les Arabes ltudieront dabord dans les Coniques laide des cordes du double des angles considrs dans le
d Apollonius. problme. Puis, sous linfluence indienne, on a substitu aux
Mais il faut tout de suite prciser que ces outils ne vont cordes les sinus des angles. Mais, partir d un certain
pas rester tels quels. Ils vont tre amliors et enrichis par moment, les astronomes ont d estimer que cette formule
d autres, comme les mthodes algbriques, les procds leur faisait perdre beaucoup de temps, surtout lorsquils
dapproximation, les nouvelles fonctions trigonomtriques avaient construire des tables qui contenaient parfois des
et les relations qui les lient entre elles. dizaines de milliers de rsultats. Ainsi, pour calculer le sinus
pour un millier de valeurs de langle, laide de ce tho
8. Il s agit du calcul avec le systme de numration positionnel base rme de Mnlas, il fallait rassembler cinq mille valeurs,
60. Avec ce systme, tout nombre s crit comme combinaison des puis correspondant aux cinq lments connus de la formule, puis
sances de 60, alors quavec le systme dcimal positionnel le mme nombre il fallait effectuer deux mille divisions et deux mille multi
s crit comme combinaison de puissances de 10. plications pour dterminer linconnue cherche.
9. Les sections coniques sont les courbes que les Grecs avaient obte
nues, pour la premire fois, en coupant un cne droit par un plan. Suivant
Le dveloppement quantitatif du calcul en astronomie a
l inclinaison du plan, l intersection est un cercle, une ellipse, une parabole donc pouss les savants arabes chercher des formules plus
ou une hyperbole. simples qui conomiseraient la fois le temps et lnergie
184 Une histoire de la science U astronomie 185

ces relations permettaient de rsoudre les nombreuses qua


Thorme du sinus tions que les astronomes arabes avaient tablies dans le but
de calculer certaines grandeurs lies aux mouvements des
Si (ABC) est un triangle quelconque trac sur une sphre,
corps clestes, comme lascension droite, la dclinaison,
d angles A, B, . et de cts a, b, c, le thorme du sinus affirme
que : linclinaison de lcliptique, etc. Il nest pas possible dexpo
ser ici toutes ces formules, cause de leur nombre et surtout
sin(a) _ sin(b) _ sin(c) de leur technicit, qui exigerait de donner dabord de nom
sin(A) sin(fi) sin(C) breuses dfinitions. Nous nous contenterons donc de faire
quelques remarques sur lhistorique du dveloppement de
ces outils et de lavnement dune discipline nouvelle qui ne
sera appele trigonomtrie que bien plus tard, en Europe.
Aprs une courte priode durant laquelle les astronomes
arabes utilisrent les tables des cordes quils avaient trou
ves dans YAlmageste de Ptolme, ils se sont probablement
rendu compte que les petites tables de sinus des Siddhanta
indiens taient beaucoup plus pratiques, en particulier
lorsque les calculs taient nombreux. partir de l, on voit
se dvelopper, d abord lintrieur des ouvrages dastrono
mie puis dune manire indpendante, un chapitre consacr
lexpos des nouvelles notions trigonomtriques, la
des calculateurs. Leurs efforts vont aboutir la dcouverte, dmonstration de propositions de gomtrie sphrique et
dans la seconde moiti du XIe sicle, par plusieurs savants leur application dans de nombreux problmes.
travaillant indpendamment, dun important thorme qui Les premiers lments de cet expos apparaissent dj au
va les dispenser d utiliser la formule de Mnlas. C est la IXe sicle, en particulier chez Habash. Au dbut du Xe sicle,
raison pour laquelle ce nouveau thorme a port le nom de les six fonctions trigonomtriques classiques (cest--dire le
ash-Shakl al-mughn [le thorme qui dispense]. sinus, le cosinus, la tangente, la cotangente, la scante et la
On peut d ailleurs penser que c est encore le souci d co coscante) sont tabules, et certaines formules qui les relient
nomiser le temps de calcul qui a d amener Habash intro entre elles sont tablies et utilises. Mais cest dans la pre
duire, pour la premire fois, la notion de tangente et asso mire moiti du XIe sicle quun changement apparat avec la
cier les lignes trigonomtriques un mme cercle de publication douvrages consacrs essentiellement aux outils
rayon 60, ce qui permettait d effectuer les multiplications trigonomtriques. titre dexemple, on peut citer le Kitb
par le rayon uniquement en dplaant la virgule dans lcri maqld cilm al-hay'a [Le Livre des cls de lastronomie]
ture sexagsimaleI0. Plus tard, Abu 1-Wafa apportera une dal-Brn, dans lequel ce dernier tablit, de plusieurs
dernire simplification, qui est reste jusqu nos jours : le manires, le thorme du sinus dans lespace et lutilise pour
cercle trigonomtrique de rayon 1. rsoudre les quations lies au triangle sphrique, aprs
---- D autres notions ont t adoptes oomme la cotangente ;
la scante et la coscante. Elles ont t utilises pour tablir 10. C est le mme principe que le dplacement de la virgule d un cran
des relations nouvelles, en particulier celles qui font inter vers la droite lorsquon multiplie par 10 un nombre crit dans le systme
venir les lments dun triangle plan ou sphrique. En effet, dcimal.
186 Une histoire de la science arabe U astronomie 187

avoir fait une classification de ces quations. Ce nest que des sinus on voit apparatre les tables des nouvelles lignes
dans la dernire partie de son livre quil aborde les pro trigonomtriques que nous avons prcdemment voques ;
blmes astronomiques proprement dits, en les rsolvant le second progrs a concern la prcision dans les calculs :
laide des outils des deux premires parties de son trait. les tables vont fournir des valeurs du sinus puis des tan
Dans la seconde moiti du XIe sicle, un autre ouvrage du gentes pour des angles variant de demi-degr en demi-
mme type a t publi, en Espagne cette fois, par Ibn degr, puis de minute en minute. Cest le cas, par exemple,
Mucdh. Il sagit du Kitb majhlt qisiyy al-kura [Livre des tables ralises au Xe sicle par Ibn Ynus, et qui sont
des arcs inconnus de la sphre]. Nous n avons pas dinfor contenues dans son az-Zj al-Hkim [Les Tables hak-
mations sur les publications du XIIe sicle, mais nous savons mites], ddi au calife fatimide al-Hkim. Le calcul de
quau XIIIe sicle Nasr ad-DIn at-Ts a publi un ouvrage chaque valeur de ces tables est dune grande prcision
intitul Kitb f i ash-Shakl al-qattc [Livre sur la figure puisque les approximations dIbn Ynus sont pousses jus
scante], dans lequel la trigonomtrie apparat comme une qu la neuvime dcimale. Il faut ajouter, ce sujet, que les
discipline part entire. progrs obtenus dans la prcision du calcul sont fortement
lis aux progrs de certains domaines des mathmatiques,
Vous avez voqu diffrentes reprises les tables astro comme lalgbre et la science du calcul, ainsi qu linven
nomiques. Que comportaient ces tables ? tion ou au perfectionnement dalgorithmes dapproximation
et de procds dinterpolation11.
Elles se divisent en deux grands groupes : le premier Outre ces tables, on trouve dans les Zj d autres tables tri
concerne les problmes pratiques lis la cit islamique du gonomtriques plus sophistiques, comme celles qui don
Moyen Age, comme ltablissement du calendrier des nent les valeurs de certaines fonctions auxiliaires permet
musulmans (mais galement celui des chrtiens, des juifs et tant de calculer de nombreux paramtres astronomiques.
des autres communauts confessionnelles), la dtermination Grce aux valeurs de ces fonctions auxiliaires, les astro
de la direction de la qibla et la visibilit du croissant de lune, nomes pouvaient, par exemple, calculer lheure du lever du
trois problmes que nous avons dj voqus. Soleil, laltitude dun corps cleste, langle horaire partir
Le second groupe contient des tables de nature plus tho de laltitude solaire, etc.
rique. Il sagit de tables mathmatiques, comme celles qui Certains ouvrages astronomiques contiennent des tables
permettent le calcul des valeurs de certaines lignes trigono- qui permettent, laide de formules trigonomtriques com
mtriques ou de certaines fonctions sphriques, et des tables pliques, de dterminer la direction de La Mecque. D autres
plus spcialises, comme celles qui permettent de dtermi permettent dexprimer lquation de chaque plante.
ner lquation du temps, les mouvements moyens des pla Comme exemple de ces tables, on peut citer celles dIbn
ntes et certaines grandeurs lies aux clipses. Ynus relatives lquation de la Lune, qui fournissent
Un grand nombre de ces tables sont regroups dans les trente mille valeurs du paramtre, ou celles dUlugh Beg qui
Zj. Les premiers rassemblent les valeurs des cordes, pro en fournissent plus de cent soixante-dix mille. Dautres don-
gressivement remplaces par celles des sinus. Au IXe sicle,
ces tables contenaient les valeurs des sinus des angles qui
variaient de degr en degr ; mais au fur et mesure du 11. L interpolation est un procd permettant d obtenir la valeur d une
dveloppement de lastronomie, on a observ un double fonction pour une valeur donne de la variable, partir de valeurs connues
de cette fonction pour d autres valeurs de la variable. Ainsi, si l on connat
progrs : le premier a concern la multiplication des tables la fonction f en a et en b, on peut dterminer f en c pour c compris entre
trigonomtriques qui servent en astronomie, puisque ct a et b.
188 Une histoire de la science arabe L astronomie 189

nes sont fournies par ces tables : indications concernant les


clipses de Lune et de Soleil, parallaxe dune plante, de la sr
Lune, du Soleil, etc. Il faut enfin signaler dautres tables
absentes des Zj et qui sont des instruments indispensables
pour diffrents calculs ou pour la ralisation dinstruments.

Cest le cas, par exemple, des tables de multiplication sexa
gsimales et des tables pour le trac des lignes sur un astro
'0 l- t 1 .y u U
kt'B _
labe. Ces dernires donnent la distance du centre des cercles
mucantarat au centre de lastrolabe, ainsi que les rayons de t J j t '-
ces cercles pour chaque degr d altitude et pour chaque U iZ& U * '
degr de latitude terrestre.
& if HA ,
Vous avez voqu prcdemment les hypothses de cer ------- p g j + t jf
tains savants arabes relatives la rotation de la Terre sur
elle-mme. Quen est-il exactement ? r\ aTj* jTo * (* t ** 1
S J * k '*.* _
Pendant longtemps, les historiens des sciences ont pens * i,
que le principe de la fixit de la Terre dans lUnivers avait A* t
ifeuJjl
t admis par tous les savants du Moyen ge. Or, des
recherches sur lhistoire de lastronomie arabe ont montr ***r-OJ J*, ^
quau contraire cette importante question avait t longue J Ll*A >
J i y p >> ;u
ment discute, en particulier par des savants du XIe sicle. _ . . _______
Ces discussions, qui ont port sur les aspects thoriques du
problme, ont mme eu des prolongements pratiques, l Jc. Wi p*
;y (*fri
puisque cela a abouti la construction dun astrolabe bas >& U*
sur lide que la Terre n tait pas immobile au centre de
lUnivers, mais quelle tournait autour d elle-mme. Parmi & $1, 1 KJLj ' i*~ <S icJ 6,pi b
j j ,
les savants qui se sont intresss cette question ou qui lont
voque dans leurs crits, on peut citer les philosophes Ibn
Sn et Fakhr ad-Dn ar-Rz (m. 1210), les astronomes as- !i*Jt. *>_/.*jr~ k f- i .JSkrJ * ZJQXLg jjjsi
Sijz, al-Brn et al-Hasan al-Murrkush, sans parler de
ceux qui ont particip au dbat mais dont les noms ne nous
sont pas parvenus.
Mais le tmoignage le plus important et le plus complet J. -**rrLJ l j p _ !tiu >&J lit
P .T VCCj]Iij
est, sans aucun doute, celui dal-Brn, qui nous parle du 1( , I " S (, *. I. IL;
mouvement de la Terre la fois oomme historien et comme i-k i-E i^
astronome, puisquil nhsite pas donner son opinion sur la
question. Ainsi, dans son livre Tahqq ma li l-Hind [Enqute
sur ce que possde lInde], il nous informe que lhypothse Exemple de table astronomique
190 Une histoire de la science arabe L astronomie 191

de la rotation de la Terre se trouve dj chez lastronome i posable en deux mouvements distincts, lun circulaire dans
indien Aryabhta (VIe s.), et il laisse entendre que cest une le sens de celui de la Terre et lautre rectiligne. Finalement,
hypothse acceptable et quelle ne contredit pas les fonde et apparemment aprs avoir longuement hsit, al-Brn
ments de lastronomie. Par ailleurs, dans son ouvrage intitul I rejettera lhypothse de la rotation de la Terre en sappuyant
Kitb f i istcb al-wujh al-mumkina f i sancat al-asturlb sur les calculs quil avait faits sur la vitesse de cette rotation :
[Livre sur lacquisition des < tous > les procds possibles selon lui, et compte tenu de cette vitesse, un oiseau volant
pour la ralisation de.lastrolabe], il avoue que les deux douest en est aurait la fois sa vitesse et celle de la Terre,
hypothses, celle de la rotation de la Terre et celle de son qui est beaucoup plus grande ; or, ce nest pas ce qui appa
immobilit, crent des difficults qui ne sont pas, selon lui, rat lobservateur. Il en conclut que la Terre est immobile.
faciles rsoudre. Ce qui signifie qu lpoque o il crivait , Cest encore al-Brn qui nous informe sur les prolonge
son livre, les deux hypothses lui paraissaient quivalentes. ments pratiques de lhypothse de la rotation de la Terre. En
D ailleurs, voici exactement ce quil dit ce sujet : La , effet, dans sa Rislafi at-tatrq il isticmlfunn al-asturlb
croyance de certains que le mouvement universel visible est [ptre sur lutilisation des techniques de lastrolabe], il nous
d la Terre et non au ciel est, vrai dire, un problme dif- ! apprend que lastronome et mathmaticien as-SijzI a crit
ficile analyser et dont la vracit est difficile affirmer, et un livre sur la conception et la ralisation de lastrolabe
ce nest pas ceux qui se basent sur les lignes de mesurage zawraq, appel ainsi parce que lhorizon y tait reprsent
de la contredire en aucune manire ; et je fais allusion ici sous la forme dune barque. Al-Brn affirme mme quil a
aux gomtres et aux astronomes, car que le mouvement vu un exemplaire de cet instrument fabriqu par un spcia
universel soit d la Terre ou au ciel, dans ces deux situa liste appel Ibn Harir. Nous trouvons dailleurs une descrip
tions cela nintervient pas dans leurs sciences. Sil est pos tion dtaille et illustre de cet instrument dans son livre
sible de contredire cette croyance et danalyser cette ! Kitb al-istcb.
< ide > incertaine, cela ne peut ltre que par ceux parmi les ;
philosophes qui sont des physiciens.
Mais al-Brn changera d avis plus tard, rejetant 1ide de Les modles plantaires
la rotation de la Terre aprs lavoir admise comme hypothse.
Il donnera mme des arguments en faveur de ce rejet dans son Les astronomes arabes n'ont donc pas remis en question
livre al-Qann al-Mascd [Le Canon Mascudien], Il est le fondement du gocentrisme, savoir la fixit de la Terre
dailleurs intressant de rsumer cette argumentation, qui ! au centre de /Univers, cela l'exception de cette discussion
contient des informations importantes et rvle les limites de sur la rotation de la Terre. Pour autant, nous savons que les
la physique de lpoque. Al-BIrn commence par rappeler i observations effectues, notamment celles des trajectoires
largument de Ptolme qui disait que, si la Terre tournait des plantes, taient en contradiction avec le modle initial,
autour delle-mme d ouest en est, les oiseaux qui voleraient lequel date sans doute du Ve sicle av. J.-C. Les astronomes
dans le mme sens nous paratraient immobiles. Or, dit-il, ce ont donc essay damliorer ce modle, tout en consentant le
nest pas le cas. Puis, avant de donner sa propre opinion sur k gocentrisme. Tel a t le cas des Grecs dabord, des savants
la question, il expose largument dun astronome arabe, dont j dAlexandrie ensuite. Le modle de Ptolme, propos au
il ne rvle malheureusement pas le nom, et qui tait, lui, IIe sicle de notre re, va constituer dune certaine manire le
en faveur de la rotation de la Terre sur elle-mme. Pour ce stade ultime du gocentrisme, quelques ajustements prs. Il
scientifique, le mouvement de loiseau ne contredit pas cette durera jusquen 1543, date de la publication du livre de
hypothse si lon considre que ce mouvement est dcom- Copernic qui inaugure la phase de Vhliocentrisme.
L'astronomie 193
192 Une histoire de la science arabe

Pouvez-vous rappeler ce qu'tait le modle de Ptolme,


exposer les critiques que les astronomes arabes lui ont
adresses et les amliorations qu'ils ont pu lui apporter?

Les premiers astronomes grecs pensaient que les plantes


obissaient deux mouvements circulaires uniformes : un
mouvement cleste dorient en occident et un mouvement
propre en sens inverse. Mais lobservation a rvl deux
phnomnes qui ne pouvaient pas tre expliqus par les deux
mouvements prcdents : on a en effet constat que, dune
part, les mouvements des plantes n taient pas uniformes
et, d autre part, que le dplacement de certaines de ces pla picycles et excentriques
ntes ne se faisaient pas toujours dans le mme sens puis
quelles subissaient un ralentissement, puis un arrt appa
rent, puis un changement d orientation.
Pour rsoudre cette difficult, Ptolme mit au point un premier scientifique arabe avoir os publier une critique du
systme de deux cercles mobiles, appels excentrique et modle de Ptolme. Dj, dans sa Risla f hall shukk
picycle , qui lui permirent de reprsenter les deux ph harakt al-iltiff[ptre sur la rsolution des doutes propos
nomnes. Comme lexcentrique n est pas centr sur la du mouvement doscillation < de lcliptique >], il dit son
Terre, le mouvement dune plante parat plus rapide ou intention dcrire un livre propos des erreurs et des contra
plus lent suivant quelle est plus proche ou plus loigne de dictions quil avait releves dans les deux ouvrages de
la Terre. Par ailleurs, lorsque la plante se dplace sur son Ptolme que nous venons d voquer. Cest ce quil fera un
picycle (qui est suppos avoir une vitesse plus grande que peu plus tard dans ash-Shukk cal Batlamys [Les Doutes
celle de lexcentrique), la vitesse apparente de cette plante propos < des crits > de Ptolme], dans lequel il affirme
et le sens de son dplacement changent de la manire sui que lastronomie doit tre la thorie de ce qui existe relle
vante : en A, les vitesses des deux cercles sadditionnent et, ment dans les deux et que, en consquence, le modle de
en B, elles se retranchent. De plus, un observateur plac sur Ptolme doit tre rejet parce quil na pas dexistence phy
la Terre verra la plante simmobiliser aux points C et D sique. De plus, dans ce livre, Ibn al-Haytham propose de
puis rebrousser chemin. rechercher dautres solutions au problme, car il se dit
Ce modle va tre transmis aux astronomes arabes ds la convaincu quil doit exister un dispositif pouvant exprimer
fin du VIIIe sicle, grce la traduction des deux plus impor les mouvements rels des corps clestes.
tants ouvrages astronomiques de Ptolme, VAlmageste et le Il ne semble pas quIbn al-Haytham ait eu la possibilit ou
Livre des hypothses. Il sera ainsi tudi et utilis dans les le temps de fournir une nouvelle interprtation, mais on sait
ouvrages thoriques jusquau dbut du XIe sicle. Mais, que son ide a t reprise par dautres savants arabes de
partir de cette date, on voit apparatre des critiques de plus en lOrient et de lOccident musulmans, qui ont poursuivi la
plus virulentes contre systme Hp Ptnlmaa Paa critique des modles de Ptolme ou qui ont tent, parfois
seront suivies, plus tard, par des tentatives dlaboration de avec succs, de leur substituer de nouveaux systmes.
nouveaux modles. En Espagne, ce sont des philosophes ayant une solide for
Ibn al-Haytham (m. 1039) est, notre connaissance, le mation astronomique qui vont lire attentivement le livre
194 Une histoire de la science arabe L astronomie 195

dIbn al-Haytham et suivre la voie indique par lui. Le pre modle qui ne nous est malheureusement pas parvenu.
mier savant andalou dont nous sont parvenues quelques son tour, Ibn Rushd fera la critique du modle de Ptolme
ides originales sur le mouvement des plantes est Ibn Bjja dans le livre II de son Commentaire de la physique
(m. 1138). Un des problmes quil a tudis concerne les dAristote, et proposera de remplacer les deux mouvements
positions apparentes des plantes Mercure et Vnus. Pour la de lpicycle et de lexcentrique par un seul mouvement qui
plupart des astronomes arabes avant lui, comme pour serait hlicodal. Dailleurs il dit lui-mme que, dans sa jeu
Ptolme dailleurs, les plantes dites infrieures (cest-- nesse, il avait projet dlaborer une vritable rforme de
dire celles qui apparaissaient comme tant situes entre la lastronomie en revenant aux principes dAristote, mais que,
Terre et le Soleil) taient disposes dans lordre suivant : compte tenu de son ge avanc, il prfre renoncer ce pro
Lune, Mercure, Vnus. Au XIe sicle, des astronomes anda- jet. Il faut enfin signaler, toujours au XIIe sicle et en
lous ont apparemment critiqu cette disposition et propos Espagne, la contribution de lastronome al-Bitrj, qui a
de placer Vnus et Mercure au-dessus du Soleil. C est du repris lide du mouvement hlicodal pour reprsenter les
moins ce que nous apprend Maimonide dans son livre mouvements des diffrentes plantes.
Dallat al-hairn [Le Guide des perplexes], en ajoutant Au xiiicet au XIVe sicle, ce sont des astronomes du centre
quIbn Bjja avana certains arguments contre lhypothse et de lest de lEmpire musulman qui vont apporter de nou
qui place Vnus et Mercure au-dessus du Soleil. Le dbat velles contributions dans ce domaine. Dans son livre intitul
sest poursuivi aprs lui, et nous savons quau XIIe sicle at-Tadhkira [LAide-mmoire], le grand astronome Nasr
deux astronomes andalous importants, Jbir Ibn Aflah et al- at-Ts, qui dirigeait lobservatoire de Maragha, a propos de
Bitrj, ont propos chacun une disposition diffrente : le nouveaux modles pour expliquer les mouvements des corps
premier a plac les deux plantes au-dessus du Soleil et le clestes. Le mouvement de chacune des plantes est repr
second a mis le Soleil entre Vnus et Mercure. Il est int sent laide dune combinaison de mouvements uniformes,
ressant de noter que l on retrouvera ces deux hypothses grce lutilisation de deux cercles (A) et (B), appels plus
dans des ouvrages europens du Moyen ge, notamment tard le couple dat-Ts , avec (B) tangent intrieurement
celui de Lvi Ben Gerson (m. 1344). (A) et de rayon gal la moiti du rayon de (A). Il suppose
Le second problme concerne le mouvement de chacune galement que le mouvement de rotation de (B) se fait une
de ces plantes. Cest encore Maimonide qui nous apprend vitesse double de celle de (A) et dans le sens contraire.
quIbn Bjja avait critiqu lide de lpicycle, utilise par la mme poque quat-Ts, trois autres astronomes qui
Ptolme dans son modle, parce quelle violait certains travaillaient sous sa direction lobservatoire de Maragha
principes fondamentaux de la physique aristotlicienne. Ibn vont proposer, chacun de son ct, des solutions au
Bjja aurait mme labor un nouveau modle, sans picycle mme problme. Il sagit dal-cUrd, dash-Shrz et dal-
et n utilisant que des sphres excentriques. Il semble toute Maghrib. La contribution de ce dernier ne nous est pas par
fois quil n ait jamais eu le temps dcrire un livre sur le venue. Quant celles de ses deux collgues, elles sont fon
sujet. Mais ses ides ont circul dans les milieux scienti des sur lide des deux cercles tangents utiliss galement
fiques de lEspagne musulmane, et la recherche de nouveaux par at-Ts. Aprs eux, un autre astronome arabe, Ibn ash-
modles a t poursuivie au XIIe sicle par des philosophes et Shtir (m. 1375), qui tait muwaqqit [charg du temps] la
des astronomes. mosque omeyyade de Damas, cest--dire charg de dter
Cest ainsi quIbn Tufayl, auteur du conte philosophique miner les moments de la prire, a poursuivi la rforme du
Hayy Ibn Yaqdn [Le Vivant Fils du vigilant], a rejet la systme de Ptolme et construit des modles quivalents
fois les picycles et les excentriques, proposant un autre ceux de ses prdcesseurs de Maragha.
196 Une histoire de la science arabe U astronomie 197

dans leurs modles plantaires les deux cercles tangents


introduits pour la premire fois par les astronomes de
lobservatoire de Maragha. Enfin, signalons que, linstar
des astronomes arabes, Copernic n a utilis dans ses
modles que le mouvement uniforme12.

Quelques grands astronomes

Sans prtendre Vexhaustivit, pouvons-nous vo


quer quelques grands astronomes de VIslam, parmi les plus
marquants ?

Au IXe sicle, on peut citer al-Khwrizm (m. 850), plus


connu pour tre le pre de lalgbre arabe et le premier vul
garisateur du systme dcimal positionnel (avec le zro),
emprunt aux Indiens. Mais, de son vivant, il tait plus
important comme astronome. Il a crit des tables astrono
miques qui sont devenues clbres et ont circul dans tout
lempire. Il a galement particip, avec dautres collgues,
tels Sanad Ibn cAl et Ibn Abl Mansr, aux travaux com
mands par le calife al-Mamn et qui devaient aboutir la
dtermination de la longueur dun degr de longitude et du
diamtre de la Terre. Toujours au IXe sicle, il faut signaler
al-Battn, dont luvre majeure, az-Zj [Les Tables], a t
traduite en latin, ainsi que Habash pour ses contributions
Pour conclure sur cette question, il faudrait ajouter que les dans llaboration de tables astronomiques, dans ltude de
rsultats des recherches de ces dernires annes nous auto certains instruments et, comme cela a t dj mentionn,
risent dire que certains aspects des travaux thoriques ra dans llaboration de nouveaux outils trigonomtriques.
liss par les astronomes arabes des XIIIe et XIVe sicles ont Aux Xe et XIe sicles, parmi les astronomes novateurs, on
vraisemblablement t transmis lEurope et que les astro peut citer Ibn Ynus et Ibn al-Haytham au Caire, al-Majrtl
nomes du XVIe sicle les ont probablement utiliss dans leurs et Ibn as-Samh (m. 1037) Cordoue, Ab 1-Wafa Bagdad,
propres travaux. En effet, on constate que le modle tho Ibn cIrq et al-BIrnl en Asie centrale. Les contributions de
rique du mouvement de la Lune de Copernic est identique ces astronomes concernent en grande partie llaboration de
celui d Ibn ash-Shtir, et on peut dire peu prs la mme tables et la rsolution des problmes de trigonomtrie sph-
chnsp. propos du mnuvemp.nt dg P ailleurs, lee riqiftg issus de lactivit astronomique.________________
historiens des sciences ont constat que, comme Ibn ash-
Shtir avant eux, Copernic et Giovanni Battista Amici, un
astronome italien moins clbre, avaient galement utilis 12. La novation ce propos est venue de Johannes Kepler (1571-1630).
198 Une histoire de la science arabe L astronomie 199

Aux XIIe et xiiic sicles, les astronomes vont continuer ma connaissance, les autorits centrales ou rgionales
laborer des tables, mais les proccupations thoriques vont de lempire, quelles fussent politiques ou religieuses, nont
sorienter progressivement vers ltude des modles plan jamais dcapit ou crucifi un savant parce que son activit
taires. C est le cas des chercheurs de lobservatoire de ou ses thses scientifiques ne leur plaisaient pas. Les seuls
Maragha que nous avons voqus prcdemment, cest-- avoir t victimes de tels traitements sont, paradoxalement,
dire, pour lOrient, al-cUrdI, ash-ShirzI, al-Maghrlbl et sur des mystiques, cest--dire d abord des hommes de religion.
tout at-Ts ; pour lEspagne et le Maghreb, on peut citer Ibn Mais le paradoxe nest quapparent, parce que ces per
Aflah, originaire de Cordoue, qui a ralis une importante sonnes reprsentaient parfois, aux yeux du pouvoir du
rvision de YAlmageste de Ptolme, Ibn Ishq de Tunis, moment, un rel danger. En effet, leurs discours sadres
dont les tables astronomiques resteront pendant longtemps la saient, avec des mots simples, lensemble de la popula
rfrence et linstrument de travail des astronomes du tion, dont la mobilisation pouvait reprsenter une menace
Maghreb, et al-Hasan al-Murrkush, qui, comme son nom pour la stabilit du pouvoir. En revanche, les astronomes et
lindique, est originaire de la ville de Marrakech, mais qui a les philosophes ntaient compris que par une lite, et leurs
publi au Caire son plus important ouvrage, le Livre des dbats et controverses se limitaient des cercles de spcia
principes et des buts. listes ou des milieux cultivs qui nont probablement
Aux XIVe et xve sicles, deux grands noms dominent jamais song remettre en cause les autorits en place.
lactivit astronomique. Le plus ancien est Ibn ash-Shtir, Dailleurs, compte tenu de lextension de linstruction et de
qui a vcu et travaill Damas et dont les contributions llvation de son niveau, les hauts responsables, particuli
essentielles concernent llaboration de nouveaux modles rement entre le IXe et le XVIe sicle, faisaient souvent partie
plantaires et la ralisation dinstruments astronomiques. Le de cette lite cultive.
second est al-Ksh (m. 1429), qui a travaill Samarcande,
o il publi des uvres majeures en mathmatiques et en
astronomie.
*
Au terme de cette rapide numration, il faut insister sur
le fait que les savants que nous avons retenus ne sont pas les RFRENCES BIBLIOGRAPHIQUES
seuls reprsenter leurs disciplines. Ils ne sont en fait
quune partie de llite dune communaut nombreuse et Blachre R., Livre des catgories des nations, Paris, Larose, 1935.
laborieuse, dont les membres ont travaill dans diffrents Debamot M.-Th., Les Clefs de lastronomie. La trigonomtrie sph
foyers scientifiques de lempire. D ailleurs, pour sen rique chez les Arabes de lEst la fin du Xe sicle, Damas, Institut
convaincre, il suffit de parcourir les ouvrages biobibliogra franais de Damas, 1985.
phiques arabes qui rpertorient consciencieusement les Gauthier L., Une rforme du systme astronomique de Ptolme
crits astronomiques les plus importants comme les plus tente par les philosophes arabes du xn sicle , Journal asia
modestes. On y trouve des centaines de titres produits aux tique, srie 10, t. XIV, 1909, p. 483-510.
Pins S., La thorie de la rotation de la Terre l poque d al-
quatre coins de limmense empire. Brn , in Actes du VIIIe Congrs international dhistoire des
sciences, 1956, Bd. I, p. 299-303.
Les autorits politico-religieuses de Vempire se sont-elles Renaud H. P.-J., Astronomie et astrologie marocaine , Hesperis,
mles, au nom de VIslam, des affaires de Vastronomie ? XXIX, 1942, p. 41-63.
Ont-elles tent de dicter la vrit dans ce domaine ? Renaud H. P.-J., Le Calendrier dIbn al-Bann de Marrakech, Paris,
1948.
200 Une histoire de la science arabe

Sdillot I.-A., Mmoire sur les instruments astronomiques des


Arabes, Paris, Imprimerie Royale, 1844.
5. Les mathmatiques
Sdillot J. J. et Sdillot I.-A., Trait des instruments astronomiques
des Arabes. Compos au treizime sicle par Aboul Hassan Ali,
de Maroc. Fac-simil, d. critique par F. Sezgin, Francfort, Institut
fr Geschichte der Arabisch-islamischen Wissenschaften, 1984.
Tannery P., Recherches sur lhistoire de lastronomie ancienne,
Paris, Gauthier-Villars & fils, 1893. Fac-simil, New York, Georg
Olms Verlag, 1976. U activit mathmatique est d'une anciennet compa
Vemet J., Ce que la culture doit aux Arabes dEspagne, Paris, rable celle de T astronomie. Pour changer des objets, il
Sindbad, 1985. Traduction de La cultura hispanoara.be en Oriente faut tre capable de les compter, et toute construction un
y Occidente, Madrid, 1978.
tant soit peu complexe exigeait un minimum de savoir en
gomtrie. Plus tard, la rpartition des hritages, la concep
tion des dispositifs dirrigation, la dtermination des impts,
ont encore accentu ces impratifs.
Pour mettre en vidence l'originalit de l'apport arabe
en mathmatique, il serait intressant d'voquer, brive
ment, les connaissances antrieures au vif sicle et les prin
cipaux chapitres de l'essor des mathmatiques au cours de
cette priode.
Premire tape, si j'ose dire : que savaient les Sumriens,
les gyptiens, les Babyloniens, les Chinois et les Indiens de
l'Antiquit ?

Sans entrer dans le dtail des activits mathmatiques de


chacune de ces traditions scientifiques, on peut dire, au vu de
ce qui nous est parvenu, que ce savoir, dans son ensemble,
est en grande partie constitu de procds, destins
rsoudre une foule de problmes concrets. On rencontre
dabord des systmes de numration. Certains sont crits,
dautres sont matriels (utilisant les doigts, les baguettes, le
boulier, etc.). Parmi les systmes crits, certains sont posi
tionnels (comme notre systme base 10) et dautres non.
On trouve aussi des techniques pour raliser les cinq opra
tions classiques (addition, soustraction, multiplication, divi
sion, extraction de racines). Ces techniques variaient en
fonction du systme, de, numration utilis. I a complexit
des problmes rsoudre va amener les calculateurs
laborer des procds de calcul faisant intervenir les cinq
oprations ou certaines dentre elles. Ce sera lavnement
202 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 203

Un exemple dalgorithme Numration gyptienne


Les solutions de lquation x2 + bx + c = 0, lorsquelles existent C est un systme de numration non positionnel parce que la
(cest--dire lorsque b2 - 4c est positif), sont donnes par lal lecture du nombre ne dpend pas de la place des signes repr
gorithme suivant : sentant les units, les dizaines, etc.
m , nnn 9 9 9
564
"" nnn 99

nnnn qqq ion


n n m 999 380

,, n n 9 9 9 9 9 i l
244 932
n 9 9 9 9 i l

des algorithmes, qui sont des procds standard composs '

dune succession doprations arithmtiques lmentaires et


qui aboutissent la dtermination de la valeur cherche. Numration babylonienne
C est le cas, par exemple, de lalgorithme de rsolution
< = 10 Y= 1 ou 60 ou 6 0 2. .. ou 60" suivant la position du signe.
dune quation.
Cette numration est semi-positionnelle.
Ensuite, on trouve ltude des proprits des figures go
mtriques lmentaires (comme le fameux thorme de < ] \ 34 <T 11
Pythagore), avec llaboration de procds pour leur
|< ,T 92 f<T 71
construction et des formules pour la dtermination dl
ments inconnus dune figure partir de la connaissance de f 3 600
ceux qui sont connus (aires, volumes, longueurs des cts,
des diagonales, des primtres, rapport du primtre du f f <f T 3 672 (3 672 =602 +60 + 10 +2)
cercle son diamtre, etc.).
f ? << f f 1 364 (1 364 = 2 x 10 x 60 + 2 X 60 + 4 X 10 + 4)

Le thorme de Pythagore Numration indienne

Le thorme de Pythagore nonce : Dans un triangle rectangle,


la somme des carrs des deux cts de l angle droit est gale au
carr du troisime ct.
Donc, si ABC est un triangle rectangle, ses cts vrifient la Numration alphabtique grecque
relation :
a =1 1 = 10 p = 100
AB2 = AC2 + BC2 P =2 K =20 a = 200
y =3 X = 30 t =300
8 =4 fl =40 v =400

-6
II
E =5 v =50

i
c =6 ^ =60 X = 600
; =7 0 =70 ^ = 700
n =8 TC =80 co = 800
0 =9 = 90 =900
204 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 205

Il se dgage de tout cela une matrise complte des op


Les principaux crits de gomtrie grecque
rations et des procdures, mais avec trs peu de formalisa traduits en arabe
tion, de justification des dmarches et aucune thorisation.
La vrification des procdures tait suffisante pour se Euclide (IIIe s. av. J.-C.)
convaincre de lefficacit des mthodes et des outils utiliss -K itb al-usl [Livre des lments] : traduit par al-Hajjj puis
afin de rsoudre les problmes. Pour toutes ces raisons, on par Ishq ;
a pris lhabitude de qualifier ce type de mathmatiques - Kitb al-muctyt [Livre des donnes] : traduit par Ishq ;
d algorithmiques , mme si lon trouve, ici ou l, des - Kitb f i l-qisma [Livre sur la division < des figures >] : traduit
par Thbit.
dmarches qui ne sapparentent pas au seul calcul.
Archimde (IIIe s. av. J.-C.) :
-K itb al-kura wa l-ustuwna [Livre de la sphre et du
Deuxime tape : la Grce classique, puis Alexandrie.
cylindre] : traduit par Thbit ;
Quont-elles apport dans ce domaine ? Que contiennent par - Kitb tarbf ad-dira [Livre sur la mesure du cercle] : traduit
exemple les lments dEuclide, connus pour tre, notam par Thbit ;
ment, une synthse du savoir mathmatique de lpoque ? - Kitb fi qismat ash-shakl al-musamm bi Situmshiyn [Livre
sur la division de la figure appele stomachion] : traduction
Il est dsormais admis que le savoir mathmatique grec a, anonyme.
au cours de son laboration, intgr des lments dhritages Apollonius (111e s. av. J.-C.)
antrieurs. Mais il sen est distingu par trois choses. - Kitb al-makhrtt [Les Coniques] : traduit par Ibn Abl Hill
D abord, un dveloppement quantitatif impressionnant, en (livres I-IV) et par Thbit (livres V-VII) ;
termes de rsultats et d outils labors pour les tablir. - Kitb f l qatc al-khutt lal nisab [Livre sur la section des
lignes selon des rapports] ;
Ensuite, une dmarche que lon a pris lhabitude de qualifier - Kitb fi qatc as-suth cal nisba [Livre sur la section des sur
d hypothtico-dductive , par opposition aux dmarches faces selon un rapport].
prcdentes, essentiellement algorithmiques dans le sens
que je viens de rappeler. En effet, dans la dmarche grecque,
il existe, pour le dire brivement, le souci de justifier la vali
dit d un procd et dtablir, par une dmonstration, le adopt une dmarche consistant distinguer entre les vrits
rsultat recherch. Et, enfin, un discours sur les objets et les premires (axiomes), les postulats (demandes), les dfini
outils mathmatiques. tions, les thormes et les problmes. Ils ont galement
Bien sr, les Grecs, comme leurs prdcesseurs, ont com dfini des tapes rigoureuses pour tablir un thorme ou un
par, calcul, mesur ; et, pour ce faire, ils ont labor des problme : nonc gnral, nonc sur un exemple, dmons
procds et des rgles afin de rsoudre les problmes poss tration, conclusion avec rappel du rsultat.
par la vie de tous les jours. Mais ils ont probablement t les Les lments dEuclide constituent une parfaite illustra
premiers avoir dvelopp une activit purement thorique tion de ce type de mathmatiques. Il sagit, comme vous
autour des objets et des outils mathmatiques. Cest avec lavez dit, dune synthse qui se prsente sous forme de
eux que sont fondes et individualises des disciplines treize chapitres appels livres . Dix de ces livres concer
entires comme la thorie des nombresla gomtrie, las nent la gomtrie, ai trois, ltude des proprits des nombres
tronomie et la musique (quils considraient comme une entiers. Mais si la gomtrie lmentaire a t tudie par les
branche des mathmatiques). De plus, pour llaboration des Arabes exclusivement dans les crits dEuclide, il nen a pas
contenus de ces disciplines, les scientifiques grecs ont t de mme pour la thorie des nombres, qui tait repr
206 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 207

sente chez les Grecs par deux autres traditions : celle des tifiques de son poque. Nous savons depuis longtemps quil
pythagoriciens, dans Y Introduction arithmtique de ny avait pas, parmi les membres de llite de lEmpire
Nicomaque de Grase (IIe s.), et celle de Diophante (me ou musulman, unanimit pour encourager le dveloppement
IVe s.) dans son fameux trait Les Arithmtiques. des sciences exactes et de la philosophie. Certains, pour des
raisons thologiques clairement exprimes, ont mis des
rserves ou des jugements ngatifs sur lessor de certaines
mergence et essor des mathmatiques arabes sciences. On sait que, entre le IXe et le x if sicle, le rapport
de force n tait pas en leur faveur, mais allait plutt dans le
Vous avez dit, dans le chapitre prcdent, que le volume sens dune extension tous azimuts des activits scientifiques
des publications en astronomie tait trs important, bien plus et de la philosophie. Puis, partir du XIIIe sicle, ont surgi des
encore que celui des mathmatiques. Pourtant, quand on facteurs de dclin qui ont fait pencher la balance vers tous
pense Vapport arabe, et pour peu qu'on le hirarchise, le ceux qui voulaient en dcoudre avec la philosophie et avec
chapitre des mathmatiques est toujours class en tte. les sciences des Anciens , comme on disait alors. Or on a
Pourquoi cette extraordinaire floraison des mathmatiques ? constat que, mme cette poque, les mathmatiques ont
t prserves des attaques de ceux quon pourrait appeler
Certains facteurs du dveloppement de lastronomie sont les conservateurs du moment.
galement responsables de la naissance et de lessor des
mathmatiques pour la simple raison quil sagit de dter Peut-on avoir une ide du contenu des diffrentes tradi
minants culturels, conomiques et sociaux qui ont condi tions mathmatiques arabes qui se sont panouies dans les
tionn la nouvelle civilisation. cela, il faut ajouter le rle foyers scientifiques de l'empire ?
jou par lastronomie elle-mme, puisquelle na cess, du
vme au XVe sicle, de solliciter diffrentes disciplines math Il faut tout dabord prciser que les mathmatiques ensei
matiques, comme lalgbre, le calcul, la gomtrie et, sur gnes ou produites dans le centre de lempire, entre le vme et
tout, la trigonomtrie. D ailleurs, cette dernire discipline le xvie sicle et mme au-del, sont indissociables de celles
est ne dans lastronomie, et elle na commenc sen dta enseignes ou produites dans les autres rgions aux diff
cher que vers le milieu du XIe sicle. Un troisime lment rentes poques de leur histoire. Les innovations, dont on peut
explique le bond quantitatif des mathmatiques et leur lon observer la prsence dans les crits publis dans ces rgions,
gvit : c est ce que lon pourrait appeler aujourdhui la sinscrivent naturellement dans la tradition mathmatique du
demande sociale . En effet, mme dans la priode de centre de lempire. Cette tradition a t transmise lOccident
dclin de la civilisation arabo-musulmane, on constate musulman, dabord Kairouan, par les routes commerciales
la permanence des activits d arpentage, des rpartitions terrestres et maritimes qui reliaient lgypte au Maghreb
d hritages et des transactions commerciales, cest--dire oriental, puis la pninsule Ibrique. Les questions concer
trois domaines qui consommaient une certaine math nant le contenu des sciences arabes en gnral, et celui des
matique pratique. Une autre demande, provenant de la pra mathmatiques en particulier, doivent donc tre poses
tique religieuse, avait trait la dtermination du temps pour dabord globalement, sans rfrence la gographie, afin de
les prires quotidiennes et la confection de calendriers. Ce pouvoir mieux apprhender ce qui a t spcifique chaque
qui ncessitait un minimum de formation en mathmatiques. rgion de lempire, dans linnovation, dans la continuit et
Un dernier lment est rechercher, peut-tre, dans le regard dans les ruptures souvent inexpliques que lon observe dans
que portait telle ou telle communaut sur les activits scien les traits et les manuels qui nous sont parvenus.
208 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 209

Une autre remarque concerne le dcalage entre ce quont des lments dEuclide et travers lIntroduction arithm
crit les encyclopdistes ou les biobibliographes arabes sur tique de Nicomaque. Il en est de mme de lalgbre : encore
les mathmatiques et ce que rvlent, surtout ces trois der absente du Livre sur le recensement des sciences d al-
nires dcennies, les contenus des ouvrages mathmatiques Frbl, elle apparat timidement chez Ibn Sn, dans son
eux-mmes. Je dis cela parce que c est par cette littrature Livre de la gurison, comme une matire secondaire n ayant
gnraliste que les orientalistes ont eu accs lhistoire des droit qu une simple remarque de la part du philosophe.
sciences arabes. Ce qui les a amens, la plupart du temps, Pourtant, nous le savons aujourdhui, lalgbre avait acquis
dcrire ces activits d une manire approximative ou mme son poque, dans les milieux scientifiques, le statut de dis
errone. cipline part entire. On pourrait en dire autant pour deux
Prenons lexemple des classifications des sciences, qui autres activits mathmatiques, la trigonomtrie et lanalyse
sont souvent le premier accs des historiens ltude du combinatoire \ qui, mergeant lentement, vont simposer un
contenu des disciplines qui ont t pratiques en pays ou deux sicles plus tard comme des chapitres nouveaux.
d Islam. Lorsquon analyse les mathmatiques arabes du Ce sont l quatre exemples qui illustrent bien la manire
point de vue de leur contenu, travers les classifications dont des pratiques scientifiques soutenues et fcondes ne se
d al-Frb, d Ibn Sin et dIbn Khaldn, pour ne citer que refltent pas compltement dans une rationalisation a
les plus connues et les plus accessibles, on est frapp par un priori, et donc un peu dogmatique, des divers aspects de la
lment de continuit qui sen dgage, et qui est la fidlit connaissance. Ils illustrent aussi le dcalage de fait qui sest
la conception aristotlicienne de la connaissance et lagen opr lors de ltablissement des premires classifications,
cement qui en dcoule : dabord la physique, puis les math parce quelles lont t un moment o les mathmaticiens
matiques et enfin la mtaphysique. leur tour, les sciences innovaient encore en forgeant de nouveaux outils, en lar
mathmatiques sont classes selon un ordre qui correspond gissant des champs dactivit, en posant de nouveaux pro
une hirarchie entre ses diffrentes composantes : dabord blmes et en les rsolvant (compltement ou partiellement),
la science du nombre, puis la gomtrie ou science des gran en inaugurant des disciplines indites. Bref, comme nous
deurs, puis lastronomie et enfin la musique. allons le voir plus loin, leurs activits multiples transgres
l intrieur de ce cadre, fidle la tradition grecque et saient dans les faits les limites assignes cette science par
que vont perptuer les premiers philosophes arabes, les ceux qui staient chargs de discourir sur elles et den faire
diverses subdivisions internes qui se sont succd depuis le la classification.1
IXe sicle jusquau XVIIe sicle, cest--dire jusqu lpoque
des derniers grands encyclopdistes comme Tsh Kubr
Zda (m. 1560) et Hjj Khalfa (m. 1656), rvlent un enri
chissement substantiel par rapport aux premires classifica
tions. En effet, des matire nouvelles, inconnues des Grecs,
se voient octroyer une place dans lagencement gnral des
sciences. Il en est ainsi de larithmtique indienne (qui a cir 1. l origine, lanalyse combinatoire tait l ensemble des dnombre
cul d est en ouest), soit directement, soit travers les trai ments que lon pouvait raliser avec un ensemble dobjets. Ce fut le cas, par
ts dastronomie appels Siddhanta. Les Arabes dnomment exemple, des combinaisons, des permutations et des arrangements des
lettres d un aipnaDet' ou d'Ufi eil'gBllJlB KHumbles. Puis c u ti pratique soat
cette arithmtique pratique al-Hisb al-hind [Le Calcul tendue la construction et ltude des proprits de ce quon appelle les
indien] et ils la distinguent de la thorie des nombres, dori configurations (linaires, planes ou solides). Pour la dfinition mathma
gine grecque, qui leur est parvenue travers trois chapitres tique dune configuration, voir la note 11, page 231.
210 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 211

une nouvelle extension du concept de nombre. Ce qui a per


Les disciplines traditionnelles mis de faire des calculs, en particulier en trigonomtrie, sans
se soucier de la nature du nombre qui intervenait : entier,
Avant d'voquer les chapitres nouveaux des mathma rationnel (comme les fractions) ou rel positif (comme n ou
tiques, attardons-nous un moment sur ceux qui taient dj un rapport quelconque qui ne scrit pas sous forme de frac
classiques en Grce. tion). Lun des travaux les plus originaux dans ce domaine
a t ralis par al-Khayym dans son ptre sur l'explica
Linnovation dans les disciplines traditionnelles, cest-- tion des prmisses problmatiques d'Euclide. peu prs
dire la gomtrie, l astronomie et larithmtique, a t riche la mme poque, cest--dire dans la seconde moiti du
et diversifie ; il n est donc pas possible d en exposer le XIe sicle, en Espagne cette fois, Ibn Mucdh abordait le
contenu en quelques lignes. Nous nous contenterons, ici, mme problme dans son ptre sur l'explication du rap
d en dgager les aspects essentiels et les orientations nou port, sans aller aussi loin qual-Khayym. Cette extension de
velles quelles ont suscites, mme lorsque ces orientations la notion de nombre a probablement favoris, sous l impul
n ont pas toujours bnfici des conditions favorables, ext sion de lastronomie, llaboration de nouvelles techniques
rieures la science, qui leur auraient permis de dboucher d approximation3.
sur des rsultats encore plus importants ou mme sur de nou Le second aspect de linnovation arabe a concern ltude
velles disciplines. des problmes non rsolus par les Anciens ( savoir les
Un premier aspect de l innovation a t une relecture des Grecs) ou dont la rsolution a t juge peu satisfaisante.
traits classiques, avec, en particulier, larithmtisation du Ctait le cas, par exemple, de la proposition IV du livre II
livre X des lments dEuclide dans le sens suivant. Le livre du Livre de la sphre et du cylindre dArchimde, qui
en question tudie des grandeurs gomtriques (appeles consiste couper une sphre en deux parties de sorte que le
binmes et apotmes) que lon peut construire la rgle et rapport de ces deux parties soit gal un nombre fix
au compas. L arithmtisation a consist manipuler ces lavance. Dans cette proposition, Archimde utilise un rsul
grandeurs comme des nombres, qui seront appels, plus tard, tat quil ne dmontre pas et qui est la clef de toute la propo
des irrationnels quadratiques et biquadratiques2. Ds le sition. Ctait galement le cas du problme de la multisec-
milieu du IXe sicle, des algbristes, comme al-Mhn tion dun angle4 et de celui de linscription dun heptagone
(m. 888), ont tendu cette dmarche d autres grandeurs ou dun ennagone rguliers dans un cercle5.
sans tenir compte de leurs supports gomtriques, et ils les Les recherches en arithmtique se sont orientes vers trois
ont introduites, aux cts des entiers et des fractions, dans directions : la premire a concern ltude des nombres pre-
les rsolutions dquations et dans les calculs qui se faisaient
en astronomie.
3. Les mthodes d approximation sont des procds qui, dfaut de
Toujours dans le domaine des nombres, un autre apport a
fournir la solution exacte dun problme, permettent d obtenir une valeur
consist, aprs plusieurs tentatives, reformuler la notion approche de cette solution.
de rapport du livre V des mmes lments. Cela a abouti 4. La bissection dun angle consiste le diviser en deux angles gaux,
la trisection en trois angles gaux, la multisection en un nombre quelconque
d angles gaux.
5. Ces problmes sont quivalents la division du primtre d un cercle,
2. Les irrationnels quadratiques s crivent aujourdhui ainsi : m = Vw,
respectivement, en sept et en neuf parties gales. La difficult du problme
m - Jn, m + Vw, Vm - Vn. Les biquadratiques sont les racines carres de ces tient au fait que, dans lun et lautre cas, la division exacte ne peut pas se
derniers. faire l aide de la rgle et du compas.
212 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 213

Nombres parfaits La mthode dexhaustion

Un nombre est dit parfait sil est gal la somme de ses diviseurs. Il sagit d une mthode permettant de dterminer les aires de
Par exemple, le nombre 6 est parfait parce que ses diviseurs sont certaines figures planes et les volumes de certains solides rgu
1, 2 et 3, et que 6 = 1 + 2 + 3. liers en les comparant des aires (respectivement des
12 ne l est pas car 12 * 1 + 2 + 3 + 4 + 6. volumes) connues. On utilise pour cela un procd qui consiste
encadrer ces figures planes ou ces solides par des rectangles
(respectivement des paralllpipdes) dont on sait calculer les
aires (respectivement les volumes). En augmentant indfiniment
Nombres amiables le nombre de cts de ces rectangles (respectivement de ces
paralllpipdes), on arrive approcher la valeur de l aire ou
Deux nombres sont dits amiables si la somme des diviseurs de du volume cherche.
lun des deux nombres est gale lautre nombre. Par exemple,
les deux nombres 2 2 0 et 2 8 4 sont amiables parce que les divi
seurs de 2 2 0 sont 1 , 2 , 4 , 5 , 1 0 , 1 1 , 2 0 , 2 2 , 4 4 , 5 5 , 1 1 0 . Les divi
seurs de 2 8 4 sont : 1, 2 , 4 ,7 1 , 1 4 2 . Or, on a :
2 8 4 = 1 + 2 + 4 + 5 + 10 + 11 + 2 0 + 22 + 4 4 + 55 + 110

2 2 0 = 1 + 2 + 4 + 71 + 142

miers6. Elle a dbut avec les travaux de Thbit Ibn Qurra


(m. 901) sur les nombres parfaits et amiables et sest pour
suivie avec ceux dIbn al-Haytham (m. 1041) et dal-Fris
(m. vers 1320) sur certaines proprits des nombres entiers,
en particulier sur la manire d crire ces nombres en nutili
sant que des produits de nombres premiers.
La seconde orientation a t suscite, directement ou indi
rectement, par la lecture des Arithmtiques de Diophante,
qui vont favoriser deux types de recherche. On y trouve la
rsolution des systmes d quation en ne sintressant
quaux solutions qui sont des entiers ou des fractions. Dans plets de nombres qui sont lis entre eux par une relation
ce domaine, on peut citer le Livre des choses rares en calcul arithmtique. Un des problmes appartenant ce domaine et
dAb Kmil (m. 930) et le Fakhrdal-Karaj (m. 1023). On auquel se sont attaqus certains mathmaticiens des pays
y trouve aussi ltude des nombres dits congruents7et les tri- dIslam nest autre que la clbre conjecture de Fermt pour
les deux premiers cas {n = 3 et n = 4)8. Parmi les chercheurs

6. Un nombre premier est un nombre entier qui nest divisible que par
un et par lui-mme. ----- y."Pierre d Fermt (1601-1555)' eSl'llft fflafflgmaitCterrTftmglS. ft a t
7. Deux nombres sont dits congruents modulo n si leur diffrence est conseiller au parlement de Toulouse. Son thorme affirme quil nexiste
un multiple de n. Par exemple, 17 et 2 sont congruents modulo 5 parce que pas trois nombres x, y, z vrifiant la relation : x + y = z", pour n > 2. Sa
1 7 -2 = 3x 5 . conjecture na pu tre dmontre quen 1994 par Wiles.
214 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 215

qui y ont contribu, on peut citer Ab-l-Jd, al-Khzin, al- bnfici des progrs de lalgbre. La premire est partie des
Khujandl, as-SijzI, Ibn al-Haytham, tous des Xe et xie sicles. problmes de la tradition grecque sur la constructibilit des
On y trouve enfin ltude des suites et des sommes finies points et des figures du plan, cest--dire sur la possibilit ou
de nombres entiers. Cela a dabord commenc par ltude des non de les construire laide de la rgle et du compas. Cest
suites arithmtiques et gomtriques9, puis les recherches se aprs avoir t souvent confronts des problmes non
sont poursuivies par celle de certaines sommes d entiers qui constructibles que les mathmaticiens arabes ont t amens
interviennent, en particulier, dans la dtermination des sur largir la notion d existence gomtrique ou algbrique,
faces et des volumes par la mthode dArchimde, dite par lutilisation systmatique des sections coniques, savoir
mthode d exhaustion. les paraboles, les ellipses et les hyperboles. Cela a abouti, en
particulier, la tentative dAb 1-Jd dlaborer une thorie
La gomtrie a-t-elle eu des orientations aussi diversi gomtrique des quations cubiques. Ses efforts nont pas
fies durant la phase arabe de son histoire ? t couronns de succs. Aprs lui, cUmar al-Khayym a
repris les travaux de ses prdcesseurs, les a corrigs et com
Oui, et peut-tre un degr plus lev parce que, beau plts pour en faire une thorie complte permettant de four
coup plus quen thorie des nombres, les recherches en go nir, gomtriquement, les solutions positives des quations
mtrie rpondaient la fois des besoins rels de la socit cubiques (lorsque ces dernires ont des solutions).
et des exigences internes la tradition mathmatique elle- La deuxime de ces orientations concerne ltude des
mme. Dans le domaine appliqu, un certain nombre dou courbes pour elles-mmes dans le but den connatre les pro
vrages tmoignent de ce lien des mathmatiques avec son prits les plus accessibles, compte tenu des instruments
environnement. En godsie et en arpentage, nous connais thoriques disponibles alors. Cet aspect des recherches go
sons les traits des frres Ban Ms (IXe s.) et dAb mtriques arabes est le moins bien connu cause de la dis
1-Wafa. En optique gomtrique, il y a lensemble des crits parition de certains travaux fondamentaux. Mais quelques
dal-Kind, d Ibn al-Haytham et dautres sur les miroirs textes nous sont parvenus, qui tmoignent de ces recherches,
ardents . En architecture, les contributions qui nous sont tels le trait de Thbit Ibn Qurra sur les ellipses et celui de
parvenues et qui ont fait lobjet dtudes sont celles d Ab 1- as-SijzI sur les hyperboles. De mme, nous disposons de
Wafa et d al-Ksh. Mais le domaine de prdilection de la tmoignages dignes de foi, comme celui dal-Khayym rela
gomtrie applique a t sans conteste celui des instru tif des travaux perdus dIbn al-Haytham, et celui du philo
ments astronomiques, que nous avons longuement voqu sophe Ibn Bjja sur ltude, par son professeur Ibn Sayyid
dans le chapitre prcdent. (XIe s.), de nouvelles courbes obtenues par projection de
Sur le plan thorique, on peut dgager trois orientations courbes gauches (cest--dire non planes) sur un plan donn
essentielles, qui dailleurs ne concernent pas exclusivement et suivant certaines directions.
la gomtrie, mais qui y sont apparues et ont, par la suite, Puisque l on est encore dans la gomtrie, il faut voquer
une troisime voie suivie par les chercheurs des pays
dIslam. Les gomtres de cette tradition se sont attachs
9. Une suite arithmtique de raison a est un ensemble d entiers dont rsoudre des problmes de mesure laide de la fameuse
chacun des termes excde le prcdent du mme nombre a. Par exemple, la
mthode quArchimde avait utilise dans un certain
suite 1, 4, 6 ..., 2 n a pour raison 2. Une suite gomtrique de raison a est
un ensemble d entiers dont chacun des termes est gal a fois le terme qui nombre de ses traits et qui est parvenue aux Arabes par
le prcde. Par exemple, la suite 1, 2, 4, 8 ..., 2n..., est une suite gom lintermdiaire de son ptre sur la mesure du cercle. Les
trique de raison 2. recherches ont commenc, en Orient, par les travaux des
216 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 217

pratiques mathmatiques. Qu'est-il parvenu aux Arabes de


cette partie des activits grecques et qu'en ont-ils fait ?

Compte tenu de la place de la philosophie grecque dans


les activits intellectuelles arabes, ds le IX e sicle, il tait
naturel que certains scientifiques, ceux prcisment qui ont
bnfici dune formation philosophique, sinterrogent, la
suite des Grecs, sur les fondements des mathmatiques et
rflchissent sur les objets et les instruments nouveaux intro
duits partir du IXe sicle.
En gomtrie, une vritable tradition de recherche sest
constitue, entre le IX e et le xme sicle, autour du cinquime
Parabolode classique Parabolode rhombode postulat du livre I des lments dEuclide, sur lequel repose
tout lchafaudage de la gomtrie euclidienne. Parmi les
Les aires et les volumes dtermins par Ibn al-Haythain savants qui ont contribu ces travaux, on peut citer, dans
lordre chronologique, Thbit Ibn Qurra au IX e sicle, an-
Nayriz au X e , Ibn al-Haytham et cUmar al-Khayym au X Ie,
frres Bn Ms {Livre sur la dtermination des surfaces Nasr ad-Dn at-Ts et Muhy ad-Dn al-Maghrib au xme.
des figures planes et sphriques). Elles se sont poursuivies Prisonnires des mthodes euclidiennes et parfois des
avec Thbit Ibn Qurra et ses tudes sur les paraboles, les conceptions aristotliciennes, ces recherches ne pouvaient
ellipses, les parabolodes, puis avec son petit-fils, Ibrhm aboutir sans transgresser ces limites. Comme elles ne les ont
Ibn Sinn (m. 940), qui a amlior les mthodes de raison pas transgresses, elles nont donc pas rellement progress.
nement de son grand-pre et qui en a considrablement Cela dit, si on les replace dans le processus continu de lacti
rduit lexpos. vit mathmatique, elles apparaissent comme une tape
Dans la seconde moiti du X e sicle, ou au dbut du X Ie, Ibn ncessaire lavnement des gomtries non euclidiennes
al-Haytham a dtermin le volume de deux types de parabo
lodes. Tous ces travaux ont t raliss en Orient. Quant
lEspagne, nous savons, au vu de recherches rcentes, Le cinquime postulat (ou postulat des parallles)
quau moins deux mathmaticiens ont tudi les courbes
coniques : Ibn as-Samh et al-Mutaman. Ce dernier a tent de Si une droite tombant sur deux
simplifier les dmarches de ses prdcesseurs orientaux, droites fait les angles intrieurs
sattaquant mme, mais sans succs, un problme nou et du mme ct plus petits que
veau, celui du calcul de laire dune portion d hyperbole. deux droits, les deux droites,
indfiniment prolonges, se
rencontrent du ct o sont les
Nous savons que les Grecs ne se sont pas contents d'ta- angles plus petits que deux
blir des thormes et de rsoudre des problmes de gnm- droits,---------------------------
trie par des mthodes de construction parfois trs sophisti S o u rc e : Euclide, L e s lm en ts. d. critique par B. Vitrac, Paris, PUF, 1990,
ques. Ils ont galement rflchi sur les outils qu'ils ont vol. I, Introduction. Livres I IV : Gomtrie plane , p. 175.
utiliss pour arriver leursfins et sur lesfondements de leurs
218 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 219

Les gomtries non euclidiennes Les bases non dcimales

Ces gomtries sont nes lorsque des mathmaticiens, avec Une base non dcimale est un systme de numration qui n uti
leur tte Saccheri (m. 1733), ont tent de montrer, par labsurde, lise pas, dans lcriture des nombres, des paquets de 10, mais
que le postulat des parallles est vrai. Ainsi, en supposant que les tout autre type de groupement. Depuis lAntiquit, on a calcul,
angles C et D du trapze isocle (ABCD) sont aigus, ils ont en astronomie, avec le systme sexagsimal, qui utilise la
abouti non pas une contradiction, mais des proprits qui ont base 60. Des socits anciennes ont utilis des bases 5, 12,
t lorigine de la gomtrie de Lobatchevski (m. 1856). De 20, etc. L informatique repose sur le systme binaire, qui utilise
mme, en supposant que les angles C et D sont obtus, ils ont la base 2.
abouti des proprits qui seront le fondement de la gomtrie
de Riemann (m. 1866).

Paralllement ces dbats de nature essentiellement phi


losophique on trouve des rflexions purement mathmatiques
sur les outils de la dmonstration et sur la nature des problmes
tudis. Les contributions connues dans ce domaine sont
celles dIbrhm Ibn Sinn et dIbn al-Haytham sur lanalyse
et la synthse ainsi que celles dal-Karaj (m. 1023) et das-
Samawal (m. 1175) sur les classifications des problmes
mathmatiques.

Arrtons-nous sur /histoire de la numration, mme si


les mathmaticiens arabes ont surtout utilis une technique
dont les prcurseurs, en Europe, ont t Saccheri (m. 1733) emprunte aux Indiens, l'ont dveloppe puis lui ont assur
et Lambert (m. 1777), qui ont pris, dans ce domaine, le relais une grande circulation. Les numrations antrieurement
des savants des pays d Islam. Les travaux de ces deux pratiques, en effet, constituaient une source de blocage au
mathmaticiens constituent la fois un prolongement et une dveloppement du calcul.
rupture par rapport ceux de leurs prdcesseurs.
Quant aux rflexions ur les instruments et les objets Il faut tout dabord prciser que les calculateurs des pays
mathmatiques, elles ont abouti, selon leur nature, deux dIslam ne se sont pas limits lutilisation du systme dci
formes d activits. Dun ct, des dbats philosophiques et mal positionnel indien. Lorsquils faisaient des calculs astro
thologiques dbordant la spcialit et intressant beaucoup nomiques, ils utilisaient le systme de numration alphab
de non-mathmaticiens. Ce fut le cas, par exemple, pour le tique qui tait une arabisation du systme grec. Lorsquils
concept de linfini, qui a proccup des philosophes comme effectuaient des transactions commerciales, il leur arrivait
al-Kind et Ibn Sn, mais galement des mathmaticiens aussi demployer le systme de numration et de calcul digi
tels que Thbit Ibn Qurra et al-Khl (xie s.). Ce fut aussi le tal. Il y avait galement le calcul mental, pour lequel des for
cas pour les concepts dunit et de bases non dcimales, qui mules avaient t labores dans le but de faciliter certaines
ont fait lobjet de grands dveloppements par des scienti oprations. Il y avait enfin, uniquement en Occident musul
fiques maghrbins, comme Ibn al-Bann (m. 1321) et Ibn man, un systme de numration non positionnelle vingt-
Haydr(m. 1413). sept symboles, dit chiffres rm (cest--dire byzantins)
220 Une histoire de la science Les mathmatiques 221

ou chiffres de Fs . Malgr la diffusion par lcole, le cal


La numration de Fs cul indien na pas russi liminer cette numration, qui
sest perptue au moins jusquau xvne sicle dans les admi
\= \S 2 = p- 3=? 4=r 5 = ^ 6 = ^* 7=^ 8 = ^ 9=5
nistrations judiciaires et comptables de certaines villes du
10 = ^ 20 = V< 30 = 6 40= 50 = ^ 60 = > 70 = /* 80 = o i 90= < ^ Maghreb extrme.
Cela dit, cest incontestablement le systme dcimal posi
100 = C^ 200 = 9 300 = 4 0 0 = t 500 = ? 600 = K 700 = 800 = 900 = C^
tionnel indien qui va tre loutil de calcul par excellence.
Depuis le premier livre de vulgarisation, publi au dbut du
1000 = * J IXe sicle par al-Khwrizm (et intitul dailleurs Livre sur le
un demi : '-~S un tiers : r v deux tiers: f \ 0 calcul indien), des centaines de manuels ont t consacrs
100000=^ ce systme de numration, pour expliquer son principe, son
utilisation et, surtout, la manipulation des diffrents algo
rithmes qui ont t emprunts dautres peuples ou invents
par des calculateurs anonymes. Ces algorithmes, nombreux
et varis, permettaient de raliser, de manire optimale, les
La numration alphabtique arabe
oprations arithmtiques classiques (addition, soustraction,
multiplication, division et extraction des racines carres et
1 <-> Z Jl J j c Ju cubiques).
b g d e w Z h Ces calculs se faisaient en utilisant deux types de symboles
1 2 3 4 3 6 7 8 9 pour les dix chiffres : ceux dOrient, qui taient pratiqus de
J
lgypte aux confins de lAsie centrale, et ceux dOccident
t t v_ O*
1 m n s f
(issus, comme les premiers, des symboles indiens), qui
y k ?
10 20 30 40 50 60 70 80 90 taient en usage au Maghreb et dans la pninsule Ibrique.

d J l> Cil * t
4 Lh* Jb i
q r sh th kh dh d ? gh
100 200 300 400 500 600 700 800 900 1000 Lcriture symbolique des fractions au Maghreb
(xne sicle)

Fractions lmentaires :
7
Les chiffres arabes dOrient et dOccident

Chiffres d Orient : 352 2 5 13 11


Fractions lies : - + - X
+ - X - X
867 7 6 7 8 6 7
I Y ' j k Y * .
Chiffres d ccident : 2 5 T
Fractions non lies : = x x
1 2 3 4 5 6 7 8 9 0 8 7 6 8
222 Une histoire de la science Les mathmatiques 223

Il est effectivement admis par tous les spcialistes que


La multiplication par la mthode du grillage lacte de naissance officiel de lalgbre en tant que disci
dans les diffrentes traditions mathmatiques
pline (avec un nom, des objets, des outils, des preuves et des
domaines dapplications) a t la publication du petit trait
vst
T $ & St & de Muhammad ibn Ms al-Khwrizm intitul Abrg du
7 y AA y y f calcul par la restauration et la comparaison, et ddi au
* y 7syh%yyK% $ calife abbasside al-Mamn. ses dbuts, lalgbre se limi
tait la rsolution des quations du premier et du second
/ 7 y y / /
? A y y. A%%
1 y/Ly %%A *
A 7 y %y 7 f Introduction du livre dalgbre dal-Khwarizm
% * Jai rdig, dans le domaine du calcul par le jabr, un abrg
englobant les plus fines et les plus nobles oprations du calcul
Tradition chinoise dont les hommes ont besoin pour la rpartition de leurs hri
tages et de leurs donations, pour leurs partages et pour leurs
jugements, pour leurs transactions commerciales et pour toutes
/_ Y 9 y . les oprations quils ont entre eux, relatives l arpentage, la
771/ rpartition des eaux de rivires, l architecture ainsi qu
/9 \/S /4 dautres aspects. ( ...)
r77T 7 Lorsque j ai rflchi ce dont ont besoin les gens en calcul, j ai
/6 \/x '
x ? 6 dcouvert que tout cela tait des nombres et j ai dcouvert que
tous les nombres sont composs en fait < partir > de lun et que
Tradition europenne
l un est dans tous les nombres ; et j ai trouv que tout ce que l on
prononce comme nombres qui dpassent l un jusqu dix
dcoule de l un ; puis dix est doubl puis tripl comme on l a fait
C est d ailleurs la proximit de ces deux rgions avec pour un; il en rsulte alors vingt, trente, jusqu cent exacte
lEurope qui explique la circulation de ces symboles, appe ment. Puis, cent est doubl et tripl comme l on fait pour un et
ls plus tard chiffres arabes . Cette mme proximit a per pour dix, jusqu m ille; puis mille est ainsi rpt chaque
mis la circulation du symbolisme occidental des fractions nud jusquau nombre considr.
(avec la fameuse barre des fractions) et non celui qui tait en Jai dcouvert aussi que les nombres dont on a besoin dans le
usage dans les manuels mathmatiques d Orient. calcul par la restauration et la comparaison sont de trois types :
ce sont les racines, les carrs et le nombre seul, non rapport
une racine ni un carr. Parmi eux, la racine est toute chose
- parmi un, les nombres qui lui sont suprieurs et les fractions
La naissance de lalgbre qui lui sont infrieures - qui est multiplie par elle-mm e. Le
carr est tout ce qui rsulte de la racine multiplie par elle-
Le rle jou par al-Khwrizm dans Vadaptation du sys mme. Le nombre seul est tout ce qui est exprim com m e
tme dcimal indien nous conduit parler de son apport nombre sans rapport une racine ni un carr.
principal Uhistoire des mathmatiques : Vinvention de S o u r c e : Al-Khwrizm, K it b a l-ja b r [Le Livre d algbre]. d. critique par
Valgbre. Personne, je pense, ne refuse de Vattribuer au A. M. Musharrafa et M. M. Ahmad, Le Caire, 1968, p. 15-16.
gnie des mathmaticiens arabes.
224 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 225

degr qui contenaient une seule inconnue. Ces quations


taient obtenues aprs avoir choisi une inconnue dans le pro Les quations canoniques dal-Khwarizm
blme rsoudre et aprs avoir exprim toutes les relations
entre cette inconnue et les autres donnes du problme, qui,
(1) a X - b 4 x ; (2 ) a X = c ;
elles, taient toutes connues.
La naissance de cette discipline nest pas le fait du hasard O) b 4 x = c (4) (4) a X + b V x = c ;
et n est pas indpendante du contexte de lpoque. Il appa
rat en effet, daprs les indications des bibliographes, que (5) a X + c = b 4 x ; (6) b 4 x + c = a X
le projet tait en quelque sorte dans lair du temps, ds la fin
du vme sicle, et que d autres ouvrages lont ralis peu avec X = m a l ; a , b et c sont des nombres positifs (nombres
prs la mme poque. L un de ces crits, d Ibn Turk, entiers, fractions et, quelquefois, racines carres d entiers).
nous est partiellement parvenu. Les autres, sils ont relle
ment exist, n ont pas encore t retrouvs. Peut-tre ont-ils
d ailleurs disparu aprs avoir t supplants par le livre La rgle des signes
dal-Khwrizm puis, plus tard, par des traits encore plus
Cette rgle s nonait ainsi :
labors.
Le produit d un ajout par un retranch est retranch, celui d un
La premire partie du livre d al-Khwrizml, voque ajout par un ajout est ajout, celui d un retranch par un
rapidement dans son introduction par lexpression opra retranch est ajout.
tions du calcul , est en fait la partie la plus importante au D o les formulations suivantes, en symbolisme moderne :
regard de l histoire de lalgbre. Elle se subdivise elle-
(+)(-) = (-);(-)(+ ) = (-);
mme en plusieurs chapitres : dans le premier, lauteur rap
pelle la dfinition du systme dcimal, hrit de lInde, puis (+)(+) = (+) ;(-)(-) = (+)
il dfinit les objets de lalgbre : les nombres (entiers et
rationnels positifs), le mal (cest--dire le bien, au sens de
fortune) et la racine du mal. Puis, il donne les six qua Signification de jabr et de muqbala
tions canoniques .
Prenons l exem ple d un problm e qui s crit algbriquem ent :
Dans le deuxime chapitre, il fournit, pour chacune des
six quations, un procd de rsolution permettant dobtenir 3jc2-2 jc+ 5 = 2jc2+ 4
la valeur de la racine, cest--dire de linconnue. Chaque
tape de ce procd est exprime une premire fois dune L opration du jabr [restauration] consiste lim iner tou tes le s
expressions retranches. Ici, il s agit de - 2x. On ajoute alors 2x
manire gnrale, puis explicite l aide d un exemple.
aux deux termes de l quation. E lle est alors restaure a in si :
Ensuite, il expose les justifications gomtriques de lexis
tence des solutions (positives) de chaque quation. 3jc2+ 5 = 2jc2+ 2jc+ 4
Dans le troisime chapitre, il prsente la manire
L opration de muqbala [com paraison] consiste sim p lifie r
d algbriser un problme donn afin de le ramener l quation en comparant les term es de m m e e sp ce qu i so n t
lune des six q u atio n s c a n o n iq u es prrodent^ PVet l des deux cotes de regame, tel, il y a deux espces qui sont
quil donne la signification des termes jabr [restauration] et concernes par cette comparaison : les x 2 et les nombres. Aprs
muqbala [comparaison] qui se trouvent dans le titre de son simplification, il reste : x2 + 1 = 2x
livre.
226 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 227

Dans le quatrime chapitre, il montre comment tendre maintenant qu lpoque o al-Khwrizm a rdig son
les oprations arithmtiques classiques (addition, soustrac livre dalgbre, diffrents procds de calcul taient utiliss
tion, multiplication, division et racine carre) aux objets de pour rsoudre les mmes types de problmes ns de la pra
lalgbre de cette poque, qui sont le nombre , le bien , tique de larpentage, de la rpartition des hritages et des
et la racine du bien , (dite aussi la chose ). Il formule transactions commerciales. Il y avait, en particulier, la
galement ce qui sera appel plus tard la rgle des signes . mthode de double fausse position, la mthode de linver
Il est intressant de remarquer que cette terminologie va sion et la mthode gomtrique, efficaces pour certaines
tre conserve par les mathmaticiens postrieurs al- catgories de problmes et ne ncessitant pas une initiation
Khwrizm, qui lenrichiront au fur et mesure du dvelop spciale comme cest le cas pour lalgbre.
pement de lalgbre. On retrouvera cette terminologie lg Mais, avec le dveloppement et la diffusion de lalgbre,
rement modifie dans les crits mathmatiques arabes ces diffrents procds vont tre quelque peu marginaliss,
dEspagne et du Maghreb puis, plus tard, dans les traduc du moins dans le milieu scientifique. Ailleurs, ils continue
tions latines o certains termes, tels nombre , bien , ront dtre pratiqus, ainsi quen tmoignent les manuels de
racine , chose (qui remplace parfois le mot racine ), calcul qui nous sont parvenus. Nous savons dailleurs que
auront une traduction littrale (numerus, census, radix, res), certains de ces manuels, ou bien leur contenu, ont circul en
et dautres, comme jabr et muqbala, seront conservs tels Italie et dans le midi de la France. Il nest donc pas tonnant
quels dans une translittration fidle. que lon ait retrouv, par exemple, la mthode de fausse
Le cinquime et dernier chapitre de la premire partie du position dans les premiers ouvrages europens de calcul
livre est constitu dune quarantaine de problmes dappli lusage des marchands. Du reste, la mthode a conserv, tout
cation, groups en trois thmes (problmes des dizaines, des au long du Moyen ge, son nom arabe puisque les Latins
biens et des hommes), et rsolus laide des outils des cha lappelaient la mthode d Alcatayn .
pitres prcdents.
La seconde partie du livre, quantitativement la plus impor
tante, est consacre exclusivement la rsolution de pro Lge dor de lalgbre arabe
blmes de transactions commerciales, darpentage et de
calcul des donations dans un hritage (selon la loi islamique). Peut-on rsumer lessor de cette discipline nouvelle aprs
Compte tenu de ce que nous savons aujourdhui au sujet l poque dal-Khwrizm ?
des procds algbriques que lon rencontre dans les tradi
tions mathmatiques prislamiques et compte tenu surtout Il est impossible de suivre lvolution de lalgbre depuis
de la manire dont ils taient utiliss, nous pouvons affirmer, ses premiers pas, cest--dire depuis lpoque o elle se limi
la seule lecture du contenu des chapitres du livre dal- tait la rsolution des quations de degr infrieur ou gal
Khwrizm, que, pour la premire fois, nous trouvons ras deux. Mais ltude du contenu de certains manuscrits impor
sembls dans un mme ouvrage un ensemble dlments tants permet de dgager les progrs essentiels quelle a
(dfinitions, oprations, procds de rsolution, dmonstra connus et qui ont abouti son autonomie vis--vis des autres
tions) qui taient auparavant parpills et sans lien entre eux disciplines (en particulier la gomtrie), lextension de son
ou qui n taient pas formuls explicitement. De plus, on domaine et son intervention croissante comme instrument
constate que, dans le livre, tous ces lments sont assembls de rsolution de problmes pratiques ou thoriques.
selon une logique qui vise distinguer clairement ce chapitre On ne connat pas encore lapport des premiers commen
des autres chapitres de la science du calcul. En effet, on sait tateurs du livre dal-Khwrizml, qui ont publi leurs crits
228 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 229

dans la seconde moiti du IXe sicle, parce que, tout simple avec le dveloppement de certains chapitres de lalgbre, les
ment, aucun de leurs ouvrages ne nous est parvenu. On dmarches gomtriques sont devenues, ici ou l, un frein
constate nanmoins que, avec les travaux d Ab Kmil et de trs srieux. Les premiers signes de cette libration se trou
ses successeurs immdiats, de nouveaux progrs se mani vent dj chez Ab Kmil, qui ne tient plus compte de la
festent clairement : d abord lintervention systmatique des sacro-sainte homognit dans la manipulation des diff
nombres rels positifs (cest--dire autres que les entiers et rentes grandeurs gomtriques. son tour, al-Karaj, tout
les fractions), dans la rsolution des quations, la fois en conservant les preuves gomtriques de ses propositions,
comme coefficients et comme racines. Puis, on observe un a introduit leur ct des preuves algbriques. Cet effort a
dbut dextension des oprations arithmtiques aux incon t poursuivi par Sharaf ad-Dn at-Ts, qui continue uti
nues et aux monmes de degr quelconque. Ces dernires liser des figures comme support mais raisonne sur les
initiatives vont prparer la voie llaboration de lalgbre expressions polynomiales des quations quil a tudier.
des polynmes, qui a t luvre des successeurs dAb Malgr les fortes rsistances dune tradition issue de la
Kmil, comme al-Karajl, as-Samawal et peut-tre dautres. gomtrie, entretenue par lenseignement, la tendance
On ne connat pas non plus la contribution des mathma lalgbrisation a fini par simposer un peu partout. On en
ticiens dEspagne et du Maghreb llaboration de ce cha a une preuve indiscutable dans des crits maghrbins
pitre de lalgbre, cause de la disparition de certains trai du xive sicle : dans les deux ouvrages dIbn al-Bann
ts dont la publication est atteste par les bibliographes. (m. 1321) qui traitent de questions dalgbre, savoir Le
Mais on sait que tous ses aspects, mme les plus labors, Lever du voile sur les < diffrents > types dyoprations du
ont t introduits dans lenseignement andalou et maghrbin, calcul et Le Livre des fondements et des prliminaires, les
et sont encore prsents dans les ouvrages du XIVe et du dmonstrations accompagnant la rsolution des quations
xve sicle, comme le Rashfat ar-rudb [La Succion du nec classiques nont plus aucun support gomtrique, mais sont
tar] dal-Qatrawn (xive s.), le Kashf al-jilbb [Le Soulve exprimes dans un langage dpouill et gnral, immdiate
ment de la tunique] d al-Qalasd ou le Bughyat at-Tullb ment traduisible en symboles algbriques.
[Le Souhait des tudiants] d Ibn Ghzl (m. 1513).
Grce ces instruments nouveaux, rapidement intgrs
l enseignement suprieur de lpoque, de nouvelles
n
recherches prennent forme et de nouvelles orientations se
dessinent : analyse indtermine par lcole dal-Karaj,
thorie des quations cubiques10par Ab-l-Jd, al-Khayym x 1 t ' i l
et Sharaf ad-Dn at-Ts (m. 1213), thorie de lapproxima
tion par Ibn Labbn (xe s.), Ibn Muncim, at-Ts et al-Ksh JS -l* r* s
(m. 1429). Paralllement ces investigations, on observe, 81 x* + 72x5 + 106*4 + 184xJ + 89x* + 80x + 64 81 72 106 184 89 80 64
lintrieur de lalgbre classique cette fois, une tendance se
librer de la gomtrie. On la vu, cette discipline a accom
pagn lalgbre ds sa naissance en lui procurant les outils i
ncessaires la validation des algorithmes, u tilis Mai^ x = 72
4x = 30 - 3x

10. Il s agit des quations de degr infrieur ou gal 3. L e sym b o lism e a lg b riq u e e t son u tilisa tio n a u M a g h re b
230 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 231

Ce nest d ailleurs pas un hasard que ce soit galement dnumrer ou de dnombrer des configurations dobjets n.
dans les ouvrages maghrbins des XIVe et XVe sicles que lon Elle sest ensuite tendue la construction des configura
dcouvre un symbolisme mathmatique relativement labor tions elles-mmes. Ce nest que dans une troisime tape
et utilis non seulement dans les chapitres consacrs au cal quelle sest engage dans ltablissement des premires for
cul (fractions, extractions de racines), mais galement dans mules permettant de calculer, sans numration fastidieuse,
ceux de lalgbre (oprations sur les polynmes, rsolution le nombre de configurations dun problme donn.
dquations). En attendant des lments nouveaux, il parat Cest dans un ouvrage maghrbin du xme sicle, Fiqh al-
raisonnable dattribuer linvention de ce symbolisme aux hisb [La Science du calcul], dIbn Muncim, quapparat,
mathmaticiens maghrbins, qui ont t, de toute manire, les pour la premire fois notre connaissance dans lhistoire
seuls aux XIVe, XVe et XVIe sicles lavoir utilis. Ces math des mathmatiques, un chapitre autonome traitant de com
maticiens semblent avoir saisi trs vite, d ailleurs, limpor binatoire. Mais, pour que ce chapitre slabore et se mani
tance de cet outil, puisquils lont introduit tous les niveaux feste dune manire indpendante, il a fallu une longue pra
de lenseignement, comme le confirment les ouvrages dIbn tique qui a favoris la formation dalgorithmes de
Qunfudh (m. 1406), d al-Qalasd et dIbn Ghzl. dnombrement et, parfois, des tentatives de justification des
rsultats par des dmonstrations plus ou moins rigoureuses.
Dans le domaine scientifique, cest lastronomie qui a
Lanalyse combinatoire donn loccasion aux mathmaticiens de sinitier aux pre
mires dmarches combinatoires. Cest ce qua fait Thbit
Evoquons maintenant Uanalyse combinatoire, qui est Ibn Qurra dans son ptre sur la figure scante, o il utilise
galement un chapitre important labor par les mathma des tableaux pour numrer puis dnombrer les diffrents
ticiens arabes. Comment est-elle apparue ? A-t-elle eu un cas dun mme rsultat gomtrique. Aprs lui, al-Brn a
cheminement semblable celui de la trigonomtrie et de dnombr, dans son Livre sur les cls de Vastronomie, toutes
r algbre, c'est--dire une naissance et un premier dvelop les quations issues dun triangle sphrique. Dans ces deux
pement au sein d'un chapitre classique - l'astronomie pour ouvrages, ce sont des dnombrements lmentaires qui
la trigonomtrie, la science du calcul pour l'algbre -, puis interviennent. Il nest donc pas tonnant quaucun des deux
un lent processus d'mancipation ? mathmaticiens nait eu chercher dterminer la rgle
gnrale et encore moins une formule combinatoire.
Contrairement lalgbre et la trigonomtrie, la combi En algbre, on peut galement citer deux ouvrages conte
natoire est ne lintrieur de deux pratiques trs loignes nant quelques aspects combinatoires : le Livre sur les choses
lune de lautre. La premire est mathmatique et englobe rares en calcul dAb Kmil et Le Livre flamboyant sur
certaines activits algbriques et astronomiques. La seconde l'algbre das-Samawal. Le premier traite de la rsolution
est purement littraire et concerne la linguistique, la lexico de certains systmes dquations indtermines, noncs
graphie, la grammaire et la posie. Mais, contre toute attente, sous forme de problmes doiseaux : la recherche des solu
c est le second domaine dactivit qui est lorigine des tions utilise, en plus des techniques de lalgbre, les dnom
rsultats les plus significatifs en analyse combinatoire. Cest brements par numration dun ensemble dentiers. Dans le1
du moins ce que les sources accessibles nous autorisent
dire.
Il faut prciser qu ses dbuts la combinatoire a t 11. Une configuration est une correspondance entre un ensemble quel
un ensemble de dmarches, non standardises, permettant conque dobjets et un ensemble fini abstrait muni d une structure.
232 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 233

second ouvrage, des lments de combinatoire interviennent


loccasion d une rflexion sur lalgbre, ses objets et ses
instruments. Mais, dans les deux cas, les contraintes lies
aux problmes et la nature des dnombrements effectus ne
ncessitaient pas l tablissement de formules ou de proposi
tions combinatoires.
Quant au second domaine o la combinatoire intervient
naturellement, c est al-Khall Ibn Ahmad, le premier lin
guiste arabe, qui en est linstigateur. Ses travaux en lexico
graphie et en mtrique arabes contiennent les premires
dmarches et les premiers calculs caractre combinatoire.
Ces calculs ont concern le dnombrement de toutes les
combinaisons des vingt-huit lettres de lalphabet arabe pour
L e tria n g le a rith m tiq u e d a l-K a r a j
former des mots de deux, trois, quatre ou cinq lettres. Aprs
lui, des grammairiens minents, tels Sbawayh (m. 796) et
Ibn JinnI (m. 1000), des lexicographes, comme Ibn Durayd de lEmpire musulman (comme al-Karaj) avaient dj
(m. 933), et des spcialistes de la mtrique, comme al- obtenu partir de proccupations purement algbriques.
Akhfash (m. 793), ont eu aborder les mmes types de pro L tude dIbn Muncim se poursuit par ltablissement des
blmes en tenant compte des spcificits de la langue arabe formules relatives aux permutations dun ensemble de
(en particulier lintroduction des voyelles pour sassurer de lettres, avec ou sans rptitions12, et de la relation de rcur
la bonne prononciation des lettres). rence donnant le nombre de lectures possibles dun mot de
Cest cette tradition (et non celle des mathmaticiens) n lettres, compte tenu des voyelles et dautres signes diacri
que sest rfr explicitement le mathmaticien maghrbin du tiques spcifiques une langue donne. Ces rsultats, et
xuf sicle Ibn Muncim lorsquil a entrepris dlaborer son cha dautres sur les arrangements et les combinaisons avec rp
pitre de combinatoire. En effet, dans la onzime section de son titions, lui permettent de dterminer les dnombrements
livre, il expose les rgles gnrales, soigneusement dmontres cherchs.
(selon les critres de lpoque), qui permettent de dnombrer Dans la deuxime moiti du XIIIe sicle ou au dbut du
non seulement les mots de la langue arabe, mais galement XIVe, un autre mathmaticien maghrbin, Ibn al-Bann, a
ceux de n importe quelle langue utilisant un nombre quel repris une partie de ces rsultats en y ajoutant une formule
conque de lettres et de signes. Dans le problme I, Ibn arithmtique importante, dont il revendique dailleurs la
Muncim tablit, partir dun ensemble de couleurs de soie qui paternit, et qui permet dviter les tableaux dans le calcul
va jouer le rle de modle abstrait, une rgle permettant de des combinaisons. Cette formule sera redcouverte par
dterminer le nombre de combinaisons de n objets p p. Pour Pascal, trois sicles plus tard.
cela, il construit un tableau numrique triangulaire laide partir de l, on repre dans les crits mathmatiques
duquel il tablit la formule permettant de dterminer le maghrbins deux progrs significatifs au regard de lhistoire
nombre cherch. Ibn Muncim donne ainsi, pour la p re m ia
fois notre connaissance et selon une dmarche strictement
12. Les permutations des trois lettres a, b, c, sont toutes les configura
combinatoire, le fameux triangle arithmtique, longtemps tions obtenues partir de ces trois lettres, c est--dire : (a, c, b), (a, b, c), (b,
attribu Pascal puis Cardan, et que les algbristes du centre c, a), (b, a, c), (c, b, a), (c, a, b).
234
Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 235

Les rsultats de combinatoire tablis


par Ibn Mun im et Ibn al-Bann

Thormes dibn Muncim


Permutations sans rptition :
n\ = n . { n - l ) ( n - 2 ) . . . 3.2.1

Permutations avec rptition d une ou de plusieurs lettres :

m *= 4
" kl
i
3 f Permutations avec rptition de p lettres :

^ 1<rJj 8
p *,-*, _ !
v - y
*8 f AO Combinaisons :

< H i*S a | o c=cr!+- +c!


}9 7* l* < *-y*.
Thorme dibn al-Banna
IX I * K% 9< n u < * c _ n { n - \ ) . . . ( n - p + \)

C 1 \> M * 8 u | . o p ( p - l ) ...2A

s * 9 f 7 8 9 >
' & r /fll I 1 l 1 ) 1 1 1 1
'*s de cette discipline : en premier lieu, lextension du champ

/m
Jciui- /if* ! >. 1

1 \ b
SA
a *
3 J
d application du formulaire connu et des raisonnements
combinatoires. En second lieu, une prise en compte des pro
blmes de dnombrement en gnral, dans des domaines trs
varis et pas toujours mathmatiques. Cest le cas, par
l*JL&
exemple, de la dtermination du nombre de prires effec
tuer pour compenser celles qui ont t oublies, ou bien du
JJI ^ t} t> IV* ty itn
calcul du nombre de lectures dune phrase, compte tenu des
rgles de la grammaire arabe.
Lexistence de tous ces aspects de la pratique combina
toire nous autorise dire quune nouvelle discipline tait en
Le triangle d'ibn Muifim gestation la fin du XIIe sicle ou au dbut du XIIIe. Ses carac
236 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 237

tristiques taient dabord une dmarche, distincte de celle dautant plus sa remarque aujourdhui, que les problmes
des autres branches des mathmatiques de lpoque, puis un n 3 et n 23 de cette liste sont les deux premiers cas de la
formulaire tout fait opratoire avec les premiers lments fameuse conjecture de Fermt que nous avons dj voque.
dune terminologie, enfin un domaine d application. Pour Enfin, lorsque cette vocation leur permet de mettre en
tant, cet ensemble d lments et de pratiques na pas suffi valeur leur contribution personnelle et donc leur russite du
pour que la combinatoire ait un nom qui l aurait distingue moment. Cest ainsi que cUmar al-Khayym, avant de dve
des disciplines mathmatiques traditionnelles et en particu lopper sa thorie gomtrique des quations cubiques, rap
lier de larithmtique. Bien sr, le processus de dclin des pelle limpuissance d al-Mhn rsoudre lquation du
activits scientifiques qui samorce la fin du XIIIe sicle na troisime degr issue du fameux problme dArchimde qui
pas arrang les choses. Comme le symbolisme, la combina consiste couper une sphre en deux parties selon un rapport
toire avait besoin dun nouveau souffle. Cest dans lEurope donn. En crivant cela au XIIe sicle, al-Khayym rvle en
du XVIIe sicle quil se manifestera. fait, travers lchec de tel ou tel scientifique, les limites
dune certaine mathmatique.
Nous navons abord que les russites des mathmati Il y a enfin un dernier aspect concernant, non pas les
ciens arabes. Il serait galement intressant de traiter, ft- checs, mais les limites qua connues lactivit mathma
ce plus rapidement, des checs quils ont d rencontrer, tique arabe cause de facteurs extrieurs la science. En
comme tous les scientifiques du reste, quelles que soient leur premier lieu, il faut mentionner les crises politiques internes
spcialit et lpoque o ils ont vcu. et, partir du XIe sicle, les affrontements externes qui se
sont traduits par un rtrcissement de laire gopolitique
Les mathmaticiens des pays d Islam ont effectivement musulmane et par la perte de son hgmonie commerciale
connu des checs et ils se sont heurts, de nombreuses fois, internationale. Leffet indirect de ces phnomnes sur lacti
des obstacles techniques ou conceptuels. Ils en ont vit mathmatique a t, moyen terme, un ralentissement
contourn quelques-uns et ont reconnu leur incapacit en des activits lies aux nouvelles orientations, puis leur
liminer d autres. Ces checs ont revtu des formes trs extinction lente. Cest le cas, au XIe sicle, des travaux dIbn
varies : hypothses errones, propositions fausses, pro Sayyid dEspagne sur les courbes gauches et les courbes
blmes non rsolus, tentatives fcondes mais restes inache planes de degr suprieur trois. Cest probablement le cas,
ves, etc. au XIIIe sicle, des recherches en analyse combinatoire et de
Les chercheurs arabes d,u Moyen Age, comme les autres, lutilisation du symbolisme algbrique. Ces tentatives, rsul
semblent rpugner voquer les checs dans leurs disci tats dun long processus de maturation, ont vu le jour des
plines, sauf dans deux cas prcis. Dabord, lorsquune vri poques o les socits ntaient plus aptes favoriser leur
table tradition, dans laquelle ils sont parfois impliqus, a dveloppement, ni mme leur diffusion, parce quelles ne
consacr en quelque sorte le caractre ouvert du problme. pouvaient plus garantir les conditions dune activit scienti
Cest le cas, par exemple, du mathmaticien du XIIIe sicle fique normale.
Ibn al-Khawwm (m. 1325), qui conclut son livre Les
Choses utiles relatives aux rgles du calcul par une liste de
trente-deux problmes algbriques non rsolus, pn faisant
remarquer, avec prudence, quil n a pas pu dmontrer lim
possibilit de ces problmes, mais quil est possible que des
chercheurs plus qualifis en viennent bout. On apprcie
238 Une histoire de la science arabe Les mathmatiques 239

RFRENCES BIBLIOGRAPHIQUES Djebbar A., Mathmatiques et mathmaticiens du Maghreb mdival


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Quels sont les champs disciplinaires englobs par la phy
sique dans VEmpire musulman ? Nous savons que certains des
chapitres de Vactuelle physique n'existaient pas ou taient
embryonnaires et parcellaires. Qu'en est-il des autres, ceux
dont l'existence est antrieure la naissance de l'Islam ?

En substance, la physique arabe comprend la statique,


savoir tout ce qui est relatif lquilibre des corps solides ou
liquides (hydrostatique), la dynamique, cest--dire la partie
qui concerne le mouvement des corps solides ou liquides
(hydrodynamique), et loptique gomtrique. On doit y
inclure un ensemble de travaux relatifs la description de ce
que les auteurs arabes nomment les procds ingnieux
et la rflexion sur leurs principes de fonctionnement, vaste
domaine qui comprend la mcanique utilitaire (engins de
levage, dispositifs hydrauliques...), la technologie militaire
et la mcanique dagrment, cest--dire lensemble des
appareillages dont la finalit est de distraire.

L'tude du mouvement des projectiles tait-elle comprise


dans la dynamique ?

Oui, mais elle a t surtout dveloppe en rapport avec la


technologie militaire, sujet sur lequel un certain nombre de
livres spcialiss ont t publis par des auteurs arabes. Il ne
semble pas cependant, au vu des documents connus et ana
lyss, que cette technologie ait eu des prolongements tho
riques. Il faut toutefois signaler que des philosophes, tels
fbn Sm, Fakhr ad-Dn ai-RzI et d7autres, se sont intres-
ss la notion de mouvement et quils ont produit une
rflexion ce sujet qui est reste dans le cadre de la philo
sophie aristotlicienne.
242 Une histoire de la science arabe La physique 243

Les travaux en physique sont-ils principalement tho sans. La physique arabe poursuit uniquement la tradition
riques, ou bien les savants arabes se sont-ils intresss ga grecque ?
lement leurs applications, comme pourraient le laisser
penser les exemples prcdents ? Oui, pour ce qui est de la physique savante. Ce sont
dailleurs les auteurs arabes qui le disent. Et ce sont eux qui
Les deux aspects ont cohabit avec des imbrications plus ont consciencieusement rpertori la liste des traductions
ou moins importantes suivant les sujets et les auteurs. Il y a des ouvrages grecs, discipline par discipline.
eu, par exemple, des recherches thoriques motives par le
seul souci de ractiver une tradition scientifique et de prolon Pour la statique, cette liste doit tre relativement limite.
ger les travaux des prdcesseurs par des contributions nou L'essentiel de la statique scientifique grecque figure dans
velles. Ce fut le cas de toutes les contributions conscutives l'uvre d'Archimde. On doit donc pouvoir parler ici de
aux rsultats thoriques grecs. Mais il y a eu aussi des travaux tradition archimdienne...
qui visaient essentiellement ou exclusivement la rsolution de
problmes concrets. Cest le cas des technologies utilitaires En ce qui concerne la statique des solides, oui. Il sagit
(engins de guerre, moulins hydrauliques et oliens, etc.). principalement des crits d Archimde. Pour lhydro
statique, figurent des rfrences trois auteurs grecs :
Archimde bien sr, mais galement Euclide et Mnlas.
Les sources

Quelles sont les sources de la physique arabe, quels sont Les orientations de la physique arabe
les hritages qui lui ont permis de prendre son essor ?
Nous connaissons la mthodologie des physiciens grecs
Contrairement ce qui sest pass pour d autres disci et alexandrins. Elle a t explicite par Aristote. Une volu
plines, la physique thorique arabe n est redevable qu la tion sensible s'est produite chez quelques auteurs ultrieurs,
tradition grecque. Archimde notamment, sans que pour autant elle en ait t
fondamentalement modifie. Peut-on considrer que la
Grecque et alexandrine ? dmarche des physiciens arabes, hritiers de la Grce, soit
reste identique ce qu'elle tait au n f sicle avant J.-C. ?
Oui bien sr, je ne spare pas, ici, ces deux traditions. Il
faudrait y ajouter, videmment, les influences provenant des Elle sest partiellement transforme, a fortiori par rapport
traditions locales, qui sont du domaine de la technologie. la mcanique dAristote, mais aussi par rapport ce que
Comme on le sait, les mises au point de dispositifs hydrau lon connat de la physique d Archimde. La dmarche
liques pour lirrigation, par exemple, tant en Asie centrale dAristote est surtout qualitative, celle dArchimde est dj
quen Msopotamie, en Egypte ou ailleurs, n ont pas attendu plus scientifique nos yeux. Les savants arabes vont plus
l avnement de lIslam. Ces traditions se sont progressive loin quAristote, dans la mesure o ils ne se contentent pas
ment fondues dans le nouveau corpus. dintgrer sa dynamique; ils y introduisent des lments
mathmatiques sinscrivant ainsi beaucoup plus dans la tra
Le constat est donc diffrent de celui de Vastronomie ou dition dArchimde, quils vont sefforcer de prolonger et
de la mdecine. En physique, pas d'apports indiens ou per dapprofondir, toujours dans le sens dune mathmatisation
244 Une histoire de la science arabe La physique
chez ces deux physiciens est ltude de larc-en-ciel et son
Mthodologie de la science grecque volution entre les travaux du premier et ceux du second. A
ce sujet, Ibn al-Haytham observe et formule une hypothse,
La science est incluse dans une conception philosophique d en laquelle se rvle dailleurs errone par la suite. Al-FarisI
semble de la nature, conception qui, par rapport ltude des
exprimente vraiment et propose une explication que lon
phnomnes eux-mmes, est souvent a priori. Le physicien
observe mais sans pour autant multiplier les observations. Une peut juger cohrente, compltant son raisonnement par un
seule constatation peut lui suffire. Par ailleurs, le tmoignage aller-retour entre la spculation thorique et 1 exprience.
constitue pour lui une preuve scientifique valable. Il peut lui
arriver de pratiquer une exprience, mais ce n est pas systma En fa it, ce qui constituera lu n e des dim ensions fo n d a
tique. En gnral, il ne mesure pas. Sa physique est essentielle m entales de la rvolution scientifique galilenne >> au
ment qualitative. Les formulations scientifiques ne sont pas XVIIe sicle le recours systm atique V exprimentation
mathmatiques : pas de formules, pas d quations chez Aristote.
fig u re, et davantage q u en germe, chez les physiciens
Cela change partiellement partir d Archimde.
arabes ?

Exactement, de mme dailleurs que lutilisation, en phy


croissante. C est ainsi que les outils mathmatiques, int sique, du langage mathmatique, mme si cest un degr
grs, perfectionns ou labors par les Arabes vont conti moindre.
nuer sintroduire progressivement en physique. Cest le
cas de lalgbre et de la trigonomtrie. A vant d aborder les diffrentes disciplines de la physique
La science devient aussi plus quantitative dans le sens o, dans le dtail, pourrait-on avoir une ide des contributions
comme on le verra par la suite, la pratique de la mesure inter essentielles des physiciens arabes ?
vient parfois pour ltablissement de certains rsultats. Autre
changement tout a fait capital et sans doute encore plus net Dans ltat actuel des recherches, les spcialistes de lhis
que le prcdent : la pratique de lexprience fait son entre, toire de la physique voquent des contributions dans le cadre
non plus de manire accidentelle et sporadique comme chez des disciplines grecques anciennes et en dehors delles. En
Aristote, mais en tant que dimension constitutive de la premier lieu, on attribue aux physiciens arabes la gnrali
mthodologie de ces physiciens. sation de la thorie archimdienne des centres de gravit
des objets trois dimensions, avec lintroduction dune
Peut-on la qualifier d exprimentation p a rt entire ? approche dynamique dans ltude de la statique et 1 amelio
ration des procds de dtermination des poids spcifiques.
Je le pense, tout au moins dans certains cas, en optique Comme prolongement thorique de ce domaine, il faut
par exemple, et en mcanique. signaler le dveloppement du chapitre sur la pesanteur. En
second lieu, on observe la mise au point dune thorie du
U tude de la rfraction p a r Ptolm e relve dj, mon levier1 pondrable, le regroupement de la statique et de la
avis, d u n e dm arche vritablement exprimentale. dynamique en une seule discipline, et lintroduction d une

Certainement, mais des auteurs comme Ibn al-Haytham, 1. Cest un corps solide, mobile autour dun point fixe, qui est le point
et davantage encore al-Fris, nous donnent une version bien dappui, et qui permet de multiplier une force dans le but de soulever des
plus acheve de cette dmarche. Un exemple trs intressant fardeaux.
246 Une histoire de la science arabe La physique 247

approche dynamique dans ltude de lhydrostatique, crant


ainsi les conditions de la naissance d une nouvelle disci Le concept de force
pline, lhydrodynamique.
Le mot arabe qui dsigne la force est quwwa. Il est construit
partir de la racine trilitre qawiya (saffermir, se consolider, se
fortifier). Il tait galement utilis, en particulier par les philo
La statique sophes, pour dsigner la puissance, par opposition lacte (/T/).
Aujourdhui, la force est la cause capable de dformer un corps
La statique est Vtude de Vquilibre des corps, et singu ou d en modifier le mouvement, la direction, la vitesse.
lirement celle de la notion de force. La physique arabe En physique, on dfinit la force associe un corps comme le
comprend-elle des prcisions ce sujet ? produit de sa masse par l acclration quil subit.

Pour les physiciens arabes, comme pour leurs prestigieux


prdcesseurs grecs, la statique est la science de la pese qui Mais si lon voque le discours scientifique dans sa glo
tudie les forces, les poids, la pesanteur, les leviers, les balit et pas seulement la terminologie utilise, la statique
centres de gravit2. travers ces travaux, les savants ont dArchimde marque une relle avance par rapport
cherch dgager des lois, celles relatives lquilibre par Aristote. Ses exposs et ses dmonstrations sont en effet
exemple, et rsoudre des problmes concrets comme ceux compltement gomtriss. Contrairement Aristote,
des peses, de la dtermination de la composition des Archimde traite la statique comme une discipline en soi. Il
alliages, de la conception de mcanismes permettant de sou aborde les centres de gravit, lquilibre des plans - qui
lever et de dplacer des objets lourds. conduit notamment la dmonstration du principe du
Comme chacun sait, les concepts les plus anciens de la levier - et, bien sr, lquilibre des corps flottants, qui a
physique drivent, la plupart du temps, de notions intuitives donn lieu un mmoire largement pass la postrit. Le
qui font partie de la culture de base de tous les individus. Cest levier est un objet technique utilis empiriquement depuis la
notamment le cas du mot force , mais aussi de la majorit lointaine prhistoire. Archimde en dveloppe la premire
des termes de la mcanique thorique de lpoque. La plupart tude scientifique. Mme remarque pour les corps flottants :
d entre eux existent dj dans le langage courant ds la Grce les bateaux existaient bien avant Archimde. Mais ce dernier
archaque. Les scientifiques des pays dIslam vont reprendre en a tabli le principe qui porte son nom.
ceux quils vont rencontrer dj dans les manuscrits traduits Les premiers physiciens arabes vont videmment hriter
et leur trouver un quivalent dans la langue arabe. de ces avances partir des crits auxquels ils ont pu acc
Aristote a t le premier tenter une synthse gnrale de der. Ils vont galement bnficier de la formulation grecque
tout ce que lon englobe sous le vocable de mcanique. Tant des concepts de base et ils vont ladapter comme il lont fait
et si bien, d ailleurs, que les auteurs postrieurs se sont le pour les autres disciplines.
plus souvent positionns par rapport son uvre. Nous en
verrons ultrieurement un exemple, propos du mouvement Que trouve-t-on, dans la statique arabe, qui ne soit pas
des projectiles. une simple reprise de celle des Grecs ?

Il faut dabord prciser que la production arabe en sta


2. C est le point dapplication des forces exerces par la pesanteur sur tique a t quantitativement importante : soixante crits nous
toutes les parties d un corps. sont parvenus. Sur le plan qualitatif, des rsultats significa-
248 Une histoire de la science arabe La physique 249

considration lhypothse que la pesanteur des corps varie


Statique et chute des corps chez A ristote avec leur loignement du centre de la Terre. Il a galement
contribu (avec al-Kh et Ibn al-Haytham) unifier les
Le monde est form de quatre lments premiers : le feu,
deux notions de pesanteur : celle par rapport au centre de
lair, l eau et la terre. Un cinquime lment - l ther - est le
constituant des cieux. Il est divin et donc parfait. lUnivers et celle par rapport laxe de suspension dun
Chaque lment - comme toute matire, du reste - contient du levier. Il a enfin nonc lhypothse de la variation de la
lourd et du lger , en proportion variable. Le plus lger est pesanteur dun corps en fonction de sa distance au centre de
le feu ; ensuite vient lair, puis l eau, puis la terre*. Abandonn lUnivers (ou de la Terre). Mais cette hypothse na pas eu
lui-mme, un corps suit son mouvement naturel vers son de prolongement connu dans la tradition arabe. On sait
lieu naturel . Le lieu naturel des corps lourds est le centre quelle ne sera tablie quau xvme sicle, en Europe.
de la Terre. Sous laction de la pesanteur, ils ont donc tendance
Dans le domaine des centres de gravit, les physiciens
tomber. Plus la proportion de lourd est grande, plus la ten
dance tomber est forte : ainsi, une pierre tombe dans leau, arabes ont tent de gnraliser les travaux dArchimde.
mais lhuile flotte sur leau. Le bois tombe dans lair, mais il Partant des rsultats de ce dernier sur le centre de gravit dun
flotte sur l eau. corps ou dun systme de corps (considrs comme des points
De la mme manire, un corps lger a son lieu naturel dans des figures planes), al-Kh et Ibn al-Haytham ont tu
vers le haut : il a tendance monter. di la mme notion, mais pour des objets trois dimensions ;
La statique pratique a t tudie davantage par les disciples puis ils ont tendu les axiomes dArchimde des figures
d Aristote que par le matre lui-mme.
constitues de corps lis les uns aux autres dune manire
* L eau, en tant qu'lment, reprsente en fait tous les liquides et la terre tous les rigide. De son ct, al-Isfizri (XIe s.) a labor une thorie des
solides.
centres de gravit pour un systme de corps tridimensionnels
non solidaires. Poursuivant ces investigations, al-Khzin a
tudi le cas du centre de gravit dun systme de corps soli
tifs leur sont attribus. Ils concernent la pesanteur, les daires en rduisant le problme solide un problme plan.
centres de gravit, les leviers et les balances. Les travaux arabes sur les leviers sinscrivent dans le pro
Pour ce qui est du contenu, on constate que ltude de la longement de la double tradition grecque, celle dArchi-
pesanteur devient, chez les physiciens arabes, un chapitre
part entire. Les concepts fondamentaux de la statique
dAristote (le lourd, le lger, les lieux naturels, etc.) sont L ivres grecs su r la m canique thorique
conservs par eux. Mais ils rcuprent aussi les apports des tra d u its en arab e
savants hellnistiques postrieurs - Euclide, Archimde et
leurs disciples, notamment -, dont la physique marque une Euclide (111e s. av. J.-C.)
avance trs nette par rapport la science trs qualitative du - K itbfl-m zn [Le Livre sur la balance]
philosophe. Une de leurs rfrences importantes est un
Archimde (m. 202 av. J.-C.)
Trait sur le grave et le lger, longtemps attribu Euclide - Kitb f i th-thiqal wa l-khijfa [Le Livre sur le grave et le lger]
mais probablement d lun de ses lves. Elle figure - Kitb wazn at-tj [Le Livre sur la pese de la couronne]
notamment chez Ibn al-Haytham et al-Khzinl.__________
A partir de ces acquis, bien assimils, certains de ces H ron (Ier s.)
scientifiques vont faire des incursions dans des domaines - Kitb r a f al-athql [Le Livre sur la leve des objets lourds]
peu explors : al-Khzinl aurait t le premier prendre en
250 Une histoire de la science arabe 251
La physique
mde, qui a labor laide de la gomtrie sa thorie du
centre de gravit, et celle de la cinmatique, qui concerne Le moment dune force
ltude d un levier en rupture dquilibre. Ils ont abouti de
nouvelles formulations et des gnralisations. Dans son La notion de moment sert principalement traduire de
manire quantitative laction d une force au cours d un mouve
Livre de la balance, Thbit Ibn Qurra dtermine la rsul ment de rotation. Supposons, par exemple, un poids sur un pla
tante de deux forces gales, puis il gnralise le rsultat un teau de balance :
nombre infini de forces gales rparties sur un levier et tu o Le moment du poids ? sera :
die le cas d une charge constante uniformment rpartie sur a i 1B p x QA. La longueur OA est par
le levier. fois nomme longueur du bras
Un chapitre corollaire ltude des leviers est consacr p de levier .
la balance et la pese. La balance est un objet technique En franais, le terme a t emprunt au latin momentum, issu de
movimentum. Ce mot dsigne concrtement le poids qui dter
fort ancien. Compte tenu de son usage, trs dvelopp dans mine le mouvement et l impulsion d une balance. Galile lui-
les changes commerciaux, il nest pas tonnant quelle ait mme utilise l italien momento, dont l origine est identique.
de tout temps proccup les hommes. De prestigieux scien
tifiques arabes ont crit sur ce sujet : Thbit Ibn Qurra au
IXe sicle, al-Kh au Xe, Ibn al-Haytham, al-Isfizr et ar-
Rz au XIe, al-Khayym et al-Khzin au xiic. Ils ont exp vis en douze sections dans un rapport de 10/7 (qui corres
riment un certain nombre de modles de balance : le dispo pond au rapport de la monnaie dor, le dinar, la monnaie
sitif classique bras gaux et deux plateaux suspendus, dargent, le dirham), balance godsique, et trois types de
bien sr, mais aussi quantit de systmes bras ingaux, balances hydrostatiques, pour peser, lair et dans leau, des
plateaux suspendus ou non, variantes multiples de ce quil mtaux et des minraux ou pour dterminer des poids spci
est convenu d appeler la balance romaine . Dune fiques et la composition des alliages. Il y avait la balance
manire plus prcise, on trouve dans les crits arabes la des simple, bras gaux et deux plateaux, la balance trois
cription des types suivants : balance deux plateaux, appe plateaux et la balance cinq plateaux (dite balance de la
le qarastn, balance du changeur, dont le flau tait subdi- sagesse ). Cette dernire balance, relativement sophisti
que, a t invente par al-Isfizr et amliore par al-
Khzinl. Elle avait de multiples usages puisquelle pouvait
La balance se transformer en lune quelconque des balances simples.

Les premiers changes commerciaux se sont effectus sur la Je suppose qu il a exist des balances hydrostatiques.
base du troc : entre objets, entre poids de matriaux, entre
capacits volumiques (pour des liquides, parfois pour des Oui, et nous revenons par l une autre dimension de la
grains). La deuxime de ces procdures exigeait la possession tradition archimdienne. Dans le domaine thorique, lun
d un instrument de mesure. La remarque vaut pour le calcul de
certains impts, fonds sur la production. D o, sans doute,
des premiers savants qui a tudi ce sujet est le clbre phi
lapparition prcoce de la balance. Des modles de cet instru losophe et mathmaticien al-Kind. Son ouvrage est connu
ment figurent sur les fresques de Thbes (IIe millnaire av. sous le titre de Grand Trait sur les corps immergs dans
J.-C.), notamment sur les multiples reprsentations de la pese Veau. Aprs lui, al-Khzin a fait une synthse de la
des mes , sur celles du travail des orfvres, etc. dmarche archimdienne et de celle dAristote sur le mou
vement des corps. Il a galement tendu la thorie des corps
252 La physique 253
Une histoire de la science arabe

L a dfinition du poids spcifique O uvrages grecs tra ita n t d hydrostatique


selon al-K hzin
Archimde
Le poids d un corps relativement petit, quelle quen soit la sub - Kitb f l l-ajsm [Livre sur les corps flottants]
stance, entretient le mme rapport avec son volume que le poids - Kitb f i th-thiqal wa l-khiffa [Le Livre sur le grave et le lger]
d un corps plus grand < de la mme substance > avec son propre Euclide
volume. -K itb f l th-thiqal wa l-khiffa [Le Livre sur le grave et le lger]
Mnlas (11e s.)
-K itb Mnilws il Turts al-malik [Livre de Mnlas au
roi Turtas]
pleins flottants des corps creux flottants (bateaux), et il a
ramen la thorie de la flottaison d un corps creux charg O uvrages a rab e s s u r les poids spcifiques
celle d un corps flottant plein. Il serait galement le premier
avoir propos une dfinition du poids spcifique. al-Birn! (XIe s .)
Dans le domaine appliqu, la balance hydrostatique a t - Maqla f i n-nisab al-latl bayna al-fdizzt wa l-jawhir f l l-
hajtn [Livre sur les relations entre les mtaux et les pierres
notablement amliore chez les Arabes par lintroduction
prcieuses du < point de vue du > volume]
d un troisime plateau. Elle tait principalement utilise al-Khayym (x n c s.)
pour la pese des mtaux et des alliages dans leau, et pour - Risla fll-ihtiyyl li macrifat miqdray adh-dhahab wa l-fidda
la dtermination des poids spcifiques des mtaux et des f l jism murakkab minh [ptre sur la manire de procder
minraux. pour la connaissance des quantits d or et d argent dans un
L tude des poids spcifiques a d ailleurs abouti la corps compos des deux]
publication dun certain nombre douvrages, dont les plus al-K hzin (XIIe s.)
connus sont ceux dal-Brn, dal-Khzin, dar-Raz et - Kitb mlzn al-hikma [Livre de la balance de la sagesse]
d al-Khayym. Ce dernier a mme rsolu certains problmes
d alliages laide de lalgbre.
Le cadre conceptuel est, pour lessentiel, aristotlicien.
Nous y retrouvons lide de lieu naturel et de mouve
La dynamique ment naturel . La rfrence centrale est la pesanteur. Tous
les mouvements naturels sordonnent par rapport la chute
Venons-en la dynamique, cest--dire ltude du mou des corps. Soumis une force - une contrainte si lon
vement des corps. La rfrence obligatoire reste Aristote, adopte les mots du philosophe -, un mobile adopte un
dont la mcanique, dans sa totalit, statique comme dyna mouvement contraint (ou forc ), lequel nest pas
mique, est intgre dans une philosophie densemble qui naturel. Si la contrainte cesse dagir, lobjet reprend alors
inclut le systme de V Univers dans sa version aristotli son mouvement naturel. Ce qui est contraire au principe
cienne. Une partie notable de cette mcanique figure dinertie , qui est lun des fondements de la mcanique dite
d ailleurs dans le Trait du ciel. En ce qui concerna la dynn- classique, celle de Galile et de Newton.
mique, contrairement ce qui s est produit en statique, les ct de ces conceptions phiiosopniqs, flCMque
Alexandrins ne se sont pas vraiment affranchis de la tutelle dAristote inclut de multiples considrations qui sont, pour
dAristote. Quen a-t-il t des physiciens arabes ? lessentiel, inspires par des raisonnements de bon sens .
254 Une histoire de la science arabe La physique 255

Telle est, par exemple, lide que la vitesse dun mobile


est proportionnelle la force qui est responsable de son nonc dAristote
dplacement.
Soit donc A le moteur, B le m, T la grandeur selon laquelle il
est m et A le temps dans lequel il est m. Dans un temps gal,
Il est un chapitre de la Mcanique^ dAristote qui a t une force gale, savoir A, mouvra la moiti de B du double de
discute et conteste ds le Moyen Age, cest celui qui T, mais de T dans la moiti de A. Et, si la meme force meut le
concerne lexplication du mouvement des projectiles. Quen mme corps dans tel temps et de telle quantit, elle le mouvra
est-il dans lIslam ? d une quantit moiti dans un temps moiti ; et une force moiti
mouvra un corps moiti d une quantit gale dans un temps
Il est exact que linterprtation du Stagirite a rapidement gal.
Traduction de cet nonc sous forme de formule :
soulev des interrogations. Laction initiale qui lance un pro
jectile - celle de la main du lanceur, de larc, de la baliste... -
sinterrompt ds le dpart de lobjet, ce qui contredit les prin
cipes aristotliciens voqus prcdemment. Aristote conjec
Soit, avec des notations modernes :
ture alors que lair conserve en quelque sorte le mouvement
amorc, tout cela jusqu ce que, la nature reprenant somme
toute ses droits, ce mouvement soit vaincu par la pesanteur. Le F - m-~/ - m v
t
corps reprend alors son mouvement naturel. Le premier oppo
Avec : F = force ; m = masse ; / = longueur ; t = temps ;
sant cette interprtation que lon connaisse est un philo v = vitesse.
sophe et physicien alexandrin, Jean Philopon (VIe sicle). Il
suppose que le lanceur communique au projectile un lan , En physique classique, la force responsable du mouvement est
une puissance se mouvoir . Grce cette vertu , en uti proportionnelle, d une part, la masse du mobile, d autre part,
lisant un autre terme, le mouvement se poursuit. la variation de vitesse, cest--dire Vacclration, c est--
dire (si g est lacclration) : / = m. g.
Cest en effet davantage conforme au bon sens . La
thse de Philopon a-t-elle influenc la tradition arabe ?
transmise lOccident par lintermdiaire dal-Bitrj. Une
Assez nettement, semble-t-il. Les historiens de la mca uvre trs intressante ce propos est la dynamique d Ibn
nique ajoutent d ailleurs que cette tradition sest ensuite Sn. Dans son monumental corpus philosophique, Le Livre
de la gurison, il tudie le mouvement des projectiles et la
chute des graves. Aprs avoir critiqu les diffrentes hypo
Le principe dinertie dans la mcanique classique thses nonces avant lui, il introduit la notion d inclina
(ou galilo-newtonienne) tion (mayl) et lexplicite. Il sagit, pour lui, de la tendance
dun corps rejoindre son lieu naturel lorsquil en est loi
C est lune des bases de la physique classique. Il a t esquiss par
Galile et prcis par Descartes. Newton l nonce ainsi : Tout gn. Cest aussi, lorsque ce mme corps est au repos, sa ten
corps persvre dans ltat de repos ou de mouvement uniforme dance rsister une cause externe qui tendrait le mettre
en ligne droite dans lequel il se trouve, moins que quelque force en mouvement et lcarter de son lieu de repos. Cest enfin
n agisse sur lui et ne le contraigne changer d tat. limpulsion quun corps en mouvement induit dans un autre
corps qui lui fait obstacle. On a ainsi trois types dinclina-
256 Une histoire de la science arabe La physique 257

tion : une inclination naturelle, qui se manifeste par la lg des Arabes, quil serait aberrant de passer sous silence,
ret ou la gravit ; une inclination psychique, qui est lori mme si notre proccupation principale est surtout oriente
gine du mouvement des tres anims ; une inclination vio vers Vhistoire des sciences? Quen est-il donc, non des
lente, dite force acquise, qui soppose linclination applications technologiques des travaux thoriques - ce
naturelle en transmettant du mouvement. type de relation a surtout cours au XXe sicle -, mais des ra
lisations concrtes dobjets et des ralisations techniques ?
Cest F lan de Philopon... Et quels sont les hritages reus par les Arabes dans ce
domaine ?
une diffrence importante prs, cependant. La vertu
de Philopon diminue progressivement du fait de la distance Sur cette question, le grand historien des techniques
de l objet de son origine. La force acquise, elle, est contre Bertrand Gille crit que les vritables successeurs des
carre la fois par la rsistance du milieu (de lair, en gn Alexandrins sont les Arabes . Ce sont en effet les premiers
ral) et par linclination du corps rejoindre son lieu naturel hritiers de lcole d Alexandrie. Mais ils ont galement
(donc par la pesanteur). bnfici dapports provenant de lEmpire romain, qui a t
trs peu productif dans le domaine scientifique mais, lin
Cela a-t-il un rapport avec la thorie de impetus verse, trs inventif en ce qui concerne les technologies. Des
nonce par Jean Buridan, recteur de la Sorbonne au changes ont galement t raliss avec les Byzantins qui
XIVe sicle ? taient les contemporains et les voisins immdiats des
Arabes.
Uimpetus et la force acquise sont pratiquement iden Mais avant daller plus loin, il faut prciser que, comme
tiques. Buridan reprend exactement linterprtation d Ibn dans dautres domaines, la mcanique applique a connu
SIn sur les causes de laffaiblissement de cette vertu deux traditions correspondant deux pratiques bien distinctes
quand le projectile sloigne. (mme si les interactions ont t constantes) : la tradition de
Le philosophe scolastique a bti toute une physique par la mcanique savante, labore par des scientifiques reconnus
tir de cet impetust une physique conforme pour lessentiel comme tels, et la tradition que lon pourrait qualifier de
la tradition aristotlicienne, mais oppose sur ce point. Elle populaire , dfaut de terme plus adquat. Autant la pre
a inspir plus tard de nombreux auteurs, de Nicole Oresme mire est relativement bien connue, du moins dans ses prin
Albert de Saxe et Benedetti, lequel fut lun des matres de cipes, ses mthodes et ses grandes orientations, autant la
Galile. Il existe donc une sorte de filiation de Philopon jus seconde garde ses secrets et ne prsente que quelques vestiges
quaux prmices de la rvolution scientifique des xvie et de ses ralisations les plus ingnieuses ou les plus spectacu
xviie sicles, via la mcanique arabe. laires. Quant aux nombreuses techniques indispensables la
vie courante, leur communication a t la plupart du temps
presque insensible et, pour cette raison, est souvent passe
La mcanique applique inaperue. Chacune des rgions de cet immense empire pos
sdait des techniques originales propres, qui en gnral
Davantage encore peut-tre que les autres disciplines . la variaient selon les conditions gographiques ou climatiques,
mcanique est constitue par un ensemble de procds tech les ressources locales, etc. Les changes lintrieur du vaste
niques, trs longtemps avant de devenir une science. territoire de lempire ont donc provoqu de multiples trans
Pouvons-nous aborder rapidement cet aspect de Vactivit ferts. Mais leur histoire est difficile crire.
258 Une histoire de la science arabe La physique 259

norias (na'ra, en arabe), dont on ne connat pas lorigine


Livres grecs sur la mcanique applique
traduits en arabe exacte mais qui ont t abondamment utilises en Orient.

Archimde Le cas des moulins eau et vent mrite dtre voqu.


- K it b ca m a l a l-m z n [Livre sur la fabrication des balances] L industrialisation de lEurope occidentale, partir du
- K it b ca m a l s c t a l- m [Livre sur la fabrication des horloges XIIIe sicle, les a en effet exploits comme vecteurs nerg
hydrauliques] tiques principaux, et cela pour de multiples usages. Etaient-
Apollonius ils nombreux dans les pays dIslam, au cours des priodes
- R i s l a f ca m a l l a t a z - z a m r [ptre sur la fabrication d un qui nous intressent ?
orgue]
Hron Les historiens des techniques nous disent que les premiers
- K it b f l-h iy a l a r -r h a n iy a [Le Livre sur les procds ing moulins eau que lon connaisse sont reprsents dans les
nieux divins]
Pneumatiques de Hron. Les ingnieurs romains en auraient
ensuite amlior la technique. Il nest donc pas tonnant
quils aient fait partie de lhritage rcupr par les Arabes.
D o la difficult de dresser un bilan des sources lori Quant au moulin vent, il viendrait de Chine, via semble-t-
gine de cette tradition, de son rle dans le dveloppement de il les hauts plateaux dAsie centrale. Dans lEmpire musul
la tradition savante et mme de ses ralisations. Ce qui nest man, toute une varit de moulins sont dcrits par les go
pas le cas pour la mcanique savante, dont la transmission a graphes, et leur fonctionnement est expliqu par les
bnfici du support crit et qui na donc pas trop souffert de spcialistes de la mcanique hydraulique : systmes main
la disparition de certaines de ses ralisations. Cela dit, la ou actionns par des animaux, moulins eau, moulins flot
curiosit et lesprit encyclopdique de certains penseurs ont tants, moulins mare, moulins vent. Les usages de ces
permis de conserver une partie de ce patrimoine. C est ce moulins taient multiples : moulins bl, bien sr, mais
qua fait, par exemple, le grand philosophe Ibn Sln, qui a aussi riz, moulin de forge, moulin papier (dont les plus
tabli une classification des machines simples et de leurs clbres sont ceux de Fs au Maghreb et de Jativa en
combinaisons (leviers, poulies, treuils, etc.), ainsi que de cer
tains dispositifs utiliss son poque (siphons, soupapes,
engrenages...).
Les anciennes civilisations du Moyen-Orient ont troite
ment dpendu de lirrigation et de la matrise de ses techno
logies. Il nest donc pas tonnant que les techniques hydrau
liques aient particulirement proccup les Arabes. Plusieurs
dispositifs ont t utiliss. Ils varient parfois selon les
contres. Les plus connus sont les qanats, que lon rencontre
surtout en Perse et qui sont trs ingnieux. On peut voquer
galement ceux de lEspagne musulmane. Des systmes un
peu analogues ont servi dans les mines. On rencontre aussi
des modles de pompes hydrauliques qui font penser celles
de Hron et dautres auteurs dAlexandrie. Citons enfin les S ch m a d un q a n a t
260 Une histoire de la science arabe La physique 261

Espagne), etc. Leurs gabarits variaient par ailleurs en fonc


tion du rle qui leur tait assign et du rendement quon exi Ouvrages arabes traitant de mcanique
geait d eux. Cela va du petit moulin de ferme actionn par un \ Ban Ms ( ix e s.)
mulet jusquau vritable complexe qui aurait fonctionn - K it b a l- h iy a l [Livre des procds ingnieux]
Bagdad et qui devait actionner cent paires de meules la fois. al-Khwrizm (Xe s.)
Nous ne savons pas si lune ou lautre des technologies - Mafth al-culm [Les Clefs des sciences]
des moulins en usage dans les pays dIslam a pntr ult
I Ibn Sln (m. 1037)
rieurement en Europe. Mais il semble que les plus anciens | - M i cy r a l - ca q l [Mesure de 1intellect]
moulins de cette rgion ne dateraient que du XIIe sicle et
al-Murd ( x ie s.)
que leur nombre ait considrablement augment en France, - K i t b a l- a s r r f i n a t a i j a l- a f k r [Livre des secrets sur les
en Angleterre et en Allemagne ds le xme sicle. Il faut rsultats des penses]
signaler par exemple que de grands moulins mare sont al-Jazar (m. 1206)
mentionns trs tt dans lestuaire de lAdour, donc dans - a l- J m ic b a y n a l - cilm w a l - ca m a l a n - n f il f l s i n ca t a l- h iy y a l
une rgion proche de lEspagne. [Le Recueil utile sur la thorie et la pratique de lart des pro
cds ingnieux]
Le systme bielle-manivelle a t indispensable la rvo as-Sct (m. 1220)
lution technique suivante, celle de la vapeur. U permet en - K it b cilm a s - s c t w a l - ca m a l b ih [Livre sur la science des
effet de transformer le mouvement de va-et-vient d'un piston horloges et leur utilisation]
en mouvement de rotation (et inversement). Selon Vhisto az-Zardaksh (ca 1462)
rien des techniques Bertrand Gille, il aurait t inconnu de - a l-A n q f l l-m a j n q [Le < Livre > lgant sur les catapultes]
Taqiy ad-Dn (m. 1585)
- a t-T u r u q a s - s a n iy y a f l l- l t a r - r h n iy y a [Les Procds
nobles sur les instruments merveilleux]

Hron, qui avait cependant dcrit des systmes actionns


par la vapeur. Le mme historien signale son apparition
dans le rouet pendant le Moyen ge occidental. Il date sa
premire description de la fin du XIVe sicle. Mais des tudes
rcentes ont montr qu'il figure dj dans le trait d'al -
Jazar (XIIe s.). Qu'en est-il de l'apport dal-Jazar dans ce
domaine ?

En effet, dans le chapitre v de son fameux trait intitul


Le Recueil utile sur la thorie et la pratique de l'art des pro-
cds ingnieux, al-Jazar dcrit le principe dune pompe
eau fonctionnant l aide dune roue aubes ou a palettes
verticales elle-mme mue par un courant deau. Entrane
La pompe eau dal-Jazar par la roue aubes, une premire roue dente verticale met
262 Une histoire de la science arabe La physique 263

en mouvement une seconde roue dente dispose horizonta ardents de Qust Ibn Lq. Le second domaine sapparente
lement et qui est relie une bielle. Aux extrmits de la une optique dagrment dans la mesure o lunique but tait
bielle sont fixs deux pistons. La rotation de la roue hori de distraire, damuser ou dtonner les commanditaires des
zontale imprime une tige, solidaire des pistons, un mouve objets et des instruments utilisant certains phnomnes
ment alternatif qui actionne le dispositif permettant ainsi optiques. Ibn Lq a galement publi un crit sur ce sujet.
d aspirer puis de refouler leau. Dans le domaine thorique, figurent dabord les thmes et
Au x v f sicle, on trouve un dispositif analogue dans le les problmes classiques hrits de la tradition hellnistique :
livre dIbn Macrf intitul Les Procds nobles sur les ins tude des phnomnes de rflexion, de rfraction, dclipse,
truments merveilleux. de halo, darc-en-ciel, etc. Ce travail va dabord se concen
trer sur lexplicitation, accompagne parfois de critiques et
de justifications, du corpus optique grec. Mais, avec le dve
Loptique loppement des activits scientifiques, en particulier en
mathmatique, de nouveaux sujets, prolongeant la tradition
Avant de rentrer dans le vif du sujet, pourriez-vous savante grecque ou issus des domaines appliqus, vont pr
dcrire succinctement les grandes orientations de la tradi occuper un certain nombre de chercheurs. Cest ainsi que
tion arabe en optique ? des tudes spcifiques vont tre menes partir du Xe sicle
sur les aspects thoriques du fonctionnement des instru
Comme dans d autres domaines de la physique, les pre ments incendiaires (en fonction de leurs formes et de leur
miers pas de loptique arabe (aprs la phase des traductions) nature rflchissante ou rfractante).
ont t dtermins la fois par des facteurs internes lacti
vit scientifique et par des sollicitations extrieures, par des Autre champ scientifique majeur lpoque, loptique
besoins si vous voulez. Do lapparition, ds le dpart, dite gomtrique , cest--dire celle qui se proccupe
d activits multiformes reprsentant dj, mais ltat plus essentiellement du parcours des rayons lumineux.
ou moins embryonnaire, les grandes orientations qui se
dgageront rellement au Xe sicle et spanouiront au XIe. Il sagit nouveau de l hritage des Alexandrins.
Compte tenu de lavance objective prise par la mdecine Linterrogation sur les phnomnes lumineux est probable
en pays dIslam, une premire orientation lie loptique va ment aussi ancienne que lespce humaine. Son approche
apparatre ds le VIIIe sicle. Elle va concerner les aspects phy rationnelle merge, comme pour dautres domaines, dans la
siologiques et mdicaux de la vision : tude de l il, de son Grce classique. La rflexion et les investigations se sont
fonctionnement, de ses maladies, etc. Les progrs qui ont t faites trois niveaux. En premier lieu, le questionnement
faits dans ce domaine, tout au long des IXe et Xe sicles, vont philosophique, qui assimile la lumire une forme du feu,
tre intgrs aux chapitres de loptique proprement dite. lequel est lun des quatre lments (le feu, lair, la terre
C est galement au dbut du IXe sicle que sont publis des et leau). En deuxime lieu, laspect physiologique, dans
crits relatifs deux domaines appliqus. Le premier corres lequel le mcanisme de la vision est tudi dans toutes ses
pond une optique que lon pourrait qualifier d utilitaire . particularits (anatomie de lil, etc.). En troisime lieu, la
Il concerne ltude de diffrents instruments ou dispositifs gomtrie de la propagation de la lumire. Ce sont les deux
optiques incendiaires (qui intressaient grandement les res derniers niveaux qui nous intressent ici, mme si les rsul
ponsables militaires de lpoque). Le plus ancien texte arabe tats du premier nont pas t sans effets sur les conceptions
connu ayant trait de ce sujet est le Livre sur les miroirs des spcialistes de loptique.
264 Une histoire de la science arabe La physique 2 65

Dans ce que nous appelons loptique gomtrique, luvre


la plus ancienne connue est celle d Euclide. Les crits Rflexion et rfraction
d Archimde n ont pas t retrouvs par les Arabes, et il
La rflexion
semble, hlas, quils soient dfinitivement perdus. La forme La rflexion est le changement de direction du rayon lumineux
la plus acheve de la tradition grecque dans ce domaine se qui tombe sur une surface rflchissante. Ce changement de
situe dans U Optique de Ptolme, qui malheureusement direction obit aux lois suivantes :
nous est parvenue incomplte (le premier chapitre est perdu), 1. Le rayon incident, le rayon rflchi et la normale la surface
dans une traduction arabe, elle-mme traduite en latin plus rflchissante sont dans un mme plan.
tard. cette partie essentielle de lhritage grec, il faut ajou 2. L angle de rflexion est gal l angle d incidence.
ter des crits de Hron (Ier s.), de Thon dAlexandrie (IVe s.),
d Anthmius de Tralles (VIe s.), de Diocls, de Didyme, sans
oublier les rflexions dAristote qui seront prises en compte
par les premiers spcialistes arabes de loptique.
Que comporte cet hritage? En ce qui concerne les
thmes, on trouve lide de la propagation rectiligne de la
lumire, la connaissance des miroirs plans et la loi de la
rflexion sur ces miroirs, ltude exprimentale de la rfrac
tion, tout au moins chez Ptolme, sans que la loi de ce ph
nomne soit nonce, ltude des proprits des miroirs La rfraction
sphriques concaves, qualifis de miroirs ardents , et une C est le changement de direction du rayon lumineux lorsquil
tude de la vision binoculaire. passe d un milieu transparent vers un autre. Le rayon SI prend
alors la direction IR. Ce changement de direction obit aux lois
suivantes :
1. Le rayon incident SI, le rayon rfract IR et la normale NIN'
Livres grecs sur loptique thorique la surface qui spare les deux milieux sont dans un mme plan.
traduits en arabe 2. Pour deuxjnilieux donns, le rapport du sinus d ej/a n g le
d incidence NIS au sinus de l angle de rfraction N'IR est
Euclide
constant.*
- K it b a l-m a n z ir [Livre de l optique]
Ptolme
- K i t b a l-m a n z ir [Livre de l optique] (traduction partielle) Pour ce qui est des thories grecques de la lumire, on est
Anthmius de Tralles en prsence dun ensemble dexplications dune grande
- K it b a l-m a n z ir [Livre de l optique] ingniosit, qui se distinguent les unes des autres tout en se
Thon compltant. Pour rsumer, on peut dire quil y eut dabord la
- K it b a l-m a n z ir [Livre sur loptique] thorie du toucher, qui affirmait la ncessit dun contact
Didyme physique entre lobservateur et lobjet, puis la thorie de la
- K it b a l-m a n z ir [Livre sur loptique] copie de lobjet (eidla), prconise par Epicure (m. 270 av.
Aristote J.-C.), selon laquelle tout objet diffuserait des copies de lui-
- F s - S a m w a l- th r a l - 1u lw iy y a [Les Mtorologiques] mme sous forme de minces pellicules qui entrent en contact
avec lil de lobservateur, crant ainsi la sensation visuelle.
266 Une histoire de la science arabe La physique 267

La troisime thorie est celle de lmission par lil, selon rayon lumineux ne faisait pas partie des concepts de
un cne, de rayons lumineux qui, en aboutissant lobjet, lpoque. Il nen est pas moins vrai que lanalogie vision-
dclenchent la sensation visuelle. On sait quelle a t oue a t traduite plus tard par une autre analogie entre la
mathmatise par Euclide et soumise lexprience par lumire et le son. Il ne parat donc pas juste, en rduisant
Ptolme. Dans le prolongement de cette thorie, il y avait ainsi lapport dAristote dans lhistoire de loptique, de
celle du rebond, qui permettait d expliquer la rflexion sur ngliger de ce fait la source dinspiration quil a reprsen
un miroir. Aprs cela, il y eut la thorie de Platon, qui com te pour les physiciens du XIIe au XIXe sicle.
binait la prcdente avec un principe d manation de lobjet,
travers sa couleur. Cette combinaison permettait de donner En ce qui concerne les physiciens de la tradition arabe, il
une explication cohrente de la vision des objets loigns et ne semble pas quils aient t sensibles cet aspect de la
labsence de vision sans lumire du jour. Il y eut ensuite la rflexion dAristote sur la lumire. En tout cas, on nen a pas
thorie du pneuma, attribue aux stociens, qui, sans contre trouv trace chez les premiers commentateurs. Mais de nou
dire les prcdentes, ajoutait lide d un filet dair comprim velles recherches peuvent rvler des surprises. En atten
qui relierait lobjet lil. C est sur cette thorie que sest dant, et au vu de ce que nous savons des dbuts de loptique
appuy le grand mdecin Galien pour expliquer les aspects dans la tradition arabe, nous constatons que la dmarche des
physiologiques de la vision. Il y eut enfin la thorie premiers spcialistes a t semblable celle adopte pour les
d Aristote pour qui, si lon en croit les spcialistes qui lont autres disciplines hrites de la tradition grecque. Aprs la
analyse, la vision est un processus passif au cours duquel traduction des textes qui ont pu tre exhums, ils ont en fait
lil ne reoit que la forme de lobjet (comme la cire ne des commentaires et des lectures critiques. Ils ont galement
reoit que la forme d une bague). Dans cette thorie, la ralis, scrupuleusement, les vrifications des rsultats
lumire n est pas une substance en mouvement. Cest un anciens, en les corrigeant ventuellement. Dans une troi
simple tat o la transparence du milieu et la couleur des sime phase, et tout en restant dans le cadre de lancienne
objets sont les lments dterminants.Il thorie du rayon lumineux partant de lil, ils ont amlior
certains rsultats anciens, avant de sengager dans de nou
Il me semble que certains historiens actuels sous-estiment velles dmarches et recherches.
quelque peu rapport dAristote, contrairement dailleurs
ce que lon faisait dans le pass. On considre que la for Quels sont les premiers crits thoriques des spcialistes
mulation scientifique - laune de nos conceptions du arabes de loptique ?
XXe sicle - de la thorie ondulatoire de la lumire com
mence la fin du XVIIe sicle chez le physicien nerlandais Ils ont concern dabord, comme dans les autres disci
Christian Huygens. Or, Huygens lui-mme et ses prdces plines, ltude critique des ouvrages doptique grecs qui
seurs, de mme que ces grands de loptique ondulatoire que avaient pu tre traduits, tels ceux dEuclide, de Ptolme,
furent ensuite Leonhard Euler et Thomas Young, se rfrent dAnthmius de Tralles et dautres. Puis de nouvelles
explicitement Aristote pour justifier leur choix conceptuel. recherches ont t entreprises, peu prs la mme poque,
Une tentative dinterprtation du mcanisme des sensations et elles ont abouti la publication douvrages souvent sans
humaines existe effectivement chez le philosophe grec, dans originalit, mais ayant un cachet propre qui les distinguait du
laquelle il essaie dexpliquer la vision par analogie avec simple commentaire des textes traduits. Parmi les crits de
loue. Certes, des historiens ont dmontr que toute lop cette premire phase, il y a les ptres dal-Kind, dIbn cs,
tique antique tait une physique du rayon visuel et que le dIbn Masrr et dIbn Sahl.
268 Une histoire de la science arabe La physique 269

Ibn al-Haytham rpond cette question au tout dbut de


Ouvrages arabes sur loptique thorique son monumental Trait d'optique. Aprs avoir rappel, suc
al-Kindi (IXe s .)
cinctement, les diffrentes thories de la lumire en les clas
- R i s l a f ik h til f a l-m a n z ir [Livre d optique] = D e a s p e c tib u s
sant en deux catgories, celles des physiciens et celles des
- R i s l a f is l h k it b U q ld is [Livre sur les corrections du < livre mathmaticiens, il dit, pour justifier la fois son rejet des
de loptique > d Euclide] thories anciennes et llaboration dune nouvelle interpr
- a r -R is la a l-k a b r a f l-a jr m a l- g h is a f l- m [La Grande tation : Puisque cela est ainsi et que la ralit de cette
ptre sur les corps immergs dans leau] notion est confuse, sans parler des divergences persistantes
Ibn cs (xc s.) travers les poques parmi les chercheurs qui se sont enga
- K i t b f i l-h la w a q a w s q u z a h [Livre sur le halo et larc-en- gs ltudier, et puisque le procd de la vision na pas t
ciel] tabli avec certitude, nous avons pens quil fallait se pr
Ibn Masrr (xe s.) occuper de cette question, lexaminer, chercher srieuse
- K it b a l-m a n z ir [Livre sur loptique] ment sa nature vritable et poursuivre ltude de ses prin
Ibn al-Haytham (xe-xie s.)
cipes et de ses prmisses, en commenant linvestigation par
- R i s l a f d - d a w [Le Discours sur la lumire]
linduction des choses existantes et par lobservation des
- M a q la f i q a w s q u z a h w a l-h la [ptre sur larc-en-ciel et le conditions des objets visibles, en distinguant les proprits
halo] des choses particulires, en rcoltant, par induction, ce qui
- M a q la f r u y a t a l-k a w k ib [ptre sur la visibilit des astres] concerne lil pendant la vision et ce qui, dans la sensation,
- M a q la f k a y fiy y a t a l - a z l l [ptre sur la formation des est inchang, manifeste et non sujet au doute. Puis, nous
ombres] nous lverons dans la recherche et la comparaison, dune
- M a q la f r a t a l-k u s f [ptre sur la forme de lclipse]
- K it b a l-m a n z ir [Livre de loptique]
manire graduelle et ordonne, en critiquant les prmisses et
en tant prudent dans les rsultats.
al-Frisl (xme s.) De fait, tout au long des nombreux chapitres de son trait,
- T a n q h a l-m a n z ir [Rvision < du livre > de l optique] Ibn al-Haytham adoptera cette dmarche faite d exp
Ibn Macrf (xvi s.) riences, dinductions, de raisonnements, de retours l exp
- [Livre
K it b n r h a d q a t a l- a b s r w a n r h a d q a t a l- a n z r rience, pour expliciter ou justifier les affirmations quil
sur la lumire de l acuit des vues et la lumire du jardin des avance, en particulier celles qui contredisent les thories
regards]
anciennes de la lumire.

Il y a quelques annes, tous les historiens de l'optique


Selon les historiens de l'optique antique, le concept de dataient du xviT sicle la formulation de la loi de la rfrac
rayon lumineux n'apparat pas dans les textes grecs. C'est tion (dite aussi loi des sinus ). Or une traduction rcente
Ibn al-Haytham, aux Xe et x f sicles, qui marque un vrai d'un texte d'Ibn Sahl, un scientifique du Xe sicle, lui attri
tournant conceptuel dans l'histoire de la science de la bue la dcouverte de cette loi. Qu' en est-il exactement ?
lumire, l'optique gomtrique - telle que nous l'entendons
aujourd'hui - commenant avec lui. Comment en est-il Les travaux mathmatiques et optiques dIbn Sahl sins
arriv cette remise en cause du postulat ancien du rayon pirent de ceux de la tradition grecque traitant des mmes
lumineux partant de l'il et clairant l'objet ? sujets et les prolongent. En ce qui concerne loptique, on
connat de lui un trait, qui nous est parvenu incomplet, dans
270 Une histoire de la science arabe La physique 271

L ivres a rab es su r l'o p tiq u e utilitaire A ristophane et la p ierre tran sp are n te

al-K ind (ixe s .) Dans Les Nues, d Aristophane, figure le dialogue suivant :
- K i t b a l- m a r y a l-m u h r iq a [Livre sur les miroirs ardents] Toumeboule :
(3 crits) - Tu as dj vu, chez les droguistes, cette pierre, tu sais ?... la
belle, la transparente... on allume le feu avec... ?
Q ust Ibn L q (IXe s.)
Socrate :
- K it b a l-m a r y a l-m u h r iq a [Livre des miroirs ardents]
- Le cristal, tu veux dire ?
cU trid (xe s.) Toumeboule :
- a l- A n w r a l-m u s h r iq a f i ca m a l a l- m a r y a l- m u h r iq a [Les - C est a. Eh bien ! j en prendrais une et pendant que le greffier
lumires scintillantes sur la ralisation des miroirs ardents] enregistrerait, je me tiendrais comme a, bonne distance, au
soleil, et je ferais fondre le texte de son assignation1". Q uen
Abu I-W af
penses-tu ?
- K i t b a l- m a r y a l-m u h r iq a [Livre sur les miroirs ardents]
1. Le commentateur rappelle en note que de telles assignations taient graves
Ibn Sahl (Xe s .) au stylet sur des tablettes en cire, lesquelles fondaient sous l action de la chaleur.
- K it b a l- h a r r q t [Livre des < instruments > incendiaires]
S o u r c e : Aristophane, T h tre c o m p le t, 1.1, Paris, Gallimard, 1965, p. 265-266. *
Ibn al-H aytham (x^xi s.)
- R i s l a f i l-k u ra a l-m u h r iq a [ptre sur la sphre ardente]
- R is la f i l - m a r y a l-m u h r iq a b i l-q u t c [ptre sur les miroirs
ardents l aide des sections < coniques >] du corps transparent, c est--dire la signification du rapport
al-Fris (xme s.) comme linverse de lindice de rfraction dans le cristal.
[Rdaction de l ptre
- T a h r r R is l a t a l-k u r a a l-m u h r iq a
< d Ibn al-Haytham > sur la sphre ardente] Venons-en Voptique utilitaire et en particulier l'tude
des miroirs ardents. Les scientifiques arabes ont-ils dve
lopp ce chapitre alexandrin ? Mais tout d'abord, quelques
lequel il tudie diffrents procds d embrasement dis mots sur ces miroirs : pourquoi taient-ils qualifi
tance partir dune source lumineuse qui se rflchit sur un d' ardents ?
miroir ardent ou qui se rfracte travers un corps en cristal.
Dans ce trait, Ibn Sahl dit explicitement quil est le premier Un faisceau lumineux, tombant sur un tel miroir, se
avoir tudi le phnomne de lembrasement par rfrac concentre, aprs rflexion, en un point. Cette caractristique
tion. Son tude consiste montrer que les rayons lumineux permet dutiliser le miroir pour allumer du feu. Cest ce qui
aboutissant sur la surface dun corps en cristal, plan convexe est dj not dans la Catoptrique dEuclide (ou de Thon).
ou biconvexe, de forme hyperbolique, pntrent ce corps et Des chroniqueurs - Plutarque, Galien par exemple - ont
le traversent en convergeant vers un point dtermin, qui est racont quArchimde avait ainsi, grce de grands miroirs
le lieu de lembrasement. Dans cette tude, il fait intervenir concaves, incendi les galres romaines assigeant
le rapport de deux grandeurs gomtriques : la premire est Syracuse, en 212 av. J.-C. Lanecdote est conteste, mais
la longueur du rayon lumineux rfract dans le corps en cris des fours solaires sont dcrits dans la littrature alexandrine
tal, la seconde est la longueur du meme rayon non rfract (par Hron notamment).
aucun moment lauteur ne commente la signification de ce Dans le domaine des miroirs ardents, les Arabes ont dis
rapport et ne fait, explicitement, le lien entre lui et la nature pos de plusieurs crits grecs, dont les plus importants sont
272 Une histoire de la science arabe La physique 273

le trait de Diocls et celui d Anthmius de Tralles. Les


deux sont intituls Livre sur les miroirs ardents. partir de
l, un ensemble d ouvrages arabes vont traiter des diffrents
aspects de ces miroirs.
Les lentilles
Les morceaux de verre (ou de cristal de roche) pais ont Ce que lon nomme lentille en optique est un objet transparent
t depuis longtemps utiliss pour allumer lefeu. Cela figure (en verre gnralement), limit par deux faces, lesquelles, dans
entre autres chez Aristophane. Ces morceaux de verre ou les premires lentilles, taient des portions de sphres (ou un
de quartz sont-ils rests, chez les Arabes, ce qu'ils taient du plan, celui-ci tant alors considr comme une sphre de rayon
temps d'Aristophane3, c'est--dire des curiosits (des gad infini). On utilise aujourdhui plutt des lentilles dont les faces
sont des portions de conodes (parabolodes, etc.), pour liminer
gets, dirait-on maintenant)? Ou, l'inverse, leur tude certains dfauts gomtriques des lentilles sphriques.
(gomtrique notamment) a-t-elle t mene scientifique
ment, prludant en quelque sorte des dveloppements en
optique ?

ma connaissance, en dehors des tudes faites par Ibn


Sahl sur la rfraction travers un corps en cristal, qui a t
voque prcdemment, il n y a pas, dans les sources Si ce n est pour allumer du feu, les lentilles ont principalement
servi corriger la vue : celle des presbytes, d abord, puis celle
connues, de rfrence des travaux sur les lentilles de verre
des hypermtropes et des myopes. Les historiens situent actuel
et sur leurs effets grossissants. Il n y a pas non plus de rf lement dans lItalie de la fin du xmc sicle lapparition de ces
rence lutilisation de corps transparents pour amliorer la lunettes correctrices.
vue ou mme pour des buts ludiques. Cela parat surprenant, Des associations de lentilles ont conduit (peut-tre la fin du
compte tenu de limportance du travail du verre dans la civi XVIe sicle) linvention des lunettes astronomiques (la premire
lisation arabo-musulmane, non seulement en Syrie, le foyer lunette astronomique connue est celle de Galile, en 1609), puis
le plus ancien, mais galement en gypte, en Perse, au des microscopes.
On peut se demander pourquoi, dans une socit connaissant les
Maghreb et en Espagne. Cela dit, il est possible que des
sphres ardentes et o la lecture tait trs dveloppe, les Arabes
esprits inventifs, en avance sur leur temps, aient eu lide de n ont pas, bien avant les Italiens de la fin du Moyen ge, utilis
raliser des verres grossissants pour amliorer la vue. Il est les premires lentilles pour corriger les vues dfectueuses. Dans
mme possible que des potes et des chroniqueurs aient l tat actuel de nos informations historiques, tout au moins, cette
chant cet exploit ou laient dnigr, et que ces opinions ne primaut revient aux Italiens (peut-tre aux Florentins).
nous soient pas parvenues. Ce sont deux vnements sem Le mot franais lentille est issu (vers 1170) du latin lenticula
blables qui me font dire cela. Au IXe sicle, Ibn Fims, un (lenticule), qui dsignait au dpart uniquement le lgume. Il
personnage tonnant ( qui lon attribue d ailleurs des inno serait pass, au xvne sicle, dans le vocabulaire de l optique
(Descartes, Dioptrique, 1637), en raison de lanalogie de forme
vations dans le travail du verre), a tent de montrer que entr la graine et lobjet optique.
lhomme pouvait voler. Son exprience a mme partielle-

3. Aristophane est un auteur comique grec. Il a vcu entre 450 et


386 av. J.-C. environ.
274 La physique 275
Une histoire de la science arabe

ment russi. Ce qui lui a valu les railleries dun pote aigri Qurra sur la balance romaine, traduit par Grard de Crmone
mais perspicace : il avait remarqu quIbn Fims, sil avait sous le titre de Liber carastonis.
russi son envol, avait lamentablement chou dans son En mcanique applique et, dune manire gnrale, pour
atterrissage parce quil avait oubli de se munir... dune tout ce qui concerne la technologie, la circulation des ides
queue, comme les oiseaux. Le second exemple est celui de et des techniques navait pas besoin de support crit. Il y
linvention du principe du stylo avec cartouche dencre. avait les ralisations elles-mmes, que lon pouvait repro
C est au dtour d une phrase dans un ouvrage des plus aus duire, et des savoir-faire qui se transmettaient dune manire
tres (qui avait t considr pendant longtemps comme directe. Ce fut le cas pour les instruments astronomiques,
perdu) que lauteur voque la conception, par le calife fati- les techniques hydrauliques et les diffrents types de mou
mide al-Mucizz (953-972), du principe du stylo. Ce calife est lins intervenant dans la fabrication du papier.
surtout connu pour sa conqute de lgypte en 973, mais En mcanique dagrment, il ne semble pas que les
ctait galement un intellectuel encourageant les activits grands ouvrages arabes du IXe au XIIe sicle aient connu une
scientifiques et philosophiques et y prenant une part active. traduction mme partielle. Mais la circulation des procds,
C est probablement dans le cadre de ces activits quil a travers les objets fabriqus en pays dIslam, est admise par
rflchi au principe du stylo, avec lequel, disait-il, on pour les historiens des techniques. Il y a dailleurs des tmoi
rait crire sans le tremper dans un encrier et dont lencre gnages attestant cette circulation, comme la clepsydre
serait en lui . Il disait aussi, pour affirmer sa priorit dans ce offerte Charlemagne et, plus tard, les horloges conues et
domaine : Ce serait un instrument merveilleux pour lequel ralises en Andalus partir du XIe sicle et dont les des
personne ne nous aurait prcd. Son biographe nous pr criptions ont t reprises, au XIIIe, par des auteurs espagnols
cise d ailleurs quun premier modle en or de ce stylo a t qui travaillaient dans la fameuse quipe du roi de Castille
effectivement ralis par un artisan partir des indications Alphonse X (1252-1284).
de son inventeur. On sait aussi que ce modle a t essay En optique, on sait quavant les traductions du XIIe sicle
puis amlior. il ny avait pas, en Europe, d crits consacrs cette disci
Cela dit, ni l initiative d Ibn Fims ni celle d al-Mucizz pline ou lun de ses chapitres. Loptique tait traite,
n ont eu de prolongements thoriques ou technologiques. comme de nombreux autres sujets, dans des encyclopdies,
Cest peut-tre ce qui est arriv propos des verres grossis dans des traits thologiques ou philosophiques. Ce traite
sants, si tant est quils aient t conus et expriments. ment variait bien sr en fonction du type douvrage. Mais
aucun de ces auteurs na introduit dans ses explications une
Avons-nous aujourdhui une ide plus ou moins prcise dmarche gomtrique. Ce sera lun des lments novateurs
de la circulation de la production grecque et arabe en phy que vont permettre les traductions.
sique travers le phnomne de traduction que nous avons D aprs le patient recensement des historiens des
dj voqu pour les autres disciplines ? sciences, on constate que les premiers textes ayant un lien
avec loptique ont t des traits mdicaux arabes consacrs
Dune manire gnrale, les crits relatifs la physique diffrents aspects de lil (physiologie, anatomie, vision).
n ont pas bnfici du mme intrt de la part des traduc Certains dentre eux ont t accessibles aux lecteurs latins
teurs toldans du XIIe sicle que les ouvrages dastrologie. ds le XIe sicle, grce, en particulier, aux traductions de
d'Stroriomie et de chimie. Ln statique, outre les crits grecs Constantin lAfricain. Dautres ont d attendre le x ir siecie,
traduits de larabe et, parfois, directement du grec, louvrage avec les traductions de Grard de Crmone. Mais ce sont les
qui a le plus circul est le Kitb al-qarastn de Thbit Ibn ouvrages doptique grecs et arabes qui seront les plus nom
z/o
Une histoire de la science arabe

breux tre traduits, au XIIe et au x m e sicle. Outre les crits 7. Les sciences de la Terre
d Euclide et de Ptolme, que nous avons dj voqus, il y
a ceux dal-Kind et, surtout, ceux dIbn al-Haytham. Aprs et de la vie
une priode d assimilation, ces textes vont inspirer et pro
fondment influencer les auteurs latins qui se sont intresss
ce domaine de la physique, comme John Pecham
(m. 1292), Witelo (m. aprs 1281), Robert Grosseteste
(m. 1253) et, surtout, Roger Bacon (m. 1292). Ce dernier
apparat mme comme lun des meilleurs vecteurs non seu Abordons ce que Ton appelait nagure les sciences
lement des rsultats d Ibn al-Haytham et de ses approches naturelles ou, il y a plus longtemps encore, T histoire
mathmatiques des problmes de loptique, mais galement naturelle , c'est--dire la gologie et la biologie (vgtale
de ses conceptions novatrices, comme celle qui a trait la et animale), ainsi que les pratiques qui leur sont lies, donc
place et au rle de la dmarche exprimentale en physique. l'agriculture, l'agronomie et la mdecine. Historiquement,
Mme si le Trait d'optique d Ibn al-Haytham a continu de ces disciplines drivent directement des impratifs de la vie
circuler et dtre tudi en Europe bien au-del du sociale : recherche de nourriture, fabrication d'outils et
XIIIe sicle, ce sont les travaux de Bacon qui ont donn une d'armes, soins apports aux malades et aux blesss. On peut
seconde vie luvre de ce savant arabe.* penser que, dans ces diffrents domaines et peut-tre plus
qu'ailleurs, la socit arabe prislamique possdait dj
tout un patrimoine de connaissances, issues de ses activits
* anciennes ou empruntes d'autres peuples. Qu'en est-il
exactement ?
RFR EN C ES BIBLIO G R A PH IQ U ES

Nous allons voir effectivement que, dans chacun des


Al-Jazar, L e R e c u e il u tile s u r la th o r ie e t la p r a tiq u e d e V a r t d e s
p r o c d s in g n ieu x . d. critique par Y. Al-Hasan, Alep, Institut
domaines que vous avez voqus, les socits prislamiques
d histoire des sciences arabes, 1979. avaient un corpus de connaissances et de savoir-faire accu
Hasnaoui A., La dynamique dIbn Sln , in J. Jolivet et R. Rashed muls pendant des sicles. D ailleurs, comme pour dautres
(sous la dir. de), tu d e s s u r A v ic e n n e , Paris, les Belles Lettres, disciplines dont nous avons dj trait, le nouveau savoir,
1984, p. 103-123. souvent livresque, qui va s ajouter lancien partir du
Jaouiche K., L e L iv r e d u q a r tist n d e T h b itlb n Q u r r a , Leyde, Brill, vme sicle, ne va pas leffacer ou le marginaliser. Il y aura,
1976.
l aussi, une sorte de cohabitation pacifique entre une
Maitte B., L a L u m i r e , Paris, ditions du Seuil, coll. Points
Sciences , 1981. science populaire et une science savante avec, parfois, la
Rashed R., G o m tr ie e t d io p tr iq u e a u X e s i c le : I b n S a h l, a l- K h e t rcupration par le savoir savant dune partie du savoir
Ib n a l-H a y th a m , Paris, Les Belles Lettres, 1993. populaire. Ce phnomne est trs net en agriculture et en
Ronchi V., H is to ir e d e la lu m i r e , Paris, Armand Colin, 1956. botanique. Il existe galement en mdecine, mais de faon
Rosmorduc J., U n e h is to ir e d e la p h y s iq u e e t d e la c h im ie , d e T h a l s plus attnue.
E in s te in , Paris, ditions du Seuil, coll. Points Sciences ,
1985.
278 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 279

Agriculture et botanique Extrait de la table des matires


du Livre sur Tagriculture nabatenne
Quelques mots, pour commencer, sur les facteurs qui ont Introduction
favoris et accompagn le dveloppement des diffrentes Les lments caractristiques d un vgtal : description, type de
disciplines que Von peut rattacher Tagriculture. terre, poque de plantation et de cueillette, mode de plantation,
soins, vents et saisons, fumiers et traitements, utilits et nui
L agriculture, en tant quobjet dtude, ne pouvait rester sances, proprits.
seule en marge de la dynamique gnrale impulse par la Les plantes florales odorifrantes
nouvelle civilisation. Mais, pour ce domaine prcis, dautres
Les arbustes essence et les arbres d*ornement
facteurs ont t luvre dune manire constante, et ce jus
qu la fin du XIe sicle. Les arbres fruitiers
En premier lieu, le dveloppement important d anciennes - Fruits pricarpe sec
- Fruits pricarpe charnu
mtropoles rgionales et la cration de nouvelles cits, cer
tains carrefours du commerce international, ce qui va stimu Les arbres non fruitiers
ler lagriculture des pourtours de ces villes et augmenter son Les plantes lgumineuses et gramines
rendement, par une exploitation de plus en plus rationnelle - Crales et farinaces
des terres et des ressources hydrauliques. Avec laccroisse - Olagineux
ment considrable du nombre de citadins, on observe lappa - Autres gramines
rition de couches aises, quantitativement importantes. La Phytobiologie et morphologie des plantes
consommation quotidienne de ces catgories de la popula - La gense des plantes et leur diversification
tion a favoris des cultures particulires, comme celles de la - La gense et la cause des odeurs, des saveurs et des couleurs
vigne, des fruits exotiques, des produits ncessaires une - Problmes de morphologie structurale et de biologie vgtale
cuisine raffine. Cela a entran lacclimatation de crales Les lgumes
(le riz, le sorgho, le bl dur), de lgumes (laubergine, lpi - Lgumes oignons, rhizomes, grains
nard, lartichaut) et de fruits (la pastque, le citron, lorange, - Lgumes feuilles et fruits comestibles
la banane, la mangue, etc). L olivier, la vigne et le palmier dattier
En deuxime lieu, on constate lavnement de nouvelles S o u r c e : T. Fahd, M atriaux pour l histoire de l agriculture en Ir a k ... ,
industries utilisant les produits de lagriculture : le coton, la H a n d b u ch d e r O r ie n ta lis tik , I, 6, Leyde, Brill, 1977, p. 276-377.
soie, la laine et le lin pour la fabrication de textiles, le
chanvre pour le papier, les substances tinctoriales (garance,
indigo, henn) pour les tissus et les livres, la canne sucre
pour les raffineries. En plus du savoir-faire local qui est patiemment recens
En troisime lieu, le dveloppement de certaines activits partir des informations glanes sur les lieux mmes des
comme la chimie et la mdecine, travers la pharmacope, pratiques agricoles, les sources crites proviennent de quatre
vont favoriser la culture de plantes rares. ______________ traditions diffrentes. La premire est msopotamienne. Ses
lments essentiels avaient t rassembles anierieuremeni
Quelles sont les sources des crits arabes sur Vagri lavnement de lIslam dans un monumental trait de
culture ? quelque trois mille pages, crit en syriaque et intitul Kitb
280 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 281

al-filha an-nabatiyya [Livre sur lagriculture nabatenne].


On ne connat pas le ou les auteurs de cette uvre majeure, L agriculture vue p a r Ibn K h aldn(xive s.)
et celui qui elle a t longtemps attribue nen a t que le
traducteur du syriaque larabe. Il sagit dIbn Wahshiyya L agriculture est une branche de la physique. Elle tudie la
culture et la croissance des plantes, leur irrigation, leur traitement,
(VIIIe s.), qui nen a dailleurs jamais revendiqu la paternit.
lamlioration des sols, le choix des saisons propices et lappli
La deuxime catgorie de sources crites se rattache la cation rgulire des moyens propres les faire crotre et prosp
tradition grecque ancienne ou tardive. On y trouve dabord rer. Les Anciens sintressaient beaucoup l agriculture en
un livre de Didyme d Alexandrie (IIIe s.), dont le titre ori gnral. Ils tudiaient les plantes plusieurs points de vue : leur
ginal ne nous est pas parvenu, et Le Livre des causes mise en terre, leur multiplication, leurs proprits, leurs vertus,
d Apollonius de Tyane. Puis, il y a un ensemble douvrages les rapports de celles-ci avec les esprits des astres et des corps
crits par des Byzantins : Les Gorgika de Bolos de Mends clestes, connaissances utilises en magie. Ils y prenaient donc
un trs grand intrt. Un ouvrage grec, sur lagriculture naba
(11e s. av. J.-C.), La Synagog d Anatolios (ivc-ve s.), Les
tenne, attribu aux Nabatens, a t traduit en arabe. Il contient
Gorgika de Kassianos (VIe s.) et Le Livre de Vagriculture de beaucoup de renseignements de ce genre. Les musulmans qui
Dmocrite. La troisime tradition, celle de l agriculture lont tudi, craignant de tomber dans les pratiques magiques
romaine, est reprsente par le livre de Columelle (Ier s.), dfendues par lIslam, se sont borns aux parties du livre qui trai
intitul De re rustica, que les agronomes dal-Andalus ont tent de la mise en terre ou des soins donner aux plantes. Ils ont
plus particulirement tudi et utilis. La quatrime et der- laiss de ct tout le reste. (...) Quant aux Modernes, ils ont com
pos beaucoup d ouvrages sur lagriculture, qui ne traitent que
de la mise en terre et des soins donner aux plantes, de la
manire de les protger de tout ce qui peut leur nuire ou affecter
Les crits agricoles a rab e s d O rien t
leur croissance, etc. On trouve ces livres aisment.
postrieurs au xe sicle
S o u rc e : Ibn Khaldn, D is c o u r s s u r l h is to ire u n iverselle. A l-M u q a d d im a , Paris,
al-W atw t al-K utubl (m. 1318) Sindbad, 1967-1968, trad. V. Monteil, p. 1082-1083.

- K it b M a b h ij a l-fk r [Livre des splendeurs de l esprit]


al-M alik Ibn Ysuf (m. 1297)
- M i l h a l-m u ll h a f l m a cr ifa t a l-fil h a [Le Sel de lagrume dans
la connaissance de l agriculture]
nire tradition prislamique est celle des Perses, connue
travers le Kitb Waruznmah.
al-M alik al-Afdal (m. 1376)
- B u g h y a t a l-f a ll h n f l l- a s h j r a l-m u th m ir a w a r - r a y h n
Comment se sont orients les travaux des premiers
[Le dsir des agriculteurs au sujet des arbres productifs et des
basilics] auteurs arabes tudiant des sujets ayant trait T agriculture
proprement dite ?
al-cmirf (m. 1529)
- K it b a l-f il h a [Livre de lagriculture]
Les premiers traits arabes, rdigs partir de lhritage
an-N buls (ca 1715) voqu, contiennent tous dans leur intitul le mot filha qui
- K it b ca la m a l-m u ll h a f l Hlm a l-fil h a [Le Livre du signe de signifie agriculture . Mais cela ne reflte pas entirement
l agrume dans la science de l agriculture]
leur contenu puisquon y trouve aussi des lments d agro
Iys Z dah (ca 1722) nomie, de botanique, dhydrologie, de mtorologie, de cli
- K it b f a l h a l-fa ll h [Livre de la russite de l agriculteur] matologie, et parfois mme des exposs culinaires. Plus tard,
sous leffet du dveloppement gnral des sciences et, pro-
282 w Les sciences de la Terre et de la vie 283
Une histoire de la science arahi
production de raisin de table. On peut mme affirmer, sans
Les crits agronom iques d al-A ndalus craindre de se tromper, que cest la production de vin (sti
mule par une consommation rgulire des non musulmans
Ibn W fid (m. 1074)
[Recueil sur l agriculture]
- M a j m 1f l-fil h a
et dune partie de llite musulmane) qui a motiv les agro
nomes arabes dans cette tude.
Ibn H ajjj (xie s.)
- a l-M u q n ic f l-fil h a [Le Livre satisfaisant sur lagriculture] Lorsqu'on parle de l'agronomie arabe, on voque sur
Ibn Bassl (XIe s.) tout la tradition dal-Andalus.
- K i t b a l- q a s d w a l-b a y n [Le Livre de lintention et de la
dmonstration] L agronomie arabe sest d abord dveloppe en Orient
Ibn K hayr aU shbfl! (xie s.) partir de ltude et de la mise en application du contenu du
- K it b a l-fil h a [Livre de l agriculture] Livre sur Vagriculture nabatenne. Cela dit, il est vrai que
at-T aghnar (xe s.) cest en Espagne que nous trouvons les plus grands auteurs
- K it b z a h r a t a l-b u s t n w a n u zh a t a l-a d h h n [Livre de la fleur ayant crit sur ce sujet. Dans cette rgion de lempire, ltat
du verger et de l agrment des esprits] lui-mme sest investi dans le dveloppement des recherches
Ibn al-cAwwm (entre 1118 et 1265) agronomiques. On rapporte que certains jardins royaux des
- K it b a l-fil h a [Livre de lagriculture] environs de Cordoue avaient t partiellement amnags
Ibn ar-R aqqm (m. 1315)
pour permettre aux agronomes dy acclimater des espces
- K it b K h u l s a t a l-ik h tis s [Livre de l ultime spcialisation] rapportes dOrient.
Mais il faut prciser que, indpendamment de la rgion
Ibn Liyn (m. 1349)
o elle sest dveloppe, lagronomie arabe a, ds le dpart
- U r j z a f l-fil h a [Pome sur l agriculture]
et tout au long de son histoire, inscrit ses proccupations et
ses pratiques dans le cadre du modle dfini par louvrage
prcit : descriptions de la plante tudie, de la terre qui lui
bablement, comme consquence d une consommation de convient le mieux, du moment de sa plantation et de la
plus en plus cible, on voit apparatre des crits consacrs cueillette ventuelle de ses fruits, du mode de plantation,
exclusivement lune ou lautre de ces spcialits. des soins ncessaires son dveloppement (taille, greffes,
En ce qui concerne lagriculture proprement dite, les transplants, engrais), des climats, des vents, des saisons
auteurs arabes ont tudi les questions suivantes : la nature favorables...
des sols, les phnomnes mtorologiques (vents, pluies,
soleil) et leurs effets sur les activits agricoles, la gestion de Qu'en est-il des sources de la botanique ?
leau, la fertilisation des sols, la culture des plantes lgumi
neuses et gramines. Ds le dbut, certaines cultures ont Comme pour lagriculture, la premire source est consti
bnfici d une tude spcifique trs dtaille. Cest le cas tue de tout le fonds local des plantes, cultives, cueillies ou
de lolivier et du palmier dattier, ce qui peut se comprendre, simplement rpertories par les habitants de chaque rgion du
compte tenu de leur importance dans lalimentation et le nouvel empire. Les sources crites auxquelles vont accder les
mode de vie des habitants de vastes rgions de lEmpire Arabes partir du vme sicle sont essentiellement rqUS.
musulman. Mais cest aussi le cas de la vigne qui, comme les Trois textes se dtachent nettement : le commentaire du
sources le prcisent, n tait pas cultive uniquement pour la Trait des plantes dAristote par Nicolas le Damascne (Ier s.
284 Une histoire de la science arabe F Les sciences de la Terre et de la vie 285

av. J.-C.), Les Causes des plantes, de Thophraste (m. vers


287 av. J.-C.), et La matire mdicale, de Dioscoride (Ier s.). Quelques ouvrages de botanique
Ce dernier livre sera traduit une seconde fois, au Xe sicle, (ixe-xe s.)
Cordoue, partir dune nouvelle copie grecque offerte par al-Basri (m. 828)
lempereur de Constantinople au calife de Cordoue cAbd ar- - K it b a z - z a r c [Livre des crales]
Rahmn III. ces ouvrages majeurs il faut ajouter Le Livre
des plantes, de Galien, ceux de Caton (11e s. av. J.-C.) et de al-A$mac (m. 831)
- K it b a n - n a b t w a s h - s h a ja r [Livre des plantes et des arbres]
Pline lAncien (Ier s.).
Ibn Htim (m. 845)
Y a-t-il eu, comme pour Vagriculture, des raisons cono - K it b a n - n a b t w a s h - s h a ja r [Livre des plantes et des arbres]
miques ou sociales qui ont favoris ou motiv Vtude de al-Ansr (m. 829)
cette science ? - K it b a s h - s h a ja r w a n - n a b t [Livre des plantes et des arbres]
- K it b a z - z a r c w a n - n a b t [Livre des crales et des plantes]
Oui. Il y a eu dabord les raisons que nous avons vo Ibn al-cArab (m. 845)
ques propos de lagriculture. Mais elles ne furent pas les - K it b s if a t a n -n a k h l [Livre sur lattribut des palmiers]
seules. On peut mme dire que, avant dtre mdicales ou - K it b s if a t a z - z a r c [Livre sur lattribut des crales]
agronomiques, les premires motivations dans ce domaine - K it b a n - n a b t w a l- b a q l [Livre des plantes et des lgumes]
ont t linguistiques. En effet, la fin du vme sicle et au - K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
dbut du IXe, cest le dveloppement de ltude de la langue Ibn Habib (m. 859)
arabe qui a favoris, d abord, linsertion dans les lexiques ou - K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
dans les traits de linguistique dun chapitre sur les plantes. Ibn as-Sikkft (m. vers 859)
Cest ce qua fait par exemple le premier grand linguiste - K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
arabe, al-Khall Ibn Ahmad, dans son Kitb al-cayn [Livre de
< la lettre > cayn]. Un peu plus tard, ce sont des ouvrages as-Sijistn! (m. 868)
- K it b a n -n a k h la [Livre du palmier]
lexicographiques entirement consacrs aux plantes qui vont - K it b a z - z a r c [Livre des crales]
tre publis par diffrents auteurs. Cest le cas du Livre des - K it b a l-k u r m [Livre des vignes]
choses rares d al-Kilb (m. 820) et des ouvrages - tous ont - K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
le mme titre : Kitb an-nabt wa l-ashjr [Livre des plantes
as-Sukkar (m. 888)
et des arbres] - publis successivement par al-Asmac - K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
(m. 831), al-Ansr (m. 829), Ibn as-Sikkt (m. vers 859) et
beaucoup dautres. ad-Dnawar (m. 895)
- K it b a n - n a b t [Livre des plantes]
Mais la mme poque et paralllement aux proccupa
tions linguistiques, une seconde orientation sest dessine : Ibn Salama (m. 920)
celle de la classification et de ltude des plantes. Le plus - K i t b a z - z a r c w a n - n a b t w a n -n a k h l w a a n w c a s h - s h a ja r

important des crits arabes qui sinscrivent dans cette orien [Livre des crales, des plantes, des palmiers et des espces
tation est indiscutablement celui dad-Dnawar, publi en d arbres]
six volumes mais dont deux seulement nous sont parvenus. Ibn Khlawayh (m. 980)
En plus des sujets habituels des ouvrages dagriculture, le - K it b a s h - s h a ja r [Livre des plantes]
trait contient une classification des plantes, avec la des-
286 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 287

cription de plusieurs centaines dentre elles, ainsi quune feuillage, hauteur) ainsi que sur la saison du bourgeonne
tude complte de leurs diffrentes phases de croissance. ment ou de la floraison et sur le lieu dacclimatation.

Dans la mesure o certains chapitres de Vagriculture et quel moment sont apparus les premiers crits arabes
de la botanique traitent dfespces que les Arabes ne traitant de plantes mdicinales ?
connaissaient pas avant Vavnement de VIslam et Y exten
sion de Y empire, ou que, lorsqu'ils les connaissaient ils les Le premier contact avec cette partie de la botanique a eu
appelaient d'un autre nom, comment les premiers botanistes lieu trs tt, par lintermdiaire du syriaque, langue dans
linguistes se sont-ils dbrouills pour nommer et, surtout, laquelle avaient t traduits, avant lavnement de lIslam,
pour reconnatre les plantes, travers les descriptions des un certain nombre duvres mdicales grecques. Mais cest
ouvrages anciens ? partir du IXe sicle, puis au Xe, que des auteurs se mettent
publier des ouvrages consacrs exclusivement aux plantes
Cest l un vritable problme auquel se sont heurts les mdicinales. Pour lOrient, il y eut Hunayn Ibn Ishq, le
botanistes arabes. Au dbut, une bonne partie de la termino grand traducteur douvrages mdicaux, son fils Ishq Ibn
logie grecque des plantes a t tout simplement retranscrite Hunayn et son neveu Hubaysh. Au Maghreb, on peut citer,
selon la phontique arabe avec, bien sr, les dformations pour le IXe sicle, Ishq Ibn cImrn, et, au sicle suivant, Ibn
qui en dcoulent et qui saccentuent par lcriture. Cest ce al-Jazzr.
qui est arriv, par exemple, louvrage de Dioscoride La
matire mdicale. Il a fallu attendre le Xe sicle pour que la
traduction faite en Orient soit amliore , en Occident
musulman, par la substitution aux mots grecs transcrits en Botanique et mathmatique
arabe au ixe sicle de termes arabes, berbres ou mme latins selon al-Birn (xies.)
(plus familiers aux scientifiques dal-Andalus). Mieux
encore, pour certaines plantes qui existaient en Orient et qui Parmi les particularits des fleurs, il en est une qui semble rel
lement tonnante : savoir que le nombre de leurs ptales, dont
portaient des noms grecs transcrits, il a fallu attendre le
le sommet forme un cercle lorsquelles commencent s ouvrir,
grand botaniste dal-Andalus Ibn al-Baytr (m. 1248) pour se conforme dans la plupart des cas aux lois de la gomtrie. En
quun certain nombre de noms grecs soient remplacs par les gnral, elles pousent gomtriquement les cordes d un cercle,
mots arabes correspondants. Dans ce domaine, la traduction non les sections coniques. Il vous sera difficile de trouver une
sest donc poursuivie jusquau XIIIe sicle ! fleur sept ou neuf ptales : la raison en est que, suivant les lois
de la gomtrie, l on ne pourrait la construire dans un cercle
Quelles ont t les classifications des plantes adoptes avec des triangles isocles. Le nombre des ptales est toujours
par les auteurs arabes ? de trois, quatre, cinq, six ou dix-huit. Ces nombres se rencon
trent souvent.
Peut-tre trouvera-t-on un jour une espce de fleur sept ou neuf
Ad-Dnawari prsente dabord les plantes florales et odo ptales, ou peut-tre ces nombres se rencontrent-ils parmi les
rifrantes, suivies des arbustes essence et des arbres dor espces dj connues ; mais dans l ensemble, il faut reconnatre
nementation. puis les arbres fruitiersr les arhres non fm itW c que la nature maintient ses genres et ses espces tels quils sont.
les plantes lgumineuses et gramines et, enfin, les lgumes. * Al-Brnl, th r b q iy y a can a l-q u r n a l-k h liy y a [Les vestiges restant des
Quant aux botanistes, leurs classifications sont fondes sur sicles rvolus], C o u r r ie r d e V U n e s c o , juin 1974, p. 25.
les apparences extrieures des plantes (couleur, forme,
288 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 289

En dehors des plantes mdicinales, les auteurs mdivaux Oui, comme celui dApollonius de Tyane (vc s.) qui traite
arabes se sont-ils intresss certaines plantes plutt qu' de la fcondation des bovins, des soins aux ovins et aux che
d'autres ? vaux, des abeilles et de la gestion des ruches, de llevage
des poulets, du traitement des pigeons, des canards, des
A ct, d une part, des ouvrages dordre gnral portant paons, des perdrix et des petits volatiles.
le titre de Livre de l'agriculture et traitant indistinctement, de Mais je pense aussi des ouvrages plus spcialiss et par
toutes les questions ayant, de prs ou de loin, un lien avec fois peu connus. Dans ce domaine, il y a bien sr le Livre des
lagriculture, et, dautre part, des ouvrages exclusivement animaux dAristote, ouvrage incontournable. On citera aussi
consacrs aux plantes mdicinales, les bibliographes arabes le Livre sur la nature des animaux dHippocrate, celui de
nous fournissent des informations sur deux autres catgories Polmon sur llevage des pigeons, celui de Theomnestos de
d crits. La premire regroupe un ensemble douvrages plus Tyane que les Arabes ont intitul Kitb al-baytara [Livre
spcifiquement botaniques mais portant tous dans leur titre sur la < science > vtrinaire].
les mots Kitb an-nabt [Livre des plantes], souvent seuls,
parfois accompagns du mot shajar [arbres] ou zarc Quels sont les thmes zoologiques traits dans les crits
[crale]. La seconde catgorie regroupe des ouvrages trai arabes mdivaux ?
tant d une seule espce : palmier, vigne, crale... Il nous est
parvenu une vingtaine de titres d ouvrages publis dans ces Comme cela tait prvisible, ils ont consacr un certain
deux catgories entre 828 et 980. nombre dcrits aux animaux les plus familiers, tels le che
val, le mouton, le chameau et le pigeon, en sintressant
leur reproduction, leur levage, leurs performances, aux
La zoologie soins vtrinaires qui devaient leur tre prodigus, etc. Ils
ont galement crit sur les oiseaux de proie, et plus particu
Les ouvrages sur l'agriculture voquent-ils les animaux lirement sur les faucons, parce que cela intressait une lite
domestiques dans des chapitres particuliers, ou bien leur arabe qui sadonnait rgulirement la chasse. En plus de
rservent-ils des crits spcifiques ? ces crits utilitaires, on trouve des tudes gnrales sur les
espces animales, domestiques ou sauvages, classes et
Comme les livres sur lagriculture sadressent aux fer dcrites selon certains critres.
miers, il est normal quils contiennent des informations et
des conseils sur llevage domestique. Et cest effectivement La zoologie a-t-elle eu un statut de science ou est-elle res
le cas. Mais, trs vite, des auteurs se sont mis publier des te une branche de la science de T agriculture ?
ouvrages sur tel ou tel animal domestique, puis sur des ani
maux sauvages. Le fait mme que des auteurs prestigieux lui aient consa
D ailleurs ces deux orientations ne font que prolonger cr des ouvrages (comme la fait le fameux al-Jhiz
celles qui caractrisent la production zoologique antrieure (m. 868), avec son Livre des animaux, et comme le feront,
lIslam, en particulier celle que les Arabes ont dcouverte aprs lui, des spcialistes de lagriculture), prouve quelle
dans les traductions de certains traits grecs. tait considre, de fait, comme une discipline part entire,
avec ses objets d tude, sa terminologie et son domaine
Vous faites allusion aux traits agricoles dj voqus ? dapplication. Ce qui sera dailleurs confirm un niveau
plus thorique, si j ose dire, lorsque la zoologie sera prise en
290 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 291
compte dans les classifications des sciences arabes. Or, ds exploits et utiliss dans les diffrents secteurs de T cono
le Xe sicle, on la trouve dans YEptre sur le recensement mie et de lindustrie ?
des sciences du grand philosophe al-Frb. C est, dit-il,
ltude de ce quont en commun les < diffrentes > espces Lhistoire de lindustrie minire dans lEmpire musulman
d animaux et ce qui est particulier chacune delles, et c est na pas encore t crite, et elle ne le sera pas de sitt car de
la seconde partie de ltude des < corps > composs de dif nombreuses investigations pralables, dans les sites archo
frentes parties . la mme poque, les fameux Ikhwn logiques et dans les documents crits, sont ncessaires avant
as-Safa [Les Frres de la puret] (xe s.) consacraient toute de faire un premier bilan. Cela dit, il est possible de rpondre
la huitime ptre de leur Encyclopdie la manire dont partiellement la question. C est dabord presque une vi
ont t engendrs les animaux et leurs < diffrentes > cat dence de dire que cette puissante civilisation a connu une
gories . Ils y exposent la cause de la diffrence des formes consommation grande chelle de lor, de largent et mme
des animaux, l excellence de leurs sens, la prfrence des du cuivre pour la frappe de ses monnaies, du fer pour la
chevaux toutes les autres btes de somme, les caractris fabrication des armes et dautres mtaux pour divers usages,
tiques du lion et ses murs, celles des serpents, les qualits comme le mercure, le plomb, le zinc et ltain. Il faut y ajou
des abeilles, etc.
ter le sel, qui occupe bien sr une place particulire. Par
ailleurs, compte tenu de la promotion dune couche sociale
extrmement riche et raffine, un autre type dindustrie
La gologie
minire avait la faveur la fois des lites princires, des mar
chands et des artisans. Il sagit de lexploitation et du travail
Quelles sont les proccupations gologiques de la civili des pierres prcieuses.
sation arabo-musulmane et les diffrents domaines qui en
ont rsult ?
Ces pierres ont-elles fait T objet de descriptions, de clas
sifications, de comparaisons ?
vrai dire, il n y a pas eu, ds le dpart, l instar de
l agriculture, une grande discipline fourre-tout qui se Dans les crits qui nous sont parvenus, les auteurs sint
serait appele gologie ou science des pierres et au sein ressent plusieurs aspects des pierres prcieuses. Il y a tout
de laquelle se seraient dgages des spcialisations plus ou dabord laspect linguistique (comme pour la botanique) :
moins fcondes. Mais, avec notre regard d aujourdhui, on les auteurs donnent les noms des pierres et les diffrents
peut dire quun certain nombre dactivits, de rflexions ou types dune mme espce. Il y a aussi laspect gologique,
de proccupations, qui ont un lien direct ou indirect avec la cest--dire la manire dont la pierre sest forme dans son
gologie, sont apparues relativement tt et ont influ sur les minerai. On sest intress, bien videmment, leur aspect
orientations futures. Ces activits et ces rflexions ont esthtique en dcrivant leurs diffrentes couleurs et, surtout,
concern quatre thmes biens distincts : les minerais (avec les formes gomtriques particulires de certaines d entre
les aspects industriels et technologiques qui leur sont lis), elles. Sur le plan purement scientifique, des spcialistes ont
les pierres prcieuses, les phnomnes gologiques, lhis- tudi leurs proprits physiques (duret, poids spcifiques)
toire des tres vivants en relation avec rhisinire la
ou chimiques (par exemple, l effet du vinaigre sur certaines
dentre elles).
Quelle a t Vimportance de Vindustrie minire en pays
d'Islam, et a-t-elle favoris des tudes sur les minerais
292 Les sciences de la Terre et de la vie 293
Une histoire de la science arabe

Ces tudes ont-elles t influences par la lecture d'ou


crits arabes sur les pierres prcieuses
vrages anciens ou bien ont-elles t motives par des (ixe-xive s.)
facteurs internes la civilisation de l'Islam ?
Utrid (IXe s .)
La rponse n est pas facile parce que, dans ce domaine, - K it b a l- ja w h ir w a l-a h j r [Le Livre des pierres prcieuses et
lhritage ancien nest pas quantitativement important. Les des pierres]
sources arabes voquent deux livres grecs : lun attribu al-Kindl (IXe s .)
faussement Aristote Le Livre des pierres, et lautre crit - K it b f l- ja w h ir [Livre sur les pierres prcieuses]
par Thophraste et qui traite des minerais. - R i s l a f a n w c a s - s u y f w a l- h a d d [Livre sur les < diff
rents > types dpes et de fer]
Quelles sont les particularits des crits arabes dans ce ad-Dnawar (IXe s .)
domaine ? - R is la f l- a h j r [ptre sur les pierres]
al-Brn (m. 1058)
On remarque d abord le dsquilibre flagrant, dun point - a l-J a m h ir f l- ja w h ir [Florilge sur les pierres]
de vue quantitatif, entre les publications sur les industries
Ibn cAl (x iie s .)
minires et celles sur les pierres. Pour prendre lexemple du - K it b f l- a h j r w a l - ca q q r w a ttb [Livre sur les pierres pr
fer, un seul trait a t exhum et analys jusqu ce jour. cieuses, les drogues et les parfums]
Il sagit de Yptre sur les pes du philosophe al-Kind.
Ibn Nasr (x n e s.)
Un autre trait, antrieur et non retrouv, est attribu - K it b f i l- a h j r w a l - ca q q r w a t- tb [Livre sur les pierres pr
Mazd ibn CA1I, le forgeron. L auteur y dcrit galement les cieuses, les drogues et les parfums]
pes qui taient produites son poque. Un troisime trait
{Le Livre du fer) aurait t crit par le fameux chimiste du at-Tfashl (m. 1253)
- A z h r a l-a f k r f i j a w h i r a l- a h j r [Les Fleurs des penses sur
viiisicle Jbir Ibn Hayyn. En face de cela, la production
les joyaux des pierres]
sur les pierres prcieuses non seulement est trs importante
quantitativement, mais sa publication stale uniform al-Qbjq (XIIIe s .)
- K it b a l- a h j r [Livre des pierres]
ment sur plusieurs sicles (ix^ xiv6 s.), comme le montrent
clairement les rfrences bibliographiques qui nous sont Nasr ad-Dln at-Ts (m. 1274)
parvenues. - K it b a l- a h j r [Livre des pierres]
Ibn al-Akfan (m. 1348)
Venons-en la seconde orientation. Les auteurs qui ont - N u k h a b a d - d h a k h ir f a h w l a l- ja w h ir [La Slection des
voqu les phnomnes gologiques ont-ils puis leurs trsors sur ltat des joyaux]
explications ou leurs thories dans le corpus ancien ou ont-
ils tir leurs conclusions de leurs observations ?Il
matique plus large sur la Terre et son histoire. En second
Il faut dabord faire quelques remarques prliminaires sur lieu, les auteurs de ces passages ne sont pas des spcialistes
la nature des crits traitant des phnomnes gologiques. En dont lintrt dominant aurait t la gologie. Il sagit de
premier lieu, il ne sagit pas d ouvrages consacrs exclusi philosophes (Ibn Sn...), dhistoriens (Ibn Khaldn...),
vement ce sujet, mais de simples passages plus ou moins dencyclopdistes (les Ikhwn as-Safa...). Donc, compte
longs qui abordent la question dans le cadre dune probl- tenu de ces profils, il nest pas tonnant quils aient labor
294 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 295

des explications issues de leurs observations patientes et lune sur lautre, et se constituent, dans le fond des mers,
rptes ou quils aient repris des analyses faites par dautres des montagnes et des collines, comme se collent, sous lef
mais qui correspondaient leur manire de voir et de penser. fet du souffle des vents, des monticules de sable dans les
steppes et les dserts1.
Quels sont les lments essentiels de ces diffrentes expli C est une explication semblable, mais plus explicite, que
cations des phnomnes gologiques, avec leurs ventuelles donnera plus tard Ibn Sln dans un chapitre de son K i t b
variantes ? a s h - s h i f [Livre de la gurison] : Certaines montagnes
apparaissent comme stratifies, couche sur couche. Cela
Il y a dabord lide de changement, et de transformation semble tre d au fait que leur matire, un moment donn,
au cours des temps, des composantes de la Terre : mon stait ainsi < constitue >, couche sur couche : une couche
tagnes, dserts, mers, rivires, etc. Les Ikhwn as-Saf stait dabord dpose puis, une autre poque, une autre
expriment cela sous la forme suivante : Sache, mon frre, couche sest dpose alors que stait < entre-temps > cou
que ces endroits < de la Terre > se transforment et changent le sur chaque couche une matire diffrente de leur essence,
tout au long des poques et des temps ; les montagnes devien devenant ainsi un intermdiaire entre elle et lautre couche.
nent des steppes et des dserts, les steppes deviennent des Lorsque la matire sest solidifie, lintermdiaire sest alors
mers, des lacs et des rivires, les mers deviennent des mon bris et il sest rpandu entre les couches.
tagnes, des collines, des marcages, des maquis et des zones (...) Et il est possible quil arrive la mer denvahir,
dsertiques ; les lieux de civilisation deviennent des ruines et petit petit, une terre compose de plaine et de montagne
les endroits en ruine deviennent des lieux de civilisation. puis de sen retirer. Il arrive alors la plaine de se transfor
Les mmes auteurs voquent le rle de lrosion dans la mer en argile, alors que cela narrive pas la montagne. Et
formation des reliefs : Sache, mon frre, que les rivires si elle se transforme en argile, elle est alors prte se solidi
et les fleuves sont tous issus des montagnes et des collines et fier au moment du reflux < de la mer > et sa solidification est
que leur coulement se fait vers les mers, les marcages et les alors fortement stratifie. Et si le reflux se fait sur ce qui est
tangs. Quant aux montagnes, cause de lintensit du dj solidifi, ce qui tait anciennement solidifi devient,
rayonnement du Soleil, de la Lune et des astres sur elles, tout jusqu un certain point, prt leffritement. Il lui arrive
au long des temps et des poques, leur humidit disparat, leur alors le contraire de ce qui arrive la terre < meuble > dans
scheresse augmente et elles se fendent et se brisent, en par le sens o celle-ci sapprte se solidifier et celui-l shumi
ticulier sous lassaut des temptes. Elle deviennent alors des difie, se ramollit et redevient de la terre.
pierres, des rochers, des galets et des sables. Puis, les pluies Cest comme lorsque tu malaxes dans leau de la brique,
et les coulements dposent ces rochers et ces sables au fond de la terre et de largile puis que tu exposes au feu la brique,
des rivires et des fleuves. Alors, la force de leurs courants largile et la terre. Le malaxage de la brique aura alors aug
les entranent vers les mers, les tangs et les marcages. ment la capacit de la brique seffriter une seconde fois
Est ensuite abord le phnomne de sdimentation, qui par le feu alors que pour la terre et largile, cest leur capa
aboutit la formation de certains sols. Aprs avoir parl de cit fortement se solidifier < qui augmente >.
lrosion, les Ikhwn as-Saf concluent ainsi : Puis, les Nous trouvons des rflexions analogues dans les crits
mers, cause de la force de leurs vagues, de leur p e r tu r b a 4 aUBirun, un contemporain dIhn Sin II dit, propos des
tion et de leur bouillonnement, talent ces sables, ces argiles
et ces galets dans leurs fonds, couche sur couche, tout au
long des temps et des poques. < Ainsi >, elles se collent, 1. Ikhwn a-Saf, Rasa'il [ptres].
296 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 297

phnomnes gologiques : Nous avons reli les tmoi


Ibn Sfna et la formation des montagnes gnages des roches aux vestiges du pass pour en infrer que
tous ces changements se sont produits il y a trs, trs long
Quant l lvation < du sol >, elle peut avoir une cause par
essence, comme elle peut avoir une cause par accident. Quant
temps, et dans des conditions de froid et de chaleur qui nous
la cause par essence, c est comme ce qui arrive dans de nom demeurent inconnues ; car mme prsent, il faut bien long
breux tremblements de terre puissants o le souffle, agent du temps pour que leau et le vent accomplissent leur uvre. Et
tremblement de terre, soulve une partie de la Terre et produit des changements ont eu lieu, ont t observs et consigns
brusquement un monticule. Quant la < cause > par accident, dans des priodes historiques.
c est < comme > lorsquil arrive que des failles < ad viennent >
une partie de la Terre, et pas une autre, parce que des vents ont Il nous reste voquer un aspect, li au prcdent, mais
souffl ou des eaux ont creus, provoquant un mouvement d une
concernant cette fois lhistoire des tres vivants sur la Terre.
partie de la Terre et pas de l autre. Alors celle sur laquelle s est
coule < leau > se creuse et celle sur laquelle elle ne s est pas Y a-t-il eu des scientifiques ou des penseurs arabes qui se
coule reste < comme > un monticule. Puis, les ruissellements sont carts des explications religieuses sur lorigine de
ne cessent d approfondir le premier creusement jusqu ce quil lhomme ? Y a-t-il eu des auteurs annonant lide dvolu
atteigne des profondeurs importantes. Alors, ce qui reste de tion des espces ?
leffondrement devient une montagne.
Mais il est possible aussi que l eau ou le vent ait un effet rgu Les lments que je vais vous exposer ne sont peut-tre
lier, sauf que les parties de la Terre sont diffrentes. Certaines
pas dcisifs pour rpondre vos questions, mais ils sont suf-
dentre elles sont tendres et d autres solides. Alors les < par
ties > terreuses et tendres se creusent et les < parties > solides res
tent leves. Puis cette rosion ne cesse de creuser et de stendre
tout au long des jours, alors que la < partie > mergente reste, en Observations gologiques dal-Birn
devenant plus leve chaque fois que la Terre se creuse.
(...) La formation des montagnes a eu lieu selon l une des La mer est devenue terre et la terre est devenue mer ; de tels
causes < l origine > de la formation de la pierre. En changements, sils ont eu lieu avant que lhomme n existt, ne
< rgle > gnrale, sa formation < a eu lieu >, tout au long du sont pas connus, et quand ils sont survenus ultrieurement son
temps, partir d une argile compacte et sche qui s est solidi existence, on n en a pas souvenir parce que la longueur des
fie au cours d une priode indfinie. Il semble que cette Terre temps couls a effac les tmoignages de ces vnements, sur
ait t dans les temps passs non habite mais plutt couverte tout sils sont survenus peu peu.
par les mers. Puis, elle s est solidifie, soit aprs lmergence Le dsert d Arabie tait en un temps une mer qui sest modifie,
petit petit au cours d une priode dont l histoire n a pas retenu si bien que les traces de sa forme premire sont encore visibles
ses limites, soit sous les eaux cause de l intensit de la chaleur quand on creuse des puits ou des tangs, car on commence par
existant sous les mers. < Mais > le plus probable est que cela ait trouver des couches de poussire, de sable et de cailloux, puis on
eu lieu aprs l mergence et que son argile lait aide se soli atteint dans les sols des coquilles, du verre et des os dont on ne
difier puisque son argile est compacte. Comme argument cela, peut dire quils ont t ensevelis ici dessein. Non, car on
l existence dans de nombreuses pierres, lorsquelles sont bri exhume mme des pierres dans lesquelles sont inclus des
ses, des parties d animaux aquatiques comme les coquillages coquillages, des cauris, et ce quon appelle des oreilles de pois
et autres. sons , parfois parfaitement conserves, ou bien ayant laiss des
empreintes de leur forme premire alors que la bte a pri.
S o u r c e : Ibn Sn : R is la t a l-m a ' d in w a l- th r a l - u lw iy a [ptre sur les
minerais et les phnomnes m torologiques]. Cit par CA. Sakri, in E n c y c lo S o u r c e : M. S. Atchekzai, Un pionnier de l observation scientifique ,
p d ie d e la c iv ilis a tio n a ra b o -m u su lm a n e , vol. I, p. 605-606. C o u r r ie r d e l ' U n esc o , juin 1974, p. 18 et 42.
298 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 299

fisamment explicites pour autoriser un nouveau regard sur


les courants de pense apparus en pays dIslam et qui ont AI-Qazwnl
parfois rsist au temps et aux courants contraires. Sur la et les quatre phases de lvolution du vivant
question pose, nous connaissons les opinions dun certain
Le premier stade de ces cratures est la terre et le dernier est une
nombre dauteurs. On ne peut dcider si ce quils exposent me anglique purifie. Quant aux minerais, leur premier stade
sur lhistoire des tres vivants leur appartient ou est se rattache la terre et leau et leur < stade > ultime aux vg
emprunt dautres. Ce qui est important, je crois, cest que taux ; pour les vgtaux, leur premier stade se rattache aux mine
non seulement ces ides ne sont pas prsentes par ces rais et leur < stade > ultime aux animaux ; pour les animaux, leur
auteurs dans le but d tre critiques (comme il leur arrive de premier stade se rattache aux vgtaux et leur < stade > ultime
le faire pour des questions philosophiques, astrologiques ou lhomme ; pour les mes humaines, leur premier stade se rattache
d une autre nature), mais, en plus, le style de lexpos per aux animaux et leur < stade > ultime aux mes angliques.
met de supposer une adhsion de ces intellectuels aux expli S o u rc e : al-Qazwn, A j ib a l-m a k h l q t w a g h a r ib a l-m a w j d t [Livre sur
les merveilles des cratures et les curiosits des choses existantes]. Cit par
cations quils proposent. CA. Sakri, in E n c y c lo p d ie d e la c iv ilis a tio n a r a b o -m u su lm a n e , op. c it., vol. I,
Au IX e sicle dj, le grand historien al-Mascd voquait p. 627.
dans son livre Murj adh-dhahab [Les Prairies dor] lvo
lution du minral vers le vgtal, puis de celui-ci vers lani
mal, et de ce dernier vers lhomme. Au X e sicle, ce sont une chronologie du vivant qui se prolonge par-del la mort.
encore les Ikhwn as-Safa qui se distinguent en esquissant Au X Ie sicle, Ibn Sn dveloppe des ides analogues
dans son Livre de la gurison.
Cette mme thorie des quatre phases est reprise fidlement
par al-Qazwn (m. 1283) dans son ouvrage Les Merveilles des
La chronologie du vivant par les Ikhwn as-Safa cratures et les bizarreries des choses existantes.
Les minraux sont les premiers dans l existence, puis les
Il faut enfin signaler un passage, tonnant pour lpoque,
plantes, puis les animaux, puis l homme. Et, pour chacune de du grand historien maghrbin Ibn Khaldn. Dans sa fameuse
ces espces, il y a une spcificit dont elle a la priorit. La sp Muqaddima [Les Prolgomnes], il commence par reprendre
cificit des quatre lments, ce sont les quatre qualits qui sont une formulation semblable celle dal-Qazwn, mais en
le chaud, le froid, lhumide et le sec et la transformation de lun lillustrant par des exemples et en explicitant les liens entre
en l autre. La particularit des plantes, c est la nutrition et la les diffrentes espces. Cest en rsumant le processus de
croissance ; la particularit des animaux, c est la sensation et le lvolution du vgtal vers lanimal puis vers lhomme quil
mouvement ; la particularit de lhomme, c est la parole, la pen
se et llaboration des preuves; la particularit des anges est
voque le monde des singes partir duquel le monde ani
quils ne meurent jamais. L homme partage avec ces espces mal se serait lev vers lui , cest--dire vers ltre
leurs particularits et ce, parce quil a les quatre qualits qui sont humain. Dans un autre passage du mme ouvrage, Ibn
capables de transformation et de changement, comme les quatre Khaldn revient sur le sujet dune manire encore plus expli
lments ; il a de la corruption et de la gnration comme les cite (voir encadr).
minraux ; il se nourrit et il crot comme les vgtaux ; il sent et
il se meut comme les animaux, et il lui est possible de ne pas
mourir comme les anges.
S o u rc e : Ikhwn a$-$afa\ R a s a il [ptres], vol. II, p. 118.
300 Les sciences de la Terre et de la vie 301
Une histoire de la science arabe

Science du corps humain et mdecine

Ibn Khaldn et lhistoire du vivant


Si nous respections les dfinitions qui ont cours actuelle
Que lon contemple lunivers de la Cration ! Il a commenc par ment, et qui, pour une large part, ont t prcises la fin du
le < rgne > minral puis < ce fut > le < rgne > vgtal puis ani x v m e sicle et au XIXe, il nous faudrait distinguer, pour ce qui
mal, dans une progression admirable. Le dernier niveau des concerne le corps humain et son fonctionnement, plusieurs
minraux est reli au premier niveau des vgtaux, comme les
herbes et les < plantes > sans semence. Le dernier niveau de
sciences : anatomie, morphologie, physiologie, pathologie,
vgtaux, tels les palmiers et les vignes, est reli au premier histologie, embryologie... (et mme la gntique, si nous
niveau des animaux, comme les limaces et les coquillages, qui voulions voquer tous les aspects modernes), chacune se
n ont d autre facult < sensitive > que celle du toucher. La subdivisant en plusieurs branches. La mdecine emprunte
relation signifie, pour ces crations, que le dernier niveau de chacune de ces sciences - e t quelques autres - pour mieux
chacun < des rgnes > est prt, d une manire merveilleuse, soigner les tres humains.
devenir le premier niveau du rgne suivant. Les sciences anciennes ne se sont pas embarrasses de
Le rgne animal s est alors dvelopp, ses espces se sont mul
tiplies et, dans le progrs graduel de la Cration, il a abouti
pareilles distinctions. La description des corps - T anato
l homme - l tre dou de pense et de rflexion - , en s levant mie, par consquent - et ce que Von croyait savoir de leur
vers lui, partir du monde des singes o sont runies la sensa fonctionnement visaient principalement les soigner en cas
tion et la perception, mais qui n est pas encore arriv au stade de de maladie ou de blessure. La connaissance de Tanatomie
la rflexion et de la pense en acte. Et ce fut l, aprs lui, le pre n'tait donc pas vritablement un objectif en soi, mais Tune
mier niveau de l homme. des dimensions de la mdecine, en laquelle rsidait la vri
(...) On a vu que l Univers, avec sa hirarchie d lments table finalit. Il faut certainement lui ajouter, du moins en
simples et complexes, suit un ordre naturel, de haut en bas, de
ce qui concerne les Grecs, les proccupations artistiques.
faon continue. Les essences places l extrmit de chaque
niveau sont destines naturellement devenir des essences voi Pour sculpter les chefs-duvre que nous leur devons,
sines - au-dessus ou au-dessous. Il en est ainsi des quatre l Phidias et ses confrres ont d bien connatre T anatomie
ments. De mme, le dattier et la vigne se trouvent l chelon humaine. La disparition partielle de la reprsentation des
suprieur des vgtaux et, par consquent, prs de l chelon figures humaines par les artistes musulmans a cependant
infrieur des animaux - des limaons et des coquillages. De limin ce souci pendant plusieurs sicles. Il refera surface
mme encore, les singes, qui sont dous de sagacit et de per au cours de la Renaissance europenne. On se souvient,
ception, se trouvent, au voisinage de l homme, le seul tre vivant entre autres, des planches anatomiques de Lonard
tre dot de pense et de rflexion. Cette possibilit d volu
tion rciproque, chaque niveau de la cration, constitue ce
de Vinci.
quon appelle le lien continu des tres vivants. Quelles ont t les sources de la mdecine arabe, de quels
hritages a-t-elle bnfici ?
S o u r c e : Ibn Khaldn, D is c o u r s s u r V h is to ir e u n iv e rs e lle . A l-M u q a d clim a ,
o p . c it., p. 190.
La volont de soigner les malades et les blesss est aussi
ancienne que lhumanit. On sait que, ds la prhistoire,
ceux qui taient les mdecins de lpoque - cest--dire les
gurisseurs, les sorciers, les chamans - connaissaient les
proprits thrapeutiques de certaines plantes, arrivaient
302 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 303

parfois rduire certaines fractures, opraient mme, excep observations, des pratiques caractre magique, des des
tionnellement, avec succs, malgr les problmes dinfection. criptions de talismans contre le mauvais il, des prires
La Msopotamie, lAnatolie, lgypte, la Perse, lInde..., visant gurir ou attnuer le mal.
sont aussi des pays de trs ancienne mdecine. Des tablettes Dans les premiers temps de lIslam, ces recommandations
msopotamiennes sur ce sujet nous sont parvenues, de ont t consignes dans les recueils de Hadth, comme celui
mme que divers papyrus mdicaux. Nous savons galement dal-Bukhar, le Sahh qui contient, dans son volume IV, une
que des coles de mdecine existaient sous les pharaons. Du vingtaine de chapitres consacrs lhygine, la dittique,
fait de ces pratiques mdicales, auxquelles contribuait le aux maladies et aux soins. Y sont voques la migraine,
savoir dcoulant des pratiques des embaumeurs, il est pro lophtalmie, la lpre, la pleursie, la fivre, la peste. Sont
bable que les mdecins du Nouvel Empire en connaissaient conseills la consommation de miel, lapplication de ven
davantage sur lanatomie humaine que leurs lointains suc touses, la cautrisation par le feu, la ponction (contre lhy-
cesseurs grecs ou arabes. dropisie), les douches froides, les scarifications (contre les
Tout ce corpus anatomique et mdical a donc disparu en maux de tte), les massages.
grande partie. Il n en reste pas moins quune tradition mdi La mdecine du Prophte utilisait, pour les soins, des
cale a perdur dans tous les pays du Moyen-Orient, tradition aliments, des plantes et des mdicaments simples. Les
qui a t entretenue, enrichie puis transmise par les diff aliments recommands taient trs varis : oignon, ail,
rents praticiens de la sant. Dans les pays dIslam, une par asperge, orge, piment, miel, huile dolive, cresson, menthe,
tie de ces pratiques a t, un moment donn, recueillie et banane, canne sucre, citron, coing, datte, figue, grenade,
enrichie par des lments spcifiques la priode de la pr melon, raisin, etc. Certains produits et certaines herbes fai
dication du Prophte. Et tout cela a constitu un corpus por saient aussi fonction de mdicaments, par exemple le
tant le titre de mdecine du Prophte . camphre, le sn, le musc, la scarmonne, la camomille, la
myrte, le thym, la nigelle, la rhubarbe et le pavot.
Cette mdecine figure-t-elle dans le Coran lui-mme ? Cette mdecine prconisait galement lhygine mentale,
et une grande importance tait accorde aux moyens spiri
Non, pas vraiment. En dehors de recommandations gn tuels intervenant dans les soins du malade. Ainsi, on attribue
rales caractre social, on ne trouve pas dans le Coran au Prophte le prcepte suivant : Contempler leau qui
dvocation explicite et dtaille de la maladie, au sens phy ruisselle, les jardins fleuris et les beaux visages constitue un
siologique du terme, ni de recommandations et de conseils enchantement pour lesprit et le corps. Il aurait dit aussi :
mdicaux, hyginiques ou dittiques. Quand vous rendez visite un malade, insufflez-lui tou
jours lespoir ; cela ne changera peut-tre pas grand-chose au
Que contient-elle dans ce cas ? cours de la maladie mais rconfortera lme du patient en lui
donnant plus de vigueur.
Elle propose un ensemble de recettes accompagnes de Quant lhygine physique, elle est recommande dans
propos et d actes attribus au Prophte, que la tradition a de nombreux propos du Prophte. Il aurait dit, ce sujet :
soigneusement conservs mais dont lauthenticit n est La propret est un acte de foi , celui qui veut quAllah
pas toujours garantie par les spcialistes de la vie de accroisse ses biens, se lave les mains et la bouche avant et
Muhammad. Ces propos et ces actes ont tous un lien avec les aprs les repas , vitez les trois causes de maldiction sui
maladies et leur soins, mais galement avec lhygine et la vantes : aller la selle prs des sources deau ou dans les
dittique. On y trouve des noms de maladies, des soins, des zones ombrages ou dans des lieux de passage .
304 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 305

Une des consquences des recommandations et des mdical se faisait en syriaque dans des coles o sensei
injonctions du corpus musulman en matire dhygine a t gnaient galement la philosophie et la thologie. Cet ensei
la multiplication des bains publics : au X e sicle, il y avait un gnement avait commenc Edesse puis il sest poursuivi,
hammam dans chaque rue de Bagdad. la mme poque, on partir du Ve sicle, Nisibe et Gundishapr, en Perse. Il
trouvait Cordoue plus de six mille hammams, et Kairouan sappuyait essentiellement sur seize livres de Galien et douze
comptait un hammam pour quatre-vingts habitants. livres dHippocrate, qui avaient t traduits en syriaque au
Malgr ses dmarches et son contenu qui ne rpondaient VIe sicle. On avait galement traduit le Kunnsh dAhrn.
pas toujours aux normes de la mdecine savante de lpoque, Tout au long du vme sicle, les nouveaux ouvrages de
il faut remarquer que cet ensemble de prceptes a t un fac mdecine ont t crits en syriaque. Cest le cas des traits
teur positif dans la mesure o, au-del de ses prescriptions, il de Jurjs Bakhtishc et de son fils. Les premiers crits mdi
encourageait lhygine, les soins et la dittique. Mais il faut caux en arabe ne vont paratre quau dbut du IX e sicle. Il
signaler que la mdecine du Prophte n a pas eu que des par sagit des ouvrages de Yhann Ibn Msawayh (m. 857) et
tisans, comme le montre ce tmoignage d Ibn Khaldn : Le de cAl Ibn Sahl at-Tabar (m. 864). Mais, aprs cette date,
Prophte a eu pour mission de nous faire connatre les pres le dveloppement de la mdecine arabe va tre relativement
criptions de la loi divine et non pas de nous apprendre la rapide, tant dans le domaine thorique que dans celui des
mdecine et les pratiques communes de la vie quotidienne. On soins, et le statut social des mdecins ne cessera de grandir.
n est donc pas tenu de croire que les prescriptions mdicales Pourtant, cette discipline ne gagnera pas son autonomie
rapportes dans les traditions authentiques nous ont t trans dans les classifications des sciences qui vont tre publies
mises comme des rgles que nous sommes tenus dobserver. partir du IX e sicle. Pis que cela, elle napparat mme pas
Rien dans ces traditions nindique quil en soit ainsi. dans les classifications des philosophes al-Kindl et al-
Frb. Il faudra attendre les ouvrages biobibliographiques,
Je suppose que Thritage grec, l aussi, a pes dun comme celui dIbn an-Nadm, et les encyclopdies, comme
grand poids. .. celle dal-Khwrizm (m. 997), pour la voir mentionne,
mais seulement comme une branche de la physique. Ce sta
Certainement. Le premier nom de mdecin qui vient tut sera confirm un peu plus tard par le mdecin et philo
lesprit d un praticien du IX e sicle est, bien videmment, sophe Ibn SIn.
Hippocrate, dont le fameux serment tait appris par cur
par les tudiants en mdecine de Bagdad et des autres villes Que dire des autres traditions ?
de lEmpire musulman. On peut citer aussi Aristote, mme
si la mdecine n tait pas sa proccupation principale, et, Il faut signaler principalement les apports indiens et per
Alexandrie, Hrophile et rasistrate, tous deux connus ga sans. Les mdecins indiens, connus en pays dIslam, sont
lement comme naturalistes. lpoque romaine, le mdecin Canaka (ier-ne sicle), pour la mdecine interne, Susruta
le plus important est Galien, dont luvre dominera lensei (IIe s.), pour la chirurgie, Vgbhta (vers 600) et Mdha-
gnement mdical dabord en pays d Islam puis dans vajara. Leurs crits taient dj parvenus Bagdad au
lEurope chrtienne. IXe sicle. Parmi les caractristiques de la mdecine indienne
Alexandrie, la tradition mdicale grecque tait encore du VIIe sicle, telle que lont connue les Arabes, il y a la pra
prsente au VIIe sicle, la veille de la conqute musulmane. tique de la dissection des cadavres pour ltude de lanato
Elle y tait reprsente par Paul dgine, Alexandre de mie, la prise en compte de la dittique, du rgime de vie et
Tralles et Jean Philopon. En Msopotamie, lenseignement du comportement. Quant la matire mdicale indienne, elle
r
\ 306 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 307
recense des produits surtout d origine vgtale. Dans leurs
pratiques, les Indiens rservaient une place la chirurgie : Les traductions arabes des ouvrages de Galien .
sutures de plaies intestinales, opration de la cataracte,
greffe de peau nasale. Cette mdecine tait estime D aprs le tmoignage de Hunayn, sur les 129 crits attribus
Bagdad, au IX e sicle : on en a pour preuve la prsence, la Galien, 71 avaient t dj traduits en syriaque par Sergius de
cour du calife Harn ar-Rashd et celle de son fils al- Rs al-cAyn (m. 536) et 36 par Ayyb al-Abrash (vm* s.).
Hunayn a traduit, du grec au syriaque, 94 traits de Galien :
Mamn, dun mdecin indien, surnomm Mankah. Cette
51 qui avaient dj t traduits avant lui mais dont il a jug la
tradition mdicale tait galement apprcie des spcialistes traduction non satisfaisante, et 43 qui n avaient pas encore t
eux-mmes, comme le montrent les traductions dont ont traduits.
bnfici un certain nombre de traits mdicaux sanskrits. Dans une seconde phase, ou peut-tre paralllement, 75 traits
De son ct, la mdecine persane tait une synthse des de Galien ont t traduits du syriaque larabe : 27 par Hunayn,
mdecines gyptienne, grecque et indienne. Gundishapr, le 35 par son neveu Hubaysh et 13 par d autres traducteurs.
centre scientifique persan le plus connu la veille de la Hunayn a galement traduit les Aphorismes d Hippocrate et
conqute musulmane, aurait possd un grand hpital et une presque tous les commentaires de Galien sur les crits de ce
dernier.
cole de mdecine. Cest d ailleurs Gundishapr que,
selon les historiens arabes, le mdecin et compagnon du
Prophte, al-Hrith Ibn Kalada, aurait t form. J emploie
le conditionnel dessein parce quil n y a pas unanimit
a t un phnomne rare. J ai dit en partie parce que
chez les historiens de la mdecine sur le contenu de la tradi
tion mdicale de Gundishapr. lautre raison de cette raret a t la difficult de trouver des
copies grecques. On constate du reste, la lecture de cer
taines biographies, que la recherche des manuscrits a t une
Les traductions activit essentielle chez les premiers traducteurs, tels que
Ayyb al-Abrash (V IIIe s.), cIs Ibn Yahy, Hunayn, son fils
Ishq et son neveu Hubaysh.
Dans la mesure o la pratique mdicale existait une
Il faut signaler, ce propos, que les traductions ntaient
certaine chelle avant Tavnement de VIslam, les traduc
pas uniquement des commandes de princes ou de marchands
tions du corpus ancien ont-elles t aussi importantes que
pour les autres disciplines ? cultivs voulant encourager la science. Des scientifiques
- mdecins ou autres - en ont financ galement un certain
nombre. On a ainsi recens trente-neuf traits qui ont t tra
Le phnomne a commenc ds la fin du vme sicle et
duits pour de grands mdecins, quarante-deux pour des
sest poursuivi jusqu la fin du IX e. D ailleurs, dans ce
mathmaticiens ou des astronomes et quatre pour de hauts
domaine, une vritable cole sest constitue Bagdad avec,
fonctionnaires cultivs.
sa tte, le grand traducteur et mdecin Hunayn Ibn Ishq.
Mais ce phnomne a t prcd, pendant plusieurs dcen
Comment les traducteurs ont-ils forg leur terminologie
nies, par lutilisation d ouvrages mdicaux qui avaient t
traduits du grec au syriaque entre le V e et le VIIe sicle, ainsi mdicale ?
que par la publication d autres traits rdigs directement en
syriaque. Ce qui explique dailleurs, en partie, pourquoi la Comme pour les autres disciplines dont ils avaient hrit
traduction d ouvrages mdicaux grecs directement en arabe le contenu travers des traductions, les Arabes ont essay de
rendre dans leur langue les mots grecs ou syriaques en deux
308 Les sciences de la Terre et de la vie 309
Une histoire de la science arabe
Cest galement dans cette communaut quapparaissent les
Tmoignage de Hunayn Ibn Ishq premiers ouvrages mdicaux arabes, comme les M asail f
t-tibb [Les Questions de mdecine] et les cAshr maqlt f
Je l ai cherch [le manuscrit grec] d une manire minutieuse et,
l-cayn [Les Dix ptres sur lil] de Hunayn Ibn Ishq.
pour le trouver, j ai arpent, de long en large, lIrak, la Syrie, la
Palestine et lgypte jusqu ce que j arrive Alexandrie. Mais
je n ai pu en rcuprer que la moiti, Damas.
S o u r c e : Hunayn Ibn Ishq, cA s h r m a q l t f l - a yn [Dix pitres sur l il]. Cit
Philosophie mdicale
par M. Meyerhof, Les sciences et la m decine , in T. Arnold, L H r ita g e d e
l I s la m , Beyrouth, Dr a[-[alica, 1978, p. 457. Pour les historiens du Moyen ge, la mdecine parat
constituer un chapitre majeur de la science arabe, tout de
suite aprs les mathmatiques et T astronomie. Qu est-ce qui
temps et selon diffrents procds : dans une premire justifie cette apprciation ? Est-ce, par exemple, un progrs
phase, de nombreux termes syriaques ou grecs ont tout sim dans la connaissance du corps humain et de son fonction
plement t transcrits en arabe. Dans une seconde phase, les nement ?
traducteurs ont cherch dans les racines trilitres arabes
celles dont le sens pouvait s approcher de celui du terme lexception peut-tre des mdecins de la grande poque
mdical syriaque ou grec. C est ainsi que le mot syriaque de lgypte antique - mais nous avons dit tout l heure
mawtun [pidmie] devient mawtn en arabe puis waba\ et quune grande partie de leur savoir et de leur savoir-faire
que le mot grec diabts [diabte] devient diybt puis da avait t oubli -, la mdecine ancienne ne reposait pas sur
as-sukkar [maladie du sucre]. une connaissance prcise de lanatomie et de la physiologie
Pour les mots grecs construits laide de deux noms ou humaines. Et cela pour une raison facile comprendre : ni
d un nom et d un prfixe, les traducteurs vitaient la trans les naturalistes ni les mdecins ne pratiquaient la dissection
cription et prfraient rendre le sens en juxtaposant deux de cadavres humains (la dissection ntait effectue que sur
mots. C est ainsi que haimorrhagia [hmorragie] devient en des animaux morts). Les historiens de la mdecine nous
arabe infijr ad-dam [giclement du sang], kephalgia [cpha disent que ni Hippocrate ni Galien - rfrences en mdecine
le] devient wajac ar-rafs [mal de tte], anorexia (anorexie) jusqu la Renaissance europenne - nont dissqu de corps
devient butln ash-shahwa [absence d apptit], etc. humains. Mme ce dernier, qui fut pourtant dans sa jeunesse
mdecin des gladiateurs Pergame, na fait quobserver des
Les premiers mdecins taient-ils musulmans ? blessures reues au combat, ce qui ne pouvait pas lui per
mettre de dcouvrir la circulation sanguine.
Non, la plupart des grands mdecins du IXe sicle taient Il ne faut donc pas stonner du caractre approximatif et
des Arabes chrtiens. Cinq grandes familles chrtiennes nes- parfois erron des descriptions anatomiques et physiolo
toriennes2vont dominer la mdecine du vme au Xe sicle : Les giques, lorsquelles existent, dans le corpus mdical antique
Bakhtishc (huit gnrations de mdecins), les Msawayh et mdival. Aristote par exemple, qui est postrieur
(trois gnrations), les Sarbyn (trois gnrations), les Hippocrate et qui est rest une rfrence en histoire natu
Tayfri (trois gnrations) et les cIbd (deux gnrations). relle mme sil ntait pas mdecin, situe le cerveau dans
la partie avant du crne, larrire tant vide et creux.
Lanatomie antique assimile aux veines lensemble des vais
2. Nestoriens : chrtiens d Orient opposs l glise orthodoxe. seaux sanguins, ceux-ci partant tous de la partie arrire de la
310 Une histoire de la science arabe 311
Les sciences de la Terre et de la vie
tte. Les auteurs hippocratiques ignorent compltement le toutes trois, en principe du moins, respectueuses du corps
concept d organes... Bref, les connaissances anatomiques humain. Pour autant, les comportements des mdecins refl
et physiologiques des mdecins et des naturalistes, tant de taient plus ltat desprit de leur socit, qui exprimait une
lAntiquit que du Moyen ge, reposaient sur des constata rpugnance gnrale violer lintgrit des cadavres, quils
tions externes, parfois sur des observations accidentelles et ne rpondaient des prohibitions officiellement formules.
sur des analogies - fondes ou non - , le tout parfois com Cet tat desprit sest traduit par un interdit de fait de la dis
plt par des tudes souvent approximatives sur lanatomie section. lexception parfois de mdecins audacieux, qui se
des animaux. sont aventurs, loccasion, travailler sur des corps de
Le seul moment de lhistoire antique et mdivale o la condamns mort, elle na pas t utilise pendant plusieurs
dissection a t pratique est celui des dbuts de lcole sicles. Il tait bien sr trs difficile dans ces conditions,
d Alexandrie. Elle aurait t instaure par le roi Ptolme II voire impossible, de connatre rationnellement lintrieur du
Philadelphe (111e s. avant J.-C.). Des cours gratuits sur le sujet corps de lhomme et son fonctionnement.
auraient t dispenss au muse. Hrophile, par exemple,
aurait dissqu six cents cadavres. Malheureusement, il Peut-onf dans ce contexte, parler d'une thorie mdi
semble que ses manuscrits et ceux d rasistrate aient t cale arabe ?
dtruits au cours de lincendie provoqu par les troupes de
Csar en 48 av. J.-C. Toujours est-il que nous ne connais Il serait prfrable de parler de philosophie mdicale
sons les uvres de ces deux auteurs que par ce quen dit plutt que de thorie . Cette philosophie, qui dcoulait
Galien. Les dissections ont nouveau t prohibes sous la essentiellement des conceptions des mdecines grecque et
domination romaine. Il en sera de mme dans lEmpire alexandrine, apprhendait ltre humain comme une com
musulman et dans l Europe chrtienne. posante de la Nature, du Cosmos si lon prfre, avec les
Compte tenu de ce que nous venons de dire, on peut se astres et les plantes, mais galement avec tout ce qui existe
demander comment les mdecins pratiquaient concrtement et vit sur la surface de la Terre. Le rgulateur, le garant si
leur art. Selon les tmoignages des plus prestigieux dentre lon veut, de ce Cosmos et de son quilibre est Dieu pour les
eux, nous savons quils avaient d abord acquis une relle trois religions monothistes. Ce sont des conceptions ana
exprience dans l identification de certaines maladies par logues que nous retrouvons chez les chimistes arabes. Elles
tir de la connaissance de leurs symptmes les plus visibles : ne sont du reste pas trs loignes de celles de la philoso
douleurs, fivres, ruptions cutanes, secrtions inhabi phie naturelle de la fin du xvne sicle et du xviii6.
tuelles, etc. En labsence de mthodes d investigation scien Cette philosophie repose aussi sur une conception fina
tifique, lesquelles sont historiquement trs rcentes pour la liste de la composition du corps humain et de son architec
plupart (faute de connaissances anatomiques prcises), le ture. Chacune de ses parties a t faite au mieux, et toutes
diagnostic du mdecin avait, bien sr, un certain caractre contribuent, dans leurs rles respectifs, au bon fonctionne
d empirisme. ment de lensemble. Depuis Hippocrate, les mdecins
pensent que ce fonctionnement est assur par quatre
La religion musulmane et les glises chrtiennes ont- humeurs : le flegme, ou lymphe (fabriqu par le cer
elles formellement interdit la dissection ?_______________ Il veau). le sang (fabriqu par le cur), la bile jaune (fabri-
que par le foie), la bile noire, ou atrabile (fabrique par la
Il n y a pas dans les textes sacrs dinterdiction explicite. rate). Ces quatre humeurs correspondent aux quatre l
Cela tant, les traditions juive, chrtienne et musulmane sont ments dfinis par la philosophie grecque (au moins depuis
312 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 313

Empdocle) : la terre, leau, lair et le feu. Quatre qualits


leur sont associes : le froid ( la terre), la chaleur (au feu), La mdecine selon Ibn Sln
lhumidit ( leau) et la scheresse ( lair). Un rapport rela
Je dis que la mdecine est une science dans laquelle on apprend
tif est tabli entre les humeurs et les qualits : le sang (chaud connatre les tats du corps humain relativement ce qui est
et humide), la lymphe (froide et sche), la bile jaune (chaude sain et ce qui sort de la sant, en vue du maintien de celle-ci,
et sche), la bile noire (froide et sche). lorsquelle existe, et de sa restauration lorsquelle est perdue.
Les conceptions des mdecins arabes intgrent celles de S o u r c e : Ibn Sin, a l-Q a n n f i t-fib [Le Canon de la m decine]. Cit par
la tradition grecque et y ajoutent quelques explicitations et D. Jacquart et F. Micheau, in L a M d e c in e au tem p s d e s c a lifes, Paris, Institut
dveloppements. Ils considrent, par exemple, quau stade du monde arabe, 1996.
embryonnaire le mlange des humeurs donne les parties
solides du corps : tissus, organes, membres, etc. Ces parties
sont subdivises en deux grands groupes : les composants
forms dune substance homogne (chair, os, nerfs, vais La pharmacope
seaux sanguins) et les autres, rsultats dune combinaison
des substances prcdentes (tte, bras, pieds, estomac). On dduit de ce que vous avez dit prcdemment quen
Parmi ces dernires, les mdecins distinguent celles quils labsence dune connaissance prcise de lanatomie et de la
qualifient de principales , parce quelles rgissent le corps physiologie et, dune manire gnrale, compte tenu de ltat
dans sa totalit. Il sagit du cur, du foie, du cerveau et des davancement de la mdecine, T intervention de la pharma
testicules. Chaque individu est alors caractris par un cope ntait pas toujours suivie deffets concluants...
mlange spcifique et quilibr des qualits premires, ce
mlange dterminant sa complexion (ou temprament). Bien sr, cette mdecine ne pouvait tre efficace en cas de
Le corps est galement anim par des souffles, porteurs de maladies bactriennes, par exemple. Encore que certains
forces qui lui permettent daccomplir des actions. La com soins de prcaution, le souci de ltat gnral du malade,
binaison entre humeurs, complexion et forces dtermine voire lamlioration de son moral conscutive aux visites du
l tat physiologique de la personne. L anatomie nest, on le mdecin, puissent avoir des rsultats non ngligeables. Il
voit, en rien primordiale dans ce systme. ne faudrait pas, par ailleurs, sous-estimer les effets de la
pharmacope traditionnelle dorigine vgtale. Si quelques
Vous avez esquiss le fonctionnement dun individu en drogues mdicinales anciennes, comme les dcoctions
bonne sant. Quen est-il de la maladie dans ce cadre ? dintestin dantilope ou de vers de terre, restent totalement
fantaisistes, un grand nombre dentre elles avaient une cer
Quand ses humeurs sont en quilibre, la personne bnfi taine efficacit, mme quand elles ntaient pas susceptibles
cie dune sant satisfaisante. Une maladie est la consquence de sattaquer rellement la maladie. Nous savons dailleurs
d une rupture de cet quilibre. Le rle du mdecin est alors que les principes actifs de quelques mdicaments actuels,
de rtablir lquilibre pour retrouver la sant perdue. Cest ce certes souvent fabriqus aujourdhui par synthse chimique,
que dit explicitement Ibn Sln. taient initialement obtenus partir dextraits de plantes. Un
exemple fameux est celui de laspirine, lorigine inspire
par lobservation des effets des dcoctions dcorce de saule.
Selon Jean-Marie Pelt, cinquante-quatre spcialits figurant
dans la liste publie par lOMS en 1978 taient dj rper-
314 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 315

L a pharm acie selon al-B run (XIe s.) O uvrages a rab e s de pharm acope

La Pharmacie consiste en la connaissance des drogues simples Ishq Ibn cIm rn (m. 892)
quant leurs genres, leurs sortes et leurs traits caractristiques, - K it b a l- a d w iy y a a l- m u f r a d a [Livre des mdicaments
et en la connaissance de la confection des mdicaments compo simples]
ss selon leur recette tablie ou selon le dsir de la personne
M uw affaq al-H irthl (ca 975)
charge du traitement. Ce qui est plac au plus haut rang, c est
- U s u s a l-k h a w s a l- h a q q a li l - cil j t [Les fondements des par
la connaissance de la force des mdicaments simples et de leurs
caractristiques. ticularits vritables pour les soins]

S o u r c e : Al-BIrn, K it b a $ -$ a y d a n a f t-tib b [Livre de la pharmacie en


Ibn al-Jazzr (m. 980)
mdecinej. Cit par N. Stephan, La pharmacie mdivale d expression arabe , -K it b a l- a d w iy y a a l- m u f r a d a [Livre des mdicaments
in L a M d e c in e au tem p s d e s c a lifes, o p . c it., p. 83. simples]
al-Brn (m. 1050)
- K it b a s - s a y d a n a [Livre de la pharmacope]
tories dans louvrage de Dioscoride La matire mdicale, Ibn W fid (m. 1074)
dans lequel il avait tabli une liste d environ cinq cents -K it b a l- a d w iy y a a l- m u f r a d a [Livre des mdicaments
espces de plantes mdicinales. simples]
Pour revenir aux pharmaciens, les historiens de la mde al-G hfiq (m. 1165)
cine prcisent, leur sujet, quils recevaient une formation - K it b a l- a d w iy y a a l- m u f r a d a [Livre des mdicaments
diffrente de celle des mdecins. Les ouvrages destins simples]
cette formation rassemblaient le riche hritage antique, com Ibn ar-R m iyya (m. 1239)
plt par les apports des diffrentes rgions de l Empire - a r -R ih la a l- m a s h r iq iy y a [Le Voyage oriental]
musulman et par certaines drogues recueillies au cours Ibn al-Bayfr (m. 1248)
d changes commerciaux avec d autres pays. - a l- j m ic li m u f r a d t a l- a d w iy y a w a l-a g h d h iy y a [Le Recueil
La dimension thorique de la pharmacie est pour lessen des mdicaments simples et des aliments]
tiel emprunte aux ouvrages grecs et alexandrins, notam
ment le Livre des mdicaments simples de Galien. Selon cet
auteur, pour soigner une maladie il faut dabord reprer son intensit. Il expose sa thorie pour la premire fois dans
l humeur dont lexcs a t la cause de la maladie du patient, son livre F macrifat quwwat al-adwiyya al-murakkaba
puis on choisit les mdicaments dont les qualits primaires [Livre sur la connaissance de l intensit des mdicaments
dominantes (froideur, chaleur, humidit, scheresse, ou une composs]. Cette innovation a t rgulirement discute
combinaison de certaines de ces qualits) sopposent aux dans les milieux scientifiques arabes. En son temps, le phi
qualits de lhumeur en question. Tout cela, en tenant losophe Ibn Rushd la rfute dans son trait de mdecine,
compte du degr de qualit du mdicament simple, sachant al-Kulliyyt f t-tibb [Le Collig en mdecine], et le math
que chaque qualit est affecte de quatre degrs dintensit. maticien maghrbin Ibn al-Bann (X IV e s.) la longuement
Au IXe sicle, al-Kind gnralise cette dmarche aux discute dans une de ses ptres. Plus tard, on la retrouve
mdicament composs en introduisant, sur la base de la chez des auteurs europens, comme Amald de Villanova et
thorie mathmatique des rapports gomtriques, une rela Bernard Gordon, qui se rfrent explicitement al-Kind et
tion entre laugmentation du degr dune qualit et celle de appuient sa dmarche.
316 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 317

Du ixe au xme sicle, on a dnombr cent dix auteurs


ayant publi des ouvrages portant partiellement ou entire
ment sur les mdicaments simples. La nomenclature de La recension des espces
Dioscoride a notamment t complte par le mdecin de de plantes (mdicinales ou non)
dans lhistoire
Cordoue, Ibn Juljul, qui a ajout soixante-deux drogues, la
plupart dorigine indienne : deux animales, cinq minrales et Un des besoins lmentaires de lhomme est de connatre les
cinquante-cinq vgtales. Les ouvrages les plus clbres, diffrentes choses qui composent son environnement. Mme les
ceux dIbn Sn, dIbn Wfid et dIbn al-Jazzr, ont ensuite peuples primitifs ont des noms pour dsigner les diverses sortes
t traduits en latin. d oiseaux, de poissons, de fleurs ou d arbres, et ils reconnaissent
Comme dautres domaines, la pharmacope n a pas galement les mmes espces que les taxinomistes modernes ,
chapp des oprations frauduleuses portant sur la com crit le biologiste Emst Mayr. C est ce que Gabriel Gohau
appelle aussi le besoin d inventaire du monde (il en est de
position des mdicaments proposs aux patients. C est la mme d ailleurs des roches et des matriaux divers). Mayr dfi
raison pour laquelle les contrleurs des marchs, appels nit par ailleurs une espce comme un groupe d individus
muhtasib, taient galement chargs de lutter contre les qui partagent certaines caractristiques communes . Des l
mdicaments frelats. L un dentre eux a mme rdig pour ments dune mme espce sont en principe interfconds. 11
ses lecteurs des conseils leur permettant de reconnatre le s agit l d un concept moderne, qui n apparat dans un sens
vritable opium de celui qui a t trafiqu. satisfaisant quaux XVIIe et xvme sicles (John Ray, 1686, et sur
tout Karl von Linn [1707-1778]), dont la signification scienti
fique varie d une poque l autre et, de nos jours, d une sp
En sus des extraits purs de plantes ou de minraux, exis cialit lautre. Son utilisation pour l Antiquit ne se conoit
tait-il des mdicaments rsultant de la combinaison de dif donc que pour des raisons de commodit et reste entache d ana
frents produits ? chronisme. Ces rserves tant formules, le papyrus Ebers (1600
av. J.-C.) contient 700 noms de plantes. La Bible mentionne une
C est ce que les auteurs arabes appellent les mdica- centaine de plantes. Thophraste en aurait rpertori environ
500 espces et Dioscoride environ 600, en dcrivant aussi leurs
utilisations mdicales. Les ouvrages concerns de Thophraste
et de Dioscoride ne nous sont toutefois connus que par des cita
Les conseils dash-Shayzar! tions dans des livres souvent trs postrieurs. Maimonide, quant
pour reconnatre le bon opium lui, rpertorie 300 espces de plantes mdicinales.
Les voyages et la dmarche exprimentale aidant, au xvie sicle
De leurs fraudes connues, ils [les pharmaciens] falsifient le nombre d espces vgtales connu est aux alentours de 1 000.
l opium gyptien avec du suc de Chlidoine, avec du suc des Il est de 9 000 chez le naturaliste franais Joseph Pitton de
feuilles de laitue sauvage et aussi avec de la gomme arabique. Le Toumefort (1656-1708), de 18 000 chez John Ray (1627-1705).
signe de falsification est que si on le dissout dans l eau, une Actuellement, 270 000 espces de plantes fleurs sont connues
odeur proche de celle du safran apparat en cas de falsification sur un total de 350 000 espces vgtales, et on en dcouvre
avec du suc de chlidoine ; et si son odeur est faible et quil est constamment de nouvelles. Le nombre despces dcrites (vg
onctueux au toucher, il est falsifi avec du suc de laitue ; et sil tales et animales) serait aujourdhui de 1,4 2 millions. Mais il
est amer, de couleur limpide et de force restreinte, il est falsifi n est encore que provisoire.
avec de la gomme arabique.
S o u r c e : communication personnelle de Pascal Tassy aux auteurs.
S o u r c e : Nouha Stephan, La pharmacie m divale dexpression arabe , in
L a M d e c in e au tem p s d e s c a lifes, op. c it., p. 86.
318 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 319

ments composs . Dans une premire phase, ces auteurs ont personne malade quelle que soit sa place dans la socit,
puis, comme d habitude, dans les traditions anciennes, esclaves compris. On sait aussi que la littrature pieuse attri
grecque, persane, msopotamienne et probablement gyp bue au Prophte la cration du premier hpital de campagne
tienne. Ils ont ensuite conu et compos des mdicaments en pays dIslam, loccasion des luttes quil a menes en
partir de leurs propres expriences. Ainsi, au XIIe sicle, Ibn Arabie. Plus tard, toutes les armes musulmanes ont t
al-Baytr a dcrit mille quatre cents drogues mdicinales, dotes de dispensaires ambulants.
dont plus de quatre cents taient inconnues des Grecs : deux Au Xe sicle, un ministre dynamique du calife al-Muqtadir
cents appartenaient au rgne vgtal, deux cents aux rgnes ordonna de crer des dispensaires itinrants et des salles de
animal et minral. soins dans les prisons. Mais on ne sait pas si ces actions ont
t prennises et tendues aprs lui.
La premire initiative califale dans ce domaine est attri
Hpitaux et chirurgie bue Harn ar-Rashd, qui aurait fait construire le premier
hpital Bagdad. Le grand mdecin Ab Bakr ar-Rz
(m. 935) y a exerc. En 979, cest au tour de lhpital al-
Les historiens de VIslam nous disent que les tablisse cAdd dtre rig. Il tait encore en activit en 1184
ments publics de soins ont t nombreux dans VEmpire lorsque le grand voyageur Ibn Jubayr la visit. Trente-
musulman, au point que Von peut voquer une vritable quatre ouvertures dhpitaux sont recenses en pays dIslam
politique de sant des califes... aprs le IXe sicle, dont cinq supplmentaires dans la seule
ville de Bagdad. Damas a galement eu ses hpitaux, le plus
Je n irai pas jusque-l, mais il y a du vrai dans ce que important tant celui dont Nr ad-Dn Zink a ordonn la
vous dites, dans la mesure o ctait l une des proccupa construction en 1154. Il restera en fonction jusquau
tions des diffrents pouvoirs centraux et rgionaux de xixe sicle.
l poque depuis le VIIIe sicle. Il faut dire que des signes Dans un premier temps, ces crations ont principalement
avant-coureurs existaient dj dans lEmpire perse. Le terme concern lOrient, quelques exceptions prs (Kairouan par
Bimaristn, qui dsigne lhpital dans lEmpire musulman, exemple, en 830). Le phnomne a t plus tardif au
est d ailleurs d origine persane. Il est vrai que lexistence Maghreb (Marrakech, en 1190) et en Espagne (Grenade, en
d un hpital Gundishapr avant lavnement de lIslam a 1365) et, surtout, beaucoup plus limit quen Orient.
t contest par certains historiens des sciences. Mais la ter Le premier hpital dgypte a t construit au Caire en
minologie persane, en investissant toutes les activits hospi 872 par Ibn Tln (m. 883). Il a fonctionn jusquau
talires en pays d Islam, laisse supposer quil y avait une XVe sicle. Aprs lui, dautres tablissements de sant seront
forte tradition et une pratique hospitalire, sous une forme difis dans cette capitale rgionale. Le plus prestigieux a
ou une autre, dans la Perse prislamique. Il faut signaler, par t, sans conteste, lhpital al-Mansr, construit par
exemple, quun certain nombre de fonctions et de services Qalawn, en 1282. ses dbuts, il employait un professeur
hospitaliers, en pays dIslam, ont port, pendant des sicles, de mdecine pour dix tudiants.
des noms persans. Cest le cas de sharbkhna [pharmacie], Dans la seconde priode de la dynastie abbasside, il y
sharbdr [agent], mahtr [directeur dun service!, etc. avait, en plus des hpitaux publics ordinaires, des asiles
U n mpratil d'ordre religieux a influ, au dpart, sur dalins, des hpitaux mobiles et des hpitaux militaires,
linstauration dun rseau public de sant dans lempire. ainsi que des sortes de dispensaires accols certaines mos
Le Coran fait en effet obligation au croyant de soigner toute ques et o exeraient des mdecins et des pharmaciens.
320 Une histoire de la science aral 321
Les sciences de la Terre et de la vie

Un des lments qui va dans le sens dune profonde tra


dition hospitalire en pays dIslam est la longvit de ces ta
blissements. Certains dentre eux, qui datent pourtant du xne
Quelques hpitaux en pays dIslam et du X IIIe sicle, nont jamais cess de fonctionner jusqu
gypte
aujourdhui. Cest le cas de lhpital al-Mansri du Caire, de
Le Caire: hpital an-Nsir (aprs 1171); hpital al-Mansr lhpital an-Nri de Damas et de lhpital Araghn d Alep.
(1284); hpital al-M uayyidi (1421). Alexandrie: hpital de Mais il faut prciser que la structure et le fonctionnement
Saladin (1181). dun hpital ont vari en fonction des rgions, des poques
et des souhaits des bienfaiteurs qui financrent leur construc
Ir a k
tion et leur gestion quotidienne. Cela dit, les tmoignages rap
Bagdad: hpital d ar-Rashld (aprs 786); hpital des ports par les biobibliographes et les historiens nous per
Barmkides (vmc s.) ; hpital Ibn cs (vers 914) ; hpital d as-
Sayyida (918) ; hpital d al-Muqtadir (918). Wsit : hpital de
mettent de donner les grandes lignes du fonctionnement des
M uayyid al-mulk (1022). Mossoul : hpital de Qaymz (1176). tablissements les plus importants, comme ceux que nous
venons dvoquer. la tte de chacun deux il y avait un
S y r ie directeur, souvent choisi parmi les personnalits minentes
Damas: hpital an-Nr (vers 1154); hpital Bb al-bard; de ltat. Ltablissement tait subdivis en services (chi
hpital al-Qaymar (avant 1296). Alep : hpital al-cAt!q an- rurgie, psychiatrie, ophtalmologie, obsttrique, etc.), avec
Nri ; hpital de la Grande Mosque. Jrusalem : hpital de des chefs de service (qui taient des spcialistes de la disci
Saladin (vers 1187). Gaza: hpital de l mir Sanjar (avant
1344). pline) et qui dirigeaient une quipe constitue de trois ou
quatre mdecins, dinfirmiers et dagents de salle. Tous les
A r a b ie hpitaux avaient une aile pour les femmes et une autre pour
La Mecque : hpital Mustansiri. Mdine : hpital de Baybars. les hommes. Certains dentre eux, comme al-Mansri du
Caire, al-cAdd de Bagdad et an-Nri de Damas, avaient un
P erse
service psychiatrique. Ils possdaient galement une phar
Hpitaux de Rayy, d Ispahan, de Shiraz, de Nishapour, de macie dirige par un pharmacien chef. Les malades sy
Tabriz, de Marw, de Khwrizm, de Sijistn, etc.
approvisionnaient gratuitement sur la base dune ordon
A n a t o l ie
nance dlivre lhpital mme. Les mdecins suivaient un
Istanbul: hpital de Muhammad al-Ftih (1470); hpital de planning hebdomadaire, avec des gardes de jour et de nuit,
Sulaymn (avant 1566) ; hpital de Khsik (1539) ; hpital du des cours pour les tudiants et des confrences pour les chefs
sultan Ahmet (1616). Konya: hpital cA l ad-DIn (1219). de service. Certains de ces spcialistes poursuivaient leurs
Kostamonu : hpital cAl (1272). cours leur domicile.
O c c id e n t m u s u l m a n
Malgr la faiblesse des connaissances en anatomie, la
Grenade : hpital du roi Muhammad V (1366). Marrakech :
hpital al-Mansr (xne s.). Fs : hpital de Fs (1282). Tunis : chirurgie pratique tait-elle efficace ?
hpital de Sidi Mahraz (aprs 1393).
Pour apprcier lefficacit de cette pratique mdicale par
ticulire, il faut bien sr la replacer dans son contexte. On
remarque dabord que, compars aux autres crits mdicaux,
ceux qui sont consacrs exclusivement cette spcialit sont
322 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 323

venales. Cest le cas du trait daz-ZahrwI, qui sera encore


Texte rgissant lhpital une rfrence au X IV e sicle puisque Guy de Chauliac
construit par Mansr Qalwn en 1282 (m. 1368) le cite plus de cent soixante-dix fois dans son
Grand Livre de chirurgie. Cest galement le cas de lou
Il se charge de soigner les malades pauvres, hommes et femmes,
vrage dophtalmologie de cAl Ibn cIs (xes.), Tadhkirat al-
jusqu leur gurison. Il est au service du puissant et du faible,
du riche et du pauvre, du sujet et du prince, du citoyen et du bri kahhln [LAide-mmoire des ophtalmologues].
gand, sans exigence d une quelconque compensation, mais pour
la seule recherche des bienfaits de Dieu, le gnreux. Au-del des lacunes et des erreurs en anatomie, le plus
S o u r c e : A. cIs, H is to ir e d e s h p ita u x en Isla m , Beyrouth, Dr ar-Rid al-
grave handicap de la chirurgie, jusque dans le cours du
carab, 1981, p. 151. X I X e sicle, est T inexistence de /asepsie. Ne connaissant pas

les microbes, les mdecins mdivaux, arabes comme euro


pens, taient obligatoirement limits dans ce domaine.
rares. On ne peut donc juger qu travers un nombre rduit Toutefois, des observations frquentes devaient les inciter
de tmoignages. La contribution la plus clbre dans ce prendre certaines mesures, ne ft-ce que celle qui concerne
domaine est, sans conteste, le chapitre xxx du trait daz- la propret dans les hpitaux. Cela a-t-il t le cas en pays
Zahrw (m. 1013) consacr aux instruments chirurgicaux. dIslam ?
la mme poque, al-Mawsil (m. 1009) publiait en Orient
son livre sur la chirurgie de lil, al-Muntakhab f cilj al-
layn [LAnthologie sur les soins de lil], dans lequel il
dcrit le traitement de la cataracte en utilisant une aiguille
creuse. On attribue aussi un autre mdecin andalou, Ibn Zuhr Tmoignage sur lhpital de Marrakech
(m. 1161), les innovations suivantes : drainage de suppuration
[Ab Ysuf] a construit dans la ville de Marrakech un hpital
de la poitrine, trachotomie, utilisation d une sonde dans dont je ne pense pas quil existe un semblable dans le monde.
lsophage pour nourrir un malade. Un troisime mdecin, Pour cela, il a choisi une large tendue de terre dans la zone la
Ibn al-Quff (m. 1286), qui a pratiqu en Orient, aurait adopt, plus nivele de la ville et il a ordonn aux btisseurs de le rali
pour les oprations chirurgicales, lutilisation du garrot et de ser la perfection (...). Il ordonna aussi dy planter toutes sortes
la glace pour insensibiliser le membre traiter. d arbres, de plantes odorantes ou comestibles. Il y fit couler une
Pour ce qui est de la pratique chirurgicale elle-mme, les eau abondante qui circulait dans toutes les pices, en plus de
ouvrages mdicaux qui ont t analyss voquent les opra quatre bassins avec du marbre blanc dans lun d eux. Puis il
ordonna quil soit dot de couvertures raffines en laine, en
tions suivantes : suture des plaies, amputation de membres coton, en soie et en peau. Il lui consacra trente dinars par jour
fracturs ou gangrens, ablation du cancer de la langue et du pour la nourriture et les dpenses particulires, sans parler des
sein, des fistules anales et des hmorrodes, vidage des esto mdicaments. Il y recruta des pharmaciens pour la fabrication
macs et des testicules, sondage de la vessie, trpanation du des boissons, des huiles, des collyres. Il y mit la disposition des
crne, drainage des abcs du foie, opration des hernies, malades des habits de nuit et de jour (...). Lorsque le malade
ligature de vaisseaux, excision des varices, broyage des cal- devait le quitter, sil tait pauvre, il ordonnait de lui donner une
culs de la vessie, extraction de flches, ablation Hpr p o ly p e somme pour vivre jusqu ce quil fut indpendant. S il tait
du col de lutrus. riche, on lui remettait son argent et ses effets.
Il faut enfin signaler que certains ouvrages de chirurgie S o u rc e : A. cIs, H is to ir e d e s h p ita u x en Is la m , op. cit. p. 280-281.

ont bnfici de traductions latines, hbraques et mme pro


324 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 325

Lhygine est la base de lenseignement mdical arabe,


la fois dans le cadre de la mdecine dite populaire et dans T m oignage sur lenseignem ent de la m decine
B agdad au m ilieu du ixe sicle
celui de la mdecine savante. De mme, affirment les
auteurs d ouvrages mdicaux, elle est lun des lments de L es tudes des lv es de l co le de m decine d A lexandrie se
la prservation de la sant et de la lutte contre la maladie. Il sont lim ites ces < vingt > livres selon l ordre que j ai m oi-
est donc difficile de penser que, dans leurs pratiques quoti m m e suivi. Ils ont pris l habitude de se runir tous les jours
diennes, ces mdecins ne respectaient pas les prceptes pour lire et traduire un fragm ent particulier de c es publications,
qu ils enseignaient. Quant juger de lefficacit des mesures com m e ont pris l habitude nos frres chrtiens, cette poque,
quils prenaient dans ce domaine, cest un autre problme. de runions q u ils frquentent dans les instituts d enseign em en t
connus sous le nom de Schola pour tudier un sujet particulier
dans l un des ouvrages des prdcesseurs. Quant aux livres de
Sur un sujet voisin : que connaissaient les mde G alien restants, on a pris l habitude de les tudier chacun ind
cins arabes des risques de contagion, notamment en cas pendam m ent aprs une tude introductive des livres que nous
d'pidmie ? avons indiqus, com m e cela est le cas pour nos frres propos
des com m entaires des livres des prdcesseurs.
L histoire des pidmies en pays d Islam et des moyens S o u rce : Hunayn Ibn Ishq, ptre sur les traductions de Galien , in T. Arnold,
envisags pour leur radication est un sujet encore peu L H r ita g e d e l Isla m , o p . c it ., p. 457.
explor. Mais on sait que, dans ce domaine, des interprta
tions non scientifiques taient monnaie courante. Ce qui est
moins connu, ce sont les changements de discours et datti et si des abcs se constituent chez le premier et que du pus
tudes qui apparaissent, ici ou l : ainsi en Espagne, au en coule, il arrive la mme chose lautre. Et cest l la voie
XIVe sicle, des mdecins prennent leur distance avec les de sa propagation du deuxime malade vers le troisime.
interprtations non scientifiques alors dominantes qui consi De son ct, ash-Shaqr (ce mdecin a connu la peste de
draient les pidmies comme des punitions divines. 1347) a donn une bonne description de la peste bubonique
Cest cette poque que commence tre mis en vidence et de la peste pulmonaire dans un livre malheureusement
le phnomne de contagion au cours dune pidmie. ce pro perdu mais dont le contenu est voqu par des auteurs
pos, voici le tmoignage de lhistorien andalou Ibn al-Khatb postrieurs.
(m. 1374), dans sa description de la peste de 1347 Grenade :
Et si on disait comment < peut-on > postuler lide de
contagion alors que la lgislation < musulmane > a ni cela, Lenseignement de la mdecine
nous disons (...) : lexistence de la contagion a t tablie par
lexprience, linduction, les sens, lobservation, les infor Dans quelles structures sefaisait T enseignement mdical ?
mations rptitives ; et cest l la matire de la preuve.
la mme poque, le mdecin Ibn Khtima (m. 1369) Il se faisait soit dans les institutions religieuses, comme la
affirmait, loccasion de sa description de la peste de 1348- mosque Ibn Tln au Caire, soit dans les collges sup
1349, Almria : J ai trouv, aprs de longs efforts, que rieurs (madrasa), soit chez les professeurs eux-mmes. A
ds que lhomme touche un malade, il est atteint par la mala lpoque mamelouk, le chef des mdecins (Ras al-atibb )
die et ses signes apparaissent sur lui : si le sang coule du pre accordait lautorisation de pratiquer la mdecine. Il y avait
mier, il coule de lautre, si une tumeur apparat chez le pre aussi des enseignements assurs par les responsables de
mier, elle apparat galement chez l autre au mme endroit, chaque spcialit (ophtalmologie, orthopdie, etc.).
326 Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 327

Diplme de mdecine du xvie sicle Le contrle de lactivit des ophtalmologues,


des chirurgiens et des orthopdistes
S est prsent devant moi le candidat Shams ad-DIn Muhammad
ibn cAzzm, qui s honore de l activit de chirurgie, et qui est Le contrleur doit leur faire prononcer le serment dHippocrate
attach aux services du chef de l quipe des chirurgiens de l h quil a fait dire l ensemble des mdecins. Il les fait jurer de ne
pital al-Mansr, le professeur cAbd al-Muct, bien connu sous donner personne un mdicament amer, et de ne pas lui admi
le nom d Ibn Rasln (...). Il m a expos la totalit de la subtile nistrer de poisons, de ne pas faire fabriquer les poisons chez les
ptre qui englobe la connaissance de la saigne, de ses gens du commun, de ne pas divulguer aux femmes le mdica
moments, de ses conditions < de ralisation > et de ce qui en ment qui permet d avorter les ftus, ni aux hommes le mdica
dcoule comme bienfaits (...), selon une bonne prsentation qui ment qui interrompt la procration ; d loigner de leur vue les
a prouv sa bonne mmorisation de lptre sus-indique. interdits lorsquils entrent chez les malades, de ne pas divulguer
Je l ai donc autoris se prvaloir de moi en l enseignant telle les secrets ni de violer l intimit < des gens >.
quelle doit l tre, ainsi que d autres livres de mdecine. Quant aux ophtalmologues, le contrleur doit les examiner
l aide du livre de Hunayn Ibn Ishq, c est--dire les Dix ptres
S o u rc e : A. cIs, H is to ir e d e s h p ita u x en I s la m , op. cit. p. 44-45.
sur Vil (...). Quant aux ophtalmologues itinrants, on ne doit
pas faire confiance la majorit d entre eux puisquils n ont
aucune religion qui pourrait les empcher d agresser les yeux
En plus de ltude directe des ouvrages en arabe, les tu des gens par la disscation et les collyres sans connaissance ni
exprience des maladies et des affections (...).
diants disposaient de petits manuels, crits par les traduc Quant aux orthopdistes, aucun d eux ne doit tre autoris pra
teurs et traitant des maladies pouvant affecter diffrentes tiquer des rparations sans avoir, au pralable, matris la
parties du corps humain. Les informations qui sy trou connaissance du sixime chapitre des Pandectes de Paul d gine
vaient taient extraites des traductions des crits grecs et et la connaissance des os humains qui sont au nombre de deux
syriaques. Les tudiants avaient galement leur disposi cent quarante-huit, ainsi que la forme de chaque os et sa gran
tion des sortes de recueils encyclopdiques dont le contenu deur de sorte que, si une partie venait se briser et quil venait
tre dplac, il puisse le remettre sa place, selon la forme
se prsentait sous forme de questions et de rponses. Des
quil avait auparavant.
centaines d ouvrages de ce type ont t crits depuis le Le contrleur doit les examiner sur tout cela.
IXe sicle.
S o u r c e : ash-Shacrw, N ih y a t a r-ru th a [LUltime Position]. Cit par A. cIs,
H is to ir e d e s h p ita u x en I s la m , op. cit. p. 52-53.
Les candidats aux fonctions de mdecin taient-ils
nombreux ?

Cela dpend des poques mais, vrai dire, nous navons Muqtadir (908-932) aurait alors impos un examen en 931.
pas de recensements prcis. On sait, par exemple, quau Il y eut huit cent soixante candidats, sans compter les mde
IXe sicle leur nombre avait considrablement augment et cins reconnus et ceux du palais califal (qui ne furent pas sou
quen 949, sous le rgne du calife at-Tic (946-974), prs mis cet examen). Il semble qu partir de cette date les
d une centaine de mdecins exeraient dans la capitale de futurs praticiens devaient obtenir, de la part de professeurs
lempire. Quant au cursus des tudiants en mdecine, il faut confirms, lautorisation dexercer. Certains de ces profes-
dire que, jusque vers le milieu du IXe sicle, il ntait pas gpiirg frtaifM.I j|*ulwnili ju i 11 I. nutnwtn Hn mnmpnt prmr
clairement dfini. La formation se faisait alors sans diplme. vrer des diplmes. Mais on suppose que le fonctionnement
D o des abus, qui ont alert les responsables. Le calife al- le plus courant a t celui de la dlivrance des diplmes, par
JZ5
Une histoire de la science arabe Les sciences de la Terre et de la vie 329

des autorits scientifiques sans interfrence de ltat,


limage de ce qui se passait dans d autres disciplines.
Linfluence de la mdecine arabe
La profession tait-elle contrle ?
C et essor de la m decine arabe a-t-il eu, aprs-coup, des
la diffrence des autres disciplines scientifiques, la pra rpercussions sur l'Europe chrtienne ?
tique de la mdecine tait soumise une surveillance rgu
lire de la part du contrleur gnral des fraudes, le Muhtasib. Incontestablement. Le vecteur principal en a t, une fois
Ce fonctionnaire et ses agents devaient oprer un certain de plus, lEspagne musulmane, mais pas exclusivement,
nombre de contrles, tant sur les mdecins gnralistes que cependant. La Sicile et lItalie ont galement jou un rle
sur les spcialistes (chirurgiens, ophtalmologistes, orthop dans sa diffusion, de mme que le Maghreb. Lcole de
distes, pharmaciens). Ils faisaient prononcer le serment Saleme, dans le sud de lItalie, laquelle on doit en partie la
dHippocrate aux nouveaux mdecins et ils inspectaient les renaissance de la mdecine occidentale, a notamment t
instruments de travail de ceux qui taient en exercice. dynamise par les traductions douvrages mdicaux rali
ses par Constantin lAfricain (il tait n et stait form
A-t-on publi un grand nombre d'ouvrages de mdecine ? dans le Maghreb oriental). Bologne a galement t trs
active. noter, en France, le rle de Montpellier. Son uni
Oui, un trs grand nombre. Le plus connu et le plus diffus
- dabord dans lEmpire musulman, de lAsie lEspagne, puis versit fut lune des premires (1220). Son cole de mde
dans les pays chrtiens - a t le Canon dIbn Sln. Mais, avant cine, en particulier, est trs ancienne. Proche de lEspagne,
lui, de grands mdecins ont publi des ouvrages importants elle a largement bnfici de la mdecine arabe. Plus tard,
couvrant lensemble de la pratique mdicale de leur poque ou elle a galement recueilli des mdecins juifs chasss de la
se limitant quelques domaines prcis. pninsule Ibrique par les avances de la Reconquista.

Quelle est la nature de l'apport arabe la mdecine occi


dentale ?

Les traductions douvrages arabes en latin, parfois via


lhbreu, ont t trs nombreuses. Dans les universits,
cres en Europe la fin du xnc sicle et au XIIIe, les profes
seurs ont certes beaucoup enseign Hippocrate et davantage
encore Galien, mais aussi les mdecins arabes.
Avec la circulation des ouvrages, il y a eu bien sr assi
milation des mthodes mdicales rapportes par les mde
cins arabes, ainsi que les contributions propres de ces der
niers. Mais il reste encore quelques zones dombre au sujet
de certaines innovations ou dcouvertes qui sont attribues
aux mdecins des pays dIslam et dont on retrouve des traces
un peu plus tard en Europe. Cest par exemple le cas de la
dcouverte de la petite circulation. On sait dsormais que le
Instruments chirurgicaux d'az-Zahrw
mdecin gyptien Ibn an-Nafs (1211-1288) a dcouvert la
330 Une histoire de la science arabt Les sciences de la Terre et de la vie 331

blent pas avoir circul. La description de la petite circulation


Quelques ouvrages mdicaux arabes rapparat chez Michel Servet, au XVIesicle. Une traduction
traduits en latin de louvrage d Ibn an-Nafs aurait circul en Italie au cours
de la Renaissance. On ignore si Servet en a eu connaissance.
Al-IsrIl!
- Kitb al-hummayt [Livre des fivres]
- Kitb al-aghdhiyya [Livre des aliments]
al-Majus
- Kmil as-sinca at-tibbiyya [Le livre complet sur lart mdical] R FR EN C ES B IB L IO G R A PH IQ U E S

Ibn cImrn
Fahd T., Matriaux pour l histoire de lagriculture en Irak, al-Filha
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- Kitb awjc al-mafsil [Livre sur les douleurs articulaires]
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- Kitb f i sirr sincat at-tibb [Livre sur le secret de lart mdical]
Jacquart D., Principales tapes dans la transmission des textes de
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Soumia J.-C., H is to ir e d e la m d e c in e , Paris, La Dcouverte, 1997.
circulation pulmonaire (dite encore petite circulation )
alors quil exerait au Caire lhpital al-Mansr, quil diri
geait. En opposition avec lhritage de Galien sur ce point,
il dcrit cette circulation dans un Commentaire anatomique
sur le Canon d Ibn Sn. Certains historiens p e n s e n t q n I h n
an-Nafs ne sest pas arrt l et quil aurait fait d autres
dcouvertes en anatomie. Toujours est-il que ses travaux,
contraires la doctrine officielle de la mdecine, ne sem-
8. La chimie

Commenons, si vous le voulez bien, par le mot chimie


lui-mme, qui a la rputation d'tre d'origine arabe.

Cest effectivement assez souvent affirm. Toutefois, ce


nest pas certain. Il y a en fait trois hypothses concernant
lorigine du mot kimiyya [chimie]. Il peut, bien sr, sagir
dun mot arabe, dorigine gyptienne, aprs un passage par
le grec. En effet, en gyptien ancien, kemi veut dire noir ,
mais le mot sert aussi dsigner la terre gyptienne : lors
quils voquent lgypte, les Grecs utilisent le mot Khmia.
La deuxime hypothse fait driver kimiyya du terme grec
khymia, qui signifie fusion . La troisime hypothse est
celle qui opte pour une origine purement arabe. C est par
exemple lavis du grand lexicographe al-Jawhar (m. 1005).
Mais son collgue Ibn Sida (m. 1066) penche plutt pour
une origine non arabe. Il faut signaler ce propos quil y a
un autre mot arabe qui pose un problme semblable : il sagit
de simiyya ( rapprocher du mot grec smeion, voulant dire
signe ) qui, on le voit, est absolument de la mme forme
que kimiyya. Il signifie science des secrets des lettres , et
dsigne un chapitre important de lastrologie, fond exclu
sivement sur la valeur numrique des lettres de lalphabet et
sur la manipulation arithmtique de ces valeurs.
Cela tant, je ne pense pas quil faille piloguer davantage
sur les origines et les significations de ce mot. Limportant
est que ce terme, qui est attach la tradition chimique arabe
du Moyen ge, est troitement li lhistoire de la discipline.

Mais, dans la tradition arabe, que dsignait ce terme ?

Contrairement lhritage europen, latin par cons


quent, les Arabes nutilisaient quun seul mot, kimiyya, pour
334 Une histoire de la science arabe La chimie 335

dsigner diffrentes dimensions de la chimie mdivale que rationalisation ne sont probablement apparues qu lissue
les Latins ont traduit respectivement par chimie et dun long processus, dont il nous est dailleurs difficile de
alchimie . rendre compte, faute de relations crites de ses acteurs.
La premire dimension comprenait, lpoque, de mul En ce qui concerne la kim iyya , le nombre doprations
tiples oprations sur les produits, au dpart dorigine natu que couvre cette appellation est trs grand. Parmi les plus
relle (recettes, procds, etc.), relatives la fabrication de anciennes, figurent ce que certains historiens appellent les
colorants, au travail des mtaux et la transformation de arts du feu , en particulier la cramique et la mtallurgie.
nombreux autres matriaux pour obtenir de nouveaux pro Dans lEmpire musulman, ces activits ont t riches et mul
duits (pte papier, cosmtiques...). tiformes : fabrication des couleurs et des pigments, tant pour
Les autres dimensions ont des connotations philoso la cramique que pour les peintures, les tissus, les encres et
phiques, sotriques ou mystiques. Il y a bien sr le sens qui les fards; composition de diffrents produits servant
est dsormais attach au mot alchimie , savoir len lindustrie textile, trs dveloppe dans cette civilisation
semble des procds visant obtenir la transmutation dun (solvants, fixateurs, dgraissants) ; ralisation de produits
mtal quelconque en or. Il y a galement les manipulations dhygine et de beaut (cosmtiques, parfums, savons) ; tra
complexes qui devaient aboutir la confection de llixir vail du verre et du ptrole ; mise au point, des fins mili
(Iksr en arabe), cest--dire du mdicament qui gurit toutes taires, dengins incendiaires, dexplosifs, de poudre ; fabri
les maladies. Il y a enfin le sens que lui attribuent les mys cation de mdicaments, de poisons; travail des pierres
tiques musulmans et qui nous est rapport par at-Tahnaw, prcieuses ; prparation de boissons alcooliques, etc.
un encyclopdiste du xvm6 sicle. Le mot chimie dsi La deuxime base de la chimie trouve son origine dans les
gnerait, dans ce contexte, lacceptation de ce qui existe et la tentatives dinterprtation des pratiques prcdentes. Elle est
suppression du dsir de ce qui est perdu. Les mystiques par constitue de discours, connotation philosophique, sou
lent aussi de la chimie du bonheur , expression qui vise vent mystique. Ce caractre sotrique rsulte du niveau des
notamment lducation de lme pour quelle sloigne des outils, aussi bien exprimentaux que thoriques, que les chi
choses impures et atteigne ainsi la perfection. En arabe, cest mistes de lAntiquit et du Moyen ge - arabes compris -
un mot unique qui qualifie la fois toutes ces dmarches et avaient leur disposition. Sans sous-estimer les apports de
celles qui se rattachent la chimie telle que nous lentendons cette philosophie, voire les nier comme la fait Gaston
aujourdhui. Bachelard, il faut cependant insister sur le fait que les l