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Ferdinand Lot

De lInstitut
(1866 - 1952)

Naissance
de la

France
Librairie Arthme Fayard, Paris, 1948

Un document produit en version numrique par Jean-Marc Simonet, bnvole,


professeur retrait de lenseignement de lUniversit de Paris XI-Orsay
Courriel: jmsimonet@wanadoo.fr

Dans le cadre de la collection: "Les classiques des sciences sociales"


Site web: http://classiques.uqac.ca/

Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque


Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi
Site web: http://bibliotheque.uqac.ca/
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 2

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marc Simonet, bnvole.


Courriel: jmsimonet@wanadoo.fr

partir du livre de :

Ferdinand Lot
de lInstitut (1866-1952)

Naissance de la France

Librairie Arthme Fayard, Paris,


1948,
e
5 dition, 864 pages

Polices de caractres utilise :

Pour le texte: Times New Roman, 14 points.


Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 10 points.

dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2004


pour Macintosh.

Mise en page sur papier format : LETTRE (US letter), 8.5 x 11)

dition numrique ralise le 30 mai 2006 Chicoutimi, Ville de Saguenay, pro-


vince de Qubec, Canada.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 3

TABLE DES MATIRES

PREMIERE PARTIE
Priode Mrovingienne

LIVRE PREMIER
Les vnements
CHAPITRE PREMIER

La mainmise des Francs sur la Gaule :


Clovis Les sources
L'expansion des Francs avant Clovis
Les premires guerres
La guerre contre les Alamans et le baptme de Clovis
La premire guerre franque contre les Burgondes
Conqute de l'Aquitaine sur les Visigoths
La crmonie de Saint-Martin de Tours
Annexion du royaume des Ripuaires
Dernires annes de Clovis Le Concile d'Orlans
Signification historique de Clovis

CHAPITRE II

Les Fils de Clovis (511-561) :


Les luttes intestines
Les conqutes des fils de Clovis

CHAPITRE III

Les Mrovingiens de la mort de Clotaire Ier la mort de Clotaire II (561-629) :


Les petits-fils de Clovis (561-595)
Les arrire-petits-fils de Clovis Clotaire II (595-629)
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 4

CHAPITRE IV

La politique extrieure de 585 629

CHAPITRE V

Le rgne de Dagobert(629-639)

CHAPITRE VI

Le gouvernement des maires du Palais de 639 721 :


A. Luttes de la Neustrie et de l'Austrasie (639 687)
B. Triomphe de l'Austrasie Ppin de Herstal et sa succession (687-721)

CHAPITRE VII

Charles Martel et la fin de l're mrovingienne

LIVRE II
Transformation de la Gaule en France
CHAPITRE PREMIER

La Gaule se dtache de Rome

CHAPITRE II

De l'apport germanique dans le peuplement de la Gaule aux Ve et VIe sicles :


A. Ce qu'apprennent les noms de lieu
B. Ce qu'apprend l'archologie funraire

CHAPITRE III

Les influences germaniques :


A. Dans l'onomastique
B. Dans la langue courante
C. Le bilinguisme

CHAPITRE IV

Le patriotisme gallo-franc
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 5

LIVRE III
Les institutions. L'glise. La civilisation. La socit
et les murs. Transformation des rapports sociaux
CHAPITRE PREMIER

Les Institutions :
1 Apoge de la royaut
A. Le roi
B. L'administration du royaume : Au Centre Administration locale
C. L'arme
D. Les finances : Les recettes Les dpenses
E. La vie juridique et politique
2 Dcadence de la royaut
A. Affaiblissement politique
B. Dcadence et disparition de l'impt
C. Indiscipline et ruine de l'arme
D. La royaut dconsidre Sa ruine
E. Tyrannie des maires du Palais

CHAPITRE II

L'Eglise :
A. L'piscopat
B. Le monachisme
C. Dcadence de l'glise
D. L'glise et 1'tat

CHAPITRE III

La civilisation :
A. La vie conomique
B. L'Art
L'Architecture La sculpture Le bronze La mosaque La pein-
ture murale Vitraux Tissus Orfvrerie et joaillerie L'criture, la
calligraphie et l'enluminure
C. La langue et les lettres
Coup d'il d'ensemble La posie classique L'Histoire : Grgoire
de Tours L'Hagiographie La langue Le public Posie et prose
rythmiques La littrature populaire
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 6

CHAPITRE IV

La socit et les murs :


Rois et reines Les grands. Les Maires du Palais Le clerg Le
peuple Les superstitions et les vices

CHAPITRE V

Transformation des rapports sociaux. Prparation l're vassalique et fodale :


Patronage et bienfait dans le pass Continuation et extension Le
bnfice La commendation guerrire Conclusion

DEUXIME PARTIE
Priode Carolingienne

LIVRE PREMIER
Les Evnements
CHAPITRE PREMIER

Carloman et Ppin :
A. Jusqu' la retraite de Carloman
B. Ppin roi
Le sacre Fondation de l'Etat pontifical Conqute de l'Aquitaine et
de la Septimanie

CHAPITRE II

Charlemagne jusqu'au couronnement imprial :


Les dbuts
Les affaires d'Italie
Les affaires de Germanie
Les affaires d'Europe centrale et septentrionale
Les affaires d'Espagne

CHAPITRE III

L'vnement du 25 dcembre 800


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 7

CHAPITRE IV

Les dernires annes (800-814) :


Le concept d'Empire
L'homme Le chef d'Etat
Jugement final
La lgende

CHAPITRE V

Le rgne de Louis le Pieux :


Les premiers temps
Les rvoltes Ebranlement de l'Empire

CHAPITRE VI

La succession de Louis le Pieux (840-843) :


Du partage de l'Empire au trait de Verdun
Le trait de Verdun

CHAPITRE VII

Le premier roi de France, le rgne de Charles le Chauve :


La conqute du pouvoir de 840 845
Apparition des Normands
Troubles en Aquitaine. Dfaites en Bretagne. Les colloques de Meerssen
(845-851)

CHAPITRE VIII

Les Normands sur la Loire et la Seine (852-862)


La lutte contre les Normands de la Loire et de la Seine
La grande invasion (856-861)

CHAPITRE IX

Alternances d'affermissement et d'affaiblissement du pouvoir. La succession de


Lothaire et de Louis II. Charles le Chauve empereur (862-877). La per-
sonne et le rgne :
Alternances
La succession de Lothaire II
La succession de Louis II
Charles le Chauve empereur
La personne et le rgne
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 8

CHAPITRE X

La succession de Charles le Chauve (877-887) :


Louis II le Bgue
Louis III et Carloman
Charles le Gros Le sige de Paris par les Normands

CHAPITRE XI

Dissolution de l'Empire carolingien :


Le rgne d'Eudes (888-898)

CHAPITRE XII

Le rgne de Charles III, le Simple (898-923) :


Les premires annes
La fondation de la Normandie et l'apport scandinave
L'acquisition de la Lotharingie

CHAPITRE XIII

Les rgnes de Robert Ier (923) et de Raoul de Bourgogne (923-936) :


Robert Ier
Raoul de Bourgogne

CHAPITRE XIV

Louis IV d'Outre-mer et Hugues le Grand :


Les premires annes
Louis IV et la crise normande
Rtablissement de Louis IV

CHAPITRE XV

Lothaire, Louis V et Hugues Capet (954-987) :


Jusqu' la mort de Hugues le Grand (954-956)
La tutelle des Ottoniens
Lothaire contre Otton II
Lothaire et la Lorraine Sa mort
Louis V et Hugues Capet
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 9

CHAPITRE XVI

Le changement de dynastie. Le rgne de Hugues Capet (987-996) :


L'avnement
Charles de Lorraine
Les conflits avec la Papaut et avec l'Empire
Histoire intrieure (991 996)

LIVRE II
Les classes sociales. Les institutions. L'glise.
Transformation de la vie politique et sociale. La
civilisation carolingienne : la vie conomique, artis-
tique, intellectuelle.

CHAPITRE PREMIER

Les classes sociales

CHAPITRE II

Les institutions :
Caractre de la royaut
La lgislation
Organisation du pouvoir
Le conseil
L'assemble gnrale
L'administration locale
Les missi dominici
Organisation de la justice
Des voies de recours
Les assises des missi
Les ressources matrielles du pouvoir Les finances
Le domaine
L'arme
Les institutions urbaines
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 10

CHAPITRE III

L'glise :
Sa fortune
La sparation des menses
La rforme morale, religieuse, intellectuelle
A. La propagation de la foi
B. Rtablissement de la hirarchie
C. Rforme des murs et de l'instruction du clerg
D. Les controverses thologiques sous Charlemagne
E. Le sacerdoce contre la royaut
F. Les controverses thologiques sous Charles le Chauve
G. Faux capitulaires. Fausses dcrtales
H. Sparation des glises de Gaule et de Germanie
I. Rapparition du manichisme
Dchance de l'Eglise
A. Les causes
B. Services rendus par l'Eglise malgr sa dchance
C. Symptmes de rgnration

CHAPITRE IV

Transformation de la vie politique et sociale :


Prtendues innovations de cette priode
Les changements rels
Les Carolingiens et la vassalit
Antinomie du principe monarchique et du principe vassalique
La vassalit n'est pas la seule cause de la ruine de la monarchie
Envahissement de l'esprit vassalique
Renversement des rapports entre le patronage et le bienfait
Conclusion

CHAPITRE V

La civilisation carolingienne : La vie conomique


A. L'agriculture
B. Le commerce
C. L'industrie
D. Monnaie Poids et mesures
E. Les villes
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 11

CHAPITRE VI

La civilisation carolingienne : La vie artistique


Considrations pralables L'architecture religieuse La dcoration
Larchitecture civile et militaire La peinture Le vitrail Le retour
au relief Le mtal Les statuettes de bois Le travail du bronze
L'ivoirerie La glyptique Terre cuite et stuc Sculpture en marbre
et en pierre Les toffes La calligraphie LEnluminure La mu-
sique La musique instrumentale

CHAPITRE VII

La civilisation carolingienne : La vie intellectuelle


La Renaissance, le but vis
La pr-renaissance, l'appel aux trangers
Intensit de la production littraire
Apoge de la Renaissance sous Charles le Chauve
Les genres littraires : Les uvres en prose :
Livres scolaires Ateliers de copie. Bibliothques Thologie et phi-
losophie Le droit LHistoriographie La biographie
LHagiographie Les pistoliers Les traits politiques
Les genres littraires : Les uvres en vers :
Renaissance du vers classique Les meilleurs potes
Quelques genres :
Lpope Vies de saints et de saintes Autres genres
Versification et posie
Les derniers temps de la Renaissance carolingienne dans les lettres :
Etat de lEurope Ce qu'on enseignait La versification rythmique
La squence Le trope De quelques coles et de quelques matres
Gerbert Richter Abbon Transmission du savoir
Apparition de la langue franaise. La littrature en langue vulgaire
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 12

LIVRE III
CHAPITRE UNIQUE

La France au dbut de la priode captienne:


L'An Mille: lgende et ralit
Les grandes principauts vassales du roi de France
Le domaine propre du roi
Coup d'il sur la situation et l'avenir de la dynastie captienne et sur le sen-
timent national

Bibliographie choisie
Priode mrovingienne

Priode carolingienne

Fin du texte
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 13

PREMIRE PARTIE

PRIODE MROVINGIENNE

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 14

LIVRE I

Les Evnements

CHAPITRE PREMIER

La Mainmise des Francs sur la Gaule

Clovis Les sources


Retour la Table des matires

Sur lvnement capital qui a donn la Gaule un nouveau model


dont les contours nont mme pas t effacs par la Rvolution fran-
aise, nous aimerions possder une information au moins gale celle
que nous fournissent les Commentaires de Csar et les renseignements
pars dans les historiens latins et grecs sur la Gaule. Quelle nest pas
la dsillusion de lhistorien lui tente de tracer un tableau, mme som-
maire, de ces temps qui prcdrent et suivirent laffaiblissement, puis
la disparition de la partie occidentale de lEmpire romain ! Notre in-
formation se rduit lHistoire ecclsiastique des Francs, de Grgoire
de Tours. Le pre de lhistoire de France nest pas un contempo-
rain. N en 538 ou 539, il na pas commenc crire avant 576, un
sicle aprs la fin de lEmpire dOccident. Qui plus est, son informa-
tion est indigente. Ce quil sait des Francs du IVe sicle, il lemprunte
une Histoire dun certain Sulpicius Alexander qui a disparu. Elle ne
semble pas avoir dpass lanne 395 et les quelques pages reprodui-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 15

tes par Grgoire ne donnent pas une haute ide de cette production.
Un autre inconnu, Renatus Profuturus Frigeridus, un Goth dorigine
(comme le montre son dernier nom, qui est le gothique Frigaireths),
lui a fourni quelques renseignements sur les rapports des Francs avec
les usurpateurs qui sinstallrent en Gaule, au dbut du Ve sicle,
aprs la grande invasion du 31 dcembre 406. Et cest tout. Aussi
Grgoire est-il embarrass. Sur lorigine des Francs, il en sait moins
que nous :

certains prtendent quavant de stablir sur le Rhin ils venaient de Panno-


nie (sic).

Il doute quils aient eu ds les plus anciens temps un unique roi ou


mme de vrais rois. La filiation des anctres de Clovis est pour lui in-
certaine :

il en est qui prtendent que le roi Mrove, qui eut pour fils Childric, tait
n de sa race (celle de Chlodion) .

Ce quil sait de Childric et ses rapports avec Aegidius est lcho


dune lgende. De mme les anecdotes sur Clovis, ses ruses, ses meur-
tres, sont des racontars transmis oralement, dforms par un loigne-
ment de deux tiers de sicle ou peut-tre mme invents. Ce sont pr-
cisment les passages que gotent le plus les lecteurs, ceux qui lui
donnent limpression de la couleur locale , comme on dit ou
comme on disait.

Grgoire a utilis aussi des vies de saints, dont nombre ont disparu.
Lui-mme a crit des abrgs hagiographiques et cest dans ce genre
que lon peroit peut-tre le mieux la couleur de son me. Mais ces
vies o lon pourrait esprer glaner et l quelques traits historiques
concernent une poque antrieure.

La seule source digne de confiance laquelle il ait puis est repr-


sente, pour le rgne de Clovis notamment, par les Fastes consulaires,
par les Chronicae du Ve sicle, rdiges dans le Midi de la Gaule.
Mais ce genre de documents est dune extrme scheresse. Sous cha-
que consulat ponyme ou sous chaque olympiade le rdacteur ou les
rdacteurs successifs, inscrivent, trs brivement, un petit nombre
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 16

dvnements qui les ont frapps comme stant passs, au cours


dune anne ou dun groupe dannes. Quant aux crivains romains
dOrient, Procope, Agathias, ils ne savent rien de la Gaule et de son
tat, sauf des fables. Seules quelques lettres dvques, conserves par
hasard, peuvent nous fournir un certain contrle. Encore leur interpr-
tation soulve-t-elle maintes difficults.

Les documents darchives vont-ils compenser cette misre annalis-


tique ? En aucune manire. Pas un acte royal, du moins authentique,
pour le VIe sicle. Pas de chartes prives, sauf une dizaine, et peu s-
res. Comme textes lgislatifs, la Loi Salique sous une forme post-
rieure au rgne de Clovis, bien que la rdaction ait t ordonne par
lui, la Loi Ripuaire sous une forme remanie au VIIIe sicle ; plus
neuf pactes ou dits royaux dune langue tellement barbare quelle est
peu prs inintelligible, enfin des actes synodaux, assez nombreux
pour le VIe sicle, mais dont les prescriptions dune grande banalit se
rptent de concile en concile.

Encore insuffisamment inform sur les rgnes des fils de Clovis,


Grgoire de Tours ne devient abondant et prcieux que pour les r-
gnes des petits-fils, ses contemporains, quil a frquents. Encore ne
faut-il pas perdre de vue quil est loin de dire tout ce que nous vou-
drions quil nous apprenne. Abondant et surabondant sur des faits in-
signifiants, de petites anecdotes, il passe sous silence des vnements
de grande importance, tels que les invasions des Francs en Italie. Ne
nous en tonnons pas. Grgoire ncrit pas pour nous instruire, mais
pour nous difier. Les faits et gestes des Francs, matres de la Gaule,
illustrent la faveur ou la colre de Dieu, selon les mrites on les dm-
rites des hommes. Grgoire se complat voir des miracles et il en
voit tout propos. On a dit justement que pour lui le surnaturel est
ltat naturel du monde. Nattendez pas de lui de hautes considra-
tions politiques, dides gnrales , comme nous disons. Il nen a
pas, il nen a cure. Son horizon ne dpasse pas lEglise, ses droits et
ses intrts. Et parmi les Eglises, celle de Tours dont il est lvque
respect. Elle est illustre par un personnage clbre, saint Martin,
tellement clbre que son successeur ferait volontiers tourner
lhistoire du Monde autour de son tombeau o il sopre des miracles.
La mort du saint homme est un tournant de lhistoire, car Grgoire,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 17

qui commence Adam et Eve, termine le livre Ier de son Historia avec
le rcit de sa fin.

Ecrire une histoire dtaille, vivante et sre la. fois, du rgne de


Clovis et mme de ses premiers successeurs est donc une entreprise
dsesprante, dsespre. Naturellement, on peut disserter linfini,
ici comme ailleurs, sur chaque dtail, vrai ou suppos, mais cest du
remplissage qui risque dgarer le lecteur incomptent et de lui faire
croire que lon sait beaucoup de choses, alors quon sait fort peu.

Comme nous navons pour ainsi dire jamais le contrle dune autre
source que Grgoire pour le rgne de Clovis, le plus honnte expos
serait de reproduire ce quil nous dit, du moins les parties empruntes,
semble-t-il, des Fastes, et de ne scarter de lui que le moins possi-
ble, en lui laissant la responsabilit de ses assertions.

LExpansion des Francs avant Clovis

Retour la Table des matires

On sait que le pre de Clovis, Childric, avait t au service de


lEmpire. Il aurait t subordonn Aegidius ou mme supplant par
lui dans le gouvernement des Francs Saliens. Aprs la mort
dAegidius, Childric aida le comte Paul reprendre Angers aux
Saxons (468). Ensuite on perd sa trace. On lui a attribu le long sige
de Paris, sauv de la disette par sainte Genevive, mais lpoque de ce
sige demeure incertaine. Ce qui est sr, cest quil mourut Tournai
et fut enseveli prs de la cit dans un antique cimetire. Le hasard
dune fouille fit dcouvrir son tombeau le 27 mai 1653. Le roi avait
t enseveli revtu de son costume dapparat, avec ses armes, ses bi-
joux, son sceau annulaire portant la lgende Childerici regis et une
bourse renfermant quatorze pices dor au nom de lempereur Znon
(474-491) et deux autres au nom des usurpateurs Basilique et Marcus
(476-477). La date de 481 rtablie par le calcul des annes de rgne de
Clovis pour la mort de Childric est donc acceptable.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 18

Les premires guerres


Retour la Table des matires

A la mort de son pre, Chlodowich, dont les modernes ont dforme


le nom en Clovis, graphie fantaisiste, mais consacre par l usage ,
cest--dire les manuels se copiant les uns ou les autres, avait quinze
ans. Il tait donc majeur, selon le droit salique, et succda sans diffi-
cult son pre. Il ntait pas le seul roi des Francs Saliens. Deux au-
tres au moins, ses parents, rgnaient en mme temps, lun Ragnachar
(nom qui a donn en franais Regnier, Renier), Cambrai, lautre
Chararic en un lieu inconnu, peut-tre Trouane ou Vermand (Saint-
Quentin). Clovis ne disposait donc que dun fort petit territoire, Tour-
nai et le Tournaisis. Naturellement, il voulut stendre. Le seul ct o
la chose tait possible et intressante tait dans la direction du Midi.
Bien vite un obstacle se dressait. Aegidius avait laiss un fils, Sya-
grius qui avait hrit des quelques forces dont disposait son pre, plus
que probablement des Francs mercenaires. Syagrius stait tabli
Soissons, sans doute pour rsister une attaque des Francs de Tournai
et de Cambrai, qui tait prvoir. Les limites de son autorit demeu-
rent inconnues. La nature de cette autorit galement. Grgoire de
Tours le qualifie roi des Romains , titre inadmissible au Ve sicle.
Mais dans la tradition des Francs un chef est assimil un
roi.Syagrius est le dernier reprsentant dune famille illustre, celle des
Syagrii qui avait tenu le premier rang en Gaule depuis la seconde par-
tie du IVe sicle. Clovis rsolut dattaquer Syagrius, mais, trop faible
lui seul, il fit appel Ragnachar et Chararic. Celui-ci se droba au
moment du combat, mais Clovis avec laide de Ragnachar put venir
bout de Syagrius. Le Romain prit la fuite et chercha refuge Tou-
louse, auprs de ces Visigoths que son pre avait jadis combattus.
Clovis exigea sous menaces dAlaric II, successeur dEuric, quon lui
livrt le fugitif. Alaric y consentit, car la crainte est habituelle aux
Goths , observe Grgoire de Tours. Clovis mit Syagrius sous bonne
garde, sempara de son royaume, puis le fit tuer en secret. Ce dernier
trait laisse supposer que le Goth avait obtenu quon pargnerait la vie
du dernier chef romain et il est possible que sa remise entre les mains
de Clovis nait t opre qu la suite de ngociations et dun partage
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 19

dinfluence. Quoi quen dise Grgoire, la date de 486, Clovis lui


seul nest pas encore en tat de faire peur aux Goths.

Lui-mme sentait sa faiblesse. Cest probablement au cours des


annes suivantes, que Clovis rsolut de supprimer ses parents. Si Gr-
goire de Tours nen parle qu la fin de ses rcits cest quil veut blo-
quer les exploits de son hros en ce genre. Le rcit du meurtre de Ra-
gnachar et de Chararic est certainement fabuleux, sinon pique, dans
le dtail, mais le rsultat nest pas douteux. Les victimes avaient un
frre, Rignomer.

Il fut tu par ordre de Clovis dans la ville du Mans.

Faut-il conclure de cette phrase quil existait un royaume franc


dans le Maine, ou simplement que Rignomer habitait Le Mans ou en-
core sy tait rfugi ? On en discute. Le chroniqueur termine :

Ayant tu beaucoup dautres rois et ses proches parents, dans la crainte


quils lui enlevassent le pouvoir, il tendit son autorit dans toutes les Gaules.
Cependant, il crut, certain jour, devoir rassembler les siens et, parlant de ses
parents dont il stait dbarrass, il passe pour avoir tenu le langage suivant :
Malheur moi qui reste comme un plerin en pays tranger, sans parents qui
puissent me venir en aide si ladversit survient. Il ne saffligeait pas de leur
mort. Ctait une ruse pour savoir sil ne restait pas de parent quil pt mettre
mort.

Ainsi se termine le rcit de lvque de Tours concernant Clovis.

Comment sest opre la mainmise de Clovis sur la Gaule du


Nord ? Nous voudrions le savoir et notre curiosit est cruellement d-
ue. Grgoire se borne dire aprs le rcit de la bataille de Soissons :

Clovis fit beaucoup de guerres et remporta des victoires.

Une chronique postrieure de plus de deux sicles la mort de


Clovis, le Liber historiae Francorum, compos en 729, et sans autori-
t, porte :

En ce temps-l Clovis, augmentant son royaume, ltendit jusqu la Seine.


Plus tard il se rendit matre de tout le pays jusqu la Loire.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 20

Nous voil bien avancs.

Nous ne pouvons nous faire aucune ide de ltat politique o se


trouvait la Gaule du Nord la date de 486. Jusquo stendait
lautorit prcaire de Syagrius ? On lignore. Entre la Seine et la
Loire, les cits dites armoricaines continuent-elles ce mouvement
de rvolte, de sparatisme mme, dont il est fait mention jusquau mi-
lieu du Ve sicle ? On la cru en se fondant sur un passage du rcit de
la reprise de lItalie sur les Goths par lhistorien byzantin Procope,
crivant au milieu du VIe sicle. Les Arboryques auraient dploy
leur valeur en luttant contre les Germains (les Francs). Ceux-ci
nayant pu les faire plier jugrent bon de sen faire des amis et des pa-
rents. De part et dautre on tait chrtien, ce qui facilita le rapproche-
ment. Runis en un seul peuple, ils sont arrivs un haut degr de
puissance. Ainsi il y aurait eu moins conqute qualliance avec les
populations gallo-romaines dentre Seine et Loire. Mais il suffit de
lire le tableau entier de la gographie de la Gaule par Procope pour se
rendre compte quil entend par Arboryques, les cits du nord de la
Gaule, ou plutt lensemble des Gallo-romains, des Aborignes, dont
Arboryques nest quune cacographie. Le renseignement de Procope
est prcieux en ce sens que pour les Romains dOrient, ds le milieu
du VIe sicle, Francs et indignes troitement unis constituaient une
puissance redoutable, mais pour suivre les tapes et la nature des
conqutes de Clovis aprs 486 il ny a rien de sr tirer de l. Tout au
plus peut-on observer que des textes postrieurs des VIIe et VIIIe si-
cles nous montrent que le Maine, lAnjou, le Poitou payaient aux rois
Francs une double redevance, lune en btail, linferenda, pouvant tre
convertie en or, lautre lor du pagus ou canton : aurum pagense. Ces
redevances ont le caractre dun tribut plutt que dun impt. Dautre
part, le centre de la rgion, le Maine, jouissait, cette mme poque,
dune certaine autonomie : les habitants, lvque en tte, choisis-
saient leur administrateur, le comte. Peut-tre avons-nous l la conti-
nuation dun tat de choses ancien, reprsentant des conventions pas-
ses par Clovis et ses successeurs avec les populations dentre Seine
et Loire. Mais ce sont l de simples conjectures.

La mainmise de Clovis na pas d soprer sans rencontrer des r-


sistances et l. Paris, renferm dans lle, la Cit, lui aurait rsist
dix ans. Lauteur de cette information est linconnu qui crivit la Vie
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 21

de Sainte Genevive, et il ne la donne quen passant, pour mettre en


valeur le mrite de la sainte qui, pour aller chercher du ravitaillement,
se rendit Arcis, puis Troyes, et le ramena par eau, au pril de sa
vie, la population affame. Mais lhagiographe, qui crit dix-huit ans
aprs la mort de la sainte, donc vers 518, est loin de lvnement. La
dure du sige, il la donne sous caution est une rminiscence du
sige de Troie, enfin, il ne nomme pas le chef des assigeants. Ce peut
tre Clovis, ce peut tre son pre, ce peut tre un chef franc inconnu.

Une autre anecdote est fournie par la Vie de saint Mesmin, Vita
sancti Maximini. Elle rapporte un long sige de Verdun par Clovis.
Lintercesseur tout dsign pour ngocier avec le roi et t lvque,
mais il mourut au cours du sige. Heureusement, son office fut rempli
par un vieux prtre, nomm Euspicius. Une dlgation du clerg ob-
tint du Franc une capitulation si honorable que les portes de la cit
souvrirent et assigs et assigeants fraternisrent. Refusant
lpiscopat, Euspicius accepte dtre nomm abb de Miciacus sur la
Loire, au diocse dOrlans, monastre qui prit le nom de son compa-
gnon Maximin (Mesmin). Lhagiographe ne nomme pas lvque d-
funt et ne fournit aucun lment chronologique. Enfin sa composition
nest pas antrieure au IXe sicle. Quelle confiance lui accorder ? Il
faudrait quelle ft la rfection dune Vie ancienne, et nulle trace
nexiste dune composition antrieure.

En tout cas, la domination des Francs Saliens ne stendit pas au


del de ce ct. Le reste de lancienne Belgique Premire tomba au
pouvoir des Francs, dits plus tard Ripuaires. Tel fut le cas notamment
de lantique capitale des Gaules, Trves. Encore occupe, la fin du
IVe sicle, par une administration et une arme, sinon romaines, du
moins au service de Rome, cette cit se vit supplante comme capitale
par Arles une date postrieure 390, antrieure 401. Les Francs
Ripuaires ou ceux de la Hesse sen emparrent plusieurs reprises.
Cependant il semble que la cit mme revint au pouvoir dune autorit
romaine jusqu une date relativement avance du Ve sicle. Une let-
tre de Sidoine Apollinaire adresse un certain Arvogast ou Arbogast
en fournit un indice des plus curieux. Aprs avoir, couvert de fleurs
son correspondant, abreuv aux sources de lloquence romaine ,
Sidoine poursuit en ces termes :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 22

Dans une familiarit constante avec les Barbares, tu ne commets pas de bar-
barismes. Semblable aux grands chefs antiques, tu ne manies pas moins bien
le stylet que le glaive. La pompe de lloquence romaine, si elle existe encore,
abolie depuis longtemps dans les rgions belgiques et rhnanes, sest rfugie
chez toi, que tu crives (corriger linexplicable incolomi des manuscrits en
cum calamo) ou que tu parles ; bien que (tu sois) la limite o les lois romai-
nes ont chu terre, ton langage, lui, ne vacille pas.

On peut peu prs dater cette lettre. Sidoine auquel Arbogast sou-
met des difficults thologiques est vque, mais vque rcent, peu
au courant des questions dogmatiques. Aussi se drobe-t-il et renvoie-
t-il le jeune Arbogast de plus savants collgues, lvque de Tr-
ves, Loup de Troyes, Auspice de Toul. La lettre est donc post-
rieure 470 ou 471, date laquelle Sidoine fut port par la population
au sige dAuvergne (Clermont). Un passage o il se dit tranger ( la
Gaule) (peregrinus), dsireux de vivre cach (nobis latere cupienti-
bus), fait certainement allusion son exil Llivia (en Cerdagne) or-
donn par le roi visigoth Euric, date la lettre de 474 ou peu aprs.
Dautre part, Sidoine rentra en grce avant la mort dEuric (484) et
mourut le 21 aot probablement en 488. Vers cette poque lglise de
Chartres a pour vque un Arbogast qui est probablement le corres-
pondant de Sidoine, lequel na pas eu tort de louer ses vertus et son
savoir en latin. Ce personnage est certainement un descendant du
Franc Arbogast, matre de la Gaule sous le couvert de lempereur fan-
toche Eugne, sa crature, lequel succomba sous les coups de Tho-
dose en 394. Ses descendants durent regagner la faveur impriale et
nous voyons le dernier comte de Trves, lillustre capitale dchue,
une date qui concide peu prs avec la disparition de lEmpire
dOccident. Trves tait la frontire des lois romaines, donc encore
sous la loi romaine. La langue latine disparaissait en cette Belgique
(Premire) dont Trves tait galement le chef-lieu, et dans les pro-
vinces rhnanes (les deux Germanies). Conclusion bien vraisembla-
ble. Peut-tre pas absolument, car il faut faire la part, dans la lettre de
Sidoine, de la rhtorique du temps. Il se pourrait quil y ait ] simple-
ment une allusion la disparition des coles publiques de grammaire
et de rhtorique du nord de la Gaule, plus particulirement celles de
Trves, clbres au sicle prcdent. Quoi quil en soit, linstallation
des Ripuaires et de la langue allemande Trves mme ne peuvent
tre antrieures au dernier quart du Ve sicle.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 23

Pour en revenir Clovis, le dtail de sa conqute nous chappe.


Peut-on mme parler de conqute ? Le roi salien ne faisait pas la
guerre aux populations gallo-romaines, mais aux faibles dbris
dautorit romaine subsistant en Gaule. Et ce qui tendrait le faire
croire, cest quil nest question nulle part dun partage de terres entre
vainqueurs et vaincus, ni mme du rgime de lhospitalit pratiqu par
Goths et Burgondes tant quils furent au service de lEmpire. Quil y
ait eu des violences, des spoliations aux dpens des indignes, surtout
des grands propritaires, des snateurs, cest plus que probable, et le
contraire serait trs tonnant. Le roi a mis la main sur les domaines
impriaux. Il en a gard bon nombre. Il en a distribu dautres ses
fidles. Mais de l un partage la faon des Lombards, il y a loin.
La masse des Saliens navait pas besoin de terres nouvelles. Il faudra
du temps pour peupler en Belgique la partie qui conserve leur langue,
anctre du flamand. Mme Tournai, mme Cambrai, capitales de
leurs rois, les Francs ntaient quune minorit et leur langue ne sy
est pas maintenue.

Cela est de consquence. La conqute de Clovis na pas laiss


de ces haines tenaces que provoque une spoliation massive. On ne
sexpliquerait pas, sil en avait t ainsi, le rapide rapprochement des
indignes et des Saliens.

Vis--vis des peuples nouveaux venus, les Bretons, par exemple,


Clovis nentreprit pas la tche difficile de les conqurir. Ils taient et
demeurrent travers les ges inassimilables, non seulement aux
Francs, mais aux Gallo-Romains. Il se contenta dimposer tribut
leurs roitelets. Sans doute agit-il de mme avec les Saxons du Bessin.

Aprs la relation, en une ligne, des victoires de Clovis depuis la


chute de Syagrius, Grgoire de Tours poursuit en ces termes :

La dixime anne de son rgne (donc en 491), il fit la guerre aux Thurin-
giens et les soumit son autorit.

Passage qui a intrigu les historiens et juste titre. Clovis est-il en


mesure cette date, et mme aprs, de traverser lpaisseur de la
Germanie et de porter la guerre son extrmit orientale ? La chose
est impossible. Alors on a imagin que les Thuringiens avaient lanc,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 24

une date inconnue, un rameau sur le cours infrieur du Rhin et de la


Meuse. Pure hypothse et sans la moindre vraisemblance. Cette rgion
tait occupe par les Ripuaires, en partie, par deux petites peuplades
franques secondaires, les Chamaves, qui ont laiss leur nom la
contre au nord-ouest de Cologne, Hamaland et par les Hattuariens.

Dautres historiens se sont rabattus sur une autre explication. Thu-


ringe serait une faute de copiste ou une confusion de Grgoire pour
Tungros. Tongres reprsente, en effet, le nom des Tungri, cette peu-
plade lorigine germanique installe sur le Haut-Empire. Rien de tout
cela nest satisfaisant. Peut-tre Grgoire a-t-il dform une tradition
selon laquelle Clovis, dont la mre, Basine, tait thuringienne, eut des
prtentions tre reconnu comme roi par une partie des Thuringiens.
Lpisode demeure nigmatique.

En cette anne 491, Clovis a vingt-cinq ans. Dune femme incon-


nue il a un fils, Thodoric (en franais Thierry), mais dont la mre
nest pas de race royale. Le jeune prince franc songe une alliance
matrimoniale de caractre politique. Parmi les peuples barbares, les
Burgondes sont les seuls peut-tre avec lesquels les Francs naient pas
eu de ces querelles entranant des vendettas sculaires, Clovis cherche
femme dans la famille royale burgonde.

Depuis leur dfaite par les Huns en 435, et la mort de leur roi Gun-
dahar (Gunther) la dynastie rgnante stait renouvele. On ne dit pas
quel fut le roi qui mit la main sur Lyon en 457-458 et en fit le centre
de son empire, mais comme on voit, en 456, deux Burgondes, Gun-
dioch et Chilpric, participer une expdition visigothique en Espa-
gne, il y a tout lieu de croire que, ds cette poque, celui qui rgna
Lyon fut Gundioch, lan, quon y trouve vers 466. Chilpric, pour sa
part, eut Genve, capitale de la Savoie de ce temps (Sapaudia) o Ae-
tius avait install les dbris du peuple burgonde en 443. Chilpric suc-
cda son frre et stablit Lyon. Il mourut aprs 475, avant 485,
sans doute sans postrit, car il eut pour successeur le fils de Gun-
dioch, Gondebaud. En sa jeunesse, celui-ci avait eu une aventure sin-
gulire, qui caractrise les derniers jours de lEmpire, alors que les
Barbares le dominaient sans oser cependant, ni mme vouloir le sup-
primer. Le matre de lEmpire tait Rikimer. Oncle maternel du jeune
prince burgonde, le faiseur dempereur lavait fait nommer chef de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 25

larme des Gaules, magister militum per Gallias, ce qui prouve quil
nexistait plus de gnral romain en cette contre et que la seule force
romaine tait forme par les Burgondes, les seuls barbares recon-
naissant encore Rome une vague suprmatie. En lutte contre
lempereur Anthmius, Rikimer avait appel son neveu en Italie. An-
thmius fut abattu en 472, puis Rikimer disparut six semaines aprs.
Le fantme dont il avait fait choix pour lopposer Anthmius, Oly-
brius, mourut en novembre. Par une ironie du sort, le faiseur
dempereur se trouva tre le jeune Gondebaud. Son choix se porta sur
le chef de la garde impriale, comes domesticorum, Glycre (5 mars
473). Aprs la mort de ce dernier, qui ne rgna quun an, lempereur
de la partie orientale de lEmpire, Znon, fit reconnatre Rome
comme empereur Julius Nepos (23 juin 474). Gondebaud regagna
alors la Burgondie. On ne sait ce quil devint jusqu la mort de son
pre Gundioch. Il avait trois frres Chilpric (II), Godegisle, Gun-
domar. De ce dernier, on ne sait rien. Devenu roi vers 485, Gonde-
baud sentendit avec Godegisle, son pun, qui stablit Genve.
Quant Chilpric II il eut le sort suivant, au dire de Grgoire de
Tours :

Gondebaud frappa du glaive Chilpric et noya, une pierre au cou, la femme


de son frre. Puis il condamna lexil ses deux filles, Chrona et Clotilde. La
premire prit le voile. La plus jeune sappelait Clotilde. Clovis envoyait sou-
vent des dputs en Bourgogne, ce qui leur donna loccasion dadmirer sa
beaut et sa sagesse et de la faire connatre Clovis, ainsi que sa naissance
royale. Sans tarder, il envoie une ambassade Gondebaud, la lui demandant
en mariage. Celui-ci nosa refuser et livra la jeune fille que les envoys remi-
rent au plus vite Clovis. A sa vue il fut transport de joie et lpousa. Il avait
dj dune concubine un fils, Thierry.

Ce rcit a t suspect. Le meurtre de Chilpric et de sa femme se-


rait une lgende franque recueillie sans critique par Grgoire de
Tours : Le personnage le plus considr du royaume burgonde,
lvque mtropolitain de Vienne, Avitus, atteste la douleur de Gon-
debaud lorsquil fut priv de ses frres :

Autrefois vous pleuriez avec une motion inexprimable la perte de vos fr-
res et laffliction de tout votre peuple sassociait votre deuil royal, et cepen-
dant ctait une bonne fortune pour votre royaume que la diminution du nom-
bre des personnages royaux et la conservation en vie de celui qui suffisait
lexercice du pouvoir.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 26

Le vague sur les causes de la mort des frres de Gondebaud, la flat-


terie mme qui termine, confirmeraient plutt les soupons ns du r-
cit de Grgoire. Avitus pourrait excuser un crime en y voyant un bien-
fait pour la paix du royaume dans lunit de commandement. Des bas-
sesses de ce genre devant les puissants se rencontrent sous la plume
des vques, et mme des papes, de ces temps.

Le mariage de Clovis nest pas un pisode quelconque. Il offre un


intrt capital. Si les Burgondes taient comme les Goths, les Vanda-
les, les Lombards, chrtiens de confession arienne, certains, dont, sans
doute, le roi Chilpric ou sa femme, penchaient vers le catholicisme,
car leurs filles furent leves dans cette confession. Lane Saide-
leube, qui prit le voile et changea son nom pour celui de Chrona, de-
meure Genve, fonda dans la banlieue de cette cit le monastre de
Saint-Victor. La cadette, Clotilde, fit mieux : elle travailla son mari et
lamena au catholicisme.

La guerre contre les Alamans


et le baptme de Clovis

Retour la Table des matires

Nous allons nous trouver maintenant en prsence dun problme


ou plutt dun double problme, la conversion de Clovis au catholi-
cisme et sa victoire sur les Alamans. Sont-ils lis lun lautre,
comme on la cru longtemps ?

Deux peuples nouveaux ou plutt deux groupements de peuples


germaniques nouveaux taient apparus en Gaule au IIIe sicle, les
Francs et les Alamans. Ceux-ci sont identiques aux Semnons qui sem-
blent tablis dans le Brandebourg vers la fin du IIe sicle. Un sicle
plus tard, ils apparaissent aux frontires de la Gaule et de la Rhtie. Ils
prennent part linvasion de la Gaule et de lItalie aux temps
dAurlien et de Probus qui les rejettent (270-275), Maximien, le col-
lgue de Diocltien, doit son tour lutter contre eux. De mme Cons-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 27

tantin, son fils Constantin II, Magnence. On sait quau milieu du IVe
sicle ils ont pntr profondment en Gaule, jusqu Autun. Ils sont
sous les ordres de plusieurs rois et compteraient 35.000 guerriers lors
de la bataille prs de Strasbourg o ils furent battus par le Csar Julien
(358). Le jeune empereur doit ensuite passer quatre fois le Rhin (vers
Mayence) pour obtenir leur soumission. Soumission prcaire.
Lempereur Gratien doit lutter contre eux en Alsace (378) et passer le
Rhin. Ils envahissent la Rhtie, menacent lItalie (384, 392). Eugne,
la crature dArbogast, ne pouvant en venir bout, les engage au ser-
vice de Rome pour la dfense du Rhin (393). A ce moment, leur puis-
sance subit un temps darrt. Ils sont obligs de cder aux Francs (de
Hesse) la rgion au nord du Main, aux Burgondes, apparus dans la
Germanie occidentale la fin du sicle prcdent, la rgion entre le
Main et le Neckar. Au dbut du Ve sicle, lusurpateur Constantin III
en prend un certain nombre son service. Sur la rive gauche du Rhin,
ils noccupent encore rien dune manire stable. Le Palatinat actuel
(Mayence, Worms, Spire) est au pouvoir des Burgondes jusqu leur
dfaite en 435 et leur transfert en Sapaudia (Savoie) en 443. Cest
seulement aprs la mort dAetius (454) quils commencent stendre
dans toutes les directions, lEst jusquau Lech qui les spare des Ba-
varois, issus des Marcomans, qui ont quitt la Bohme dont ils tirent
leur nom. Au Sud, la Rhtie est occupe par eux. Ils pntrent en S-
quanaise et, vers 480, sont matres de Besanon et aussi, en Lyon-
naise, de Langres. Occupent-ils dj lAlsace ? On ne sait trop, mais
la chose est probable.

Les Alamans se prsentent comme un peuple trs redoutable,


dautant plus quil sest opr entre leurs tribus (gauen) une concen-
tration ; au lieu de quinze, avec autant de rois, on ne signale plus que
trois dans la Vie de Saint Sverin, aptre du Norique, rdige la fin
du Ve sicle. Le conflit avec les Francs est fatal, les Alamans voulant
sapproprier les deux rives du Rhin. Celles-ci, partir du cours de la
Lauter, taient au pouvoir des Francs, Hessois et Ripuaires. Les Ri-
puaires, dont lhistoire est fort obscure,. taient un amalgame
dantiques nations germaniques. La plus importante, celle des Bruct-
res, stait tablie au cours du Ve sicle dans la rgion o jadis Csar
avait install les Ubes. Leur capitale tait naturellement Cologne.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 28

Lattaque vint des Alamans. On a suppos que, empchs de se


porter sur lItalie par les forces des Ostrogoths de Thodoric, ils se
sont rejets du ct des pays occups par les Francs... Ils sen prirent
aux Ripuaires et pntrrent profondment dans leur territoire puisque
la rencontre eut lieu Tulpiacum (Zlpich), au nord-ouest de Cologne.
Le roi des Ripuaires, Sigebert, parvint les repousser, mais fut bless
au genou et resta boiteux le reste de ses jours.

La quinzime anne du rgne de Clovis, en 496, les Alamans fu-


rent aux prises avec les Francs Saliens. Aucun texte ne nous dit o se
livra la bataille. On peut conjecturer que ce fut en Alsace, car les Sa-
liens possdaient, outre lactuel Palatinat, le nord de lAlsace et se
trouvaient ainsi en contact avec les Alamans. La lutte fut trs dure. Un
instant Clovis dsespra de la victoire. Grgoire de Tours le repr-
sente pleurant, levant les yeux an ciel et lui prte la prire suivante :

Jsus-Christ que Clotilde affirme tre fils du Dieu de vie, toi qui veux bien
venir en aide ceux qui flchissent et leur donner la victoire, sils esprent en
toi, jinvoque dvotement ton glorieux secours. Si tu daignes maccorder la
victoire sur mes ennemis et si jprouve cette puissance dont les gens qui por-
tent ton nom affirment que tu donnes maintes preuves, je croirai en toi et, me
ferai baptiser en ton nom Jai invoqu mes dieux et nen ai eu aucun secours,
etc... .

Grgoire ajoute :

En ce mme moment, les Alamans tournent dos et prennent la fuite : Voyant


que leur roi avait t tu, ils se soumettent Clovis en disant : Fais quartier,
nous sommes toi. Ainsi cessa la guerre, aprs entretien avec larme. Ren-
tr en paix, il raconta la reine quil avait mrit dobtenir la victoire en invo-
quant le nom du Christ.

Alors la reine fait venir saint Remy, vque de la ville de Reims, et


le prie de faire pntrer dans le roi la parole du salut. Le pontife, dans
des entretiens secrets, commence lengager croire au vrai Dieu,
crateur du ciel et de la terre, et quitter ses idoles qui ne peuvent tre
daucun secours ni pour lui ni pour personne. Et le roi de dire :

Je te suivrais de bon cur, trs saint prlat, mais il y a un obstacle : le peu-


ple qui mest sujet nadmet pas quon dlaisse ses dieux. Toutefois, jirai lui
et lui parlerai comme tu fais.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 29

Il assembla les siens et, avant quil prit la parole, par un effet de la
puissance divine, tous, lenvi, scrirent :

Nous rejetons les dieux mortels, pieux roi, prts suivre le Dieu immortel
que prche Remy.

Transport de joie, lvque fait prparer les fonts baptismaux. Les


places sont dcores de toiles peintes (tapisseries), les glises pares
de draps blancs. Le baptistre est apprt, lencens embaume, les cier-
ges odorants donnent une lumire brillante. Lglise baptismale nest
que parfum divin, parfum du paradis, prsent de Dieu, ce que purent
croire les assistants. Le roi demande tre baptis le premier. Nou-
veau Constantin, il va au baptistre se purifier de la lpre invtre et
laver dans une eau nouvelle les honteuses souillures de sa vie passe.
Comme il entrait au baptistre, le saint de Dieu linterpella de sa bou-
che loquente :

Courbe doucement la tte, Sicambre, adore ce que tu as brl, brle ce que


tu as ador.

Saint Remy tait un vque dun grand savoir, profondment vers


dans lart de la rhtorique et, en outre, dune saintet telle quelle ga-
lait les vertus de saint Silvestre. Dans le livre consacr sa vie on
rapporte quil ressuscita un mort. Le roi ayant reconnu la puissance
trinitaire de Dieu, fut baptis au nom du Pre, du Fils et du Saint-
Esprit et oint du saint chrme avec le signe de la croix du Christ. De
son arme plus de 3.000 hommes furent baptiss avec lui. Une de ses
surs, Alboflde, reut le baptme. Elle mourut peu aprs. Le roi fut
afflig et saint Remy lui crivit... Une autre sur, Lanthilde, jus-
qualors arienne, se convertit aussi : elle reconnut que le Fils gale le
Pre et lEsprit-Saint et fut ointe du chrme (chrismata) .

Tel est le rcit qui a fait foi travers les sicles sur lautorit de
Grgoire de Tours et en raison aussi de lclat glorieux quil jetait sur
les premiers jours de la monarchie franaise. Clovis est un autre Cons-
tantin, comme Remy un autre saint Silvestre. Le roi des Francs appa-
rat comme loint du Seigneur qui lit le texte sans faire attention que
lonction nest ici quune figure. Le roi des Juifs reoit lonction, le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 30

roi des Francs et sa sur reoivent le baptme avec le signe de la


croix en guise donction.

Cependant une tout autre version du baptme de Clovis est donne


par un contemporain de Grgoire de Tours, Nizier, vque de Trves.
En 561, crivant Clotsinde, femme dAlboin, roi des Lombards, pe-
tite-fille de Clovis, il lexhorte travailler la conversion au catholi-
cisme de son mari, de confession arienne. Nizier va lui rappeler
lexemple de sa grand-mre Clotilde, mais le choc dcisif entranant la
conversion, est tout autre. Ce nest pas langoisse dune bataille qui
entrane Clovis, mais une visite au tombeau de saint Martin, prs de
Tours ! La vue des miracles persuade le roi trs astucieux , qui
avait voulu connatre le vrai .

Mais cette version se heurte au fait que Tours tait au pouvoir des
Visigoths. Clovis net pu y pntrer que dguis. Et puis, comment
sexpliquer que Grgoire de Tours, qui fait tourner lunivers autour du
tombeau de saint Martin, et pu ignorer leffet le plus glorieux des
miracles du saint thaumaturge ? Cest dune parfaite invraisemblance.

Une troisime version se retrouve dans une lettre o Avitus, v-


que mtropolitain de Vienne, flicite Clovis de sa conversion. Le roi
naurait eu besoin de personne, pas plus de saint Remy que de saint
Vaast (Vedastes) car la Vita Vedastis, due Jonas de Bobbio, cri-
vant en 642, en reporte la gloire ce personnage pour acqurir les
lumires de la foi. Clovis la devrait sa conscience seule :

Prcherai-je un converti, alors que, avant votre conversion, vous lavez


connue sans prdication ?

Mais il ny a l quune de ces flatteries dont les prlats, en ces


temps et en dautres, ne sont pas avares envers les puissances du si-
cle.

En outre, cette lettre aurait vant la clmence de Clovis envers les


Alamans dans la phrase : an misericordiam quam solutus a vobis ad-
huc nuper populus captivus gaudiis mundo insinuat lacrymis Deo.
Tous les critiques ont compris :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 31

Parlerai-je de votre misricorde, glorifie devant Dieu et devant les hommes


par la joie et par les larmes dun peuple vaincu dont vous avez daign dfaire
les chanes.

Le sens vritable a t donn par un tudiant de Paris 1 :

Vous prcherai-je la misricorde lorsquun peuple jusqu ce jour captif (de


lerreur paenne) que vous venez de dlivrer, clbre celle dont vous venez de
faire preuve son gard, en montrant sa joie aux yeux du monde et en faisant
couler devant Dieu ses larmes de repentir ou de reconnaissance.

Ce peuple dlivr de lerreur, cest le peuple franc.

Quil soit ou non en rapport avec la victoire sur les Alamans, le


baptme de Clovis a t abaiss de dix annes. On se dbarrasse de la
mention chronologique de Grgoire de Tours (an 15 de Clovis) en la
dclarant interpole et en faisant observer que dans le recueil pisto-
laire dAvitus, il nest point de lettre quon puisse reporter srement
une date antrieure 502. On fixe mme 506 la dfaite des Alamans
en raison dune lettre adresse en cette anne Clovis par le roi des
Ostrogoths, Thodoric, par la plume du plus illustre des crivains de
lpoque, Cassiodore. Thodoric annonce quil donne asile aux dbris
de ce peuple en Rhtie et prie instamment le roi des Francs, son parent
(par alliance, car il a pous une de ses surs), de ne point pourchas-
ser un peuple perfide, mais accabl par lui. La conclusion quon peut
tirer de cette lettre, cest que, vers 505-506, il sest produit un nou-
veau et malheureux soulvement des Alamans. Une thorie rcente se
refuse cette interprtation : les Alamans ont t crass en une seule
bataille et elle est de 505-506. Affirmation invraisemblable. Jamais,
avant Ppin et Charlemagne, on na pu venir bout de ce peuple sau-
vage et indomptable, mme en menant contre lui des campagnes rit-
res. On peut ngliger cette thorie, non moins que les consquences
quon voudrait tirer de ce changement de date.

La conversion de Clovis est un vnement dune importance capi-


tale pour lavenir de lEtal franc, puis de la France. Le roi des Francs
apparut comme un nouveau Constantin et lpiscopat de la Gaule en-

1 Reverdy (dans Le Moyen Age, 1913, p. 274).


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 32

tire en ressentit une profonde motion. Les vques de la partie de la


Gaule soumise Clovis, et par eux, les populations, se rallirent aussi-
tt au gouvernement franc. Un grand espoir emplit aussi le cur des
vques et des peuples des royaumes gouverns par des souverains de
confession arienne, les Burgondes, les Visigoths.

La premire guerre franque contre les Burgondes


Retour la Table des matires

Les Burgondes taient sans doute le seul peuple germanique avec


lequel les Francs neussent pas entretenu des relations hostiles. On
sexplique donc mal que Clovis ait men une guerre contre eux ou une
fraction dentre eux, vers lanne 500. Au dire de Grgoire de Tours,
il aurait t sollicit dintervenir par lun des deux rois burgondes,
Godegisle, en mauvais termes avec son frre an Gondebaud, plus
puissant que lui. Dans le plus grand secret, Godegisle aurait propos
au Franc de lui payer tribut sil le dbarrassait de son frre et le faisait
seul roi. Clovis accepta et attaqua. Gondebaud, qui ne se doutait de
rien, appela son aide le tratre : Unissons-nous contre les Francs ;
dsunis, nous aurons le sort des autres nations. Godegisle feignit
daccepter, mais, lors de la bataille qui se livra sous Dijon, il passa du
ct de Clovis. Compltement dfait, Gondebaud ne put organiser de
rsistance ni Lyon, sa capitale, ni Vienne, et courut senfermer
Avignon, lextrmit de ses Etats, proximit de la Septimanie, ap-
partenant au roi des Visigoths, Alaric II. Clovis vint lassiger. Il ne
put emporter la ville et leva le sige moyennant la promesse dun tri-
but que lui fit Gondebaud. Il est possible aussi quil craignit, loin de
toute base dopration, une intervention des Visigoths. Pour ne pas
sembler abandonner son alli, Clovis, en remontant vers le Nord, lais-
sa Vienne, o Godegisle stait install, comme dans sa capitale,
une petite garnison franque. Ayant refait ses forces, Gondebaud y vint
assiger son frre. La disette se mit dans la place et Godegisle en
chassa la population civile. Indign, un des expulss, lingnieur (arti-
fex) charg de lentretien des aqueducs, aurait indiqu lassigeant le
moyen de pntrer par le conduit dun aqueduc coup. Surpris, Gode-
gisle courut chercher asile dans la cathdrale arienne : il y fut gorg
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 33

avec lvque arien. La garnison fut massacre, lexception des


Francs qui staient masss dans une tour. Gondebaud nosa les mettre
mort, mais il les fit prisonniers et les envoya Toulouse chez Alaric
II, indice videmment quil tait alors dans les meilleurs terme avec
lEtat visigothique. Il se vengea en faisant prir les snateurs gal-
lo-romains et les Burgondes qui avaient pris le parti de son frre.
Gondebaud tait dsormais le seul matre de la Burgondie. Il prit des
mesures dapaisement : Il fit des lois plus douces pour que le Bur-
gonde nopprimt pas le Romain. Grgoire fait allusion ainsi la
Lex Burgondionum, connue plus tard sous le nom de son auteur loi
Gombette . Elle tend remettre sur le pied de lgalit des droits le
propritaire gallo-romain et lhte burgonde dans lexploitation du
domaine quils se partagent. Le copartageant burgonde tait port na-
turellement tendre son lot et ses profits aux dpens du Romain .
Le Romain vivait toujours sous lautorit des lois de lEmpire. Mais le
code thodosien et les Nouelles des derniers empereurs formaient un
ensemble volumineux o lon se retrouvait difficilement. Gondebaud,
dans un intrt pratique, en fit excuter un abrg, la Lex Romana,
pendant de la Lex Burgondionum.

Gondebaud aurait mme eu lintention de passer au catholicisme,


mais en secret, ce qui enlevait toute porte politique ce geste auprs
de ses sujets romains. Malgr ses confrences avec Avitus, vque de
Vienne, la plus sainte personnalit de son Etat, il ne fut pas convaincu
de lgalit des personnes de la Trinit et persista dans sa folie jus-
qu sa mort . Cependant, ce fut son instigation quAvitus crivit
les traits contre les hrsies dEutychs et Sabellius dniant toute
divinit Notre-Seigneur Jsus-Christ . Gondebaud craignait son
peuple sil changeait de confession. Avitus, vainement, tenta de le
persuader que ctait au peuple de suivre la foi du roi, comme il le
suivait la guerre. Peu aprs, on fit la paix entre Francs et Burgondes.
Clovis avait chou dans une entreprise o il stait engag, peut-tre
linstigation de Clotilde qui, dans son enfance, avait d son salut
Godegisle laccueillant Genve. Il restait cependant redoutable et
Gondebaud, qui ne payait pas le tribut promis, le savait bien. Les deux
rois se rconcilirent dans une entrevue qui eut lieu la limite de leurs
Etats, sur la rivire du Cousin, sous-affluent de lYonne, au sud
dAuxerre, cit du royaume de Clovis, alors que Nevers tait bur-
gonde .
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 34

Ce rapprochement tait alarmant pour Alaric II. Il envoya deman-


der une entrevue son frre le roi des Francs. Clovis accepta.
Lentrevue eut lieu dans une le de la Loire prs du bourg (vicus)
dAmboise, en territoire tourangeau, donc aquitain.

Ils conversrent, mangrent et burent ensemble ; aprs stre promis amiti


ils se retirrent en paix.

Conqute de lAquitaine sur les Visigoths


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Ce ntait quune paix fourre. Lambition de Clovis tait entrete-


nue et excite par un Etat lointain, mais qui ne perdait pas de vue ce
qui se passait en Occident. La politique byzantine sinquitait de le
voir en majorit au pouvoir des Goths, Visigoths en Gaule et en Espa-
gne, Ostrogoths en Italie. En ce dernier pays, Thodoric tait soi-
disant dlgu de lempereur, dsormais unique, mais cette fiction,
mesure que les annes scoulaient, achevait de se dissiper. En 506,
Constantinople rompit les relations officielles avec Ravenne, capitale
de lEtat ostrogothique. Contre les Visigoths, lempereur, Anastase,
excita certainement Clovis vers la mme date, conformment la tra-
dition romaine dopposer Barbare Barbare.

LOstrogoth eut vent de la machination. Inquiet, Thodoric prit ses


prcautions.En politique prvoyant il avait eu soin de sallier par des
mariages les princes germaniques. Il les prvint dans une suite de let-
tres rdiges par la plume de Cassiodore. Tout dabord, il crivit
Alaric II qui tait son gendre. Il lengage la patience. Une longue
paix amollit mme les peuples les plus valeureux. Quil ne risque pas
son sort sur un seul coup, dautant que nul grief srieux ne le spare
du roi des Francs. Lambassade de son beau-pre apaisera le litige.

Que des envoys dAlaric se joignent lambassade que Thodoric dpute


notre frre Gondebaud et aux autres rois.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 35

Au roi de Vienne, lOstrogoth demande de joindre ses efforts aux


siens pour empcher de jeunes princes, leurs parents, den venir aux
prises sans raison. Lambassade traversa ensuite la Germanie pour
porter des avertissements aux petits rois des Thuringiens et des dbris
des Varins ou Varnes et des Hrules dans leur voisinage. Ces lettres
sont moins rticentes sur le compte de Clovis, qui est dsign comme
lauteur du conflit en vue :

Celui qui veut injustement ruiner une nation respectable nest pas dispos
observer la justice envers les autres et si le succs le favorise dans cette lutte
injuste, il se croira tout permis. Joignez donc vos envoys ceux qui portent
nos offres de mdiation Clovis pour que, dans un esprit dquit, il renonce
attaquer les Visigoths et quil sen rapporte au droit des gens, autrement il au-
ra affaire nous tous. On lui offre toute satisfaction. Que veut-il donc, sinon
ruiner tous les Etats voisins ? Mieux vaut que, ds le dbut, nous rprimions
tous daccord, moindre risque, ce qui autrement entranerait la guerre par-
tout.

La dernire visite de lambassade ostrogothique fut pour Clovis.


Thodoric stonne que le roi des Francs sengage dans un conflit
avec son beau-fils pour un motif futile. Clovis et Alaric sont jeunes,
trop fougueux. Au lieu de risquer de ruiner leurs royaumes, pourquoi
ne pas avoir recours larbitrage ? Puis le ton de la lettre se hausse.
Ce conflit arm serait une insulte pour Thodoric. Il ne veut pas cette
guerre :

Je vous parle en pre, en ami. Qui mprisera mes conseils, apprendra quil
aura compter avec moi et mes allis.

Enfin, enveloppe, mais trs comprhensible pour le Franc, allu-


sion aux menes byzantines :

Ne laissez pas la malignit semer la zizanie entre rois... Il nest pas un bon
conseiller celui qui vous entrane lun ou lautre et tous deux dans la ruine.

La rponse de Clovis ces conseils et ces menaces fut une atta-


que brusque contre le royaume de Toulouse. Au dire du naf Gr-
goire de Tours, le motif de son agression tait tout de pit :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 36

Cest avec peine que je vois ces ariens possder une partie des Gaules. Mar-
chons avec laide de Dieu et, aprs les avoir vaincus, soumettons le pays no-
tre domination.

La correspondance de Thodoric nous montre que lagression de


Clovis neut rien dune croisade. Ce fut une guerre amene sous un
prtexte quelconque, une guerre prmdite et bien prpare. LEtat
visigothique passait pour le plus puissant de la Gaule. Clovis comprit
quil nen pourrait venir bout laide des seuls Francs Saliens. Il
appela laide le roi des Ripuaires, Sigebert, qui envoya un contin-
gent sous son fils Chlodric. Surtout il eut lalliance burgonde. Gon-
debaud commit la faute insigne de sallier lhomme qui, visiblement,
voulait sassurer lensemble de la Gaule. Son contingent, qui devait
attaquer lAquitaine lEst, fut command par son fils et hritier Si-
gismond.

Alaric II ne fut pas surpris, sinon du ct bourguignon, car il


sattendait une attaque des Francs et il sy tait prpar. Mais sa si-
tuation ntait pas bonne. Les Goths taient peu nombreux, si peu
nombreux quil fallut enrler des Gallo-Romains, mme des clercs,
dans larme du roi de Toulouse. La population indigne, catholique,
tait spare des trangers par la barrire de larianisme. Son guide
moral et soutien matriel, lpiscopat, avait eu souffrir et cruelle-
ment de la perscution, bien quelle ft loin datteindre celle que les
Vandales, la mme poque, infligeaient aux catholiques dAfrique.
Les vques catholiques dAquitaine taient chasss de leurs siges
piscopaux qui restaient vides, tels Volusine, puis Verus, vques de
Tours, exposs au soupon cause de la proximit de leur ville pis-
copale de lEtat franc, tel Ruricius de Limoges, tel lillustre Csaire
dArles. Il est vrai quAlaric II revint sur cette politique de soupons
et de perscutions quavait surtout pratique son pre Euric. La plu-
part des vques exils furent rintgrs dans leurs siges. Le roi auto-
risa mme la tenue dun grand concile catholique qui se tint en lglise
Saint-Andr dAgde, en septembre 506. Il ne comprit pas- moins de
vingt-quatre vques, Plus dix dlgus de prlats empchs de se
rendre ce synode. Au moment de se sparer, les pres dcidrent de
se runir de nouveau lan suivant Toulouse.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 37

Pour la commodit de ladministration judiciaire, Alaric prit une


mesure heureuse : une commission de juges opra une compilation de
textes choisis parmi les codes, les Novelles impriales, les crits de
jurisconsultes romains, et Alaric la promulgua Toulouse le 2 fvrier
506. Cette compilation, dite Lex Romana Visigothorum ou Breviarium
Alarici, fut le manuel de droit romain dont usrent, jusquau XIIe si-
cle, les rgions de la Gaule qui conservrent le droit romain.

En dpit de ces repentirs et de ces services, les Visigoths et leur roi


ntaient pas aims. Grgoire de Tours ne nous abuse pas, quand,
aprs avoir rapport lentrevue dAmboise, il ajoute :

A partir de ce moment, un grand nombre des habitants des Gaules dsirrent


ardemment avoir les Francs pour matres.

Il nest pas impossible, dailleurs, que Clovis ait donn son en-
treprise, la dernire heure, cette allure religieuse que rapporte Gr-
goire. Pour se concilier les populations ou plutt les saints protecteurs
notamment, saint Martin, il interdit ses hommes le pillage. Ayant
appris que son adversaire concentrait ses forces sous Poitiers, il se di-
rigea sur cette ville en franchissant la Loire, sans doute Amboise.
Arriv sur la Vienne, il ne sut comment franchir la rivire grossie par
les pluies. Mais dj son expdition saccomplissait sous le signe du
miracle : une biche dune grandeur surnaturelle, traversant le cours
deau, montra un endroit guable o larme franque put passer.
Quand elle arriva de nuit sous Poitiers, une lumire non moins surna-
turelle jaillit du sommet du clocher du monastre de Saint-Hilaire
contigu la ville.

Cependant Alaric ntait pas Poitiers mme, mais quinze kilo-


mtres au nord-ouest dans une forte position, un antique oppidum, dit
aujourdhui camp de Cneret. Ce ne fut pourtant pas dans le camp que
se livra la bataille, mais dans la grande plaine de Vouill qui, de l,
stendait jusquaux bords de la cit. Nous navons pas de dtails sur
laction. Grgoire de Tours se borne dire : His (les Goths) eminus
resistunt, comminus illi (les Francs). Ce nest pas prcisment clair, et
il poursuit :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 38

Les Goths tournrent dos selon leur habitude et le roi Clovis obtint la vic-
toire avec laide de Dieu... Or comme le roi (Clovis), les Goths prenant la
fuite, avait tu le roi Alaric, voici que deux ennemis surgissant le frappent aux
flancs de leurs lances. Clovis dut le salut la bonne trempe de sa cuirasse et
la vlocit de son cheval.

Grgoire de Tours ajoute un dtail retenir :

Quantit dArvernes amens sous Apollinaire, dont les premiers des sna-
teurs, trouvrent la mort.

Nul doute que Grgoire ne doive ce renseignement aux traditions


de son pays natal, lAuvergne. Ainsi, le descendant de ce Sidoine
Apollinaire, qui avait dfendu ce pays contre les Goths dans les der-
niers jours de lEmpire romain, avait d se rallier leur domination,
car sil amenait Alaric les contingents de cette province, ce ne pou-
vait tre quen qualit de comte (507).

Les Goths avaient pu sauver le fils et hritier dAlaric, un enfant de


cinq ans, Amalaric. Aprs sa victoire, Clovis alla prier sur le tombeau
de saint Hilaire, puis se dirigea sur Toulouse pendant que Sigismond,
la tte des Burgondes, pntrait en Limousin et semparait de la
place forte dIdunum. Francs et Burgondes durent faire leur jonction
sous Toulouse, qui fut emporte, brle et, pille. Clovis mit la main
sur le clbre trsor des rois visigoths, en partie constitu par le pil-
lage de Rome un sicle auparavant.

Mais il restait encore beaucoup faire. Clovis chargea son fils a-


n, Thierry, de prendre possession dAlbi, de Rodez, de lAuvergne
jusqu la frontire de lEtat burgonde. Gondebaud en personne entre-
prit la conqute de la Septimanie. Lenfant Amalaric tait hors dtat
de rsister, mais il avait un oncle, Geisalic, frre illgitime de son
pre, qui tenta de lutter, mais en vain : Gondebaud enleva Narbonne et
Geisalic senfuit en Espagne.

Il restait soumettre tout louest du royaume de Toulouse. Clovis


sen chargea.Laissant de ct la Novempopulanie, entre Garonne et
Pyrnes, dont la conqute et pris trop de temps, il alla mettre la
main sur Bordeaux, o il passa lhiver de 507-508.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 39

Au printemps de 508, il remonta au Nord, par Saintes et Angou-


lme. Ces villes taient encore occupes par des forces gothiques.
Pour cette dernire cit

le Seigneur lui fit la grce que, sa seule vue, les murailles scroulrent .

Ainsi le retour comme laller sopra sous le signe du miracle se-


lon le saint vque Grgoire. Arriv Tours, Clovis ne manqua pas
daller prier sur le tombeau de saint Martin et doffrir des prsents la
basilique.

La crmonie de Saint-Martin de Tours


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Alors se droula une scne qui donne la clef de lexpdition de


Clovis contre le royaume de Toulouse. Clovis se trouva la basilique,
dans latrium, en prsence dune ambassade envoye par Anastase.
Lempereur lui envoyait un beau prsent, le diplme de consul (hono-
raire) enferm dans un diptyque (divoire), une tunique de pourpre,
une chlamyde.

Coiff du diadme, il monta cheval et parcourut lespace sparant la porte


de latrium de la cathdrale de Tours en jetant en chemin lor et largent au
peuple avec la plus gnreuse bont. A partir de ce jour, il fut appel consul et
auguste.

Des histoires modernes ont voulu tirer de cet pisode des consid-
rations politiques de premire importance. Cette crmonie aurait
consacr le pouvoir de fait de Clovis sur la Gaule par une concession
de la seule autorit lgitime, celle de lempereur de Constantinople.
Depuis ce moment, Clovis serait moins un conqurant quun prince
lgitim par la transmission du pouvoir faite par la nouvelle Rome.

Ainsi prsente, cette thorie est chimrique. Le rcit de Grgoire


de Tours, rdig deux tiers de sicle aprs lvnement, renferme des
assertions insoutenables. Nul autre que lempereur ne pouvait ceindre
le diadme et tre qualifi auguste . Comment lvque de Tours a-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 40

t-il pu lignorer ? Dans la ralit des choses, Clovis a reu une de ces
dcorations dont les princes barbares taient friands. Il a d mme
croire de bonne foi quil tait revtu du consulat ponyme puisquil
revtit la tunique de pourpre et jeta lor et largent au peuple. Mais son
nom ne figure pas sur les diptyques consulaires. Anastase ne lui
confra donc que le consulat honoraire, distinction de second ordre.
Au reste, comment pourrait-on admettre que les princes francs aient
reconnu lOrient le pouvoir de lgitimer leurs conqutes ? Pass le
rgne de Childric Ier, ils se sont estims tout fait indpendants. Une
preuve certaine, cest quils nont jamais admis les Novelles des der-
niers empereurs dOccident, et pas davantage la lgislation de Justi-
nien. Clovis na mme pas song faire pour ses sujets romains des
compilations de droit romain analogues celles de Gondebaud et
dAlaric : on sest content dans la partie de la Gaule franque o lon
pratiquait encore ce droit, du Brviaire dAlaric. Ce que Clovis a fait
rdiger, cest la Loi Salique, la coutume germanique.

Quittant Tours, il vint Paris et y tablit sa capitale (cathedram regni). Son


fils Thierry ly rejoignit .

Annexion du royaume des Ripuaires


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Sil avait conquis le centre et le sud-ouest de la Gaule, une partie


de la rgion lui chappait, celle qui tait tenue par le peuple frre des
Ripuaires. A cette date, la rgion ripuaire apparat dune importante
tendue.

Forme de lunion des Bructres, des dbris des Amsivariens, ve-


nus de lEms, et des Tenctres, les Ripuaires (dont le nom napparat
dans les textes quen 727) formaient cependant un tout homogne.
Aprs 406, ils staient installs sur la rive gauche du Rhin, avec Co-
logne pour centre. Un lien plus ou moins lche leur rattachait les
Chattuarii ; menacs par les Saxons, ils staient tablis entre le Rhin
infrieur et la Meuse infrieure, rgion qui devint le pagus Hattua-
riensis ; de mme les Chamaves qui, tablis anciennement entre la
Lippe et 1Yssel, lHamaland, sur la rive droite du Rhin, remplacrent
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 41

au IVe sicle, les Saliens dans le Veluwe et le Salland (Hollande ac-


tuelle), enfin le petit peuple des Tuihantes (et non Tubantes) qui a
laiss son nom la Twente hollandaise en Over-Yssel.

Spars au N.-O. des Saliens du Brabant septentrional par le grand


marcage du Peel, les Ripuaires stendaient lOuest au del de
lEiffel jusqu Malmdy et ce qui sera Aix-la-Chapelle. Lpaisse
Fort Charbonnire, qui courait du Sud au Nord (et non de lEst
lOuest, comme on le rpte), les sparait des Saliens, comme elle
avait spar les Nerves des Eburons, des Tongres, au temps de
lindpendance gauloise. Vers le Sud, la limite allait jusqu lentre
de lAlsace, Wissembourg, embrassant, depuis la fin du Ve sicle, la
cit de Trves.

Au dire de Grgoire de Tours, pendant que Clovis demeurait Pa-


ris, il dputa secrtement Chlodric, fils du vieux roi Sigebert, le
bless de Zlpich :

Ton pre se fait vieux et il boite. Sil mourait, son royaume te reviendrait de
droit avec notre amiti ,

et le chroniqueur de raconter longuement comment le fils fit gorger


son pre pendant quil faisait la sieste aprs midi dans la fort de Bu-
chonia. Tandis que, sur le conseil de Clovis, Chlodric montrait ses
envoys le trsor paternel, et se baissait pour puiser dans un coffre des
pices dor, lun deux lui fendit la tte. Alors Clovis se rendit Colo-
gne, convoqua le peuple et lui dit :

Ecoutez ce qui est arriv. Pendant que je naviguais sur lEscaut, Chlodric,
qui poursuivait son pre (de sa haine), faisait courir le bruit que je voulais le
mettre mort. Comme son pre fuyait dans la fort de Buchonia, il dpcha
des brigands qui le turent. Pendant quil ouvrait le trsor, Chlodric fut abattu
je ne sais par qui. Je nai aucune part ces choses cest un crime, je le sais, de
verser le sang de ses proches. Ce qui est fait est fait. Maintenant un conseil et
dont vous ferez ce que bon vous semblera : reconnaissez-moi (comme roi) et
je vous dfendrai. Les assistants lapplaudirent, et, choquant leurs boucliers,
llevrent sur le pavois et le prirent comme roi. Il mit alors la main sur le tr-
sor et la population sous son autorit.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 42

Que cette historiette ait la forte couleur dune lgende germanique,


cest ce quil nest pas difficile de voir. Mais le plus curieux, cest que
lvque de Tours qui, lui, la croyait vraie, en tire la conclusion sui-
vante :

Chaque jour, Dieu courbait ses ennemis sous sa main et tendait son
royaume, parce quil allait le cour droit devant lui et faisait ce qui est agrable
ses yeux.

Rminiscence biblique, a-t-on rpondu aux historiens moralistes


qui se rcriaient. Le saint vque navait pas lesprit d propos, dira-
t-on comme excuse. Mais quand on lit comme prface au livre II que
ceux qui croient en la Trinit obtiennent les succs et que ceux qui la
nient sont accabls, tel, parmi les premiers, Clovis qui devint matre
de la Gaule, tel, parmi les seconds, Alaric qui perdit son royaume et
son me, il nest plus douteux que pour Grgoire la croyance en la
Trinit absolvait tous les crimes.

Dernires annes de Clovis le concile dOrlans


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Clovis passa ses dernires annes Paris. Cest l, semble-t-il,


dans le court espace qui spare la conqute de lAquitaine de sa mort
quil fit rdiger la Lex Salica. Il devait tre malade et hors dtat
dentreprendre en personne de nouvelles expditions.Il ne put porter
secours en personne ses allis les Burgondes. Ceux-ci payrent cher
leur participation inconsidre la ruine du royaume de Toulouse.
Elle leur valut la guerre avec Thodoric. Ils convoitaient Arles. Ils
lassigrent de concert avec les Francs. La cit rsista assez long-
temps pour que le roi des Ostrogoths, occup en 508 par une attaque
des Byzantins, qui avaient dbarqu dans la Pouille, pt ravitailler la
ville, puis, en 509, faire envahir la Provence burgonde par une arme.
Celle-ci, sous les ordres dIbbas et de Mammo, infligea une grosse
dfaite sous Arles aux Franco-Burgondes commands par le fils an
de Clovis (511). Ibbas chassa ensuite les Burgondes de Septimanie,
puis entra en Espagne o il combattit Geisalic et le fora passer
leau et se rfugier en Afrique chez les Vandales. Amalaric put,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 43

grce son grand-pre, rgner non seulement sur lEspagne, mais sur
la Septimanie qui demeura encore deux sicles aux Visigoths.

Le dernier acte du gouvernement de Clovis fut un dit sous forme


de circulaire adresse aux vques de ses Etats. II est de peu post-
rieur la conqute de lAquitaine. Les recommandations du roi ses
troupes de ne pas attenter aux personnes et aux biens dEglise avaient
t mal observes au cours de lexpdition, et puis on stait saisi de
quantit de gens quon avait emmens hors de leur pays comme cap-
tifs. La circulaire avertit les vques que le roi interdit de mettre la
main sur toute personne ecclsiastique, religieuses, veuves, clercs ou
fils de clercs, serfs dglise. Ceux qui auront t faits prisonniers
contrairement la paix royale devront tre rclams par lvque int-
ress dans une lettre au roi, scelle de son sceau, et aussi sous la foi du
serment, en raison des fraudes de trop de gens. Quant aux laques faits
prisonniers en dehors de la paix du roi, Clovis laisse aux vques le
soin de soccuper deux. La circulaire est une prparation au concile
dOrlans et dans les manuscrits elle le prcde concile qui se
tint en 511, lanne mme de la mort de Clovis. La prsidence en fut
confre non au mtropolitain de Sens, dont lglise dOrlans relevait
hirarchiquement, mais Cyprien, mtropolitain de lAquitaine se-
conde. Comme Clovis, au cours de lhiver quil passa Bordeaux, en
507-508, na pas pu ne pas sentretenir avec Cyprien, on peut suppo-
ser que cest ce prlat qui suggra au roi lide dun concile rparateur
des maux quavait entrans la conqute des pays au sud de la Loire.

La participation au concile fut imposante trente-deux vques sur


les soixante-quatre siges que comptait alors le royaume franc, donc
la moiti, se rendirent Orlans. Labsence des vques de la rgion
pyrnenne, de la Novempopulanie (Barn, Comminges, Conserans,
Oloron, Dax, Aire, Tarbes, Lectoure) sexplique probablement par le
fait que les Goths sy maintenaient. De mme les vques des deux
Germanies et de la Belgique premire (Trves, Metz, Toul, Verdun),
brillent par leur absence, ainsi que ceux du nord de la Belgique se-
conde (Soissons, Vermand, Amiens, Senlis). Lloignement explique
sans doute quun synode sollicit par des prlats aquitains les ait peu
touchs. Par contre, on y voit figurer saint Csaire dArles, sujet bur-
gonde ; mais les Burgondes avaient particip aux dvastations, et puis
Csaire avait t revtu par le pape Symmaque de la dignit de vicaire
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 44

du Saint-Sige dans les Gaules. En dpit des abstentions et de


labsence force des vques de Burgondie, le concile dOrlans peut-
tre tenu pour un concile national, le premier de la priode franque de
notre histoire.

Deux questions surtout furent lordre du jour, le droit dasile, le


recrutement du clerg. Sur le premier point, le synode rpte les dis-
positions du code Thodosen bien connues par leur reproduction
dans la Lex romana Burgundionum et le Brviaire dAlaric. On insiste
sur la ncessit que lasile ne sentende pas seulement du btiment de
lglise mme, mais de latrium, vaste cour carre qui la prcde, o
les rfugis trouvent logement et nourriture.

En ce qui concerne le recrutement du clerg, il avait soulev des


difficults dont les lois des IVe et Ve sicles ne donnaient que des so-
lutions insuffisantes ou contradictoires. Le synode dOrlans distingue
parmi les candidats la clricature les hommes libres et les non-libres.
Les premiers ne peuvent tre admis quavec lautorisation du roi ou
du comte, moins quils ne soient fils, petit-fils, arrire petit-fils de
prtre, ce qui suppose une caste sacerdotale. Quant au serf, en principe
il lui est interdit dentrer dans le clerg sans la permission de son ma-
tre, quil priverait des fruits de son travail. Mais le servage nest pas
toujours facile dceler si le prlat a consacr de bonne foi diacre ou
prtre un serf, lordination reste valable, mais la personne qui a trom-
p lvque en prsentant un serf comme libre devra indemniser le
matre ; si lvque tait complice, cest lui de ddommager, mais
lordination reste galement valable.

Les dispositions relatives la frquentation des offices par le


commun des fidles exigent leur prsence lglise cathdrale, mais
seulement aux trs grandes ftes de lanne (Pques, Pentecte, Nol).
Cest que les glises rurales sont encore en nombre trs insuffisant. Le
village, cest le domaine seigneurial et le propritaire seul possde les
ressources ncessaires pour tablir chez lui une glise. On prend la
prcaution ce propos de rappeler que ces glises sont sous la juridic-
tion piscopale.

Lautorit piscopale, le concile tient laffirmer tant sur les per-


sonnes que sur les biens dEglise. Dj linsubordination du clerg
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 45

rgulier inquite. Que les abbs des monastres se souviennent que le


prlat du diocse a sur eux droit de correction. Que, de son ct,
labb use du mme droit sur ses moines, les empche de svader ;
quil ne se permette pas dadmettre des moines fugitifs. Un article si-
gnificatif, annonciateur dun abus qui prendra des proportions comme
monstrueuses aux sicles suivants, interdit aux prtres et aux moines
de se rendre la cour pour obtenir un bnfice , linsu de
lvque et naturellement au dtriment du diocse.

La liturgie et le culte sont aussi lobjet des proccupations des P-


res. On rappelle aux fidles quils nont pas le droit de quitter la messe
avant la bndiction de lofficiant. On porte cinquante jours la dure
du carme. On rend obligatoires les Rogations institues par saint
Mamert au sicle prcdent : elles comportent trois jours dabstinence
et des processions auxquelles les serfs et serves doivent assister, do
interdiction de les faire travailler pendant cette priode. On reprend
linterdiction de mariage entre beau-frre et belle-sur. Les pnitents,
soit condamns par lEglise, soit volontaires, ne peuvent rentrer dans
le sicle (avant davoir accompli leur pnitence).

Des superstitions dont la persistance fera lobjet de condamnations


rptes dans les synodes subsquents on en retient une, dapparence
pieuse, pour la condamner, celle qui consiste ouvrir au hasard les
livres saints et considrer le premier verset tombant sous les yeux
comme une rponse de la Divinit aux proccupations du fidle.

On renouvelle et ce ne sera pas la dernire fois les prescrip-


tions conciliaires touchant la discipline du clerg : interdiction aux
clercs de tout grade davoir domicile des femmes autres que des
proches parentes ; interdiction aux veuves de clercs de se remarier ;
enfin le prtre ou diacre coupable dun crime capital doit tre priv de
son office et excommuni. Lvque lui-mme est averti quil doit
assister (dans ses dplacements sans doute) loffice de lglise la
plus proche le dimanche et quil ne doit pas abuser de
lexcommunication contre un laque revendiquant comme sien un bien
dEglise ou un bien piscopal. On rappelle au prlat ses devoirs de
charit (aliments, vtements) envers les pauvres et les malades.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 46

Enfin, il y a lieu de retenir des dispositions non mises en vidence,


dispositions de circonstances, mais intressant au plus haut point le
clerg dAquitaine, celles qui concernent les Ariens, goths ou ro-
mains, du royaume de Toulouse. Les prtres hrtiques qui se conver-
tiront conserveront leur dignit. Les glises ariennes, aprs avoir t
purifies par la conscration piscopale, seront affectes au culte ca-
tholique.

Ces dispositions des Pres du concile dOrlans touchent donc aux


points sensibles de la vie de lEglise et de la Socit. Leur lecture est
la meilleure introduction ltude de lEglise lpoque mrovin-
gienne.

Avant de se sparer, les Pres adressrent Clovis copie des actes


avec une lettre ainsi conue :

A leur Seigneur, fils de la Sainte Eglise catholique, le trs glorieux roi Clo-
vis, tous les vques qui vous avez ordonn de venir au concile. Puisquun si
grand souci de notre glorieuse foi vous excite au service de la religion, que
dans le zle dune me vraiment sacerdotale vous avez runi les vques pour
dlibrer en commun sur les besoins de lEglise, nous, en conformit cette
volont et en suivant le questionnaire que vous nous avez donn, avons r-
pondu par les sentences qui nous ont paru justes. Si ce que nous avons dcid
est approuv par vous, le consentement dun si grand roi augmentera lautorit
des rsolutions prises en commun par une si nombreuse assemble de pr-
lats.

Ainsi, ds la tenue du premier concile franc, savre lunion de


lEtat et de lEglise qui se poursuivra dans la royaut franaise tra-
vers les sicles. On retiendra lexpression me sacerdotale. Bien quil
nait pas t oint de lonction sainte, comme le sera Ppin le Bref,
Clovis reoit dj la qualification de sacerdos qui sera donne par la
papaut au premier roi carolingien.

Clovis mourut Paris et fut enseveli dans la basilique des SS. Aptres quil
avait construite (sur la Montagne Sainte-Genevive) avec la reine Clotilde. Il
passa la cinquime anne aprs la bataille de Vouill. Il rgna trente ans. De la
mort de saint Martin celle de Clovis, qui se produisit dans la onzime anne
de Licinius (Lzin), vque de Tours, on compte cent douze ans. Aprs la
mort de son mari, la reine Clotilde vint Tours. Elle sy consacra au service
de la basilique de Saint-Martin, vivant jusqu la fin dans une admirable chas-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 47

tet et bienfaisance, visitant rarement Paris. (Grgoire de Tours, fin du Livre


II.)

Signification historique de Clovis


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La physionomie de lhomme nous chappe dans le dtail. On voit


bien quil fut ambitieux, fourbe, cruel, adroit politique, mais comme
des centaines dautres princes de ce type dans tous les temps et tous
les mondes, et cela ne le caractrise pas suffisamment. Sa psychologie
intime nous reste inconnue et le restera toujours, faute de textes.
Luvre demeure et cest lessentiel. Cette uvre est primordiale.
Nos vieux historiens appelaient Clovis le fondateur de la monarchie
franaise et en un certain sens, ils navaient pas tort. Sans Clovis la
Gaule ne ft pas devenue France ou elle aurait t une tout autre
France, une petite France, une Gaule dmembre.

Aprs la disparition du dernier reprsentant de la Romania en la


personne de Syagrius, lunit traditionnelle de la Gaule apparaissait
rompue comme dfinitivement. Cette grande rgion semblait ne pou-
voir poursuivre ses destines que coupe en trois tronons gouverns
respectivement par les Visigoths, les Burgondes, les Francs. De fait,
cette division subsistera travers les ges, jusqu la fin du Moyen
Age. Le royaume dAquitaine carolingien, puis le duch de ce nom, la
Guyenne des Plantagenets, prolongent lAquitaine romaine et gothi-
que jusqu la fin de la guerre de Cent ans. La Burgondie renat go-
graphiquement lors de la succession de lempereur Lothaire en 855,
puis lors de la constitution dun royaume sans dnomination par Bo-
son en 879. Et les souverains de France Occidentale nen pourront
recouvrer que des parties, la fin du Moyen Age (Dauphine, Pro-
vence), au XVIIe sicle (Franche-Comt), au XIXe (Savoie). Il y a l
dans ce prolongement dune division de la Gaule en trois morceaux,
quelque chose de frappant. Nul doute quelle se serait continue sous
forme de trois Etats permanents si Clovis navait mis fin au royaume
de Toulouse et ses fils celui de Burgondie. A partir de ce moment,
en dpit des partages dynastiques, lide ne se perdit plus, plus enti-
rement, que Bourgogne, Aquitaine et France (au sens troit) fai-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 48

saient partie dun tout, dune France au sens large, continuation de la


Gaule. Cette ide, ce sentiment, animera les anctres des Captiens au
Xe sicle. Pour prparer leur ascension au trne, ils se feront confrer,
encore simples ducs des Francs, par le Carolingien, les titres de duc
dAquitaine, de duc de Bourgogne, dune Bourgogne rduite, il est
vrai, mais quils esprent agrandir.

La France, la vraie, la grande France, apparat donc depuis Clovis


comme trine et une.

Il va sans dire que Clovis ne voyait rien de ce que le recul des si-
cles nous fait apercevoir. Il agissait sous lempire de cet instinct de
conqute, ce besoin, comme sportif, dagitation, de bataille, des hom-
mes de sa trempe qui semblent mus inconsciemment par une force
obscure, un mystrieux fatum.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 49

CHAPITRE II

Les Fils de Clovis

Les luttes intestines

Retour la Table des matires

La mort de tout fondateur dEtat expose sa cration une brusque


disparition, moins que le fondateur nait laiss quun seul fils et
adulte et hritier des qualits paternelles. Clovis laissait quatre fils,
trois ns de Clotilde et mineurs, un quatrime n dune femme incon-
nue, antrieurement son mariage avec Clotilde, Thodoric (Thierry).
Adulte, dj utilis par son pre dans la conqute de lAquitaine, ce
dernier fut certainement le chef de la famille la mort de Clovis.Il
procda au partage du Regnum Francorum avec ses jeunes demi-
frres. Des fils de Clotilde, Clodomir (en fr. Lumier) tait lan. Il eut
la valle de la Loire, dOrlans Tours, plus les cits de Chartres,
Sens et Auxerre. Childebert (en fr. Heudebert) eut Paris, les valles de
la Seine et de la Somme, les ctes de la Manche jusquaux pays oc-
cups par les Bretons, plus les cits de Nantes et dAngers. Clotaire
(en fr. Lothier ou Lobier) eut Soissons, Laon, Noyon, Arras et le vieux
pays franc : Cambrai, Tournai, et le cours infrieur de la Meuse.
Quant Thierry il prit le lot le plus expos, celui qui obligeait faire
face aux ennemis ventuels, les Germains : le pays des Ripuaires, la
valle de la Moselle avec Metz et Trves, la Hesse franque, le protec-
torat des Alamans. Il y joignit la Champagne.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 50

Le royaume des Goths, lAquitaine, fut dpec. Charg par son


pre en 507-508 de soumettre le Quercy, lAlbigeois, lAuvergne et
ses annexes, Velay et Gvaudan, Thierry garda ces contres pour lui.
lodomir eut Poitiers, Childebert, Bourges.

Il importe de constater que dans ce partage les fils de Clovis ne


tiennent nul compte ni de la race, ni de la langue, ni mme de la go-
graphie. On se partage la Gaule comme sil sagissait dun domaine
priv, entre hritiers. Et puis le lot le moins bon, celui du plus jeune,
est compos des premires conqutes franques : Tournai, Cambrai, le
Brabant. Visiblement les Mrovingiens sen dsintressent. Ils sont
dj dracins.

Que le systme des partages qui se poursuivra travers les sicles,


soit au plus haut point impolitique, la chose va de soi. Les Francs,
comme tant dautres peuples, ne slevaient pas encore jusquau
concept de lEtat, qui veut que le pouvoir, quelle que soit sa forme, ne
se partage pas. LEtat, le Regnum, pour eux est un patrimoine. Par
suite, il peut et doit se diviser en autant de parts que le pre laisse de
fils. Dautres peuples germaniques, les Vandales, les Burgondes,
staient levs plus haut. Les premiers rservaient lan la royaut
et ses prrogatives, les seconds lui concdaient les deux tiers du
royaume. Mais, dans la pratique, ces sages dispositions nempchaient
nullement les haines et les meurtres de frre frre. La tradition ro-
maine ne pouvait non plus fournir un modle digne dtre imit. On
avait bien vu deux personnages rgner conjointement, mais ctait le
pre et le fils, mme deux empereurs que ne reliait aucune parent r-
elle, Marc-Aurle et son frre Didius Julianus. Mais le procd
tenait la force de lide de collgialit enracine dans lesprit romain
depuis ltablissement du consulat, et cette ide ntait acceptable
pour nul autre peuple. La ttrarchie, imagine par Diocltien, ntait
concevable que pour ladministration dun vaste Empire, devenue im-
praticable pour un seul homme, par suite des attaques des Barbares et
de lindiscipline des armes, et lon sait la fragilit du systme. Et
voici que Constantin ayant trois fils coupe lEmpire romain en trois
morceaux, dj la mrovingienne . Dj aussi le partage ne rus-
sit pas tablir la paix et la famille impriale sentre-tue. Si la prati-
que des partages ne sest pas enracine dans le monde romain cela est
d, moins une sagesse politique quau hasard qui a voulu que les
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 51

empereurs du Ve sicle, tant Rome, qu Constantinople, naient pas


eu de postrit, ce qui a laiss le champ libre au principe de llection,
lequel impose lunit de pouvoir.

Les fils de Clovis ont bien compris que les partages exposaient le
royaume des Francs , une ruine prochaine. Le premier mouve-
ment a t de ne pas sloigner trop les uns des autres. Cest pour cette
raison videmment que, ngligeant et lAquitaine et lextrme Nord
(le vrai pays franc), ils stablirent en des cits assez rapproches pour
pouvoir se secourir, en cas de danger, avec plus de rapidit, Paris, Or-
lans, Soissons, Reims.

Le second procd, plus efficace, fut le meurtre. En supprimant


frres et neveux on rtablissait lunit et la force du Regnum. La fr-
nsie de lassassinat commence en 524, alors que Clodomir tant mort
en laissant trois jeunes fils, Childebert et Clotaire, voyant que le lot de
leur frre an allait seffriter, prennent le parti de supprimer leurs ne-
veux. Grgoire de Tours nous a laiss le rcit dramatique, shakes-
pearien en son genre, du meurtre. Les deux oncles hsitrent un ins-
tant devant le crime. Ils proposrent leur mre, Clotilde, de tondre
les enfants, den faire des clercs ; privs de leur chevelure, attribut de
la royaut chez les descendants de Mrove, les fils de Clodomir
ntaient plus aptes rgner. Ils lui dpchrent Arcade, snateur
dAuvergne, me damne de Childebert. Arriv auprs de la vieille
reine, Arcade lui prsenta des ciseaux et une pe nue :

Trs glorieuse reine, tes fils, nos seigneurs, te donnent le choix les enfants
vivront et ils seront tondus ; sinon ils seront mis mort,

Affole, furieuse, gare de douleur, la reine rpondit : Jaime


mieux les voir morts que tondus. Sans lui laisser le temps de se res-
saisir, Arcade courut au plus vite rapporter cette rponse. Aussitt
Clotaire, saisissant lan des enfants par le bras, le jeta terre, lui en-
fona un couteau dans laisselle. A ses cris, son frre se jeta aux pieds
de Childebert et, lui saisissant les genoux, cria :

Trs cher pre, sauve-moi, que je ne meure pas comme mon frre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 52

Childebert, le visage baign de larmes, sadressant Clotaire lui


dit :

Trs doux frre, accorde-moi sa vie ; je paierai son rachat le prix que tu fixe-
ras.

Et Clotaire de rpondre avec des insultes :

Lche-le ou tu mourras sa place. Cest toi qui mas entran dans cette af-
faire. Tu te rtractes vite !

Alors Childebert repoussa lenfant et le jeta Clotaire qui le tua en


lui enfonant un couteau dans le flanc, comme il avait fait du premier.
Ils gorgrent ensuite les serviteurs et les gouverneurs des victimes.
Puis Clotaire monta cheval et quitta Paris sans paratre mu du
meurtre de ses neveux. Childebert se retira dans les environs. La reine
ayant fait dposer les petits corps dans un cercueil, les conduisit avec
des chants pieux, dans un deuil immense, la basilique de Saint-
Pierre ou on les ensevelit ensemble. Lan avait dix ans, lautre sept
ans. Le troisime, Clodoald, chappa, sauv par des hommes (gardes)
courageux. Il se voua au Seigneur, se coupa lui-mme les cheveux et
se fit clerc. Persistant dans son saint dessein, il mourut prtre. Il avait
fond un monastre dans Paris, au lieu dit alors Nogent-sur-Seine, qui
par la suite prit son nom : Saint-Cloud. Les deux oncles assassins se
partagrent par portions gales le royaume de Clodomir.

Il serait fastidieux de raconter par le dtail les meurtres ou tentati-


ves de meurtres des btes fauves nes de Clovis et de Clotilde. Clo-
taire faillit tre victime de Thierry au cours de leur mutuelle expdi-
tion contre la Thuringe. Il avait mal cach les hommes qui devaient
gorger son frre dans une entrevue. Craignant dtre dcouvert, il
feignit davoir convoqu son frre pour lui faire un beau cadeau, un
plat (discum) dargent que le frre accepta. Dsol davoir cd pour
rien son prcieux vase (catinum) Thierry dit son fils Theudebert (en
fr. Thibert) :

Va trouver ton oncle et prie-le de te faire cadeau de lobjet que je lui ai don-
n.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 53

Thibert obtint gain de cause, Thierry tait trs habile en ces sor-
tes de ruses , ajoute Grgoire, non sans quelque admiration incons-
ciente.

A la mort de Thierry (534) Childebert et Clotaire sunissent pour


dpouiller leur neveu Thibert, mais celui-ci les apaisa par des prsents
et, appuy par ses bandes, il affermit sa royaut. Revirement : Childe-
bert, sans fils, adoptes alors Thibert et le comble de prsents. Il sallia
avec lui pour accabler Clotaire. Celui-ci ne vit dautre chance de salut
que de se rfugier dans une fort, probablement la fort de Brotonne
(Arelaunum), prs de Rouen, et de sentourer dun abattis darbres.
Childebert et Thibert taient srs de laccabler le lendemain. Mais, au
matin, une tempte de grle renversa les tentes, blessa les hommes,
dispersa les chevaux, alors quelle pargnait le lieu o se tenait Clo-
taire. Ses deux adversaires, effrays de ce prodige, firent la paix avec
lui et sen retournrent. Miracle incontestablement d saint Martin :
Clotilde stait tenue toute la nuit en prires, suppliant Dieu de ne pas
permettre la guerre entre ses fils, ajoute lvque de Tours. Il est sur-
prenant qu la mort de Thibert (547 ou 548) son jeune fils, Theode-
bald (Thibaud), un dgnr, ait pu rgner. Pour peu de temps, au sur-
plus. Il mourut en 555 et Clotaire recueillit seul son hritage.

Mais alors Childebert favorise la rvolte de Chramne contre son


pre, Clotaire. Il meurt sans laisser de fils (558) et Clotaire sempare
de son trsor et met en prison (exilium) sa veuve, Ultrogothe et ses
filles. En 560, il crase en Bretagne son fils rebelle et le fait enfermer
dans une cabane avec sa femme et ses filles, puis on y met le feu. Un
an aprs, Clotaire expire Compigne en disant :

Wa (sic) ! quel est ce roi du ciel qui fait mourir de si grands rois ?

Il mourut dans cette tristesse (taedium), aprs un rgne de cin-


quante ans. A force dintrigues et de crimes, il avait rtabli lunit du
Regnum Francorum, mais pendant trois annes seulement (558-561).
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 54

Les conqutes des fils de Clovis


Retour la Table des matires

En dpit de ces luttes fratricides et de ces crimes, la fougue encore


irrsistible des Francs et aussi la faiblesse de leurs adversaires leur
permirent de simposer en Gaule, en Germanie, un instant en Italie.

Leurs rois voulurent tout dabord sassurer lentire possession du


pays occup par les Burgondes, leurs anciens allis contre les Visi-
goths. Il semblait que ce royaume saffermissait, grce un nouveau
roi, de confession catholique, Sigismond, qui succda son pre Gon-
debaud en 517. La pit du nouveau roi tait intense. Tout de suite il
convoqua Yenne (Epaona), prs du futur Chambry, un concile im-
posant de vingt-quatre vques qui condamna larianisme.
Lantagonisme confessionnel entre le roi et ses sujets gallo-romains,
une des causes de la faiblesse dAlaric, nexistait donc plus. Cepen-
dant Sigismond ntait pas rassur. Il voulut reprendre la politique
traditionnelle de ses anctres, lalliance avec lEmpire. La lettre
Anastase, due la plume de lvque de Vienne, Avitus, accuse une
soumission archaque et vaine. Que pouvait, de Constantinople,
lempereur romain en faveur du Burgonde ? Le danger ne venait pas
seulement du ct des Francs, mais du ct de lItalie. Le roi des Os-
trogoths avait dj inflig une svre leon aux Burgondes pour avoir
particip la ruine du royaume de Toulouse (508-510), en les coupant
de la Mditerrane. Conscient du pril, Sigismond avait apais Tho-
doric en pousant une de ses filles, Ostrogotha, dont il eut un fils, Si-
geric. Malheureusement la reine mourut et Sigismond se remaria. Le
dissentiment clata entre Sigeric et sa belle-mre. Celle-ci persuada le
roi que son fils voulait le faire prir pour semparer de la Burgondie,
et aspirait aussi la succession de son aeul Thodoric en Italie. Si-
gismond fit trangler son fils un aprs-midi quil dormait assoupi
par le vin . Le meurtre peine commis, le pre fut saisi dhorreur et
se prcipita sur le corps en pleurant.

Puis il se rendit au monastre dAgaune (Saint-Maurice-en-Valais), y jena


longtemps, implorant le pardon. Aprs y avoir tabli le chant perptuel il re-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 55

vint Lyon, mais la vengeance divine le poursuivit. Le roi Thierry pousa sa


fille (Suavegotha).

Le ministre de la vengeance divine fut le roi des Ostrogoths. Gr-


goire de Tours fait intervenir Clotilde : elle aurait excit ses fils
venger la mort de son pre et de sa mre. Assertion invraisemblable
du moment que le roi de Burgondie tait pass au catholicisme.
Lvque de Tours nous a transmis des traditions quil tenait certai-
nement de lentourage de la reine, retire Tours o elle mourut en
545, et ce nest pas chose ngligeable. Il a pu se produire une confu-
sion avec lattaque de Clovis contre Gondebaud en 500. Les fils de
Clotilde ont obi bien plutt aux suggestions de lOstrogoth.

La Burgondie fut attaque de deux cts. Tuluin, la tte des trou-


pes de Thodoric, sempara de la partie de la Provence situe entre la
Durance et la Drome, tandis que les Francs attaquaient par le nord et
mettaient en fuite Godomar, frre du roi burgonde. Incapable de rsis-
ter, Sigismond chercha un asile au monastre dAgaune. Clodomir le
fit prisonnier avec sa famille et lemmena Orlans. Sans doute
navait-il pas os violer lasile et avait-il promis la vie sauve Sigis-
mond. Mais Godomar reprit les armes et recouvra la Burgondie. Clo-
domir, rsolu repartir, ne voulut pas laisser un ennemi derrire lui. Il
fit jeter Sigismond, sa femme et ses filles dans un puits Saint-
Pravy-la-Colombe (Loiret, arr. dOrlans, cant. Patay). La pit po-
pulaire en fit un lieu de plerinage et le roi burgonde fut considr
comme un saint. Cest, sous une forme contracte, saint Simond, ho-
nor en plusieurs localits de la Gaule. Puis Clodomir marcha contre
Godomar avec les deux autres fils de Clotilde et, cette fois, leur demi-
frre Thierry, dgag de tout scrupule par la mort de son beau-pre.La
rencontre eut lieu Vzeronce, en Viennois (Isre, arr. La-Tour-du-
Pin, cant. Monestel), le 25 juin 524. Les Francs se dirent vainqueurs,
mais la mort de Clodomir annula leur victoire, ou prtendue telle, et
Godomar recouvra le royaume. Clotaire, sans perdre de temps, pousa
la femme de son frre, la reine Gontheuque. Lui et Childebert
nacceptrent pas leur chec. En dpit des difficults provoques en
Italie par la mort de Thodoric lOstrogoth (526), qui les privait dun
appui, ils reprirent les armes, sans le secours de Thierry. Celui-ci,
pour apaiser la colre de ses gens qui, furieux de ne pas participer la
cure, menaaient de le quitter, les mena saccager lAuvergne qui,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 56

jadis, stait souleve contre lui. Clotaire et Childebert semparrent


de la ville dAutun. Godomar prit la fuite. La conqute de la Burgon-
die fut plus dure et plus longue que ne le dit Grgoire de Tours.
Commence en 532, elle ne sacheva quen 534, anne o mourut
Thierry, mais elle fut complte. Thierry avait d mettre la main sur
Autun et Chalon-sur-Sane, car ces cits apparaissent au pouvoir de
son fils Thibert. Childebert prit Lyon.

De la ligne des rois burgondes, il ne resta personne, car on ne sait


ce que devint Godomar. La race burgonde, si elle ne disparut pas tota-
lement de la Gaule, comme ce fut le cas des Visigoths, fut rduite
peu de choses. Les traces de son tablissement dans les rgions des
valles du Rhne et de la Sane, sont rares. La partie qui, au Xe sicle,
prendra le nom de duch de Bourgogne, ne conserve quun nombre
infime de noms de localits pouvant attester ltablissement de ces
Barbares. Par contre, le comt de Bourgogne, la Franche-Comt,
comme on dira neuf sicles plus tard, renfermait un nombre imposant
de noms barbares, mais ils peuvent tre plutt dorigine alamanique,
les Alamans stant infiltrs jusqu Besanon au sicle prcdent. Il
en va de mme en Suisse romande, dans e pays de Vaud : les noms de
lieu dcelant une forme germanique reprsentent plutt une pntra-
tion des Alamans repeuplant en masse lHelvtie et imposant leur lan-
gue plus des trois quarts de la Suisse actuelle. Seuls la Bresse et le
Bugey prs de Lyon, capitale de leurs rois, prsentent un nombre de
noms de lieu permettant de supposer un peuplement dimportance. Il
napparat pas quun seul terme de la langue burgonde que nous
connaissons, au reste, fort mal, seulement par des noms de personne,
ait pass dans les idiomes des pays romans occups par eux. Leur
droit subsista jusquau IXe sicle pour le moins, mais pratiqu par un
nombre infime (perpauci) dindividus, comme le fit remarquer
larchevque Agobard, qui supplia pour cette raison quon abolt la loi
Gombette contenant, selon lui, des dispositions scandaleuses.

De leur type physique, rien na subsist. Dorigine scandinave, les


Burgondes taient grands et leur tte tait allonge : cest ce qui res-
sort des quelques tombeaux quon peut leur attribuer. Or, le type phy-
sique des rgions o leurs rois ont domin (Bourgogne, duch et com-
t, Savoie, Suisse romande) est exactement loppos cest le type dit
alpin ou cvenol : taille moyenne, tte ronde.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 57

Et cependant, le nom de Bourgogne sest conserv travers les


sicles. Cest quil tait commode, permettant de distinguer des
Francs, au Nord, et des Aquitains, lOuest, les rgions baignes par
la Sane et le Rhne. Il ne faut attacher, du reste, aucune importance
aux noms donns par les envahisseurs au cours des invasions des
territoires occups par les populations romaines . Cest ainsi que
lAndalousie conserve le souvenir du court sjour des Vandales en
Espagne, la Catalogue (Gothalania) celui des Goths cependant fort
peu nombreux en cette rgion. La Novempopulanie, depuis le VIIIe
sicle a pris le nom de Gascogne, alors que les Basques ou Vascons
qui sen taient empars la fin du VIe sicle, taient, au nord de
lAdour, en nombre infime. Un instant, an VIIIe sicle, ce sera
lAquitaine entire qui sera dite Vasconia. On donnait un territoire le
nom du peuple conqurant, si peu nombreux ft-il. Il y a mme un
exemple plus curieux, paradoxal : les colons allemands qui extermin-
rent au XIIIe sicle, la peuplade lithuanienne des Borusses ou Prusci,
en prirent le nom : Prussiens.

En Gaule, il ne restait plus que des adversaires de peu


dimportance. Les Alains tablis sur la Loire avaient disparu sans lais-
ser dautres traces de leur sjour que le nom dAlain adopt par leurs
voisins les Bretons. Ceux-ci payaient tribut aux rois francs depuis le
rgne de Clovis. Mais ils taient dincorrigibles pillards et il faudra
diriger contre eux maintes expditions dans la seconde moiti du si-
cle.

Les Anglo-Saxons tablis dans le Bessin demeuraient groups,


mais, soumis aux Francs, ils participaient leurs expditions militai-
res.

De mme, louest du Poitou, les Tafales subsistaient. On les


voit, peu aprs 561, se rvolter contre les exactions du duc Austrapius.
Ils taient certainement en petit nombre et on nentend plus, par la
suite, parler deux. Ils ont laiss leur nom au pays de Tiffauges.

Par contre, une partie intressante de la Gaule chappera encore


longtemps aux Francs, la Septimanie. Conquise sur les Visigoths en
507, elle fut enleve aux Francs, on la vu, grce aux secours envoys
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 58

dItalie par Thodoric le Grand. En 531, Childebert put mettre en fuite


le visigoth Amalaric, qui sobstinait demeurer au nord des Pyrnes,
et lobliger se confiner dans lEspagne, mais il ne put conserver la
Septimanie.

La rgion demeura sous lautorit des rois visigoths dEspagne et


prit le nom de Gothie, quelle conservera encore quatre ou cinq si-
cles, bien que le nombre des Goths qui y habitaient ne ft pas beau-
coup plus considrable quailleurs et bien quelle ait t enfin reprise
par Ppin, Charlemagne et Louis le Pieux.

Du ct de la Germanie, les Alamans fortement prouvs ne bou-


geaient plus.

Avec les Bavarois, il se fit un accommodement. Les Marcomans,


le peuple sans doute le plus redoutable de la Germanie, au temps
dAuguste, semparrent au Ier sicle de notre re du quadrilatre oc-
cup au centre de lEurope par le peuple des Boii de race celtique, le-
quel disparut. Les conqurants prirent le nom du pays, Boihemum
(Bohme) et le transportrent avec eux quand ils ne furent plus capa-
bles, sous la pression des Lombards, sans doute aussi des Slaves, de
sy maintenir (fin du Ve sicle). Les Baiovari (Bavarois) sinstallrent
sur le cours suprieur du Danube, ayant pour voisins, au nord les Thu-
ringiens, au sud-ouest les Alamans, dont le cours du Lech les sparait.
Plus tard, ils occuprent les rgions alpines o les populations romai-
nes du Norique et de la Rhtie se maintiendront encore plusieurs si-
cles. Il nen reste plus aujourdhui que quelques milliers dans le can-
ton des Grisons. Ils parlent un dialecte latin, le roumanche que la
Suisse vient de reconnatre comme quatrime langue officielle de la
Confdration. Au dire de la Loi des Bavarois compose, il est vrai,
longtemps aprs, au VIIIe sicle, une premire loi aurait t rdige
Chlons-sur-Marne linstigation du roi Thierry, le fils de Clovis,
avec le concours des sages de cette nation : cela oblige reporter
le fait une date antrieure 534 et on ignore comment, quel propos
le Mrovingien tablit son autorit sur la Bavire. Le plus probable,
cest que la race royale tant teinte, les sages demandrent se
placer sous lautorit et la protection du plus puissant des rois francs.
Les Bavarois conservrent leurs usages, leur autonomie, mais leur
chef ne porta plus que le titre de duc. En 555, Clotaire ayant pous la
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 59

veuve de son petit-neveu Thibaud, inceste aux yeux de lpiscopat,


prit peur et fit cadeau de la femme au duc bavarois Garibald.

Le grand ennemi, ha des Francs, depuis longtemps, cest le Thu-


ringien. Descendants des Hermondures, dont ils retiennent la fin du
nom (Durii). refouls par les Slaves (Sorabes et Moraves), qui
semparent du cours oriental de lElbe et du cours de la Saale, les
Thuringiens taient tablis entre le Thringerwald, la Werra, la
Mlde, lElbe occidental, lOhre, lOker, le Kaufungerwald et le Seu-
lingswald. Du ct du Sud, ils pressaient fort les Alamans menaant
Passau et Lorsch.

Loccasion dintervenir fut une querelle entre le roi Hermanfried et


son frre Baderic. Le premier appela laide Thierry. Grce son se-
cours, il battit et tua son frre. Mais le Thuringien ne partagea pas le
royaume avec le Franc, qui jura de se venger. Il sadjoignit, en lui
promettant sa part du butin, son demi-frre Clotaire. La rsistance des
Thuringiens fut dure, leur pays tait daccs difficile. Finalement ils
furent crass sur lUnstrutt. Grgoire de Tours ce sujet est lcho de
traditions franques :

On fit un tel carnage des Thuringiens que le lit de la rivire fut obstru par
les monceaux de cadavres, au point de permettre aux Francs de passer sur ces
corps comme sur un pont pour gagner la rive oppose. Cette victoire les rendit
matres du pays quils mirent sous leur pouvoir.

Assertion inexacte. Hermanfried chappa et Thierry nen put venir


bout que par tratrise. Il invita le Thuringien, qui lui avait engag
sa foi , Zlpich (Tulpiacum) et le combla de prsents.

Un jour que tous deux sentretenaient sur les murs de la ville, Hermanfried,
pouss on ne sait par qui, tomba du haut des murs et rendit lme. Qui le pous-
sa ? Nous lignorons. Il ne manqua pas de gens pour voir l un trait de la four-
berie de Thierry.

Cependant la Thuringe ne subit pas le sort de la Burgondie. Elle


conserva son autonomie sous des ducs tributaires des Francs.

Le Mrovingien tend vers cette poque son autorit sur des dbris
de petits peuples germaniques, voisins de la Thuringe. Ainsi un ra-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 60

meau dAngles demeur sur le continent et habitant, au sud de


lUnstrut, le canton qui conserva leur nom : Engelheim. Les Varins,
entre la Saale et lElster, ont laiss leur nom au Werenfeld. Ils seront
extermins par les Sorabes au sicle suivant. Quelques-uns dentre
eux, rfugis en Gaule, seront dsigns par leur nom ethnique qui a
donn en franais, selon les rgions, le nom dhomme Varin, Garin,
Gurin. Citons encore les Norsavi, reste des Souabes demeurs dans
leur premier habitat connu, les Eucii tablis la place des Anglo-
Saxons dans la pninsule cimbrique.

Par la Bavire, Thibert put mettre pied en Pannonie. Il avait besoin


de pouvoir traverser la valle du Danube pour lexcution dun plan
grandiose et chimrique quil roula un instant dans sa tte, lattaque de
lempire byzantin.

Avec un seul peuple germanique, les Saxons, les Francs neurent


pas le dessus. Le dbut de leurs diffrends nous chappe. A une date
qui se place vers 556, Grgoire de Tours nous donne ce qui suit :

Cette anne les Saxons stant rebells, Clotaire leva contre eux son arme,
en extermina la majeure partie, dvastant la Thuringe entire pour avoir port
secours aux Saxons.

Puis, un peu plus loin, il rapporte une tout autre version, sans
sapercevoir de la contradiction :

Clotaire, la mort de Thibaud (nov.-dc. 555), ayant acquis le royaume de


France (regnum Franciae), alors quil le parcourait, apprit des siens que les
Saxons, repris de leur ancienne folie, taient en effervescence et refusaient de
verser les tributs annuels, comme de coutume. Irrit, il marche contre eux. Il
navait pas atteint leur frontire quil reut leurs envoys avec ce message :
Nous ne te ddaignons point. Nous ne refusons pas de payer ce que nous
versions de coutume tes frres et tes neveux, nous donnerons mme davan-
tage, si tu le rclames. Nous ne demandons quune chose : la paix ; pas de
conflit entre ton arme et notre peuple. A ces mots Clotaire dit aux siens :
Ces hommes disent bien. Ne tombons pas sur eux, de peur doffenser
Dieu. Mais les siens rpliqurent : Ce sont des menteurs, nous le savons,
ils ne rempliront pas leurs promesses. Marchons sur eux. Alors les Saxons
offrirent la moiti de leurs biens pour avoir la paix. Et Clotaire dit aux siens :
Renoncez lattaque, de peur dexciter contre nous la colre divine. Les
siens refusrent. Les Saxons offrirent ensuite vtements, troupeaux, et tout
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 61

leur avoir : Prenez tout, laissez-nous seulement la moiti de notre terre, nos
femmes et nos enfants, mais quil ny ait pas de guerre entre nous. Une fois
de plus, les Francs refusrent. Et Clotaire de rpter : Assez, assez, je vous
en supplie, renoncez votre propos. Le droit nest pas pour nous. Renoncez
un combat que vous perdrez. Si vous vous obstinez dans votre dessein, je ne
vous suivrai pas. Alors, pleins de fureur, ils se jettent sur lui, mettent sa
tente en pices en laccablant dinsultes et le tirent par force, en voulant sa
vie. A regret, le roi marcha avec eux. On livra combat. Les Saxons firent
deux un grand carnage. de part et dautre, il prit un si grand nombre de gens
quon ne peut les dnombrer avec exactitude. Clotaire constern demanda la
paix, protestant quil navait attaqu qu regret. Il lobtint et retourna chez
lui.

Que nous soyons en prsence dun rcit fabriqu par Clotaire et


son entourage pour pallier une sanglante dfaite, la chose nest pas
douteuse. Ce quil en faut retenir, cest lexcuse invoque. La rputa-
tion de sauvagerie et dindiscipline des armes franques tait si
connue quil ne semblait pas invraisemblable et maladroit dattribuer
une attaque inconsidre, suivie dune grosse dfaite, la brutale obs-
tination de larme du roi, plus sage et plus humain que les siens.

Lambition de Childebert, due en Septimanie, en 531, se tourna


vers lEspagne, en 542. Il prit Pampelune, mais choua devant Sara-
gosse, et fut rejet au nord des Pyrnes par le roi visigoth Theudis.
De lexpdition Childebert rapporta du moins une relique insigne, la
tunique de saint Vincent. Il btit, sous Paris (vers 542 ?), dans une
prairie, un monastre qui prit le nom du martyr honor Saragosse.
Bien plus tard, il changea ce vocable pour celui de Saint-Germain-
des-Prs.

Cest surtout du ct de lItalie que se sont portes les convoitises


des Mrovingiens. La lutte inexpiable commence en 535 entre les
Ostrogoths et les Byzantins offrit Thibert une occasion dintervenir.
Il joua double jeu, promettant ses secours aux deux adversaires. En
539 il crit lempereur Justinien, son illustre seigneur et pre ,
pour sexcuser du retard dans lenvoi des 3.000 hommes quil a pro-
mis dadresser au patrice Bregantin, Milan, protestant de son
amour lgard de lautorit impriale , mais, au dire de lhistorien
Procope, il dpche aussi au secours des Ostrogoths 10.000 Burgon-
des, assurant quil nest pas de mauvaise foi, sous le prtexte menson-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 62

ger que ce peuple ne lui est pas soumis. Parvenues en Italie, les ban-
des de Thibert pillrent et massacrrent indistinctement Goths et Ro-
mains. Elles montrrent une telle frocit que la terreur les accusa de
pratiquer des sacrifices humains, quoique chrtiens. Les pidmies
seules en dlivrrent lItalie. Provisoirement, car ils reparaissent dans
les derniers temps de la domination gothique.Une grande entreprise de
pillage et de conqute est organise, sinon par Thibaud (Theudebald)
successeur incapable de son pre, Thibert, du moins par un conseil de
Francs de lEst et dAlamans. Une arme franco-alamanique, com-
mande par deux chefs, les frres Buccelin et Leuthari, franchit les
Alpes au printemps de lanne 553. Cette fois, elle sen prit ouverte-
ment aux Byzantins qui ne purent lui disputer le passage du P. Les
envahisseurs sinstallrent dans la plaine du P et jusquen Vntie.
Puis, au printemps de 554, Leuthari mena une grande expdition de
pillage dans lItalie du Sud, jusquen Calabre et en Pouille. Aprs
quoi, il reprit le chemin du Nord pour mettre le butin en sret. Mais,
prs de Fano, il se heurta aux Byzantins, commands par un Armnien
et un Hun qui leur reprirent une partie du fruit de leurs rapines.
Larme de Leuthari, rentre en Vntie, fut atteinte et dtruite par
une pidmie dont son chef fut galement victime.

Buccelin, de son ct, envahit la Campanie, la Lucanie, le Brut-


tium, et poussa jusqu Reggio, en vue de la Sicile. Le bruit courut
mme en Gaule quil avait fait la conqute de lle. Puis il revint en
arrire. Son arme tait affaiblie par la dysenterie. A Casilinum, prs
de Capoue (Capoue antique) il se trouva en face du grand capitaine
byzantin Narss, accouru de Rome. Les Franco-Alamans furent ex-
termins par une manuvre enveloppante et leur chef prit dans
laction (554).

La fin des derniers soubresauts de la rsistance gothique, lunion


de lItalie 1 Empire romain , cest--dire Constantinople
(pragmatique du 13 aot 554), la mort enfin du roi des Francs de lEst,
Thibaud (Theudebald), en novembre ou dcembre 555, dtournrent
pour longtemps les Francs de nouvelles entreprises au del des Alpes.

On remarquera que les entreprises les plus dures, en Thuringe, en


Italie ont t suscites par les Mrovingiens de lEst, Thierry, son fils
Thibert, son petit-fils Thibaud. Ils ont pu appeler laide Clodomir,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 63

lever des auxiliaires parmi leurs sujets burgondes et alamans,


linitiative des oprations leur revient.

Larmement, la tactique, lesprit de combat, les qualits et les d-


fauts des armes franques nous sont connus avec dtail pour lItalie
seulement, grce aux historiens byzantins contemporains, Procope et
Agathias, et un trait dart militaire d lempereur Maurice, rdig
vers lanne 580.

Ce fut une bonne fortune pour les Mrovingiens de navoir pu met-


tre la main sur lItalie, pas plus que sur lEspagne. Ils se seraient pui-
ss, affaiblis, ruins vouloir maintenir cet ensemble htrogne sous
leur autorit.

Matres de la Gaule, dominant les peuples de Germanie, les Francs,


au milieu du VIe sicle, exercent une hgmonie vritable sur
lEurope occidentale, alors que lempereur byzantin, malgr le pres-
tige que lui a valu la reprise de lAfrique, de lItalie, dune partie de
lEspagne, ne trouve aucun appui rel dans ces rgions auxquelles,
dit-il, il a rendu la libert et quil a ramenes au bonheur pass .
Son uvre, de conception archaque, est phmre, alors que la force
franque est une ralit.

Mais un mal profond mine lEtat mrovingien, le partage du Re-


gnum. Il va susciter plus que jamais des conflits sanglants entre frres,
entre oncles et neveux. La royaut en recevra une atteinte grave et
lhgmonie franque sur les peuples voisins en ressentira le contre-
coup.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 64

CHAPITRE III

Les Mrovingiens de la mort de Clotaire Ier


la mort de Clotaire II (561-629)

Les petits-fils de Clovis (561-595)

Retour la Table des matires

La priode de trente ans comprise entre les annes 561 et 591 est la
mieux ou la moins mal connue de lhistoire mrovingienne. Grgoire
de Tours est contemporain des faits quil rapporte. Il a frquent les
rois et la cour. Les personnages se dgagent tant soit peu de la brume
lgendaire qui couvre leur visage dans la premire partie du VIe sicle.
Que savons-nous, en effet, des fils de Clovis ? On entrevoit que lan,
Thierry, ressemble le plus son pre : il en a lambition, la fougue, la
vaillance, la fourberie et la cruaut. Clodomir et Clotaire, mme en
faisant la part de lexagration dans le rcit de leurs sanglants exploits,
sont des btes fauves que rien de particulier ne distingue des tres de
la mme espce qui peuplent lhistoire universelle. Qui oserait retracer
la psychologie du roi de Paris, Childebert ? Dans la seconde partie
du sicle, les traits des protagonistes de lhistoire du temps sont moins
estomps. et l un clair, quoique fugitif, les met en lumire. Aprs
la mort de Grgoire de Tours (nov. 594) nous retomberons malheu-
reusement dans le brouillard et pour prs de deux sicles.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 65

Clotaire Ier laissant quatre fils, le partage du Regnum simposait


comme un demi-sicle auparavant. Immdiatement la msintelligence
se mit entre frres. Chilpric, n de la sur de la reine Ingonde, donc
de lgitimit douteuse, craignit dtre sacrifi. Il prit les devants. Il mit
la main sur le trsor de son pre, ce qui lui permit de sassurer des
fidlits et sinstalla Paris dont la possession tait considre
comme une conscration du pouvoir. Naturellement, les fils dIngonde
se dressrent contre lui. Tout de mme, il fut admis au partage, mais
on lui laissa le mauvais lot : les vieilles conqutes saliennes du Nord,
avec Soissons comme capitale. Charibert (Herbert en franais), lan,
eut le royaume de Childebert Ier, son oncle, avec Paris, donc la bonne
part. Gontran eut le royaume de Clodomir avec Orlans comme capi-
tale, mais, comme ce royaume stait augment de la Burgondie, il
devait sjourner de prfrence Chalon-sur-Sane. Enfin Sigebert (en
franais Sibert) eut le royaume de Thierry, la partie dangereuse.

Charibert, dont la vie prive et la tyrannie nannonaient rien de


bon, mourut jeune, en 567. Un nouveau partage sopra. Son lot fut
ainsi divis : le roi dAustrasie le nom va apparatre dans les textes
prit lOuest le Vendmois, le Dunois, Tours, le Poitou, plus,
lextrmit de lAquitaine, Aire, le Labourd, le Conserans. Gontran
eut la Saintonge, lAngoumois, le Prigord, lAgenais, en Aquitaine ;
dans lOuest, 1Avranchin, le Sois (Ses), le Nantais. Chilpric, on
ne sait pourquoi, reut de tous cts : sur le cours infrieur de la Seine
les rgions qualifies cinq sicles plus tard, Normandie, le Maine,
lAnjou, Rennes ; en Aquitaine le Limousin, le Quercy, Toulouse,
Bordeaux, Bazas, Dax, le Barn, la Bigorre, le Comminges. Quant
Paris, on ne voulut en faire le lot particulier daucun des frres : le Pa-
risis fut partag entre eux et le chef-lieu, Paris, avec sa banlieue, d-
clar cit neutre.

Lextravagance mme du partage de 568 fait comprendre dune


manire saisissante lincapacit politique des Mrovingiens. Les plus
simples convenances gographiques et conomiques nentrent pas en
ligne de compte dans ce partage, vritable outrage au sens commun.
Ses inconvnients sont plus graves encore quon ne pourrait croire,
car de rgion rgion le parcours nest pas libre. Elles sont entoures
de frontires quil nest pas facile de franchir. La gographie eccl-
siastique nest mme pas respecte. Les rois tentent dtablir des v-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 66

chs nouveaux ( Melun, Arisitum dans le Midi) pour quune partie


de leurs sujets ne se rattache pas religieusement un vch englob
dans le lot dun frre. Il va sans dire que cette mosaque ntait pas
solide. Les conflits taient invitables, comme provoqus lavance.

Ds 562, Chilpric sachant Sigebert occup en Germanie com-


battre les Avars qui viennent darriver dAsie jusquau cur de
lEurope, lui enlve sa capitale, Reims. Revenu vainqueur, Sigebert
trouve dans Soissons le fils de Chilpric, Thibert, lemprisonne, puis
le relche.

Sigebert est le seul des fils de Clotaire Ier dont les murs ne soient
point dgrades. Ses frres prennent et rpudient tour tour des fem-
mes de basse naissance, et vivent la manire des princes orientaux.
Le roi dAustrasie, lui, veut une belle alliance. Il pouse Brunechildis
(Brunehaut), fille dAthanagild, roi des Visigoths. Cette union pouvait
cacher une arrire-pense politique. Chilpric craignit pour ses pos-
sessions dAquitaine. Il riposta par une manuvre habile : il demanda
et obtint Galswinthe, sur de Brunehaut, et son ane, et lui constitua
un douaire splendide : le Bordelais, le Barn, le Quercy, la Bigorre, le
Limousin. Mais ctait un tre instable, esclave de ses sens. Sa ma-
tresse, Frdgonde, peut-tre dorigine servile, ne tarda pas le re-
prendre. Un jour, on trouva Galswinthe morte dans son lit, trangle.

Le roi la pleura et, quelques jours aprs, pousa Frdgonde. Ses frres ne
doutrent pas quil ft linstigateur du meurtre. Le devoir de venger leur belle-
sur simposait ils chassrent Chilpric de son royaume. Ensuite, Sigebert ac-
cepta comme compensation, comme compositio, le riche douaire de la vic-
time.

On voit ensuite Sigebert, au retour dune guerre malheureuse


contre les Avars o il fut fait prisonnier et rachet prix dor, vouloir
enlever Arles son frre Gontran. Il choua dans cette entreprise et
perdit Avignon que Gontran lui rendit avec sa bont accoutume .

Chilpric ne stait dessaisi qu regret du douaire de Galswinthe.


Il voulait une compensation, le Poitou, la Touraine, le Bordelais. Il fit
commander ses armes par deux des fils dAudovre, sa premire
femme. Lun deux, Clovis, fut chass de Tours, puis de Bordeaux,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 67

mais lautre, Thibert, fut plus heureux que son frre en Poitou, puis il
dvasta le Limousin, le Cahorsin en commettant mille atrocits.

Sigebert, ne se sentant pas en force, prit une dcision grave, lappel


aux nations dOutre-Rhin . Chilpric, abandonn par Gontran, re-
cula jusque vers le Perche. A Havelu (Eure-et-Loir, arr. Dreux, cant.
Anet) les deux annes se trouvrent en prsence. Le conflit ne
sengagea pas. Chilpric restitua les territoires dvasts par son fils
Thibert. Les sauvages auxiliaires dOutre-Rhin se ddommagrent en
brlant les bourgs (vici) autour de Paris et en emmenant des prison-
niers. Sigebert, menac par ces gens, fut impuissant les en empcher
(574).

Puis Chilpric recommena. Il marcha sur Reims. Nouvel appel


aux nations dOutre-Rhin . Sigebert vint stablir Paris pendant
que ses ducs, Gontran-Boson et Godegisle, rencontraient Thibert en
Angoumois et le mettaient mort. Chilpric courut senfermer dans
Tournai. Il semblait perdu. La population se ralliait Sigebert et
lacclamait en llevant sur le bouclier, Vitry, mi-chemin entre Ar-
ras et Tournai. Mais, au mme moment, deux dvous (pueri) de Fr-
dgonde, lui percrent le flanc de ce long couteau qui devenait larme
prfre des Francs, le scramasax (dcembre 575).

Il se produit alors un total renversement de la situation. Chilpric


qui, Tournai, attendait anxieux, prt fuir, accourut Paris. Mais
dj le duc Gondovald avait secrtement enlev le fils de Sigebert,
Childebert (Heudebert) II et le sauvait dune mort certaine.

Ayant rassembl les nations sur lesquelles son pre avait rgn, il le fit re-
connatre comme roi la Nol.

Lenfant avait peine cinq ans. Chilpric ne put mettre la main que
sur Brunehaut et sa fille et sur le trsor , linstrument de rgne le
plus efficace des Mrovingiens. La veuve de Sigebert fut envoye en
exil (prison) Rouen, ses filles Meaux.

Coup de thtre. Mrove, le dernier fils que Chilpric avait eu


dAudovre, envoy par son pre pour soumettre le Poitou, lui fit faux
bond. Il nalla pas plus loin que Tours ; de l, vers Pques de 576,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 68

sous prtexte de faire visite sa mre, il gagna Rouen et y pousa


Brunehaut. La veuve de Sigebert tait jeune et belle : elle pouvait
avoir une trentaine dannes. Comment Mrove lavait-il connue ?
Peut-tre pendant un sjour Paris. Union monstrueuse aux yeux de
lEglise. Lvque de Rouen, qui lavait bnie, sexcusa : il tait le
parrain de Mrove, ce qui aggravait sa culpabilit. Chilpric accou-
rut. Les coupables se rfugirent dans une basilique en bois difie sur
les remparts en lhonneur de saint Martin. Ils se livrrent. Chilpric
fut clment pour une fois. Il renvoya Metz auprs de son fils, Chil-
debert, la veuve de son frre, et retourna Soissons emmenant Mro-
ve.

La prise de possession du Regnum soprait difficilement. En


Champagne, il y eut une rvolte. Les insurgs marchrent sur Sois-
sons. Frdgonde et Clovis, fils dAudovre, prirent la fuite. Chilpric
eut le dessus, rentra dans Soissons et mit Mrove sous bonne garde.
Mais en Aquitaine, le duc Didier, envoy par lui, fut battu en Limou-
sin par le patrice Momble, dpch par le roi Gontran.

Mrove schappa de Soissons, se rfugia Saint-Martin-de-


Tours, puis erra en Champagne et en Ternois. Finalement, pour ne pas
tomber au pouvoir de ses ennemis, il se fit tuer par un dvou, Gailin.
Son frre Clovis, ne lui survcut pas longtemps. Les enfants, ns de
Frdgonde, Samson et Chlodebert tant morts de lpidmie qui d-
vastait alors la Gaule et mme tout le monde mditerranen, Clovis
eut limprudence, se trouvant Chelles, prs de Paris, de tenir des
propos imprudents :

Mes frres sont morts. Lensemble du royaume me revient. A moi la Gaule


entire et lautorit universelle qui ma t prdite. Mes ennemis tomberont en
mon pouvoir et jen ferai ce que je voudrai.

Et il ajoutait des propos menaants pour sa belle-mre. Frd-


gonde, effraye, feignit de croire que ses enfants avaient pri victimes
des malfices de Clovis dont celui-ci connaissait lemploi par la mre
dune fille quil aimait. La reine fit supplicier tout lentourage de Clo-
vis. Le jeune prince, envoy en prison Noisy-le-Grand, puis Paris,
fut trouv mort dun coup de couteau. Chilpric se laissa persuader
que son fils stait donn la mort et ne le pleura pas. La fureur de la
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 69

reine exigea encore quon sacrifit la mre de Clovis, quon envoyt


au clotre sa sur. La femme qui avait forg la machination se rtrac-
ta, mais fut supplicie. Episode des murs du temps. La dmence de
Frdgonde, lindiffrence stupfiante de Chilpric, priv de son hri-
tier, sexpliquent en partie par la croyance la toute-puissance de la
magie qui garait les esprits, comme elle faisait en Orient, et dans le
pass, lempire romain.

En Bourgogne, Gontran perdit ses deux fils de la mme pidmie.


Sans hritier, il se rapprocha de son neveu Childebert II. Lentrevue
eut lieu Pompierre (dp. des Vosges). Gontran adopta Childebert en
le plaant sur son sige et lui transmit lexpectative de son royaume :

Quun mme bouclier nous protge, quune mme lance nous dtende.

Le roi de Bourgogne prit ses prcautions : il pourrait avoir des fils.


Mme en ce cas, il considrerait Childebert comme lun deux. Les
grands dAustrasie prirent des engagements analogues au nom de leur
roi enfant :

Ils mangrent et burent ensemble, shonorrent de prsents mutuels, puis se


sparrent en adressant Chilpric linvite de leur rendre ce quil avait pris de
leurs Etats, menaant, en cas de refus, de lui faire la guerre. Mais lui, plein de
mpris, ordonna ddifier des cirques Soissons et Paris pour y donner des
spectacles au peuple (577).

Cest le dernier tmoignage de la persistance des jeux publics en


Gaule.

Laccord entre Gontran et Childebert ne dura gure. Le premier se


refusait abandonner la partie de la cit de Marseille qui revenait
lAustrasie. Chilpric profita du dissentiment. Un rapprochement avec
Childebert fut men bien par Aegidius, vque de Reims. Dans une
entrevue Nogent, Chilpric, priv denfants par suite de ses p-
chs , adopta son tour Childebert. Un de ses ducs, Didier, enleva
plusieurs cits dAquitaine du lot de Gontran (581). Restait le Berry.
Chilpric voulut soumettre les Berrichons, attachs Gontran. Dans la
rencontre, Chteau-Meillant (Cher), il dirigea contre eux le duc Di-
dier ; les pertes de part et dautre furent normes, sans rsultat. Gon-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 70

tran survint, mais un accord se fit avec Chilpric. Larme de ce der-


nier montra une indiscipline telle que le roi fut oblig de tuer de sa
main un des plus acharns pillards, le comte de Rouen. Puis il entra
Paris (583).

De son ct, larme des ducs Didier et Bladastes entrant en Tou-


raine, commit dpouvantables dvastations.

Childebert II ne stait pas montr. Cest que le petit peuple


arm stait refus marcher, accusant lvque de Reims Aegidius et
les ducs de trahir les intrts du jeune roi.

En 584, Gontran se dcida enfin restituer son neveu la partie


austrasienne du territoire de Marseille, et lalliance entre eux se re-
forma. Effray, Chilpric courut se rfugier Cambrai, avec le tr-
sor , recommandant ses ducs de rparer les murs de ses villes et de
sy enfermer avec femmes et enfants. Fausse alerte. Lambition et la
cupidit dtournaient lattention de Childebert II, ou plutt de son
conseil, vers lItalie, comme on a vu. Chilpric put regagner Paris. Un
autre fils lui naquit, le futur Clotaire II. Pour le mettre labri des ma-
lfices, ses parents lenfermrent dans ce domaine de Vitry o Sige-
bert avait trouv la mort.

Chilpric regagna Paris. Il y reut, le 1er septembre 584, une am-


bassade visigothique, charge demmener sa fille Rigonthe, fiance au
prince Reccared. Elle partit au milieu de scnes de dsespoir, sa suite
se considrant comme perdue si elle tait condamne vivre en Espa-
gne.

Pendant que sa fille sloignait et que son escorte pillait tout sur
son passage, le Nron, lHrode de notre temps , Chilpric, gagna
Chelles, prs de Paris et se mit chasser. Un jour quil rentrait de
chasse la nuit tombante, comme il descendait de cheval en
saccrochant dune main lpaule dun serviteur, un inconnu
sapprocha, lui donna un coup de couteau sous laisselle, un autre au
ventre. Perdant son sang, tant par la bouche que par, ses blessures, le
roi rendit son me inique. Lassassin ne put tre rejoint et on ignora
tout des causes de ce drame (septembre 584).
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 71

Ce fut un retournement de ce qui stait pass Vitry, neuf annes


auparavant. Frdgonde courut chercher asile dans la cathdrale de
Paris avec ses trsors personnels. Ceux du roi, rests Chelles,
furent emmens par les trsoriers et livrs Childebert II, qui se trou-
vait Meaux, cit austrasienne . La reine fit implorer la piti de
Gontran pour elle et son petit enfant, g de quatre mois. Gontran, la
nouvelle de la mort de son frre, le pleura amrement ; puis il leva une
arme et se rendit Paris. Fidle sa politique de bascule, Gontran
tait dcid protger la veuve de son frre et leur enfant au berceau,
Clotaire II.

Les Parisiens se refusant laisser entrer le roi austrasien, on


changea des messages. Childebert et son entourage rclamrent la
confirmation de la convention dadoption passe en 576. Gontran, in-
dign, rappela que les conseillers de son jeune neveu lui avaient fait
violer ces engagements en traitant avec Chilpric.

Les Austrasiens rclamrent au moins pour leur roi, partie du


royaume de Childebert. A quoi Gontran rpliqua que Sigebert et Chil-
pric avaient dchir le trait, mis sous la sauvegarde des SS. Po-
lyeucte, Hilaire et Martin, en vertu duquel celui qui entrerait dans Pa-
ris sans le consentement de son frre, perdrait sa part. Il refusa aussi
de livrer Frdgonde et fit prter serment de fidlit lenfant Clotaire
par grands et petits du royaume de Chilpric.

Gontran ntait pas rassur. Il ne sortait plus quentour dune


grande escorte.

Un dimanche, aprs que le diacre eut impos le silence au peuple pour quon
out la messe, le roi se tourna vers le peuple, ladjura de lui garder fidlit et
de lui laisser le temps dlever ses neveux et fils adoptifs, de peur que, aprs
ma mort, vous ne prissiez ce que Dieu ne veuille avec ces enfants, sil
ne reste de notre race nul homme adulte pour vous dfendre .

Gontran se trompait-il en prtendant que, en dehors de lui et de ses


deux jeunes neveux, il nexistait plus de Mrovingien ? En tout cas,
depuis trois annes, un certain Gondovald se prtendait appartenir
cette famille et rclamait un trne. Il se disait fils de Clotaire. Dsa-
vou, tondu, il avait gagn lItalie, puis Constantinople o il vcut
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 72

longtemps. Un beau jour on le voit dbarquer Marseille, bien fourni


dargent. Il persuade lvque Thodore, part pour Avignon o le pa-
trice Momble, en disgrce, vivait comme dans un refuge inexpugna-
ble. Gontran dclare tout de suite que Gondovald tait un aventurier,
instrument de lempereur Tibre II. Avait-il tort ? Il est bien difficile
de dcider.

Lempire romain, qui ne tenait tte que pniblement aux Lom-


bards, en Italie, tait absolument hors dtat de mener bien des vi-
ses sur la Gaule que Justinien lui-mme et t incapable dexcuter.
Mais peut-tre Tibre II ntait-il pas fch de sassurer lamiti et la
reconnaissance dun roi des Francs, Mrovingien authentique ou non.
On peut souponner aussi une intrigue austrasienne. Un des personna-
ges les plus agits, les plus ambitieux du temps, le duc Gontran-
Boson, stait trouv Constantinople avant larrive de Gondovald
en Gaule. Comme Gontran-Boson fut lun de ceux qui se rallirent
la cause du prtendant, on peut souponner quil lavait connu Cons-
tantinople et avait tout machin avec lui.

Le succs de Gondovald fut rapide. Outre Boson, il entrana avec


lui le patrice Momble. Il eut pour lui le duc Didier. Celui-ci lui valut
mme le nerf de la guerre. La princesse Rigonthe, poursuivant sa
route vers lEspagne, tait arrive Toulouse quand Didier apprit la
mort de Chilpric. Aussitt, il mit la main sur les trsors de Rigon-
the et se rallia Gondovald. Le prtendant fut hiss sur le bouclier
(reconnu roi) Brive, au cur de lAquitaine (dcembre 584).Il nosa
se hasarder en Poitou, o, lui dit-on, une arme sapprtait contre lui.
Il fut reconnu par les cits austrasiennes dAquitaine, non par les au-
tres. Par Angoulme et Prigueux, il gagna Toulouse dont lvque,
Cartherius, refusa de le reconnatre, mais ne put lempcher dentrer
en ville. Aux doutes quil lui opposait sur sa naissance, Gondovald
rpondit :

Je suis bien fils du roi Clotaire ; je vais me rendre matre de sa part du


royaume et jirai Paris o jtablirai le sige du royaume.

Par contre, il gagna lamiti dun personnage considrable, Ber-


trand, vque mtropolitain de Bordeaux.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 73

Gontran fit preuve dhabilet politique. Pour se concilier les Aus-


trasiens, et prvenir une intrigue de Brunehaut favorable Gondovald,
par crainte de Frdgonde et de son fils, Clotaire, il fit venir Childe-
bert, linvestit par la lance de tout son royaume et le prsenta
larme comme son hritier prsomptif, ajoutant quil dshriterait
tout autre parent. Puis, en secret, il fit connatre an jeune roi, qui avait
atteint sa majorit franque (quinze ans), les gens dont il devait se d-
fier, surtout dAegidius, vque mtropolitain de Reims, puis il lui
rendit tout ce quil retenait encore de lhritage de Sigebert.

A lapproche de larme, Gondovald, qui avait vainement tent de


ngocier avec Gontran et avait t abandonn du duc Didier, passa la
Garonne. Il chercha un refuge dans Comminges (Saint-Bertrand), pe-
tite cit, mais pourvue deau et de vivres. Larme de Gontran passa
la nage la Garonne : elle aurait trouv sur lautre rive des chameaux,
des chevaux, de lor, de largent. Au sige de Comminges, on em-
ploya des machines de guerre. Laffaire tournait mal pour les assigs.
Momble, lvque Sagittaire, dautres encore songrent trahir du
ct de Gontran-Boson ctait dj fait. Ils tentrent, mais vainement,
de tromper le prtendant par de fausses promesses. Cependant, ils r-
ussirent le faire sortir un instant, fermrent les portes derrire lui et
mirent mort le prtendant quils appelaient ironiquement dun terme
obscur, Ballomer (mars 585). La vieille cit romaine fut dtruite,
lvque Bertrand ne la releva que cinq sicles plus tard et elle a pris
son nom. Momble, Sagittarius et autres partisans de laventurier furent
mis mort. Didier gagna un lieu sr. Gontran pardonna aux vques
de Bordeaux, de Saintes, dAngoulme et dAgen. Laffaire de Gon-
dovald lui inspira un soupon trange. Clotaire tait-il fils de Chilp-
ric ? Pour dissiper ses apprhensions Frdgonde dut faire affirmer la
filiation de lenfant par le serment de trois vques et de trois cents
personnages de marque.

Des tentatives dassassinat, suscites, disait-on, par Frdgonde,


contre Childebert II et Gontran, contriburent maintenir lalliance
entre les deux royaumes. Brunehaut en profita pour se dbarrasser des
ducs qui lhumiliaient cruellement et gouvernaient sous le nom de son
fils. Le prtexte fut un complot, vrai ou suppos, des ducs Rauching,
Ursion et Bertfred pour semparer du pouvoir. Le premier se serait
propos de rgner en Champagne avec Thibert, fils an de Childebert
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 74

II, alors que les deux autres sempareraient de lEtat de Gontran et


rgneraient sous le nom du nouveau-n de Childebert, nomm Thier-
ry. Attir auprs de Childebert, Rauching fut assassin. Ursion prit
les armes la main, Bertfred fut mis mort Verdun dans lasile o il
stait rfugi. Gontran-Boson avait dj t sacrifi. Aegidius, v-
que mtropolitain de Reims, fut dpouill de sa dignit piscopale.

Un trait solennel scella lalliance de ce quon peut dj appeler


lAustrasie et de la Bourgogne. Gontran et Childebert se runirent
Andelot (Haute-Marne, arr. Chaumont). On procda de nouveau au
partage de la succession de Charibert. La portion qui avait chu Si-
gebert (le tiers de Paris, le Dunois, le Vendmois, Etampois, Char-
train) tait cde Gontran, mais Childebert retenait Meaux, les deux
tiers du territoire de Senlis, la Touraine, le Poitou, lAvranchin, Aire,
le Conserans, le Labourd, Bayonne, Albi. Les cits ayant constitu le
douaire de Galswinthe furent cdes Gontran, sauf Cahors, rserv
Brunehaut qui, la mort de Gontran, devait recevoir lensemble du
douaire de sa sur. A la mort dun des deux contractants, lautre de-
vait hriter du tout.

Ce qui intresse surtout dans ce trait, dont, par bonheur, Grgoire


de Tours a reproduit le texte intgral, cest un ensemble de disposi-
tions complmentaires destines rgler le sort des personnages (leu-
des) qui, ayant pass du service dun prince celui dun autre, taient
en tat de perptuelle conspiration contre leur ancien seigneur. Il fut
dcid de renvoyer ces transfuges leurs lieux dorigine. Les rois
sengagent ne pas rvoquer les dons quils ont faits ou feront aux
glises et leurs fidles. Ceux qui ont t injustement dpouills de
leurs biens les recouvreront et les conserveront en pleine scurit. De
mme ceux qui ont obtenu quelque chose de la munificence des rois
jusqu la mort de Clotaire (561) ; ce qui leur aura t enlev aprs
cette date leur sera prsentement restitu.

Ces dispositions devaient rassurer les leudes, calmer les esprits.


Une dernire vise maintenir les bons rapports entre les deux royau-
mes. Les partages ritrs avaient transform chaque lot en un vrita-
ble Etat ayant ses frontires, souvent fermes. Il est dcid que le par-
cours sera libre dun royaume lautre pour ceux qui voyageront tant
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 75

pour affaires publiques que prives. Enfin les parties contractantes


sengagent ne pas se dbaucher rciproquement leurs leudes.

En dpit des serments changs, laccord ne fut pas complet. Gon-


tran tait souponneux. Il refusa de participer aux projets de Childe-
bert contre les Lombards et se persuada, non sans apparence de raison,
que son neveu voulait mettre la main sur Soissons et Paris. Il mourut
le 28 mars 592 et son hritage passa Childebert II. Mais celui-ci suc-
comba, g de vingt-cinq ans, la fin de 595.

Notre informateur, Grgoire de Tours, lavait prcd dans la


tombe le 17 novembre 594. Son rcit sarrte lanne 591. A partir
de ce moment, nous devons avoir recours une compilation mise sous
le nom de Frdgaire par lditeur Claude Fauchet en 1599, sans
quon sache pourquoi, car le manuscrit latin 10.910 de la Bibliothque
nationale, source de tous les autres, ne porte aucun nom dauteur. Le
chroniqueur commence par abrger en quatre-vingt-treize chapitres,
les six premiers livres de Grgoire de Tours. Il na pas eu connais-
sance des quatre derniers. Il prend les vnements 584 et les pour-
suit jusqu 642. Il a crit vers 660. Cest un clerc vivant en Bourgo-
gne transjurane (Suisse romande), dvou aux premiers maires du
palais dAustrasie, anctres des Carolingiens. Ce que nous pouvons
savoir des vnements de 591 642 dpend de cette chronique suc-
cincte, misrable en comparaison de luvre de Grgoire, si impar-
faite que soit celle-ci.

Les arrire-petits-fils de Clovis,


Clotaire II (595-629)
Retour la Table des matires

Childebert II laissait deux fils. Lan, Thibert II, eut en partage


lAustrasie, avec Metz pour capitale, le second, Thierry, la Bourgogne
avec Orlans pour sige principal. Il leur fallut compter avec Clotaire
II. Dj leur pre avait tent de mettre la main sur le royaume du fils
de Frdgonde, mais leur envoy, le duc de Champagne, Wintrion,
avait t battu prs de Soissons. Ils ne furent pas plus heureux Laf-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 76

faux, trois lieues de Soissons.Mais la mort de Frdgonde priva Clo-


taire II de lappui, fcond en ressources, de sa mre. En 599 ou 600, il
essuya une dfaite Dormelles, deux lieues de Montereau. Il dut
abandonner la rgion comprise entre la Canche, lOise, la Fort char-
bonnire, rgion qui reut le nom obscur de Dentelin. Il fut rduit
douze pagi entre la Seine, lOise et la Manche.

Cependant Brunehaut, hae de laristocratie austrasienne, avait d


se rfugier auprs de son plus jeune petit-fils quelle domina entire-
ment.

Naturellement, Clotaire II voulut reprendre le territoire entre Seine


et Loire quil avait d cder Thierry. La rencontre eut lieu, prs
dEtampes, le jour de Nol 604. Si du ct du roi de Bourgogne le
maire du palais Bertoald (en franais Bertaud) fut tu, le maire du pa-
lais de Clotaire II, Landry, fut mis en fuite et lenfant Mrove, fils de
Clotaire, fut fait prisonnier. Thierry entra dans Paris, mais Thibert fit
la paix avec Clotaire II, Compigne.

La msintelligence se mit entre les fils de Childebert II. Thierry


tait excit contre son frre par le maire du palais de Bourgogne, Pro-
tadius Romain de nation , homme habile, mais accordant trop aux
droits du fisc . Sil en fallait croire une tradition haineuse suspecte,
Brunehaut aurait excit galement Thierry en prtendant que Thibert
ntait pas fils de Childebert, mais dun certain jardinier . Le roi de
Bourgogne leva une arme qui savana jusqua Quierzy-sur-Oise,
mais ses gens taient las de ces luttes et le signifirent au roi qui, dans
sa tente, jouait aux ds avec son mdecin. Sur le faux bruit que Thier-
ry consentait la disparition du maire du palais, ils se jetrent sur ce-
lui-ci et le massacrrent. Le roi de Bourgogne dut faire sa paix avec
son frre (605). Protadius fut remplac par Claude galement Ro-
main que le chroniqueur comble de louanges. Il navait quun d-
faut, cest dtre trop gras. Brunehaut se vengea. Le patrice Vulf, qui
avait tremp dans le meurtre de Protadius, fut remplac par Richomer,
Romain lui aussi.

En 610, Thibert envahit la manire des Barbares lAlsace o


son frre avait t lev et quil possdait par dcision de son pre.
Cependant la guerre nclata pas aussitt. On convint de tenir Seltz
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 77

(Bas-Rhin) un plaid o le jugement des Francs fixerait les limites


des deux royaumes. Thibert sy rendit avec une grosse arme
d Austrasiens .Thierry navait amen que 10.000 hommes (sic) ; il
fut contraint de cder lAlsace son frre. Il perdit aussi le Toulois, la
Champagne de Troyes, le Saintois, le Thurgau au del du Jura.

Naturellement, il naccepta pas ce coup de force. Il se rapprocha de


son cousin Clotaire II, par la promesse de cession du Dentelin. La ba-
taille sengagea prs de Toul. Thibert, compltement battu, senfuit
jusqu Cologne (mars 612). Excit achever ce quil avait bien
commenc par lvque de Mayence, Lesius, homme apostolique
qui aimait la dcision de Thierry et dtestait la sottise de Thibert ,
le jeune roi de Bourgogne. A travers lArdenne, Thierry poussa jus-
qu Zlpich (Tulbiacum). Une nouvelle bataille sengagea. Thibert
avait augment ses forces de contingents thuringiens et saxons. Le
carnage passa, dit le chroniqueur, tout ce qui stait vu. Encore vain-
cu, Thibert senfuit au del du Rhin, pendant que Thierry entrait Co-
logne. Saisi par le chambellan Berthier, Thibert fut amen Cologne,
dpouill des insignes de la royaut, puis dirig enchan sur Chalon-
sur-Sane. Brunehaut le fit tondre, ce qui ne le sauva pas, car il mou-
rut peu aprs, certainement de mort violente.

Clotaire, conformment la convention passe avec Thierry, se


mit en possession du Dentelin. Mais Thierry voulut le lui reprendre. Il
leva les contingents de Bourgogne et dAustrasie et se disposait
marcher contre son cousin, lorsquil mourut de la dysenterie Metz.
Larme se dispersa. Brunehaut resta seule en cette ville avec ses ar-
rire-petits-enfants. En dpit de sa jeunesse, Thierry avait quatre fils,
ns de concubines ; lan, Sigebert, avait une dizaine dannes. Bru-
nehaut voulut le faire reconnatre et ngocia avec Clotaire qui avait
envahi lAustrasie o lavait appel le parti dArnoul et de Ppin, les
anctres des Carolingiens. Clotaire rpondit quil se conformerait au
jugement des Francs La vieille reine envoya alors Worms,
lenfant Sigebert et dpcha, le maire du palais Garnier (Warnacha-
rius) en Thuringe, pour obtenir le secours des populations dOutre-
Rhin. Mais Garnier tait dintelligence avec Clotaire II, qui lui avait
promis le maintien de sa haute fonction vie. Il dtacha du parti de
Brunehaut les forons (grands) de Bourgogne, tant vques que leu-
des.Et quand larme leve par Sigebert se trouva en prsence des
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 78

troupes de Clotaire II, vers Chlons-sur-Marne, elle prit la fuite au


signal donn par Garnier et par plusieurs ducs.

Clotaire savana jusqu la Sane et mit la main sur les quatre fils
de Thierry. Sigebert et Corbus furent tus ; Mrove, pargn parce
que Clotaire tait son parrain, fut envoy secrtement en Neustrie o il
vcut quelques annes. Seul Childebert put chapper, mais on ne sait
ce quil devint. Brunehaut arrte Orbe, dans le Jura, par le connta-
ble Erpon, fut amene en prsence du fils de Frdgonde qui lui re-
procha impudemment la mort de dix rois francs, y compris ceux qui
avaient t victimes de sa mre. Aprs lavoir fait torturer pendant
trois jours, il exhiba la vieille reine larme, monte sur un chameau.
Aprs quoi elle fut attache par sa chevelure, un pied et un bras la
queue dun cheval fougueux ; elle eut les membres fracasss par les
coups de pied et la rapidit de la course du cheval (automne de 613).

A travers les sicles, la mmoire de Brunehaut, la nouvelle Jza-


bel , a t maudite. On sen est fi au rcit haineux de Frdgaire,
crivant un demi-sicle aprs la mort de la reine, sous linspiration de
lgendes et aussi de la Vie de saint Colomban, crite par un disciple
de ce, saint, Jonas de Bobbio : lexpulsion de Bourgogne du saint
homme y est attribue aux mchants conseils donns par Brunehaut
son petit-fils Thierry. Un autre rquisitoire est d des Vie de saint
Didier de Vienne, rdiges par un inconnu et par le roi visigoth Sise-
but. La seule note favorable se trouve au monastre de Saint-Martin
dAutun, qui, favoris par elle, recueillit pieusement ses restes.

Sa vie agite, pleine dpreuves, sa fin tragique ont, au contraire,


excit lintrt des historiens du XIXe sicle. Certains dentre eux se
sont mme laisss entraner des jugements tmraires. Brunehaut
reprsenterait le principe romain en lutte avec la barbarie germanique.
Pure extravagance ! Rien de pareil ne saurait ressortir de ltude de
ces temps. On a voulu aussi lui attribuer le mrite davoir restaur la
viabilit puisque le peuple dans le nord-est de la France et en Belgi-
que, appelle chausses Brunehaut les dbris des antiques voies
romaines. L encore, mprise totale : cest un concept populaire que
de mettre une route antique sous le nom dun personnage lgendaire,
homme ou divinit : en lespce, cest la tradition germanique attri-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 79

buant la construction des voies antiques la desse Brunehildis, dont


Brunchaut portait le nom, sans en avoir les capacits constructives.

Dans la ralit nous ne connaissons pas la psychologie de la reine.


Il semble quelle ait t autoritaire, comme dautres reines, par centai-
nes. La seule chose certaine, cest que tout de suite, elle a d tre hae
cause de son origine gothique : Brunehaut, cest l Autrichienne
des temps mrovingiens. Tout de mme, elle russit se maintenir,
malgr de terribles difficults, la mort de son mari Sigebert, de son
fils Childebert II. Elle et laiss peut-tre le souvenir dune grande
reine si son petit-fils prfr, Thierry, ntait mort tout jeune dun flux
de ventre.

Grce au hasard qui avait fait mourir prmaturment son cousin, le


fils de Frdgonde, le prtendu fils de Chilpric , comme le dit
dans un moment dirritation Grgoire de Tours, Clotaire II, devenait
souverain de lensemble du royaume des Francs , comme son
grand-pre et homonyme en 558. Mais les choses avaient chang de-
puis un demi-sicle. La royaut stait affaiblie au cours dune longue
guerre civile. Laristocratie, courbe sous le pouvoir pendant la pre-
mire moiti du VIe sicle, avait relev la tte, une tte menaante.
Sans elle, rien ne pouvait se faire, dautant plus que, obscurment,
muais srement, un personnage stait mis sa tte, lintendant de la
maison du roi, le majordomus, le maire du palais , comme disent
les historiens modernes, faute de trouver une meilleure traduction de
ce terme. Il tait en fait devenu le second personnage ou plutt le ma-
tre dans chacun des trois royaumes car il y a dsormais des royau-
mes permanents. Les partages ont engendr des embryons tout au
moins de nationalit. Si on laisse de ct lAquitaine, le Regnum se
divise en Austrasie lest de Paris et de Soissons, en Neustrie
louest. Enfin une grande et indcise rgion, correspondant au lot de
Gontran, comprenant non seulement la valle de la Sane et du
Rhne, mais partie de la Champagne porte le nom de Bourgogne ;
trange Bourgogne dont le chef-lieu est tantt Chalon-sur-Sane, tan-
tt Orlans.Cette triplicit est si bien tablie la date de 613 que Clo-
taire II la reconnat en instituant trois maires du palais : Radon en
Austrasie, Garnier nomm vie en Bourgogne, Gondoland en
Neustrie.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 80

Un grand besoin dapaisement et de rforme tait manifeste. Clo-


taire runit Paris, en octobre 614, un concile qui ne comprit pas
moins de soixante-dix-neuf vques. Ce concile tait doubl dune
assemble de grands. Le roi donna satisfaction aux plaintes du monde
ecclsiastique et du monde laque par un dit rendu le 18 octobre de
cette mme anne. Parler de capitulation de la royaut devant
laristocratie est exagr. Il nen ressort pas moins des termes de ldit
que la royaut se reconnat des torts et sengage ne pas les renouve-
ler. Nous y reviendrons quand nous traiterons des institutions

Les grands ntaient pas dhumeur se contenter de regrets et de


promesses. Il fallut tenir les engagements du roi.

En Bourgogne, la situation tait mme grave. Il y eut comme une


reviviscence dun pass dj lointain. Le patrice Althe, se prtendait
issu des anciens rois. Il noua une intrigue avec lvque de Sion (Va-
lais) Leudemond, pour persuader Bertrade, femme de Clotaire II, que
son mari allait mourir et quAlthe, rpudiant sa femme, lpouserait
et rgnerait. En consquence on lui conseillait denvoyer ses trsors
en sret Sion. Rebut, lvque senfuit au monastre de Luxeuil et
fut plus tard pardonn. Althe, traduit devant lassemble des grands,
Malay, une lieue de Sens, fut excut.Inquiet de ces menes, Clo-
taire runit les farons de Bourgogne Bonneuil, prs de Paris,
avec le maire Garnier. Il fit droit leurs justes demandes par loctroi
de prceptes , cest--dire quil prit avec eux des engagements crits
(616).

LAlsace aussi sagitait. Clotaire se rendit Marlenheim et rtablit


la paix en frappant de grande quantit de gens qui se conduisaient
mal .

LAustrasie dut tre srieusement mnage. Le sentiment particu-


lariste, qui tait inexistant avant 561, stait affirm au cours de la
guerre civile . Les Austrasiens entendaient avoir leur souverain
eux. Il fallut leur accorder satisfaction. Le fils an de Clotaire II, Da-
gobert, leur fut donn comme roi, bien quil net gure plus dune
dizaine dannes. Son nom, qui signifie brillant comme le jour ,
nouveau dans la dynastie, provient sans doute de quelque anctre ma-
ternel. Le pays fut administr en ralit par Arnoul, vque de Metz,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 81

et Ppin. Ctait le prix de leur dfection de 613 quand ils avaient


abandonn la descendance de Sigebert. Mais Clotaire garda pour lui la
rgion louest de lArdenne et des Vosges et aussi les parties austra-
siennes de lAquitaine (622). Les grands dAustrasie nacceptrent
pas cette amputation. Quelques annes aprs, en 625, le petit roi ayant
atteint sa majorit de quinze ans, son pre crut bon de le marier. Il le
fit venir Clichy, sous Paris, et lui donna pour femme Gomatrude,
sur de la reine Sichilde. Deux jours aprs, une querelle violente cla-
tait entre le fils et le pre, le premier rclamant lensemble du
royaume dAustrasie. Evques et grands sinterposrent. Clotaire dut
cder la rgion louest des Vosges et de lArdenne, cest--dire la
Champagne et le Dentelin, mais il garda Aquitaine et Provence.

Lanne suivante lui valut une extension de pouvoir, du ct de la


Bourgogne.Le maire Garnier tant mort, une revendication de son fils,
Godin, tait possible. Clotaire se dbarrassa du personnage sous un
prtexte religieux. Godin, esprit lger , avait commis le crime
dpouser sa belle-mre. Pardonn sil jurait de demeurer fidle sur
les reliques des saints des grands sanctuaires quon nous numre
(Saint-Mdard de Soissons, Saint-Denis sous Paris, Saint-Aignan
dOrlans, Saint-Martin de Tours), Godin fut tratreusement mis
mort en route, prs de Chartres.

La mme anne, Clotaire runit Troyes les grands et leudes de Bourgogne


et leur demanda si, en raison de la mort de Garnier, ils voulaient quun autre
ft lev au mme honneur. A lunanimit, ils se refusrent dsigner un
nouveau maire du palais et supplirent le roi de traiter (directement) avec
eux.

Il nest jusqu la Neustrie o la violence des grands ne stale.


Lanne 627 vit runir Clichy une grande assemble des leudes de
Neustrie et de Bourgogne. Un noble saxon (du Bessin) Aegina, fit as-
sassiner Erminarius, gouverneur du palais de Charibert , le second
fils de Clotaire. Clotaire fit retirer Aegina sur le Mont-martre .
Charibert et son oncle (maternel) Brodulf, se proposaient de monter
attaquer Aegina. Clotaire donna ordre, spcialement aux farons de
Bourgogne, dcraser le parti qui braverait sa dfense de combattre.

Lan 46 de son rgne, le roi Clotaire mourut et fut enseveli dans les environs
de Paris, dans la basilique de Saint-Vincent (fin de 629). Clotaire II gouverna
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 82

heureusement seize ans, conservant la paix avec les nations voisines. Trs to-
lrant, vers dans les lettres, ayant la crainte de Dieu, trs gnreux envers les
glises et les vques, distributeur daumnes aux pauvres, il fut bon et pi-
toyable envers tous. Il aimait la chasse avec exagration et accordait trop aux
conseils des femmes et des jeunes filles, ce dont il fut blm par les leudes.

Ne nous laissons pas prendre ce dithyrambe dun Ultrajurassien.


Involontairement il confirme ce que les faits nous font connatre de
laffaissement du pouvoir royal un sicle aprs la mort de Clovis.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 83

CHAPITRE IV

La Politique extrieure de 585 629

Retour la Table des matires

La guerre civile ne refroidit nullement les ambitions insatiables


des Mrovingiens, mais, les empchant de se concerter et de se grou-
per, elle les rendit vaines.

Du ct de lEspagne le mariage dIngonthe, fille de Sigebert, avec


Hermengild, fils du roi Liuvigild, namena aucun rapprochement,
bien au contraire. Le bruit ayant couru que la princesse franque tait
morte des mauvais traitements quelle avait subis, Gontran saisit ce
prtexte pour tenter de mettre la main sur la Septimanie.

Il est indigne de laisser ces horribles Goths stendre jusquen Gaule, en


Septimanie.

Il leva deux armes, lune compose des

peuples qui habitent au del de la Seine, de la Sane et du Rhne, lautre des


gens de Bourges, Angoulme, Saintes, Prigueux .

Mais la premire ne put enlever Nmes et les autres cits et la se-


conde fut chasse de Carcassonne o elle avait pntr. Au retour, ces
troupes, qui avaient commis sur leur passage mille atrocits, furent
assaillies par les populations exaspres du Toulousain et de la valle
du Rhne. La rplique gothique fut immdiate : Reccared, fils de Liu-
vigild, sempara de Cabaret (Aude) et de Beaucaire et ravagea le pays.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 84

Gontran dut confier 4.000 hommes an duc Leudegisle pour dfendre


le pays dArles et dpcher le duc dAuvergne, Nizier, pour garder la
frontire du ct de la Septimanie.

Mme insuccs sur mer. Les Visigoths attaqurent et pillrent la


flotte que Gontran dirigeait sur la Galice, sans doute pour venir en
aide aux Suves menacs par le roi goth. Le royaume suve fut runi
1Etat visigothique (585).

Mais Liuvigild mourut en 586. Son successeur Reccared tait ca-


tholique, parent par alliance de Brunehaut. Un accord tait facile.
Mais Gontran hassait les Goths et sobstinait vouloir la Septimanie.
Cette fois, le dsastre fut complet. Le duc Austrovald avait russi
soumettre Carcassonne, mais un autre duc, Boson, arriv avec ses
contingents de Saintes, Prigueux, Bordeaux, Agen, Toulouse, prit le
commandement. Il se laissa surprendre et ce fut la droute. Les Francs
auraient eu 5.000 tus et 2.000 prisonniers (589). Outr, Gontran sen
prit Childebert, qui aurait fait alliance perfidement avec le Visigoth,
et interdit le passage de son territoire aux sujets de son neveu.
Linsuccs des Francs dans leurs tentatives de semparer de la Septi-
manie, que les Arabes enlveront facilement, partir de 716, en dit
long sur leur incapacit.

Mme insuccs en Italie. Lambition des Mrovingiens avait t


refrne par la mort de Thibaud, comme on a vu. Un concurrent plus
heureux leur ravit le pays, les Lombards fuyant la Pannonie (565).
Cette sauvage peuplade germanique, non contente de sinstaller dans
la plaine du P, voulut tter la Gaule. En 569, les Lombards passent
les Alpes. Le patrice Amatus est tu et les envahisseurs font un car-
nage des Bourguignons . Ils reparaissent en 571. On leur oppose le
meilleur capitaine du temps, Eunius Mummolus (Momble), fils de
Ponius dAuxerre, un Gallo-Romain plus que probablement. Il les
bat dans la rgion dEmbrun et les oblige repasser les Alpes. Deux
vques frres, Saloniu dEmbrun et Sagittarius de Gap prennent part
la dlivrance du pays.

Lanne suivante on a affaire une branche de Saxons qui avaient


suivi Alboin dans linvasion de lItalie par les Lombards. Momble les
bat Estoublon (Basses-Alpes, arr. Digne, cant. Mazet) avec des
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 85

Bourguignons certainement, car le lendemain les Saxons dcampent,


abandonnant les captifs et offrant des prsents Momble, mais en af-
firmant quils reviendront pour se soumettre aux Francs et leurs rois
comme auxiliaires. Ils se considraient, en effet, comme sujets de Si-
gebert et pensaient trouver, ce titre, un tablissement dans les Gau-
les. Aussi, quand ils reparaissent, par Nice et Embrun, ils amnent
femmes et enfants. Runis dans le pays dAvignon, ils font main basse
sur la moisson non encore leve, puis se disposent passer le Rhne
pour pntrer dans les rgions austrasiennes de Sigebert. Momble ne
leur permit le passage que sils le payaient de milliers de pices dor.
Arrivs au printemps en Auvergne, ils soldrent leurs dpenses avec
de la fausse monnaie, puis regagnrent la Saxe avec la permission de
Sigebert. Ils y trouvrent une branche de Suves tablie dj sur la
partie de territoire laisse vacante par eux dix ans auparavant, et furent
compltement battus.

En 574, ce sont les Lombards qui reviennent sous trois ducs .


Le premier, Amo, par lEmbrunois, arrive Mague (com. de Cau-
mont) en Avignonnais ; Zaban par la valle du Verdon ( ?), sinstalle
devant Valence, et le troisime, Rodan, assige Grenoble. Amo va
enlever les troupeaux de la Crau, menace Aix dont les habitants se
rachtent pour 22 livres dargent. Momble arrive au secours de Gre-
noble, blesse Rodan qui senfuit auprs de Zaban avec 500 hommes.
Tous deux rebroussent jusqu Embrun. Ils se trouvent encore face
face avec Momble qui les rejette au del des Alpes. A cette nouvelle,
Amo dcampe, mais, arrt par les neiges, il a peine regagner
lItalie. Une dernire bande, qui stait avance jusqu Saint-
Maurice-en-Valais, fut battue prs de Bex. Gontran ferma lentre de
la Gaule en occupant Aoste et Suze, sur le versant italien des Alpes.

Si Gontran neut aucune vise sur lItalie, il nen fut pas de mme
de son neveu Childebert II. Les guerres dItalie hantaient encore
les Francs. Ce fut la rptition de ce qui stait pass un demi-sicle
auparavant. Les Austrasiens soffrirent comme mercenaires de
lEmpire. Lempereur Maurice paya de 50.000 pices dor le secours
des Francs contre les Lombards. Loccasion tait favorable : la mort
du roi Cleph, les Lombards avaient supprim la royaut, fait unique
dans lhistoire de ces temps, et leurs ducs taient dsunis. ils offrirent
leur soumission au Franc qui accepta et ne fit aucun droit aux rcla-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 86

mations de lempereur (584). Mais les Lombards lirent un roi, Autha-


ri, et, bien quils eussent demand pour lui, avec des prsents, la sur
de Childebert, celui-ci se retourna du ct de lEmpire. Larme quil
envoya en Italie subit un dsastre complet (588). Il se dcida alors
intervenir en personne. Authari offrit un tribut annuel de 12.000 pi-
ces dor avec sa soumission. Childebert sestima jou. En 590 il en-
voya une grosse arme franco-alamanique commande par vingt ducs.
Elle parcourut trois mois lItalie du Nord, mais fut incapable denlever
les villes, dont Pavie o le roi lombard stait rfugi. Les maladies se
mirent dans larme. Finalement Chedin, avec treize ducs, prit le parti
de la retraite. Les Francs souffrirent tellement de la faim quils vendi-
rent jusqu leurs armes pour acheter de quoi subsister. Dlivr, mais
non rassur, Authari offrit paix et alliance Gontran, qui accepta, et
Childebert qui rserva sa rponse. Cependant, il accueillit les offres de
paix du nouveau roi, Agilulf (591). Sa mort (595) mit fin aux entrepri-
ses des Francs en Italie, toutes malheureuses. Ces chimres ne dispa-
rurent peut-tre pas compltement. Lhistorien lombard, trs post-
rieur aux vnements, Paul Diacre, parle dune alliance entre le roi
loin bard Grimoald et Dagobert II, chronologiquement inadmissible.
Childric II, mort tout jeune en 675, le dernier Mrovingien qui se soit
pris au srieux, aurait song sentremettre dans les luttes qui met-
taient aux prises les rois lombards, Grimoald et Perctarit. Mais tout
cela ntait plus que rverie. Lintervention dcisive en Italie tait r-
serve aux Carolingiens.

Du moins du ct de la Germanie les Mrovingiens maintiennent


leur position prdominante. Lanne de sa mort, Childebert II donna
un duc aux Bavarois en la personne de Tassillon. Il rprima un soul-
vement du petit peuple des Varins dont les Slaves de lElbe vont
achever lextermination. Malgr leur indocilit, les Saxons reconnais-
sent aux rois dAustrasie une certaine autorit.

Mais, vis--vis dun peuple nouveau, dorigine turque, les Avars,


les Francs accusent vite leur impuissance. Arrivs de lAsie centrale
en Pannonie (558), assaillant la Germanie, les Avars entrent en lutte
fatalement avec les Austrasiens. Sigebert Ier ne remporte sur eux
quune victoire sans lendemain, et, vers 568, il est vaincu et fait pri-
sonnier. Grgoire de Tours, sujet austrasien en sa qualit dvque de
Tours, tente dexpliquer ce dsastre :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 87

Les Huns (sic), habiles dans lart de la magie, avaient fait apparatre des fan-
tmes de tout genre. Mais comme il tait de belle mine et adroit, il triom-
pha par lart du don ceux quil navait pu vaincre par la force .

Autrement dit, Sigebert dut promettre un tribut et sengager ne


plus faire la guerre aux Avars sa vie durant,

ce qui tourne sa louange plutt qu sa honte , ajoute le maladroit pan-


gyriste. Le roi des Huns, surnomm Gagan (Khan) en leur langue, fit des
cadeaux Sigebert et le relcha.

Les Avars laissrent de ct la Gaule, ils avaient se constituer un


empire an cur de lEurope, aux dpens surtout des Slaves de toutes
tribus. Cependant en 596, ils se jetrent sur la Thuringe, qui tait sous
le protectorat franc, et Brunehaut dut acheter leur retraite.

A lautre extrmit de leur Regnum, du ct de la nouvelle Breta-


gne, les Mrovingiens nessuyrent que des dboires. La partie de
lArmorique o les Bretons insulaires staient tablis au Ve sicle, se
divisait en trois rgions au Nord, de la baie du Mont-Saint-Michel la
rade de Brest, la Domnone (Domnonea) rappelant aux exils le pays
do ils taient partis, la Domnone insulaire laquelle correspond le
comt anglais de Devon qui en conserve le nom ; la deuxime, la Cor-
nouaille, qui devait son nom moins au fait quelle occupait la pointe,
la corne de la Gaule (Cornugalliae), quau souvenir du pays insulaire,
le Cornwall. Enfin, entre lEll et le Morbihan, un petit royaume qui
va bientt prendre le nom dun chef fameux, Waroc ou Weroc, et
sappellera Bro-Erec (bro pays , et Erec, forme de Weroc en com-
position). La Nouvelle Bretagne navait aucune unit politique : ses
rois, ses roitelets plutt, payaient tribut aux Francs depuis Clovis et se
disputaient entre eux. La colonisation bretonne ne dpassait pas la Vi-
laine ; pour mieux dire elle sinfiltrait le long de la cte jusqu
lembouchure de la Loire, mais elle tait, l, soumise aux Francs. Au
cur du Morbihan, la petite cit piscopale de Vannes, lot battu par
les vagues bretonnes, reconnaissait pour roi le Mrovingien.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 88

Pendant la premire partie du VIe sicle il ne semble pas quil y ait


eu de conflits srieux entre Bretons et Francs, du moins Grgoire de
Tours nen parle pas.

Tout ce quil nous dit, cest que

les Bretons furent toujours sous lautorit des Francs aprs la mort de Clovis
et que leurs chefs furent qualifis comtes et non rois .

On nentend parler deux qu partir du milieu du VIe sicle et ce


quon en rapporte na rien ddifiant. Les roitelets bretons ne valent
pas mieux moralement que les rois francs. Lun deux, Chanao, aprs
avoir mis mort trois de ses frres, voulut se dbarrasser du qua-
trime, nomm Maclou (Macliavus). Il lemprisonna. Flix, vque de
Nantes, obtint sa libration moyennant serment de fidlit de la vic-
time son frre et bourreau. Maclou manqua ce serment, senfuit
auprs dun autre comte , Chonomer dut se cacher, se rfugia
Vannes et sy fit tondre. A la mort de son frre, il reprit sa femme et
laissa crotre sa chevelure, comme un Mrovingien, pour rgner.
Quelque temps aprs, vers 558, il eut limprudence daccueillir
Chramne, rvolt contre son pre Clotaire II sattira la colre du roi
des Francs et fut battu.

Il ntait pas seul rgner. Il y avait, au moins, encore un autre


comte des Bretons , Bodic. Ces deux personnages avaient pass
une convention par laquelle le survivant sengageait dfendre les fils
de lautre comme les siens propres. Maclou manqua son serment,
chassa le fils de Bodic, portant le nom franc de Thierry, la mort de
son pre. Longtemps errant, Thierry put rassembler des partisans. Il
triompha de Maclou et de son fils Jacob, qui prirent. Cependant, Wa-
roc, fils de Maclou, put sassurer lEtat de son pre.

Vannes, vch et place forte au pouvoir des Francs, enclav au


milieu de son royaume, ne pouvait pas ne pas tenter Waroc. Il sen
empara. La riposte ne tarda pas. Clotaire leva contre le Breton les
contingents de Touraine, Bessin, Maine, Anjou, Poitou. Larme fran-
que se rassembla sur la Vilaine, alors frontire de la Bretagne. Waroc
surprit de nuit les contingents saxons du Bessin et les massacra. Mais,
trois jours aprs, il demanda la paix aux ducs francs, offrant son fils
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 89

comme otage, garant de la fidlit quil jurait Chilpric. Par contre,


il obtint Vannes, sengageant verser les tributs annuels que la cit
devait au roi. Il ne put ou voulut sacquitter et se dbarrassa de
lvque de Vannes qui se rendit auprs de Chilpric, lequel lenvoya
en exil (578).

Lanne suivante, les Bretons envahirent le pays de Rennes jusqu


Cornut (crit aujourdhui Corps-Nus !), pillant et dvastant tout.
Lvque Eunius, remis en libert, fut charg de ngocier un accord. Il
dut vivre Angers, laccs de sa ville piscopale lui tant interdit. Le
duc Beppolne riposta en dvastant et incendiant quelques localits de
Bretagne, ce qui ne fit quexciter la rage des Bretons. Ils envahirent de
nouveau le pays de Rennes et aussi le Nantais, faisant un butin
norme et sappropriant la vendange. Lvque de Nantes, Flix, tenta
de sinterposer, mais vainement.

En 587, les Bretons envahissent encore le Nantais, puis offrent


dentrer en composition avec les Francs. Gontran leur envoie Nama-
tius, vque dOrlans, et Bertrand, vque du Mans, avec des comtes
et autres personnes magnifiques ,Clotaire II adresse, lui aussi, des
personnes magnifiques . Les Bretons offrent en ddommagement
mille sous dor chacun des deux rois. Laccord se fait en Nantais
avec Waroc et un autre chef, Iudmal. Mais Waroc, oublieux de ses
serments et de ses cautions, fait la vendange en Nantais et ramne le
vin Vannes.

Le roi Gontran, furieux, menaa de lever larme, mais il nen fit rien.

Trois ans aprs, en 590, nouvelles dprdations dans le pays de


Rennes et en Nantais. Cette fois, Gontran se fcha. Il leva une arme
quil mit sous les ducs Beppolne et Ebrachaire. Mais ces deux hom-
mes magnifiques ne sentendaient pas. Ayant franchi la Vilaine, ils
parvinrent jusqu lOust. Frdgonde, qui hassait Beppolne, aurait
envoy au secours de Waroc des Saxons du Bessin, la tte rase et v-
tus la manire des Bretons. Beppolne avec ceux qui avaient
consenti le suivre , nen tua pas moins quantit de Bretons et de
Saxons pendant deux jours, mais le troisime, cern dans des marca-
ges par Waroc, il prit. Ebrachaire, qui avait retenu avec lui la ma-
jeure partie de larme, comptait bien sur cette mort. Il se porta sur
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 90

Vannes. Lvque Regalis envoya sa rencontre le clerg et


lintroduisit au chant des psaumes. Waroc voulut fuir par la mer ; la
tempte brisa ses navires chargs dor, dargent, de butin. Il offrit
alors sa soumission Ebrachaire, promettant de ne plus rien faire
contre Gontran. Aprs son dpart, lvque avec le clerg et les habi-
tants de la partie rurale du territoire (pagenses) du Vannetais prta
serment de fidlit au roi franc et dit ses envoys :

Nous ne sommes coupables en rien envers notre Seigneur, mais, captifs des
Bretons, nous subissons un joug pesant.

Waroc offrit son neveu comme gage de ses sentiments pacifiques,


mais son fils, Chanao, surprit au passage de la Vilaine, les infrieurs
et les pauvres qui navaient pas encore pass le fleuve. Il en tua une
partie, captura les autres. La femme de Waroc en renvoya plusieurs
avec des cierges et des tablettes (daffranchissement). Larme fran-
que nosa reprendre le chemin suivi laller, de peur que la popula-
tion ne se venget des mfaits quelle avait commis prcdemment.
Elle prit par lAnjou pour utiliser les ponts sur la Maine. En Touraine,
ces bandes recommencrent leurs pillages. Les dbris tentrent de se
justifier auprs de Gontran en prtendant que le duc Ebrachaire et le
comte Willichaire avaient t achets par Waroc. Le roi accabla
dinjures le duc et le chassa, le comte senfuit.

Avec le sicle se terminent dans lignominie les campagnes fran-


ques contre les Bretons.

Au sud-ouest du Regnum la faiblesse de la monarchie franque


savra pire encore. Elle fut incapable de prserver la Novempopula-
nie de linvasion et de ltablissement permanent des Gascons.

Installs depuis la plus haute antiquit entre le cours suprieur de


lEbre et la mer cantabrique, les Basques ou Gascons (Vascones)
taient la seule peuplade dEspagne qui net pas t latinise : elle
avait conserv sa langue, langue non-aryenne, agglutinante , suite
possible de libre. Conservatisme paradoxal, car leur rgion tait par-
courue par la voie romaine conduisant jusqu lextrmit nord-
occidentale de la pninsule, la Galice, qui, elle, dans cette situation
excentrique et pu ntre pas latinise et qui le fut compltement.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 91

Les Basques, seuls des populations dEspagne, demeurrent rtifs


la domination visigothique. Le roi Liuvigild russit cependant obte-
nir leur soumission, vers 578. Une partie des Basques se dcida alors
se chercher un tablissement au nord des Pyrnes. Ds 581, Chilpric
dut diriger le duc Bladastes en Gascogne , cest--dire dans le pays
basque an sud des Pyrnes, mais celui-ci y laissa la majeure partie de
son arme.

Les Vascons tombant des montagnes sur la plaine, ravagent vignobles et


champs, incendient les maisons, enlvent quantit de gens et de btail.

Le duc Austrovald marcha souvent contre eux, mais nen tira


quune faible vengeance (587). Le comte de Bordeaux, au dire de For-
tunat, dut, lui aussi, lutter contre les Gascons. En 602, les deux fils de
Childebert II, Thibert et Thierry, unissent leurs forces contre les enva-
hisseurs. Leur arme battit et soumit les Gascons qui durent payer tri-
but.

Ils tablirent sur eux un duc nomin Gnialis qui les gouverna avec suc-
cs.

Cependant, la date de 626, on apprend que

Pallade et son fils, Sidoc, lvque dEause, accuss par le duc Aegina
davoir tremp dans la rbellion des Gascons, furent envoys en exil .

A cette date, les Gascons menaaient donc lantique Novempopu-


lanie au point que lvque mtropolitain dEause, au cour de la pro-
vince, dt sentendre avec eux, ce qui lui fut imput trahison.

Les Gascons au cours du VIIe sicle accentuent leur domination sur


la rgion entre les Pyrnes et la Garonne, rgion qui a pris leur nom,
quoiquils naient transmis ni un mot de leur langue, ni une goutte de
leur sang. Leur tablissement na pas dpass le cours de lAdour.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 92

CHAPITRE V

Le Rgne de Dagobert (629-639)

Retour la Table des matires

Au moment de la mort de Clotaire II, son fils pun Charibert


(Herbert) avait sur lan le double avantage dtre Paris et davoir
lappui de son oncle Brodulf, qui voulait lui rserver la royaut aux
dpens de Dagobert. Mais Charibert passait pour simple desprit .
Son an leva des troupes en Austrasie et donna lordre la Bourgo-
gne et la Neustrie de lui obir. Arriv par Reims Soissons, Dago-
bert sy vit reconnatre par les vques et leudes de Bourgogne et par
la majorit des Neustriens. La conjuration de Brodulf choua compl-
tement et Dagobert fut seul roi.

Usant de misricorde, conseill par les sages, il cda son frre des pays et
cits entre la Loire et la frontire dEspagne touchant la Gascogne et aux Py-
rnes.

On confia Charibert le gouvernement des rgions suivantes :


Toulousain, Cahorsin, Agenais, Prigord, Saintonge, avec tout ce qui
va jusquaux Pyrnes. Charibert devait y vivre linstar dun particu-
lier (instar privati). Il fut convenu par des pactes quen aucune occa-
sion, il ne rclamerait rien du royaume de son pre. Charibert tablit
Toulouse sa rsidence. Le lot qui lui tait assign fut tendu trois ans
aprs par la conqute de la Gascogne.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 93

On saisit dj dans ce rglement un indice de sagesse politique. Le


nouveau roi se garde dimiter la frocit de ses anctres. Il pargne
son frre, lui constitue une sorte dapanage lointain, dans une partie de
lAquitaine quil transforme en marche contre lenvahisseur gas-
con, mais il refuse Charibert le titre royal.

Charibert mourut en 632. II laissait un petit enfant, nomm Chilp-


ric, lequel lui survcut peu :

On rapporte que ce fut le parti de Dagobert qui le fit prir.

Dagobert mit la main sur lapanage de son frre avec la Gascogne.


Il ordonna au duc Baront de lui amener ses trsors . On raconte que
celui-ci, daccord avec les trsoriers, sen appropria une grande partie.

Le premier soin de Dagobert, seul roi, avait t daffermir sa situa-


tion en Bourgogne. Sa tourne

frappa de crainte vques et grands, de joie les pauvres gens auxquels il fit
rendre justice .

A Langres, il se rendit agrable Dieu en jugeant avec quit ses


leudes (gens), aussi bien pauvres que dun rang lev. Il montra la
mme quit Dijon, Losne (Saint-Jean), passant son temps dis-
tribuer la justice au point den perdre le sommeil et le manger. Au
moment de quitter Losne pour Chalon, le roi agrable Dieu , prit
son bain et donna ordre dexcuter Brodulf, oncle maternel de Chari-
bert. Deux ducs et le patrice Guillebaud sen chargrent. A Chalon-
sur-Sane il montra encore son amour de la justice, puis, par Autun, il
gagna Auxerre, Sens et rentra dans Paris.

Rpudiant Gomatrude, il la confina Romiliacus, o il lavait pouse, et


prit pour femme Nanthilde, une des filles de service, et la fit reine.

LAustrasie, depuis lenfance du roi, tait de fait gouverne par


lvque de Metz, Arnoul et par le maire du palais, son parent par al-
liance, Ppin, anctres tous deux des Carolingiens. Quand Dagobert fit
sa tourne dAustrasie (en 631) Arnoul tait entr au clotre. Il fut
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 94

remplac par Chunibert (en franais Humbert), vque de Cologne.


Lui et Ppin furent de si bon conseil que

Dagobert gouverna ses sujets si heureusement, avec un tel amour de la jus-


tice quil surpassa dans les louanges les rois francs ses prdcesseurs .

Mais Dagobert nentendait nullement se fixer dans le pays o


stait coule sa jeunesse. La rsidence royale, la capitale pour lui,
ctait Paris.

Se sentant dlaisse, 1Austrasie rclama un roi. En 634, Dagobert


dut cder. Il lui donna un petit enfant de trois ans, Sigebert, n de
Raintrude, pendant son sjour en Austrasie. Mais, craignant que, aprs
son dcs, les grands dAustrasie voulussent recommencer le coup
quil avait excut la mort de son pre, semparer de la totalit du
Regnum en faveur de leur roi particulier, il leur fit prendre
lengagement de laisser la Neustrie et la Bourgogne un autre de ses
fils, Clovis, quil avait eu de Nanthilde.

LAustrasie devait reprendre toute son tendue, diminue seule-


ment du duch de Dentelin quelle stait jadis appropri injustement.

Ces conventions, les Austrasiens les acceptrent bon gr mal gr, courbs
par la terreur quinspirait Dagobert, et les observrent fidlement par la
suite.

La sparation du Regnum en deux Etats ainsi consomme, on ins-


talla lenfant-roi Metz, sous la direction de Chunibert et dun duc,
Adalgisle, et on lui attribua un trsor , seul procd efficace pour
gouverner, cest--dire acheter la fidlit des grands.

Mieux affermi sur son trne que ses prdcesseurs, Dagobert put
mener des guerres heureuses tant en Gaule quau dehors.

En 637, les Gascons se rvoltrent et ravagrent les rgions conc-


des auparavant Charibert. Dagobert leva une arme franque en
Bourgogne. Un seul Bourguignon cependant, le patrice Guillebaud
(Willibad) figurait parmi les dix ducs qui la commandaient. Huit
taient Francs de race , un tait Saxon (du Bessin), un Romain
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 95

(cest--dire probablement Aquitain, en dpit de on nom germanique


de Chramnelen). Au-dessus des ducs tait comme gnralissime le
rfrendaire Chadoind, qui stait distingu dans les guerres au temps
de Thibert et de Thierry. Larme des contingents des ducs et aussi les
comts nayant pas de ducs au-dessus deux, inonda la Gascogne. Les
Gascons descendirent de leurs montagnes, puis, selon leur cou-
tume , tournrent dos dans le combat et cherchrent refuge dans les
gorges, au milieu des rochers inaccessibles des Pyrnes. Larme les
y poursuivit, en tua beaucoup, fit des prisonniers, brla les demeures,
enleva les troupeaux. Les Gascons demandrent grce et offrirent de
porter leur soumission au glorieux roi Dagobert. Larme et sans
perte regagn ses foyers, en Bourgogne, si le duc Arnebert, ne stait
laiss surprendre et tuer dans la valle de la Soule avec les seigneurs
et les plus nobles de son arme , prsage du dsastre de larme de
Charlemagne Roncevaux.

Nanmoins, lanne suivante, les grands personnages de Gascogne,


avec leur duc, au nom gothique, Aegina, se rendirent Clichy o s-
journait Dagobert pour faire leur soumission. Admis en sa prsence,
ils auraient pris peur et cherch un asile en lglise de Saint-Denis.

La clmence de Dagobert leur accorda la vie. Ils jurrent que de tout temps
ils seraient fidles au roi, son fils, au royaume des Francs (637). Ils tinrent
leur serment, leur habitude, comme le prouva la suite des vnements ,

remarque ironiquement le chroniqueur, crivant environ trente ans


aprs.

Les Bretons ne donnrent pas dinquitudes. Le personnage le plus


important parmi eux tait alors, le prince de Domnone, Judical (dont
la forme ultrieure est Jiquel ou Gicquel). Une mission de saint Eloi
auprs de lui fut couronne de succs. Judical vint mme Clichy
offrir sa soumission et la rparation des torts commis par ses sujets.
Aprs change de prsents, le prince breton sen retourna. Au dire du
pseudo-Frdgaire, il navait pas voulu Clichy, sasseoir la table
du roi, car il tait religieux et rempli de la crainte de Dieu ; il se
serait rendu pour dner chez le rfrendaire Dadon (saint Ouen) quil
savait attach la sainte religion (637). La pit de ce personnage
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 96

le fit bientt entrer au clotre. La Domnone se divisa alors en quatre


ou cinq morceaux.

Vis--vis des puissances trangres, Dagobert apparat comme un


grand et puissant souverain.

Avec lempire romain il ntait pas doccasion de conflit. Il fut


ais de conclure avec Constantinople un trait de paix perptuelle. Le
roi des Francs aurait mme montr vis--vis du Byzantin une df-
rence singulire. Lempereur Hraclius,

homme trs savant, apprit lastrologie ; elle lui prdit que son empire serait
dvast par les nations circoncises . Il crut quil sagissait de Juifs. Il les fit
baptiser dans ses Etats et demanda Dagobert de faire de mme, ce que le
Franc sempressa dexcuter .

Ce racontar absurde tmoigne de lintrt que le chroniqueur


doutre-Jura portait aux affaires de lEmpire, conformment la tradi-
tion bourguignonne. Il nous a transmis sur Hraclius notamment des
lgendes dun caractre pique.

En Espagne, Dagobert aida Sisenand dtrner le roi Svintila, ha


de laristocratie pour sa svrit. Une arme franque , leve en
Bourgogne et commande par Abondance et Vnrand, des Gallo-
Romains videmment, se rassembla Toulouse et se rendit Sara-
gosse. Svintila fut abandonn et Sisenand proclam roi. Au dire du
pseudo-Frdgaire, qui visiblement a peu de sens politique, Dagobert,
qui tait cupide , naurait entrepris cette expdition que pour se
faire remettre le missoire en or, pesant 500 livres, offert jadis par
Aetius au roi Thorismond et conserv depuis lors dans le trsor des
rois visigoths. Il ne put lobtenir, mais se contenta sa place de
200.000 sous dor (632-633).

Du ct de lItalie lombarde, Dagobert se garda de prendre


lattitude de ses prdcesseurs. Il pressentait le besoin de lalliance ou
de la neutralit lombarde contre un nouvel ennemi, le Slave.

La mare slave inonde lEurope au dbut du VIIe sicle, non seu-


lement la pninsule des Balkans, mais les provinces illyriennes. Du
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 97

ct de la Germanie, les peuplades germaniques sont chasses des Al-


pes orientales, de la Bohme et de la Moravie, refoules louest de
lElbe et mme de la Saale. Seulement entre les envahisseurs nulle
cohsion napparat. Mais voici quun personnage dorigine inconnue,
dont une lgende fait un marchand franc, Samo, russit amalgamer
les tribus slaves, Wendes, comme disaient les Germains, installes en-
tre lOder, lElbe, le cours suprieur du Danube, et les affranchir du
joug turc des Avars. Le centre de son empire tait la Bohme.

En dpit des bouleversements ethniques o se dbattait le centre de


lEurope, toute relation conomique avec les rgions civilises navait
pas cess. Des marchands francs allaient commercer chez les Slaves
(Sclavi). Vers 632, certains dentre eux furent pills et tus par des
sujets de Samo. Dagobert demanda rparation. Son envoy, Sichaire,
se serait montr dune maladroite insolence, au dire du chroniqueur, et
fut chass. Dagobert ne pouvait supporter loutrage, mais il comprit
que la partie tait dure gagner. Il leva une arme non seulement en
Austrasie, mais chez ses sujets Alamans et fit alliance avec les Lom-
bards ou, plutt, prit des Bavarois son service. Les Alamans, sous le
duc Chrodobert, et les Lombards (ou les Bavarois) remportrent quel-
ques succs et firent des prisonniers, mais les Austrasiens subirent un
dsastre. Les Wendes, rfugis dans la place de Wogalisburg, firent
une sortie et, aprs trois jours de combat, mirent en fuite les Austra-
siens. Ils ravagrent la Thuringe et parvinrent jusquau pays des
Francs . Les Sorabes ou Serbes de Lusace avec leur duc Dervan, jus-
qualors soumis aux Francs, reconnurent lautorit de Samo.

Ce fut moins le courage des Wendes qui leur valut la victoire que le dcou-
ragement des Austrasiens continuellement dpouills par Dagobert qui les
hassait , invente le chroniqueur pour excuser les Austrasiens.

Cest eux que leva de nouveau le roi, lanne suivante pour dli-
vrer la Thuringe, mais il avait pris soin davoir aussi une lite de
Neustriens et de Bourguignons sous leurs ducs et grafions (comtes).
Ayant rassembl larme Metz, il se disposait traverser le Rhin
Mayence, quand il reut une dputation de Saxons lui proposant de
leur laisser le soin de lutter contre les Wendes et de protger la fron-
tire du pays franc, sil leur remettait le tribut annuel de 500 vaches
quils payaient depuis le rgne de Clotaire Ier. Sur le conseil des Neus-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 98

triens, Dagobert consentit. La promesse des Saxons eut peu


deffet , remarque le chroniqueur, bien que leurs reprsentants eus-
sent prt serment sur leurs armes, selon leur coutume .

Cest pour se concilier les Austrasiens que, lanne suivante (634),


Dagobert leur donna un roi en la personne de lenfant Sigebert III,
ainsi quon a vu. Le chroniqueur ne manque pas dajouter :

depuis lors, comme on sait, les Austrasiens nont pas manqu de dfendre
avec zle le royaume des Francs et sa frontire .

Dagobert prit une autre mesure, moins heureuse. Il installa comme


duc particulier en Thuringe, Radulf qui sacquitta de sa tche avec
succs. Mais, enfl de superbe, il tendit des embches en plus dune
occasion Andalgisle, qui gouvernait lAustrasie au nom de lenfant-
roi, Sigebert III, puis commena se rebeller directement contre celui-
ci. Cest que, ainsi quon dit, qui aime les rixes mdite la discorde ,
ajoute le soi-disant Frdgaire.

Somme toute, Dagobert na pu briser la puissance nouvelle de Sa-


mo qui, dailleurs, se dissipa la mort de ce dernier, laissant un
monde denfants, mais il a russi la contenir. A lautre extrmit de
lEurope, Byzance sera incapable, par contre, dendiguer le flot des
invasions slaves.

La seizime anne de son rgne, Dagobert commena souffrir


dun flux de ventre dans son domaine dEpinay-sur-Seine, non loin de
Paris, et fut port la basilique de Saint-Denis. Peu aprs, se sentant
en pril de mort, il manda en toute hte Aega et lui recommanda par la
main la reine Nanthilde et son fils, Clovis. Il se sentait perdu et tenait
Aega pour un sage politique, capable de bien gouverner le royaume.
Cela fait, peu aprs, il rendit lme. II fut enseveli dans lglise de
Saint-Denis quil avait magnifiquement dcore dor, de gemmes et
autres belles choses et quil avait entoure dune clture, pour sattirer
le prcieux patronage du saint. Il lavait enrichie de tant de domaines,
de possessions en divers lieux que ce fut merveille. Il y avait institu
le chant perptuel linstar du monastre dAgaune (Saint-Maurice).
Dagobert navait que trente-six ans (19 janvier 639).
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 99

Le seul chroniqueur ancien qui nous ait retrac, et trs imparfaite-


ment, son rgne, porte sur sa personne deux jugements entirement
opposs. Comme on a vu plus haut, il ne tarit pas dloges quand il le
montre, au dbut de son rgne, parcourant la Bourgogne et
lAustrasie, terreur des mchants, protecteur des faibles, en grand jus-
ticier. Mais ensuite le ton change du tout au tout. Dagobert sinstalle
Paris. Alors

oubliant la justice quil avait aime auparavant, enflamm de cupidit pour


les biens des glises et des leudes, il voulut avec les dpouilles quil amassait
d toutes parts, remplir de nouveaux trsors. Adonn outre mesure la dbau-
che, il avait trois reines et une multitude de concubines. Les reines taient
Nanthilde, Vulfgonde et Berthilde. On ne saurait insrer dans cette chronique
les noms des concubines tant elles taient nombreuses. Son cur changea et
sa pense sloigna de Dieu. Cependant, par la suite, il distribua gnreuse-
ment des aumnes abondantes aux pauvres et sil net dtruit le mrite de ses
uvres par son excessive cupidit, il aurait acquis le royaume ternel.

Bien naf qui prendrait au pied de la lettre les rcriminations dun


chroniqueur, le prtendu Frgdaire, crivant au del du Jura, vingt
ans aprs la mort de Dagobert, et tout dvou au parti austrasien, alors
tout-puissant, et furieux de voir dlaisser 1Austrasie. Nous sommes
en prsence de la plus ancienne diatribe provinciale contre Paris.

En Dagobert, lhomme nous chappe. Si mal informs que nous


soyons par le chroniqueur, le souverain se laisse entrevoir. Dur aux
grands, leur inspirant la terreur, au point que Ppin lui-mme tremblait
devant lui, politique habile, le plus souvent heureux, Dagobert a d le
succs cette qualit mystrieuse : le prestige. Mais cette autorit
toute personnelle ne pouvait lui survivre. Les forces de dissolution de
la royaut, comprimes par lui, mais non dtruites chose impossi-
ble se dchanrent au lendemain de sa mort. Dagobert est la fois
le plus brillant et le dernier des Mrovingiens. Quand ses fidles des-
cendirent son corps dans la crypte de labbaye de Saint-Denis, quil
avait sinon fonde, du moins prodigieusement enrichie, cest la mo-
narchie mrovingienne quils mirent au tombeau.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 100

CHAPITRE VI

Le Gouvernement des maires du palais


de 639 721

A. Luttes de la Neustrie et de lAustrasie (639-687)

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Lenfant-roi Clovis II put succder son pre. Il fut reconnu par


les leudes de Neustrie et de Bourgogne Mlay-en-Snonais. Ppin,
Chunibert, les Austrasiens exigrent seulement une portion du trsor
de Dagobert. Le partage se fit Compigne. Nanthilde eut le tiers,
Chunibert et Ppin firent porter la part de Sigebert Metz, capitale de
lAustrasie.

Le chroniqueur fait le plus vif loge dAega :

Patient, de noble naissance, fort riche, observateur de la justice, loquent,


rplique facile, mais avare, ce dont il tait blm. Il restitua en Neustrie et
Bourgogne leurs biens quantit de personnes auxquelles on les avait confis-
qus injustement.

Il ny avait, en effet, rien dautre faire pour apaiser les rancunes.


Dagobert avait suivi les mmes errements que ses prdcesseurs en
faisant saisir, tort ou raison, les biens de ceux quon lui dnonait
comme ses ennemis. Vieille tradition remontant lempire romain.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 101

La troisime anne du rgne de Clovis II, Aega fut pris de fivre et


mourut Clichy (642). Avant mme quil et expir, son gendre, Er-
menfred tua le comte Chainulf, Augers (Seine-et-Marne), en pleine
assemble (mallus). Les parents de la victime et le peuple
(larme ?) ripostrent par le pillage et le massacre, du consentement
de la reine Nanthilde. Ermenfred senfuit en Austrasie et chercha
refuge dans la basilique de Saint-Remy de Reims.

Aega fut remplac comme maire du palais par Erchinoald (Arche-


naud en franais), parent de la mre de Dagobert. Lui aussi dut se
concilier laristocratie. Cest pourquoi le pseudo-Frdgaire trace de
lui un portrait flatteur :

Homme patient, plein de bont, humble et bnin envers les vques, il r-


pondait tous avec patience et bienveillance. Exempt de superbe et de cupidi-
t, il maintint une telle paix de son temps quil fut agrable Dieu. Sage, avec
simplicit, il senrichit peu et fut aim de tous.

LAustrasie perdit Ppin (640). Il lavait, de concert avec lvque


Chunibert, gouverne avec prudence et douceur, sattirant lamiti
de tous les leudes et la conservant . Autrement dit, ces deux person-
nages avaient mnag vques et grands comme faisaient en Neustrie
Aega, puis Erchinoald. Une crise menaait la mort de Ppin. Otto,
ancien gouverneur de Sigebert III, voulait le majorat du palais : le duc
des Alamans, Leuthari, se chargea de le faire disparatre et Grimaud
(Grimoald), homme capable (strenuus), fils de Ppin, fut maire du pa-
lais. A linstar de son pre, il fut chri de tous .

Depuis la mort de Garnier (Warnachar), en 627, la Bourgogne


navait plus de maire du palais. Elle en rclama un. Nanthilde ne jugea
pas possible de le lui refuser, mais dans une grande assemble tenue
Orlans, au royaume de Bourgogne , o furent convoqus tous les
seigneurs (seniores), pontifes, ducs et patrices de ce royaume, les pre-
nant un un, elle sut leur faire accepter, bien que Franc, Flaochat et,
pour se lattacher, elle lui donna en mariage sa nice. En outre, il fut
entendu que celui-ci et Erchinoald agiraient de concert, se prtant un
mutuel appui. Cette clause secrte
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 102

ne semble pas, croit-on, avoir t agrable Dieu et pour cette raison, de-
meura sans effet ,

remarque le chroniqueur, bless peut-tre dans son particularisme


bourguignon. Pour achever de rassurer lopinion, Flaochat sengagea,
par crit et par serment, envers lensemble des ducs et vques de
Bourgogne leur conserver leurs fonctions et dignits ainsi que son
amiti (642).

Revtu dun si haut pouvoir il parcourut le royaume de Bourgogne,


et mdita de faire prir le patrice Guillebaud contre lequel il couvait
depuis longtemps une vieille inimiti. Il convoqua les grands en mai
Chalon-sur-Sane pour tenir lassemble gnrale annuelle pour
lutilit du pays . Guillebaud sy rendit avec une forte escorte ; des
interventions empchrent le conflit. La mort de la reine Nanthilde
permit Flaochat de mettre dans son parti Erchinoald, le roi nominal
Clovis II, un certain nombre de grands de Neustrie. Par ordre du roi,
un nouveau plaid fut fix pour septembre Autun et Guillebaud
fut invit sy rendre. Le patrice, se doutant du sort quon lui desti-
nait, leva dans son patriciat quantit de partisans. Il hsitait cepen-
dant entrer dans Autun. Flaochat et ses partisans sortirent alors de la
ville et le combat sengagea entre les deux adversaires, combat o
Guillebaud prit. La majeure partie des ducs et les Neustriens avaient
assist la lutte en spectateurs sans vouloir y participer, mais, quand
le patrice eut succomb, ils se jetrent sur son camp et le pillrent. Le
lendemain, Flaochat quitta Autun, pour Chlon. La ville fut dtruite
par un incendie mystrieux. Le maire du palais de Bourgogne tomba
malade dune fivre par le jugement de Dieu . On le porta par ba-
teau jusqu Losne (Saint-Jean) o il expira onze jours aprs la mort
de son rival. Il fut enseveli au monastre de Saint-Bnigne, alors en
dehors de lenceinte de Dijon.

Comme Flaochat et Guillebaud staient, plus dune reprise, jur amiti en


des lieux saints et que tous deux dpouillaient avidement les populations eux
soumises, beaucoup ont pens que ce fut un jugement de Dieu qui dlivra une
multitude de gens de leur oppression et punit de mort leurs perfidies et leurs
mensonges.

Lanonyme auquel on a prt le nom de Frdgaire arrte ici sa


chronique. Comme il la compose une vingtaine dannes aprs, ainsi
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 103

quil en ressort de quelques allusions quelle renferme des vne-


ments voisins de 660, il ny a pas lieu de croire quil voulait clore son
uvre avec cette oraison funbre, mais la suite est perdue ou na ja-
mais t crite par lauteur pour une raison inconnue.

Pass lanne 642, nos informations se rduisent un texte, le Li-


ber Historiae Francorum, compos au monastre de Saint-Denis en
727, compilation tellement misrable quelle fait regretter Frd-
gaire , malgr la barbarie de style, la sottise, les fausses nouvelles,
surtout pour les pays trangers, de ce dernier. Quelques vies de saints
contemporains, en trs petit nombre, telles celles de sainte Balthilde,
de saint Ouen, de saint Didier, de saint Lger, de saint Wandrille, nous
valent quelques renseignements, mais fragmentaires et comme invo-
lontaires, car les compositions hagiographiques nont pas lhistoire
comme objet, mais ldification. Aussi ne savons-nous rien du reste
du rgne de Clovis II, sinon quil mourut g denviron vingt-trois
ans, en octobre ou novembre 657. II laissa une mauvaise rputation ;
des textes, postrieurs il est vrai, laccusent davoir t glouton, ivro-
gne, dbauch. Il serait mort en tat de dmence.

De Balthilde, servante anglaise du maire du palais Erchinoald, il


eut plusieurs enfants. Lan seul, Clotaire III, rgna sur la Neustrie et
la Bourgogne, sous la tutelle de sa mre et du maire du palais. La mai-
rie de Bourgogne disparut avec Flaochat.

Le rgne de Sigebert III est tout aussi obscur. On en connat un


pisode malheureux. Radulf, duc de Thuringe, stant rvolt, larme
austrasienne, y compris les contingents dAuvergne, passa la fort de
Buchonie et entra en Thuringe. Radulf stait fortement retranch sur
une hauteur dominant lUnstrutt. Les chefs de larme franque
ntaient pas daccord et Radulf en profita pour faire une sortie et met-
tre en droute les Francs (641). Naturellement, la dfaite fut attribue
la trahison : les Mayenais notamment furent infidles . Sigebert
III avait assist laction, mont cheval. On stonnerait quon y et
tran un enfant de onze douze ans, qui pleurait en voyant le massa-
cre des siens, mais il tait roi : ce titre, il devait payer de sa per-
sonne, entour, dailleurs, par le maire du palais Grimaud et le duc
Adalgisle qui le protgeaient.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 104

Victorieux, Radulf rentra dans son camp. Le lendemain, voyant


quil nattaquait plus, des ngociations sengagrent. Larme austra-
sienne put repasser le Rhin sans tre inquite, mais

Radulf, enfl dorgueil, se conduisit en Thuringe comme un roi ; il fit amiti


avec les Wendes et autres nations ; en paroles, il reconnaissait lautorit de Si-
gebert, en fait il ne lui obissait pas .

Premier tmoignage de la baisse de lautorit franque en Germanie.

Sigebert III mourut le 1er fvrier 656, lge de vingt-sept ans.


Comme son frre, il navait rgn que de nom.

La succession de Sigebert III pose une nigme. Il tait rest, bien


que mari tout jeune, quelques annes sans enfants. Sa succession, en
ce cas, et t normalement dvolue son frre ou un neveu et lon
aurait assist au spectacle qui se produisit en 558, en 613, en 629,
lunion des trois Etats francs. Mais lAustrasie, ou plutt la famille
ambitieuse qui dj la dominait, celle de Ppin et dArnoul,
nentendait pas quil en ft ainsi. Le fils de Ppin, Grimaud (Gri-
moald) fit adopter par Sigebert son propre fils auquel on donna le nom
de Childebert, un des noms dont la famille mrovingienne avait le
monopole. Mais Sigebert eut un fils de la reine Himnechilde, auquel
on donna le nom de son grand-pre, Dagobert. On crut rallier Gri-
maud en lui confiant la fonction de gouverneur de lenfant. Il nen fut
rien. Le fils de Ppin, trop press, en avance dun sicle sur les temps,
voulait fonder une dynastie. Il imposa son propre fils, Childebert. Ce-
pendant, il nosa pas mettre mort Dagobert II. Il le fit tondre et le
confia en secret Didon, vque de Poitiers, donc sujet austrasien ,
avec mission de lexpdier an loin. Lvque lenvoya loin, en effet,
en Irlande, o Dagobert vcut une vingtaine dannes. Grimaud rgna
sous le nom de son fils Childebert ladopt . Puis, nous ne savons
quel propos, lexprience finit mal. Un parti, sans doute dAustrasiens
ennemis de Grimaud, le livra un roi qui ne peut tre que Clotaire III.
Grimaud mourut en prison Paris. On ne sait ce que devint son fils, le
prtendu Childebert (662).

Dagobert II tait oubli, mme sans doute considr comme mort.


Lgalement, le royaume dAustrasie revenait Clotaire III. La reine
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 105

Balthilde, sa tutrice, eut la sagesse de proposer aux Austrasiens son


second fils, qui fut Childric II. Il rgna sous la tutelle de sa tante
Himnechilde, la propre mre de Dagobert II, qui semble donc avoir
considr son fils comme jamais disparu. Aprs le faux dpart de
Grimaud la maison des Pippinides fut carte du majorat, confi au
duc Goufaud (Vulfoald).

Peu dannes aprs (664 ou 665), Balthilde fut carte du pouvoir


par les grands de Neustrie. Lvque de Paris, Sigebrand, avait irrit
les Francs par son orgueil . Il fut mis mort. Pour prvenir le chti-
ment que la reine net pas manqu de leur infliger, les conjurs lui
permirent de se retirer au monastre de Chelles, sous Paris, quelle
avait fond : elle devait y mourir vers 680. Elle a t considre
comme sainte, ce qui na pas empch les hagiographes anglais, Bde
le Vnrable et Eddi, de parler delle, comme les auteurs de sentiment
austrasien ont parl de Brunehaut : ctait une mchante reine ,
parce que ses agents avaient mis mort langlais Wilfrid, qui, malgr
elle, stait laiss lire vque de Lyon.

Le successeur dErchinoald au majorat de Neustrie et de Bourgo-


gne, Ebron (Evrouin en franais) tait-il auteur ou complice du coup
de force ? On ne sait. Il interdit aux grands de Bourgogne, sous peine
de la vie ou de la confiscation de leurs biens, de se rendre en Neustrie,
au palais , cest--dire la cour royale, sans permission (manda-
tum) : il craignait videmment quon y vnt nouer des intrigues contre
lui. Bien plus, la mort de Clotaire III (printemps de 673), il lui donna
comme successeur son plus jeune frre Thierry III, mesure correcte,
mais quil prit, enfl dorgueil , sans consulter lassemble des
vques et des grands. La double aristocratie neustrienne et bourgui-
gnonne cria la tyrannie, comprenant bien quEbron se proposait de
rgner sous le nom dun fantoche. Elle appela le roi dAustrasie, Chil-
dric II et le maire Goufaud. Thierry III fut tondu et rendu moine
au monastre de Saint-Denis. Ebron, dont la vie fut pargne, la
prire des vques, y compris Lger dAutun, fut tondu et envoy
au loin, Luxeuil, au pied des Vosges. Le majorat, il ntait que trop
vident, tait devenu plus redoutable que la royaut affaiblie. Les
grands prirent leurs prcautions : dans les trois royaumes on respecte-
rait les lois et coutumes du pays : on ne nommerait pas de recteur
(entendons maire du palais ) tranger chaque province et
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 106

nul, linstar dEbron, ne se posera en tyran et ne se mettra au-dessus des


autres .

Childric II souscrivit volontiers ces conditions. Il simagina sans


doute que labaissement du majorat relverait la royaut, dautant que,
une fois de plus, les trois royaumes taient runis sous un seul roi. Il
entendit tre le matre.

Dprav par les conseils de sots presque paens, il rvoqua aussitt, par l-
gret de jeunesse, les dispositions quil venait daccepter avec sagesse.

Parmi les vques qui staient dresss contre Ebron, celui


dAutun, Lger (Leodegarius) prit tout de suite lascendant sur Chil-
dric II. Il ne quittait pas le palais , au point dy faire, en quelque
sorte, figure de maire... Mais il se permit de prsenter des observa-
tions au jeune roi sur sa conduite, ce qui lui alina sa faveur. Ayant
reu chez lui le patrice de Provence, Hector, venu la cour propos
dun diffrend avec Praejectus (en franais Prix), vque dAuvergne,
Lger fut accus de comploter avec lui. Hector fut tu un samedi saint
et lvque dAutun exil Luxeuil o il retrouva son adversaire
Ebron.

Un parti anti-austrasien se forma en Neustrie. Un jour que Child-


ric tait all chasser prs de Paris dans la fort de Logne, non loin de
Chelles (on dit plus tard fort de Bondy), il fut assassin par un Franc,
Badilon, quil avait fait attacher au poteau et fouetter. Lintention de
faire disparatre la branche austrasienne des Mrovingiens saccusa
par le meurtre de la reine Blichilde, alors enceinte. Le saint vque
Audoenus (Ouen), connu sous la forme hypocoristique de Dadon, re-
cueillit les restes du jeune roi, mort vingt-cinq ans, les ensevelit dans
lglise du monastre de Saint-Vincent (Saint-Germain-des-Prs) o
lon devait les retrouver lors dune fouille au XVIIe sicle.

Childric II fut le dernier roi Mrovingien qui tenta de rgner, mais


il ne sy prit pas de la bonne manire et il tait trop tard pour imiter
son grand-pre Dagobert.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 107

Neustriens et Bourguignons tirrent du clotre Thierry III et le re-


mirent sur le trne. Le maire unique, Goufaud, stait enfui en Austra-
sie. Il fut remplac en Neustrie et Bourgogne par Leudesius, fils
dErchinoald qui, videmment, avait laiss auprs des grands un bon
souvenir. Lger, chapp de Luxeuil, vint se rallier avec son frre Ga-
rin, aux nouveaux roi et maire.

Mais lorage menaait. Ebron, chapp lui aussi de Luxeuil, se re-


jette du ct austrasien. II attire son parti Waimer (Aimer en fran-
ais), duc de Champagne, et danciens optimates nomms aux si-
ges piscopaux, Didier de Chalon-sur-Sane, Bobbon de Valence. On
se choisit pour roi un fils rel ou prtendu de Clotaire III, Clovis III.
Larme austrasienne rencontre larme neustrienne Pont-Sainte-
Maxence, sur lOise, la met en droute, puis saisit le trsor royal
Baizieux, prs de Corbie. Thierry III est captur Crcy en Ponthieu.
Leudesius, avait chapp, mais, attir par de fausses promesses, il p-
rit. Redevenu maire du palais, Ebron navait plus besoin de Clovis
III. Il remit sur le trne Thierry III pour se concilier les Neustriens.

Pendant ce temps, Waimer, Didier, dit aussi Doddon, Bobbon, unis


au duc dAlsace, Adalric, mettaient la main sur la Bourgogne. Autun
fut assig. Pour sauver la ville, Lger se livra ses ennemis. Lyon fut
ensuite attaqu, mais lvque Gens (Genesius) rsista victorieuse-
ment. Adalric neut pas le patriciat de Provence quil ambitionnait.

Redevenu tout-puissant, Ebron fut impitoyable : confiscation, exil,


mort sabattirent sur ses adversaires. Il nosa faire prir Lger, cause
de son caractre sacr. Relativement clment, il le cacha dans une fo-
rt, confi un homme sr, faisant courir le bruit de sa mort. Puis il
impliqua lvque dAutun dans le prtendu complot qui aurait t
ourdi contre Childric II, manuvre qui servit dexcuse ses ven-
geances. Lger nia tout. On lui coupa la langue et les lvres et on
confia le prlat martyris au duc Waning qui lemmena dans son do-
maine de Fcamp o il fondait un monastre destin la clbrit.
Mutil, Lger nen demeurait pas moins vque. Deux ans aprs, la
haine inassouvie dEbron le traduisait dans un concile (2 octobre 677
ou 679). Les vques terroriss dgradrent Lger. Le comte du palais
Robert (Chrodobert) excuta lordre dEbron de faire prir Lger se-
crtement. La piti populaire devait transformer en saint un homme
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 108

qui ne fut peut-tre quun prlat ambitieux et intrigant : quantit de


paroisses changrent leur nom pour prendre celui du saint protecteur
de leur glise et sappelrent Saint-Lger. Son frre, Garin, fut excu-
t par le supplice de la lapidation. Un grand personnage du palais, Ra-
gnobert (en franais Raimbert), accus de complot contre Ebron, ne
fut condamn qu lexil, grce lintervention de saint Ouen, mais
Ebron le fit tuer secrtement. Filibert, abb de Jumiges, dut se rfu-
gier en Austrasie , Poitiers.

Ebron et bien voulu mettre sous son autorit lAustrasie. Mais


cette rgion le redoutait. Elle crut bon dopposer Thierry III, domin
par Ebron, un autre roi. On se rappela alors lexistence de Dagobert.
Par lentremise de lvque dYork, Wilfrid, on le tira dIrlande. Au
printemps ou dans lt de 676, il fut ramen sur le continent et recon-
nu roi, mme dans les dpendances aquitaniques et provenales de
lAustrasie : ce fut Dagobert II. Le conflit entre Thierry III et le nou-
veau roi, ou plutt entre Ebron et Goufaud, se produisit prs de Lan-
gres, la frontire des trois royaumes. Lissue en fut probablement
douteuse, car la paix tait rtablie en septembre 676.

Le rgne de Dagobert II fut court. Le 23 dcembre 079, il fut as-


sassin la chasse, dans la fort de Wovre. Son corps port Stenay,
alors simple domaine royal (fiscus), fut lobjet de la vnration popu-
laire. Dagobert II mritait-il cette sorte de sanctification ? La Vie de
saint Wilfrid par Eddi rapporte que Wilfrid, revenant de Rome quel-
ques mois aprs le drame, eut subir, son passage en Gaule, les re-
proches dun vque pour avoir ramen un si mchant roi

ruinant les cits, mprisant les conseils des anciens, humiliant les peuples
par le tribut, tel Roboam, fils de Salomon, abaissant avec les prlats les glises
de Dieu .

Dagobert II stait fait har de ses sujets austrasiens. Le mme texte


rapporte quil prit insidieusement , par suite dune machination
des ducs, avec le consentement des vques. Et puis tait-il vraiment
le fils de Sigebert III ? Il est plus que probable que nombre de
contemporains en doutaient et voyaient en lui un faux Mrovingien,
invent peut-tre par le maire du palais Goufaud pour faire pice
Ebron.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 109

Quoi quil en soit, la disparition inopine de Dagobert II, la mort


de Goufaud, survenue vers la mme poque, favorisrent la rentre en
scne des Pippinides. Ppin II, auquel les historiens modernes ont ac-
col le nom dun de ses domaines, Hristal (Herstal) fils dAnsegisel
(fils dArnoul de Metz) et de Bige (Bigga), sur de Grimaud,
sempara du pouvoir en Austrasie avec son frre ou demi-frre, Mar-
tin. Le seul et lgitime souverain tait Thierry III, mais il ne rgnait
que de nom. Le conflit tait invitable. Les deux Etats ou plutt les
deux partis, en vinrent aux mains Lucofao (Bois-du-Fays) en Laon-
nois. Les Austrasiens eurent le dessous : Ppin II senfuit. Quant
Martin, il alla senfermer dans Laon, position inexpugnable. Il en fut
tir par la ruse dEbron, camp dix lieues de l, Ecry (Ardennes,
cant. de Rethel). Deux missaires, dont Rieul, vque de Reims, lui
promirent la vie sauve sil voulait reconnatre Thierry comme roi. Ar-
rivs Ecry, Martin et les siens furent excuts (680). Une lgende
veut quEbron se ft disculp du reproche de viol de serments en pr-
tendant quils avaient t prts sur une chsse vide.

Aprs son triomphe, Ebron opprima les Francs de plus en plus


cruellement , mais pas pour longtemps. Un haut fonctionnaire, Er-
menfroy, menac par le maire du palais, prit les devants il le guetta
la porte de sa demeure un dimanche, ds laube, au moment o Ebron
en sortait pour participer, comme ctait lusage, la psalmodie des
matines, et labattit dun coup dpe sur la tte (680 ou peut-tre
683).

Comme Brunehaut, ce personnage, si mal connu, a eu lhonneur de


faire dlirer certains historiens au sicle dernier. Ils lui ont prt de
beaux desseins. Il aurait voulu restaurer la notion dEtat qui seffaait
compltement. Pour ce, il aurait us de moyens regrettables videm-
ment, mais tmoignant dun idal politique. Tout cela est chimrique.
II nexiste pas de tte politique , au sens propre de ce terme, a
lpoque mrovingienne. Il ny a que des ambitions, des convoitises,
des haines de personnages et de factions. La seule chose qui soit av-
re, cest quEbron dploya dans la frocit et la fourberie une ma-
trise qui surprit mme ses contemporains qui ntaient pas ports pr-
cisment la sensibilit. Cruel tyran, lion rugissant , dit de lui la
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 110

Vie de saint Lger. La Vie de saint Prix, qui lui sait gr davoir favori-
s son hros, le dclare

homme capable ou vaillant (strenuus), mais trop froce avec les vques
quil faisait prir .

Seul, lauteur des Miracles de saint Martial de Limoges lui est fa-
vorable : en supprimant les orgueilleux et les mchants dont les injus-
tices et les crimes emplissaient le royaume entier, il a rtabli partout la
paix. Nul doute que sa mmoire ait t bnie par les nonnes du monas-
tre de Notre-Dame de Soissons quil avait fond avec sa femme et
son fils. Ces btes sauvages (bestiae dit un hagiographe) taient de
grands dvots et des fondateurs de monastres.

Les Francs (entendons les Neustriens) tinrent conseil et, daccord avec le
roi, choisirent comme maire du palais Waratton, homme illustre .

Ppin II, qui avait accueilli le meurtrier dEbron, envoya des ota-
ges et la guerre fut ainsi vite. Thierry III fut roi nominal de
lensemble du royaume. La guerre se ralluma par la faute du fils
mme du maire, Glemer (Gislemar). Ambitieux, intrigant, cour dur,
de murs dtestables , il supplanta son pre, en dpit des remontran-
ces de lvque de Rouen, saint Ouen (Dado). La rencontre eut lieu
sous Namur. Cette fois encore les Austrasiens eurent le dessous. Mais
Glemer mourut subitement. Son pre reprit le majorat. Cest proba-
blement ce moment que se place une mission de saint Ouen Colo-
gne, laquelle procura la paix entre la Neustrie et lAustrasie. Mais
Waratton mourut (vers 686).

Sa veuve, Ansflde, fit nommer maire son gendre Berchier (Ber-


charius) quon nous reprsente comme un petit homme tranger
toute sagesse, sans valeur ni conseil . Ce choix dplut, notamment
un personnage remuant, lvque de Reims, Rieul. Il alla trouver P-
pin II et lengagea intervenir.

Loccasion tait bonne. Ppin la saisit. Il leva une forte arme. La


bataille se livra Tertry (Somme, cant. de Ham), quatre lieues de
Saint-Quentin. Cette fois les Neustriens furent battus (687). Thierry
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 111

III et Berchier senfuirent. Peu aprs celui-ci prit sous les coups de
ses adulateurs .

B. Triomphe de lAustrasie
Ppin de Herstal et sa succession (687-721)

Retour la Table des matires

Il ne restait plus en Neustrie de personnalit capable de tenir tte


Ppin. La veuve mme de Waratton mnagea une conciliation : Adal-
trude, fille de Berchier, pousa un fils de Ppin, Drogon, qui devint
duc de Champagne, et Ppin reconnut le fantoche Thierry III. Lunit
du Regnum Francorum se trouva ainsi thoriquement rtablie. En fait
Ppin en fut le matre.

Ainsi il suffit dune rencontre victorieuse pour procurer


1Austrasie, presque toujours battue par la Neustrie depuis un sicle
environ, une situation dsormais prpondrante. Lhistoire des Mro-
vingiens, vrai dire, se termine avec lvnement de Tertry. Ils
staient identifis en fait avec la Neustrie et dans la Neustrie, avec la
rgion parisienne.

Ppin ne commit pas la faute de sinstaller auprs de Thierry III.


Cest en Austrasie qutait sa force. Cest sur le cours infrieur de la
Meuse et sur la Moselle que rsidaient ses vassaux, ses dvous, lite
de son arme.

Pour mnager Neustriens et Bourguignons, il leur rendit un maire


en la personne dun certain Norbert, une crature lui quil remplaa
sa mort (vers 700) par un de ses fils au nom inquitant, Grimaud.

Thierry III mourut en 690 ou 691. Ppin lui substitua Clovis III,
enfant qui ne vcut que quatre ans, puis Childebert III, qui mourut en
711, puis Dagobert III, On ne sait rien de ces fantmes. Ils noffrent
quun intrt chronologique, car cest de leurs rgnes fictifs que sont
dats les documents publics et privs, diplmes et chartes.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 112

Lunit du gouvernement rtablie en sa personne permit Ppin II


de faire face aux prils qui menaaient de toutes parts lhgmonie
franque.

Le danger le plus pressant, danger inopin, venait du Nord. Les


Frisons, longtemps inoffensifs, jadis en partie soumis Rome,
staient tablis des bouches de lEms, mme de la Weser, le long des
ctes de la mer du Nord et dans les les, jusquaux bouches du Rhin,
de la Meuse, de lEscaut. Sur un bras du Rhin infrieur, ils venaient
denlever aux Francs Utrecht et, sur le Lek, Duurstadt, port commer-
ant avec la Grande-Bretagne. Cependant leur chef, roi ou duc, Ald-
gild avait permis lAnglais Wilfrid de commencer lvanglisation
de la Frise. Mais il eut pour successeur, vers 680, Rabdod ou Redo-
bad, paen endurci, hostile au christianisme et aux Francs. Il fallut plu-
sieurs annes de lutte Ppin pour refouler les Frisons au del du
Rhin. Il releva Utrecht et y installa un nouveau missionnaire, Anglais
galement, Willibrord (695 ou 696). Il crut consolider son action par
une alliance de famille : Grimaud pousa une fille de Radbod, laquelle
reut le baptme. De ce ct il y eut ainsi une dtente et Ppin eut les
mains libres pour remettre lautorit franque sur les Alamans.

Les Alamans semblaient soumis depuis deux sicles. Ils avaient


particip, au VIe sicle, on la vu, aux expditions franques en Italie.
Le duc Leuthari, en 643, stait entremis dans la succession de Sige-
bert III. Mais la fusion entre Alamans et Francs tait impossible. A la
fin du VIIe sicle, le duc Gothfried voulut tablir son indpendance de
fait sans rompre ouvertement avec les Francs. Le prtexte quil trouva
tait quil relevait directement du roi, non du maire. Contre son suc-
cesseur, Willehari, Ppin dirigea chaque anne une expdition de 709
712 et russit faire reconnatre lautorit franque. Alors sachve
lvanglisation de lAlamanie, longtemps rebelle au christianisme.

II en va de mme en Bavire et la fondation de lvch de Salz-


bourg marque alors la pointe avance du christianisme vers lEurope
centrale.

Il est relever que le clerg gallo-franc na jou aucun rle ou un


rle trs secondaire dans lvanglisation de la Germanie paenne. Les
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 113

Frisons voient comme missionnaires des Anglais, Wilfrid, Willibrord,


bientt Boniface. Dans le sud de la Germanie ce sont des Scots, cest-
-dire des Irlandais, ou des Gallo-francs forms Luxeuil aux mtho-
des de ces insulaires, qui se chargent de christianiser les populations.

Un grand changement, une sorte de rvolution, sopre au sud de la


Loire. Depuis la chute du royaume gothique en 507 cette grande r-
gion avait perdu toute unit. Elle tait un terrain dexploitation entre
les divers rois francs qui ne sy installaient pas, pas plus que leurs su-
jets saliens. On a vu que lAuvergne et ses dpendances, le Poitou, la
Touraine sont austrasiens ; le Limousin, le Quercy, le Toulousain
neustriens ; le Berry, le Prigord, lAgenais, etc... bourguignons. Les
Mrovingiens y lvent des contingents pour leurs guerres en Germa-
nie, en Septimanie, en Espagne, qui plus est pour leurs luttes intesti-
nes. Et ce qui surprend par-dessus tout cest que les Aquitains pren-
nent part ces luttes fratricides avec empressement, avec fureur.

Mais, partir de la fin du VIIe sicle, un changement complet


sopre en Aquitaine. A la date de 678, et mme, semble-t-il, en 697,
le pays apparat encore divis en rgions dpendant, comme par le
pass, de lEtat franc. Mais dj aussi apparat un puissant person-
nage ; le duc Loup (Lupus). Comme son protecteur et prdcesseur,
Flix, est qualifi illustre patrice du Toulousain , il est plus que
probable que la marche contre les Gascons constitue par Dagobert
pour son frre Charibert subsistait. Elle avait pour centre Toulouse et
stendait sur les rgions environnantes. Loup en fut le matre sous le
titre ducal. Outre les Gascons, il devait surveiller les Goths de Septi-
manie. Le duc goth de cette rgion, Paul, stant joint au soulvement
du comte de Nmes contre le roi Wamba, Loup favorisa sa rvolte.
Mais il arriva trop tard : en septembre 673, Wamba emporta Nmes,
alors que Loup ntait parvenu qu Aspiran et dut reculer.

Loup, cette poque, est toujours un duc franc. En 675, il inter-


vient comme le duc dAlsace, Adalric, comme Hector, patrice de Pro-
vence, et autres grands personnages dans la succession de Childric II.
Mais, comme eux, il songe se faire une situation indpendante. Les
bannis et aventuriers des rgions franques trouvent asile auprs de lui.
Lauteur des Miracles de saint Martial, un ennemi, il est vrai, laccuse
daspirer la royaut. En tout cas, il veut tendre son autorit. Limo-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 114

ges occupe le centre de la rgion entre la Loire, la Garonne, lOcan,


le Velay. Loup veut sen rendre matre et forcer lvque et les habi-
tants lui prter serment de fidlit. Il finit en roi mrovingien : il est
assassin. Un homme de rien (homunculus) le tue dun coup dpe
sur la tte.

Aprs quoi, nous ne savons rien, mais il convient de remarquer que


lunit du Regnum ayant t rtablie en 687 par Ppin II, alors quil
renonce un roi particulier pour lAustrasie et se contente dun seul
fantoche, le morcellement de lAquitaine entre Neustrie, Bourgogne,
Austrasie, qui tait de tradition cessait ncessairement et que
lAquitaine reprenait son unit dantan. Et cette unit ne pouvait que
faire natre chez quelque puissante personnalit, quelle que ft son
origine, aquitaine, franque, gasconne, lide de se rendre matresse de
lensemble du pays en mme temps quelle facilitait lexcution de ce
dessein.

Au commencement du sicle suivant, on voit un grand personnage,


Eudes, prince dAquitaine , successeur de Loup. Son autorit
stend de la Loire la Garonne, aux Pyrnes mme, car il a pour lui
les Gascons. Un texte ancien, mais non contemporain, les Miracles de
saint Outrille, compos Bourges, prtend que Ppin dirigea contre
Loup plusieurs expditions, mais il semble bien que les mots princeps
Pippinus soient une tourderie pour princeps Karlus, auquel cas il
sagirait de Charles Martel et non de Ppin II dont aucun autre texte
ne signale dexpdition en Aquitaine. Quoi quil en soit, si Ppin en a
men, elles furent sans rsultat durable.

Ppin II, dit le Jeune par les contemporains, pour le distinguer


de son grand-pre, est le fondateur de la maison carolingienne, le pro-
totype de ses heureux et glorieux successeurs. Et cependant il sen
fallut de peu que sa dynastie et le sort de celle des Mrovingiens. En
708, son fils an, Drogon, beau, distingu, capable , mourut dune
fivre. Il fut enseveli au monastre de Metz qui commence tre d-
sign par le nom de son fondateur, Saint-Arnoul. Six ans plus tard,
ctait le pun, Grimaud, qui disparaissait. Se rendant auprs de son
pre, Jupille sur la basse Meuse, il stait arrt Lige, pour prier
sur le tombeau de Lambert, vque de Tongres et Maestricht, assassi-
n en ce lieu vers 705 et considr comme saint. Il subit le mme
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 115

sort : un certain Rantgar, un impie, un paen, fils de Belial ,


lassassina (714). Le moine de Saint-Denis qui crit son Liber histo-
riae Francorum en 727 ne tarit pas dloges pour la victime : Grimaud
tait pieux, modeste, misricordieux et juste . Il nen avait pas
moins d soulever contre lui une de ces haines inexpiables auxquelles
succombrent plusieurs rois et maires du palais.

Lavenir de la dynastie tait en pril. Drogon, il est vrai, avait eu


des fils, Hugues et Arnoul, mais le premier avait t destin lEglise
et devint vque de Rouen. DArnoul, on ne sait rien de sr. Peut-tre
mourut-il la mme poque que son pre. Quant Grimaud il avait
de concubina un fils, Theudoald (en franais Thiaud). La btardise
importait aussi peu aux premiers Carolingiens quaux Mrovingiens,
surtout dans les circonstances critiques. Le grand-pre fit reconnatre
par la cour (aula regia) comme futur maire du palais cet enfant de six
ans. Ppin mourut la mme anne (714), le 16 dcembre, Jupille o
la maladie le clouait depuis longtemps.

La veuve de Ppin II, Plectrude, femme ge, entreprit de gouver-


ner 1Etat au nom de ses petits-enfants et du roi. Elle voulut y appor-
ter de la modration (sub discreto regimine). Ctait sabuser. Les
Neustriens ne manqurent pas de profiter de la situation pour se sou-
lever.

Dans la fort de Cuise (Compigne) les Francs se jettent contre les Francs.

Les Austrasiens furent vaincus et le petit maire prit la fuite. Les


Neustriens avaient lu comme maire Rainfroi (Ragenfred) qui exera
de dures reprsailles. Dans sa haine contre lAustrasie, il nhsita pas
sallier au duc paen des Frisons, Radbod. Il traversa la fort Char-
bonnire pour oprer sa jonction avec lui. Dautre part, les Saxons
passaient le Rhin et ravageaient la rgion dentre Rhin et Meuse oc-
cupe par le petit peuple franc des Hattuariens.

Pour comble de malheur, un fils naturel que Ppin II avait eu dune


concubine, Chalpaidis (en franais Aupas), Charles (Karl) schappa
de la prison o le retenait Plectrude.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 116

Cest de lui que viendra le salut, alors que tout semblait perdu. Les
ennemis de lAustrasie, tant intrieurs qutrangers, vont avoir affaire,
non un petit enfant et sa vieille grand-mre, mais un homme en
pleine vigueur, g dune trentaine dannes. Tout dabord, Charles,
qui sen prit aux Frisons, fut compltement battu et mis en fuite. Sa
situation se trouva dautant plus critique que les Neustriens, traversant
lArdenne, taient entrs Cologne et staient fait donner de grands
prsents par Plectrude. Ils se posaient en dfenseurs de la dynastie
mrovingienne. Dagobert III tant mort (fin de 715), ils avaient tir du
clotre le clerc Daniel, fils rel ou prtendu de Childric II, et, quand
sa chevelure eut repouss, effaant sa tonsure clricale, ils lavaient
proclam roi seul roi sous le nom de Chilpric II. A leur retour,
ils furent surpris Amblve, prs de Malmdy, par Charles qui, sans
doute se cachait dans la fort des Ardennes avec ses partisans, et
prouvrent de grosses pertes (716). A partir de ce moment, la chance
tourne en faveur de Charles et ne labandonne plus. Il avait demand
aux Neustriens une paix qui lui fut refuse. Une nouvelle rencontre
eut lieu Vinchy, deux lieues environ au sud de Cambrai (localit
aujourdhui disparue, dont il ne subsiste quun lieudit), le 21 mars
717. Les Neustriens eurent le dessous et furent poursuivis jusqu Pa-
ris.

Charles dut rebrousser chemin. Il lui manquait deux choses essen-


tielles, le nerf de la guerre, largent, et un roi opposer Chilpric II.
Il sempara de Cologne et se fit livrer par Plectrude le trsor de son
pre , chapp lavidit des Neustriens, on ne sait comment. Le roi,
un fantoche, mais symbole encore indispensable, il le trouva en la per-
sonne dun fils rel ou suppos de Thierry III auquel il donna le nom
de Clotaire IV (dbut de 718). Puis il poussa contre les Saxons une
expdition qui laurait amen loin, jusqu la Weser. La mort de Rad-
bod le tranquillisa du ct des Frisons.

Cependant Rainfroi et son comparse royal avaient fait appel au


puissant duc dAquitaine, Eudes, lui livrant le royaume (regnum) ,
cest--dire probablement lui promettant le titre royal. Eudes passa la
Loire avec une arme de Gascons (lauteur appelle ainsi lensemble
des gens dAquitaine), mais il nosa affronter Charles et rebroussa
chemin jusqu Paris, puis repassa la Loire. Chilpric II le suivit avec
le trsor . Charles lavait poursuivi jusqu Orlans, mais sans
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 117

pouvoir latteindre. Mais peu aprs le fantme Clotaire IV svanouit.


Charles entama alors avec Eudes et Chilpric II des ngociations qui
aboutirent. Eudes, dj menac sur ses derrires par les Musulmans
dEspagne et sans doute assur de voir son indpendance reconnue,
remit Chilpric II avec son trsor. Sans doute Charles, priv de Clo-
taire IV, lacceptait comme symbole inoffensif. Mais Chilpric II ne
tarda pas mourir, Noyon (dbut de 721).

Par prudence, Charles chercha encore un Mrovingien. On le trou-


va, une fois de plus, au clotre. On tira du monastre de Chelles, un
enfant, fils lgitime ou non de Dagobert III, et on en fit Thierry IV,
qui devait mourir avant son puissant inventeur, en 737.

Bien que Rainfroi ait prolong sa rsistance en Anjou trois annes


encore, pour le moins, on peut dire que lre mrovingienne se ter-
mine la date de 721. Au moment o le royaume des Francs sem-
blait vou une dcomposition inexorable, une puissante personnalit,
celle de Charles, auquel on accolera justement le surnom de Mar-
teau (Martellus), opre un rtablissement comme miraculeux. Il
pose les fondements sur lesquels ses successeurs, aprs une srie
dexploits continus, btiront ldifice qui dominera lEurope occiden-
tale et centrale, jusqu lanne 887.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 118

CHAPITRE VII

Charles Martel et la fin de lre mrovingienne


(721-741)

Retour la Table des matires

Il tait grand temps quun bras vigoureux reprt la direction de


1Etat franc. Il sen allait en morceaux. Les tyrans laques et ec-
clsiastiques se rendaient indpendants. A lexemple de lAquitaine,
la Bourgogne, un instant, sembla se dtacher du reste du Regnum et,
chose curieuse, sous linfluence de lpiscopat, notamment de
lvque dAuxerre. Mais ici le danger fut cart par la mort (715) de
lvque Savary. Quant lAquitaine, dont il avait eu cependant gra-
vement se plaindre, Charles fut oblig de la laisser provisoirement
de ct pour porter son attention du ct du Nord et de lEst. Partout,
Frisons, Saxons, Thuringiens, Alamans, Bavarois menaaient ou se
dtachaient.

Il lui fallut dabord refouler les Saxons (711, 724, 738), mais sans
pouvoir envisager une conqute de la Saxe. Par contre, deux campa-
gnes contre les Frisons amenrent lannexion de cette rgion
lEmpire des Francs.

LAlamanie avait secou le joug. Son duc, Lantfrid, agissait en


souverain. Cest ainsi quil faisait rdiger une nouvelle version de la
Loi des Alamans sans avoir recours la promulgation, mme pour la
forme, dun roi ou dun maire du palais franc. Mais le chtiment fut
immdiat Lantfrid fut battu et le duch supprim, au moins pour un
long temps.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 119

Du ct de la Bavire, lintervention de Charles fut facilite par


lappel du duc Hucbert contre Grimoald. Deux campagnes (725, 728)
amnent la dfaite de ce dernier et de ses partisans. A la mort
dHucbert, ce fut Charles qui nomma son successeur, Odilon. La Loi
des Bavarois fut promulgue au nom du Mrovingien Thierry IV.

Mais Charles comprend que le seul moyen de pacifier la Germanie


cest de la christianiser. Comme son pre, et plus encore, il favorise
les missionnaires, ceux des les Britanniques, le clerg de Gaule se
rvlant incapable de mener bien cet apostolat : lAnglais Willibrord
reparat en Frise. Lvch dUtrecht est rtabli. Seule la Frise orien-
tale restera encore longtemps insensible lvanglisation. Mais le
grand missionnaire du sicle est lAnglais Wynfrid qui latinisa son
nom en Bonifacius. Linitiative de son uvre ne vint pas de France,
mais de Rome. Ce fut le pape Grgoire II qui le chargea de la tche
redoutable dvangliser sur la rive droite du Rhin les populations,
non seulement de lAlamanie et de la Bavire, mais de la partie fran-
que de la Germanie, la Hesse, la valle du Main. Sil ne fut pas
linstigateur de lapostolat, Charles en fut le soutien rsolu partir du
moment o il fut le matre du Regnum Francorum (722). Les succs
remports par laptre lui valurent une distinction nouvelle, cre pour
lui : vque depuis 722, il fut nomm, dix ans plus tard archev-
que , cest--dire archivque, pour quil et autorit sur les siges
piscopaux quil fonda dans lAllemagne du Sud, Wurzbourg, Er-
furt, Eichstdt et aussi Buraburg. La Bavire ntait plus paenne,
mais lpiscopat y avait besoin dune refonte. Boniface institua les
vchs de Salzbourg, Ratisbonne (Regensburg), Passau, Freisingen
(739).

Mais lhistoire gnrale a retenu avant tout la lutte de Charles Mar-


tel contre lIslam, et sa victoire.

Cette lutte est insparable des vnements dAquitaine. Si le duc


Eudes avait renonc si vite se mler des guerres entre Neustriens et
Austrasiens cest quil se sentait gravement menac du ct du Sud.
La rapide conqute de lEspagne visigothique, en 711, navait pas suf-
fi amortir lardeur conqurante des Arabes et des Maures islamiss.
Tout de suite, ils sen prirent la portion de 1Etat gothique situe au
nord des Pyrnes orientales, la Septimanie. En 719, Al-Horr mne
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 120

une algarade jusqu Nmes. Vers 720, Narbonne est enleve. Le 21


juin 721, il est vrai, le wali (gouverneur) Al-Samah, qui sen prend
Toulouse, est battu et tu par Eudes. Cet chec ne dcourage pas les
Musulmans. En 725, Carcassonne est prise, avec le reste de la Septi-
manie. Un raid remonte la valle du Rhne, pousse jusqu Autun qui
est pill le 23 aot.

Eudes intimid crut faire un coup de matre. Il maria sa fille


Othman, mir assurant la dfense de lEspagne du ct du Nord. Se
croyant garanti sur ses derrires, Eudes eut limprudence de rompre le
trait conclu avec Charles. Le Franc passa la Loire, dvasta
lAquitaine dans une double expdition (731). Pour comble de mal-
heur lalliance dEudes avec Othman tourna au dsastre. Lmir tait
un Maure dtestant les Arabes. Il se souleva contre le wali arabe
dEspagne. Celui-ci, Abd-er-Rhaman, reprsentant du Khalife Hes-
chamn, disposait de forces nouvelles qui lui permirent de se dbarras-
ser dOthman (731).

Abd-er-Rhaman sen prit ensuite lalli de lmir, Eudes. Pour


la premire fois, les Musulmans, partis de Pampelune, passrent les
Pyrnes louest et marchrent sur Bordeaux. La cit fut dvaste,
ses glises brles. Eudes, qui stait retir en de de la Garonne et
de la Dordogne, fut rejoint et compltement dfait. Il senfuit auprs
de Charles.

Abd-er-Rhaman navait sans doute eu comme dessein que le ch-


timent du duc dAquitaine et la prise de possession de la Gascogne.
Mais il entendit parler des richesses, que la renomme grossissait
normment, des trsors accumuls dans la basilique de Saint-Martin
de Tours. Il rsolut de mettre la main dessus.

Charles, alert par Eudes, rassemblait ses forces. Il ne put emp-


cher le pillage du monastre de Saint-Hilaire, alors en dehors des murs
de Poitiers, mais il arrta Abd-er-Rhaman, en une localit inconnue
que les textes disent prs de Poitiers , dans les parages de Poi-
tiers , au mois doctobre 732. Sur cet vnement fameux les annales
franques sont dune scheresse extrme, leur habitude. Le seul rcit
dtaill quon possde mane dun chroniqueur espagnol, crivant une
vingtaine dannes aprs. On lappelait autrefois Isidore de Beja. Son
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 121

nom est en ralit inconnu. On sait quil crivait Cordoue. Si on len


croit, les adversaires sobservrent sept jours ; les Francs conservant
une attitude dfensive, les Musulmans se dcidrent attaquer. Ils ne
russirent pas enfoncer les gens du Nord qui demeuraient immobiles
comme un mur de glace. Les gens dAustrasie assnent des coups
violents avec leurs mains de fer. La nuit arrte le combat. Le lende-
main, les Europens (sic) crurent tout dabord que lennemi allait re-
prendre la lutte, mais les reconnaissances leur apprennent que le camp
des Ismalites est vide : lennemi avait profit de la nuit pour
senfuir. Les Europens les recherchent de tous cts, craignant des
embuscades ; mais leurs ennemis avaient bien dcamp. Le wali Abd-
er-Rhaman avait trouv la mort dans laction. Les vainqueurs ne font
pas la poursuite. Ils pillent le camp ennemi et rentrent chez eux.

Rcit auquel les historiens attachent plus de valeur quil ne com-


porte. Cest un morceau de littrature avec les oppositions de termes
chers la rhtorique de lcole : la glace des Austrasiens soppose la
chaleur des Ismalites, limmobilit des premiers au tourbillonnement
des seconds. Par opposition au monde africain les Austrasiens sont
dits Europens , etc. Lauteur, chrtien fervent, dteste les Musul-
mans et est heureux davoir loccasion dcrire un morceau de bra-
voure rapportant leur dfaite. Il nest pas sr le moins du monde que
les adversaires se soient observs sept jours (nombre mystique), ni
mme quils fussent Austrasiens , car, sauf les gens de la Touraine,
considrs comme d Austrasie , les Francs ont d tre recruts en
Neustrie, conformment la pratique qui voulait quon compost lost
en majorit avec des contingents levs dans la partie du Regnum la
plus voisine des rgions menaces.

Cette victoire de Charles Martel sous Poitiers doit tre apprcie


sa juste valeur. Dire quelle a sauv lEurope occidentale de lIslam
est une exagration. Mais cette exagration sloigne moins du rel
que lopinion mise quelquefois, laquelle tend en rduire
limportance. Certes, lexpdition dAbd-er-Rhaman sur Poitiers avec
Tours comme but, a lallure dune algarade et non dune conqute
mthodique, mais il ne faut pas oublier que les conqutes de la Syrie,
de lEgypte, de lAfrique du Nord, de lEspagne ont commenc par
des algarades de ce genre, suivies rapidement de loccupation dfini-
tive de ces rgions. Sans la victoire de Charles, une grande partie de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 122

lAquitaine et t rapidement islamise et il est plus que probable


quelle serait reste musulmane pendant un grand nombre de sicles,
tout comme lEspagne.

Lactivit de Charles est sollicite de tous cts. Il doit porter ses


coups au Nord, lEst, au Sud, au Sud-Est.

Lanne qui suivit Poitiers, Charles est appel en Bourgogne par


des troubles trs graves. Il doit procder une vritable conqute. Il
pousse jusqu Lyon et livre la ville ses fidles .

En 734, cest la Frise maritime et insulaire, demeure paenne, qui


se rvolte. Charles doit lattaquer par mer, cas rarissime dans les anna-
les franques. Le prince frison, paen endurci, Bubon, est tu, les
temples (fana) brls. Les Francs rentrent chargs de butin.

Lanne 735 voit la mort du duc Eudes. Charles simagine quil va


annexer lAquitaine. Il passe la Loire et sempare de Blaye et de Bor-
deaux.

En 736, la Bourgogne mal soumise doit tre occupe de nouveau


jusqu Arles et Marseille. Charles y tablit des juges (comtes).
Puis il retourne, charg de dpouilles et de prsents dans le royaume
des Francs, sige de son principat .

Un an aprs, Charles doit affronter encore les Ismalites . Ecar-


ts dAquitaine, Arabes et Maures veulent sinsinuer par la valle du
Rhne. Ils trouvent des complices dans le propre duc de Provence,
Mauront, qui les laisse semparer dAvignon et ravager la contre. Le
maire du palais confie le soin de recouvrer la place et de reprendre la
rgion son demi-frre Childebrand. Celui-ci nous a laiss le rcit de
ses exploits dans la chronique quon, dsigne sous le nom de Pre-
mire continuation de Frdgaire . Avignon est recouvr aprs un
sige o lon signale lemploi de machines, de lartillerie nvrobalisti-
que, lantique. Alors Charles, avec son ost, passe le Rhne, pntre
en Septimanie jusqu Narbonne, ville trs clbre , o senferme
lmir Athima. Mais pendant ce temps, une arme se forme en Espa-
gne sous Omar-ibn-Chaled, dont le chroniqueur dforme le nom en
Amormacha. Une grande bataille se livre sur ltang de Berre, entre
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 123

Narbonne et Leucate. Omar est tu, les Sarrasins senfuient sur mer,
par le grau. Ils sont poursuivis sur leau par les Francs et se noient.
Grand butin, masse de captifs, ravage de la Gothie (Septimanie).
Charles prend les villes fameuses de Nmes, Agde, Bziers. Il les
renverse, abat les remparts, met le feu aux cits, aux environs, aux
chteaux. Puis il rentre victorieux, grce au Christ, dans la terre des
Francs, sige de son principat . Il nen demeure pas moins quil a
chou au sige de Narbonne.

Aprs un intermde occup chtier les Saxons et exiger le tribut


dune partie dentre eux, tout est recommencer du ct de la Pro-
vence. Mauront senfuit, se cache dans les rochers impntrables et
des fortins le long de la mer. Aprs avoir soumis le pays, Charles ren-
tre en France et commence une maladie Verberie sur lOise (738).
Ce que le chroniqueur ne dit pas, cest que pour triompher de la rbel-
lion de Mauront, Charles avait d faire appel au roi des Lombards,
Liutprand.

En 741, il y eut encore de lagitation en Bourgogne, Charles en


confia la rpression Childebrand et a lun de ses fils, Ppin. Il
navait pu conduire, lexpdition. Il tait trop atteint par la maladie. Il
se rendit la basilique de Saint-Denis o il dposa de grands prsents,
puis gagna le palais rustique de Quierzy-sur-Oise. Cest l quil mou-
rut le 22 octobre 741. Il fut enseveli dans la basilique de Saint-Denis.

Charles, auquel le surnom de marteau (martellus) fut donn par


la suite, est le second fondateur de lEmpire franc. Il la relev, raf-
fermi dans des conditions plus difficiles que le fondateur, Clovis. Il
prfigure Charlemagne et, pour la valeur guerrire, le dpasse sensi-
blement. Pour mener bon terme une tche comme dsespre, il na
us daucun mnagement.Il a bris impitoyablement tous ceux qui lui
rsistaient ou quil souponnait de complicit avec ses adversaires ou
mme de tideur envers lui-mme. Il na pas plus pargn les gens
dEglise que les laques. Ds le dbut de son principat il chasse Rigo-
bert, vque de Reims, qui passe pour un saint, Wandon, abb de Fon-
tenelle (Saint-Wandrille) ; ensuite Eucher, vque dOrlans, sera exi-
l, Aimer, vque dAuxerre, emprisonn.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 124

En faveur de ses parents et ses dvous, toutes les rgles de la dis-


cipline ecclsiastique sont violes. Son neveu Hugues, fils de Drogon,
dj vque de Rouen, reoit labbaye de Fontenelle (727), puis y
joint jusqu sa mort (730) les vchs de Bayeux et de Paris, plus
labbaye de Jumiges, ce qui ne lempcha pas dtre considr
comme un saint en des temps peu difficiles sur le chapitre de la sainte-
t.

Malgr sa pit, sincre comme chez tous les Carolingiens, pit


active, car il comble de biens et de cadeaux vchs et monastres, il
procde avec une rigueur impitoyable la confiscation dimmenses
domaines ecclsiastiques. LEglise de Gaule stait prodigieusement
enrichie au cours des VIe et VIIe sicles. Ce dernier sicle avait vu se
fonder des monastres par centaines. Tout de suite ils avaient t ma-
gnifiquement dots de biens fonciers par les rois, les reines, les maires
du palais, les grands. Qui plus est, vques et abbs avaient obtenu la
faveur de limmunit, cest--dire lexemption de tous les impts di-
rects, y compris les amendes judiciaires, multiplies par la pratique du
rachat des dlits et des crimes prix dargent, grosse source de reve-
nus pour le Trsor une poque o rgne la violence des murs. Le
comte na mme plus le droit dentrer sur les terres de limmuniste, o
quelles soient, de peur quil soit tent dy tenir lassise judiciaire, le
mall, et dy percevoir les amendes. Le rsultat, cest que lEglise, qui
dtient au VIIIe sicle une part considrable du sol, value par les
modernes, mais sans base srieuse, au tiers de la superficie de la
Gaule, ne paye rien lEtat, est en dehors de lEtat. Ce privilge exor-
bitant, que les gens dEglise trouvent tout naturel, est incompatible
avec la situation du Regnum telle que la trouve Charles au cours de
son principat. La guerre est endmique. Il lui faut porter ses coups de
la Frise et de la Saxe ou de lAlamanie, de la Bavire, en Aquitaine,
en Septimanie, en Bourgogne, en Provence. Et pour russir, il faut
user de nouveaux procds.

Le temps nest plus o les Francs combattaient pied, la francis-


que, langon ou le scramasax la main. Ds la seconde moiti du VIe
sicle des anecdotes recueillies chez Grgoire de Tours nous montrent
quils ont aussi de la cavalerie. Cette arme joue un rle de plus en plus
marqu. Au VIIIe sicle, la cavalerie est devenue larme prdominante
et elle le demeurera jusquau XIVe sicle. La cavalerie cote cher. Le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 125

cheval de guerre, le destrier , est rare et dispendieux. Le prix des


armes est trs lev. Lapprentissage du combat cheval est long et
pnible. Ds lenfance, le futur cavalier doit y consacrer son temps
et ses forces. Il lui faut pour larmer, laider, lescorter aussi, des ser-
viteurs, monts galement et ses frais, les cuyers. Il lui faut dautres
serviteurs pour lapprovisionnement de campagnes qui, dsormais,
sont annuelles et durent chaque anne au moins trois mois. Le simple
homme libre, vivant de son lot de terre, oblig den surveiller
lexploitation, est incapable de soutenir de pareils frais. Les capitulai-
res nous montrent, que seuls peuvent le faire des propritaires fonciers
disposant dune douzaine de manses , cest--dire dexploitations.
Cette classe ne serait pas suffisamment nombreuse si elle tait rduite
ceux dont le patrimoine comporte pareille fortune. Alors rois et mai-
res savisent de prendre sur leurs propres biens de quoi constituer des
lots permettant chacun lentretien de lhomme darmes par excellence,
le cavalier. Ces lots, ils les distribuent leurs dvous, leurs vas-
saux, le terme apparat au VIIIe sicle, soit titre hrditaire,
soit vie : en ce dernier cas ce sont des bnfices, des fiefs comme on
dira partir du Xe sicle.

Quand Charles saisit le pouvoir, le domaine particulier des rois


mrovingiens tait dissip. Les Carolingiens ont une belle fortune en
Austrasie, mais le nouveau matre voit bien quelle ne rsistera pas
longtemps des largesses indispensables.

Il reste une catgorie de biens fonciers qui ne donnent rien lEtat,


les biens de 1Eglise. Sans hsitation, Charles Martel met la main des-
sus. Sa spoliation est brutale. Elle sopre de plusieurs manires. Pour
triompher de toute rsistance, il installe de sa propre autorit comme
vques des laques. Ce nest pas une nouveaut. Souvent, sous
lEmpire romain, et pendant lre mrovingienne, des hommes maris,
pres de famille, ayant jou un rle dans le sicle, arrivent
lpiscopat vers la fin de leur carrire. Mais gnralement, quils
soient lus, conformment au droit canonique, par le peuple
(laristocratie) et le clerg du diocse, ou quils soient dsigns
demble par le prince, ces hommes sont renomms par leur pit,
leurs bonnes murs, leur instruction. Charles na gard aucun de ces
mrites. Il lui faut des cratures prtes excuter ses volonts et son
choix sarrte sur des personnages dcris ou ignares, mais dvous et
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 126

bons guerriers. Mulon reoit la tonsure de clerc et une immense dota-


tion, les vchs de Reims et de Trves quil conserve quarante ans :
cest un tre sans murs, sans religion. Grold, vque de Mayence,
est adultre et homicide. Quimporte, sils acceptent de distribuer les
biens fonciers de leurs glises aux vassaux du maire ! Certains sont
tellement ignorants quils sont incapables dexercer leurs fonctions
pastorales : les glises de Lyon et de Vienne demeurent ainsi dso-
les pendant plusieurs annes. Parfois lintrus invite un vque lgi-
time clbrer les offices sa place : ainsi Milon invite saint Rigobert
rentrer Reims et clbrer dans la cathdrale : il lui abandonne
mme le revenu dun domaine pour quil puisse vivre.

Plus encore peut-tre que les vchs, les monastres sont victimes
de limpitoyable spoliation et la mesure est moins scandaleuse lga-
lement. A cette poque, les abbs, pas plus que les moines, ne sont
tenus de recevoir les ordres sacrs et, mme, par modestie, il en est
qui refusent diaconat et prtrise. Nommer abb un laque noffre donc
pas le caractre comme sacrilge que prsente limposition dun v-
que qui exerce des fonctions sacerdotales. Mais cet abb est forcment
un complaisant, un loup ravisseur , qui prodigue, aux vassaux du
prince les biens fonciers. Ce qui reste, il le garde pour lui : cest son
abbatia et les religieux meurent de faim ou disparaissent. Il est mme
des abbs rguliers, tel Teutsind, de Fontenelle (Saint-Wandrille) qui
ne livre pas moins de vingt-neuf domaines (villae) au seul comte Ra-
thier. Par pudeur il use, il est vrai, dun dtour lgal : le bnficier les
reoit titre de prcaire il paiera un cens, mais un cens drisoire 60
sous et qui cessera vite dtre vers.

Charles ne se fait pas faute de ngliger mme la fiction de la pr-


caire, mme le dtour des concessions par lintermdiaire dvques et
dabbs complaisants : il nhsite pas, en nombre de cas, mettre la
main directement sur les biens dEglise et les distribuer ses fid-
les .

Certes, avant Charles, les tablissements religieux navaient pas t


labri soit de rclamations dhritiers, bien ou mal fondes, soit de
reprises, soit de spoliations effectues par les donateurs eux-mmes ou
les grands, mais ces abus taient compenss dun autre ct par de
gnreuses donations.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 127

Avec Charles la spoliation est massive, mthodique, impitoyable.


Cest la premire en date et la plus grande quait subie lEglise de
France avant la Rvolution.

LEglise ne pardonna pas. Elle ne sut aucun gr Charles de


lavoir dlivre de limmense danger de lIslam. Sous son principat et
celui de ses fils elle nosa trop, par crainte, manifester sa rprobation,
mais, au sicle suivant, elle sen prit directement sa mmoire. Alors
de saints personnages ont des visions qui leur permettent de voir
Charles brler des feux de lenfer.

Dans la politique extrieure, Charles montra aussi son caractre r-


aliste. Press par les Lombards, le pape Grgoire III lui adressa deux
missions o il lui offrait de reconnatre son autorit au lieu de celle de
lempereur lointain et impuissant qui rgnait Constantinople. Ces
missions apportaient au prince des Francs des prsents tels quon nen
avait jamais vus, dit navement le chroniqueur, son demi-frre : les
clefs et les liens de Saint-Pierre. Charles dclina la proposition :
lalliance lombarde lui tait trop utile.

Dans ses lettres, le pape qualifie Charles de sous-roi (subregu-


lus). En fait, Charles tait vraiment roi et seul roi, car la mort de
Thierry IV, en 737, il ne daigna pas chercher un autre fantoche mro-
vingien pour lui succder. Toutefois, par prudence, il se garda bien
dassumer pour lui et ses fils la royaut. Cette usurpation lui et valu
des rsistances et sans profit. La ralit du pouvoir lui suffit.

Le caractre monarchique de ce pouvoir se manifeste par la ma-


nire dont, peu avant sa mort, il rgle sa succession. Il avait trois fils,
dont deux lgitimes, Carloman et Ppin. A lan, Carloman, il attri-
bua les parties exposes du Regnum : Austrasie, Alemanie, Thuringe ;
au pun, Ppin, la Neustrie, la Bourgogne avec la Provence. De Swa-
nehilde, une concubine bavaroise, il avait un troisime fils, Gaire-
mundus, plus connu sous la forme hypocoristique de Grifon : il lui
assigna des terres, mais disperses, en Neustrie, Bourgogne, Austrasie
et sans autorit politique. Enfin, nulle dsignation de roi nest prvue
dans ce testament de chef dEtat. Charles comptait videmment sur le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 128

temps pour que ses successeurs prissent la dtermination qui


simposait.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 129

LIVRE II

Transformation de la Gaule en France

CHAPITRE PREMIER

La Gaule se dtache de Rome

Retour la Table des matires

La transformation de la Gaule romaine en France est un des spec-


tacles les plus surprenants de notre histoire.

Comment et pourquoi ces Gaulois qui se sentaient Romains,


comme organiquement, qui chantaient Rome, souveraine blesse,
mais toujours adore, mme aprs 410, ont-ils pu et rapidement
loublier et ne viser quun but : passer pour des Francs ? Cette mta-
morphose est a priori inconcevable.

La mutation du Celte indpendant en Romain sexplique sans


grande difficult. Rome lui offre une haute civilisation et sa culture
sduit le Gaulois, qui nest dj plus un vrai Barbare, mais un homme
qui cherche pniblement, sans grand succs, acqurir par ses propres
forces une culture. Dailleurs, Rome est accueillante. Assez vite, elle
assimile ses fils dadoption ses fils de nature.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 130

Mais quel attrait pouvait prsenter la socit franque la socit


gallo-romaine ? Pas celui dune culture suprieure, coup sr. On
demeure mme tonn du peu dinfluence que Rome avait exerce sur
les Francs au moment o ceux-ci se rendent matres de la Gaule. A
linverse des Frisons, Saxons, Thuringiens, Bavarois, les Francs
avaient t en contact journalier avec lEmpire. A partir du rgne de
Constantin, il tait devenu pour tout Franc ambitieux un pays
dlection o lon faisait sa fortune dans la carrire des armes, o lon
parvenait jusquaux grades les plus levs, mme jusqu lhonneur
civil du consulat. Ceux mmes, comme les Saliens, qui ne quittaient
pas le pays au sud du Rhin infrieur, ou Wahal, o ils staient instal-
ls au IVe sicle, avec la permission de Rome, y vivaient dans une cer-
taine dpendance de lEmpire. Eux et leurs frres, quon appellera
plus tard des Ripuaires, sont son service comme fdrs et, ce titre,
acceptent de dfendre la Gaule contre les autres Germains et contre
les Huns. Le propre pre de Clovis, Childric, a t une sorte, sinon de
gnral romain, du moins de gnral au service de Rome. Enfin,
quand ces Francs, profitant de laffaiblissement de lEmpire, tendi-
rent leurs cantonnements par la force, le contact des populations ro-
maines des rgions occupes par eux, mais o ils ne constituaient
quune minorit, aurait d leur faire subir linfluence de la civilisation
romaine.

Il nen fut rien. Les Francs demeurrent un stade de culture arri-


r. Leur genre de vie, leur religion, leur droit portent tmoignage
quils restaient, dans la masse, foncirement des Barbares, en cela dif-
frents des Visigoths, des Ostrogoths, des Vandales, qui se romani-
sent, mme de langue, et se christianisent, dans le cadre, il est vrai, de
la confession arienne. Les Francs semblent longtemps impermables
la culture latine. Les Gallo-Romains assujettis auraient d, en cons-
quence, les avoir en horreur. Sils ont prouv des sentiments hostiles
leur gard aux IIIe, IVe, Ve sicles, leur attitude changea du tout au
tout sous Clovis et sous ses successeurs. Rome, au contraire, sloigna
deux ou ils sloignrent delle.

Le prestige de Rome saffaiblit en mme temps que son pouvoir


politique. La Gaule, qui navait cess dtre traverse ou mme habi-
te par lempereur, surtout depuis la fin du IIIe sicle, ne voit plus le
prince chez elle aprs les rgnes de Gratien et de Valentinien II. Eu-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 131

gne, revtu de la pourpre par son terrible protecteur, Arbogast, ne fait


que passer. Son vainqueur, Thodose, na pas le temps de pousser jus-
quen Gaule au cours des quelques mois o il runit pour la dernire
fois lOccident lOrient. Aprs 395, plus dempereur en Gaule, car
Constantin III (407-411) et Jovin (411-413) ne furent que des fanto-
ches nayant dautre soutien que les Barbares. Majorien sjourna, il
est vrai, en Gaule, mais pour peu de temps (459-461) et il ne remonta
pas plus loin que Lyon. Ds ce moment, si des hommes, tel Sidoine
Apollinaire, restent de fervents patriotes romains, on rencontre, mme
dans les hautes classes de la socit, dautres personnages qui conseil-
lent de sentendre avec les rois barbares, de ne plus sattacher
lombre dun empire . Certains vont jusqu la trahison. Arvand
crit au roi visigoth Euric de ne pas faire la paix avec lempereur An-
thmius, sous prtexte quil est un Grec , et de partager le Berry
avec les Burgondes. Sronat, un voleur, il est vrai, le Catilina du
sicle , fait de la propagande pour le mme Euric, qui rompt le trait,
le foedus, avec Rome. Tous deux furent dsavous il est vrai et en-
voys Rome. Si Sronat paya de sa vie ses intrigues non moins que
ses concussions, le premier sen tira avec une condamnation lexil.
De semblables manuvres de la part de hauts fonctionnaires Ar-
vand avait t prfet du prtoire des Gaules et Sronat, agent du fisc
dnotent un flchissement inquitant du loyalisme romain, et cela
dans la partie la plus romanise de la Gaule, le diocse des Sept
provinces .

Aprs la disparition du dernier empereur dOccident, Romulus, en


476, quel intrt pouvait prsenter la Gaule une Italie au pouvoir du
Skyre Odoacre, puis de lOstrogoth Thodoric ? Ses matres, les
Francs, profitrent de la lutte des Goths contre les Byzantins pour ten-
ter de se tailler une large place au del des Alpes. La pragmatique de
Justinien (13 aot 554) dclarant lItalie runie lEmpire ne touchait
en rien la Gaule. Byzance la sentait dtache tellement delle quelle
nosa rien tenter de ce ct. Au reste, les Romains dOrient taient
depuis longtemps devenus trangers aux Romains dOccident. LItalie
elle-mme ne considrait plus comme des compatriotes ces prtendus
Romains de Constantinople qui oubliaient jusqu la langue latine et
nusaient plus que du grec, mme officiellement. La lgislation de
Justinien ne fut jamais accepte en Gaule. Mme les novelles des
derniers empereurs dOccident avaient cess dy avoir cours avant la
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 132

chute de lEmpire. Les rois francs ne tolrrent pas une ingrence im-
priale quelconque. Ils se dfiaient de Byzance. Le roi Theudebert
(Thibert) eut mme un instant lide tmraire de marcher sur Cons-
tantinople. Les Gallo-Romains neurent donc ni le pouvoir, ni mme
le dsir de reconnatre lempereur byzantin une prminence mme
simplement idale, sauf peut-tre en quelque coin de Provence. Quant
la Gaule du Nord, son indiffrence apparat absolue.

Force tait donc daccepter la domination des Francs, la seule ef-


fective. La Gaule ny rpugna nullement.

Le rapprochement simposait par la frquentation de la cour, de


larme, des malls. Les Gallo-Romains en vinrent et plus rapide-
ment quon ne pourrait croire sassimiler aux Francs, se dire
Francs . Les divergences de race et de langue ne jouaient pas en
ces temps un rle primordial. Le roi nen tenait aucun compte pour le
gouvernement de son Etat. Des mariages rapprochrent laristocratie
snatoriale de laristocratie franque naissante, noblesse de cour, en
mme temps que classe de grands propritaires.

La Gaule devint France. Son nom mme se perdit dans le parler


populaire : il ft devenu dans la prononciation Gaille dans le Midi,
Jaille dans le Nord. Il ny en a pas trace. Le mot Gallia ne se ren-
contre que comme legs du pass, comme archasme chez les lettrs.
La forme Gaule dont nous usons est une forme artificielle quon ne
rencontre pas en langue franaise avant le XIIIe sicle.

Lglise enfin a fortement contribu dtourner la population


cultive du pass romain. Tout dabord saint Augustin avec son
concept providentiel de lhistoire du monde. Son disciple, Orose,
sapplique reprsenter le pass sous les couleurs les plus sombres.
Un mouvement hostile aux lettres antiques, pntres de paganisme,
se dessine ds le dbut du Ve sicle. Mais les traditions de lcole,
sont si fortes, le milieu social encore tellement imprgn de cette
culture quil ne peut triompher tout de suite. Vers la fin du sicle, ce
mouvement reprend avec une force accrue. Sans doute les dtracteurs
des lettres antiques narriveront pas les faire entirement dlaisser.
Ils noseront pas, comme let voulu la logique, aller jusqu la
conclusion inexorable de les taire disparatre en cessant de recopier les
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 133

manuscrits, mais ils mettront en garde contre leur sduction. Ils d-


tourneront les esprits, comme il est naturel, dans une tout autre direc-
tion, vers lAntiquit judaque. La lecture des livres saints, ltude des
crits des Pres, la lgislation synodale, telles sont les tches que doit
sassigner avant toute autre, le vritable chrtien. Lhistoire de Rome
et de sa civilisation doit cder le pas lHistoire sainte. On sintresse
aux juges, aux rois dIsral. David supplante Thodose, mme Cons-
tantin. On vit dans un autre climat.

Et ce nest pas seulement le monde des clercs qui se dsintresse


du pass romain, qui cesse de le comprendre, cest le monde laque.
Les coles publiques de rhtorique entretenues par 1Etat ou les cits
achvent de disparatre vers la fin du Ve sicle. De mme les prcep-
teurs particuliers. La culture nest plus entretenue que dans les coles
piscopales et monastiques encore frquentes par ce qui compte dans
la socit. Et ces coles se proposent, comme il convient, de donner
une instruction avant tout pratique. Leur but est de mettre en tat
lcolier, qui se confond avec ltudiant, de comprendre les livres
saints, de clbrer la liturgie, dapprendre le comput ecclsiastique,
compliqu, divergent selon les diocses, de chanter les psaumes et
compositions vocales dinspiration chrtienne. Nulle diffrence, long-
temps du moins, entre linstruction du futur clerc et celle du futur
fonctionnaire. Et tout cela est fort naturel. Ce qui refoule le pass ro-
main dans une brume sans cesse paissie, cest la vie qui ne sarrte
jamais.

Cest aussi sur les rois que linfluence de lantiquit judaque se


fait sentir, sous laction de lEglise : bien avant Charlemagne que son
entourage ecclsiastique poussait se comparer David, limitation
des rois dIsral est propose par le clerg. Dans un sermon adres-
s a un Mrovingien qui ne peut tre que Clovis II (630-656), un
pieux palatin, saint Eloi ou saint Ouen, se permet de tracer une ligne
de conduite son trs doux roi . Il lui recommande la lecture des
Saintes Ecritures. Il lexhorte la pratique de toutes les vertus, tant
publiques que prives, lui vante la pit de ses anctres, notamment
celle de son aeul Clotaire (II) qui faisait de lui, sculier, un quasi
sacerdos , enfin lui propose comme modles David et Salomon. Les
Mrovingiens ne devaient que trop suivre ce conseil : ils imitrent les
rois dIsral, mais dans leurs drglements.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 134

Cependant, une distinction simpose. Ce nest pas lensemble de la


Gaule qui se laisse attirer par les Francs. La Septimanie, naturelle-
ment, demeure sous la domination des Visigoths, sassimilait ceux-
ci. La Provence, qui ne sera franque qu partir de 536, leur sera sou-
vent hostile et on la verra mme, un jour, appeler Arabes et Maures
pour leur chapper. Entre la Durance, les Cvennes, les Alpes et, au
Nord, le plateau champenois, les rgions htrognes auxquelles les
Burgondes imposent leur nom Bourgogne mme aprs la
mainmise des fils de Clovis sur ce pays, ne se confondent pas avec la
rgion des Francs. Les Gallo-Romains qui les habitent se disent
Bourguignons , bien que les vrais Bourguignons ny constituent
quune infime minorit, parce que ce vocable mme porte attestation
quils ne sont pas Francs et ne dsirent pas le devenir. Si le nord
de la Bourgogne se voit historiquement entran cependant partager
la destine du monde franc, la rgion situe entre Lyon et la Durance
ne se sentira jamais vraiment franque, peine bourguignonne ,
dailleurs.

Enfin, il y a une grande partie de la Gaule qui se refuse et se refu-


sera toujours se considrer comme franque, cest lAquitaine, le
pays qui va des Pyrnes la Loire. Et prcisment, cest la rgion
qui, au Ve sicle, passe toujours pour la plus fertile, la plus civilise, la
perle de la Gaule.

Les destines de lAquitaine, il est vrai, vont tre tragiques. Aprs


la mort de Clovis, ses fils se la partagent. Elle nest plus que lambeaux
et les populations se dchirent mutuellement quand leurs matres se
livrent leurs guerres fratricides. A la fin du VIe sicle, la Novempo-
pulanie, lantique Aquitaine, entre les Pyrnes et la Garonne, tombe
au pouvoir des Basques ou Gascons venus dEspagne. Cependant la
fin du VIIe sicle, une dynastie de ducs, dorigine franque, reconstitue,
on la vu, une Aquitaine qui se pose immdiatement en rivale des
Francs. Ppin le Bref parviendra, aprs des luttes incessantes, la
soumettre, mais Charlemagne la ressuscitera, en la constituant en
royaume pour son plus jeune fils (781). Ce nest quau prix des plus
rudes efforts que le premier roi de France, Charles le Chauve, russira
sen rendre matre. Par la suite, lAquitaine ne sera plus qualifie de
royaume, mais de duch. Son sentiment particulariste nen persistera
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 135

pas moins travers les sicles et ne steindra, pour le Bordelais,


quavec la fin de la guerre de Cent ans.

Ce particularisme aquitain sexplique avant tout par labsence de


toute colonisation franque au sud de la Loire. Les Francs taient trop
peu nombreux pour y avoir des installations considrables. On a re-
marqu mme que, au cours du sicle qui suivit la conqute de 507,
les reprsentants du pouvoir, les comtes, sont souvent choisis dans la
population indigne, surtout en Auvergne.

Reste le Nord. Cest la partie qui sassimile aux Francs, sauf natu-
rellement la pninsule armoricaine, peuple, au Ve sicle, de nouveaux
venus, les Bretons, ennemis irrconciliables des Francs. Le rappro-
chement, puis la fusion, des Gallo-Romains sopre dans lespace
compris, au nord de la Loire et du plateau de Langres, entre le cours
infrieur de la Loire, les Vosges, la haute-Moselle, la Meuse et
lEscaut. Les rois francs se dplacent sans cesse, mais leurs points de
ralliement sont Paris, Orlans, Soissons, Reims (puis Metz). Les clas-
ses dirigeantes, snateurs et vques, de cette rgion sont donc en
relations frquentes, avec la cour, peu loigne, du roi, ou des rois. Ils
y subissent linfluence de lentourage germanique du souverain, en
mme temps quils linfluencent de leur ct.

Mme pour la masse de la population romaine, libre sentend,


lobligation du service militaire, du service dassistance aux assem-
bles judiciaires et administratives (les malls) entranait un contact
permanent entre les deux races.

Ce contact lui seul ne suffirait pas cependant expliquer llan


qui porte les indignes vers les nouveaux venus, et leur fait adopter
leurs murs sauvages, leur droit mme, bien quarrir. Cet lan ne
peut gure sexpliquer que par une certaine affinit de nature avec les
envahisseurs. Il est naturel que le nord de la Gaule soit demeur moins
pntr de culture que le Midi. La violence des murs, le got des
aventures guerrires et du pillage des Francs rpondaient aux instincts
secrets de ces populations. Pour cette mme raison, le droit germani-
que, fond sur la composition , sur le rachat de la vengeance de
loffens, loin de les choquer, convenait la rudesse de leur existence.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 136

Cependant extrieurement, rien de tel napparaissait. Les villas


somptueuses ne sont pas plus rares dans les deux Belgiques ou les
Lyonnaises que dans le reste de la Gaule. Les villes ny sont pas plus
exigus que dans le Midi. Les routes ny sont pas moins nombreuses.
Mais il est significatif que les coles publiques de grammaire et de
rhtorique ny ont eu aucun clat. Au nord dune ligne tire de Poi-
tiers Bourges, Autun, Langres, nulle cole napparat comme
renomme. La seule exception, celle de Trves, nest quapparente,
cette ville tant, au IVe sicle, la capitale politique des Gaules. Le pr-
fet du prtoire, souvent lempereur, y rsident. Mais, ds quelle cesse
dtre le sige de la prfecture, lcole de Trves seffondre.

Il est significatif galement que les crivains latins dorigine gau-


loise soient des Aquitains, tel Ausone au IVe sicle, tel Paulin de
Noie, tel Rutilius Namatianus au Ve sicle, tel Prosper Tiro, ou encore
des Lyonnais, comme Sidoine Apollinaire, ou quils vivent Mar-
seille, comme Salvien. Il napparat pas que la Gaule du Nord ait pro-
duit dcrivain digne de mmoire.

Il en va de mme pour lhistoire ecclsiastique. Nul vque du


Nord ne peut se comparer Hilaire de Poitiers. Avitus de Vienne
(mort en 518) est dAuvergne tout comme sera Grgoire de Tours. Et
les grands missionnaires qui sassignrent, au VIe sicle, la dure tche
de convertir les sauvages populations du nord de la Gaule, demeures
paennes obstinment, tel Amand, tel Victrice, sont des Aquitains.

Aussi bien, longtemps, trs longtemps, la France, depuis le milieu


environ du VIe sicle, cest la partie de la Gaule qui va de la Loire au
Rhin, puis, aprs 843, de la Loire la Meuse et lEscaut.

La Gaule ne pouvait se transformer en France quen se rduisant,


en se contractant.

Dj, depuis la fin du IIIe sicle, Rome avait jug la Gaule trop
tendue pour tre administre dans son ensemble. Elle lavait divise
en deux diocses, la partageant entre le Midi et le Nord. Le premier
dit dabord des Cinq provinces en embrassa sept.Ces Septem pro-
vinciae comprirent, outre lancienne Narbonnaise, les deux Aquitaines
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 137

et la Novempopulanie. La capitale de la Gaule mridionale ne fut plus


Narbonne, mais Vienne.

La Gaule septentrionale, qui comprenait dix provinces, la fin du


e
IV sicle, do son nom de Decem provinciae, eut pour capitale
Lyon, comme jadis lensemble de la Gaule chevelue . Capitale ex-
centrique pour le diocse septentrional.

En fait, la capitale relle de la Gaule, mme de la prfecture du


prtoire des Gaules, embrassant lEspagne et lle de Bretagne, fut,
Trves, sige du prfet, trs souvent de lempereur. Mais il est signifi-
catif que lorsque Trves fut enlev par les Francs et peu prs dtruit
par linvasion des Vandales, Suves et Alains de 406-407, la capitale
ne fut pas tablie dans une position de repli, par exemple Metz, Reims
ou Sens, ou mme ne revint pas Lyon, mais fut transporte lautre
extrmit de la Gaule, Arles.Il est non moins significatif que, lors-
que Honorius, en 418, veut ressusciter lAssemble des Gaules, il
convoque en cette ville seulement les reprsentants des cits du dio-
cse de Vienne, comme si le diocse des Decem provinciae chappait
dj son autorit effective.

Lironie des choses voulut que, en cette mme anne 418,


lempereur tablt en Aquitaine les Visigoths. Sans doute, cest titre
de fdrs. Les populations indignes continuent tre rgies par les
fonctionnaires civils et financiers de lEmpire. Pour les Burgondes,
cest titre d htes quAetius les installera en Sapaudia, une Sa-
voie allant de Grenoble Genve, en lan 443. Installs sur la rive
gauche du Rhin Mayence, Worms en 413, ces gens avaient t
vaincus et leur transport dans les montagnes tait pour ce peuple le
salut. Mais on a vu que, ds le milieu ou la seconde partie du sicle,
les rois visigoths et burgondes se rendirent matres de ladministration
des rgions o leur peuple ntait au dbut quun corps darme avec
femmes et enfants simplement cantonn et nourri. Les rgions de la
Gaule o dominent Visigoths et Burgondes en arrivent pratiquement
vivre dune vie particulire. Que dire de celles o Francs, Alamans,
Bretons mme, empitent sans cesse ? Avant la chute de lEmpire en
476, la Gaule tait en fait disloque. Elle avait perdu son unit anti-
que.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 138

Le Visigoth Euric, qui rompit la fiction du fdralisme et rgna en


prince indpendant, lui aurait peut-tre rendu une certaine cohrence
sous forme dun empire gothique. Mais, comme cet empire et em-
brass en mme temps lEspagne, en partie ou en totalit, cette coh-
rence net pas t une relle unit, mme en admettant, chose plus
que douteuse, que les Visigoths eussent t capables de stendre jus-
qu la Seine, jusqu la Somme, jusqu la Meuse. La dcadence de
la monarchie gothique qui suivit la mort dEuric en 484, puis la catas-
trophe de 507, fit vanouir ces rves.

Dsormais, le centre du pouvoir sera transfr l o se tient le


vainqueur, le roi des Francs, dans le Nord.

Pas dunit sans capitale. La capitale ne sera plus Toulouse, bien


situe pour un Etat gothique embrassant le midi de la Gaule et
lEspagne, mais dsormais trop excentrique. Encore moins Narbonne
conserv par les Visigoths, Arles gard par lOstrogoth dItalie. Pas
davantage Vienne et Lyon au pouvoir des Burgondes. Mme aprs la
ruine de leur Etat, en 533, ces villes savrent trop lointaines, trop
cartes.

Le centre urbain prfr ne sera nullement Tournai, ou Cambrai, ni


mme Soissons. Ces localits passent dsormais larrire-plan des
proccupations du Mrovingien. Il choisira un point entre la Loire in-
frieure et le Rhin. Sens, chef-lieu de la IVe Lyonnaise, pourrait le
tenter, ou Troyes peut-tre, ou Orlans, clef de lAquitaine. Non ! Il
fait choix de Paris, imitant en cela, sans le savoir, lempereur Julien
qui, cent cinquante ans auparavant, y avait tabli ses quartiers militai-
res. Cest que lhumble cit des Parises, enveloppe par deux bras de
la Seine, tait presque inexpugnable, ce qui ntait pas le cas des au-
tres cits du Nord. Les campagnes qui lentourent offrent le double
avantage dtre la fois fertiles et giboyeuses, en raison des forts qui
lenveloppent de toutes parts. La Beauce et la Brie, toutes proches, lui
font une autre ceinture, une ceinture dpis de bl.

En outre, Paris, tout en ntant pas trs loign des rgions o les
Francs sont tablis en masse, est proche de la Loire et de lAquitaine.
Il convient dinsister sur le fait que Clovis et ses successeurs nont pas
voulu stablir en ce dernier pays. Ils y eussent t cependant, Bour-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 139

ges, par exemple, au centre gographique de la Gaule. Mais cet avan-


tage, illusoire au fond, net pas compens linconvnient dtre loin
des rgions purement franques. En Aquitaine, les Francs se sont tou-
jours sentis des trangers. Leurs rois ont eu le sentiment trs juste
quils ntaient pas en mesure de coloniser ce pays et ils le considr-
rent toujours comme une annexe de leur Etat dont laxe est judicieu-
sement report plus au Nord.

La possession de Paris sera considre comme essentielle aux M-


rovingiens. Lors des partages, ils le neutraliseront pour ne pas donner
un avantage aux copartageants. Chaque fois que lunit du pouvoir est
rtablie, Paris redevient la capitale mrovingienne par excellence.

Ce rle centralisateur subira une longue clipse lpoque carolin-


gienne. Cest que la ncessit dachever la conqute de la Germanie et
aussi le fait que leurs vassaux habitent les valles de la Meuse et de la
Moselle, obligent le Carolingien dplacer vers lEst sa rsidence ha-
bituelle. A plus forte raison, quand, devenu matre de la Germanie, il
comprend que le centre du pouvoir doit tre report plus prs du Rhin.
Il et pu se fixer Metz, par exemple, ou sur le Rhin mme,
Mayence, Cologne. Charlemagne prfrera lire une localit incon-
nue, Aix, quil essaiera de transformer en capitale. Vain effort ! Aix
ne sera quune petite ville deaux autour dun palais.

Le premier roi de France, Charles le Chauve (840-877), dvot


saint Denis, et d stablir Paris, ou au monastre voisin o il avait
t lev. Il prfra les valles de lAisne et de lOise. Empereur, il
voudrait tablir sa capitale Compigne que ses flatteurs appellent
Carlopolis. Cest sans doute que Paris, pris et dvast plusieurs fois
par les Normands, noffrait plus une rsidence convenable un souve-
rain. Cependant, cest Paris seul qui est capable, une fois ses murs r-
pars, de prsenter une rsistance victorieuse lors de la terrible inva-
sion scandinave de 884-885.

An cours du sicle qui suivra, si les derniers Carolingiens se tien-


nent toujours dans les valles de lAisne et de lOise et par ncessi-
t car cest l que sont les domaines constituant leurs dernires res-
sources, si Laon, perch sur sa montagne , est leur place de refuge,
leurs comptiteurs, les Robertiens, se portent peu peu du cours inf-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 140

rieur de la Loire, dAngers, de Tours, vers Orlans, enfin vers Paris.


Quand un long drame sachve en 987, par llection du Robertien
Hugues Capet comme roi des Francs, Paris devient tout naturellement
la capitale des Captiens, la troisime race , comme disaient nos
anciens historiens , ainsi quil lavait t de la premire race
plus dune reprise. On peut donc dire que la formation de lunit fran-
aise est lie intimement au rle sculaire de Paris.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 141

CHAPITRE II

De lapport germanique dans le peuplement


de la Gaule aux Ve et VIe sicles

Retour la Table des matires

La prpondrance de llment germanique, avant tout celui des


Francs, dans lhistoire de la Gaule depuis la fin du Ve sicle, dans les
domaines, politique, social, juridique, artistique mme, a suggr quil
devait tre considrable au point de vue ethnique.

Sans doute, la mainmise des Francs Saliens sur le territoire de la


Belgique antique est antrieure au rgne de Clovis. Leur installation
sur le cours infrieur du Rhin, de la Meuse, de lEscaut et le repeu-
plement de ces rgions remontent au IVe sicle. Mais la vague ethni-
que stait arrte avant la fin de lEmpire romain dOccident. Les
rsidences mmes du pre et des parents de Clovis, Tournai, Cambrai,
taient demeures de langue romane ; par suite les Francs ne for-
maient quune minorit en Tournaisis, en Cambrsis. A lEst, Metz
formait un butoir roman contre lexpansion des Ripuaires. La limite
des langues, qui na quasi point boug depuis quinze sicles, indique
la limite du peuplement franc dans la Gaule du Nord et du Nord-Est,
du peuplement alaman en Alsace et en Squanaise (Helvtie).
Llment romain avait perdu environ 90.000 kilomtres carrs au
profit de llment germanique sur les 639.000 kilomtres carrs que
comportait la Gaule, soit 1/6e du total peine.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 142

En dehors de ce prlvement sur le sol romain, on peut et on doit


admettre que les Francs ont eu des tablissements en Gaule, mais spo-
radiques. Les grands ont obtenu du roi des domaines ou se les sont
appropris par la force, mais la population indigne y subsistait, infi-
niment plus nombreuse que le propritaire franc, sa famille, ses servi-
teurs. On sexplique ainsi aisment que non seulement la population
gallo-romaine ait conserv sa langue, le latin dit vulgaire , mais
que les Francs tablis lOuest aient perdu lusage du francique
vers la fin de lre mrovingienne.

A. Ce quapprennent les noms de lieu


Retour la Table des matires

Ces vues, un peu sommaires peut-tre, mais simples et claires, ont


t combattues, moins par des historiens que par des philologues, ceux
notamment qui se spcialisent dans la toponymie. Ils se sont aperus
que sous leur forme romanise, nombre de noms de lieu dont
lapparence aujourdhui est toute franaise, trahissaient une origine
germanique incontestablement. Roubaix, Rebais paraissent franais et
en ralit ils drivent du germanique Rosbach. De mme Orbais,
Gambais, ne sont autres que Orbach, Wanbach. Quoi de plus franais
en apparence que les quatre localits champenoises dites La Fre. En
ralit, elles reprsentent le germanique fara groupe familial . On
pourrait citer bien dautres exemples. Nanmoins, la proportion des
noms de lieu de ce type par rapport aux noms de lieu dorigine celti-
que ou romaine est tellement infime quaucune thorie sur
limportance du peuplement germanique de la Gaule ( louest de
lEscaut et de la Meuse) net pu trouver l un point dappui solide.

Mais il est une autre catgorie de noms de lieu infiniment plus


abondante dont lorigine germanique, qui chappe lhistorien non
averti, se dcle clairement aux yeux du philologue, ce sont les noms
de lieu termins en -anga ou -ange en Belgique wallonne et en Lor-
raine, en -ans en Franche-Comt, en -ens, -ins en Suisse romane et en
Savoie. Ces terminaisons reprsentent le suffixe germanique -inga,
-ingen qui joue le mme rle que -acos en celtique, -anus en latin : il
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 143

transforme un nom dhomme en nom de lieu ; il sapplique aussi


tous ceux qui vivent sous la dpendance de lhomme un seigneur
dont le nom forme le radical du nom de lieu.

Le nom dhomme est toujours germanique. La consquence cest


que la localit a t tout dabord peuple par les Germains (Francs,
Alamans, Burgondes) avant dtre gagne, sous une influence quel-
conque, par la langue romane. Consquence logique. Encore faut-il ne
pas oublier que, mme lorsque les langues celtique, ligure, puis ger-
manique sont oublies, on conserve lhabitude de former les noms de
lieu avec des suffixes familiers aux populations. On fabrique, par
exemple, Martinoscus avec le suffixe ligure -oscus accol au nom
pannonien Martin (inconnu en Gaule avant le IVe sicle), alors que le
ligure a disparu depuis nombre de sicles. Dans le nord de la Gaule on
a accol des noms francs le suffixe -iacas, par exemple dans Lan-
drecies (Landric + iacas), Bermeries (Bertmer + iacas), ou avec -
iacus, ainsi Achery (Achar + iacus), Charly (Carl + iacus).

On a pu, lpoque franque, former des noms de lieu avec le suf-


fixe germanique -ingen, devenu familier mme dans les rgions de la
Gaule o le germanique ntait plus compris. Au reste, les noms en
-ans, -ens, -ange, -enge, -oinge sont limits la zone frontire des
langues.

Une observation qui a chapp aux philologues propos de cette


catgorie de noms doit tre faite en ce qui concerne la rgion occupe
par les Burgondes. Quand on entre dans le dtail, on saperoit que, le
plus souvent, ces noms dsignent moins des villages reprsentant
dantiques domaines seigneuriaux, que des fractions de domaine, des
hameaux, des mas (fermes), des carts, des lieux-dits. Cest comme si
le personnage, suppos burgonde, qui a laiss son nom tait, non un
grand personnage barbare, mais un petit tenancier, cantonn dans un
coin de village, de domaine, qui conservait, lui, son nom celtique ou
romain pour lensemble.

Faute de faire cette observation, les toponymistes sont victimes


dune erreur de perspective. Ils grossissent, sans sen rendre compte,
limportance des noms de lieu germaniques lorigine. Cest ainsi
quils relvent dans la Suisse romande, la Bresse, la Franche-Comt,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 144

des exemples si nombreux quils prsentent une proportion allant jus-


quau dixime de la totalit des noms de lieu. Leurs cartes, petite
chelle, garent mme le lecteur : les points figurant ces noms sont si
rapprochs quils donnent limpression dun fourmillement, dun peu-
plement massif. Les toponymistes sont ainsi victimes, leurs lecteurs
non avertis galement, dun vritable trompe-lil.

Ce quil faudrait mettre en parallle ce sont, dune part, les noms


reprsentant des villages, des paroisses, donc des seigneuries ancien-
nes, de lautre des hameaux, carts, lieux-dits. On se rendrait compte
alors que la proportion de ces noms germaniques est insignifiante par
rapport lensemble des noms de localit non germaniques.

Dans le Midi de la Gaule o seuls les Goths ont sjourn et pour


moins dun sicle (418-507) les noms de lieu dorigine visigothique
sont en petit nombre. On est tonn de ne trouver quune douzaine de
termes de la langue appliqus des localits, ainsi warginisca (lieu de
rassemblement des oiseaux) qui a donn Gargilesse (Indre), galt (sol
infertile) qui serait lorigine de Jaude, place de Clermont. Mais ce
dernier nom vient du celtique galate.

Alors on sest persuad que les nombreuses localits du Sud-Ouest


termines en -enc reprsentent le suffixe gothique -ingos, chose plus
que douteuse, car ce suffixe est galement ligure et celtique. Dune
faon gnrale, les traces gothiques se rencontrent pour la plupart en
Septimanie (entre le bas Rhne et les Pyrnes), seule rgion de la
Gaule que les rois visigoths aient conserve jusqu la fin de leur do-
mination en 711, donc deux sicles aprs la ruine du royaume de Tou-
louse. Encore faudrait-il observer que les Gallo-Romains de cette r-
gion ayant pris des noms gothiques, comme faisaient les Gallo-
Romains du Nord pour les noms francs, ces noms ne sauraient rvler
un peuplement gothique. Quant des termes gothiques passs dans le
roman du Midi, on nen trouve aucun. En outre il conviendrait de re-
chercher la proportion des noms de lieu gothiques, ou prtendus tels
par rapport lensemble. Pour nous en tenir aux domaines devenus
des paroisses au cours de lre mrovingienne et carolingienne, dans
lAquitaine, de la Loire aux Pyrnes, ce nombre dpasse 10.000, plus
en Septimanie un peu plus de 2.000. Quest-ce quune cinquantaine de
noms considrs comme gothiques (dont une douzaine peut-tre en
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 145

Septimanie) par rapport cette masse de noms de lieu dorigine ibri-


que, ligure, celtique, romaine ? Une goutte deau dans lOcan.

Il est enfin une catgorie de noms de lieu o lon a cru faire une ri-
che moisson de germanisme, les noms qui se terminent ou commen-
cent par -court ou -ville il en est des milliers, surtout au nord de la
Loire. Ce qui a attir lattention sur eux cest quon sest aperu que
dans les composs de ce type, le dterminant est dans limmense ma-
jorit des cas un nom dhomme germanique : les exemples foisonnent.
On en a conclu que chacune de ces localits reprsentait un peuple-
ment, surtout franc. Mais comment expliquer que le dtermin -court,
-ville, soit un mot latin curtis, villa ? Alors on a imagin que le dter-
min est la traduction en langue romane dun terme germanique, tel
que dorf, heim, hof. Pure conjecture que renverse le fait que, lorsquun
village dont le nom est ainsi termin passe en langue romane, il
conserve cette finale tout en la remaniant : Merdsop (pays de Lige),
Catove (Boulonnais). Dailleurs, il serait incomprhensible que, par
milliers, ces domaines en -ville et -court aient t romaniss de langue
ds lpoque franque si la population du tenancier tait dorigine ger-
manique comme le propritaire et seigneur.

Dans la toponymie des villages du nord de la France et du sud de la


Belgique, la limite des langues, se sont romaniss une foule de noms
de hameaux, de lieux-dits, daccidents de terrain qui conservent sous
une forme romane la trace de leur origine germanique. Rien de tel ail-
leurs. Pas un des 300 villages de la Beauce termins en -ville ne pr-
sente rien de pareil.

Ce qui a impressionn les toponymistes, et depuis longtemps, cest


que la substitution de la composition la drivation par suffixes of-
ferte par les noms qui se terminent par -court ou par -ville est atteste
lpoque mrovingienne, et tout naturellement ils lont mise en rap-
port avec ltablissement des Germains en Gaule. Mais il faut tout de
suite remarquer que ce procd, la composition, existait dj en germe
lpoque romaine. Des noms de lieu tels que Coucevreux (de cur-
tem-superiorem), Villesevreux (villam superiorem), Marville (major
villa), Courtiseul (curtem acutiorem) sont ns une poque o les
comparatifs et superlatifs existaient encore dans la langue vulgaire.
Or, ils taient sortis de lusage pour tre remplacs par les formes p-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 146

rphrastiques plus, le plus avant le Ve sicle, sans doute ds le IIIe si-


cle. De mme Confavreux (Curtem fabrorum) date dune poque o le
gnitif pluriel tait encore en usage. Lemploi de court et de ville nous
met donc en prsence dune volution spontane de la langue latine
parle.

Ce qui a d prcipiter le changement cest aussi, dans le Nord, la


prononciation de la finale -acus : un son mouill qui a fini par aboutir
- dans le Nord-Ouest, -i dans le Centre-Nord et lEst, -ieu dans
le bassin de la Sane : Sabininiacus aboutira Svign, Sevigni ; Vic-
toriacus Vitr, Vitri, Vitrieu. Le rapport de la terminaison avec le
nom dhomme, celui du propritaire du domaine sobscurcissant ou
disparaissant dans la conscience du sujet parlant, lusage a prfr
substituer au suffixe presque aboli dans la prononciation une forme
compose trs nette, ainsi Romain-ville, Romain-court, Pierre-court,
Martin-Ville, Courdemanche (curtem dominicam). Sur ce modle ont
t forms les noms de lieu indiquant lappartenance du domaine un
propritaire, germain ou non, portant un nom germanique : Boson-
ville (Boson + ville) et Courbouzon, Auberville (Aubert + ville), Au-
bervilliers (Autberti villare), Villacoublay (Villa + Escoblein), Cour-
tabon (Curtem Abbonis), Coubertin (Curtem Bertane), etc...

Et si dans le Midi on ne trouve pas ou fort peu de noms en -ville et


en -court, cest que les finales -ac, -an se maintenant intactes dans la
prononciation (Vitrac, Lezignan de Licinianus) on conservait le sens
de lemploi de la suffixation.

Enfin la formation par composition a t prcipite par lattribution


de quantit de domaines de nouveaux propritaires.Les noms de lieu
en -court et en -ville se rencontrent en masse en certaines rgions du
Nord, dans les parties forestires de la rgion parisienne, ou en
Beauce, dans les bassins de lAisne et de lOise et autour de Metz.
Cette rpartition ne peut tre due au hasard. Ces noms se trouvent prs
des rsidences prfres des rois mrovingiens, Paris avec les pa-
lais ruraux environnants, Soissons, Metz. Lexplication saute aux
yeux. Les formations nouvelles sont provoques par des largesses des
souverains, prleves sur des domaines fiscaux ou les biens de parti-
culiers confisqus ou spolis. Il est naturel que ces nouveaux propri-
taires impriment au domaine leur nom, qui est germanique.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 147

Est-ce dire quon est, en ce cas, en prsence dun peuplement


ethnique franc ? Pas en totalit, coup sr, car partir du VIIe sicle
les Gallo-Romains prennent tous, ou presque, des noms francs,
comme leurs anctres gaulois avaient pris rapidement des noms latins,
et nous navons aucun critre qui nous permette de distinguer pour
cette poque un personnage germanique dun personnage gallo-
romain. Le nom germanique du propritaire ne dtermine pas plus son
origine que le nom latin que prit le propritaire gaulois, tel quil nous
est rvl dans les lieux en iacus. Au reste, aux confins des deux lan-
gues, lEst et au Nord, nul vestige de noms de lieu germaniques en
dehors de celui du nouveau propritaire, ainsi que nous lavons fait
remarquer plus haut.

Conclusion : aprs la mainmise de Clovis et de ses fils sur la


Gaule, nombre de Francs, notamment les gens du roi, ses leudes ,
ont t gratifis de domaines fonciers, entre Meuse et Loire surtout,
mais nulle preuve dun peuplement massif, ainsi que le veulent certai-
nes thories rcentes, non exemptes, peut-tre, dune arrire-pense
politique.

Dautre part, bien avant la disparition de lEmpire en Occident, des


groupes de Barbares avaient laiss lempreinte onomastique de leur
installation sur le sol de la Gaule. Dj dans le dernier tiers du IIIe si-
cle, les empereurs avaient voulu repeupler les campagnes dvastes
par des transplantations de Germains soumis et cette politique se
poursuivit aux deux sicles suivants, Parfois aussi cest spontanment
que des Barbares soffrent lautorit romaine, Germains comme les
Bataves, les Marcomans, les Tafales, Iraniens comme les Sarmates.
Presss par leurs ennemis, menacs danantissement, ces gens implo-
rent quon leur ouvre les portes de lEmpire et quon les accueille. Les
lieux dinstallation dans lun et lautre cas prennent le nom ethnique
des gens qui les cultivent et les dfendent.

Limportance de ces tablissements est trs diverse. Il sagit par-


fois dun petit groupement de rfugis, volontaires ou non, cass sur
un territoire ne dpassant pas les limites dune paroisse, dun hameau.
Aumenancourt dsigne un domaine habit par des Alamans, Fran-
conville, Villefrancur, Villers-Franqueux par des Francs, Gueux,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 148

Gourville par des Goths, etc... On a remarqu 2 que les Marmagnes de


lOrlanais et du Berry, qui rappellent les Marcomans, sont situs
des nuds de route. Ctait des postes de surveillance contre les bri-
gands, postes confis des Marcomans remplissant le rle de gen-
darmes, comme jadis les Scythes au service dAthnes. Les Sarmates
qui ont laiss leur nom Sermaise, Sermoise, Saumaise, Charmasse,
sacquittaient sans doute de la mme fonction. Elle nimplique pas un
peuplement srieux, reprsentant plus que leffectif dun peloton,
dune escouade.

Mais il est des cas o le peuplement doit sentendre dune rgion


plus ou moins vaste. Les territoires (civitates) de Langres et de Besan-
on reurent un apport considrable de Germains transplants de force
par Probus, Maximien, Constance Chlore. Le pagus Attuariorum rap-
pelle les Hattuarii, une des peuplades franques dont un rameau subsis-
ta au nord de Cologne ; le pagus Hamaus ou Amaus (dont le nom per-
siste en Amous, Amour) rappelle les Chamaves. En Poitou, le Tiffau-
ges rappelle linstallation des Tafales, parents des Goths. En dehors
de leur nom ethnique il napparat pas que ces gens aient laiss un
terme de leur langue dans la toponymie ou le vocabulaire courant.

Les immigrs appels dun nom gnrique Ltes, lorsquils taient


Germains, ntaient nullement rduits en esclavage, mais, embrigads,
ils devaient la fois cultiver le sol et le dfendre comme miliciens. Ils
taient sous la surveillance de prfets tablis Arras, Noyon,
Bayeux pour les Ltes bataves, Coutances, au Mans, Rennes pour
les Ltes suves (Quades), Reims pour les Ltes francs, etc... Les
Sarmates, nombreux en Gaule et encore plus en Italie, avaient leur
prfet particulier . Il parat vident que, grce cette organisation,
lEmpire parvint romaniser rapidement ces Barbares. Un exemple
retenir est le cas de sainte Genevive, ne quand lEmpire romain vi-
vait encore. Ses parents, Gerontius et Severa taient romaniss et ce-
pendant leur fille porte un nom germanique, Genovefa, rvlateur de
quelque aeule ltique. On peut expliquer de mme que des saints,
Mdard, Gildard, ns sous lEmpire ont des noms germaniques.

2 Remarque due M. Jacques Soyer, ancien archiviste du Loiret.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 149

Certains noms de lieu attestent aussi linstallation sur le sol gaulois


de gens appartenant des populations soumises Rome, de nom tout
au moins. Il y a eu au IVe sicle, des garnisons de Maures, do les
Mortagne de lOrne, de la Vende, de la Charente-Infrieure, du Nord.
Au milieu du Ve sicle, des Bretons venus de lle furent installs par
lEmpire en Berry, pour dfendre le pays contre les Visigoths. Ils fu-
rent battus, mais quelques-uns demeurrent, do les Bretagne, Ber-
thenoux de lIndre. Dautres se retrouvent, sans quon sache pourquoi,
dans le Midi (Gers, Landes, Lot). Enfin, contre ces Bretons ou plutt
contre les cits maritimes de lOuest dites armoricaines, Rome utilise
la mme date, les sauvages Alains, dbris dune peuplade cauca-
sienne que les Huns avaient pousse travers lEurope, do Allaines
en Eure-et-Loir. Dautres ont d tre cantonns Alagne (Aude),
Allain-aux-Bufs (Meurthe-et-Moselle).

Pour ces catgories galement, on ne saisit aucune trace dune in-


fluence profonde sur la population gallo-romaine.

Enfin, on ne sait trop quelle poque placer ltablissement de co-


lonies anglo-saxonnes autour de Boulogne. On y rencontre une tren-
taine de localits dont le nom se termine en -tun, caractristiques de la
toponymie anglo-saxonne.On est donc autoris leur assigner une
telle origine, dautant plus que les mmes noms de lieu se retrouvent
en Angleterre, ainsi Aleuthun correspond Ailington, Audincthun
Oddington, Birlinctun Barlington, Terlincthun Tellington, Wa-
denthun Waddington, etc... Il nest pas inutile de remarquer que sur
cette trentaine de noms, la majorit (vingt-deux) est attache des
hameaux, des carts, danciens fiefs. Cest dire que ces noms rap-
pellent lexistence, dans la plupart des cas, dun cultivateur ou dun
petit groupe de cultivateurs tablis sur une portion dun domaine gal-
lo-romain, ce qui porte croire que ces Anglo-Saxons taient, eux
aussi, des captifs installs de force pour repeupler une rgion o
lagriculture manquait de bras, notamment autour du point dattache
de la flotte romaine dfendant la Manche.

Au contraire, dans la future basse Normandie, il semble que nous


soyons en prsence dun tablissement cohrent form par des gens
conservant une sorte dautonomie sous la domination des rois francs
et dj sans doute antrieurement sous lautorit de lEmpire. Des tex-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 150

tes historiques nous apprennent, en effet, lexistence dune telle colo-


nie du VIe sicle pour le moins jusquau IXe : une partie du Bassin
portait le nom dOtlinga Saxonia, cest--dire Noble (autlinga)
Saxe .

Les traces de ltablissement de ces Saxons se retrouvent dans la


toponymie. Une commune du Bessin porte le nom de Cottun. Le
terme cot (cabane) se retrouve dans Caudecotte ; le terme ho (promon-
toire en forme de talon) dans Nelmou, Quettehou, Tatihou ; le terme
ig, qui sentend dune le, romanis en ey, se retrouve dans Jersey,
Guernesey, Alderney, Chausey.

Toutefois, le nombre de noms de lieu de cette origine apparat mi-


nime. Il serait sans doute plus considrable, sil existait un critre
permettant de savoir si les nombreux noms de Normandie termins en
-ham, naes, flead, gate, dike sont dorigine anglo-saxonne ou
dorigine noroise (danoise), car on les rencontre dans ces deux lan-
gues. Il est probable quils sont dorigine noroise, car ils sont rpan-
dus partout, alors que la prsence des Anglo-Saxons nest atteste que
dans le Bessin ou plutt un pagus (canton) du Bessin.

On peut stonner que la toponymie ne vienne pas lappui des


textes historiques qui nous rvlent la prsence continue des Anglo-
Saxons lembouchure de la Loire aux Ve et VIe sicles : ils sen
prennent Angers, Nantes. Lvque Flix, au VIe sicle, entreprend
leur conversion. Et cependant, rien natteste leur sjour, sauf peut-tre
les noms de Croisic et de Pornic, dont la terminaison aurait subi
linfluence de leur langue.

B. Ce quapprend larchologie funraire


Retour la Table des matires

Il a paru possible dvaluer limportance des tablissements ger-


maniques en Gaule en de de la limite des langues en tudiant les
nombreuses tombes isoles ou juxtaposes en cimetires qui pars-
ment le Nord et lEst. Si le nombre des squelettes conservs assez
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 151

bien pour quon puisse en dterminer les caractres anthropologiques


et malheureusement trs faible, en revanche un abondant mobilier fu-
nraire (armes, poteries, bijoux) emplit ces tombeaux. Le style de ce
mobilier ne permettrait-il pas dassigner la tombe une origine ger-
manique, soit franque, soit burgonde, soit alamanique ? La chose a
paru possible et le rsultat incontestable aux chercheurs qui se sont
adonns cette branche de larchologie, et la qualification dart bar-
bare est gnralement accepte comme caractristique de
lornementation des objets composant ce mobilier funraire.

La nature des armes (angon, francisque, scramasax, etc.), la pote-


rie, surtout la dcoration des armes, des plaques de ceintures, broches,
fibules, colliers de femmes, etc., est trs particulire. Elle ne ressem-
ble en rien lart ornemental grco-romain.

Il est vrai que lorigine de cet art nouveau nest pas chercher en
Germanie. Il est reconnu depuis plus dun demi-sicle quil reprsente
une imitation de lart iranien, notamment de celui qui florissait chez
les Sarmates dont lhabitat correspond lUkraine actuelle. Mais si les
Germains ne sont pas les inventeurs de lart nouveau, ils en ont t le
vhicule. Les Goths lont emprunt aux Sarmates quils dpossdaient
et lont transmis aux Vandales, Burgondes, Alamans, enfin aux
Francs. Aussi bien, pour la dtermination de la nationalit des gens
ensevelis dans un cimetire datant de lre mrovingienne, la question
de lorigine du dcor du mobilier funraire est-elle accessoire. Une
plaque, un bijou enrichi dune orfvrerie cloisonne, o sont insrs
des grenats ou des pierres prcieuses ou une simple verroterie ne peut
rvler quune chose, cest que le possesseur, de son vivant, tait un
Franc ou un Burgonde ou un Alaman ou un Goth. Mais lusage
densevelir avec les armes et objets prcieux ayant appartenu au d-
funt tant essentiellement tranger au monde romain, la tombe ren-
fermant des objets de cette nature est barbare et cest l lessentiel.

La question parat donc tranche. Le nombre des trouvailles de ce


type, surtout entre le Rhin et la Seine et dans la valle de la Sane est
impressionnant. Qui plus est, laire recouverte par ces trouvailles est
plus considrable que celle que rvlerait la toponymie. Une rserve
formuler tout de suite cest que les tombes isoles, surtout lorsquelles
renferment des objets riches et prcieux, dnotent moins un peuple-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 152

ment quun tablissement particulier opr par quelque Franc ou Bur-


gonde appartenant laristocratie. La mme rserve vaut en partie
pour les petites ncropoles nimpliquant quun faible tablissement de
population. Mais surtout ce qui surprend, cest que lorsquon peut da-
ter, grce aux monnaies laisses dans les tombes, les cimetires, les
fouilles ne nous rvlent pas ou presque pas de ncropoles gallo-
romaines, pass le Ve sicle. Le dilemme qui simpose, cest ou bien
que les Gallo-Romains du Nord-Est ne mouraient pas, ou bien quils
avaient pris lhabitude de lensevelissement habill avec armes et ob-
jets prcieux. Et alors, le mobilier funraire cesse dtre un critre
pour distinguer la nationalit des dfunts.

On peut mme se demander si lornementation nouvelle a t ex-


clusivement connue par le monde barbare.

La rvolution esthtique qui, au cours du IIIe sicle, a fait dispara-


tre dans le monde grco-romain la passion de la plastique hellnique,
au profit de lart oriental, notamment de lart iranien, se dverse sur le
monde grco-romain par un puissant courant, venu de la Perse.
Larchitecture, la statuaire, la peinture, lornementation, tout est re-
nouvel dans la partie orientale de lEmpire. Et il ny a aucune raison
de croire que la mode nouvelle, issue de lart iranien, nexerce pas sa
tyrannie sur le bijou, le vase, la parure, larme.

Il ny a mme aucune vraisemblance pour que le courant venu de


Sarmatie nait pas touch le monde romain aussi bien que le monde
barbare, mme plus profondment, car cest en Occident, sur le sol
romain de lItalie et de la Gaule, que la nation sarmatique fut recueil-
lie au IVe sicle, puis se fondit avec la population indigne.

De fait, des innovations, telle lorfvrerie cloisonne, sont connues


en Italie ds la fin du IVe sicle, pour le moins.

Enfin les produits de cet art ne sont pas demble russis. Leur
apoge se place au VIe sicle, dans le travail de la damasquinerie, de
la niellure, de la gravure, de la dorure. Cest alors que lon trouve les
plus belles plaques-boucles des ceinturons dhommes, des ceintures
de femmes, avec contreplaques, en or, en argent, dcores de grenats
insrs dans des cloisons et souvent aussi dmail vert ou blanc. Cest
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 153

alors que la bijouterie des femmes atteint sa perfection : cest le rgne


des fibules pectorales avec reprsentation animale, destines assujet-
tir les manteaux. Les vases funraires souvent dcors lmail blanc
se substituent aux vases de terre noirtre. Au reste les motifs dcora-
tifs de la poterie sont trs archaques : il en est qui remontent
lpoque nolithique et quon ne peut considrer comme caractristi-
ques de tel ou tel peuple. Quand la verrerie on trouve quelques sp-
cimens rares, saisissants, de verrerie-mousseline, natteignant en
paisseur quun tiers de millimtre, tour de force que la machine mo-
derne peut peine galer, tmoignage dune telle perfection de tech-
nique que lon ne peut sempcher de les croire imports de Syrie,
berceau de cet art.

Pour le travail du fer, on saisit un grand changement : au procd


de la trempe, pratiqu dj par les Gaulois, se substitue le procd du
recuit. Les techniciens les plus consomms ne savent qui attribuer ce
changement. Peut-tre est-il, comme le reste, luvre dartisans indi-
gnes, qui auraient t les matres des artisans germaniques, au lieu
dtre leurs imitateurs.

Un appauvrissement, avec rgression dans lart, aussi bien que


dans labondance des objets enfouis avec le mort, apparat au VIIIe
sicle ou la fin du VIIe. A partir du IXe sicle, lusage densevelir le
mort avec ses armes et son mobilier funraire diminue, puis cesse.
Dailleurs, les cimetires isols dans la campagne font place aux ci-
metires entourant une glise, plus la porte de la protection du saint
protecteur.

Il nest pas mme impossible que la mode densevelir le guerrier


avec ses armes et bijoux ft antrieure lpoque o les Gallo-
Romains furent assujettis au service militaire par les fils de Clovis et
imitrent les rites funraires des Francs. On a dcouvert, en effet,
Vermand en Picardie, des tombes de soldats ensevelis avec armes et
bijoux et ces tombes sont dates de la seconde moiti du IIIe sicle,
poque laquelle larme tait encore en grande majorit compose
de sujets de lEmpire. Et si les tombeaux de cet ge se retrouvent sur-
tout au Nord-Est, la raison en est que cette rgion de la Gaule tait
celle o tait concentre la force militaire de lEmpire. Cest celle
galement qui, la dernire, jusqu la fin du IVe sicle, fournit en de-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 154

hors des contingents barbares, les meilleures, peut-tre les seules re-
crues indignes au service de Rome.

Somme toute, ltude des cimetires qualifis la lgre barba-


res se rvle plutt dcevante pour la solution du problme de
ltablissement, au moins massif, de colonies franques, burgondes ou
alamanes dans la Gaule, en de de la limite linguistique fixe ds le
milieu ou la fin du Ve sicle.

Linfluence des Francs sur ltat politique, social, linguistique, etc.,


de la Gaule, est indpendante du problme ethnique sur lequel des
fouilles ultrieures menes dans lensemble de la Gaule et pas seule-
ment au Nord et au Nord-Est, pourront amener des conclusions moins
prcipites que celles quon a mises trop longtemps.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 155

CHAPITRE III

Les Influences germaniques

A. Dans lonomastique

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Ce qui frappe tout de suite quand on lit les textes de toutes natures
de lpoque mrovingienne, cest un profond changement dans
lonomastique. A partir du VIIe sicle et mme de la seconde moiti
du VIe, les noms dhommes et de femmes sont, en nombre croissant,
de langue germanique. Le phnomne est aussi rapide quau lende-
main de la conqute de la Gaule par Csar, alors que les Gaulois
sempressrent de prendre des noms romains.

Longtemps les Germains au service de Rome avaient fait de mme.


Un des derniers exemples est celui de Sylvanus, qui lon imposa la
pourpre au milieu du IVe sicle. Mais dj les gnraux romains
dorigine barbare conservent leur nom, ainsi Mrobaude, Dagalaf,
Nevitta, Richomer, Bauto, Stilicho, etc. A partir de ce moment, jamais
un Barbare nadoptera un nom romain. Il se pare quelquefois du sur-
nom de Flavius, qui le rattache fictivement, honorifiquement, la dy-
nastie impriale. Il en va de mme dans lEmpire dOrient o les Ar-
mniens et Perses au service de lEmpire sappellent Aspar, Arda-
buire, Narss, etc.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 156

Le Romain au Ve sicle, pendant la premire moiti du VIe sicle,


garde son nom latin. Ensuite se dchane la mode irrsistible qui porte
Gallo-Romains, grands et petits, prendre des noms francs. Ce ph-
nomne nest pas du reste spcial la Gaule. A peine moins tyranni-
que apparat cette mode en Espagne o les Ibro-Romains prennent
des noms gothiques. En Italie mme, en dpit de lhorreur inspire par
les Lombards, la majorit en vient prendre des noms lombards, puis
francs aprs la destruction de lEtat lombard par Charlemagne.

En Gaule, le changement donomastique a t assez lent pendant


plus dun sicle. Edmond Leblanc a cependant remarqu que, ds le
Ve sicle, sur quarante-neuf noms trouvs dans les inscriptions chr-
tiennes on en compte dj dix germaniques. Mais Goths et Burgondes
sont dj matres de la moiti de la Gaule.

Au VIe sicle, la proportion augmente un peu. Godefroid Kurth a


calcul que sur 536 signatures apposes par des vques de 475 589,
vingt-huit seulement appartiennent lonomastique germanique, mais
les vques en ce sicle se recrutent dans les hautes classes de la so-
cit gallo-romaine. Dans les inscriptions chrtiennes de ce mme si-
cle un quart des noms de laques est germanique. Puis, il y a un flot-
tement, une alternance. Le duc Lupus a un frre au nom franc, Ma-
gnulfus, deux fils, Romulfus (german.), Johannes (rom.). Ennodius,
fils du snateur Euphrasius, a pour proche parent Bengiselus. Bertulf
est fils de Florus, Donatus, fils de Waldelin et de Flodia. Saint Didier
de Cahors, fils dun Romain, Severus, a pour mre une Germaine pro-
bablement, puisquelle sappelle Bobila. On a dit plus haut que dj
sainte Genevive, au nom germanique, est ne au Ve sicle, de parents
portant des noms romains.

Enfin au VIIe sicle, le triomphe de lonomastique franque


saccentue. Il est complet au VIIIe sicle et demeurera prdominant.
Aujourdhui mme, quand un nom de personne franais nest ni un
sobriquet, ni un nom de lieu, il est le plus souvent dorigine francique.

***
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 157

Le nom dorigine germanique continue la tradition indo-


europenne, tout comme le nom grec ou le nom celtique ou le nom
slave. Il se compose de deux lments dont le second est le dtermina-
tif. Ainsi le nom du roi Sigebert (Sige victoire et berht, bril-
lant ) brillant dans la victoire , est la contrepartie du grec Nic-
phore (nik victoire et phoros). Childrich puissant (rich) dans la
bataille (childe) est rapprocher du nom gaulois Caturix roi de
bataille , etc...

Dans ces exemples, ladjectif dtermine le substantif. Cest le


contraire dans Bald-win hardi compagnon , Rico-win puissant
ami .On trouve aussi deux substantifs accols : Arn-vulf (aigle-
loup , Bern-vulf ours-loup , Hund-vulf chien-loup ; mme
deux adjectifs accols : Adal-bercht noble-brillant , Balde-rich
haut-puissant . Ces noms ont pass en franais : Baudouin, Ri-
couin, Arnoul ou Arnoux, Albert ou Aubert, Baudry.

Les Germains avaient naturellement conscience de la signification


de chacun des deux termes et du sens de leur union. Les Gallo-
Romains, mme ceux qui entendaient le francique, ne devaient pas y
comprendre grand-chose ; de l des composs qui nont pas de sens ou
sont mme absurdes, tels que Frede-bald (devenu en franais Fre-
baud) hardi dans la paix . Christo-hildis accouple le nom du Christ
et celui de la desse de la guerre Hilde, Jord-Hildis le nom de cette
mme desse avec celui du fleuve o le Christ a reu le baptme.

Ces noms germaniques sont emprunts :


1 la guerre : aux mots Gund, Had, Hild, Wig, qui sentendent
lutte, combat, bataille . Ainsi Gundachar, fr. Gondacre, Wigand
guerrier , les noms de femmes tirs de Hildis (desse de la guerre) :
Hilde-gard garde dHildis , fr. Heudegarde, Hildiburg forteresse
dHildis , fr. Heudebourg ;

2 aux armes : a) offensives : ger arme de jet : Gere-bald, fr.


Gerbaud ; ecke pe , Ekkehard, fr. Echard ; Ger-hald cu har-
di , fr. Grard ; b) dfensives : rand cu, bouclier : Bertrand
brillant cu , fr. Bertrand ; helm casque, heaume : Bernhelm, fr.
Berneaume ;
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 158

3 la puissance : (rich), plus des terminaisons en bald : Rich-


bald, fr. Ribaud ; en bert : Rich-bert, fr. Ribert ; en hard : Rich-hard,
fr. Richard ;

4 des noms danimaux sauvages : lours (Berin, Bern) : Bern-


hard, fr. Bernard ; Berin-gar, fr. Brenger ; le sanglier (eber) : Eber-
hard, fr. Evrard ; le loup (vulf, volf) do les innombrables terminai-
sons en ulf, rduites en franais oux, ou : Bern-vulf, fr. Bernoux ; le
corbeau (ram) Gund-ram, fr. Gontran ; Sigibrand, fr. Sibrand ;

5 des noms de dieux : Dieu (Gode) : Gode-frid (paix de Dieu),


do Godefroid ; Gode-scalc serviteur de Dieu , do Godchau.
Sont fonds sur le nom des dieux, les Anses : Anse-helm casque des
Anses , do Anseaume. Sur lelfe (Albe) : Alberich matre de
lElfe , do Aubry.

Lemploi constant des noms de caresse (Kosenamen), comparables


aux hypocoristiques grecs, produit une varit de formes dune ri-
chesse dconcertante. Ce procd peut se produire par une simple
apocope : un des termes est laiss de ct, ainsi le premier : Faro
(Burgondofaro), Prand (Rotprand). Ou, au contraire, cest le second :
Adalbert (fr. Aubert) se rduit Ado, Lantberth (fr. Lambert) Lan-
do, etc. Un nom de femme, Bertrada, devient Berta.

Le plus souvent le nom ainsi rduit est ensuite dvelopp : Ado,


Rodo, Rode (de Rodobert) on ajoute -zo, do Ad-zo, Rod-zo. Ensuite
nouveau dveloppement en -lin : Ad-zo-lin, do le fr. Asselin, Rod-
zo-lin, do le fr. Roscelin ; Gaud-zo-lin, do le fr. Jocelin.

Il y a aussi des dveloppements en k : Lando, do Landek ; Ghise


do Giseke ; en n : Berto (de Bertrad), Bertin ; en kin : Hilde-kin,
Hane, do Hanekin, fr. Hannequin, Hennequin.

Les combinaisons en arrivent tirer dun mme thme un nombre


prodigieux de drivs. Ainsi du nom complet de Gode-bert, simplifi
dabord en Gode et en Godbo, on tire avec ilo, izo, iko 21 formes, puis
avec double attribution 49 formes, sans compter les varits dialecta-
les qui atteindraient 300 formes, chacune susceptible de trois patro-
nymiques ; si lon ajoute la terminaison man on arrive 3.600 formes.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 159

Naturellement, le nom sous sa forme hypocoristique en arrive trs


vite se distinguer tellement du point de dpart quon ne le reconnat
plus. Les Francs de langue romane ne se retrouvent pas dans ce pullu-
lement. Comment dceler dans Roscelin un thme primitif qui peut
tre Rodbert (Robert) mais aussi Rodulf ou Radulf qui en fr. aboutit
Raoul dans le Nord, Roux dans le Sud-Est ? Soyons srs que de
bonne heure les Gallo-Romains ny ont rien compris.

Il va de soi que les Mrovingiens portent tous des noms germani-


ques, en dialecte francique :

Mero-wech combat de mer ( ?)


Child-rich puissant dans la bataille , prononc plus tard Hilde-
rich, en fr. Heudri.
Chlodo-wech combat de gloire ,crit plus tard Hlude-wic, passe
en franais sous la forme Lools ou Lois (3 syllabes) au moyen ge,
puis Louis (2 syllabes).
Chlodo-mir clbre renomme , puis Lodomir, en franais Lu-
mier (Lumire, par suite dune fausse tymologie).
Chlodo-bercht brillant dans la bataille , puis Hildebert, en fran-
ais Heudebert, Audebert.
Chlot-hari clbre dans la guerre , puis Lothari, en franais Lo-
hier, Loyer.
Chilpe-rich aide puissante , que Fortunat traduit au VIe sicle
par adjutor fortis (ne semble pas avoir persist en franais).
Chari-bercht brillant dans la guerre , puis Haribertus, en fran-
ais Herbert, Hbert.
Sige-bercht brillant par la victoire , puis Sigebertus, en franais
Siebert, Sievert.
Theude-rich puissant dans le peuple , Thodericus, en franais
Thry ou Thierry.
Theude-bald hardi dans le peuple , Thobaldus, en franais
Thibaut, Thibaud.
Gund-chramn corbeau de bataille , puis Guntramnus, en fran-
ais Gontran.
Dago-bercht brillant comme le jour , Dagobertus, Dacbertus, en
franais Daibert.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 160

Pour les reines :

Chlote-hildis ou Chrote-hildis bataille de gloire , Clotildis, en


franais Creut (Clotilde est une forme fabrique par les historiens).
Balte-hildis audacieuse bataille , Bathildis, en franais Baudour,
Bauteur, Badour (Bathilde est une forme fabrique).
Nante-hildis hardie bataille , Nantirdis, en franais Nanteau.
Brune-hildis, form de brune (broigne, cuirasse), plus le nom
de la desse de la guerre, en franais Brunehaut, Bruneau, Brunot.
Frede-gundis, de frede (paix) et de gundis (combat), compos
absurde qui semble indiquer que les parents de la serve leve au
trne ntaient pas des Francs (ce nom ne semble pas avoir pass en
franais).
Rade-gundis, form de rade (conseil) et de gundis. Nom
dorigine thuringienne.

Quelquefois, la consonne initiale crite Chl aboutit fl do les


formes Flodoaldus, Flobertus, Flothildis. De l les noms franais de
Flou, crit Flour une poque relativement rcente (Cloud est une
forme refaite), Flobert, Flahaut, etc... Le driv Flodovinchus descen-
dant de Flodovic, cest--dire de Clovis, subsistait au XIIIe sicle dans
le nom de Floovant, port par le hros dune chanson de geste.

Un seul Mrovingien a port un nom latin (dorigine juive), Da-


niel. Mais il tait entr au clotre. Quand les Francs len tirrent en
716, il prit un nom franc : ce fut Chilpric II, qui nillustra pas son
nom.

Il est remarquer que ces noms sont la proprit de la famille


royale mrovingienne , pour user de cette forme, emprunte au si-
cle dernier aux historiens allemands alors que les descendants de M-
rove devraient sappeler en franais les Mrovens. Lgitimes ou
non, les porteurs de ces noms appartiennent tous la race royale. Nul
particulier, si haut ft-il plac dans la socit, net os sen parer.

Si rpandue que soit cette onomastique, elle nest pas rvlatrice


dune influence profonde. Cest un fait que dans les pays conquis ou
simplement domins par une autre culture, les hommes changent de
nom avec une facilit surprenante. Cela commence naturellement par
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 161

laristocratie, puis la mode gagne vite les couches infrieures de la


socit. Cest ainsi que, aprs la conqute dfinitive du pays de Gal-
les, la fin du XIIIe sicle, aprs neuf sicles de luttes, les Gallois
soumis prirent en masse des noms rappelant ceux des rois
dAngleterre et sappelrent Edward, Williams, Jones, au point de ne
conserver quun petit nombre de noms celtiques, tels que Rhys ou
Evans. Il y a plus. Les Slaves de lEst, les Russes, convertis au chris-
tianisme par les Byzantins, prirent en majorit des noms grecs : Ivan
(Johannes), Fedor (Thodore), Piotr (Petros), Youri (Georgios), Pavel
(Paulos), Maria, Marfa (Martha), Nathalie, etc... Et cependant, en de-
hors du patriarche de Kiev et de quelques clercs de son entourage, il
ny eut pas de Byzantins en Russie, mme en petit nombre.

Dautres emprunts, plus probants, vont dceler linfluence des


Francs.

B. Dans la langue courante


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1 Les Gallo-Romains ont emprunt nombre de termes de la langue


du gouvernement, de ladministration, de la vie politique et judiciaire.
Ainsi ban, ordre impratif du souverain dans tous les domaines.
Lassemble judiciaire, le mall, a laiss peu de traces dans les noms de
lieu, et ce terme na pas pass dans la langue, mais les membres de
lassemble, les juges, dits skapins lpoque carolingienne, sont de-
venus les chevins.

Le droit, la procdure, les sanctions ont laiss des traces dans la


langue. A la base de ce droit est la faide, la vendetta que le coupable
ne peut apaiser que par le versement dune composition pcuniaire
la victime et sa parent. La citation en justice adhramitio, na per-
sist que dans certains patois : arramir. Lemploi de la saisie prive et
du gage a donn le franais saisir (de sasjan) et gage (de wadium). Le
mot nantissement drive de nant. Renoncer un droit sopre en lan-
ant (werpan, do guerpir, dguerpir) terre ou dans le giron dun
nouvel ayant droit une baguette, une motte de terre, un simple ftu de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 162

paille : cest la festuca, symbole de la proprit. Lofficier de justice,


le bidil, devient le bedeau. Le carcan cest le cou (querca) entrav de
laccus. Le chtiment humiliant de lharmiscara, qui consiste se
traner une selle sur le dos, avait donn haschire, terme disparu.

La parent, la tutelle, ont laiss bru (de brud), alors que bruman
gendre , form de bru + man a disparu. De mme, le mot pour d-
signer le tuteur, le protecteur ou mainbour (munde-burnis), si usit
autrefois, ne sest pas conserv.

Dans la langue de la proprit, relevons gaif (bien sans matre), la-


gan (droit dpaves), galement disparus. Mais deux termes devinrent
dun usage courant, lpoque carolingienne du moins, alleu (de alo-
dis) pour dsigner la pleine proprit hrditaire et fief (de faihu) pour
la terre ou le profit tenu dun seigneur.

Au XIe sicle, quand lhabitude davoir plusieurs seigneurs mena-


cera de dsorganiser le systme fodal, on sappliquera rechercher le
principal seigneur, celui auquel on doit lhommage en premier,
lhommage lige, la ligeance ; cest le vieux mot germanique ledig
exclusif

2 La vie guerrire a laiss, comme on peut sy attendre, une em-


preinte profonde sur le vocabulaire. Dabord le terme guerre (werra),
et des termes daction guerrire : lassaut, estour (de storm), garde (de
warda), avant-garde, arrire-garde, le guet (wacta), do guetter,
aguet, guet-apens. Un corps de troupe est une eschire ou eschielle
(scara) ; il est hberg (heri-berga). Termes de commandement : ma-
rchal (maris-schalk, prpos la cavalerie), snchal (sinis-schalk,
lan des prposs).

Les verbes sont nombreux : blesser, navrer, guenchir (esquiver),


fourbir, adouber (armer pour la chevalerie). Plusieurs sont sortis de
lusage.

A plus forte raison en a-t-il t des armes par suite des change-
ments dans larmement : atgier javelot , brand pe , conserv
dans brandir, guige (courroie de lcu), estoc, fenne fourreau ,. belt
ou heut poigne de lpe , broigne (brunia) cuirasse de plaques
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 163

mtalliques, gamboison (wamba) gilet rembourr, heaume (helm)


casque , targe (taria) targe, bouclier ; heuses, housseaux bot-
tes ; trier (streup), peron, renge boucles . Egalement francis-
ques tendard, bannire, gonfanon (gund combat et fanon).

3 Les Francs tant peu ou pas marins, ne semblent avoir rien


fourni au vocabulaire maritime. Les nombreux termes de cet ordre qui
se trouvent en franais ont t emprunts aux Normands, au Xe sicle.
Nous les retrouverons plus loin.

4 Dans le vtement : robe (hrauba), bliaut, gant (wanta), charpe


(skarpa), guimpe, bou bracelet .

5 Plus significatifs peut-tre les termes concernant la demeure et


la nourriture :

a) le lieu, la demeure : bourg de burgus, mais avec un changement


de signification total ; la burg germanique tait une forteresse et le
bourg la partie non fortifie, au dbut, dune agglomration : hamel,
hameau (ham) borde masure , loge (laubia) cabane de feuil-
lage ;

b) construction et ameublement : fate (first), beffroi (berg-fried),


guichet, bord (et ses drivs bordes, aborder, etc.), banc, poutre, loc
(conserv dans loquet), quime chevron , fauteuil, en vieux franais
faldestuel (faldistol), banc, malle, cran, madre (bois pour les coupes),
hanap, espoi broche , gource, bourse, banaste, corbeille , et
alne, canif ;

c) nourriture : bacon porc sal (conserv en anglais), gteau


(wastel), gaufre (wastrel), rti (hraust) ;

d) divertissement : danser, espringuer sauter (springen), estam-


per, treschier gigue (threskan), gab, gaber (plaisanter, se vanter).

Comme instruments de musique : harpe (harfa).


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 164

6 Les parties du corps : chine (skina), hanche (hanka), lippe


(lippa), quenne, quenotte, nuque, rate, tette (titta), do ttin, ttine,
braon (partie charnue du corps).

7 La nature :

a) le paysage : lande (lant), bois (bosc), gaut fort (wald), ga-


zon (waso), haie (haga), jardin (garden), jachre, bief ;

b) les arbres, plantes : pautre (spalt), gerbe (garba), htre (haster),


houx (hulst), if, mousse (mas), roseau (hraus, do les noms de lieu
Rozire) ; tan, gude, laiche (liska). Pour les baies : fraises, framboi-
ses, groseilles ;

c) animaux : braque, brachet chien , ran blier , gaignon


cheval entier , taisson blaireau , hase, renard (nom propre rem-
plaant depuis les X-XIe sicles le latin vulpeculus goupil ), fresan-
ges, estaudeau (jeune, jeune poulet), witecoc. Pour les poissons :
brme, esturgeon, peiche, hareng, crevisse, enfin le marsouin (mar
et suin porc de mer ). Pour les oiseaux : hron, gerfaut, pervier,
mouette, msange. Pour les insectes et arthropodes : frelon, re
rayon de miel , wan ver blanc ;

d) les points cardinaux : Nord, Sud, Est, Ouest ;

e) les couleurs : quantit de termes nouveaux : blanc, bleu, brun,


bloi (disparu), gris, saur jaune (ne se trouve plus que dans hareng
saur), fauve, have, enfin blond, qui, par une trange anomalie, disparut
en allemand et sy est rintroduit sous une influence franaise.

8 Termes dordre moral : substantifs : fouc troupe (folc) dis-


paru ; troupe, guerredon rcompense (withardon) ; orgueil hau-
teur (se retrouve dans le qualificatif de quelques localits) de orgoli.
Des mots disparus sen intelligence qui ne se conserve que dans
forcen pour forsen hors de raison , estrif querelle , jafeur
commodit .

Adjectifs. Ont disparu : bald, baud en train , graim morne,


triste , estout orgueilleux , (stolz), isnel rapide (snell), eschevi
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 165

svelte ; riche se maintient dans le sens de fortun , alors que sa


signification dans le Haut Moyen Age tait puissant . Sont conser-
vs : laid, hardi, frais, franc, enfin joli dont le sens premier est
joyeux, gaillard .

Des verbes mme : choisir (kausjan), dont le sens premier est


apercevoir , effrayer, compos de la prposition latine ex et de
fride, littralement sortir de la paix , pargner, har, honnir, hter,
tricher, fournir, garder, garnir. Ont disparu : esmarir perdre cou-
rage , escharnir railler , gehir avouer , guiler tromper , guier
guider , jangler mdire , runer chuchoter , tehir prosprer ,
etc...

9 La grammaire elle-mme senrichit de suffixes nouveaux : -ard,


-and, -lenc (devenu -lan), de deux adverbes : trop (de torp : runion,
assemblage, do troupeau), dont le plus ancien sens est trs ; gu-
res dont le premier sens est beaucoup .

10 Il nest jusqu la prononciation qui ne soit affecte dans lh


initiale ; elle ne se faisait plus entendre en latin, elle reparat dans les
emprunts tels que har, honte, etc... On souponne linfluence de hoch
dans haut qui et d tre aut (lat. altum).

On sattendrait ce que la demi-voyelle germanique w se durct


linitiale en gu. Il nen est rien. Les rgions en contact plus frquent
avec les Germains conservent ce son ou le consonnifient en v : Wil-
helm devient Villaume, Warm devient Varin. Ce sont, au contraire, les
rgions les plus romanes qui changent en gu le w : Guillaume, Garin
ou Gurin, comme elles faisaient du latin v qui tantt reprsente une
consonne, tantt une demi-voyelle : vadum devient gu, vastum, gast,
vastare, gter.

On ne peut mieux faire aprs cette numration, si incomplte soit-


elle, que de transcrire cette page dun matre de la philologie romane :

Combien faut-il que les envahisseurs et les indignes aient chang de pen-
ses familires pour que ceux-ci aient nomm daprs ceux-l des accidents de
terrain ou de culture, des objets naturels, des groupes darbres ou de plantes,
des animaux, des parties mme de leur corps ; pour quils aient reconnu la su-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 166

priorit de lallemand sur le latin dans la dsignation des couleurs, pour


quils aient pris la langue des nouveaux venus deux adverbes 3 .

C. Le bilinguisme
Retour la Table des matires

Poussant bout les observations qui prcdent, plusieurs linguis-


tes, romanistes et germanistes ont voulu, en ces derniers temps, que la
population de la Gaule, au nord du moins de la Loire et de la valle du
Rhne, aient possd les Cieux langues, la lingua romana et le franc
(sous la forme du salien, surtout) au cours de lre mrovingienne.
Vers le VIIIe sicle seulement, une sparation linguistique se serait
effectue : louest de lEscaut, de la Meuse, des Vosges, du Jura on
aurait perdu la connaissance du germanique.

Si lon sen tient aux textes historiques, hagiographiques, pistolai-


res, potiques, synodaux, cette thorie ne tiendrait pas debout un seul
instant.

On stonne mme que dans ces textes de toutes natures on ne ren-


contre jamais ou presque jamais de termes trangers au latin. Grgoire
de Tours ne connat que deux ou trois mots de ce genre : leudes dans
le sens de gens du roi par exemple ; scramasax pour une arme que
les archologues assimilent, tort ou raison, au long couteau que
lon rencontre dans les spultures du Nord et du Nord-Est, partir
dune poque plus rcente que celle de lvque de Tours, au VIIe et
plus encore au VIIIe sicle,

Fortunat connat un terme leudit qui veut dire pomes . Il sait (I.
IX, 1) que Chilpric signifie adjutor (chilpe = help, hilfe), puissant
(rich). Cest quil sest fait traduire la signification du nom du roi dans
le pome dithyrambique quil lui adresse et que cette traduction lui
permet une flatterie de plus. Mme indigence chez Frdgaire au si-
cle suivant et chez lauteur du Liber historiae Francorum, etc...

3 Gaston Paris, dans son Prcis de littrature franaise du Moyen Age.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 167

On demeure mme surpris que dans les huit textes lgislatifs qui
schelonnent de 511 614 on rencontre si peu de termes nouveaux.
On ny voit que ceux dont lemploi est strictement indispensable :
mallus, leudes, trustis, vergeld. Les lois barbares elles-mmes nen
renferment pas autant quon pourrait croire.

Mais sen tenir l on se ferait lide la plus fausse touchant


linfluence du vocabulaire germanique sur le vocabulaire du latin par-
l de la Gaule. Les progrs de la linguistique au sicle dernier ont
permis de dceler un apport considrable de mots germaniques dans le
franais issu directement de cette langue latine de la Gaule. Bien que
les textes en une langue quon peut qualifier franaise naffleurent
qu partir du XIe sicle, il est clair que les termes nouveaux nont pas
t emprunts cette date, ni mme lpoque carolingienne, poque
o nous savons de source sre que la Gaule parlait la lingua romana,
et certainement avec des formes dialectales, en dehors des rgions
rhnanes et du cours infrieur de la Moselle, de la Meuse, de lEscaut.
Il faut ncessairement que lemprunt se place une poque antrieure,
qui ne peut tre que lre mrovingienne, particulirement au cours de
la priode comprise entre la seconde partie du VIe sicle et le milieu
du VIIIe.

Il est donc avr que le franais doit, et plus que ne pourrait le


croire celui qui na pas de connaissances linguistiques, au germani-
que, spcialement au dialecte bas-allemand parl par les Francs Sa-
liens.

Mais lemprunt, si tendu soit-il, implique-t-il le bilinguisme ? En


aucune manire. Des explications simples peuvent tre donnes pour
lemploi des termes emprunts si on les range par catgories :

Il est naturel que les hommes libres gallo-romains tant astreints au


service militaire apprennent des termes de guerre et darmement nou-
veaux.

Les grandes chasses, complment de la guerre, comme chez les


Byzantins, les Mongols et les Turcs, fournissent des expressions neu-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 168

ves pour le gibier de poil et de plume, en mme temps que la fort r-


vle ses baies, si diffrentes des fruits de la plaine.

Il est naturel quappels, peut-tre chaque mois ou chaque quin-


zaine, au tribunal mixte, de type nouveau, le mall, comme juges, t-
moins, plaignants ou accuss, ils retiennent des termes de procdure.

Dune faon gnrale, il nest gure de ces emprunts qui ne se jus-


tifient soit par labsence de termes latins, soit, quand ils existent, par
leur infriorit expressive. Cest ainsi que le latin, comme le grec, du
reste, distingue mal les nuances de couleur, confondant roux et ch-
tain. Combien plus fine tait la perception de la langue germanique !
Rien que pour les varits de la blondeur, elle a blond, bloi, sour. Elle
distingue le brun du noir et du gris ; le bleu, certain bleu, du vert. Du
latin le Gallo-Romain ne conserve que les noms de couleurs tran-
ches : rouge, vert, jaune.

Les nombreux emprunts pour les parties du corps sexpliquent tout


autrement, par une tendance de la langue user de termes nouveaux,
argotiques, au besoin. Cest un vocabulaire quon aime renouveler.
Les mots teste, jambe, sont de largot latin, remplaant caput, crus. La
mme tendance argotique se retrouve de nos jours : la jambe devient
la guibole, la tte la bille, etc... Les nouveaux termes emprunts au
germanique relvent de cette mode.

Lemprunt pour des procds nouveaux de divertissement ou pour


des instruments de musique rpond galement une tendance de tous
les temps. Il ny a pas eu besoin de bilinguisme pour que les Franais
du XIXe sicle empruntent lallemand la valse, au polonais la polka,
la mazurka, la Grande-Bretagne la scottish, puis au XXe sicle,
lArgentine, le tango, etc...

On sexplique sans peine les emprunts de termes dalimentation,


soit quil sagt de salaison (bacon), de cuisson (rti), etc.. soit que la
table senrichisse de mets constitus par des oiseaux (hron), des
poissons (esturgeons, harengs, etc..), de friandises (gteau). Le bilin-
guisme nest pas plus ncessaire que pour sexpliquer bifteck ou les
innombrables dnominations de plats et de ptisseries que nous em-
pruntons ou inventons de nos jours. De mme, comme rcipient de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 169

boisson, hanap na rien de plus significatif que chope ou bock. Le mot


bire a lavantage de mieux distinguer la prparation de la boisson
dite sicera, laquelle a fini par sentendre de la boisson prpare avec
le jus de pommes (le sidre, crit cidre par erreur), au lieu dorge et de
houblon.

Mme observation pour le vtement : robe, charpe, gant, etc., ne


relvent pas dun procd diffrent que redingote, raglan, pull-over,
qui ne supposent pas un bilinguisme anglo-franais.

Les points cardinaux sont moins significatifs quils ne paraissent


premire vue. Sauf Nord qui se substitue heureusement au lourd Sep-
tentrion, les autres noms nont t que peu usits. Au XVIIIe sicle
encore on soriente daprs le Levant, le Couchant ou Ponant (en
terme de marine), le Midi. Il semble que les dnominations germani-
ques naient triomph quau XIXe sicle, probablement sous
linfluence des atlas hollandais et allemands rpandus et imits en
France.

Quant aux emprunts la langue du droit, de la procdure, de


ladministration, ils sexpliquent tout naturellement par les change-
ments intervenus en suite de la mainmise des Francs sur la Gaule.

Il en va de mme de la vie guerrire laquelle toute la population


libre est tenue de participer. Elle emprunte naturellement des termes
un armement nouveau pour elle, ainsi qu une tactique diffrente
sans doute.

Encore faut-il observer que ces emprunts sont loin dliminer les
termes latins. On emprunte marchal, snchal, mais on garde duc,
comte. Et parmi les grands officiers du palais le chambrier (camera-
rius),le conntable (comes stabuli), le comte du palais (comes palatii),
le chef de la maison royale (major palatii), gardent leur nom romain.

Les armes ne sont pas toutes germaniques : la lance, lpe, lcu,


etc... subsistent et les armes spcifiquement franques, la frame, lan
gon, la francisque, le scramasax nont pas laiss de trace dans la lan-
gue des Gallo-Romains.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 170

Larme elle-mme conserve travers les ges son nom latin vul-
gaire ost, driv paradoxal de hostem. Une smantique militaire a
transform le sens premier ire ad hostem marcher lennemi , en
aller larme, ce qui pratiquement revient au mme. La transforma-
tion de sens est ancienne puisquon la retrouve en roumain (oaste) : la
Dacie romanise ayant t vacue vers 260, la transmutation est ant-
rieure cette date.

Dans le vocabulaire fodal, alleu et fief sont des emprunts. Ce der-


nier, qui sentend dune proprit incomplte, conditionnelle,
napparat dans les textes quau Xe sicle, mais on doit croire quil
existait dj dans la langue, vivant dune vie cache. Il tait commode
pour mieux distinguer la tenure noble de la tenure roturire, alors que
le terme bienfait (beneficium) dont usent les textes antrieurs les
distinguait mal. Cependant il convient de dire que fevum eut long-
temps, sans doute, lui aussi, une acception mal dtermine, car sous
une forme fminine, la fieffe, il sest appliqu, en Normandie, tra-
vers les sicles, la censive, alors que le fief noble y est dit fief de
haubert .

Les fondements mme du rgime gardent des noms latins : sei-


gneur (senior), vassal (le mot latin remonte mme la priode celti-
que). Lengagement vassalique a tenu par la crmonie de lhommage
(hominium) o le vassal jure faut (fidelitatem). Le guerrier par ex-
cellence est dit chevalier (caballarius) et son serviteur est dit cuyer
(scutarius). Le rgime dit fodal stant form en Gaule entre le
IVe et le VIIIe sicle, il est naturel que le vocabulaire soit mixte, avec
prdominance de termes latins.

De mme le rgime seigneurial, constitu ds lpoque romaine,


celtique mme, conserve un vocabulaire ancien : seigneur, colon, serf,
mainmortable, massip (mancipium). Les redevances en nature sont
une part de la rcolte, champart (campi partem), en argent cens (cen-
sus). La rserve seigneuriale, entretenue par des mains-duvre (man-
noperae) et des corves (corrogatae). Le sol sur lequel sexerce ce
rgime est une censive, etc... On le voit, le vocabulaire germanique ne
compte pour ainsi dire pas en ce domaine.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 171

Au contraire, dans la demeure, lhabitation, on rencontre des ter-


mes nouveaux : hameau, borde. Ils rpondent sans doute un besoin
de mieux spcifier les diverses parties ou quartiers dun domaine,
dune future paroisse. Villare (Villar dans le Midi, Villers, Villiers au
Nord) sentendait dun petit domaine (villa) ou dune fraction de do-
maine, mais ce terme avait fini par sentendre, presque partout, de la
villa mme. Il tait donc besoin dun autre mot. La demeure, mansus,
conserve son nom qui aboutira mas dans le Midi, mes (crit tort
meix) dans le Nord. Le borde, au nom germanique, sentend dune
minuscule exploitation aux confins, aux bords , du village.

Quant au mot bourg il a subi en passant en langue romane un com-


plet changement de sens. En germanique, burgis (fminin) est une for-
teresse. En franais bourg (masculin) sentend de la dpendance non
fortifie, hors des murs, dune cit. Trs tard, aux XIIe, XIIIe, XIVe
sicles, nos bourgs seront leur tour fortifis. En dehors (foris) na-
tront les fors-bourgs, dits faubourgs, leur tour sans dfense. Tardifs,
ils ne seront pas fortifis ; on prfre les raser en temps de guerre.

Ce qui demeure impressionnant, cest le nombre des termes em-


prunts aux genres de la nature. La fort surtout et la vie forestire
renouvellent leur vocabulaire. Ce nest pas que le mot forest soit
dorigine germanique. Il semble une fabrication de lpoque, base sur
foris substantifi par la terminaison ta : cest la sylve interdite, mise
hors (foris) de la jouissance commune ; cest aussi leau garde : les
portions rserves dans la Seine sont la fort de Seine , et ce nest
que tardivement, que la forest prendra lacception moderne de bois de
grande tendue. Le germanique forst est driv du franais. Le terme
germanique pour la fort, pour la chasse et la pture rserves est ga-
renne (warinna), qui a conserv une partie seulement de son sens.

Le vieux terme celtique vabra sest ptrifi dans les innombrables


vabre, vavre, vtre, ou bien il dsigne une nature de terrain, la wovre.

Le terme latin sylva na pas disparu. Il se maintient dans le Midi, la


selve, mais au Nord il se ptrifie dans des noms de lieu drivs, tels
Servais, Senvois. Un terme nouveau est le bienvenu bosc, do bosc,
bois. Parmi les essences forestires, un mot nouveau, htre, mais il lui
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 172

faudra de nombreux sicles pour supplanter le latin fagus, qui a donn


fou.

Mais le gibier et les animaux sauvages conservent pour la plupart


leur nom (ours, loup, cerf, chevreuil, conil (lapin), livre, etc...). Les
nouveauts sentendent surtout des oiseaux (pervier, gerfaut, hron),
des poissons. Pour ces derniers, lemprunt sexplique aisment : cest
lexploitation de la faune maritime des mers du Nord qui apporte, et
assez tard, le hareng, par exemple. Un nom nouveau pour le chien de
chasse (brachet) na rien de surprenant : on sait que le vocabulaire de
la race canine se renouvelle perptuellement. Le cheval non chtr, le
gaignon, soppose au cheval chtr, appel bien plus tard hongre,
cest--dire hongrois.

On a dit plus haut pourquoi la chasse dont les deux races taient
passionnes, tait une occasion de se grouper, donc dchanger des
expressions de vnerie. Les baies offertes par la fort ne semblent pas
avoir intress les Romains puisquils ont emprunt fraise, framboise,
groseille, alors que les fruits ont conserv leur nom latin.

Dans le domaine de la construction et de lhabitation linfluence de


la fort se fait sentir, dautant plus que, jusque dans le Midi, les mai-
sons, mme dans les villes, sont en bois, do faitre, poutre, madre,
guichet, loquet, quime ; et pour lameublement banc, malle, fauteuil,
etc...

Tout cela semble bien indiquer un commerce plus intime avec la


vie forestire.

Les nombreux termes dordre moral, soit substantifs, soit adjectifs,


soit verbes, relevs plus haut, impliquent des rapports intimes entre
indignes et nouveaux venus. Ces rapports, cest dans la famille quils
se sont effectus. Les mariages mixtes entre gens appartenant aux
classes suprieures de la socit, se sont produits au cours du VIe si-
cle. Et cest ce qui nous explique que, dans la seconde moiti de ce
mme sicle apparat un mlange assez frquent de noms propres ro-
mains et germaniques. Ainsi, en Limousin, deux frres sappellent
lun Nectarius, lautre Bodegisilus. Deux frres aux noms germani-
ques, Barsolenus et Dado, ont pour pre un Sverus. Le duc Lupus a
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 173

pour frre Magnulf et deux fils nomms Romulf et Johanns. Gallo-


magnus, vque de Troyes, a une fille, Palatina, qui pouse le duc Bo-
degisel. Ennodius, fils du snateur Euphrasius, a pour proche parent
Beregisil. Bertulf est fils de Florus. Saint Didier de Cahors est fils de
Severus et de Bobila. De mme lvque de Chartres, Deodatus, a une
mre au nom germanique : Adrebertana. Parfois un nom germanique
apparat alors que les parents ont des noms romains ; ainsi Goar est
fils de Georgius et de Valeria : cest quon donne lenfant le nom
dun grand-pre franc. Ou encore cest linverse. Il y a aussi le cas des
doubles noms : Calumniosus a pour cognomen Aegila, mais le duc
Dracolen a un surnom romain, Industrius.

En passant en revue quelques exemples du vocabulaire nouveau on


a dit les raisons qui peuvent expliquer les emprunts faits au germani-
que sans quil soit indispensable de supposer le bilinguisme de la po-
pulation, dans son ensemble, ni mme chez les classes suprieures. La
meilleure preuve lappui de nos rserves cest que ce vocabulaire
nouveau se retrouve dans les dialectes de rgions, telle lAquitaine,
telle la Provence o les Francs nont pas eu dtablissement ayant la
moindre importance et mme ont laiss, ainsi en Auvergne,
ladministration aux mains des grandes familles du pays.

Les termes nouveaux ont t introduits par les hautes classes qui
les ont transmis aux classes infrieures. De mme, dans le pass, ce
sont des grands seigneurs gaulois latiniss, et non de lcole quelles
ne frquentaient pas, que les masses ont appris le latin, chose plus dif-
ficile que ladoption de quelques centaines de mots trangers. De
mme, si au nord de la Loire, des familles de laristocratie gallo-
romaine ont appris parler le francique aux VIe et VIIe sicles, chose
possible, vraisemblable, bien que nous nen possdions nul tmoi-
gnage direct, la masse de la population na pas eu besoin dapprendre
une langue trangre pour lui emprunter des mots utiles. Pas plus que,
de nos jours, lenvahissement de termes anglais, pour le sport par
exemple, nimplique que ceux qui en usent, parlent anglais.

Il y a plus. Est-il mme indispensable que le vhicule du nouveau


vocabulaire soit le fait de laristocratie et de la classe moyenne des
Gallo-Romains ? Ne serait-ce pas le fait des Francs eux-mmes, de
ceux qui vivant isols ou par groupes peu nombreux dans les rgions
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 174

o limmense majorit de la population tait romaine , en vinrent


oublier leur langue dorigine pour celle de la population qui les entou-
rait ?

Lpoque prcise de cet abandon ne peut tre dtermine, dautant


plus quil a d soprer plus ou moins rapidement selon les rgions.
Cependant il est avr que louest de la Meuse et de lEscaut la po-
pulation ne parlait que le romain au IXe sicle, mme au VIIIe.Au
moment o la dynastie carolingienne prend le pouvoir et substitue
comme langue germanique de cour le ripuaire, cest--dire le vieux-
moyen-allemand au dialecte salien, qui se rattache au platt-deutsch,
lensemble de la population des rgions neustriennes nusait plus que
des divers dialectes de la lingua romana, intermdiaire encore entre le
latin classique et la langue qui va sappeler le franais . Terme r-
vlateur, car le franais qui tait jusqualors le salien, anctre du
nerlandais et du flamand, devient le terme dsignant la langue oppo-
se, le roman.

Cest alors, alors surtout que lemprunt au vocabulaire germanique,


du moins dans la majorit des cas, a d soprer. Les Francs de Neus-
trie peuvent dlaisser le salien, mais ils en retiennent des termes que la
langue indigne ne possde pas ou exprime mal et ils lenrichissent de
la sorte.

Cette vue peut sautoriser de phnomnes analogues en dautres


pays, en dautres temps. Cest ainsi que, en Angleterre, le franais in-
troduit en 1066, et langlais vivent cte cte longtemps, sans se p-
ntrer, ne sempruntant quun nombre insignifiant de mots. Brusque-
ment, au XIVe sicle, langlais est inond de mots franais. Cest que
la cour et les hautes classes cessent duser couramment du franais,
mais elles retiennent de son vocabulaire ce que ne donne pas langlais
et le transportent dans la langue indigne dont elles useront dsormais
peu prs exclusivement.

Convient-il de regretter cet apport de termes germaniques dans le


latin parl de la Gaule qui devient le franais ? En aucune manire. Le
vocabulaire de la langue parle, dite vulgaire stait considrable-
ment appauvri. Mme le latin littraire, classique rendait mal certains
aspects de la nature et certaines nuances de sentiments.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 175

Or il suffit de relire notre liste, mme imparfaite, des termes em-


prunts au germanique pour voir quel point ils ont enrichi et nuanc
notre langue. Que de termes expressifs, ou charmants nous lui de-
vons ! Ils sont incorpors au franais et vivront autant que lui.

Examinons maintenant lautre aspect de la question, la connais-


sance de la langue de la population indigne de la Gaule par les
Francs.

Que les Mrovingiens aient continu user du dialecte germani-


que, varit du platt-deutsch qui devait aboutir au nerlandais (fla-
mand et hollandais) la chose, a priori, est certaine. Les rois conqu-
rants se font un point dhonneur dans le monde entier et toutes les
poques de continuer user de lidiome ancestral. Les rois normands
et angevins dAngleterre parlent franais pendant prs de quatre si-
cles, tout comme les conqurants mandchous de la Chine ont gard
officiellement leur idiome comme langue de cour, quoique moins
longtemps. Deux sicles encore aprs leur tablissement en Slavie
orientale les Sudois, les Ros (Russes) entendront encore le parler
scandinave. Que les rois goths dEspagne et dItalie aient abandonn
sans doute assez tt (VIe sicle ?) leur dialecte, cela peut sexpliquer
par la faiblesse numrique de leur peuple englouti dans la masse des
Hispano-Romains et des Italiens. Encore sommes-nous mal informs
ce sujet. De mme pour les rois vandales dAfrique.

Mais, dautre part, il est invitable que le conqurant dun pays o


son peuple est en minorit apprenne la langue de la majorit de ses
sujets. Ds le Xe sicle les princes scandinaves de Russie usent du
slave et prennent des noms slaves (Sviatoslav, Vladimir, Iaroslav,
etc.). Les empereurs mandchous de Chine parlent le chinois et mieux
certainement que le mandchou. Mme les rois dAngleterre savent
langlais, partir dune poque difficile dterminer, le XIIIe sicle
peut-tre, le XIVe coup sr.

Que les Mrovingiens aient connu la langue des Romains, et cela


avant mme la mainmise sur lensemble de la Gaule, ctait chose
invitable. Le pre de Clovis, au service de lEmpire, ne pouvait pas
ne pas la savoir, et aussi Clovis et ses parents, dautant que deux des
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 176

capitales de leurs petits royaumes, Tournai, Cambrai, pour le moins,


taient de langue romaine. A plus forte raison, aprs la conqute de
Clovis. Pour administrer la Gaule, les Mrovingiens durent longtemps
faire appel aux indignes. Les comtes, les agents financiers, taient en
grosse majorit des Gallo-Romains. Les sjours prfrs des rois, Pa-
ris, Orlans, Soissons, Reims, Metz, taient en plein pays romain et la
population de ces villes en majorit romaine , la chose est vidente.
Il est dailleurs significatif que toutes les lois barbares soient rdi-
ges en latin la loi Gombette, les lois des Visigoths, la loi Salique, la
loi Ripuaire, mme les dits des rois lombards. Seuls les Anglo-
Saxons useront de leur idiome, mais contre-cur, faute dun person-
nel de chancellerie suffisamment matre de la seule langue digne
dtre couche par crit dans les ides du pass.

Il y a plus. La diffrence entre la langue romaine parle et la lan-


gue littraire tait dj si accuse que pour comprendre les crits latins
et il ne sagit pas seulement de la littrature profane quon tait en
droit dignorer ou de ddaigner, mais de la littrature sacre il fal-
lait se livrer des tudes prolonges. Les livres saints sils ne repr-
sentent pas un latin trs pur, accusent une langue dj trop loigne de
la langue parle. Or, lEglise catholique romaine na jamais admis
dautre interprte sacr que le latin, moins librale que lEglise
dOrient qui en a tolr la traduction en copte (gyptien), en arabe, en
armnien, en gothique, en slave, etc... Force tait donc au Mrovin-
gien devenu chrtien dentendre le sens de la liturgie, de lire aussi les
Ecritures saintes, de comprendre les psaumes quil chantait tout
comme le plus humble de ses sujets. Nous avons la preuve que les rois
germains voulurent mme aller plus loin et que, partir du rgne des
petits-fils de Clovis, pour le moins, ils se piqurent de connatre les
beaux auteurs de lantiquit. Certains sappliqurent mme crire. Et
pourquoi non ? Le roi visigoth Sisebut a compos une Vie de saint
Didier de Vienne en un style alambiqu.

Dj au milieu du Ve sicle, Thodoric, le Visigoth, apprenait, en


Gaule, dAvitus goter Virgile. Les rois vandales taient instruits.
De mme, Thodahat, en Italie, successeur de Thodoric lOstrogoth.

Grgoire de Tours se moque de Chilpric qui composa deux livres


de vers latins o il voulait imiter la manire de Sedulius, qui vers le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 177

milieu du sicle prcdent, avait clbr les hauts faits du Christ en


hexamtres dans son Carmen paschale. Chilpric confondait brves et
longues et ne savait ce quest un pied, dit lvque. Grgoire manquait
de charit, lui qui nosait crire en vers. Le roi composa aussi des
hymnes inadmissibles . En tout cas, il connaissait la prononciation
latine classique avec assez de finesse pour vouloir introduire quatre
lettres nouvelles, empruntes lalphabet grec, dans lorthographe
traditionnelle qui ne pouvait noter certaines nuances. Et le fait quil
adressa toutes les cits une circulaire imprative pour obliger in-
troduire cette innovation dans les manuscrits anciens prouve quil
avait cur de donner la prononciation du latin classique une plus
grande prcision, donc quil sintressait au beau latin. Il ne se doutait
pas quil avait eu un prdcesseur, cinq sicles auparavant, en la per-
sonne de lempereur Claude. Naturellement, tous deux furent raills
par les sots enfoncs dans la routine.

Dans le torrent de flagorneries dont il accable le mme Chilpric,


Fortunat (1. IX, I) le loue de surpasser nimporte quel de ses sujets en
esprit (ingenio) et en loquence (ore loquax) et de connatre diverses
langues sans interprte. Le prince se distingue et par les armes et par
les lettres ; gal des rois ses anctres dans les armes, il les surpasse
dans la posie (carmine major). Aimoin, dans une compilation histo-
rique, crite vers lan mille, rapporte Chilpric des vers en lhonneur
de saint Germain de Paris. Comme ils sont dune bonne latinit, on
suppose quils ont t refaits ou plutt composs par Fortunat lui-
mme !

Charibert, frre de Chilpric, est reprsent par Fortunat (VI, 2)


comme parlant latin la perfection :

quoique de lillustre race des Sicambres, il surpasse les Romains en lo-


quence ; que doit-il tre en sa langue maternelle !

Tout en faisant la part de flatteries, il ressort tout de mme de cette


pice que Charibert possdait la langue de ses sujets gallo-romains.

Clotaire II, au dire de Frdgaire, tait savant lettr (litterarum


eruditus). Dans un sermon adress un trs jeune roi qui ne peut
tre que Clovis II, lauteur (saint Eloi ou saint Ouen) lui recommande
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 178

la lecture assidue des Saintes Ecritures et le met en garde contre les


propos des jongleurs (joculatores). Les jongleurs continuaient la
tradition romaine des mimes, bouffons, conteurs danecdotes, chan-
teurs de posie grivoise, etc. Le fils de Dagobert se plaisait plus vi-
demment laudition de rcits ou chants en latin vulgaire qu la lec-
ture des Saintes Ecritures.

Enfin, on ne sexpliquerait pas la faveur persistante de lItalien


Fortunat, si les rois auxquels il prodigue cyniquement dans ses vers
les flatteries les plus outres ny avaient compris quelque chose. On
ne voit pas Chilpric, Sigebert, Childebert II, les reines (Brunehaut et
Galswinthe sont des visigothiques, donc des femmes instruites) se
faire traduire en francisque ou en gothique les pomes de Fortunat.
Quen serait-il rest ?

Ce quon vient de dire pour les rois vaut aussi pour leur cour. Elle
tait compose de grands et riches personnages des deux races. Ceux
dorigine gallo-romaine reprsentaient la noblesse authentique comme
issus trs souvent de la classe snatoriale des clarissimes provin-
ciaux, alors que, en dehors de la famille royale, la noblesse vritable
nexistait plus chez les Francs. Pour eux la noblesse tait une noblesse
de cour. Il ne parait pas douteux que les Gallo-Romains constituaient,
au VIe sicle, llment le plus important de cette cour. Cest parmi
eux que le roi choisissait, par la force mme des choses, ses hauts
fonctionnaires, ses comtes et les intendants des domaines dits do-
mestiques (domestici). On a relev que sur cinquante-cinq noms de
comtes rencontrs dans les crits de Grgoire de Tours et de Fortunat,
les deux tiers environ sont romains. Les courtisans de race franque ne
pouvaient pas sabstenir dentretenir avec leurs collgues du pa-
lais , qui formaient une vraie confrrie, des rapports journaliers im-
pliquant la connaissance du latin parl.

Nombre dentre eux devaient aller plus loin et se familiariser, si-


non avec les auteurs classiques, du moins avec le latin de la liturgie.
Devenues chrtiennes, des familles franques voulurent pour leurs en-
fants les honneurs du sacerdoce , notamment de lpiscopat. Or, en
fait, sinon en droit cest, le plus souvent, dans lentourage du roi que
lpiscopat est recrut, donc parmi les palatins . On voit mme
cette ambition se manifester chez des personnages ayant longtemps
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 179

exerc des fonctions de rfrendaire, de comte, de domestique


comme fin de carrire. Lpiscopat leur apparat comme une sorte de
retraite. La vie dun prlat est plus assure, le prestige incomparable,
lautorit plus solide que dans le sicle. Peu ou pas de stage : le candi-
dat favoris par le roi ou la cour, reoit les grades ecclsiastiques, per
saltum, toute vitesse. Rares sont les scrupuleux, comme le rfren-
daire Dadon (saint Ouen) qui emploie une anne entire sy prpa-
rer. Quel que ft le sans-gne de lpoque, il et t impossible quon
institut vque un homme qui et t incapable de dire les offices
sacrs et aussi de se pntrer des canons des conciles du pass et du
prsent, un homme nayant pas reu une instruction latine fonde au
moins sur des texte dEglise. Le Franc de race devait donc avoir eu la
prcaution de se donner quelque teinture de culture latine ds sa jeu-
nesse.

Toutefois, il importe de remarquer que ce mouvement ne sest pas


accus avant la fin du VIe sicle. Quand on relve les noms des v-
ques qui ont sign les actes des conciles tenus de 475 578 on trouve
cinq cent huit noms romains contre vingt-huit germaniques ; encore
parmi ces derniers il en tait srement dorigine gallo-romaine.
Linverse nest pas possible, les Francs ne prenant plus de noms ro-
mains comme ils faisaient encore avant le milieu du IVe sicle.

Parmi ceux-l mmes qui jusquau bout vcurent dans le sicle, il


en est qui se piquent dtre lettrs. Tel ce duc Gogon auquel Fortunat
adresse plusieurs pices de vers et dont le hasard nous a conserv
quelques rponses en style alambiqu.

Mais cest l une exception.La baisse de la culture classique au VIe


sicle est trop vidente pour que des personnes de race franque, mme
de race gallo-romaine, aient pu acqurir ce semblant de culture litt-
raire qui parait les amis et correspondants de Sidoine Apollinaire au
sicle prcdent.

Tout au moins les personnages de race franque aspirant exercer


les plus hautes fonctions de lEtat dans les provinces de langue ro-
maine taient-ils obligs de connatre la langue de leurs administrs,
la langue de tous les jours, tout comme les administrateurs coloniaux
europens daujourdhui sont tenus de savoir larabe, lannamite ou
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 180

quelque dialecte africain ou asiatique. Au dbut on a utilis les indi-


gnes. On a remarqu que, au VIe sicle, les comtes ou ducs
dAuvergne, province austrasienne , sont choisis, en majorit, par
les rois dAustrasie parmi les grandes familles du pays. Cette sage
prcaution na t ni durable ni gnrale. Soyons certains quun Franc,
Salien ou Ripuaire, dsireux de faire une belle carrire apprenait la
lingua romana parle dans les 5/6 de la Gaule.

Il nest mme jusquau petit clerg des parties mi-romanes, mi-


germaniques, ou mme entirement germaniques du Regnum Franco-
rum qui nait t dans la ncessit de prendre une teinture de latin, de
latin dEglise. Les exigences de lEglise pour le recrutement du clerg
des petits bourgs et des campagnes ntaient pas dun ordre bien le-
v : le chant des psaumes, les leons, les Ecritures. Csaire dArles ne
voulait confrer la prtrise quau clerc ayant lu quatre fois lAncien et
le Nouveau Testament. Les conciles du temps ne sont pas exigeants.
Les prtres des gros bourgs (vici), dits archiprtres, doivent y joindre
la connaissance de quelques homlies des Pres et de canons syno-
daux.

Cest seulement dans les rgions franques doutre-Rhin (Hesse,


valle du Main) o le christianisme ne pntra pas effectivement avant
le VIIe ou le VIIIe sicle, o, par consquent, nulle ambition person-
nelle nincitait grands ou petits sintresser la langue des Ro-
mains , que la culture latine a d tre longtemps comme inexistante.

De mme que le latin parl en Gaule a emprunt des termes de la


vie courante au germanique, le germanique a emprunt, de son ct.
Mais il est malais de distinguer les emprunts faits par lensemble des
Germains au latin ds le Ier sicle de notre re, de ceux qui ne se sont
produits qu partir du contact permanent avec les Gallo-Romains aux
Ve, VIe, VIIe sicles. On voit bien que des mots tels que Kaiser (Cae-
sar), Kampf combat (campus martins) ; wall rempart (vallum),
pieu trait (pilum), tracho tendard (draco), kerker prison mi-
litaire (carcer), kauf-man marchand (caupo le vivandier), etc...
remontent la priode o les Germains entretenaient des relations
hostiles ou pacifiques avec les lgions romaines campes sur la rive
gauche du Rhin. Mme avant de passer le Rhin, le Germain emprunte
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 181

au latin la semaine et ses noms, ainsi que les noms des mois de
lanne.

Mais on peut admettre que les mots emprunts pour dsigner des
plantes, des fruits, des lgumes, le vignoble, le btiment, le commerce,
ladministration et ils sont au nombre denviron trois cents da-
tent de lpoque gallo-franque. On ne trouve pas demprunts dordre
religieux et moral au latin vulgaire. Cest que ces termes sont rempla-
cs dans le monde germanique converti par des emprunts directs au
latin dEglise.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 182

CHAPITRE IV

Le Patriotisme gallo-franc

Retour la Table des matires

Les motifs de rapprochement entre Gallo-Romains et Francs aux-


quels il faut joindre lgalit politique dont il sera question quand
nous parlerons des institutions, expliquent la formation, vers le milieu
du VIe sicle, semble-t-il, dun vritable patriotisme gallo-franc.

Grgoire de Tours, cependant, fier de son ascendance snato-


riale et de celle de ses parents et amis, se rjouit des succs des
Francs et safflige de leurs dfaites. Quand il parle deux, il dit les
ntres . Il tente dattnuer les checs de leurs armes. Il partage leurs
prventions contre les peuples trangers, les Goths particulirement. Il
considre les guerres entre Mrovingiens comme des guerres civi-
les et il prouve une grande douleur davoir les raconter (IV, 51).
II le rpte dans lintroduction de son livre V :

Quelle amertume pour moi de rapporter les vicissitudes des guerres civiles
qui accablent la nation et le royaume des Francs !

Il rappelle leurs rois que la discorde ruine les Empires :

Carthage a dur et sept cents ans tant quelle a t unie ; la discorde


la ruine... Craignez les guerres civiles qui dvorent vous et votre peuple.
Quesprer aprs la destruction de vos armes ? Sans appui vous succomberez
vite sous les coups des nations ennemies.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 183

Les rois aussi font appel au loyalisme de lensemble de leurs su-


jets, sans distinction. Au lendemain de lassassinat de Chilpric, Gon-
tran sadressant au peuple runi un dimanche dans la cathdrale de
Paris, lui tient le langage suivant :

Je vous adjure, hommes et femmes prsents, de me garder une fidlit invio-


lable et de ne pas me tuer comme vous avez fait de mes frres ces derniers
temps. Laissez-moi trois annes pour lever mes neveux que jai adopts,
comme fils, car il pourrait se faire ce qu Dieu ne plaise que, moi dis-
paru, vous ne prissiez avec les jeunes enfants, car il ne resterait personne de
notre famille pour vous protger (VII, 8).

Lappel pathtique du roi sadresse visiblement aussi bien aux Gal-


lo-Romains qu ceux des Francs qui sont fixs Paris. Il suppose que
les premiers aussi bien que les seconds considrent que leur salut est
li celui de la dynastie mrovingienne. Et il ne se trompe pas : Gr-
goire de Tours ajoute :

Alors le peuple entier se rpandit en prires pour le roi.

Au sicle suivant, Frdgaire, sil sintresse lEmpire byzantin,


nen est pas moins attach corps et me aux Francs, ceux
dAustrasie et leurs maires du palais.

Lpiscopat, presque exclusivement gallo-romain, pendant la ma-


jeure partie du VIe sicle, est loyal jusqu la servilit. Les abbs, eux
aussi, sont prosterns devant la royaut.

Quant la masse, jamais elle ne sest souleve contre les rois,


mme les pires. Quand elle est trop foule par les exactions, les
concussions, lexcs des impts, elle sen prend aux comtes, aux
agents fiscaux, voire aux maires du palais, les maltraite, les met
mort, sauf le payer cher ventuellement.

Il y a plus. Non seulement les Gallo-Romains considrent que leurs


destines sont insparables de la continuit de la dynastie franque des
Mrovingiens, mais ils en arrivent sassimiler aux Francs, se dire
Francs, se croire Francs.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 184

Au regard des Etats trangers, ils sont des Francs. Chose toute na-
turelle. En ces temps on donnait un pays et lensemble des gens
qui lhabitent le nom de la race dominante. Pour les Francs, lEspagne
avec la Septimanie, ctait la Gothie. A travers le moyen ge, pour
eux les Italiens sont des Lombards. Les Slaves de lEst sont des Rus-
ses, du nom de la peuplade scandinave qui les a domins. Et il arrive
parfois que Grgoire ou Frdgaire qualifient de franque une ar-
me leve en Aquitaine ou en Bourgogne. De mme lexpression
jugement des Francs en des occasions tragiques, sentend de
lensemble de la population arme.

Le terme franc est usit en deux sens. Il conserve sa signification


ethnique primitive et on en peut citer maints exemples dans les textes
historiques, hagiographiques juridiques. Mais aussi il sentend de la
population entire habitant la rgion au nord de la Loire et en dehors
de la Burgondie. Les exemples de cette seconde acception ne sont pas
rares. On nen retiendra que quelques-uns :

1 A la mort de son pre, Clotaire Ier, Chilpric court Berny-


Rivire mettre la main sur ses trsors et cherche se concilier les gens
influents que Grgoire dsigne sous lexpression de Francos utiliores.
Croira-t-on que Chilpric se borne acheter les seuls Francs de race ?

2 Mais son frre Sigebert arrive Paris.

Alors les Francs qui avaient dpendu de Childebert lAncien envoient une
dlgation Sigebert pour quils ltablissent comme leur roi, la place de
Chilpric.

Ces Francs qui sont des Francs de lOuest, ne peuvent sentendre


des seuls Saliens. Il sagit visiblement des anciens sujets de Childebert
Ier (mort en 558) pris dans leur ensemble.

3 Lvque de Toulouse, Magnulf, sollicit par le prtendant


Gondovald, refuse de se rallier lui. Gondovald vient dOrient, de
Constantinople, cest donc un tranger suspect : Que nul tranger
nose violer le royaume des Francs ! Et comme lvque sadresse
ses cives, il est vident quil se considre, lui et ses ouailles, comme
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 185

Francs, et, bien que Toulouse soit en Aquitaine, comme faisant partie
du royaume .

Au milieu du VIIe sicle, Frdgaire, qui crit en Bourgogne trans-


jurane, parle de Francs, de Romains, de Burgondes avec des accep-
tions diverses. Parfois, mais rarement, le terme Franc sentend de
grands personnages sans distinction de race convoqus en des circons-
tances graves, tels les douze Francs dsigns comme arbitres pour
le partage entre Clotaire II et son fils Dagobert (IV, 40). Dans la guerre
de Thierry II contre Thibert II, les gens de Bourgogne vainqueurs des
Austrasiens sont dits Franci (IV, 33). Dagobert entre en guerre contre
le slave Samo qui a laiss dpouiller et tuer des marchands francs. Il
est vident que ces marchands ne sont pas exclusivement des gens de
race franque, mais des marchands du royaume de Dagobert.

En dautres occasions, Frdgaire distingue lorigine des grands


personnages : les maires du palais Bertaud (Bertoaldus) et Flaochat
sont genere Franci . De mme le patrice Quolenus et le comte
dOutre-Jura Berthier (Bertharius). Mais le maire du palais Claude, le
patrice Richomer, le duc Chramnelen sont genere Romani , ces
deux derniers malgr leur nom purement germanique. Mais on a jus-
tement observ quen Bourgogne o ces personnages ont exerc des
fonctions, la distinction entre Burgondes et Romains a persist long-
temps, peut-tre parce que les premiers, en trs faible minorit, te-
naient, en conservant leur lgislation, ne pas se confondre dans une
masse romaine qui les et engloutis.

On trouverait encore dans les vies des saints de lpoque des textes
dont linterprtation va dans les sens prcdents.

Il y a plus. Le moine de Saint-Denis qui termine en 727 son Liber


Historiae Francorum, sil use une fois (c. 37) du terme Francs
pour dsigner lensemble form par les Neustriens, les Austrasiens,
les Bourguignons, sil qualifie une fois les Austrasiens de Francs (c.
51), sil les dit deux reprises superiores Franci , les Francs den
haut (e. 36 et 41), rserve vingt reprises le terme de Francs aux
seuls Neustriens, sans distinction de race et les oppose aux Austrasii.
Une fois (e. 45) la Francia est pour lui la Neustrie. Il nemploie pas ce
dernier terme. Il prlude ainsi, deux sicles de distance, lusage qui
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 186

senracina au Xe sicle de dsigner de prfrence par France la rgion


occidentale du Regnum Francorum.

Un phnomne de smantique a contribu dtourner le terme


Franc du sens exclusivement ethnique. La signification premire de
franc semble avoir t fier ou brave . Au cours de lre m-
rovingienne il en vient signifier libre, et il a gard cette significa-
tion dans le franais du moyen ge : un homme libre est franc
homme , la franchise cest la condition civile libre. Cela tient
sans doute ce que seul lhomme libre compte dans la vie politique
du temps. Lvolution est acheve au VIIIe sicle, comme en fait foi
un passage du concile de Compigne de 757. Dj I emploi de
Franc dans ce sens apparat dans un dcret de Childebert II o,
ct de lopposition du Romain au Franc Salien (e. 14), au sens ethni-
que, figure un article ( 8) o le roi ordonne que le juge qui a saisi un
larron lamne au roi sil est franc , mais le pende sur place sil est
de condition infrieure (debilior persona).

A la faveur de cette acception tout homme libre, quelle que ft son


origine, a pu se dire, se croire Franc . La diffrence des langues
ayant cess dexister vers la mme poque, ainsi quon a dit, les ma-
riages mixtes ayant mlang les types physiques, enfin la parit politi-
que de tous les sujets libres tant de rgle, la confusion tait comme
invitable. Restait lingalit civile subsistant, il est vrai, dans les lois,
salique et ripuaire, la composition du Romain tant moindre
que celle du Franc. Mais, outre que cette diffrence peut trouver une
explication juridique trs simple, ainsi quon verra, il nest pas dou-
teux que pratiquement elle a cess de jouer. Devant le mall, les parties
se dclaraient saliques, ripuaires, romaines, selon leur intrt et nulle
enqute ntait prescrite ce sujet. La personnalit des lois a d dispa-
ratre dans la ralit avant mme lpoque carolingienne.

Corrlativement, le terme Romanus disparat de lusage la mme


poque, pour dsigner les Gallo-Romains. On ne lemploie plus et
trs rarement que pour les Aquitains. On le rencontre pour la der-
nire fois en 768 dans le capitulaire par lequel Ppin, aprs la
conqute de lAquitaine, voulant ramener la paix dans cette rgion
dcide (chap. X) que tous les hommes conservent leur loi, tant Ro-
mains que Saliques .
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 187

Les auteurs de la continuation de Frdgaire, Childebrand (Heude-


brand) et son fils Nibelung (Nivelon), confondent les Aquitains avec
les Gascons, peut-tre parce que les ducs dAquitaine, Eudes, Gaifier,
Hunaud employaient dans leur arme des Gascons. Une fois mme,
Nibelung, bien quil use du terme Aquitaine, dsigne toute la rgion
par le vocable Vasconia.

Somme toute, la fusion entre Gallo-Romains et Francs tait un fait


accompli ds le VIIIe sicle, pour le moins. Un sentiment national
commun aux deux races se dessinait mme ds le VIe sicle. Nous
sommes en prsence du phnomne essentiel de lhistoire de France.
Les fondements du royaume de France se placent bien lpoque
mrovingienne. Sil ne senfonait pas profondment dans le pass,
ldifice, longtemps fragile, de la France et t renvers au cours des
temptes qui secourent lEmpire carolingien. En tout cas, il net pas
rsist linsidieuse dsagrgation du rgime fodal. Sans la prexis-
tence du patriotisme franc, le patriotisme franais ne serait jamais n
ou naurait pas vcu longtemps.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 188

LIVRE III

Les Institutions Lglise La Civilisation


La Socit et les Murs
Transformation des rapports sociaux

CHAPITRE PREMIER

Les Institutions

1 Apoge de la royaut

A. Le roi
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A dire vrai, la royaut est lunique institution qui subsiste.

A lpoque antrieure la mainmise de Clovis sur la Gaule il nen


tait sans doute pas encore ainsi. Mais, aprs ses premiers succs et
surtout la destruction du royaume visigoth de Toulouse, la prmi-
nence de la royaut devint clatante. Sa brusque ascension na pas
rencontr lobstacle dune aristocratie, la noblesse chez les Francs
ayant disparu ou, ce qui revient au mme, se confondant avec la race
de Mrove.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 189

On sest demand si la royaut mrovingienne se rattache plus la


royaut des temps germaniques qu lEmpire romain, ou encore si
elle reprsente la convergence de deux courants. Problme mal pos.
La royaut mrovingienne est un pouvoir de fait qui ne se discute pas
et qui na pas dfinir ses prrogatives ou ses limites. Si bien que,
selon loccurrence, elle sera forte, illimite, despotique, ou faible, gar-
rotte par dautres pouvoirs, presque ou mme totalement illusoire.
Quand les thoriciens, tous gens dEglise, sinquiteront de trouver
dans le pass un modle au roi franc ils ne le chercheront pas dans le
pass germanique et paen dont ils nont pas la moindre notion et qui
ne pourrait que leur inspirer horreur, non plus que dans le pass ro-
main, mme quand il se prsente sous la forme dun empereur chr-
tien. Ils le trouveront dans le roi dIsral : David sera leur modle et
celui quils proposeront leur souverain. Autrement dit, leur idal
cest le despote oriental. Il peut tout se permettre, tant quil est aim et
favoris par Dieu.

Il est plus facile de dire ce que nest pas la royaut que ce quelle
est. Elle nest pas, elle nest plus, la royaut germanique, au reste mal
connue, des temps antrieurs la conqute. Elle nest pas le pouvoir
imprial, faisceau de magistratures mis dans la main dun homme re-
prsentant le peuple romain. Le roi franc ne reprsente pas son peuple,
car cest lui et non son peuple qui a eu lide de la conqute et a su
lexcuter. Le peuple franc lui doit sa cration et non linverse. Encore
moins reprsente-t-il ses sujets gallo-romains ou burgondes. Il
nexerce pas une magistrature. Son pouvoir est personnel. Une nuance
en adoucit en certains cas la tyrannie le roi est o se pose en pre de
famille, en protecteur des faibles, veuves, orphelins, voyageurs, ple-
rins, protection (mundium) dailleurs nullement gratuite.

Il ne distingue pas nettement lEtat de sa personne et de ses biens


propres. Aussi, sa mort, le Regnum se divise, conformment au droit
salique, entre ses enfants mles et en parts gales. Le Regnum est un
patrimoine plutt quun Etat. Ce partage gal entre les fils est la chose
normale.Il ny a dlection vritable par la population, cest--dire par
les grands, que lorsque le prince hrite dun autre royaume que le sien
propre ou veut sy faire reconnatre comme souverain.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 190

En cas dlection le choix est limit. On ne peut prendre de roi que


dans la ligne mrovingienne. Ce principe est incontest.

Le Mrovingien trs vite adopte une attitude. Il imite la manire de


lempereur. Il a un costume dapparat et exige un habillement de cour
de ceux qui ont lhonneur de lapprocher. Il a un trne. Il se fait appe-
ler seigneur (dominus). Il institue une tiquette. Dans les actes pu-
blics il sintitule Grandeur, Hautesse, Sublimit, Misricorde, Cl-
mence . Il joue mme lhomme cultiv. Certains, tels Chilpric,
Charibert, se vantent de possder le latin, non seulement le latin vul-
gaire, la langue des Romains , qui se parle forcment la cour, ain-
si que le dialecte francique, puisque la masse des sujets est gallo-
romaine, mais le latin classique, crit, dj incomprhensible si lon
na pas fait de srieuses tudes. Un instant mme il songe donner
des jeux au peuple, Soissons, Paris, Arles.

Il affecte une vive pit. Elle se traduit par lassistance aux offices,
la rvrence envers les vques et les abbs, des donations aux gli-
ses.

Sa cour, son palais , comme il dit, est nombreuse et brillante.


Outre les grands officiers et les hauts fonctionnaires qui la frquen-
tent, ainsi que les prlats qui y paraissent souvent, on y voit ses pro-
ches, ses conseillers, ses gardes, ses chapelains, ses recommands ,
et la multitude des employs infrieurs affects aux services de la
bouche, de lcurie, des dplacements, des plaisirs aussi : bouffons et
mimes ne manquent pas autour de lui.

Voyons comment il a organis son pouvoir.

B. Ladministration du royaume
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a) Au Centre. Tout Etat repose sur ces pierres angulaires qui


sappellent ladministration, les finances, larme.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 191

Comment Clovis et ses fils vont-ils organiser leur Regnum qui se


confond avec la Gaule et une partie de la Germanie ? Nous aimerions
connatre les premires phases de cette organisation. Elles nous
chappent malheureusement, faute de textes. Les quelques dits du
VIe sicle traitent peu ou pas dadministration. Les lois salique et ri-
puaire ne sont que de brefs et insuffisants recueils o les amendes,
pour mieux dire les compositions des dlits et crimes sont tarifes
et qui ne traitent pas du droit public. Pas un diplme royal authentique
au VIe sicle. Une poigne de chartes, une dizaine peut-tre et dune
valeur douteuse. Ce nest quau VIIe et VIIIe sicle que des diplmes
royaux acceptables, an nombre dune centaine (dont trente-huit seu-
lement en original), des recueils de formules, quelques chartes et tes-
taments avec des allusions sporadiques et obscures en des chroniques
et vies de saints nous permettent desquisser un tableau des institu-
tions centrales et locales.

La cration dune administration centrale, comme nous disons, est


un besoin imprieux. Il faut des secrtaires et rdacteurs pour la cor-
respondance du roi, celle quil reoit, celle quil envoie sous forme
ddits, de mandements, de diplmes de concessions de tout ordre,
dactes judiciaires, etc., de lettres aux princes trangers. Par suite, il
faut des bureaux (scrinia) et le travail des rdacteurs et notaires ou
chanceliers doit tre soumis la surveillance de chefs de bureau, de
rfrendaires , qui vrifient si lemploi du formulaire est correct,
qui prsentent lacte la signature du roi et apposent le sceau royal
confrant lacte lauthenticit. Toutes ces critures sont en latin, car
nul ne conoit que, la plume la main, on puisse user dune autre lan-
gue. Ce personnel, au dbut du moins, ne pouvait tre pris que dans le
monde des scribes gallo-romains, au courant des usages de chancelle-
rie. Ce personnel est encore tout laque.

Il faut une administration financire centrale. Mais gardons-nous


dimaginer un Conseil des Finances pour les recettes, et les dpen-
ses, une Cour des Comptes pour apurer les comptes des agents
financiers. Les impts romains subsistent et ils sont pays en mtal
prcieux, en principe en or. Mais leur produit va sentasser strilement
dans le coffre, le trsor du roi. Il ny a pas de service dEtat.
Larme nest pas solde, chacun devant squiper et faire campagne
ses frais.Les agents du pouvoir, ducs, comtes, intendants des domai-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 192

nes (domestici), etc... sont rtribus par une part des amendes judiciai-
res et par la, jouissance dun certain nombre de domaines (villae)
publics cest--dire royaux. Les travaux publics sexcutent au
moyen de corves. Linstruction, les uvres dassistance sous toutes
les formes sont devenues le partage de lEglise. Somme toute, il sem-
ble que rien ne doive sortir du trsor si ce nest sous forme de cadeaux
pour rcompenser ou rchauffer la fidlit des leudes du sou-
verain ou dtourner celle des leudes dun roi voisin.

Dans ces conditions, ladministration financire centrale se rduit


la garde du Trsor et celle des joyaux, meubles et vtements pr-
cieux de la famille royale. Un trsorier suffit : il sappelle thesaura-
rius ou chambellan (cubicularius), et il a sous ses ordres des cham-
briers (camerarii). Il est avant tout un encaisseur, un gardien, avec
cependant un droit de regard sur les sorties de numraire. Outre le
produit des impts, le souverain jouit du revenu de ses domaines pro-
pres (dits villae, fundi, fisci) et ils se comptent par centaines. Il les fait
administrer par des intendants portant le titre romain de domestici. Ce
sont de grands personnages dont chacun administre plusieurs villae
groupes en circonscriptions.

Lensemble relve de lintendant central, le matre de lhtel du


roi, le majordomus, le maire du palais, comme nous disons. Il va sans
dire que ces domaines alimentent la cour en produits naturels de tout
genre. Mais aussi et surtout le souverain voyage pour aller les
consommer sur place, tranant sa cour (palatium) sa suite.

La fortune de lEtat et celle du prince stant confondues, ces fonc-


tionnaires sont en mme temps des serviteurs du roi. Tel est le cas des
officiers du palais.

Le plus important, celui dont la destine sera la plus brillante, cest


le major dont les fonctions ont certaines affinits avec celles du ma-
tre des offices (magister officiorum) des temps romains. Il est charg
de maintenir lordre, la discipline chez tous les gens employs la
cour (domus), do son titre de major domus, ou frquentant la cour.
Le caractre imprcis de ses fonctions vaudra ce personnage, soit de
demeurer un simple surveillant, un intendant, ainsi dans les autres
Etats barbares, soit, au contraire, brusquement, la fin du VIe sicle,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 193

de prendre une importance dmesure, par suite des circonstances, des


minorits notamment, dans les royaumes francs.

Le maire du palais , nest cependant pas un juge. Cette fonction


de juge, ou pour mieux dire de prsident du tribunal royal, revient
un personnage qualifi comte du palais (comes palatii). Ce tribu-
nal, le palais , est la pice matresse de lorganisation judiciaire.
Non seulement il tranche les diffrends entre les gens de la cour, mais
il a pour justiciables les fonctionnaires dtachs dans les provinces ;
en outre, il reoit lappel, prsent suivant une procdure particulire,
des sentences des tribunaux locaux. Enfin, le souverain sarroge dj
le droit dvoquer ce tribunal des causes qui normalement seraient
du ressort des tribunaux provinciaux. Il semble bien que ce haut per-
sonnage prenne la suite dun fonctionnaire romain imprial de mme
titre et de mmes attributions.

Vient ensuite le snchal au nom germanique (sinischalk, lancien


des serviteurs) sous les ordres du majordomus, dirigeant les services
infrieurs de la cour, ayant sous ses ordres des chansons (pincer-
nae) ; des marchaux au nom galement germanique (maris-schalk),
sous les ordres du conntable au nom romain (comes stabuli comte
de lcurie ), prpos au service important de lcurie : chevaux de
guerre, de parade, de transport. Il y a aussi un introducteur et matre
des crmonies, dit huissier (ostiarius), des chapelains, dont lun a la
garde de la relique insigne, la chape (cappa) de saint Martin.

Le roi a une garde personnelle compose dhommes robustes et


dvous lis sa personne par un serment de fidlit, particulirement
strict, dit en germanique trustis, do leur nom dantrustions. Ils en-
tourent le souverain, ils sont ses commensaux, do le nom latin de
convives du roi (convivae regis).

Enfin, il y a au palais quantit denfants ou dadolescents qui


viennent se prparer faire une carrire.Ils y reoivent une ducation
qui leur permettra daspirer une fonction officielle dans
ladministration ou mme lEglise, car le seul moyen d arriver ,
cest de passer par le palais : la cour du Mrovingien nest pas
moins tentaculaire que celle dun Louis XIV. Ces jeunes gens ne sont
reus que si leurs parents les ont commends au souverain, surtout
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 194

un des grands de la cour, et cette commendatio est bien autre


chose que la recommandation au sens moderne, cest comme une
remise de la personne du commend son protecteur, un rigoureux
contrat dapprentissage, apprentissage de la vie du temps.

Existe-t-il un conseil de gouvernement ? Il existe des conseillers,


coup sr. Ds que les diplmes authentiques parviennent notre
connaissance on y voit, ds le dbut, signal que le souverain a rendu
tel ou tel jugement, accord telle ou telle faveur, pris telle disposition
lgislative, aprs avoir consult les grands laques (optimates) et les
grands personnages de lEglise (vques et parfois abbs). Mais il
napparat pas quil y ait un corps permanent de conseillers, analogue
au consistoire (consistorium) de lempereur romain.

Cependant, il ne faudrait pas exagrer les contrastes entre les deux


rgimes. Au Bas-Empire les liens personnels de la comitiva tendaient
dj primer le concept de service dEtat. Le prince ne confiait les
hautes parties de lautorit qu ses amis , dits compagnons (comi-
tes, do comtes). La spcialisation des fonctions publiques ntait pas
toujours respecte. Si le roi franc fait commander, loccasion, ses
armes par un matre des crmonies (ostiarius), lempereur romain,
en Orient, confie la mission dachever la destruction du royaume des
Ostrogoths en Italie leunuque Narcs qui remplit au palais les fonc-
tions de chambellan ou de comte des largesses sacres .

b) Administration locale. Ladministration des diffrentes par-


ties de la Gaule a trouv un cadre tout naturel dans la Cit . Les
provinces romaines, crations artificielles, ne pouvaient pas sub-
sister. Mais, depuis lpoque gauloise existait une unit primordiale,
celle des cits. On a vu que les Romains qualifiaient de civitas chaque
Etat gaulois et quils staient bien gards de toucher cette division
organique, sauf en un petit nombre de cas, o de trop petites cits fu-
rent unies de plus grandes. Les rois francs firent de mme. Mais,
alors que sous les Romains, chaque cit fut administre par un petit
snat, la curie, relevant du gouverneur dune province , les Mro-
vingiens installrent en chaque cit un reprsentant portant le titre ro-
main de comte (comes) dans les rgions purement gallo-romaines,
de graf dans les rgions germanises. Au Nord et, au Nord-Est princi-
palement, ils multiplirent au cours des temps le nombre de ces repr-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 195

sentants, ce qui amena diviser le territoire de bon nombre de cits en


pagi. Cest ainsi que la civitas Carnotum (Chartres) fut scinde en
cinq pagi dont les chefs-lieux furent Chartres (do le Chartrain),
Dreux (Dreugesin, dit aussi Drouais), Poissy (le Pincerais), Vendme
(le Vendmois), Blois (le Blsois), si bien que, lpoque carolin-
gienne, la Gaule comptait non plus cent vingt cits, mais deux cent
soixante-quinze pagi, dits aussi comts.

En instituant le comte de pagus les rois francs ne faisaient


quimiter les rois burgondes du sud-est et les rois visigoths du sud-
ouest de la Gaule et de lEspagne. Et ceux-ci, leur tour, sinspiraient
dun prcdent romain. Dans les derniers temps de lEmpire romain
(on a des exemples des annes 470 476 pour Marseille, Autun, Tr-
ves) il semble bien, en effet, que le gouvernement imprial se soit avi-
s que son autorit se ferait mieux sentir si elle installait en chaque
cit, un agent tout-puissant, conseiller aulique, muni de pleins pou-
voirs. Cette disposition tait judicieuse puisquelle sadaptait cette
division organique, la cit. Elle tait mme indispensable, les pouvoirs
du snat local, de la curie, tant rduits rien par suite des circonstan-
ces politiques et de la ruine financire de ces petits Etats.

Dans les rgions purement franques le comte avait t prcd par


un reprsentant du pouvoir, le thunginus qui seffacera devant le
comte.

Le comte est un vice-roi. Il exerce au nom du souverain les pou-


voirs administratifs, judiciaires, financiers, militaires. Mais laccent
est mis sur ses pouvoirs judiciaires, insparables des pouvoirs admi-
nistratifs dans le concept romain, puis franc. La formule de son brevet
de nomination, que nous possdons et qui drive de quelque formu-
laire romain, est instructive cet gard.

La clmence royale se manifeste particulirement lorsquelle distingue chez


ses sujets des personnes honntes et vigilantes et ne confie lexercice des pou-
voirs judiciaires qu ceux dont elle connat la fidlit et le zle. Cest pour-
quoi, ayant prouv ta fidlit et ton zle, nous te confions le pouvoir comtal
(actio comitiae) dans tel pagus (nom du pagus) quadministrait jusqu prsent
un tel (nom du comte prcdent), pour que les populations franque, romaine,
burgonde ou de toute autre origine vivent en paix sous ton administration et
gouvernement, pour que tu les guides sur le droit chemin, conformment
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 196

leurs lois et coutumes, pour que tu sois particulirement le dfenseur de la


veuve et de lorphelin, pour que tu chties larrons et malfaiteurs impitoyable-
ment, pour que la population sous ton action vive en paix, tranquille, heu-
reuse, enfin pour que tout ce qui est d au fisc en ce qui te concerne, soit cha-
que anne, par tes propres mains, amen notre trsor (aerarium).

Dans le choix du personnage investi de tels pouvoirs et soumis de


tels devoirs le roi ne sarrte aucune considration de race, ni mme,
chose infiniment plus grave cette poque, de condition sociale : il
peut, sil le veut, accorder sa faveur un simple affranchi. De mme
que sa seule volont le guide dans le choix, elle le guide dans le d-
placement ou la rvocation du comte. Il en va du moins ainsi au cours
du premier sicle dexistence de la monarchie franque. Assez souvent,
Grgoire de Tours et les hagiographes nous montrent la tte du pa-
gus des comtes de basse naissance. Les noms de ces comtes sont pour
les deux tiers romains, preuve irrcusable quils sont Gallo-Romains.
Mme dans le tiers porteur de noms francs il en est qui sont aussi de
race indigne, car la mode des noms germaniques, on la vu, com-
mence simposer dans la seconde moiti du VIe sicle.

Dans lexercice des fonctions judiciaires le comte nest pas seul. Il


est assist dun conseil de gens expriments constituant un tribunal.
A dire vrai il nen est que le prsident. Il dirige les dbats et fait ex-
cuter la sentence. Ce tribunal affecte un caractre diffrent de celui
des temps romains. Le juge, alors gouverneur de province, tait sans
doute, lui aussi, assist de conseillers, mais ceux-ci ntaient que des
assesseurs dont les avis ne le liaient pas. Les dbats ntaient peut-tre
pas publics, en tout cas la dlibration finale et le prononc du juge-
ment taient rendus en dehors du public, avant que la sentence lui ft
communique. A lpoque franque tout se fait en public et cest la
prsence du public qui parfait la sentence du tribunal.

Ce changement est impos par le nouvel tat des choses. Les popu-
lations ne sont pas encore fondues et chacun doit tre jug daprs sa
loi . Or, dans les cits il y a des plaideurs de plusieurs lois ;
mme en des rgions toutes romaines , on peut trouver quelque
Franc ou Burgonde et qui a droit sa loi . Force est donc de com-
poser des tribunaux mixtes. Les juges ou diseurs de droit sont appels
en langue franque rathinburgs gens de conseil , en latin prud-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 197

hommes (boni homines). On peut tre certain que dans les cits non
germanises ces prudhommes ont d tre recruts quelque temps par-
mi les descendants des dcurions composant lantique curie.

Ces juges ne sont pas lus par la population. Ils sont choisis par le
comte parmi les personnages les plus considrs par leur naissance et
leur fortune, soit dans le chef-lieu de la cit, soit dans les localits o
il sarrte pour tenir son assise dite plaid (placitum) ou mallus
(du germanique mall), car son devoir est de parcourir sa circonscrip-
tion.

Il lui faut circuler aussi pour faire rentrer limpt et prter main-
forte aux collecteurs (exactores, telonearii, sacebarones) dont les
fonctions nous sont mal connues.

Enfin, chose dont le brevet de nomination ne parle pas, peut-tre


parce quelle va de soi, il rassemble les hommes libres devant le ser-
vice militaire, les amne au lieu de concentration de larme, dj dite
lost, et, qui plus est, les commande.

Dans lexercice de ce commandement les comtes ont d vite se r-


vler insuffisants, car on voit apparatre au-dessus deux des ducs qui
se multiplient ds la seconde moiti du VIe sicle et qui, au suivant,
seront les vrais matres de lEtat. Il est possible quil y ait l une in-
fluence byzantine, mais il est plus probable que linstitution rpond
des ncessits inluctables.

Le duc est suprieur au comte, tout en ne faisant pas disparatre le


rle militaire de celui-ci. Il runit sous son autorit plusieurs comts,
mais leur groupement nest pas permanent ; il change au gr des cir-
constances. Le mot ducatus duch , cette poque, ne sentend pas
dun territoire, mais dune fonction de caractre plus particulirement
militaire.

Dans le sud-est de la Gaule, la tradition romaine donne le nom de


patrice un personnage analogue au duc, peut-tre mme quelque peu
suprieur en dignit celui-ci.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 198

c) Administration municipale. Nous ne savons quasi rien de sr


de ladministration municipale. Des formules du VIIe, mme du VIIIe
sicle, quelques chartes, semblent indiquer que les curies poursuivent
leur existence. A y regarder de prs, il apparat que ce sont de simples
greffes o lon dpose des crits de contrats ou de donation. Plus on
avance, moins apparaissent dans les manifestations, lgales ou non, de
la vie, ces personnages que Grgoire de Tours appelle les principaux
citoyens . Ds le VIe sicle, pour le moins, le principal citoyen, cest
lvque. A partir du sicle suivant son pouvoir dans la cit contre-
balance celui du comte et parfois le supplante.

C. Larme
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Chez les Germains, comme chez tous les peuples anciens, larme
se compose de lensemble des hommes en tat de porter les armes,
lexception des esclaves, peut-tre mme des affranchis, carts de cet
honneur et aussi du profit ventuel des succs de guerre. Dans
lEmpire romain, qui jouit longtemps de la paix, cette obligation
navait plus aucune raison dtre. Elle disparut en fait sans que le
principe mme du service de guerre ait jamais t aboli. Sous le Bas-
Empire ce service ne consistait plus pour la population des villes qu
dfendre les remparts en cas de sige par lennemi. Les hommes libres
de la campagne propritaires ne servaient pas. Cest dans la classe des
colons , libres thoriquement, en fait attachs au sol, que les grands
puisaient les quelques recrues dont lEmpire avait besoin. Les armes
impriales, on la vu, finirent par tre composes presque uniquement
de Barbares et ceux-ci taient en majorit des cavaliers. Linfanterie
tait tactiquement tombe au second rang.

Clovis, pour oprer sa mainmise sur la Gaule, disposait au dbut de


forces minuscules. Il dut faire appel aux autres petits rois Saliens, puis
aux Ripuaires, aux Burgondes mme pour abattre lEmpire gothique.
Ses successeurs comprirent vite que, rduits aux seuls contingents sa-
liques et ripuaires, leurs desseins ambitieux sur la Germanie, lItalie,
lEspagne, ne pourraient tre excuts. Ils firent appel aux Gallo-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 199

Romains. Ils avaient dj t prcds dans cette voie par les Visi-
goths, peut-tre par les Burgondes, alors que les Ostrogoths en Italie,
les Vandales en Africa se rservaient le monopole du service militaire,
ce qui ne leur profita pas.

En Gaule, sous les petits-fils de Clovis coup sr, sous ses fils
plus que probablement, tout homme libre est tenu au service militaire
et ses frais ; il doit sarmer et sapprovisionner pour une campagne
pouvant durer plusieurs mois au besoin, et cela autant de fois quil
plaira au roi.

Les Gallo-Romains, loin de se drober cette exigence,


lacceptrent avec empressement. Ils prirent part aux guerres extrieu-
res On les vit mme se jeter avec ardeur dans les querelles des Mro-
vingiens. Angevins, Manceaux, Tourangeaux, Poitevins, Berrichons,
Orlanais, Blsois, etc., se combattent furieusement pour soutenir les
comptitions des princes rivaux. Nul doute quen Neustrie et en Bour-
gogne ils ne constituent la grosse majorit des armes dites fran-
ques . En Austrasie mme ils en forment une notable partie, car la
Touraine, le Poitou, lAuvergne, la Provence relvent de ce royaume.

Pour larmement, ils adoptent celui des Francs, car les tombes du
e
VI sicle renferment les mmes armes, o quelles soient situes.
Pour la tactique il a d en tre de mme. Seuls ou presque des peuples
germaniques, les Francs avaient conserv de prfrence le combat
pied. Cest pied que sert la masse des Gallo-Romains. Cependant les
armes mrovingiennes nignorent pas la cavalerie et le contraste en-
tre cette priode et la suivante pour lemploi des deux armes est quel-
que peu exagr.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 200

D. Les finances
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a) Les recettes. Les rois barbares se sont bien gards de porter


atteinte au systme des impts romains. Ils ont voulu le faire jouer
leur profit.

Ainsi firent les Mrovingiens. Ils conservrent limpt foncier, la


capitation, les droits de march et de circulation. Ils sapproprirent
les profits des forts, des mines, des monnaies. Les obstacles quils
rencontrrent vinrent de la rpugnance obstine des Francs payer la
capitation, des rprimandes des vques traduisant les plaintes des
populations pressures. Ils vinrent surtout de leur propre incapacit
financire.

b) Les dpenses. II semblerait que les dpenses eussent d tre


rduites peu de choses. Larme, la grosse charge des budgets anti-
ques et modernes, ne cotait rien, les frais darmement et de ravitail-
lement en campagne incombant aux hommes libres mobiliss.
Ladministration non plus nmarge pas au trsor : les ducs, les com-
tes sont rmunrs par le revenu dun domaine fiscal de leurs circons-
criptions et la perception dune part des amendes judiciaires dues au
roi.

Lexcution des travaux publics, tel lentretien des routes, ponts,


ports fluviaux et maritimes, chemins de halage, etc., incombe aux ci-
ts ou aux grands propritaires qui les excutent au moyen de corves
imposes aux populations.

Lassistance aux infirmes, aux malades, sous forme dhospices,


dhpitaux, lducation des orphelins, ldification dhtelleries pour
les plerins, enfin le rachat des prisonniers de guerre, nombreux en
ces temps de guerre civile, tout cela est affaire de lEglise.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 201

E. La vie juridique et politique


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Si, la manire de lempereur, le Mrovingien rend des dits ap-


plicables lensemble de ses sujets, cest en des matires concernant
la lgislation pnale, la procdure criminelle. Il ne se mle pas de droit
civil. Gouvernant des peuples divers, il ne cherche nullement fondre
leurs lgislations. Il a soin, au contraire, que chacun vive selon sa
loi . Tout au plus opre-t-il de lgres additions aux deux lois fran-
ques, salique et ripuaire. Il ne touche pas la loi romaine. Il ne cher-
che mme pas en donner des manuels la faon du Burgonde Gon-
debaud et du Visigoth Alaric II. Le compendium de ce dernier, le Br-
viaire dAlaric, suffisait, au reste, pour les populations romaines .

Il ne modifie pas non plus le statut social de ses sujets. Les Francs
ont un tarif pour le rachat des dlits et des crimes, dit composition ,
vraie prime de sret contre lexercice du droit de vengeance (faida).
Pour le meurtre dun Franc il slve 200 sous dor, somme norme
pour lpoque, pour celui dun Romain 100 sous, Il est tripl pour
ceux qui sont au service particulier du roi ou qui appartiennent au
clerg ( partir du sous-diaconat), mais la proportion ne change pas :
cest ainsi que le meurtre du comte franc est tarif 600 sous, celui du
comte romain 300.

Cependant, chose qui a paru longtemps incomprhensible, contra-


dictoire, lgalit la plus complte existe entre les hommes libres du
Regnum, quelle que soit leur race. Il nexiste mme aucun privilge
lgal pour les riches et gens de bonne naissance. Les Francs eux-
mmes, contrairement aux autres peuples germaniques, les Burgondes
excepts, ne connaissent pas une classe sociale suprieure celle des
simples hommes libres.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 202

La contradiction nest quapparente. Lexplication de la diffrence


du vergeld (prix de lhomme) entre Franc et Romain a t fournie par
le juriste allemand Heinrich Brunner 4 .

La composition de 200 sous pour le Franc se divise en trois


parts gales, dont lune, le fredus, revient au roi, soit 66 1/3 de sous,
les deux autres tant rparties entre la ligne masculine et la ligne f-
minine de la victime. Chez les Romains, la ligne fminine nentrant
pas en ligne de compte, la composition nest que de 66 1/3 de sous,
plus la part du roi qui est de la moiti de ce qui lui reviendrait si deux
lignes taient ddommages, soit 33 1/3 de sous. Le tarif du Romain
nimplique donc aucune infriorit politique. En fait tout le monde est
gal, gal dans lassujettissement une royaut qui na gard qu sa
volont ou mme son caprice.

2 Dcadence de la royaut

A. Affaiblissement politique
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Moins dun sicle aprs la mort de Clovis la monarchie franque


donne des signes irrcusables de dcadence. Ses pouvoirs exorbitants
se heurtent des obstacles puissants. Non pas que les populations se
soient rvoltes. Les masses se montrent aussi dociles, aussi inertes
que sous lEmpire romain. Seuls des excs dans la leve des impts
peuvent mouvoir une sdition locale, au reste vite et cruellement r-
prime. Lopposition est venue dailleurs, de lascension dune classe
nouvelle, laristocratie gallo-franque, classe qui se rend matresse du
moteur de lEtat, le palais .

4 Deutsche Rechtsgesrchichte, t. I (1906), pp. 326-328.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 203

Les Francs, on la dit, ne connaissaient plus dautre famille noble


que la famille royale, celle des descendants de Mrove. Mais les Gal-
lo-Romains avaient une noblesse de fait, celle des trs grands propri-
taires revtus de la dignit de snateurs romains, les Clarissimes. Dis-
penss de frquenter Rome, ils constituaient en Gaule une puissante
aristocratie dominant le pays conomiquement.Elle se continua sous
les Mrovingiens, toujours au premier plan de la socit, donnant des
vques lEglise, des fonctionnaires lEtat qui ne pouvait que ga-
gner sattirer ses services.

Du ct franc, une aristocratie se constitua invitablement. Clovis


et ses successeurs, sils noprrent pas de confiscations en masse sur
le sol des indignes, rcompensrent leurs dvous par de larges
concessions de terre. Cest que, comme sous lEmpire, la proprit
foncire est la seule richesse et elle seule assure la considration so-
ciale.

Entre ces deux aristocraties le rapprochement tait fatal et il est


vident quil sopra par des mariages. Comme sous lEmpire, cette
classe recherche les fonctions publiques et par point dhonneur et par
intrt. Cest en elle que le Mrovingien puise le plus souvent ses d-
vous, ses fonctionnaires.

Un vritable apprentissage est institu la cour, au palais . Le


futur fonctionnaire doit faire, peine au sortir de lenfance, son stage
de dvou au service du prince, sous la responsabilit dun grand
personnage laque ou ecclsiastique attach la cour, auquel ses pa-
rents lont recommand . Entre commends il se cre des liens
au cours des annes dapprentissage au palais . Ces liens ne sont
pas rompus, mme par lloignement lorsque le commend a at-
teint lge o une fonction dans une province peut lui tre accorde.
La ncessit de prendre les ordres du roi et des officiers de la cour,
dapporter la caisse centrale, le trsor , le produit de limpt ; de
conduire lost le contingent du pagus, ramne au Palais chaque an-
ne, comtes et domestiques .

Ceux dentre les commends qui sont entrs dans 1Eglise sont,
eux aussi, rappels souvent auprs du roi, pour les affaires de lEglise
et de lEtat. Entre gens levs au palais il se cre une vritable solida-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 204

rit et ces gens sont aussi, le plus souvent, des propritaires fonciers
jouissant de lascendant que la proprit confre aux yeux des popula-
tions.

La puissance latente du palais sest exerce loccasion de mi-


norits rptes, en Austrasie surtout, lors des rgnes de Thibaud
(547-555) et de Childebert II (575-584). Il nen pouvait tre autre-
ment, le Palais reprsentait le gouvernement en ce cas.

En mme temps, le Palais avait son service une force nouvelle,


celle des Ducs. On a dit quils se multiplient dans la seconde moiti
du VIe sicle, lorsque les rois cessent de diriger la totalit des opra-
tions militaires et ont besoin de lieutenants gnraux. Tout de suite ces
personnages apparaissent brutaux, insolents, indisciplins.

Cependant, le Palais net peut-tre pas russi brider la royaut,


puis la dominer, sil navait acquis un systme nerveux central, en la
personne dun chef, le major domus, le matre de la Maison du roi, le
maire du Palais, comme disent les historiens modernes. Surveillant du
personnel de tout ordre composant la maison, 1 Htel du roi ,
comme on dira plus tard, le major avait donc autorit sur lui. Autorit
galement sur les commends du Palais, et aussi sur ceux qui
avaient obtenu, gracieusement ou prix dargent, la protection parti-
culire du souverain, qui staient placs sous sa mainbour.
Lentretien matriel du Palais lui donnait galement la surveil-
lance des domestici, administrateurs des domaines dont les produits en
nature alimentaient la cour, autorit sur les finances, do son pouvoir
doprer des confiscations au bnfice du trsor ou de faire des
restitutions en cas de confiscations injustifies. En labsence du roi, il
prside le tribunal central, celui du Palais. Il exerce un pouvoir de
coercition allant jusquau droit de mort, au moins sur le personnel in-
frieur. A loccasion il est homme de guerre et chef de larme. Il est
donc la fois ministre de la Maison du roi, de la justice, des finances.
Il est, vrai dire, le ministre unique de la monarchie mrovingienne.

Toutefois, ce nest pas du premier coup que le major domus a ac-


quis lensemble de ces attributions qui ont fait de lui un vice-roi ou un
grand-vizir. Les autres monarchies germaniques et les grands propri-
taires, et cela ds les temps romains, avaient leurs majores domus,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 205

mais ceux-ci ntaient que des majordomes au sens premier du


terme et les trois personnages de ce titre dont parle Grgoire de Tours
nont pas dpass ce stade. Pour que la fonction ait acquis cette im-
portance prodigieuse chez les Mrovingiens il a fallu que les circons-
tances aient permis cette ascension. Ces circonstances sont les minori-
ts qui ont suivi les meurtres de Sigebert (575) et de Chilpric (584).
II sest trouv alors des majores domus en Austrasie, en Neustrie, en
Bourgogne, personnages obscurs pour nous, faute de textes, qui ont
pris le pouvoir et ont hauss la fonction. Ils ont eu, ce faisant, la com-
plicit du Palais , avide de saisir lautorit sous la conduite dun
chef. Cest cette complicit, cette bonne volont des gens de cour qui
a consolid la charge et cela presque instantanment, car, ds le dbut
du VIIe sicle, il apparat que les rois ne peuvent rien sans lappui du
major.

La fin du despotisme royal est marque vritablement par ldit de


614. Lextermination des descendants de Sigebert, lunion en la per-
sonne de Clotaire II des trois parties du Regnum Francorum spares
depuis 561, la ncessit de mettre fin aux troubles et guerres qui
avaient dchir lEglise et lEtat au cours de cette longue priode, n-
cessitrent la runion dune double assemble ecclsiastique et laque
qui se tint Paris, en octobre. Le concile ne runit pas moins de
soixante-dix-neuf vques et fut vraiment un concile des Gaules. Les
plaintes et propositions des vques touchent, comme il convient, tou-
tes sortes de sujets dintrt exclusivement ecclsiastique, mais signa-
lent aussi les violences et spoliations dont les glises ont t victimes.
Les griefs des laques nous sont connus par les dispositions mmes de
lEdit qui ont pour but de les apaiser.

LEdit commence par donner satisfaction aux desiderata de


1Eglise. Il rtablit la libert des lections piscopales (c. 1 et 2), r-
prime les intrigues des clercs contre leurs suprieurs (c. 3), dclare les
clercs non justiciables des tribunaux publics, sauf en matire crimi-
nelle (c. 4), confie lvque la dfense en justice des affranchis (c.
7). Le roi sinterdit dautoriser par un acte crit le rapt, mme en vue
de mariage, des vierges et des veuves qui entendent se vouer Dieu,
soit domicile, soit dans un monastre (c. 18). La dfense des glises
doit tre prise par les juges et aussi celle des immunits accordes par
les prdcesseurs du souverain (c. 24). On peut ranger dans la catgo-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 206

rie des concessions 1Eglise linterdiction aux Juifs dactionner en


justice (c. 10). Les grands obtiennent confirmation des concessions
eux accordes antrieurement au rgne de Clotaire II (c. 16), ainsi que
la restitution des biens confisqus ceux qui taient rests fidles
leur roi par un souverain rival, pendant les interrgnes (c. 17). Ces
deux points taient pour les grands dun intrt capital.

Il y a aussi des dispositions dintrt gnral ou qui nous semblent


telles. Ainsi, aprs un appel la paix, lordre, la rpression des re-
belles et des mchants (c. 11), aprs la recommandation dobserver les
prceptes (diplmes) du roi (c. 13), 1 linterdiction aux juges
dempcher les parents dun homme dcd intestat dhriter de ses
biens (c. 6) ; 2 la suppression de tout impt (census) de nouvelle ins-
titution (c. 8) ; 3 de mme la suppression de tout tonlieu (droit de cir-
culation et de march) institu postrieurement aux rgnes de Sige-
bert, Chilpric, Gontran (c. 9) ; 4 lengagement de choisir les ju-
ges dans le pays mme quils administrent pour que leur fortune r-
ponde de leurs mfaits ventuels (c. 12), disposition impose gale-
ment aux vques et aux grands (c. 19) ; 5 interdiction de mettre
mort un ingnu (libre) ou un serf pour vol, en dehors du cas de
flagrant dlit (c. 22) ; 6 interdiction aux agents des vques et des
grands de mettre la main sur les biens dautrui (cest--dire sans doute
doprer la saisie prive) laide dune troupe arme (c. 20) ; 7 ordre
(c. 15) aux agents des vques et des grands damener au tribunal pu-
blic les hommes accuss de crimes rsidant sur leurs terres (gratifies
de limmunit). Ldit entend mme rprimer des abus dordre co-
nomique : il interdit ladministration des porcheries royales
denvoyer les porcs la pture dans les forts des glises ou des parti-
culiers (c. 21) et dfend dexiger la redevance dite cellarium, abusi-
vement leve mme quand les porcs ne trouvent pas se nourrir.

Qualifier de charte constitutionnelle ce ple-mle de dispositions


de tout genre serait sabuser. Les prrogatives de la royaut ny sont
nullement battues en brche. Il nen demeure pas moins que la royaut
a pris des engagements envers ses sujets et des engagements qui ne
seront pas oublis.Elle les renouvelle ou les tend par crit peu aprs,
en 616, Bonneuil, prs de Paris, en faveur des vques et farons
de Bourgogne et de leur maire Garnier (Warnacharius). Le texte ne
nous en est pas parvenu. A la fin du sicle Childric II qui,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 207

lexemple de son aeul Clotaire II, doit laristocratie neustrienne et


bourguignonne de rgner sur lensemble du Regnum Francorum,
prend des dispositions quun contemporain qualifie de sages . Il est
vrai quil les viole peu aprs par lgret de jeunesse , mais il paye
cette flonie de sa vie.

Ldit de 614 atteste donc bien que nous sommes un tournant de


lhistoire des Mrovingiens. Dsormais, ils ne peuvent rien sans le
Palais et sans son chef, le maire.

Une forte personnalit, celle de Dagobert Ier, sembla cependant ar-


rter la dcadence du pouvoir royal. Mais son rgne fut court (629-
639). Lui mort, la monarchie mrovingienne continua glisser sur la
pente fatale. Des minorits rptes, par suite du dcs prmatur de
tous ces rois du VIIe sicle, emports la fleur de lge par la dbau-
che ou quelque tare hrditaire, facilitrent considrablement la vic-
toire du Palais et de son chef.

De toute faon, la monarchie mrovingienne ntait pas destine


une existence brillante et honore. La principale cause de sa faiblesse
interne rside dans la mdiocrit de ses reprsentants. Les fils de Clo-
vis, dvors dambition, ne songent la satisfaire que par lassassinat
de leurs parents. Les petits-fils se posent en rois civiliss, instruits,
pieux, soucieux dtiquette. Ce nest quapparence trompeuse. Le M-
rovingien demeure grossier, cruel, bassement cupide, sans foi. Sa pi-
t mme est de pure forme : elle a pour base la crainte de la colre de
saint Martin. Le Mrovingien manque de tenue. A lexception de Si-
gebert, il choisit ses reines dans les ateliers de femmes du palais
ou des villas, les gynces. Il vit dans une polygamie lorientale.

B. Dcadence de limpt Sa disparition


Retour la Table des matires

Le Mrovingien na pas de talent politique ou militaire. Il est inca-


pable de guider son administration. Son incapacit financire notam-
ment dpasse toute limite. Il fait percevoir les impts irrgulirement,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 208

par -coups, sans se proccuper de refaire le cadastre et la liste des


gens assujettis la capitation. De l des injustices dans la perception,
des scnes pouvantables dans la rpression. Il laisse se multiplier in-
dment les pages et taxes aux marchs. Lor quil retire par des pro-
cds tyranniques sentasse strilement dans ses coffres, saignant ainsi
la vie conomique de la Gaule. Lor nen sort que comme instrument
de corruption.

Il a tent dimiter, de contrefaire, la monnaie impriale, qui seule a


cours dans les rgions mditerranennes ; mais il sy est mal pris. Son
administration montaire apparat ensuite en pleine dcomposition.
Evchs et monastres battent des espces dor et dargent leur pro-
fit. Des montaires frappent mme en leur nom propre en circulant
dans tout le royaume : on a calcul que plus de mille localits les ont
vus exerant leur mtier.

Finalement limpt sous toutes ses formes en arrive tre consid-


r comme une spoliation odieuse.

Une anecdote tire dune vie de saint prsente un tableau instructif


et amusant des difficults auxquelles se heurtait la leve de limpt.
Garnier, maire du palais du roi de Bourgogne, Thierry II, se heurte
la rsistance de lpiscopat de Bourges quand il veut tablir les bases
dune leve dimpts.

Alors vint du palais du roi Thierry et de sa part un homme trs cruel, du nom
de Garnier (Warnacharius), dvor de la passion sordide de lavarice, enfl
dorgueil, pour soumettre au tribut la ville et le pagus de Bourges, rapporter
au roi lor et largent que chacun devait, selon sa condition. La population que
lon veut rendre tributaire accourt auprs du saint vque Outrille (Austregisi-
lus) pour quil la dlivre de la dtestable coutume et lui vienne en aide par ses
saintes prires. Alors le saint homme, voulant expier un si grand crime,
sabme en oraisons jour et nuit, afin que la piti divine daigne dlivrer dun
ennemi froce le peuple qui lui est confi. Cest ce qui arriva. Dj Garnier
approchait des portes de la cit de Bourges, lorsque le saint, intrpide, sortit
sa rencontre et se dressa devant lui comme un mur, rsolu combattre pour la
justice, au nom du Seigneur. Il brlait de lutter contre la mauvaise coutume,
avec laide de Dieu, et jusqu la mort, pour la dfense du peuple : Do
viens-tu, o vas-tu, que veux-tu, mchant ? Le Seigneur fera obstacle tes in-
justes desseins. Il ne permettra pas que tu franchisses les remparts de cette cit
et de faire la description .Alors Garnier, rempli de fureur, voyant quil ne
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 209

pouvait satisfaire la malice dont son cur tait rempli, retourna au Palais pour
faire savoir au roi quOutrille lavait empch de remplir ses ordres. Sur ces
entrefaites, Outrille mourut en pleine gloire et son peuple demeura indemne.

Saint Sulpice, son diacre, fut lu lunanimit. Peu aprs, le trs cruel Gar-
nier, revenant de la cour, se mit en demeure, linstigation de lternel et hi-
deux ennemi (le dmon), doprer luvre diniquit, cest--dire de rendre
tributaires le pays et la ville de Bourges et tous leurs habitants, selon leur
condition. Sulpice tait un homme doux et simple, humble de cur et il redou-
tait extrmement la malice de cet homme. Il ne put que prier en pleurant Gar-
nier de ne pas soumettre au tribut sous son pontificat les gens de Bourges qui
ne lavaient pas t au temps dOutrille. Mais le cruel se refusa accorder si
peu que ce ft aux prires de loint du Seigneur. Alors le saint homme ladjura
au nom de son saint ministre de ne pas tablir, lui vivant, une si abominable
coutume. Le prlat lui fit accepter un prsent et sen rjouit (se crut quitte). Le
fourbe se rendit lglise de saint Outrille, comme pour y prier, et parvint au
lieu o gisait le corps du saint que la pit des fidles avait magnifiquement
dcor. Parcourant du regard la crypte, il la voit resplendissante dor et
dargent. Le cour plein denvie, il ose dire : Outrille et d lguer aux pau-
vres son or et son argent. Il la fait mettre sur sa tombe par gloriole. Il se sou-
ciait peu des pauvres en ralit, mais, semblable Judas Iscariote, il touffait
davarice. Sorti du spulcre il alla prier dautel en autel. Pendant quil par-
courait ainsi lglise, une poutre do pendaient des draperies, se dtachant du
toit, lui tomba sur la tte et lui fit une telle plaie que le sang coula par les yeux
et la barbe jusqu terre. Alors Garnier scria, autant que ses forces lui per-
mettaient : Vivant, Outrille ma toujours dtest et contrari, mort il mattire
la mort. Ainsi ce misrable, frapp du bras de Dieu, ne reconnut pas son
crime et ne demanda pas grce. Au contraire, enflamm de malice, il se dispo-
sa gagner rapidement la ville dAutun pour abattre et condamner lvque du
lieu. En route, il sarrta non loin du village dAnlzy (Nivre). La nuit, pris
dun flux de ventre, cet tre froce entra aux latrines et sy endormit. A son
rveil, il demanda ses serviteurs debout devant lui : Outrille et Sulpice
viennent de me donner une aiguire avec une tasse dor. Qui de vous les d-
tient ? Pendant que ses serviteurs dclaraient navoir rien vu et quil insis-
tait, voil que ses intestins sortirent du corps et quil exhala honteusement son
dernier souffle sur son fumier. Aprs quoi nul, en ces temps, nosa tenter un
crime aussi perfide.

Il y a dans ce pieux rcit, rdig deux ou trois gnrations plus


tard, une erreur chronologique. Garnier nopra pas au nom du roi
Thierry et la bte froce ne fut pas lui, mais un de ses prdces-
seurs la mairie du palais de Bourgogne. Il nimporte. Ce quil faut
en retenir cest que lopinion considrait comme un abus criminel, la
leve de limpt, mme les recherches pour son assiette.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 210

Les rois eux-mmes semblent considrer la leve de limpt


comme un pch qui charge leur me. Quun malheur sabatte sur leur
famille et les voil prts annuler la perception, mme brler les
registres. Grgoire de Tours nous difie ce sujet. En menaant Clo-
taire Ier de la colre de saint Martin, lvque Injuriosus carte une
leve sur les revenus des glises (livre IV, chap. II). Une pidmie
ayant mis en danger de mort deux enfants de Chilpric et Frdgonde,
la reine obtient de son mari quil jette au feu les descriptions (livre
V, chap. XXVI). Il est vrai quil sagissait dune aggravation de taxes.

Cette condamnation morale de limpt sexplique. Le fisc des M-


rovingiens tait une pompe aspirante, mais jamais refoulante dans
lintrt public. Grgoire de Tours prte Frdgonde les paroles sui-
vantes quelle na pas prononces, mais qui traduisent lopinion des
contribuables :

Nous thsaurisons et ne savons pour qui. Nos trsors sont fruits de rapines,
chargs de maldictions. Nos celliers regorgent de vin, nos granges de fro-
ment, nos coffres dor, dargent, de pierres prcieuses, de colliers et autres or-
nements impriaux (sic).

Cette inquitude sur la lgitimit de limpt implante au cur des


souverains explique que, de plus en plus, ils concdent aux vchs et
monastres, des diplmes dimmunit. Un acte de ce genre dispense
du paiement de limpt foncier et de la capitation, non seulement le
clerg, mais lensemble des hommes de toute condition sociale vivant
sur les domaines de limmuniste, et ces domaines sont immenses et
disperss dans ltendue du royaume. Le comte et ses agents nont
mme pas le droit de pntrer sur le territoire immunis sous prtexte
dy lever la part des amendes judiciaires dues au fisc. Les glises ob-
tiennent mme dispense de payer des taxes au passage des routes,
ponts, ports, etc... sur lensemble ou une partie du royaume. De grands
personnages bien en cour obtiennent galement le privilge de
limmunit. Tant et si bien que, au cours des VIIe et VIIIe sicles
limpt, sans avoir jamais t aboli par une mesure dordre gnral,
voit se resserrer le territoire sur lequel il fonctionne et finira par se
confondre avec des taxes locales, domaniales.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 211

C. Indiscipline et ruine de larme


Retour la Table des matires

Les armes mrovingiennes sont de mauvaises armes, indiscipli-


nes, pillardes, sujettes des paniques, plus redoutables leurs com-
patriotes qu lennemi. Larme envoye par Gontran en 586 pour
conqurir sur les Visigoths la Septimanie est compose des nations
qui habitent au del (au sud) de la Sane et du Rhne, et des Burgon-
des. Ces gens ravagrent les bords de la Sane et du Rhne do ils
enlevrent rcoltes et troupeaux. Ils commirent dans leur propre pays
beaucoup de meurtres, dincendies, de pillages et savancrent jusqu
Nmes en dpouillant les glises, en tuant les clercs, les prtres et le
peuple jusque sur les autels consacrs Dieu. Semblablement ceux de
Bourges, de Saintes, de Prigueux, dAngoulme et dautres cits
soumises audit roi arrivrent, commettant les mmes atrocits, jusqu
la cit de Carcassonne. Lexpdition se termina par un dsastre. Le
comte de Limoges ayant pri sous Carcassonne, il sensuivit une pa-
nique et tout le monde prit le chemin du retour. Les Goths poursuivi-
rent ces fuyards et les Toulousains quils avaient fouls laller les
dpouillrent et les turent. Lautre bande, celle qui assigeait Nmes
ne put sen emparer, pas plus que des autres places de Septimanie. Le
duc dAuvergne, arriv a rescousse, ne russit pas davantage. Alors
ce fut la retraite, marque des mmes excs que laller.

En passant par la Provence par eux dvaste laller, ces misrables mouru-
rent de faim, se noyrent ou furent massacrs par la population au nombre de
cinq mille (Grgoire de Tours, livre VIII, chap. XXXVI).

Le roi Gontran voulut sen prendre du dsastre aux chefs de


lexpdition. Ceux-ci se justifirent :

nul ne craint le roi, nul ne respecte le duc ou le comte, et si lun de nous fait
une rprimande ou veut punir pour le service du roi, aussitt lagitation com-
mence : on se prcipite sur le suprieur (senior) avec de dispositions si mena-
antes quil est oblig de fuir pour chapper leur fureur .
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 212

De mme larme envoye en Bretagne sous la conduite


dEbracharius, en trs triste tat, nosa repasser par les mmes pays
qu laller. Une partie nen fut pas moins depouille, battue, rduite
la dernire ignominie (ibid., livre IX, chap. IX).

Dira-t-on quil sagit darmes composes de Gallo-Romains et de


Burgondes en majorit ?Mais les bandes qui envahissent lItalie sous
les rgnes de Thibert, Thibaud, Childebert II, finissent par tre exter-
mines et elles sont composes, elles, en majorit de Francs
dAustrasie et dAlamans. Austrasiennes galement les armes qui
succombent sous les coups des Avars et laissent prendre le roi Sige-
bert (568). Deux ans aprs il faut acheter prix dargent la retraite de
cette horde turque. Dagobert lui-mme, mme en faisant appel au
concours des Bavarois et des Lombards, ne peut venir bout de
lempire slave constitu par Samo au cour de lEurope. Sous son fils
Sigebert III, roi dAustrasie, les Francs perdent la Thuringe, puis les
liens de subordination de lAlamanie et de la Souabe se relchent. A
la fin du sicle lAquitaine se constitue en principaut autonome. De
mme la Bretagne.

Les causes de laffaiblissement rapide des armes franques ne sont


pas difficiles dterminer. Ce sont moins des armes que des milices
confuses, composes de propritaires ruraux. Leur brutalit, leur got
du pillage, leur ardeur guerrire mme ne remplacent pas linstruction
militaire. Quant au commandement, il est impuissant, faute de cadres,
en admettant mme que ducs et comtes possdent quelques lments
de science de la guerre, ce qui est douteux. Les scnes atroces de pil-
lage et de meurtre en cours de route sont invitables, faute dun ser-
vice de ravitaillement. Les dbandades trouvent en partie leur explica-
tion dans le besoin de ces propritaires ruraux, petits et grands, de re-
gagner leur foyer pour surveiller leurs terres.

Ces gardes nationales rurales sont dangereuses non seulement pour


la population, mais pour le souverain lui-mme auquel, loccasion,
elles imposent leur volont ou quelles soumettent leur caprice. Dj
Thierry Ier, vers 525, pour calmer la fureur de ses guerriers qui veulent
participer au pillage de la Bourgogne na dautre ressource que de les
emmener dvaster lAuvergne. A travers le sicle, lost impose sa vo-
lont, soit pour combattre, soit pour se drober. Finalement, cest le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 213

refus des Bourguignons, des Neustriens, des Austrasiens de se battre


les uns contre les autres qui amne la ruine de Brunehaut et de ses pe-
tits-fils (613). Des scnes analogues se produisent au cours du VIIe
sicle. Le Mrovingien nest jamais si faible que lorsquil a convoqu
larme.

D. La royaut dconsidre Sa ruine


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Cette monarchie sans frein lgal, despotique et capricieuse, nest


pas aime. De temps autre sa tyrannie suscite un assassinat. Tels
sont les cas de Sigebert Ier, de Chilpric au VIe sicle, de Childric II,
de Dagobert II au sicle suivant. Au lendemain du meurtre de Chilp-
ric, son frre Gontran accourt Paris, entour dune escorte et sa
frayeur se manifeste dans lexhortation tragi-comique quil prononce
devant la population runie un dimanche dans la cathdrale, repro-
duite plus haut.

Seul Gontran parat avoir manifest quelque bonhomie, une bon-


homie de Gronte, avec des retours imprvus de frocit.Les autres ne
pouvaient sattirer aucun dvouement. Le sentiment affectif, ciment
oblig de toute socit qui veut durer, fait dfaut lEtat mrovingien.
Les rois vantent la fidlit, ils limposent, mais en mme temps, leur
politique consiste dbaucher les fidles dun frre, dun oncle ou
dun neveu. Ce faisant ils mettent prix la fidlit et ce prix est
lev. Lexutoire du trsor , qui autrement se grossirait sans cesse,
cest lachat du dvouement. Comme la fortune et la considration
sont attaches la terre, les rois se voient obligs de concder des
domaines royaux dits villas ou fiscs leurs leudes, leurs prtendus
fidles. De rgne en rgne la fortune territoriale des souverains dimi-
nue pour se rduire rien la fin de la dynastie. Pour rgner, il leur a
fallu constamment donner, donner en toute proprit, car le fief
napparat pas encore de faon sre. Cette monarchie cupide, avari-
cieuse est donc en mme temps horriblement gaspilleuse.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 214

E. Tyrannie du Maire du Palais


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Matre effectif du pouvoir, le maire du palais se montre au dbut


prudent vis--vis du Palais qui est son soutien. Mais assez vite
laristocratie palatine ne tarde pas se rendre compte que le gouver-
nement dun chef dont lautorit embrasse toutes les parties de
ladministration du Palais , et, par le Palais du royaume, est
plus lourd que celui du roi affaibli. En 627 mourut Garnier. Il stait
fait garantir vie le majorat de Bourgogne par Clotaire II dont il avait
assur le triomphe en 613 sur les petits-fils de Brunehaut. Le roi runit
Troyes les farons de Bourgogne et leur demanda sils voulaient
que Garnier fut remplac. Tous protestrent quils prfraient que le
roi et des rapports directs avec eux. Sans doute Clotaire II manuvra
pour carter du majorat le fils du dfunt, ce qui et tendu rendre la
charge hrditaire, mais, de leur ct, les grands de Bourgogne prf-
raient lautorit lointaine et intermittente du souverain celle, proche
et continue, du maire.

Cependant, quinze ans plus tard, la Bourgogne rclama un maire


en voyant Neustrie et Austrasie pourvues dun personnel nouveau. La
rgente, Nanthilde, proposa aux grands, runis Orlans, un Franc,
Flaochat auquel elle avait fait pouser sa nice. La proposition fut ac-
cepte, mais le nouveau maire dut prendre lengagement oral et crit
envers les grands, tant ecclsiastiques que laques, de leur conserver
lhonneur de leur rang, de leurs dignits et son amiti (642).

En Austrasie, lascendant du maire est tel que Grimaud tente de


mettre la main sur le trne par un ingnieux procd : Sigebert III, qui
na pas denfant, adopte le fils du maire qui prend le nom mrovingien
de Childebert. La tentative choua (662), mais elle est significative.

En Neustrie et en Bourgogne, les grands cartent la rgente Bal-


thilde et choisissent comme maire, Ebron. Choix inconsidr. Le
nouveau maire est un despote redoutable. Les grands ne peuvent en
venir bout quen faisant appel au roi dAustrasie, Childric II. Mais
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 215

ils prennent leurs prcautions contre le majorat. Le jeune roi sengage


ne pas nommer de recteur tranger dans chacun des trois royau-
mes, dont on respectera les lois et coutumes, de manire que nul,
linstar dEbron, ne se pose en tyran et ne se place au-dessus des au-
tres .

Ebron reprit le pouvoir, mais fut assassin (680 ou 683). Les


Neustriens ne furent pas heureux dans le choix de son second succes-
seur et le maire dAustrasie, Ppin II, put facilement en venir bout
la rencontre de Tertry (687). Malgr le faux dpart de Grimaud la des-
cendance de saint Arnoul de Metz avait conserv son prestige et sa
force en Austrasie. A partir de cette date le majorat dAustrasie rduit
nant le pouvoir du Mrovingien en mme temps quil domine la
Neustrie et la Bourgogne.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 216

CHAPITRE II

Lglise

A. Lpiscopat
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Dans le dsarroi produit par laffaiblissement de Rome et


loccupation progressive de la Gaule par les Barbares au cours du Ve
sicle, lEglise fut le soutien des populations romaines abandonnes
par lEmpire, et on a pu dire quelle leur fut comme une patrie. En ce
sicle lEglise, cest, avant tout, lpiscopat. Et lpiscopat eut une vie
trs agite, surtout partir du milieu du sicle quand, avec Euric, le
lien dalliance, le foedus, des Barbares avec Rome se relcha, puis
disparut. La diffrence de confession religieuse, Goths et Burgondes
tant ariens, aggrava la situation. Moins cruels que les Vandales de
lAfrica, les rois visigoths nen font pas moins peser un dur joug sur
lpiscopat. Ils exilent les prlats et, qui pis est, laissent vacants long-
temps les siges piscopaux. Quand Alaric II, inquiet, rapporte les du-
res sentences de son pre et autorise la tenue de conciles, il est trop
tard sa monarchie est dj frappe mort. Les Burgondes sont moins
oppressifs. Plusieurs de leurs princes et princesses se font catholiques.
Le roi Gondebaud songe mme un instant sauter le pas, mais il
nose. Et quand son fils, Sigismond, renonce larianisme, ici encore
il est trop tard. Un rival dangereux, le Mrovingien, profite de
lirrsolution de ses rivaux goths et burgondes pour les supplanter
dans la faveur des vques et, par les vques, dans celle des popula-
tions gallo-romaines.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 217

La conversion de Clovis passant du paganisme au catholicisme,


fut, on la vu, un coup de matre au point de vue politique, non moins
que religieux. Enthousiasm, lpiscopat salua avec joie le nouveau
Constantin et pardonna bien des excs au souverain et sa descen-
dance.

En ces temps troubles, ce quon recherche dans lvque cest


moins la science thologique, laustrit, lasctisme, bien quon les
apprcie fort, que la puissance et linfluence. Le secret de lascendant
sur les populations et sur. les princes cest la richesse, la richesse fon-
cire, et la naissance. Au Ve sicle, le choix de lvque, conform-
ment aux canons de lEglise, est remis au clerg et au peuple du dio-
cse, lequel se confond territorialement avec la civitas, lEtat gallo-
romain. Toutefois, ne nous y trompons pas : par peuple il ne saurait
sagir de lensemble de la population de la civitas, ne serait-ce que
pour la raison que le christianisme na pas encore conquis lensemble
des campagnes et mme que bien peu des bourgades dites vics (vici)
possdent des prtres demeure.

Il sagit seulement des habitants de la ville chef-lieu de la civitas.


Ici mme la totalit de la population de ces cits minuscules na pas
de rle actif. Le choix dpend des notables, des descendants des dcu-
rions ayant compos le petit snat local. Ce sont eux qui avec le clerg
cathdral, prtres, diacres, sous-diacres, acolytes, etc..., lisent vrai-
ment le nouveau prlat. Le reste de la population se borne
lacclamer.

Trs souvent, le plus souvent peut-tre, le choix se porte, non sur


un clerc, mais sur un laque renomm par sa pit, ses bonnes murs
et aussi par sa fortune et son nom. Les vques coprovinciaux lui
confrent successivement, mais rapidement, per saltum les ordres ec-
clsiastiques. Nomm, intronis, le nouvel vque, qui peut tre pre
de famille, si sa femme est encore vivante, se spare delle ou plutt
cesse avec elle tout rapport conjugal.

Lpiscopat apparat aussi, sinon toujours, du moins souvent, pour


un grand laque, comme une fin de vie toute naturelle, une sorte de
retraite. Il lui procure les satisfactions du pouvoir, dun pouvoir plus
effectif, plus intressant que lorsquil remplissait des charges publi-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 218

ques. Lexemple de Sidoine Apollinaire, entre bien dautres, est typi-


que. Lpiscopat vaut aussi llu une scurit, au moins relative. II
nest justiciable que dun concile et, quand elle en a les moyens, la
papaut veille sur lui et prend son affaire en mains. Ce passage de
ltat laque ltat ecclsiastique se poursuivra travers toute lre
mrovingienne et cela sans scandaliser personne. On verra mme aux
VIIe et VIIIe sicles des grands personnages de la cour, jusqu des
maires du palais, tel Arnoul en Austrasie, finir une carrire laque
clatante par lentre dans lpiscopal et mme y briller dun plus vif
clat, celui de la saintet.

Lusurpation du droit dlire lvque par le despotisme mrovin-


gien favorise la continuation de cette pratique de choisir souvent des
laques pour lpiscopat. Ce procd cependant nest pas sans excep-
tion. Les rois eux-mmes peuvent porter leur choix sur des clercs re-
nomms dans leur cit par leurs mrites religieux.

Rserv naturellement aux Gallo-Romains jusqu la conversion


de Clovis, lpiscopat se voit peu peu, partir surtout de la seconde
moiti du VIe sicle, occup galement par des titulaires dorigine
franque ou portant des noms francs.

Si pour certains lpiscopat est une retraite, cest une retraite fort
occupe. Il y a dabord les devoirs dordre religieux. Lvque officie
et prche dans sa cit. Chacune delles ne comporte, encore quune
paroisse, la cathdrale, mais celle-ci a son sige non dans un, mais
dans plusieurs difices : lglise Saint-tienne, cest la plus an-
cienne titulature, puis aussi Paris, une autre glise, ddie No-
tre-Dame depuis lextension du culte de la Vierge, enfin lglise
Saint-Jean (le baptistre). Il doit parcourir son diocse pour extirper
les restes du paganisme, soit latin, soit germanique, instaurer des basi-
liques dans les gros bourgs (les vics), favoriser ltablissement
dglises rurales, dotes de prtres titre permanent, seul moyen de
christianiser les paysans, les gens du pagus, si longtemps rtifs que
leur nom (pagenses) a donn en franais le mot paens.
Ladministration du temporel de 1Eglise, temporel sans cesse accru
alors par les dons des fidles, est un des lourds soucis de lvque. Il
nen viendrait pas bout sans laide du chef des diacres, larchidiacre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 219

Le Mrovingien se dsintressant de tout devoir dassistance et


dinstruction, cest lEglise dassurer la subsistance et le soin des
veuves, des orphelins, des malades, des faibles de toute espce.
Lvque doit fonder des hospices et hpitaux, des htelleries (xeno-
dochia) pour plerins et voyageurs. Il rachte les prisonniers, si nom-
breux dans les guerres incessantes que se livrent les rois francs, et
aussi les esclaves que vendent les peuples germaniques, notamment
les Anglo-Saxons.

LEtat et les cits en Gaule ont cess, faute de ressources,


dentretenir des coles publiques de grammaire et de rhtorique.
Mme les riches particuliers ont de moins en moins des pdagogues
particuliers leur service. On a cru longtemps quil existait au Pa-
lais une cole o les futurs fonctionnaires faisaient lapprentissage
des lettres. Cest une mprise amene par une fausse interprtation des
termes schola, scholares quon rencontre, chez les hagiographes no-
tamment. La schola, comme sous le Bas-Empire et Byzance,
sentend de la garde du souverain et les scholares sont les antrus-
tions , gens de cour, parce quils sont attachs au service du roi
nimporte quel titre. Il ny a jamais eu d cole palatine .

Au reste les spcimens qui nous restent des produits des crits r-
digs dans les bureaux du palais , les diplmes des rois et leurs
dits nous difient par leur barbarie, sur la culture que reoivent leurs
rdacteurs, les notarii et rfrendaires. Ce ignorants sefforcent de
rdiger en latin classique et ils commettent les erreurs de langue et
dorthographe les plus invraisemblables. Evidemment la royaut m-
rovingienne na mme pas t capable de sassurer pour ses bureaux
dun personnel dinstruction mme lmentaire.

LEglise nest pas beaucoup mieux partage. Au moins sefforce-t-


elle dentretenir des coles dans chaque cit. Cela est indispensable,
ne ft-ce que pour la clbration des offices sacrs qui doivent se faire
en latin. Mais les quelques renseignements qui nous sont parvenus ne
permettent que peu dillusion sur le rsultat. Cest un enseignement
primaire : lecture, criture, chant des psaumes, enfin comput pour
connatre les ftes ecclsiastiques de lanne. Encore a-t-on de la
peine recruter le personnel capable de distribuer un enseignement
aussi lmentaire. Si mdiocre que puisse paratre pareil enseignement
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 220

il faut lui reconnatre le mrite davoir permis des clercs, des la-
ques mme, quoique en fort petit nombre et sans cesse diminuant, de
transmettre quelque chose de la double culture, profane et sacre, que
lEmpire romain lguait au monde barbare.

A lvque revient aussi le devoir et le droit de juger, juger les


clercs, les innombrables suppts ecclsiastiques qui souvent nont de
clerc que la tonsure et le nom. Son pouvoir est limit seulement en
matire criminelle, encore a-t-il un devoir dintercession auprs des
pouvoirs publics. Il est larbitre tout dsign dans une foule de petits
et grands litiges entre clercs et laques ou mme entre laques.

Il a le devoir de btir, restaurer et entretenir, orner les glises de la


Cit.

Parfois, tel Didier de Cahors, au VIIe sicle, lvque prend sa


charge la restauration des remparts de la cit. Les murs de dfense ap-
partiennent au roi, ils font partie de son domaine et le demeureront
jusqu la, Rvolution franaise. Mais le roi sen remet du soin de les
entretenir la population. Elle serait souvent incapable de supporter
cette charge dispendieuse, si lvque ne venait son secours. Parfois
mme il entreprend des travaux publics, tel Flix de Nantes qui lve
des digues pour prserver la cit des dbordements de la Loire.

Pour subvenir toutes ces charges il faut une grosse fortune. Cest
le cas, sinon toujours, du moins souvent, des vques. Les quelques
testaments qui nous sont parvenus, testaments par lesquels le prlat
lgue ses biens son glise, le prouvent abondamment. En mme
temps il procde par cet acte de nombreux affranchissements de
serfs. LEglise na jamais song attaquer linstitution du servage, et
cest mme elle qui le conservera le plus longtemps, mais les affran-
chissements particuliers en grand nombre sont considrs cette po-
que comme une uvre pie.

Les fortunes piscopales nauraient pu suffire cependant ces d-


penses multiples si les donations des rois, des reines, des maires du
palais, des grands ntaient venues en aide lpiscopat. Elles furent
abondantes, partir surtout du VIe sicle.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 221

Un pome de Fortunat la louange de Nizier (Nicetius), vque


mtropolitain de Trves, crit vers 560, nous donne un aperu des m-
rites et des occupations dun vque de ce temps. Reproduisons une
partie, qui a aussi lavantage de fournir un spcimen du style de
lpoque avec ses antithses et ses pointes :

Vou tout entier luvre de Dieu, vous avez quitt pour elle les choses de
la terre et si le monde est mort pour vous, vous tes l pour ne pas mourir. La
vie est courte pour tous lexception du bienheureux. Ce qui est bien ne prit
pas : vous serez donc, et avec raison, immortel. Avare pour vous-mme et
prodigue envers les pauvres, ce que vous faites pour les petits, croyez que
vous le donnez Dieu. Chaque fois quun prisonnier reprend possession de
ses lares en rentrant dans son pays, vous prenez possession du ciel. Lexil est
par vous secouru. Vous nourrissez celui qui a faim, il ne vous quitte que rassa-
si. Vous mettez tous vos soins apaiser les tristes querelles. Vous tes
lunique remde aux afflictions de tous. Vous schez les larmes du pauvre et
lui rendez la joie. Qui gmissait est guri par vos prires. Le troupeau que
vous paissez ne craint pas que le loup ravisse ses agneaux et ceux qui sont
dans vos tables y sont en sret. Vous restaurez les anciennes glises et cest
vos soins que la plus vieille doit une nouvelle jeunesse. Puissiez-vous pen-
dant de longues annes encore prier pour les peuples et empcher vos ouailles
dtre dchires 5 .

Ce dernier vu ne devait pas tre exauc. Clotaire Ier carta Nizier.


Il est vrai que Sigebert le rtablit son avnement (561). Nizier est le
type du grand seigneur terrien. Il possde, entre autres, un chteau sur
la Moselle, prs de la rivire Rne, (peut-tre Bischoffsheim, prs de
Coblence).

Ailleurs (liv. V, pice 9, p. 133) Fortunat crit en ces termes aux


habitants (cives) de Tours, propos de lentre (573) en fonctions du
clbre Grgoire, lhistorien et hagiographe :

Applaudissez, heureux peuples ; celui quappelaient vos vux est parmi


vous. Votre vque est arriv : rendez grces Dieu. Enfants aux membres
nus, vieillards courbs par lge, ftez un si beau jour. Que chacun clbre ce-
lui qui fait le bonheur de tous. Il est venu lespoir du troupeau, le pre du peu-
ple, lami de la cit. Rjouissez-vous, brebis, voici votre pasteur. Rassasiez
vos yeux de la vue de celui que vous rclamiez et ftez dans la joie sa venue.

5 Posies de Fortunat, d. et traduction Ch. Nisard, 1. III, pice 12, p. 96.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 222

Son mrite, ses vertus lont lev cette dignit. Son nom mme le destine
comme pasteur du troupeau 6 La main du vnrable Egidius (vque m-
tropolitain de Reims) la consacr pour le bonheur du peuple aim de Rade-
gonde 7 . Sigebert et Brunehaut applaudissent ce choix et lapprobation du
roi ajoute son clat. Puisse son troupeau patre docilement, etc...

Le choix de lvque est la principale proccupation dune popula-


tion pour qui la vie politique nexiste plus et dont la vie municipale
disparat de plus en plus. Trs attache son pasteur elle exige beau-
coup de lui. Ses carts de conduite peuvent attirer sur elle les flaux
naturels, signe de la colre du Tout-Puissant. Aussi lvque est-il
troitement surveill. Il est soumis un incessant espionnage des
clercs et des laques quil entretient dans son palais (domus). A la
moindre dfaillance, ou mme sans prtexte valable, il se trouve les
clercs ambitieux, dsireux de le supplanter qui vont clabauder contre
lui au Palais .

Dans ces conditions on devrait sattendre ne voir sur les siges


piscopaux de la Gaule que des modles de vertu et de sagesse. Et ce-
pendant la lecture de Grgoire de Tours laisse une tout autre impres-
sion. Il nous dpeint des prlats cupides, querelleurs, sanguinaires
mme. Les disputes entre Bertrand de Bordeaux et Pallade de Saintes
nont rien ddifiant. Bodgisile du Mans est dur au peuple, pillard,
cruel : il est sous lempire de sa femme, monstre de mchancet. Me-
lantius trempe dans lassassinat de Prtextat de Rouen. Les diocses
dEmbrun et de Gap sont au pouvoir des frres Salonius et Sagittarius,
prlats guerriers et rebelles, etc... Toutefois, il est de saints prlats, tel
Vran de Chalon-sur-Sane, dautres encore.

La culture littraire de lpiscopat baisse rapidement. Le dernier


qui ait crit dans un latin correct est Avitus de Vienne (mort en 525),
mais sa correction sexplique par une imitation servile de modles an-
ciens. Lui-mme na aucun style personnel. Les autres nont pas reu
une instruction suffisante pour se tirer des difficults dune langue qui

6 Jeu de mots sur Grgorius rapproch de grex (troupeau).


7 La reine, se sparant de Clotaire, avait sjourn Tours et y avait fond un
monastre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 223

est dj, pour eux aussi, comme une langue morte. Grgoire de Tours
dplore la ruine des lettres et lui-mme ne sen fait pas accroire, : il se
qualifie rusticus, idiota, sans sapercevoir quil a pour nous dautres
mrites qui le rendent incomparable.

Ne leur demandons pas de science thologique. Au reste, les gran-


des confrences et disputes sur la christologie avaient t rgles en
Orient au sicle prcdent : Sur les rapports de la grce et de la pr-
destination, le Ve sicle avait connu une activit doctrinale intense,
confine, il est vrai, dans le sud-est de la Gaule. Cassien, Prosper,
Vincent de Lrins, Faust de Riez, etc... avaient dbattu le problme.
Ils avaient t plagiens, antiplagiens, semi-plagiens, contre ou pour
laugustinisme. Mais la question fut rgle au concile dOrange de
529 o saint Csaire dArles fit accepter un augustinisme mitig.

Le clerg de Gaule est orthodoxe, prserv de lhrsie en raison


mme de son ignorance. Tout au plus saisit-on quelques traces de
ladoptianisme ou du novatianisme, et, au VIIe sicle, du monoth-
lisme. Ce ne sont que des manifestations fugitives.

Lactivit du haut clerg de Gaule est tourne vers la pratique. Il


entend extirper des campagnes les derniers vestiges du paganisme, les
croyances magiques. Il sefforce de dfendre les personnes et les biens
dEglise contre les empitements et spoliations des laques, du roi lui-
mme. Il veut purifier la vie des clercs, trop mondains et souvent ma-
ris, obliger les fidles lobservation du dimanche et des ftes, pros-
crire danses et chants jugs indcents, etc.

Les conciles des Gaules sy emploient. Ils sont runis souvent : on


en compte quarante-deux de 511 614. Puis leur nombre diminue
dans la dcadence du VIIe sicle : douze de 614 680, un enfin en
695. Puis ils cessent jusqu lavnement de Carloman et de Ppin
(741), tmoignage irrcusable du profond abaissement de 1Eglise et
de la socit.

Ce qui est grave cest que le clerg de Gaule se rvle trop vite im-
puissant la conversion des parties germaniques du Regnum. La
conversion de Clovis neut deffet que sur ceux des Francs qui taient
tablis en pays gallo-romain. Dans les rgions o les Francs taient en
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 224

totalit ou en majorit le paganisme persistait. Les siges piscopaux


de la Belgique Seconde, ceux des bords du Rhin avaient disparu. On
les rtablit au cours du VIe sicle, mais les titulaires de ces diocses
savrrent impuissants christianiser les populations. Cette tche fut
entreprise par des missionnaires, en majorit venus de lAquitaine,
demeure moins barbare, les saints Vast, Eloi, Amand, notamment.

On laisse aux missionnaires scots (irlandais), Columban, Gall, puis


Fridolin et Kilian, la tche de commencer la conversion des Alamans,
des Thuringiens, mme des Francs de la rive droite du Rhin. La pro-
fonde dcadence o tombe le clerg de Gaule au VIIIe sicle ne lui
permet plus de continuer cette uvre de proslytisme que les maires
du palais doivent confier des Anglais, Willibrord, Boniface.

A la dcharge de lpiscopat gallo-franc, il faut dire quil avait un


travail considrable achever lintrieur, celui de la conversion des
campagnes. Le christianisme y demeurait superficiel, la majorit de la
population ne pouvant assister loffice divin faute dglises et de
prtres. Des tournes pastorales, des messes dites occasionnellement
par un prtre de passage, taient des remdes impuissants consolider
la foi. Longtemps le diocse, identique dans ses limites la civitas,
navait eu quune seule paroisse, celle du chef-lieu. Puis les bourgades
libres dites vici ou castra avaient obtenu ltablissement dune basili-
que pourvue dun presbyterium, vrai collge clrical form de prtres,
diacres, sous-diacres, etc. Le ressort de cette basilique commence
prendre le nom de paroisse.

Restait pourvoir la majorit de la population rurale. Celle-ci,


compose de colons et de serfs, rsidait sur les domaines des
grands propritaires. Les glises possdant nombre de domaines (vil-
lae), les vques recommencrent de bonne heure tablir dans cha-
cun deux un prtre le desservant en permanence, dot de quelques
manses (lots de colons ou serfs) dont le revenu foncier pourvoyait
sa subsistance. Cette tche se poursuivit au cours des VIe et VIIe si-
cles. Rois, reines, grands officiers imitent lvque. De mme les pro-
pritaires ruraux obtiennent de lpiscopat la faveur de transformer
leur oratoire priv en glise vritable o un desservant, dsign par
eux, mais approuv par lvque, clbre la messe chaque dimanche
ou mme chaque jour.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 225

En mme temps les prtres de vici, mme de domaines sont incits


ouvrir une cole, primaire comme nous dirions, sils en sont capa-
bles. Il se cre ainsi une classe sociale nouvelle, celle du cur de cam-
pagne. En dpit de sa faible instruction, dune moralit parfois dou-
teuse, dune humble naissance il est le plus souvent dorigine non-
libre ce prtre de village est le propagateur de la foi dans la popula-
tion rurale.

Au Ve sicle encore, lvque se rserve la prrogative de confrer


le baptme et il le fait Pques de prfrence. Puis il concde ce pri-
vilge aux prtres des vici ou castra, enfin aux simples curs. Alors se
constituent vritablement des circonscriptions culturelles rurales et
elles reoivent le nom honorifique de paroisses , cependant que le
terme diocse sentend dsormais du ressort piscopal. Ces basili-
ques de bourg, ces glises mme de campagne tiennent honneur de
se procurer une parcelle du corps ou du vtement dun saint person-
nage, martyr ou confesseur de la foi, et se placer sous sa protection.
Si bien que lancien nom du lieu o slve ce sanctuaire commence
prendre le nom du saint o il est clbr. Cest ainsi, pour ne citer
quun exemple entre plusieurs milliers, que Catulliacum, au nord de
Paris, perd son nom antique pour celui de Saint-Denis.

Cette constitution des paroisses rurales est un fait capital dans


lhistoire non seulement religieuse, mais sociale et mme politique de
la France. Les paroissiens forment corps. Ils se rencontrent le di-
manche la messe et la sortie de loffice. Ils sassocient pour
lentretien du desservant, pour la rparation et lentretien de lglise.
Quelques-uns dentre eux reoivent mme du cur un rudiment
dinstruction qui permettra, en des temps favorables, une lite in-
fime, mais dautant plus prcieuse, de slever plus haut. Le ressort de
la paroisse concidant le plus souvent avec celui du domaine de la vil-
la, le propritaire-seigneur trouve commode de sadresser cette pa-
roisse que forment ses vilains (cest--dire ses villageois) pour la
perception des taxes, coutumires ou abusives, quil lve sur eux, et
aussi pour les multiples besoins des travaux des champs. Bien plus
tard, partir du XIVe sicle et jusqu la Rvolution, le roi fera de
mme pour la leve de limpt, laissant, lui aussi, aux villageois, le
soin de le repartir entre eux, et par cela mme leur reconnaissant une
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 226

communaut, ce qui entrane forcment un sentiment de solidarit en-


tre ceux qui la composent, par suite une rsistance ventuelle
loppression seigneuriale ou royale. Et comme, travers les sicles, la
limite de la paroisse, son finage , na jamais chang, on peut dire
quelle est la cellule organique de la socit franaise si longtemps
presque exclusivement rurale. La Rvolution, en 1790, lui donnera
une conscration dhonneur en lui confrant le nom prestigieux de
commune.

Lachvement de la constitution de la paroisse au cours de lre


mrovingienne est sans doute le grand fait de lhistoire de cette triste
priode de notre histoire et il est, on le voit, de premire importance.

B. Le monachisme
Retour la Table des matires

Absorb par les proccupations du sicle, lpiscopat risquait de


laisser se desscher les sources de la spiritualit chrtienne, lascse et
la mystique. Les soucis de Marthe lui font ngliger la contemplation
de Marie, comme lavouera un vque des temps ultrieurs. Le mona-
chisme vint combattre le divorce qui menaait de stablir entre la vie
sacerdotale penche vers la terre et les aspirations clestes de lme
chrtienne.

La mystique est lie lasctisme et lasctisme trouve sa terre


dlection loin des hommes, au dsert. Cest bien ce quont compris
les mystiques de toutes les religions. Au cours des IIIe et IVe sicles
des chrtiens dEgypte eurent lide de se retirer en des lieux carts,
peine propres leur assurer le minimum dexistence et de sy livrer
des mortifications rigoureuses pour se purifier et carter les assauts
continus du dmon. Le bruit des exploits en ce genre de Paul de Th-
bes, dAntoine, dHilarion, de Pakhme fut propag en Occident par
une traduction latine de la Vie dAntoine par Athanase en 357. Le suc-
cs fut comme foudroyant. On smerveilla des prodiges asctiques,
surhumains, de ces gladiateurs du Christ . On songea les imiter,
et sous leur double forme de vie rmitique, de vie cnobitique. Si la
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 227

forme de lanachortisme sest poursuivie travers les sicles en Oc-


cident, il faut reconnatre que les ermites ny ont jamais t vus sans
dfiance, au moins par le clerg sculier. La vogue a t au cnobi-
tisme inaugur par Pakhme (mort en 346). Au dbut de linstitution,
les religieux continuent vivre chacun part dans leur loge ou cellule
et ne se runissent que pour les repas et la prire. Cest ce stade que
la recueille saint Martin, qui linstalle Ligug, prs de Poitiers, vers
360, puis prs de Tours. Ensuite les liens se resserrent, la discipline
simpose sous lautorit dun pre (abbas), labb. Des rgles guident
la vie de la pieuse communaut. Saint Basile, vers 360, rdige une r-
gle qui rgit encore les couvents de lEglise de rite grec, dite ortho-
doxe (Grce, Bulgarie, Serbie, Roumanie, Russie). En Gaule, outre
linfluence de Martin, il y a celle dHonorat en Provence, qui fonde un
monastre dans une des les de Lrins (Sainte-Marguerite en face de
Cannes) et donne une rgle qui ne nous est pas parvenue. Mais nous
possdons la double rgle pour les monastres dhommes et de fem-
mes due saint Csaire dArles (mort en 542). La plus clbre des
rgle est due un Romain, Benot de Norcia. Il sinspire des rgles
antrieures, mais leur insuffle un nouvel esprit. Non pas quil ait re-
command la copie des manuscrits plus particulirement, comme fe-
ront ses disciples, mais il adapte la rgle au climat physique et moral
de lOccident, par des prescriptions de son exprience personnelle au
monastre quil a fond au Mont-Cassin. Il a compris que lennemi du
moine cest loisivet et il la combat par la lecture des textes saints et
par les travaux manuels. Sa rgle, qui simposera lItalie, et de l
lAngleterre convertie par la papaut, ne se rpandra cependant en
Gaule que lentement. Elle ne remplacera la rgle plus rigoureuse de
lIrlandais Columban que vers la fin de lre mrovingienne.

Cassien avait fond, vers 418, prs de Marseille, Saint-Victor pour


les hommes, Saint-Sauveur (dit plus tard Saint-Cassien), pour les
femmes. Honorat, outre son tablissement des les de Lrins en fonde
un autre dans une le du Rhne. Csaire, en 513, fonde Arles, pour
les femmes, le couvent qui prendra son nom. Le diocse de Vienne se
couvre de monastres. Dans le Jura, Romain et Lupicin fondent Saint-
Claude Condat, Baume pour les femmes. Le roi des Burgondes, Si-
gismond, lve un grand clotre en lhonneur de la lgion thbaine et
de saint Maurice, Agaune, dans le Valais.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 228

Le nord de la Gaule se couvre de monastres depuis le milieu du


e
VI sicle. Cest luvre des rois, des reines, des maires du palais, des
grands, des vques, des missionnaires. Childebert fonde Saint-
Vincent (Saint-Germain-des-Prs), Clotaire Ier Saint-Mdard de Sois-
sons, Gontran Saint-Marcel prs Chalon-sur-Sane, Dagobert Saint-
Denis ou plutt le transforme, Radegonde Sainte-Croix sous Poitiers,
Balthilde Chelles et Corbie, Brunehaut Saint-Martin dAutun, Ebron
Notre-Dame de Soissons, Grimaud lAustrasien Stavelot et Malmdy,
Dadon (saint Ouen) et Eloi sassocient les rois pour btir Rebais en
Brie, Solignac en Limousin.A de riches et pieux personnages sont dus,
en Bourgogne Flavigny, en Neustrie Fleury (Saint-Benot-sur-Loire),
Saint-Aignan, au diocse dOrlans, Fontenelle (Saint-Wandrille),
Jumiges, en France Centulum (Saint-Riquier), Elnone (Saint-
Amand), Sithiu (Saint-Bertin) ; dans lArgonne Saint-Mihiel, Prm,
en Alsace Murbach. A lIrlandais Columban, on doit Annegray, Fon-
taine, Luxeuil lore des Vosges.Les fondations du type scot (irlan-
dais) se multiplirent notamment dans la Brie, au diocse de Meaux :
Saint-Faron, Faremoutiers, Rueil, et aussi en Alemanie.

Ces fondations qui renferment jusqu deux ou trois cents moines


sont coteuses, ce qui explique que seuls des princes et des riches
puissent en faire les frais en les dotant dimmenses domaines fonciers.

Lpiscopat navait pas vu sans inquitude cette floraison


dtablissements monastiques. Il comprenait que les sources de la for-
tune se dtourneraient vers le clerg dit rgulier , aux dpens du
sculier . En outre, bien que ces fondations ne puissent soprer
sans son agrment et que abbs et moines, abbesses et nonnes soient
encore troitement soumis son autorit, lvque sent en eux un fer-
ment dindpendance, ce qui ne manquera pas de se produire. A partir
du VIIe sicle quelques monastres obtiennent du souverain, puis du
pape, un diplme de soustraction l ordinaire (lpiscopat), inter-
disant au prlat lentre du clotre, sauf pour les ordinations sacres.
Les vques eux-mmes commencent autoriser moines et moniales
lire leur abb, leur abbesse.

Le mouvement est tellement irrsistible quil les gagne. A partir de


lpoque carolingienne, plus encore captienne, tout vque pieux
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 229

voudra attacher sa mmoire la fondation dun monastre, grand ou


petit, selon ses ressources.

C. Dcadence de lglise
Retour la Table des matires

Il reste apprcier le rsultat de ces grands efforts pour entretenir


et tendre laction de la vie chrtienne.

Il ny a pas de doute que nombre dvques dans une proportion


que notre indigence documentaire ne nous permet pas dapprcier
aient t dhonntes, pieux et bienfaisants prlats. La vie monastique a
t la consolation, le salut de quantit dhommes et de femmes, mme
dans laristocratie du palais, curs ou effrays par les violences et
les vices du sicle .

Le droit dasile que lEglise a russi se faire reconnatre a t le


seul obstacle, pas toujours efficace, au ressentiment, la cruaut des
rois et des puissants. Cest un beau spectacle que de voir leur haine
expirer devant le sanctuaire o un malheureux se rfugie en tremblant.

Mais aussi que dombres !

La charit mme des bons vques, des bons abbs, des bonnes
abbesses, est trop souvent mal comprise. Elle consiste essentiellement
pour les premiers entretenir des pauvres, ceux de la cit, inscrits sur
un registre, la matricule, ce qui les transforme en chmeurs perptui-
t. Les distributions daumnes, de vivres des misrables qui entou-
rent la table du prlat a quelque chose de choquant nos yeux ; on se
les reprsente comme des chiens auxquels on jette un os pendant les
repas.A la porte des clotres, en certains jours, on donne quelque pi-
tance qui se prsente, indigne, comme digne dintrt.

Le droit dasile entrane bien des abus. Dans les cours et sous les
portiques qui entourent la basilique les rfugis, trop souvent des in-
dsirables, se livrent des violences et des scnes dorgie.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 230

La masse de la population retire-t-elle grand profit moral et reli-


gieux des efforts de lEglise pour la purifier ? Les actes conciliaires et
les pnitentiels, o sont consignes les peines, les pnitences qui pu-
nissent les fautes de tout ordre, crimes et dlits, inobservance des ftes
et des sacrements, nous laissent peu dillusions cet gard. Ces tarifs,
trop semblables aux compositions des lois germaniques, exercent
mme une action nfaste en enracinant lide que tout peut se racheter
par un jene, une flagellation, un plerinage, des offrandes, une fonda-
tion pieuse, plutt que par le repentir et la rnovation intrieure.

La rvrence pour la mmoire des martyrs et des confesseurs d-


gnre en un culte aveugle pour les dbris de leurs corps ou des vte-
ments et objets qui les ont touchs. On en arrive un paganisme in-
conscient. Les saints deviennent les succdans des dieux antiques
avec leur pouvoir thaumaturgique de gurir les affections corporelles.
Non pas, comme on la prtendu, que les saints soient sous une dno-
mination nouvelle les successeurs des dieux. Le culte qui est rendu
leurs reliques a pour source le mme besoin psychologique dun se-
cours surnaturel aux maux dici-bas.

Plus on avance dans cette priode, plus lEglise dans son ensemble
se dgrade. Est-ce uniquement la faute des pasteurs du troupeau ? Une
telle apprciation serait exagre, injuste. LEglise subit le contre-
coup de la dcadence mrovingienne. Les rois, les maires du palais,
les grands lui ont impos des vques et abbs trop souvent indignes
de leur mission. Elle les accepte, nayant pas encore la force de sy
opposer et en subit les effets.

Mais cest une chose signaler, que, par une inconsquence pour
nous paradoxale, jamais la France na connu autant de saints. Ils pul-
lulent lpoque mrovingienne. On a relev jusqu trois cent
soixante-dix saints et saintes du dbut du VIe au milieu du VIIe sicle.
Pour le VIe sicle, une cinquantaine dvques, une quarantaine
dabbs, une douzaine de prtres, une dizaine de moines ou de solitai-
res, un roi (Sigismond), un fils de roi (Cloud), une reine (Radegonde),
etc. Et lon ne compte pas une trentaine dabbs dArmorique qui sont
en mme temps vques.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 231

Pour les VIIe-VIIIe sicles, soixante vques, autant dabbs, une


vingtaine dabbesses, seize prtres, sept confesseurs , une douzaine
de vierges ou veuves, quelques diacres, moines, ermites, enfin une
reine (Balthilde), une fille de maire du palais (Gertrude), un roi, Da-
gobert II. Les rois sont peu recommandables, mais ils ont pri assassi-
ns et la piti populaire les a sanctifis. Le mme sentiment, de nos
jours, sattache aux chefs dEtat et hommes politiques, victimes dun
fanatique ou dun alin. On les sanctifie en donnant leur nom aux
plus belles rues dune ville.

Il semble que pour le peuple, tout vque, abb, abbesse qui a me-
n une vie charitable et difiante a le don des miracles aprs sa fin, ou
mme de son vivant, et, par suite, mrite un culte. Cest comme un
honorariat quon ne saurait refuser.

A lpoque carolingienne, le nombre des saints diminuera dune


manire considrable. Il se rduira encore bien plus lpoque cap-
tienne, alors que prlats et abbs sont, nous parat-il, infiniment plus
dignes de la sanctification. Cest que lopinion est devenue plus diffi-
cile et, partir du XIIIe sicle, la papaut veille et institue le procs en
canonisation.

D. Lglise et ltat
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Ds le triomphe du christianisme sous Constantin, lEglise et lEtat


sont mal dlimits. Il nen pouvait tre autrement. LEglise, comme
surprise par la soudainet de sa victoire, navait prpar aucune doc-
trine politique. Pour le droit priv, pour les relations sociales, les li-
vres saints ne lui fournissaient rien qui pt sadapter la vie. Elle ac-
cepta le droit romain trs naturellement. Elle se borna tenter den
adoucir quelques prescriptions. Surtout elle chercha se faire une
place part, obtenir pour son clerg des privilges, seul procd ef-
ficace pour empcher quil ne ft victime des caprices dun pouvoir
imprial qui ne connaissait aucun frein. Lvque eut mme un pou-
voir darbitrage tendu pour les litiges entre laques.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 232

Il fallut, il est vrai, payer ces privilges et trs cher, par une inter-
vention perptuelle du matre du monde civilis dans la vie quoti-
dienne de lEglise, dans ses prescriptions disciplinaires, dans le
dogme lui-mme.Sous les successeurs de Constantin le catholicisme
subit les rudes assauts de larianisme et ne russit les repousser que
grce au dernier des empereurs romains dignes de ce nom, Thodose
(mort en 395). La faiblesse des souverains du Ve sicle lui fut favora-
ble, en Occident du moins, en rehaussant en contrepartie lautorit de
lvque de Rome. Mais la tentation de dominer lEglise est irrsisti-
ble chez les empereurs. On le vit bien sous le principat de Justinien
qui versa dans le csaropapisme. La Gaule chappa entirement son
empire tant religieux que politique, ainsi qu celui de ses successeurs.
Les rois mrovingiens taient trop borns pour sentremettre dans des
controverses dogmatiques. Chilpric cependant eut un instant lide
de se mler au problme du trinitarisme. Rabrou par ses vques, il
ninsista pas.

Mais, en dautres domaines, lintervention du Mrovingien fut


continue et fcheuse. Dabord il sarroge trs vite le droit de nommer
lvque et par l de dominer la vie de lEglise. Il lui accorde, il est
vrai, de grandes faveurs, prrogatives judiciaires, donations, diplmes
dimmunit, etc. Seulement il exige beaucoup en contrepartie. Pour lui
lvque est une sorte de fonctionnaire, si bien quil le fait surveiller
par le comte, comme dautre part il lui fait surveiller le comte.

Sil nose frapper dune peine grave un vque qui lui est hostile
ou quil croit tel, sil convoque pour le juger un concile, conform-
ment aux canons de lEglise, il pse de toutes ses forces sur les pres
du concile. Soumis, craintif, lpiscopat nest que trop port voir un
coupable dans tout confrre en disgrce. Laffaire de Prtextat de
Rouen est un tmoignage affligeant de sa servilit.

A la dcharge de lEglise et de lEtat, il faut dire quil tait impos-


sible que leur domaine ft aussi troitement spar quil doit ltre
dans nos ides modernes. Ils taient des associs faisant parfois mau-
vais mnage et il en sera toujours ainsi travers les sicles mais
insparables pour mille raisons dordre temporel aussi bien que reli-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 233

gieux. Selon loccurrence, lun des associs domine lautre, mais


narrive jamais le supplanter.

Aprs une longue priode de soumission, lpiscopat commence


relever la tte, pass le rgne de Dagobert. Des minorits continues lui
valent une grande influence auprs des reines rgentes, Nanthilde,
Balthilde, auprs des grands du palais. En Bourgogne lpiscopat ap-
parat tout-puissant. Les malheurs et la fin tragique de Leodgarius
(saint Lger) ne doivent pas faire oublier quil fut un prlat ambitieux,
dominateur, qui voulut simposer la faiblesse de Childric II. Il
trouva des mules en la personne de Didier, vque de Chalon-sur-
Sane, de Bobbon, vque de Valence, deux grands (optimates), pas-
ss dans lpiscopat (vers 675). Au dbut du sicle suivant encore,
Savary, vque dAuxerre (mort en 715), se rend quasi indpendant et
domine la Bourgogne.

A la fin de lre mrovingienne, la situation du clerg tant sculier


que rgulier apparat prpondrante. Au point de vue conomique, la
multiplication des donations aux glises et monastres lui a valu une
richesse foncire telle que par la suite rien nen pourra approcher.
LEglise est la plus grande propritaire de la Gaule. Propritaire de
grands domaines ruraux, lpiscopat sest rendu, ds cette poque,
matre du sol, peu tendu, il est vrai, des cits chefs-lieux des pagi. En
chaque cit, lvque est plus matre que le comte, car la population
peu nombreuse qui lhabite, dpend de lui, au temporel non moins
quau spirituel.Les artisans et commerants travaillent ldification,
entretien, embellissement des difices sacrs, lhabillement, la pa-
rure, lalimentation du prlat et de son nombreux entourage de clercs
et de laques. Il est assez probable que dj les habitants ntaient plus
propritaires de leurs demeures, mais les tenaient de leur pasteur,
moyennant le versement dun cens.

Les cultivateurs des domaines dEglise taient sous la coupe du


clerg. Mme les colons considrs encore comme libres de leur
personne et les petits hommes libres chappaient aux pouvoirs publics
puisque les vques et abbs avaient obtenu du roi des diplmes
d immunit qui avaient pour effet, non seulement labolition des
impts sur ces territoires, mais linterdiction aux comtes et leurs su-
bordonns dy pntrer sous aucun prtexte. Lorsquun diffrend
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 234

slevait entre un habitant du territoire immuniste et un homme du


dehors, il devait en principe tre soumis au tribunal public qui se te-
nait hors de ce territoire, et lvque ou labb tait tenu dy amener
son sujet. En fait, le comte tant dans dimpossibilit lgale dentrer
dans limmunit, des pourparlers devaient sengager entre lui et le
propritaire ecclsiastique devenu un vritable seigneur. De guerre
lasse on remettait parfois ce dernier le soin darranger laffaire, au-
trement dit on tendait son autorit judiciaire hors mme de
limmunit.

Ces privilges, des yeux modernes exorbitants, presque incom-


prhensibles, ne semblent pas avoir provoqu lanimadversion des
masses, puisque, ainsi quon vient de le voir, ce sont elles qui don-
naient la sanctification aux vques, abbs, prtres et que jamais il ny
eut en France un si grand nombre de saints.

Mais ils amneront le pouvoir laque prendre vis--vis de lEglise


une mesure draconienne, la confiscation. LEglise paya de sa ruine sa
trop grande richesse et son obstination se soustraire aux charges de
lEtat.

Sans doute, dans le dsordre de lre mrovingienne, elle avait t


victime des violences des grands. Sans doute les rois eux-mmes et les
maires du palais avaient brutalement mis la main sur tel ou tel do-
maine ecclsiastique pour en percevoir les fruits. Mais ces violences
avaient t sporadiques, occasionnelles, et la pit des fidles avait
vite rpar ces brches dans la fortune terrienne de lEglise. Sous
Charles Martel la spoliation devint brutale et gnrale.

Dj son pre, Ppin de Herstall, avait d faire de larges distribu-


tions ses vassaux dont la fidlit lui avait permis de dompter
lopposition de la Neustrie et de la Bourgogne, de mater les peuples
germaniques rvolts. La mme ncessit simposa avec bien plus de
force encore Charles Martel qui assuma la charge crasante de rta-
blir lunit du Regnum Francorum en pleine dislocation, puis de lutter
contre un ennemi nouveau, lIslam. La leve de limpt tant devenue
pratiquement inoprante, il ne restait dautre ressource que les revenus
de la proprit foncire. On a dit plus haut pour quelles raisons imp-
rieuses Charles mit la main sur les biens dEglise.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 235

La priode de transition de lre mrovingienne lre carolin-


gienne que marque le principat de Charles Martel voit donc
laffaiblissement religieux, la dgradation morale, la ruine matrielle
de lEglise de France. Sous les successeurs de Charles elle se relvera
religieusement, moralement, intellectuellement. Elle rparera sa for-
tune, mais dans une certaine mesure seulement. Jamais plus, par la
suite, elle ne pourra recouvrer la richesse foncire quelle avait ac-
quise aux jours les plus sombres de la priode mrovingienne.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 236

CHAPITRE III

La Civilisation

A. La vie conomique
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Nos renseignements sur la vie matrielle de cette priode se rdui-


sent fort peu le choses. On tente de sen faire une ide par quelques
allusions, par de faibles renseignements indirects.

Il est certain que cette conomie poursuit celle du Bas-Empire.

Lagriculture continue tre la principale source de richesse de


beaucoup. La grande proprit persiste. Les riches propritaires conti-
nuent habiter des villas moins somptueuses peut-tre, bien que For-
tunat nous donne une haute ide de celles de Lonce de Bordeaux ou
de Nizier de Trves. Cependant le grand domaine nabsorbe pas toute
la population rurale. Il existe encore des villages de cultivateurs libres,
des vics et par milliers. Ils ne disparatront qu lpoque carolin-
gienne.

Le mode dexploitation du domaine, la division entre la rserve


(indominicatum) du propritaire et seigneur et les tenures (manses)
des colons et serfs, se continue.

Une innovation capitale se montre dans loutillage agraire, le mou-


lin eau. Le principe du courant comme moteur tait connu ds
lpoque romaine, mais lutilisation pour le broyage des grains ne
semble pas avoir t pratique. Elle se rpand lpoque mrovin-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 237

gienne et cest un grand progrs pour lhumanit. Inutile de condam-


ner lesclave tourner la meule. Le moulin eau a eu sa part dans la
disparition de lesclavage antique.

Mme indigence de renseignements pour le commerce et


lindustrie. Par-ci par-l une anecdote, une allusion chez Grgoire de
Tours ou un hagiographe, des diplmes et formules indiquant les lieux
o les bnficiaires de la faveur royale nauront pas acquitter le droit
de passage et de transit.

Si parcimonieux que soient nos moyens dinformation, ils suffisent


pour attester quil existe encore un commerce avec des rgions loin-
taines. La preuve en est quil y a toujours une classe sociale de nego-
ciatores ou mercatores, cest--dire de commerants dont le trafic
nest pas born des localits voisines. Remarque quappuie le fait
que ces ngociants tablis du sud au nord de la Gaule sont en grande
partie, en majorit sans doute, des Syriens et des Juifs tout dsigns
pour les relations daffaires avec lOrient.

On rencontre aussi des Grecs dans les trois grands ports de la M-


diterrane, Narbonne, Arles, Marseille. Cette dernire ville semble
lemporter sur les deux autres comme centre de commerce avec
lOrient et avec lEgypte.

Pour les communications par lOcan, les ports sont Bordeaux, qui
trafique avec lEspagne, Nantes avec la Grande-Bretagne et lIrlande.
Pour celles par la Manche, on trouve Rouen et surtout,
lembouchure de la Canche Quentowic (aujourdhui Etaples) pour le
trafic avec la Grande-Bretagne. Boulogne, on ne sait pourquoi, semble
dchu. Un nouvel emporium apparat la fin de notre priode, Dors-
tadt (Wijk-te Duurstede) sur le cours infrieur du Rhin, la limite de
la Frise, port qui prendra une grande importance aprs la conqute de
ce pays.

Pour les communications avec lItalie, on utilise principalement le


Mont-Jou (Grand Saint-Bernard) et le Mont-Genvre. Le passage en
Espagne sopre, comme toujours par les extrmits des Pyrnes.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 238

A lintrieur de la Gaule, on utilise encore les voies romaines. Leur


entretien sopre au moyen de corves et de nombreuses taxes au pas-
sage des routes, des ponts, des ports, des chemins de halage. Les di-
plmes nen finissent pas dnumrer ces taxes : rotalica (sur les
roues de charrettes), pontalica (passage sous ou sur les ponts), porta-
tica (droits de port), cespitatica (gazon des voies de halage) ; on taxe
mme la poussire souleve par les moyens de transport (pulveratica).
Les btes de somme payent les saumatica.

Les voies deau sont particulirement utilises pour le transport des


matriaux, des vivres, mme des personnes. Leur lenteur et leurs dif-
ficults sont rachetes par lagrment et la relative scurit quelles
procurent.

Les marchandises provenant dun commerce plus ou moins loin-


tain ne se vendent pas en des boutiques disperses dans la ville. Elles
sont, comme dans lOrient de nos jours, entreposes dans une partie
de la cit ou sous ses murs, formant un souk, un bazar, un fondouk.
Les ponts, ainsi qu Paris, Narbonne, sont souvent le centre du
commerce. Les mtiers dalimentation, dhabillement, de luxe mme,
sont rapprochs en des rues affectes chacun deux et le resteront
pour des sicles.

Les marchands continuent, comme sous lEmpire, tre groups


en corporations. Le roi Gontran, faisant son entre Orlans, le 5 juil-
let 585, est acclam par les corporations, comprenant Syriens et Juifs,
qui se portent au-devant de lui avec leurs bannires.

Lindustrie, pas plus qu lpoque prcdente, ne saurait prendre


de lessor. Le domaine rural visant lautonomie fabrique sur place
ses outils, son habillement, btit ou rpare la demeure. Il a peu ou pas
besoin de la ville. La ville connat naturellement les industries nces-
saires sa vie quotidienne, mais la seule activit intressante se porte
sur larmement et les objets de luxe. La cour des Mrovingiens est
brillante. Les gens du Palais doivent tre richement habills. Le.
got des parures, des bijoux est trs rpandu et aussi celui des belles
armes qui cotent cher. Un art nouveau, lorfvrerie cloisonne, mul-
tiplie ses produits.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 239

LEglise est la meilleure cliente de lindustrie urbaine. Pour difier


ses glises il lui faut terrassiers, maons, charpentiers, couvreurs ;
pour les orner sculpteurs, marbriers, verriers, peintres, tapissiers, bro-
deurs, car les murs sont couverts de mosaques, de plaques de marbre,
de tapis, de broderies, de peintures. Il va sans dire que les objets ser-
vant au culte rclament tout particulirement les talents des artisans ou
artistes du temps.

Sur la valeur du commerce et de lindustrie de la Gaule franque, il


ne faut pas nous faire dillusion. Une preuve vidente que son ampleur
est faible, comme sous le Bas-Empire, cest que les places de trafic
naugmentent pas en tendue. Narbonne, Arles, Rouen, Nantes cou-
vrent au plus 16 hectares (les deux tiers du jardin des Tuileries). Bor-
deaux et Marseille ont chacune une trentaine dhectares, pouvant ren-
fermer au plus 8 10.000 habitants. Paris demeure enferm dans son
le de 9 hectares. Les faubourgs nexistent pas encore. Le suburbium
est une banlieue rurale et cest pourquoi lon y installe les monastres
qui doivent tre lcart, tel Saint-Germain au milieu des prs, au
sud-ouest de la cit.

Cependant le rgime montaire semblerait, au premier abord, t-


moigner dune vie conomique favorable. La Gaule vit toujours sous
le rgime de ltalon dor. Les impts, ce qui en subsiste, sont verss
en or. Les pices les sous dor ou tiers de sous (triens) recueillis par
les agents du fisc sont fondus en lingots avant dtre apports au tr-
sor du roi. Ces pices devraient reprsenter la frappe de 72 la livre
romaine (327 grammes) soit 15 francs de 1914, mais en Gaule on tire,
depuis le Ve sicle, 84 pices dune livre, ce qui donne laureus la
valeur de 12 francs de 1914.

On frappe dabord leffigie de lempereur (de Constantinople) ;


autrement les espces ne seraient pas acceptes dans le bassin mdi-
terranen o se fait le gros du commerce extrieur. Cest ce qui expli-
que que la frappe de lor soit limite aux ateliers de la valle du
Rhne, ce qui entrane comme consquence que le reste de la Gaule,
et encore plus les rgions dOutre-Rhin ne connaissaient en pratique
que la monnaie dargent ou mme les paiements et achats en nature.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 240

A Marseille, dans le monnage dor le nom du roi franc se substitue


celui de lempereur au VIIe sicle, puis sarrte au dbut du VIIIe
sicle. Il en va de mme des pices frappes dans des ateliers dEglise.
Dsormais on ne frappe plus de monnaie dor en France pendant prs
de six sicles. Les pices de ce mtal qui circulent encore sont des
pices byzantines, des besants, ou des dinars arabes venus dEspagne.

La disparition de la frappe dor en France demeure nigmatique.


On a suppos que lOrient avait drain lor de la Gaule qui navait pas
dautre moyen de payer les produits quelle en recevait. Cest une
pure supposition et peu vraisemblable, car ce que la Gaule pouvait
acheter lOrient, papyrus, vtements de soie, pices, objets dart,
etc., tait rserv une trs faible partie de la population et ne consti-
tuait quun mince volume dchange. Et sil tait vrai que lIslam a
ferm lOccident le commerce de la Mditerrane, le rsultat et t,
au contraire, de maintenir forcment en Gaule lor qui ne pouvait
schanger contre les produits de lEgypte, de la Syrie, de Byzance.

Il ne demeure en circulation que la monnaie dargent. Les deniers


de ce mtal sous le Haut-Empire taient taills raison de 96 la livre
et pesaient 3 gr. 40. Aprs la perturbation montaire du IIIe sicle, la
monnaie qui eut cours fut la demi-silique byzantine, pesant 1 gr. 60,
laquelle, en Gaule, il semble quon ait conserv le nom de denier.

Au dbut du VIIIe sicle, pour le moins, il se produisit un grand


changement dans la valeur du sou (solidus) dargent dans les rgions
austrasiennes. Il fut ramen de 40 12 deniers. Il est possible que
cette rvolution ait t provoque par la ncessit de rduire le taux
des amendes judiciaires, lesquelles taient calcules en sous. Le sou
dargent comme la livre, ntait quune valuation et non une monnaie
relle. Quant au sou dor, qui, lui, tait une monnaie relle, il fut r-
duit au tiers : le triens fut compt pour un sou. En pays de droit sali-
que les antiques valuations subsistrent jusqu Charlemagne, du
moins dans la thorie, car il est douteux que dans la pratique, elles
persistassent. Il en fut du sou comme du vergeld (prix de lhomme)
(lue la rvision de la Loi salique effectue par Charlemagne maintint,
alors quil avait disparu dans la ralit. Depuis lors et jusqu la cons-
titution du systme mtrique sous la Rvolution, le sou continua tre
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 241

la somme de 12 deniers et la livre de 20 sous, cest--dire de 240 de-


niers, seule monnaie rellement frappe.

Dans les rgions de lEst et dOutre-Rhin encore plonges dans


lconomie dite naturelle , lchange en nature, le troc, semble bien
tre demeur le procd commercial courant. Chaque objet mis en
vente tait bien tarif, mais un cours fictif. Cest ainsi que le prix du
buf tant estim 12 sous et la jument 3 sous, pour avoir un buf
on donnait 4 juments dans une vente moyenne lgale ou toute autre
tte de btail, ou 2 cottes de mailles valant chacune 3 sous, etc.

Somme toute, la vie conomique de la Gaule continue celle de


lEmpire dcadent, sans changement profond. Inutile de dire que le
capitalisme au sens moderne du mot nexiste pas, ne peut pas exister.

Deux nouveauts importantes apparaissent cependant, lemploi du


moulin eau dont on a parl et aussi la ferrure du cheval. Le tic tac du
moulin, le bruit du marteau sur lenclume, ont commenc retentir
aux oreilles des populations lpoque mrovingienne. Bruits nou-
veaux, manifestations de grands et magnifiques progrs. Ces bruits
disparaissent de nos jours, remplacs par dautres que nos descen-
dants, leur tour, nentendront plus.

B. Lart
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Larchitecture. Lre mrovingienne a vu ldification de nom-


bre de monuments, surtout dglises, ce que rendait ncessaire
lexpansion du christianisme, lintroduction du monachisme, le culte
de plus en plus rpandu des reliques des martyrs et confesseurs de la
foi. Le malheur veut que nul de ces difices ne nous soit parvenu, sauf
des cryptes et quelques baptistres, au reste remanis. Cathdrales et
glises monastiques ont t reconstruites, en effet, aux poques subs-
quentes et ce que nous en pouvons connatre nous le devons des
fouilles et des descriptions datant des temps o ces difices se btis-
saient ou taient encore debout.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 242

Nous savons que les glises cathdrales et les basiliques qui ren-
fermaient des corps saints, conservaient en majorit le plan basilical
antrieur : une longue salle, la nef, acoste de deux bas cts plus
troits, couverte de charpentes inclines sur les bas cts, soutenues
par deux files de colonnes surmontes de chapiteaux lantique. Le
fond de ldifice affectait la forme arrondie de labside. Lentre
sopre par plusieurs portes. De hautes fentres clairaient lintrieur,
surtout quand on y lve des tribunes, ce qui nest pas toujours le cas.

On rencontrait aussi une variante. Le btiment est coup transver-


salement, environ, au tiers de sa longueur, dun autre btiment, le
transept. Pour clairer le chur lintersection de la nef et du tran-
sept, on a dj lide dlever une tour ajoure, encore en bois, perce
douvertures.

Mais dj apparat, limitation des glises dOrient, de Syrie no-


tamment, lglise ronde ou pans coups surmonte dune coupole.

On a soutenu que la pierre de taille avait fait place entirement au


moellon, travers de ranges de briques, en petit appareil. Cest une
erreur. Les beaux matriaux, quand les carrires ntaient pas trop
loignes, taient usits, mais leur emploi tait restreint aux parties en
vidence de ldifice. A lintrieur, la riche dcoration murale et ren-
du lemploi de la pierre dispendieux inutilement.

Cet intrieur tait en effet tellement orn que nulle surface ny res-
tait nu. Non seulement la mosaque dallait le sol, resplendissait dans
la concavit de labside, mais les parois taient revtues de plaques de
marbre, de peintures, de tapisseries et tentures, et dj la verrerie en
couleur faisait son apparition. Naturellement lautel, lambon, les
chancels taient particulirement soigns et dans leur dcoration
linfluence de lorfvrerie cloisonne se fait sentir.

Lglise est prcde dune vaste cour, latrium (latre), entoure


de portiques.

Les monastres ont une architecture beaucoup plus complique.


Elle accepte pour ses glises, car chacun en a deux ou trois, plus des
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 243

oratoires, tous les plans, quils viennent dItalie ou de lOrient, mais


ses btiments claustraux sont tendus en raison du nombre, alors
considrable, de moines et de religieux quils renferment, parfois trois
cents. Il faut des cellules, des dortoirs, des rfectoires, des praux
(clotres), des potagers, des tables mme, enfin des htelleries la
porte principale, lune pour les gens de haute naissance, lautre pour le
troupeau des plerins et voyageurs.

Ldifice sacr lui-mme est de petites dimensions. La cathdrale


de Clermont, btie par lvque Namatius, a 45 mtres de long sur 18
de large et 15 de hauteur ; la basilique difie par Perpetuus, vers 472,
sur le tombeau de saint Martin prs de Tours, avait 48 mtres de long
sur 18 de large et 13 m. 50 de hauteur. Le plan dune des deux glises
cathdrales de Paris, celle de Saint-Etienne, en avant de Notre-Dame,
dgag en 1847, indique un difice minuscule. Bien quil y et gn-
ralement deux glises cathdrales ou mme trois dans la cit, la mo-
destie de ces dimensions prouve la faible densit de la population,
puisque la cathdrale est encore la seule paroisse urbaine.

Nous navons conserv aucun renseignement sur le palais pisco-


pal (domus ecclesiae).

Les baptistres, sous linvocation naturellement de saint Jean, nous


sont connus par quelques spcimens. Outre Saint-Jean de Poitiers, du
IVe sicle, retouch, semble-t-il, par la suite, on a conserv ceux de
Marseille, Frjus, Aix, Riez, Venasque, Mlas, Valence, tous, sauf
Poitiers, dans le Sud-Est. Leur plan est vari, tantt en rotonde, tantt
en octogone inscrit dans un carr, etc. Ces plans rappellent ceux des
difices analogues de Syrie avec laquelle la Gaule tait encore en rap-
ports suivis.

Les hypoges ou cryptes furent innombrables, caveaux o on lo-


geait les sarcophages de saints vnrs dans la rgion, avec un autel
o on clbrait des offices. Celles de Jouarre en Brie, de Saint-Laurent
sous Grenoble, de Saint-Victor de Marseille, dautres encore (mais de
date incertaine), nous sont parvenues et sont instructives pour
larchologue.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 244

De larchitecture civile et militaire rien nest demeur. Les rem-


parts romains des cits et des castra subsistaient. Lincessante rfec-
tion des murs denceinte antiques dans les priodes troubles depuis le
milieu du IXe jusquau XVIIe sicle, ne permet pas de dterminer
quelle part la Gaule mrovingienne a pris leur entretien, part sans
doute faible, car, sauf aux frontires, nul ennemi extrieur ne la mena-
a avant les incursions des Arabes dans le Midi au VIIIe sicle et cel-
les des Scandinaves au IXe.

Les rois mrovingiens habitaient de prfrence Paris, Soissons, Or-


lans, Reims, Chalon-sur-Sane. Aux environs de ces villes, ils
avaient des rsidences telles que Clichy, Bonneuil, Luzarches, etc.,
prs de Paris. Enfin ils voyageaient beaucoup, et pour consommer sur
place le produit de leurs domaines ruraux (villae, fisci), ou pour chas-
ser. En chacun de ces domaines, ils possdaient un palais pour sy
loger eux et leur suite. De tout cela rien ne subsiste. Pour les palais
des villas on peut supposer quils taient rustiques et en bois, ce
qui expliquerait leur disparition. Mais en ville ils taient certainement
en pierre. A Paris, les rois habitaient coup sr lancien palais imp-
rial sur lequel sest difi le palais captien, aujourdhui notre palais
de Justice.

Les villas des grands personnages, tant ecclsiastiques que laques,


navaient pas disparu. Il sen construisait mme de nouvelles au VIe
sicle, au tmoignage de Fortunat. Nous nen pourrions connatre que
les plans si lon oprait des fouilles. Encore serait-il sans doute diffi-
cile de les distinguer de celles du Bas-Empire.

Il est certain que dans le nord de la Gaule, tout au moins, les mai-
sons des villes taient en bois, comme ce fut le cas jusquau XVIIe
sicle et mme pour certaines cits (Rouen, Nantes, etc.) jusquau d-
but du XIXe sicle.

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La sculpture. Bien avant lre mrovingienne, lart de sculpter


tait tomb. Ds la seconde moiti du IIIe sicle, on commence ne
plus savoir modeler sous les trois dimensions. Le haut-relief disparat.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 245

Le portrait, le buste reprsentant les empereurs et les grands person-


nages cesse dtre naturaliste et devient conventionnel, stylis, en
sculpture et sur les monnaies. Les artistes, les artisans mme se font
rares. Au reste, ils nont jamais t Romains, mais Grecs, et se sont
presque exclusivement borns imiter des modles hellniques, da-
tant surtout de la priode post-classique.

Cest que le public sest lass de la forme qui lavait enchant pen-
dant tant de sicles. Un autre, art venu de lOrient, art qui lui prfre
lclat, la couleur, a capt les suffrages et ce nouveau got persistera
travers les ges.

La sculpture ne demeure qu condition dtre dcorative, sorte de


broderie de pierre ou de marbre, ou mme elle se change en simple
gravure au trait. Donc plus de statues, encore moins de statues ques-
tres, plus de buste en pierre ou en marbre, pas davantage en bronze.

Toutefois, lart na pas entirement perdu ses droits. Certaines tra-


ditions se poursuivent. Des techniques nouvelles qui ne sont pas d-
daigner apparaissent. Elles sappliquent avant tout lornementation
des glises et des cercueils en marbre, pierre ou pltre, les sarcopha-
ges o lon enferme notamment les corps des vques et abbs.

Les chapiteaux de marbre de Saint-Germain-des-Prs, de Jouarre,


de Saint-Denis, datant du VIe au VIIIe sicle, ont encore quelque
chose du type du chapiteau antrieur de style corinthien, mais
ninnovent pas, comme ceux de Syrie et de Constantinople. Les chapi-
teaux de pierre, par contre, uvres dartisans indignes, sont misra-
bles, dune indigente dcoration.

Pour les linteaux de portes, celui de lglise de Thzels en Cahor-


sin prsente un beau dcor de rosaces et de larges feuilles. Les lin-
teaux de portes du Sud-Ouest provenaient de marbres des Pyrnes.
On sait trop peu de choses des tables dautel : on voit seulement
quelles prsentaient sur le pourtour des dcorations varies, lobes,
palmettes, fleurons.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 246

Par contre, la sculpture funraire, celle des sarcophages, nous a


laiss quelques beaux spcimens de lart des marbriers et tailleurs de
pierre.

Si la technique des sarcophages de marbre dArles et du Sud-Est


rappelle celle des sarcophages de Rome du VIe sicle o lon repro-
duit des scnes de lAncien et du Nouveau Testament, celle du Sud-
Ouest, de lAquitaine, ne se rapproche pas des types dItalie,
dEspagne, dOrient : on y rencontre des personnages sculpts, quoi-
que avec peu de relief, et surtout un dcor stylis, rinceaux, palmettes,
tiges de vignes charges de grappes, quelquefois le monogramme du
Christ dans une couronne de laurier. Ces ornements sont traits en
mplat.

Les sarcophages du Sud-Est disparaissent aprs le VIe sicle. Ceux


dAquitaine se poursuivent, niais sarrtent un sicle plus tard. Sans
doute, loccupation de la Novempopulanie par les Basques ou Gas-
cons depuis la fin du VIe sicle et la sparation de lAquitaine de la
France propre, expliquent cette disparition et aussi celle de
lexportation au Nord de sarcophages et chapiteaux travaills sur
place avec des matriaux tirs des carrires des Pyrnes.

Les sarcophages de pierre se rencontrent dans le Nord. Ils sont de


forme trapzodale, cest--dire que leur largeur diminue de la tte aux
pieds ; le couvercle affecte la forme dun toit double pente.
Lornementation est comme inexistante. Cependant, une exception
remarquable est signaler, celle des tombes des abbesses Theode-
childe et Aguilberte dans la crypte de labbaye de Jouarre, difie vers
680 par lvque de Meaux Agilbert, qui y fut, lui aussi, inhum. La
perfection de la technique est incontestable. Les conques marines qui
dcorent la premire tombe sont aussi belles que celles des sarcopha-
ges du IVe sicle et le treillis fleuronn de la seconde gale ou dpasse
les ornements de San-Vitale Ravenne. Sur le sarcophage de lvque
sont sculpts le Christ du Jugement dernier, le Pre sur son trne te-
nant le Livre de Justice, assist des anges et des lus. Le savoir-faire
de ces bas-reliefs est tel quon a cru longtemps que ce monument da-
tait de la renaissance sculpturale du XIIe sicle. Nous avons quelques
tmoignages que cette science de la taille de la pierre na pas t le
partage des seuls artistes de la crypte de Jouarre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 247

Bronze. Le travail du cuivre et du bronze tait loin davoir dis-


paru. A Saint-Denis, on admirait des animaux et des hommes en
bronze et un lutrin dj en forme daigle, un ambon orn danimaux
de cuivre. II est possible cependant que ces objets soient du commen-
cement de lre carolingienne, de la rfection de 772. Rien ne nous est
parvenu, sauf le trne du roi Dagobert dont le sige du moins peut tre
luvre dun artisan mrovingien.

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La mosaque. En Gaule, comme en Italie, lemploi de la mosa-


que se poursuit pour le pavement des difices et mme le revtement
des parois planes ou courbes. Un nombre incalculable de mosa-
ques a t dtruit. Ce qui subsiste atteste la disparition des motifs or-
nementaux antiques, tels que les scnes mythologiques. Ils sont rem-
placs par des reprsentations animales, des bestiaires , et il est
vident que ces bestiaires sinspirent troitement de ceux qui faisaient
lornement des tapis et tissus de lOrient, de la Perse notamment :
cerfs, lions, paons, aigles, coqs, animaux fantastiques : griffons, ph-
nix. Pour mieux imiter les couleurs des tissus, le mosaste emploie des
cubes de marbre de diverses nuances. Le sujet, enlev sur fond neutre,
est entour de bordures dcoratives florales.

Lemploi de cubes de verre pour les parois ne pouvait que faciliter


cette recherche du coloris.

La peinture murale. Cet art sest poursuivi lpoque mro-


vingienne. Nous en possdons des tmoignages crits, nombreux et
assurs. On reprsentait des scnes tires de lEcriture ou de la vie des
saints. Lglise des SS.-Aptres, construite par Clovis et Clotilde sur
la hauteur dite plus tard Montagne Sainte-Genevive , reprsentait
lhistoire des patriarches, prophtes, martyrs et confesseurs. A la basi-
lique de Saint-Martin de Tours, difie vers 470, taient figurs au-
dessus des trois portes lhistoire peinte du Denier de la Veuve,
Christ marchant sur les eaux, Jrusalem, ainsi que les miracles de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 248

saint Martin. Les sujets reprsenter taient dtermins par les fonda-
teurs ou les bienfaiteurs des difices religieux. Lex-pouse de Nama-
tus, vque de Clermont, btit la basilique de Saint-Etienne hors les
murs et indiqu les sujets de lornementation picturale en tenant un
livre la main.

Malheureusement, rien ne subsiste de ces peintures qui ont d tre


innombrables. On a un dessin, excut en 1731, dune crypte funraire
quon dtruisait. Outre une mosaque on y trouvait une succession de
tableaux denviron deux mtres de haut reprsentant, outre des motifs
orientaux (colombes perches sur un vase, un paon) Abraham prt
sacrifier Isaac, le Paralytique emportant son grabat, illustrations de
lantique prire mortuaire.

Lhypoge des Dames Poitiers rvle la technique de cette pein-


ture fresque. Les murs taient recouverts dun enduit de chaux et de
sable de trois centimtres dpaisseur et sur cet enduit tait pose une
couche de chaux trs fine paisse dun millimtre et parfaitement lis-
se. Toute la dcoration avait t excute avec des peintures grasses
qui semblaient tre faites la cire. Six couleurs diffrentes avaient t
employes : le blanc et le bleu clair pour les fonds, locre rouge, locre
jaune clair et le bleu de Prusse clair pour les filets, le rouge brique et
le vermillon pour quelques filets et inscriptions. Lornementation en
elle-mme tait des plus simples.

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Vitraux. Lart des vitraux tait rpandu en Gaule et mme tel-


lement clbre quon en exportait ltranger, notamment en Angle-
terre. Nul spcimen nest parvenu jusqu nous.

Tissus. De mme pour les tissus et voiles dautel. On suspendait


des voiles lors des grandes ftes pour parer les glises et aussi autour
de lautel jusquau moment de la messe. Les glises de village pauvres
navaient dautre moyen de dissimuler la nudit des murs. II nest pas
douteux que les belles pices furent importes dOrient, comme au Ve
sicle. Le trsor de la cathdrale de Sens a conserv des tissus byzan-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 249

tins qui peuvent avoir t imports lpoque mrovingienne : ils re-


prsentent des lions affronts. Le suaire de saint Siviard, abb de
Saint-Calais, dans le Maine (mort en 680), portait sur fond blanc des
mdaillons circulaires bordure fleuronne et cordons de perle re-
prsentant un griffon ail dont la tte et les membres sont brochs en
soie violette et or.

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Orfvrerie et joaillerie. Linfluence de lOrient clate dans les


travaux des orfvres et joailliers. Elle y est mme prdominante et
comme exclusive.

Sa manifestation essentielle est lorfvrerie cloisonne.

Cet art dcoratif est un travail particulier de joaillerie qui consiste incruster
froid dans des alvoles dor ou, par extension, dans une plaque de mtal d-
coupe jour, soit des ptes vitreuses, soit des lames de verre, soit des pierres
prcieuses, tailles en table, soit enfin des cabochons disposs de manire
former un ensemble dcoratif, une sorte de mosaque 8 .

Plusieurs techniques sont employes :

incrustation dans des cavits creuses dans le mtal ; dcoupage jour,


lemporte-pice, dune plaque mtallique ; alvoles mnages en champlev
sur la plaque ; enfin cloisonnage mobile rapport la soudure .

Les plus anciens spcimens conservs en Gaule, les objets trouvs


dans le tombeau de Childric (mort en 481) sous Tournai, appartien-
nent ce dernier type. Ces objets comportaient pe et fourreau, un
manteau sem dabeilles dores, un anneau, un bucrane servant de ta-
lisman.

On a retrouv, orns de cloisonns de tous types, des plaques fibu-


les (servant attacher le manteau sur lpaule), agrafes, et, particuliers
aux femmes, anneaux dor et dargent, boucles doreilles, pingles

8 Voir Babelon, Le tombeau du roi Childric.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 250

cheveux, bracelets fermoirs, etc. Quantit de fibules sont termines,


par des oiseaux gros il et bec crochu. Dautres sont en forme
dabeilles ou encore reprsentent, des animaux : crevisses, hippo-
campes, canards, chevaux, griffons, serpents, ours.

Parfois le bijou ne comporte pas de cloisonn, mais, en lger relief,


on traite des thmes religieux en dessin stylis, tel Daniel entre deux
lions, thme imit dtoffes persanes.

Lorfvrerie cloisonne nest pas moins rpandue pour


lornementation des objets du culte : calice et plateau (celui de Gour-
don, par exemple, qui peut tre dat de 528), patnes, autels, chsses
et reliquaires, etc... Enfin des couronnes votives avec gemmes, dco-
raient les grandes basiliques o elles taient suspendues. Les seules
conserves sont celles des rois visigoths retrouves Guarrazer, mais
on sait que Clovis en avait offert une Saint-Pierre de Rome.

Comme on rencontre des bijoux avec dcorations similaires chez


les Ostrogoths dItalie et les Visigoths dEspagne, on a cru longtemps
que lorfvrerie cloisonne avait t trouve par les Barbares .
Etonnante illusion que dinnombrables dcouvertes ont dissipe. On
en retrouve les produits Byzance, dans la Russie du Sud, au Kouban,
en Asie centrale. Cet art a des prcdents fabuleusement reculs, en
Chalde, Suse, en Egypte. Mais la pntration dans le monde grco-
romain napparat que sous le Bas-Empire, aprs la rnovation ira-
nienne opre au IIIe sicle de notre re par les Sassanides de Perse.
Dans sa transmission lOccident, les Barbares ont d jouer un rle
important. Les Goths notamment, aprs leur occupation de lUkraine
actuelle aux dpens des Sarmates, des Iraniens comme les Perses, ont
propag cet art par leurs migrations et lont communiqu au monde
germanique. Mais Byzance na pas pu ne pas y avoir sa part, puisque
son architecture, sa sculpture, ses tissus, etc., ont t transforms par
lart oriental.

En Gaule, lorfvrerie nouvelle, sous tous ses aspects, na pas t


simplement importe. Des artistes indignes participent, sa fabrica-
tion. Il en faut dire autant pour les Barbares installs sur son sol. Une
chsse conserve au trsor de Saint-Maurice (Agaune) en Valais met
la chose hors de doute. Non seulement les personnages qui en ont or-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 251

donn lexcution, mais les deux artistes qui lont excute portent
des noms burgondes, comme en tmoigne une inscription grave sur
un des cts. Il a d en tre de mme des croix, couronnes votives,
chsses, etc., uvres dartistes gallo-romains ou gallo-burgondes ou
gallo-francs. On a dcouvert Caulaincourt, prs de Saint-Quentin,
dans un tombeau, loutillage dun orfvre avec ses matires premires,
verroteries et pierres prcieuses.

Ce qui distingue fcheusement les pices dorfvrerie cloisonne


attribuables la Gaule des objets similaires de lOrient, cest moins
lhabilet du travail, qui nest gure moins remarquable en Occident
qu Byzance et en Orient, que la pauvret des matriaux : dans les
bijoux dor, le disque est dargent ou de bronze, et si lpingle est
dor, cet or est dune extrme minceur. Point de pierreries, mais des
cabochons de grenat, damthyste, de saphir et surtout des verroteries
colores.

Mme parcimonie pour les bijoux de bronze o ltain nentre que


pour un cinquime ; dans lornement en incrustation o largent est
remplac par ltain. Il nen pouvait tre autrement, la Gaule nayant
pas les ressources de lOrient en or et mtaux prcieux et cette parci-
monie elle-mme plaide en faveur de lorigine indigne de cette bijou-
terie.

La vogue de cette orfvrerie chatoyante, scintillante a t inoue.


Rois, reines, grands seigneurs, grandes dames se parent de ces bijoux
et en font dnormes collections. Folle de douleur de la mort dun de
ses fils, Frdgonde brle ses bijoux et soieries : ils remplissaient qua-
tre chars et lenfant tait en bas ge.

Lorfvrerie sous toutes ses formes a passionn le monde mro-


vingien, les Barbares aussi bien que les indignes. Le tarif de compo-
sition (le vergeld) de lorfvre est lev dans la loi burgonde. A la
manire dont ils parlent, les rois semblent sattribuer lhonneur de la
fabrication. Chilpric montre avec orgueil un missorium (plateau)
dor, rehauss de pierreries, du poids de 50 livres.

Voil ce que jai fait pour la gloire de la nation des Francs, et, si lavenir
mest favorable, jen ferai bien davantage.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 252

Au sicle suivant, Eloi, n en Aquitaine, lev Limoges, lve


dAbbon, orfvre et monnayeur renomm, fut appel la cour de Clo-
taire II et de Dagobert. Son habilet, non moins que ses vertus et sa
pit, lui valut le sige piscopal double de Noyon et Tournai.

Le travail du fer tient une place considrable dans lusage, car le


fer se trouve en abondance en Gaule. Mais la vulgarit nempche pas
ses applications de prsenter un trs rel intrt artistique et quantit
de pices excitent ladmiration des spcialistes de nos jours.

Tout dabord le travail de forge tel que nous le rvlent la micro-


graphie, la lampe minoculaire, est excellent de structure. Les armes,
dfensives aussi bien quoffensives, sont de bonne trempe. Pour
lornementation des plaques et contre-plaques de ceinturon, on em-
ploie les procds du placage, de lestampage, de lincrustation. Les
motifs dcoratifs sont emprunts lart du tisserand ou du vannier, ou
tirs des rgnes vgtal et animal, trs rarement de symboles paens ou
chrtiens. La figure humaine napparat quasi point.

On peut saisir des coles diffrentes. Les objets sortis des ateliers
de Burgondie, de la rgion mosellane du Nord, prsentent des diver-
gences de style.

La damasquinerie du fer se rencontre galement dans les armes,


ainsi dans les poignes dpes, lumbo des boucliers, les casques, le
harnachement des chevaux, les fibules servant lattache des vte-
ments fminins, etc.

Le procd du cloisonnage, bien que le fer sy prte mal, apparat


mme parfois dans les fibules, fermoirs descarcelle, etc. Ces objets
en fer, plaques, boucles, fibules, agrafes, fermoirs, etc., ayant t re-
trouvs dans les tombes, surtout lest de la Gaule, mls des dbris
darmes, on a pu croire quils reprsentaient un art import par les
Barbares, Goths, Burgondes, Francs. Rien nest moins fond. Le d-
cor, notamment le dcor animalier, nous reporte vers lest de
lEurope, dans la rgion des steppes o les Sarmates avaient succd
aux Scythes, des Iraniens comme eux. Quantit de colonies sarmati-
ques ayant t tablies en Gaule et dans lItalie du Nord par Rome,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 253

aprs la destruction de leur empire (au IIIe sicle), il est tentant de leur
attribuer la diffusion de cet art de damasquinerie sur fer. Mais ils ont,
en ce cas, trouv des lves chez les artisans gallo-romains et barba-
res.

Le seul sujet humain trait, celui de Daniel entre deux lions,


amne la mme conclusion. Cest la trs antique reprsentation du
dieu-roi sumrien Gilgamech luttant contre les monstres. Biblis,
christianis, son succs sexplique par la croyance quil est une amu-
lette prservant des violences ou des accidents ou des maladies.

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Lcriture, la calligraphie et lenluminure des manuscrits. La


belle criture, la capitale dite rustique , mme la capitale carre,
lonciale, la demi-onciale se poursuivent, mais leur emploi tend tre
rserv, pour la capitale aux inscriptions, aux titres, incipits, explicits,
et pour les onciales aux textes sacrs. Pour lusage courant, mme
pour les diplmes des rois, mme pour les uvres historiques (tel les
manuscrits de Grgoire de Tours, de Frdgaire), pour les hagiogra-
phies (Vie de saint Wandrille) on use de la minuscule. On ne saurait
concevoir criture plus repoussante : les lettres sont soudes, les mots
lis ou spars tort et travers, des traits de plume en haut ou en bas
de la ligne achvent den rendre la lecture difficile et lente. On a eu
tort cependant de qualifier cette criture de mrovingienne : cest
la simple continuation de labominable minuscule latine.

Mais il est une calligraphie qui sapparente la peinture des livres.


Il ny a plus trace en Gaule des tableaux densemble illustrant un texte
sacr ou profane quon trouve une poque contemporaine cependant
(VIe sicle) dans les manuscrits byzantins et syriens. Dans cette nou-
velle calligraphie, les lettres, surtout aux initiales des chapitres sont

bordes de points ou ornes de zigzags, de cercles, de spirales, de nattes,


dentrelacs. Des animaux ou des hommes, plus ou moins dforms, se mlent
ces lments gomtriques. Les titres sont encadrs dune cordelette tresse.
Lor, si abondant sur les uvres byzantines, fait absolument dfaut. Les cou-
leurs, peu nombreuses, sont en teintes plates, vertes, rouges, jaunes, brunes.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 254

Dans un groupe de manuscrits auxquels on attribue, tort ou rai-


son, une origine lombarde, les initiales sont ornes de feuilles
dacanthe et

les lettres prsentent laspect de mosaques imbrication de carrs, de lo-


sanges, de triangles, de roues qui rappellent lorfvrerie cloisonne .

Il est une srie de manuscrits plus originale, mais dimportation,


celle que les missionnaires scots ont amene dIrlande la fin du VIe
sicle. Ils reprsentent un art gomtrique dont lornement vgtal est
absent. Il admet lanimal, lhomme, mais en le rduisant de simples
traits dformants. Comme couleurs, le vert, le violet, le jaune, le
rouge. La sret de main de ces artistes scots, anglo-saxons aussi, est
incomparable : lexamen le plus minutieux la loupe ny rvle ni
repentirs ni mme darrt dans lexcution du trac.

La Gaule na donc pas cess dtre un foyer dart lpoque mro-


vingienne. Mais si on la remet dans le cadre du monde europen, tant
romain que barbare, sa place est honorable, mais non minente. Par-
tout, dans tous les domaines de lart, on fait ailleurs aussi bien ou
mieux. Il parat certain que lOrient la mieux inspire que lart grco-
romain sous la domination impriale, poque o, nous lavons vu, la
Gaule na rien ou presque rien, saut peut-tre dans la cramique popu-
laire, produit doriginal.

C. La langue et les lettres


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Coup dil densemble. Si la littrature latine profane avait


disparu il ny aurait eu l rien de surprenant. Le monde nouveau, le
monde chrtien, navait plus que faire des genres anciens. Au reste,
bien avant mme le triomphe du christianisme, les lettres latines
taient frappes de strilit. Depuis la fin du IIe sicle jusquau milieu
du IVe sicle, cest le vide presque absolu. Lhistoire, il est vrai, se
poursuivit avec lHistoria Augusta, compilation mensongre, avec
lutile Ammien Marcellin. Le Ve sicle ne voit gure que de sches
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 255

chroniques. En Gaule, au Ve sicle, Sulpicius Alexander et Rendus


Frigories avaient tent de retracer lHistoire de leur temps, mais leurs
uvres sont perdues et sans Grgoire de Tours le genre historique
nexisterait plus. Encore faut-il remarquer que luvre de Grgoire a
un but plutt parntique quhistorique proprement parler.

Ce qui subsiste cest lEptre avec tous ses dfauts : antithse, pa-
ralllisme, jeux de mots. Ce qui se poursuit et se multiplie cest la Vie
de Saint. Plus de posies, sauf de trs misrables essais, lexception
de luvre de Fortunat, qui est un tranger, un Italien.

La littrature chrtienne,, la seule digne dattention, depuis le IIIe


sicle, poursuit son existence, mais sans nouveauts, sans clat. Avi-
tus, vque mtropolitain de Vienne (mort en 518), en est le reprsen-
tant en Gaule. Il a crit contre les hrsies dEutychs et dArius. On
lui doit aussi des sermons. Il compose des vers hexamtres la
louange de la Virginit adresss sa sur, une srie de pomes sur la
Cration du monde, le Pch originel, le Jugement de Dieu, le Dluge,
le Passage de la mer Rouge : le tout va 2.550 vers. On y retrouve les
poncifs de lcole et cependant, en quelques passages, telle la tenta-
tion dEve par le dmon, un filet de talent apparat.

Ennodius, n probablement au pays dArles, vers 475, est pire.


Cest un attard qui use et abuse dans ses crits de tous les procds
des coles de rhtorique. Sa correspondance (300 lettres), ses pangy-
riques, mme ses crits hagiographiques, telle sa Vie dEpiphane,
vque de Ticinum (Pavie), en sont infests. Pass en Italie, promu
lvch de Ticinum depuis 513, il appartient lhistoire littraire de
lItalie, non de la Gaule.

Csaire, n en 470 Chalon-sur-Sane, vque dArles depuis 503,


mort en 543, offre un contraste absolu avec les prcdents. Un des
premiers il dnonce la culture classique traditionnelle comme indigne
dun chrtien. Son uvre principale consiste en sermons, peu origi-
naux, mais dun style simple, intelligible et dune dure supportable.
Ils eurent un grand succs et ses contemporains, mme dItalie et
dEspagne, en demandrent des copies. En outre Csaire, clbre aussi
par sa rgle monastique, a eu un rle thologique important. A Va-
lence, Orange (529), son ascendant imposa aux vques du sud-est
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 256

de la Gaule un augustinisme mitig, propos des dbats sur les rap-


ports du libre arbitre et de la grce. Les canons du concile dOrange
ratifis par le pape Boniface II, sont demeurs la base de la doctrine
juge orthodoxe pour lEglise catholique.

Les controverses thologiques sapaisant ensuite, il ny a plus lieu


polmique dogmatique, par suite vritable littrature chrtienne en
Gaule.

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La posie classique. Elle se rsume en un seul nom, celui de


Fortunat. N prs de Trvise, vers 530, Venantius Honorius Clemen-
tianus Fortunatus fit ses tudes Ravenne. En 565, pour une raison
mal connue, soi-disant pour aller prier Tours au tombeau de saint
Martin, il passe par les Alpes Juliennes, traversant le Norique, la Rh-
tie, lAustrasie, avant de se rendre en Touraine. Il pousse jusquaux
Pyrnes, puis, au retour, se fixe Poitiers, retenu au service de la
reine Radegonde, qui y fondait le monastre de Sainte-Croix. La reine
admirait ses talents et il fut trop heureux de vivre dans une retraite ho-
nore, alors que le retour en sa patrie tait rendu impossible par
linvasion lombarde. Fortunat fut mme appel, vers 597, au sige
piscopal de Poitiers o il finit ses jours peu aprs.

Fortunat a joui dune grande rputation chez ses contemporains et


sa renomme sest longtemps prolonge. Deux sicles aprs sa mort,
le Lombard Paul Diacre composa en sa mmoire, une pitaphe o il le
qualifie de

gnie brillant, esprit prompt, bouche harmonieuse dont les chants remplis-
sent de leur mlodie tant de pages exquises, Fortunat, roi des potes, modle
vnr de toutes les vertus, illustre fils de lItalie, repose dans ce tombeau...
Heureuse terre des Gaules, pare de joyaux dont les feux mettent en fuite les
ombres de la nuit, mes vers sans art, saint Fortunat, rappellent au monde tes
mrites... .

Depuis lors on en a rabattu. Fortunat pour nous na rien de vnra-


ble et de saint. On est mme pour lui dune excessive svrit. Il est
bien vrai quil flatte perdument les souverains et reines les moins re-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 257

commandables. Mais, pauvre homme de lettres, sans ressources, sans


appui en pays tranger, il et t expos mourir de faim sans la fa-
veur de puissants protecteurs. Sa vanit est purile, agaante, mais pas
plus que celle des gens de lettres de tous les temps. Son uvre nest
pas moins svrement apprcie que son caractre. Elle se compose
de posies de circonstance (pithalames, lgies, pangyriques, billets
familiers, toasts), dpitaphes, dhymnes. Lensemble ne forme pas
moins de onze livres en vers lgiaques. Il y faut joindre quelques vies
de saints. Le mauvais got, appris lcole de Ravenne, et
linsincrit sautent aux yeux. Le pote continue recourir la my-
thologie paenne, ce qui produit un effet de grotesque : Cupidon et
Vnus dialoguent propos des noces de Sigebert et de Brunehaut.
Mme quand il puise dans lEcriture sainte, il est maladroit : Frd-
gonde, pleurant ses enfants, trouvera-t-elle consolation dans
lnumration des rois et prophtes de la Bible qui ont subi lpreuve
de la mort ?

Sa muse facile est qualifie dcrpite et minaudire . Ce nest


que trop vrai. On peut mme lui reprocher des fautes de quantit et
des solcismes. Cependant, il serait injuste de ne pas lui reconnatre
quelques mrites. Il arrive que le sujet linspire et lon a lou juste-
ment ses pomes sur la mort tragique de la reine Galswinthe, sur la
ruine de la Thuringe ; ils sont soulevs dun vritable souffle. Il est
possible aussi, pour cette dernire composition, que sainte Radegonde,
princesse thuringienne, ait fait passer son motion chez le dvou qui
chantait la triste destine de sa patrie. Au reste, il ne faut pas oublier
que la plupart de ces petites pices sont des improvisations de circons-
tance, du genre si bien appel fugitif .Mais, ce qui conserve lu
mmoire de Fortunat, ce sont ses hymnes dont plusieurs ont pass
dans la liturgie : Agnoscat omne caelum et Vexilla regis prodeunt, en
dimtres iambiques acatalectiques rims, et Pange lingua gloriosi en
ttramtres trochaques catalectiques. Autant dire que la masse des
fidles ny comprenait rien.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 258

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Lhistoire : Grgoire de Tours. Le seul crivain qui mrite


darrter le lecteur non spcialis dans ltude de ces temps est Gr-
goire de Tours.

Georgius Florentius appartenait du ct de son pre et de sa mre


la noblesse gallo-romaine dite snatoriale , issue des clarissi-
mes du Bas-Empire. N le 30 novembre 538 ou 539, en Auvergne, il
fut lev par sa mre et son oncle Gallus, vque dAuvergne (Cler-
mont). Il ne fit aucune carrire laque avant dtre ordonn diacre.
Tomb malade, il se rendit au tombeau de saint Martin, gurit et se
fixa Tours. A la mort de lvque Euphronius, il fut lu vque
(573) avec la faveur de Sigebert, roi dAustrasie dont dpendait la
Touraine, ce qui explique la partialit de Grgoire en faveur de ce M-
rovingien et peut-tre aussi son animosit contre Chilpric, frre et
ennemi de Sigebert. Il se montra un vque dvou, passionn pour le
culte de saint Martin et en mme temps ml aux affaires de son
temps. Il mourut le 17 novembre 593 ou 594.

Sa pit et son admiration pour les martyrs et confesseurs de la foi


le portrent, malgr sa grande modestie, crire Sept livres de mira-
cles, dont deux sur les Vertus (miraculeuses) de saint Martin et aussi
son Histoire des Francs. Son uvre historique est divise en dix li-
vres, dont les quatre premiers se terminant 575. Les livres V et VI
furent rendus publics peu aprs 587 avec additions pour les quatre
premiers, opres par lauteur lui-mme. La suite poursuit le rcit jus-
quen 591. Le livre I va de lorigine du monde la mort de saint Mar-
tin, simple compilation, sans intrt. Le livre II (termin la mort de
Clovis) offre lavantage de reproduire quelques pages dauteurs dispa-
rus, notamment de Renatus Profuturus Frigeridus et de Sulpitius
Alexander, et de nous donner sur Clovis des renseignements, en
grande partie fabuleux, il est vrai, arrivs lauteur par transmission
orale. A partir du livre III on est sur un terrain plus solide et, depuis le
livre IV (commenant la mort de Clotilde en 544), lauteur est
contemporain.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 259

Que vaut son histoire partir de ce moment ? La bonne foi, la sin-


crit de lauteur clatent aux yeux de tous ceux qui lont lu. Mais est-
il bien inform ? Sur ce qui se passe hors de Gaule, point du tout. Sur
les Lombards dItalie, sur les Visigoths dEspagne, sur les Byzantins
les bvues abondent. Sur la Gaule mme on aimerait savoir plus
quil ne dit. On donnerait beaucoup danecdotes insipides ou niaises
sur des vnements sans importance ou des clercs obscurs, ses
contemporains, pour des renseignements sur la vie politique des
grands quil ne rapporte que sporadiquement, loccasion.

Mais il faut comprendre le but que se proposait lauteur. Ce but,


cest moins de nous donner une histoire politique de son temps que de
nous difier, davertir les rois et les grands. Les malheurs du sicle
sont dus linobservance des lois divines. Que lon cesse de pcher et
le bonheur viendra. Ses mrites sont avant tout la foi et la pit, mme
extrieures. Clovis stant converti, ses succs sont lgitimes, mme
acquis par des crimes. Lauteur a un faible pour Gontran, sorte de G-
ronte la fois dbonnaire et cruel, cause de sa dvotion, et il va jus-
qu lui attribuer le don des miracles. Sa crdulit est sans bornes. Le
plus petit fait, un champ pargn par la pluie, une lampe dglise tom-
bant sans se casser, sont pour lui des miracles. A vrai dire il vit dans le
miracle ; pour lui le surnaturel est le naturel. Il ramne tout lEglise.
Aussi est-ce avec raison que certains manuscrits portent comme titre :
Histoire ecclsiastique des Francs.

Grgoire de Tours est une me candide et cest prcisment ce qui


donne un charme exceptionnel son uvre. Ce prix est doubl par
son style, pour mieux dire son absence de savoir-faire. Il sen excuse
avec une humilit touchante : il se qualifie lui-mme de sot (stultus),
de born (idiota), dignorant (inops litteris), Il dplore la rusticit de
sa langue (sermonis rusticitas). Et il ne se doute pas que ces prtendus
dfauts sont pour nous ce qui fait sa valeur : il est le seul qui soit pur-
g de lintolrable rhtorique qui empoisonne les crits de ces sicles,
mme ceux dun saint Augustin et en rendent la lecture fatigante,
exasprante.

Longtemps, depuis la Renaissance du XVIe sicle, on lui a repro-


ch lincorrection de sa langue. Elle est trs loigne du latin classi-
que, coup sr. Avouons que les fautes fourmillent. La plupart, il est
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 260

vrai, ne sont quapparentes ; elles tiennent la prononciation du latin


mme classique. Depuis longtemps li bref et le long staient
confondus dans la prononciation, et aussi u bref et o long, mme dans
le dbit des gens cultivs. Grgoire dictait ses crits comme il pronon-
ait, comme prononaient ses contemporains les plus instruits aussi
bien en Italie et en Espagne que dans les Gaules.

Par raction contre des apprciations trop svres, on a voulu, de


nos jours, faire de Grgoire, un homme instruit. On a relev les passa-
ges o il se rfre des auteurs classiques, Salluste, Justin, Pline, Au-
lu-Gelle, etc. En ralit, il na pas eu de commerce direct avec ces au-
teurs ; il ne les connat que par des fragments lus ou cits lcole. Le
seul classique quil ait vraiment pratiqu, cest Virgile.

Il ne faudrait pas simaginer que Grgoire crive en langue vul-


gaire . Rien ne serait plus faux.Grgoire crit en latin, dans un latin
que le peuple ne comprenait plus, mais comme il est dnu de toute
prtention littraire, sans prciosit, il est lui-mme, il est vivant. Il a
une vision directe des hommes quil a frquents et les peint dun trait
sobre et juste.

En dpit de ses lacunes, de sa navet, allant parfois jusqu la


simplicit desprit, soyons reconnaissants au bon vque de Tours.
Sans lui, nous ne saurions rien de lhistoire du VIe sicle. Cest juste
titre que, au XVIe sicle, Fauchet la qualifi pre de lhistoire de
France .

Quelle chute quand on passe la continuation, allant jusqu 642,


due un inconnu, attribue au XVIe sicle un certain Fredegarius,
peut-tre daprs un manuscrit perdu aujourdhui ! Lauteur, bien plus
incorrect que Grgoire, est partial, mal inform, dnu de tout talent.
Avec les Gesta regnum Francorum, rdigs Saint-Denis en 727, s-
che et peu exacte notation de quelques faits, on sort de la littrature
comme de lre mrovingienne.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 261

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LHagiographie. Il est un genre qui a connu une grande vogue,


la Vie de Saint. II est naturellement en troit rapport avec la propen-
sion des gens du temps considrer comme saint tout vque, abb,
abbesse, diacre, moine, ermite ayant men une vie exemplaire ou ju-
ge telle.

Rdiger la vie dun saint personnage tait considr comme un de-


voir pieux. Ctait aussi un procd de rclame pour attirer et retenir
les dons des fidles, soit voisins de lvch ou du monastre, de
lermitage, soit mme de rgions lointaines o la renomme dun
bienheureux et les vertus de son intercession staient rpandues.

On a conserv quantit de Vitae, de Passiones, de Translations de


reliques galement. Malheureusement un grand nombre est apocry-
phe, compos ou refait lpoque carolingienne ou mme captienne.
Ces compositions sinfluencent lune lautre. Il en est, plus apprcies,
qui servent de modles. Parfois mme limpudence va jusqu dmar-
quer une Vita au profit dun saint vnr pour ses vertus dans un sanc-
tuaire, mais dont lexistence na pas laiss de traces. Il est mme, de
ces rcits, qui sont entirement supposs. Enfin dans les Vitae fondes
sur une vie antrieure et remises en meilleur latin plus tard, des er-
reurs, des corrections, des additions sont dceler.

Dfalcation faite des Passions fausses, suspectes ou refaites, il


demeure une quarantaine de compositions quon peut accepter comme
sincres pour lre mrovingienne.

Lhistorien peut puiser quelques renseignements dans certaines


dentre elles, comme les vies de saint Germain de Paris, de sainte Bai-
thilde, de saint Arnoul de sainte Gertrude, de saint Lger, de saint
Prix, etc... Mais le cas est rare, et cela se comprend, car lhagiographe
a crit, non pour faire uvre historique, mais pour difier et aussi pour
provoquer la gnrosit des dvots et plerins envers un sanctuaire.
Peu dentre elles font honneur au genre, comme celle de saint Ger-
main dAuxerre par Constantius au Ve sicle, celle de saint Csaire
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 262

dArles, par un groupe de disciples au sicle suivant, vies dun style


simple et grave, peu charges de merveilleux, la plupart se conforment
un plan identique : naissance du bienheureux, quon fait natre le
plus souvent de parents nobles pour rehausser ses mrites, vocation
prcoce, fuite du sicle, austrits, aumnes, miracles, mme de son
vivant, mort difiante, merveilles aprs sa fin (dite depositio ou na-
tale, la vraie naissance, celle du passage dans un monde meilleur). Il
sen dgage une impression de monotonie qui en rend la lecture acca-
blante. La langue saltre et il nen peut tre autrement mesure
quon avance dans le temps. Cest ainsi que la Vie de saint Wandrille,
composition honnte des alentours de lanne 700, est crite en une
langue qualifie par son savant diteur de langue raboteuse et bar-
bare (sermo hispidus, barbarus).

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La langue. La dcadence des lettres ne peut se sparer dun


profond changement dans la langue latine parle. Elle lexplique en
grande partie. Nous sommes parvenus une poque o le divorce en-
tre la langue de la conversation, la langue de tous les jours, sest diff-
rencie de la langue crite, relativement inchange depuis plusieurs
sicles.

Ce ntait pas dhier que la prononciation du latin avait commenc


se modifier et dans toutes les classes de la population, en mme
temps que la dclinaison, la conjugaison subissaient de profondes at-
teintes, que le vocabulaire sappauvrissait dun ct, senrichissait de
lautre, que la stylistique en subissait les contre-coups.

Ds la fin de la Rpublique romaine, la consonne m en finale avait


disparu de la prononciation et s dans la mme position tait devenue
imperceptible. Comme elles taient indispensables pour distinguer le
nominatif et laccusatif singuliers, et laccusatif pluriel dans la
deuxime dclinaison et la premire, les plus usites, la ruine de la
dclinaison et son remplacement par des prpositions (de, ad, etc.)
taient en germe dans cet effacement des sons m et s.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 263

La conjugaison est menace de destruction par le got des formes


priphrastiques : au futur on tend remplacer amabo par amare ha-
beo, le passif amor par amatus sum. Cest la mme tendance qui a d-
truit rcemment en franais la forme simple, brve, je fus au profit de
la forme lourde et bte jai t. Le comparatif et le superlatif tendent
faire place magis, plus.

Non moins grave est laltration des voyelles et diphtongues. Cel-


les-ci disparaissent. Dj au tait dtrn par o, sauf chez les puristes,
au Ier sicle avant notre re ; ae rduit un e bref, oe un e long. Pis
encore, dans les syllabes non accentues les sons se confondent : i
bref et e long. Vers le IVe ou le Ve sicle a bref et a long ne se distin-
guent plus. Les voyelles qui suivent laccent tendent disparatre. On
prononait oclus, caldus et non oculus, calidus ds les derniers temps
de la Rpublique. En Gaule les voyelles finales (sauf a) disparaissent
ds lpoque franque, ainsi maritu(m) se rduit marit (puis mari),
mare mer. Ce phnomne est d certainement la force dintonation
de la syllabe accentue ri, ma, qui dtruit ce qui suit. Cest ce qui ex-
plique pourquoi les mots franais, except ceux qui ont t tardive-
ment (XIVe-XVIe sicles) et artificiellement emprunts au latin classi-
que, sont plus courts que les mots similaires des autres langues roma-
nes.

Il y aurait bien dautres choses dire et sur le vocabulaire qui se


charge de mots abstraits, signe de civilisation, quoi quen pensrent
des puristes attards, sur le changement de sens de bien des mots, sur
la texture de la phrase enfin.

Un phnomne grave saccuse, ds le IIIe sicle en Afrique, ensuite


dans le reste de lEmpire : la distinction des voyelles longues et brves
cesse dtre perue. Du coup toute la posie latine devient inintelligi-
ble laudition, puisquelle tait fonde sur un savant agencement de
longues et de brves o, comme en musique, une blanche vaut deux
noires. Depuis la fin du IIIe sicle environ, il devient impossible de
rciter des vers et mme des pices de prose dapparat, puisque celle-
ci tait soumise des rgles strictes de rythme dans les fins de phrase,
les clausules.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 264

Le seul moyen de garder le contact avec les uvres du pass, cest


de se mettre sous la direction dun pdagogue priv ou dun profes-
seur des coles publiques qui conservent traditionnellement, par m-
tier, la bonne prononciation et la science grammaticale, et cela de-
mande de longues annes. Par suite, seuls les enfants des hautes clas-
ses de la socit peuvent comprendre le latin crit. Ils peuvent mme,
sans doute, en des runions littraires, sefforcer de le parler, tout
comme de pieux et savants hindous peuvent sentretenir, loccasion,
en sanscrit, langue sacre disparue depuis vingt-cinq sicles pour le
moins. Mais soyons srs que dans le courant de la vie, mme ces gens
de belle instruction parlaient comme tout le monde.

Cette langue de tout le monde, nul net os lcrire. Cet t pro-


faner le papyrus, le parchemin, la pierre ou le bronze que de ly consi-
gner. Seules des fautes involontaires, des distractions, nous rvlent
cette langue, dans des inscriptions par exemple ou en de trs rares
contrats crits parvenus jusqu nous.

Quand on prend la plume, mme pour les plus simples choses, on


entend crire en latin classique, et si lon commet des fautes
dorthographe, des solcismes, des barbarismes, on ne sen doute pas.

Ces fautes ne se manifestent pas chez les crivains des IVe et Ve


sicles. Ils ont t la bonne cole : le professeur de grammaire leur a
appris la correction, si le professeur de rhtorique leur a inculqu le
mauvais got. Les bureaux, la chancellerie de lEmpire tiennent
honneur davoir des rdacteurs impeccables.

Aprs la dissolution de lEmpire en Occident, partir de 476, les


belles traditions pourront se maintenir en Italie chez les crivains,
dans les bureaux, grce la continuation des coles publiques. Cepen-
dant l mme on sent des altrations : Fortunat, qui sest instruit Ra-
venne, est gnralement correct, mais pas toujours, et il commet par-
fois des fautes de quantit dans sa posie. Quel contraste avec Sidoine
Apollinaire, au sicle prcdent, qui est impeccable ! Mais dans la
Gaule, coupe en majeure partie de lItalie, dj avant la chute de
lEmpire, livre elle-mme, ruine, incapable de continuer
lentretien de chaires de grammaire et de rhtorique aux frais des
curies municipales, la situation devient trs grave. Il est remarquer
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 265

que les derniers crivains corrects, Avitus, Ennodius, Csaire, appar-


tiennent au Sud-Est. Ils y ont reu les leons des derniers professeurs,
ainsi Csaire dArles, lve du rhteur Pomerius.

Dans le reste, la chute est verticale. Grgoire de Tours latteste.


Nul en ce sicle noserait se comparer aux crivains du pass, nous
dit-il. Il dplore labandon des tudes : La culture des lettres dprit
ou plutt disparat dans les cits de la Gaule , avoue-t-il dans sa pr-
face. Lui-mme en offre un exemple saisissant.

Quant la confusion des finales en i et e, us et os dans les crits du


temps elle tient, on la dit, la prononciation latine en usage, mme
dans les hautes classes. Les mprises des manuscrits sexpliquent en
bonne partie parce que les crivains dictaient : les scribes sachant que
le mme son rendait deux terminaisons diffrentes, les rtablissaient
dans leur graphie au petit bonheur, augmentant ainsi limpression
dincorrection du texte quils crivaient.

Il va sans dire que plus on savance dans le temps plus


lincorrection saccrot. Ce qui est surprenant, cest lextrme barbarie
de certains dits des rois mrovingiens et de leurs diplmes (ceux qui
sont parvenus en originaux sont des VIIe et VIIIe sicles). Cette barba-
rie est la meilleure preuve quil nexiste pas dcole palatine la cour
des rois. Rdacteurs et correcteurs se contentaient de vagues notions
de latin classique, sans chercher sinstruire. Elle est aussi un tmoi-
gnage de lincurie des rois mrovingiens qui ne tinrent pas honneur
davoir une chancellerie rdigeant correctement.

La preuve la plus saisissante de la dcadence du latin crit, cest


que parmi ceux qui se vantaient de le possder encore, il en est qui
croient le magnifier en le considrant comme une langue hermtique
ou, si lon prfre, une succession dnigmes, de charades, dont seuls
quelques initis ont la clef. Un inconnu, qui peut-tre vcut au VIIe
sicle, Virgile surnomm le grammairien , recommande la confu-
sion, lobscurit, lnigme qui veut crire le beau latin. Il va jusqu
distinguer douze sortes de latinit. Il commet lui-mme des incorrec-
tions, sautorise dauteurs supposs et il a t prouv que sa connais-
sance des ouvrages classiques est superficielle ou nulle. On serait en
droit de se demander si lon na pas affaire un mystificateur ou un
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 266

alin, si des garements analogues ne se retrouvaient dans la partie


de la Bretagne demeure indpendante (chez Gildas) et en Irlande.

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Le public. Passons sur ces aberrations. Un problme se prsente


nous. Existe-t-il une socit peu nombreuse, sans doute, mais encore
assez cultive pour comprendre et goter les uvres des grands noms
de la littrature tant sacre que profane, et mme se hasarder compo-
ser, voler de ses propres ailes ? Il faudrait rpondre affirmativement
si lon en croyait Fortunat. II vante le talent de Flix, de Bertrand, de
Lupus, de Dynamius, de Jovinus, de Gogon. Si les deux premiers sont
des vques, tenus professionnellement une certaine culture, ne ft-
ce que celle des lettres sacres, les autres sont des laques. Mais le peu
quon a conserv des productions de ces personnages (pigrammes,
lettres, vies de saints) justifie mal ses loges. Il en ressort, dailleurs,
que ces laques vivent dans le sud-est de la Gaule : Lupus, Dynamius,
Jovinus sont patrices (gouverneurs) de Provence et il est probable que
Gogon, en dpit de son nom germanique, tait originaire de cette
contre. Reste lloge de Chilpric. Que penser de ce quen dit Fortu-
nat ? Il flatte naturellement et Grgoire de Tours se moque ou
sindigne des prtentions du roi possder les lettres latines et com-
poser des vers : il ne connaissait pas la prosodie, dit-il. Soit ! Mais
Grgoire hait Chilpric et ce quil dit des efforts de ce roi pour intro-
duire trois lettres nouvelles pour rendre mieux la prononciation du
latin, est son loge. Chilpric ne savait pas composer, bien quune
pice lui attribue par Abbon (XIe sicle), soit correcte, mais il avait
plus quune teinture des lettres latines. Fortunat accable de flatteries
Charibert : Bien quissu de lillustre nation des Sicambres, la langue
latine fleurit dans ton dbit. Que ne peux-tu en ta langue maternelle,
toi qui nous dpasses, nous Romains, en beau dbit ! En tait-il de
mme de son frre Sigebert ? On ne sait. Mais les reines, Galswinthe
et Brunehaut, leves en Espagne, ont pu saisir plus ou moins quelque
chose des pithalames et vers de Fortunat, tout comme Radegonde.

Aprs le VIe sicle, en fut-il de mme ? Pour les rois et les grands
cest infiniment peu probable, car les lettres, du moins profanes, ces-
sent dtre cultives. Didier, vque de Cahors, mort en 654, est le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 267

dernier auquel la rputation de lettr soit accorde par un texte sr : au


reste, si sa correspondance assez courte, est claire, elle ne tmoigne
pas dune frquentation des lettres antiques.

Dans lensemble, le monde ecclsiastique sest content dune


teinture de la littrature sacre, pour des besoins quon peut qualifier
de professionnels.

Et puis, cette limitation nest pas involontaire. Un mouvement qui


se dessine ds les temps de saint Jrme et de saint Augustin, mais
dont leurs plumes ne tiennent pas compte, se prononce de plus en plus
contre la lecture des lettres classiques, lettres romaines, cela va sans
dire, car de lettres grecques il nest plus question depuis longtemps, la
connaissance du grec ayant disparu, sauf chez quelques abbs du Ve
sicle dorigine orientale, ou ayant vcu en Orient. La lecture des po-
tes est juge particulirement pernicieuse lme du chrtien et
condamne. Le biographe de saint Csaire dArles rapporte que dans
sa jeunesse il avait tudi les lettres classiques auprs du rhteur Po-
merius. Une nuit il eut un songe : il vit le bras quil avait appuy sur
un livre paen rong par un dragon. Il comprit lavertissement et re-
nona aux lettres profanes. Grgoire de Tours, si modeste, se fait du
moins un mrite, et il a raison, de nous pargner la mythologie. Il m-
prise cette chose qui tombe en poussire. Le mouvement de rproba-
tion saccentue. Il sautorise dun grand nom, celui du pape Grgoire
le Grand (mort en 604). Il nest jusqu Isidore de Sville (mort en
635), le dernier anneau de la chane des crivains latins quon rattache
lAntiquit, qui nadhre la condamnation des lettres profanes.

En Gaule, les Vies de Saints font chorus. Lauteur de la Vie de


saint Eloi, la fin du VIIe sicle, traite Homre et Virgile de scl-
rats ; les crits des gentils ne valent rien pour les chrtiens.

Il y a des exceptions, trs rares. Fortunat ne nous fait pas plus


grce du bric--brac mythologique que Sidoine Apollinaire, au sicle
prcdent, mais il sest form en Italie.

Ce qui a sauv la transmission des uvres de lAntiquit latine, t-


che que seul le clerg pouvait excuter en les copiant dans les ateliers
(scriptoria) piscopaux et monastiques, cest la fable de la prdiction
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 268

du christianisme par Virgile, do limmense renomme du pote au


moyen ge ; cest la lgende de la connaissance de lEcriture sainte
par Platon. On invoque aussi lexemple de laptre : saint Paul, dans
lptre Tite, cite Mnandre. Enfin pourquoi ne pas imiter les H-
breux qui, leur sortie dEgypte, sapproprient les vases prcieux des
paens ou qui pousent les filles des vaincus aprs les avoir purifies.
Si prcieux que soit ce courant, il est dun faible dbit. Les librai-
ries (bibliothques) ecclsiastiques du moyen ge ne compteront
jamais quun nombre infime dauteurs profanes en comparaison des
manuscrits renfermant les textes sacrs, leurs commentaires, les crits
des Pres, les canons des conciles, les dcrtales des papes et
ctait chose naturelle, comme force. Quant aux bibliothques des
particuliers elles ont toutes disparu et il est probable que leur compo-
sition tait analogue.

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Posie et prose rythmique. La posie latine net-elle pu pour-


suivre sa destine en acceptant rsolument la consquence entrane
par la perte laudition de la distinction des longues et des brves et
en orientant le rythme dans une autre voie ?

Cest bien ce quon a fait.Laissant de ct la tentative manque,


parce que impossible, de Commodien, vers le IIIe sicle, de concilier
les deux systmes, on a substitu au vers fond sur lagencement des
longues et des brves, un vers fond sur lagencement des syllabes
toniques et atones. Dans tout mot latin il est une syllabe, prononce
avec une intensit plus grande, la tonique, les autres tant dans une
dpression vocalique. Par la succession des toniques et des atones,
avec une pause (csure) une place dtermine, on obtient un rythme
et toute la posie europenne chez les Germains, comme chez les Sla-
ves et les peuples romans, est fonde sur ce principe. Les Grecs eux-
mmes ladoptent la mme poque, dans le vers dit politique (au
sens de vulgaire, commun). Le systme prsente en outre lavantage
de laisser chaque mot son individualit, alors que, lpoque classi-
que, longues et brves sagenaient en courant travers les mots sans
le moindre souci de les distinguer, chose invitable, puisque ce vers
tenait plus du chant que de la simple locution.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 269

Ntait-il pas tentant demployer la nouvelle rythmique pour


ldification des fidles ?

Saint Hilaire, saint Ambroise et Prudence avaient tout dabord vou-


lu composer des posies chrtiennes en vers classiques, le premier
Poitiers au milieu du IVe sicle, le deuxime Milan en 386, le troi-
sime en Espagne, au dbut du Ve sicle. Hilaire emploie des mtres
varis : snaires iambiques, ttramtre trochaque catalectique, second
asclpiade (imit dHorace). Ambroise use du dimtre iambique. Cest
au public urbain, la partie cultive, et aussi aux clercs de la cit que
sadressaient ces hymnes trop savants pour tre compris du peuple,
notamment des campagnes, encore paen.

Il ny avait pas la moindre possibilit ce que les posies, tant ly-


riques que didactiques, en mtres compliqus et difficiles de Pru-
dence, le plus grand des potes chrtiens, fussent entendues en dehors
dun cercle, forcment troit, de gens pourvus dune bonne culture
classique, fruit de longues annes dtudes.

Au contraire, une posie fonde sur le ton nexigeait, semble-t-


il, aucune ducation pralable. On sy est essay ds le Ve sicle,
comme en fait foi la rponse versifie dAuspice, vque de Toul,
Arbogast, comte de Trves, vers 475. On eut mme lide, un peu plus
tard, vers le VIIe sicle, dassouplir les vers nouveaux en cessant
dexiger la concidence du mot et du pied, daccentuer le rythme en
les terminant par des syllabes de mme sonorit, homotleutes, en
usant de rimes , comme nous disons.

La rime, entirement trangre la posie antique, a t emprunte


la prose lgante qui voulait depuis longtemps, ds Cicron, que
chaque phrase comportt un nombre autant que possible gal de sylla-
bes ; ensuite que les syllabes finales de la phrase fussent homotleu-
tes. Ce procd se rpandit de plus en plus. Lorsque saint Augustin,
effray par la propagande des Donatistes dans lAfrique du Nord, vou-
lut la combattre, il composa ce quon appelle le Psaume abcdaire en
288 lignes (membra, kola) de ce type, o lon a vu tort des vers.
Cest cette prose rythme qui est lune des deux sources de la posie
rythmique.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 270

Ainsi construit, le vers rythmique ne pouvait manquer, semble-t-il,


de captiver un public, mme populaire. Dans la ralit des choses il
na pas d en tre ainsi. Le nouveau vers a gard une vogue consid-
rable travers tout le moyen ge, mais dans le monde des tudiants et
des clercs ce qui tait tout un. Il napparat pas possible que le peu-
ple lait compris. Une difficult immdiatement se prsente. Le
rythme tonique ne peut tre que binaire (tonique plus atone ou atone
plus tonique). Or le latin renferme nombre de mots de trois syllabes,
dont deux ncessairement atones. Alors le nouveau systme pose un
second accent sur une syllabe oui nen comporte pas. Le mot domini
ne peut entrer dans le vers rythmique que si lon pose, outre le renfor-
cement de la voix sur do, un accent sur li final, ce qui est monstrueux
en latin. Il y a pire : le nouveau vers emploie les mots classiques tels
quils sont crits, non tels quils sont prononcs : pour lui oculus, do-
minus comptent pour trois syllabes, alors que, depuis des sicles, ils
nen avaient plus que deux dans la langue parle oclus, domnus. Et
puis, on continue user dans ce vers de formes de dclinaison et de
conjugaison qui passent ou sont dj sorties de lusage ainsi dans do-
mini le son i, mdial et final, qui nexiste plus dans la prononciation,
est maintenu et mme li final est, comme on vient de le dire, accen-
tu.

En vrit, la population ne pouvait comprendre grand chose la


posie rythmique chrtienne, plus artificielle que la posie classique
traditionnelle et attentatoire doublement au latin classique et au latin
parl.

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La littrature populaire. En dehors de ces genres artificiels, les


populations ne connaissaient-elles pas des pomes composs dans
lidiome vivant, la langue parle ? Certainement oui.

Dans les parties germanises de la Gaule il sest poursuivi une


posie lyrique et une posie pique en langue tudesque. Des chants
lyriques dits, leudes, avec accompagnement de harpes taient dbits
la cour mme des princes. Nul spcimen nest parvenu jusqu nous.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 271

Il nest pas douteux, bien que nous nen possdions pas le moindre
fragment avant celui qui fut consign par crit sous Charlemagne
(Hildebrant et Hadubrant), que lpope germanique existait
lpoque mrovingienne et mme trs longtemps auparavant.

Chez les Francs du Rhin, un personnage mythique, Siegfrid le Nie-


belung, a t transfr sur un plan historique, mis en rapport avec les
Burgondes, alors quils occupaient Mayence, Worms, Spire et avaient
pour roi Gundahar (Gunther). Lextermination de la race royale par
les Huns dAttila est une confusion avec la dfaite inflige au peuple
burgonde par Aetius avec une arme dauxiliaires hunniques, en 436.
Ce fond se dcle en dpit de profondes altrations dans le clbre
pome des Niebelungen, lequel ne nous est parvenu que sous une r-
daction compose en Autriche au commencement du XIIIe sicle.

On sait aussi que les Francs chantaient les exploits des anciens rois
et des hros. Thierry (Theuderich) et Thibert (Theudebert), fils et pe-
tit-fils de Clovis ont d tre clbrs. Leurs noms auraient pass dans
ceux de Hug-Dietrich, Wolf-Dietrich, mais les noms seuls, car les
pomes allemands de basse poque qui les conservent, sont de pure
fantaisie.

On sest mme demand (G. Paris, P. Rajna, God. Kurth, etc.) si


un certain nombre de chansons de gestes franaises de date mme
basse (XIIIe sicle), ne reposeraient pas sur de trs anciens pomes
rdigs en langue romane ds lpoque mrovingienne, quand les
Francs de Neustrie commencrent perdre leur langue nationale : ils
auraient transport dun idiome dans lautre des thmes piques
dorigine germanique. Cest ainsi que le nom du hros dun pome,
dailleurs purement imaginaire, du XIIIe sicle, Floovent, qui
sexplique par Chlodovinc (descendant de Clovis), nous reporterait
un prototype, impossible au reste reconstituer, datant du VIe ou du
VIIe sicle. Hypothse ingnieuse, mais tmraire.

Quant aux rcits lgendaires quon trouve dans Grgoire de Tours,


Frdgaire, etc., et en Italie dans lHistoire des Goths de Jordanis, au
VIe sicle, dans lHistoire des Lombards de Paul Diacre la fin du
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 272

VIIIe sicle, il ny a pas lieu de les dclarer de source pique. Lgende


et pope ne sont pas identiques.

Par contre lexistence de posies populaires du genre lyrique est at-


teste. Les conciles de lpoque ne cessent de tonner (Auxerre, Cha-
lon-sur-Sane) contre les chants lascifs et honteux . Saint Csaire
dArles dans son cinquime sermon interdit chants et danses. Les
femmes composaient des chants pour accompagner des danses,
comme en fait foi une anecdote que nous rapporte Fortunat dans sa
Vie de sainte Radegonde (c. 36) retire dans un monastre fond par
elle sous Poitiers : Une fois, au crpuscule, des laques sagitaient
autour du monastre chantant en saccompagnant de caraules et de
cithares, et une religieuse scria joyeusement : Dame, je reconnais
une de mes chansons (cantica) dans ce que chantent ces gens. La
sainte rpondit : Je mmerveille que toi, une religieuse, tu te plaises
respirer lodeur du sicle. Mais la sur reprit : Voire, dame,
cest deux ou trois des chansons composes par moi que jai oues.
Perdue en oraison la sainte na rien entendu. Nous avons l sans doute
un des plus anciens exemples de ces chants qui accompagnaient la
carole du moyen ge, vritable farandole, venue de lantiquit hell-
nique o lon voit un chur de jeunes filles se tenant par la main, en
chane libre, excuter une danse ou plutt une marche rythme, ac-
compagne dun joueur de flte.

Il y avait aussi de pieuses caroles. Le mme Fortunat (liv. III,


chap. VI) parlant de la pompeuse crmonie qui se droula lors de la
conscration de lglise de Nantes btie par lvque Flix, oppose les
caroles de la plbe aux churs du clerg :

A vos cts se pressent les vques et leurs acolytes ; ils vous entourent ici
de leur vnration, l de leur respect. Voici que rsonnent ici les churs du
clerg, l, les caroles du peuple (plebs inde choraulis). Chacun sa manire te
prte son concours et sassocie tes vux.

Ce ntait pas seulement le peuple qui se plaisait cette posie pro-


fane. Les grands ne la ddaignaient pas. Et pas davantage les rois. On
a cit lexemple de Clovis II qui prfrait la socit des jongleurs
celle des clercs respectables.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 273

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 274

CHAPITRE IV

La socit et les murs

Cest dj une grande prtention que de vouloir prsenter le ta-


bleau dune socit, et encore plus de la juger dans une priode o les
documents abondent. Que dire quand ils sont aussi indigents, aussi
sporadiques, aussi unilatraux, donc aussi incontrlables, que dans la
priode qui nous occupe !

Les gnralisations reposant sur des bases aussi troites sont-elles


valables ? Elles ne sont recevables quen procdant avec prcaution,
sans tenter un approfondissement psychologique ici tmraire.

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Rois et reines. Ce qui nous est le mieux connu, ou le moins mal


connu, ce sont les rois, surtout ceux du VIe sicle, grce Grgoire de
Tours. Encore faut-il se dfier de ses partis pris. Mais les faits nous
clairent suffisamment pour que lon puisse porter un jugement sur la
dynastie mrovingienne. Ce qui frappe, cest la mdiocrit de ses re-
prsentants, trs peu dexceptions prs.

Le fondateur de lEtat, Clovis, travers la brume lgendaire qui


lenveloppe, apparat, ds sa jeunesse, comme un prince ambitieux,
valeureux et rus comme un vrai Germain, non dpourvu de sens poli-
tique. Mais lhistoire de tous les pays prsente quantit de chefs dous
des mmes qualits. Les circonstances lui ont permis, non moins que
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 275

ses talents, dtre une force historique. Il a empch la Gaule de se


dcomposer, il a refait son unit autour dun principe nouveau, mais,
coup sr, sans le vouloir et le savoir. Personnalit efface en compa-
raison de son contemporain lOstrogoth Thodoric, esprit politique
aux prises avec le grave problme de la conciliation de deux mondes,
lui cherchant dingnieuses solutions et se proccupant de lavenir.

Parmi les fils, lan, de naissance inconnue, Thierry, semble avoir


hrit dune partie de sa force. Le fils de ce dernier Thibert a roul,
dans son court passage, des desseins ambitieux et chimriques sur
lItalie, sur lOrient mme. Que dire des autres ? Trois des fils de Clo-
vis, Clodomir, Childebert, Clotaire ne cherchent qu se dbarrasser
lun de lautre par le meurtre. Des fils de Clotaire Ier, Charibert, Sige-
bert, Gontran, Chilpric, que savons-nous ? Ce dernier est ha de Gr-
goire de Tours et cest peut-tre le seul intressant, ne ft-ce que par
ses prtentions la culture latine et son intrt malheureux pour la
thologie ; au reste un fourbe et un mdiocre. Grgoire de Tours est
plein dindulgence pour Gontran, on a dit pourquoi. On trouve en
Gontran ce mlange, trs germanique, de bonhomie, de fourberie et de
cruaut.

Les physionomies de Childebert II et de ses fils Thierry II et Thi-


bert II sont inconnues. Clotaire II, auquel la haine de laristocratie
franco-burgonde lgard de la reine Brunehaut, valut de runir
lensemble du royaume, apparat comme un faible, jouet de son entou-
rage tout-puissant.

Dagobert, malgr la brume qui lenveloppe, semble avoir eu une


forte personnalit, la seule grande depuis Clovis. Il steint jeune,
comme son anctre. Aprs lui, les forces de dissolution quil a domi-
nes se librent aussitt. A partir de 639 et pour un sicle et davantage
les Mrovingiens ne sont pour nous que des ombres. Impossible de
pntrer leur psychologie, en admettant quils en aient une, prsentant
quelque intrt.

Le contraste avec les dynasties royales germaniques des pays voi-


sins est saisissant. Les Ostrogoths, puis les Lombards en Italie, les Vi-
sigoths en Espagne ont eu des princes plus ou moins heureux, mais
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 276

souvent pleins dnergie, et nul dentre eux nest tomb aussi bas dans
linsignifiance que le Mrovingien.

Il faut rpter que, partir de 584, la minorit du souverain est


comme ltat normal de la royaut. Les pres meurent dans la force de
lge, tel Clovis, tel Thierry, tel Dagobert. Presque aucun natteint les
abords de la vieillesse. Aprs Dagobert ce sont des jeunes qui dispa-
raissent, ayant eu juste le temps de procrer. Cette brivet de
lexistence est-elle due une tare congnitale de la race mrovin-
gienne ? Ce nest pas impossible. En tout cas, ce qui est assur cest
que la dbauche est pour beaucoup dans cette dgnrescence ds
ladolescence, le Mrovingien sentoure dun srail. On ne distingue
gure les concubines des pouses lgitimes, car celles-ci sont rpu-
dies selon le caprice du matre et lon ne voit pas que lEglise ait la
force dintervenir, comme elle le fera partir du IXe sicle.

Que dire des reines ? On sait delles encore moins que des rois.
Quelques noms mergent de la nuit. Clotilde dabord. Mais que sa-
vons-nous vraiment de sa vie morale ? Les renseignements de Gr-
goire de Tours sont contradictoires : tantt cest une pieuse et sainte
femme, tantt une reine vindicative et orgueilleuse. Des noms sont
retenir : dabord deux saintes Radegonde au VIe sicle, Balthilde au
VIIe, mais la premire est thuringienne, la seconde anglaise. Selon le
biographe de cette dernire elle aurait fait cesser la coutume impie
pratique par certains parents qui laissaient prir leurs enfants plutt
que de payer pour eux au fisc limpt de capitation. Dautre part, elle
est traite de Jzabel parce quelle a laiss massacrer par ses officiers
un personnage anglais qui voulait sintroduire sur le sige piscopal
de Lyon.

Frdgonde, si ce que lon raconte sur elle ne relve pas en partie


de limagination et de la calomnie des cours, prsente un cas patholo-
gique.

Il est inutile de revenir sur la seule grande personnalit, celle de


Brunehaut, encore une trangre. Quant Nanthilde, une des nom-
breuses reines de Dagobert, mre et tutrice de Clovis II, ce nest
quune ombre. Les autres ne sont mme pas des ombres, ce sont des
noms.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 277

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Les Grands. Les Maires du Palais. Les nouveaux matres de


lEtat, les maires du palais, sont peine entrevus. Que savons-nous de
Bertrand, maire de Clotaire II, de Garnier (Warnacharius) qui trahit
Brunehaut pour Clotaire II et que la Vie de saint Oustrille dpeint
comme un monstre, parce quil veut faire rentrer limpt ? Que dire
des Romains Protadius et Claude sous Brunehaut ? Frdgaire qui,
dailleurs, na pu le connatre, accable ce dernier dloges parce quil
laisse tout faire laristocratie : il est prudent, enjou, avis, sage, ver-
s dans les lettres, ami sr, chri de tous. Aega, maire et rgent sous
Clovis II, calme les grands en leur restituant leurs biens confisqus
sous le rgne de Dagobert. Il mrite des loges. De mme son succes-
seur Archenaud (Erchinoaldus) dont la sagesse et la douceur
sont vantes, par le mme Frdgaire. Par contre, pour lauteur de la
Vie de saint Eloi, cest une bte farouche, condamne limpnitence
finale. Le Franc Flaochat nest accept en Bourgogne que parce
quil a promis par serment et par crit de conserver la double aristo-
cratie ecclsiastique et laque lhonneur, leurs grades, leurs dignits,
son amiti , ce qui nempche pas le patrice Guillebaud (Willibad),
fier de son titre et de ses immenses richesses , de se rvolter, et
dengager une lutte o tous deux prissent, en 642.

Le seul quon puisse entrevoir est Evrouin (Ebronus). Sa cruaut a


terrifi ses contemporains, exagre peut-tre parce que, contraire-
ment ses prdcesseurs, il a mat la double aristocratie. Dvot, au
reste : il fonde le monastre de Notre-Dame de Soissons et le jour de
son assassinat, un dimanche, il se rendait, ds le point du jour,
lglise pour assister loffice du matin.

Les maires du palais dAustrasie, Ppin lAncien, Grimaud


lusurpateur, Ppin de Herstall semblent bien avoir t des hommes
remarquables. Lautre anctre des Carolingiens, Arnoul de Metz, est
mieux connu parce que, dgot du monde, il sen est retir, a fini ses
jours comme vque et a laiss le renom dun saint, ce qui nous a valu
de lui une bonne hagiographie.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 278

Les ducs qui se multiplient depuis le milieu du VIe sicle sont,


avant tout, des guerriers. Ce que rapporte Grgoire de Tours de ceux
qui gouvernent lAustrasie pendant la minorit de Childebert II, Ber-
thefried, Ursion, Rauching, nous montre un trio de btes fauves. Gon-
tran-Boson a une physionomie plus nuance : on lui reconnat des ta-
lents, seulement il lui est impossible de ne pas convoiter le bien
dautrui et de manquer sa parole. Les ducs et patrices dont nous en-
tretient Frdgaire, au sicle suivant, ne valent pas mieux. Est-il be-
soin dajouter que ces personnages se trahissent mutuellement et se
battent les uns contre les autres ?

Des cinquante-cinq comtes dont Grgoire de Tours a loccasion de


parler, il en est peu qui ne soient, selon lui, des tyrans et des voleurs.
Abaissement de la morale avec loccupation de la Gaule par les
Francs ? Pas ncessairement, car sur ces cinquante-cinq, la majorit
(quarante-deux) est compose de Gallo-Romains. Et puis il faut faire
la part des choses. Ces mchants comtes sont fltris le plus souvent
parce quils ont loutrecuidante prtention de faire payer limpt aux
populations places sous lautorit ecclsiastique.De mme le texte
hagiographique cit plus haut dcrivant le chtiment de Garnier qui
veut recenser la cit de Bourges, le traite pour cet acte ou plutt
cette tentative, de bte froce.

Il est curieux de retrouver cette mme pithte sous la plume l-


gante de Sulpice Svre, environ trois sicles auparavant (403) lors-
que, dans ses Dialogues sur saint Martin (liv. III, chap. IV), il en vient
parler dun comte de Tours, Avitien : Du feu comte Avitien vous
connaissez la frocit barbare, extraordinairement sanguinaire (Avi-
tiani quondam comitis noveratis barbaram nimis et ultra omnia
cruentam feritatem). Un jour, la rage au cur, il entre dans la cit des
Turons, suivi dun cortge lamentable, de files de gens enchans. Il
ordonne de prparer pour leur supplice divers genres de tortures et
dcide de procder le lendemain dans la ville en stupeur ces lamen-
tables excutions. Ds que Martin en fut inform, il se rendit seul, un
peu avant minuit, au palais de cette bte froce. Mais, dans le silence
profond de la nuit, tous dormaient ; les portes taient fermes, impos-
sible dentrer. Alors Martin se prosterna devant le seuil du palais de
sang. Heureusement un ange avertit Avitien endormi que Martin est
la porte. Les serviteurs refusent douvrir. Nouvel avertissement de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 279

lange. Avitien sengage enfin relcher les prisonniers, puis il quitte


Tours, au milieu de lallgresse de la cit dlivre.

Ainsi, en 403, Sulpice Svre a dj une conception mrovin-


gienne de la leve de limpt, car il nest pas douteux que les malheu-
reux enchans que tranait le comte Avitien, fussent des rcalcitrants
quil se proposait de faire fouetter le lendemain, selon les procds
expditifs du fisc romain. Ou, ce qui revient au mme, les comtes m-
rovingiens conservaient de leur mieux les traditions impriales et on
ne peut gure leur en faire un grief. Ne prenons pas pour argent comp-
tant les imputations et invectives intresses du monde du clerg.

Il va de soi que ces comtes, tant revtus de pouvoirs excessifs, en


abusaient. Faisaient-ils rgner lordre ? Comme leur traitement
tait pour une bonne part, fait dun prlvement sur les amendes judi-
ciaires tarifies minutieusement, ils avaient intrt rprimer crimes
et dlits. Mais leur intrt et celui de leurs agents, tait aussi de grossir
limportance des infractions la loi, den inventer au besoin, pour ex-
torquer des compositions de prtendus coupables. Cest ce dont
nous sommes assurs pour les ges suivants et il ny a pas de raison
pour quil nen ft pas de mme aux temps mrovingiens et antrieu-
rement.

Dans cette socit trouble, peu de scurit. Ce ne sont pas seule-


ment les rois et les grands officiers qui ont une troupe arme pour les
garder. Les grands propritaires ruraux commencent sentourer de
satellites . De mme, vques, abbs, abbesses entretiennent des
commensaux arms pour se protger. Les voyages sont dangereux.
Quelques anecdotes nous montrent quun ngociant qui part pour ses
affaires a besoin dune escorte. Les plerins, les faibles doivent re-
chercher la protection toute spciale du roi, se mettre sous sa main-
bour . Les lettres de sauvegarde devaient rarement tre gratuites.

Le flau des populations, cest le passage des armes gallo-


franques. On a vu quelles pillaient, incendiaient, massacraient sur
leur passage, npargnant mme pas gens dEglise et sanctuaires.
Somme toute, la socit lpoque mrovingienne apparat trouble
par des violences continues et de tout ordre. Grgoire de Tours a vou-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 280

lu crire lHistoire ecclsiastique des Francs et il nous donne


l Histoire criminelle des Francs .

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Le Clerg. Il ny a pas revenir sur le clerg, tant rgulier que


sculier. Grgoire de Tours dit la fois du mal, beaucoup de mal, et
du bien de ses confrres en piscopat. Si le niveau moral, aussi bien
quintellectuel, baisse trs sensiblement vers la fin de lre mrovin-
gienne, on a dit que la faute nincombe pas seulement lEglise.
Lopinion ne parat nullement sen alarmer, ni mme sen apercevoir.
Jamais, on la dit, il ny a eu tant dvques, dabbs, dabbesses, de
prtres, dermites sanctifis par elle quaux VIIe et VIIIe sicles. Il y a
l un fait retenir, car la sanctification tait le fait des populations et
celles-ci attribuaient la prosprit ou les flaux du pays la bonne ou
mauvaise conduite du clerg, notamment de lpiscopat. Pour avoir
considr comme de bienheureux intercesseurs auprs de la Divinit
un si grand nombre decclsiastiques, il faut ncessairement que le
peuple nait pas t mcontent de son clerg.

Contre linscurit gnrale, contre les violences et les caprices des


souverains et des grands, 1Eglise a institu le droit dasile. Quelques
sanctuaires, notamment lenceinte du monastre de Saint-Martin de
Tours offrent des infortuns un asile, parfois incertain et temporaire.
Malheureusement la paresse, le crime y lisent aussi domicile.

Il est un autre asile, plus beau, et dfinitif, le clotre. Ce ne sont pas


seulement de grands personnages, hommes et femmes fatigus qui y
cherchent une retraite plus douce et plus sre que la vie du monde.
Quantit dmes blesses par le sicle vont sy prparer la vie
ternelle. Mme aux temps mrovingiens il y a eu de belles mes reli-
gieuses, soyons-en srs.

A la cour mme, au palais , o lon sattendrait voir un cloa-


que de vices, tout ntait pas mauvais. On ne sexpliquerait pas autre-
ment comment tant de personnages qui y ont vcu longtemps, ds
ladolescence, ds lenfance, ont pu puiser ces principes religieux qui
par la suite ont fait deux des saints : Didier, Ouen, Eloi, Wandrille,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 281

Philibert, quantit dautres, enfin celui qui est la souche des trs pieux
Carolingiens, Arnoul.

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Le Peuple. Et le peuple ? On ne peut pas en dire grand-chose,


faute de textes.Les masses paysannes semblent aussi passives que
sous lEmpire romain. Pas de rvoltes contre les rois. Des meutes et
seulement lors de la leve des impts, lorsquelle est excute daprs
des registres vieillis, non mis jour, et aussi dans les parties franques,
lorsquun haut fonctionnaire mal avis veut soumettre les hommes
libres la capitation , taxe juge dgradante pour un franc , le
mot a dj la fin du VIe sicle le sens de libre en mme temps
quil est un terme ethnique.

Il nest plus question de la bagaude , cette jacquerie qui a min


le monde occidental de la fin du IIIe sicle au milieu du Ve sicle.

Le peuple nest mentionn dans les textes quaux jours de ftes,


parce quil se livre alors des bats jugs inconvenants, des danses,
des chants honteux, obscnes , que lEglise rprouve. Il ny a rien
l qui distingue cette poque des prcdentes et des suivantes. La joie
grossire, licencieuse, quelques jours par an, est une revanche dune
vie quotidienne fort dure, une dtente indispensable. La gaiet dans
ses manifestations dbordantes baisse avec le bien-tre.

Les superstitions et les vices. Ce que lEglise ne condamne pas


moins ce sont les superstitions . A dire vrai, elles caractrisent
lensemble de la socit ; il nest pas sans intrt den donner un aper-
u daprs les sermons de saint Csaire dArles et les actes des conci-
les.

La rprobation se porte sur ce qui se passe au calendes de jan-


vier (1er janvier). Des misrables, mme ayant reu le baptme, se
dguisent en btes (cerfs, chvres) ou prennent des vtements de
femmes. Ils changent des trennes (strenas) diaboliques . Les
paysans entassent de nuit des victuailles sur table (ils font ce que nous
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 282

appelons le rveillon), persuads que par ce labondance rgnera chez


eux toute lanne, ils refusent le feu en ce jour aux voisins et aux ple-
rins.

La croyance aux augures nest pas moins dtestable. On prdit


lavenir daprs le chant des oiseaux, chose diabolique, ou, ce qui est
ridicule, daprs lternuement. On croit au dmon du midi, quon ap-
pelle Diane : on lentend mme lglise, il fatigue, il estropie, il pr-
dit.

On se livre au dmon en consultant devins, augures, sorciers, pour


gurir dune maladie ou de la morsure dun serpent. Cest un grave
pch de porter sur soi des phylactres, caractres , herbes et suc-
cin (ambre).

Il est diabolique de rendre un culte des arbres, de prier prs dune


fontaine, dy banqueter.

Ne pas travailler le jeudi, cest honorer le dmon Jupiter. Il est mal


de subordonner un voyage au nom du jour du dpart : les noms des
jours de la semaine sont ceux de sclrats diviniss par les paens.

Il ne faut pas pousser des cris au dclin de la lune. Cest un sacri-


lge de se plonger dans une fontaine, une mare, un cours deau la
Saint-Jean, et aussi dy chanter des chansons honteuses, ennemies de
la chastet.

Ce sont de sottes rjouissances, sous linfluence de livresse, que


de danser et sauter la sortie de lglise : entr chrtien on en sort
paen. Quantit de paysans (rustici) et de paysannes apprennent par
cur de vilaines chansons damour et les dbitent, etc...

Ces superstitions ne sont pas propres la rgion arlsienne dont


Csaire tait vque. La preuve en est que, outre les proscriptions des
conciles dAuxerre, Tours, etc..., celles de Csaire inspirent dans la
Gaule du Nord le trait de saint Eloi de la bonne conduite du catho-
lique , au milieu du VIIe sicle, les dits de saint Pirmin, vque
de Meaux, au milieu du VIIIe, un Tableau des superstitions et paen-
neries (Indiculus superstitionum et paganiarum) de 743, et, hors de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 283

la Gaule, les homlies de Burchard vque de Wurzburg (mort en


754), etc... Ces relevs de superstitions et leur condamnation se pour-
suivent bien longtemps encore en tous pays, preuve de linefficacit
des foudres de lEglise en cette matire. Le besoin de distraction tait
plus fort que tout et le bon sens faisait justice des allgations taxant de
paganisme des habitudes auxquelles les populations avaient cess
dattacher pareil sens. Un certain nombre de ces superstitions
continuent de nos jours, tels les trennes et le rveillon.

Pour le chapitre des murs, on peut dire de cette poque que la


violence, allant jusquaux coups, blessures, meurtres, est comme or-
ganique dans lensemble de la population. Mais ne ltait-elle pas dj
auparavant ? En tout cas, elle le sera toujours au cours de trs longs
sicles, redoublant partir de la Guerre de Cent ans et au XVIe sicle,
cause des guerres de religion, et mme pendant la premire partie du
XVIIe sicle.

Un autre trait, peut-tre plus accentu en cette re, cest lbrit.


Rois, grands, clercs de tout grade se livrent des excs de boisson,
constamment. On en parle en toute simplicit, comme dune pratique
naturelle.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 284

CHAPITRE V

Transformation des rapports sociaux


Prparation lre vassalique et fodale

Retour la Table des matires

Patronage et bienfait dans le pass. La socit mrovingienne


nest pas fodale au sens spcifique de ce terme et elle ne prsage
ce systme que de loin. Mais elle est la prparation trs pousse au
rgime proprement parler vassalique des temps carolingiens.

Toujours, la classe dominante en Gaule a t laristocratie foncire,


et cela ds lpoque celtique, ainsi quon a vu. La conqute romaine,
loin de contrarier cet tat de choses le consolida. Sous lempire ro-
main toute dmocratie disparat, car la plbe de Rome, nourrie et
amuse pour quelle fasse symboliquement figure de peuple ro-
main , na aucun pouvoir de direction. Sous lautorit de lempereur
despotique, mais aussi autorit de faade, le monde romain est domin
par laristocratie la fois politique et foncire.

Les origines remontent jusquaux temps de la Rpublique, alors


que le peuple se laissait en fait conduire par les classes nobles des s-
nateurs et des chevaliers. Dj le patronage dun puissant personnage
tait recherch du plbien : il votait pour lui en change de sa protec-
tion, manifeste notamment devant les tribunaux.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 285

Quand toute libert politique eut disparu, la pratique ne sen pour-


suivit pas moins. A Rome quantit de gens, mme de bonne famille,
ne trouvaient pas de moyens dexistence suffisants. Ils devenaient les
clients dun riche patron, lui faisaient la cour, lescortaient. En revan-
che, ils taient admis dans sa socit, sa table. Les plus humbles
trouvaient chaque matin lentre de la demeure patronale le petit pa-
nier provisions, la sportula, qui leur permettait de ne pas mourir de
faim. Le client de ce type est un parasite et le parasitisme est accept
comme une chose naturelle dans la socit tant romaine quhellnique.

A ce stade, le patronage est une forme de bienfaisance,


daltruisme. Il ne menace pas lEtat, dautant moins que le patron le
plus recherch est lempereur. Par politesse, ses obligs sont qualifis
amis. Et ils sont si nombreux que le matre les divise en trois catgo-
ries : il a des amis des 1er, 2e, 3e degrs.

Ce quil faut retenir de cette pratique, cest que lentre en clientle


nest pas juge dfavorablement. Elle est tenue mme honneur
quand le protecteur, le patron, est trs riche et trs influent. Quelque
chose de son prestige se dverse sur ses clients.

Sous le Bas-Empire, la terminologie change ; cliens, amicus sont


des mots uss. On remplace le premier par susceptus (recueilli, ac-
cueilli), le second, quand le patron est lempereur, par comes (compa-
gnon), mais le fond des choses ne change pas. Il semble, au contraire,
que lide senracine que pour faire une carrire, et non pas seulement
pour recevoir une pitance, il est indispensable davoir un patron,
mme pour des jeunes hommes de haute famille.

Le vocabulaire traduit bien les rapports entre patrons et clients.


Lentre en clientle est dsigne par des termes techniques et forts :
se commendare, se tradere, se dedere. Lengagement quimplique
cette subordination est dit commendatio. Il ne sagit pas dune re-
commandation la moderne. Le rapport cr entre commend et
patron est marqu par un terme trs fort, la fois moral et religieux :
la foi (fides), dautant plus assujettissant que ntant pas dfini il peut
tre sans limites. En change de la protection du puissant, le client,
loblig, le commend doit colere, observare ce patron, expressions
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 286

vagues, donc dangereuses. Toutefois, il importe de remarquer que nul


service arm nest compris dans la commendatio.

La protection du puissant est naturellement multiforme ; elle


saccorde au rang social du susceptus.

La foi du commend ne suffit pas toujours pour rassurer le pa-


tron sur sa reconnaissance. Il exige une garantie matrielle en change
de ses bons offices. Le petit propritaire engage sa terre au patron,
lambitieux recherchant de hautes fonctions publiques lui confie la
grance de sa fortune.

Une pratique en rapport troit avec le patronat est celle du bien-


fait (beneficium). En droit romain, ce terme sentend dune libralit
pure, sans le moindre engagement aussi bien du ct de loblig que
du bienfaiteur. Le beneficium ntant pas un contrat, chappe la loi,
est hors la loi.

Le bienfait nest pas ncessairement perptuel. Il peut tre


temporaire et cest mme son caractre spcifique, car le dessaisisse-
ment dun objet, ou dune terre serait une donation. Dans le cas qui a
d tre le plus frquent, celui o un propritaire cde la jouissance
dune terre un oblig, ce ne peut tre qu titre prcaire et, dans la
puret de linstitution, sans indication de dure ou de redevance, ce
qui et transform le bienfait en pacte .

Pour viter que la jouissance (possessio) dun tenancier de mau-


vaise foi ne se change en proprit (dominium), le concdant, le bien-
faiteur, prend la prcaution de faire prcder loctroi de son bien-
fait dun crit du futur oblig, epistola precatoria : rdig sous
forme dune prire, il atteste par l-mme que loblig na aucun droit
sur la chose concde, laquelle, par suite, peut lui tre retire volon-
t (ad nutum) sans contestation ni indemnit. De son ct le bienfai-
teur remet une epistola praestaria, non pas pour garantir loblig vis-
-vis de lui, son bienfaiteur, ce qui serait un pacte, mais comme sau-
vegarde vis--vis dun tiers qui voudrait troubler le prcariste dans sa
jouissance. Lensemble de ces oprations est ce quon appelle le pr-
caire (praecarium), terme significatif.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 287

Le prcaire peut reprsenter un bienfait vritable une manire de


rcompenser des services passs ou de constituer une sorte de retraite,
etc... Mais il a aussi un tout autre but de la part du bienfaiteur : il
lui permet de tourner la loi. Il faut dire que le droit romain imposait
des conditions propres et des effets particuliers chaque contrat et il
nadmettait ni assouplissement des vieux contrats, ni cration de nou-
veaux pactes. Ctait un instrument imparfait, mal adapt aux trans-
formations invitables dune socit. En bien des cas, il fallut donc
agir en dehors de la loi, sinon contre la loi. Le prcaire servit dgui-
ser des contrats, tels lamodiation, le fermage, un fermage permettant
au propritaire lviction sans forme de procs, par voie de saisie pri-
ve, dun fermier dont il tait mcontent.

Le prcaire servait de garantie un prt dargent. Un endett re-


mettait sa terre un prteur comme si elle tait tenue de lui en pr-
caire, jusqu remboursement ; sil ne pouvait sacquitter, il cessait
alors den tre propritaire pour ntre plus que prcariste.

Enfin la grande proprit dans le dsordre du Bas-Empire trouva


dans le prcaire un procd commode pour stendre indfiniment.
Pour chapper aux rigueurs du fisc ou lanimosit dun ennemi, un
petit propritaire feignait dtre prcariste, de tenir par bienfait, sa
propre terre. Prcariste, il se sentait protg par la toute-puissance du
grand. patron qui interdisait lentre de ses domaines, mme pour la
rpartition et la perception des impts, aux dlgus de la curie de la
civitas.

Le bienfait par voie de prcaire navait donc le plus souvent


que lapparence du bienfait.

Si ce procd de spoliation a pu tre tolr des populations, cest


sans doute que, dans la pratique, le prcariste ntait ni charg de re-
devances secrtes, ni vinc par caprice. De tout temps lagriculture a
eu besoin de bras. Il ntait pas de lintrt du bienfaiteur de se
priver de ceux du prcariste et de sa famille. Au reste, le prcariste
ntait pas tenu envers son bienfaiteur des services personnels, en-
core moins un service arm. La victime de cette combinaison, fisca-
lement et politiquement, ctait surtout lEtat.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 288

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Continuation et extension. Ces pratiques de patronage et de


bienfait par prcaire se sont poursuivies lpoque mrovin-
gienne. Elles se sont mme amplifies en raison de laffaiblissement
de lide dEtat et de la ncessit de plus en plus pressante de la pro-
tection du plus faible par un plus fort.

Les envahisseurs germaniques les ont adoptes et en ont rendu les


termes latins en langue francique. Les termes tutela, tuitio, patroci-
nium, usits pour la protection du grand patron, sont rendus par mun-
deburdis (mainbour, mainbournie). A la fidelitas, rpond trustis,
susceptus rpond gazindus.

Nous possdons une formule dentre en patronage, rdige


Tours. Sa rdaction ne date peut-tre que du VIIIe sicle, mais elle
reflte le pass. Elle sopre sous forme de lettre du recommand au
patron. Elle a pour titre : De celui qui se commende en puissance
dun autre et est ainsi conue :

Au seigneur un tel, homme magnifique, je un tel. Cest chose avre que je


nai pas de quoi me nourrir et me vtir. Cest pourquoi jai demand votre
piti de me commender vous, et votre bon vouloir a accept que je me livre
en votre mainbour. Cest chose faite. Mais cest condition que vous me sou-
teniez et consoliez tant de nourriture que de vtement en change de mon ser-
vice et de mon zle. Je naurai pas la facult de me soustraire votre autorit
ou mainbour tant que je vivrai, mais demeurerai sous votre autorit et protec-
tion. Il est convenu que si lun de nous deux manque au prsent engagement,
il paiera lautre tant de sous (dor) et lengagement demeurera valable. Il est
convenu galement quil sera rdig du prsent acte une double lettre identi-
que, souscrite des deux parties.

Cest un engagement domestique mais entre gaux. Patron et


commend sont envisags comme des associs, ayant des intrts
communs, comme des pairs que spare seulement lingalit de la
fortune. La formule ne spcifie pas les services dus par le commend,
mais il ne peut sagir que de services dhomme libre. Pas dallusion
un service guerrier. Loblig est seulement un commensal. Dautres
formules, mme simplement orales, ont pu coexister.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 289

Comme la fin des temps romains, lentre en patronage a t re-


cherche, mme par des grands pour faciliter une carrire dEtat pour
eux, pour leurs enfants. Les jeunes nobles ou libres de bonne nais-
sance qui, ds ladolescence, entraient au Palais pour y faire leur
apprentissage de la vie publique, pour attirer sur eux lattention du roi,
devaient se commender en des termes videmment autres que ceux du
pauvre diable de la formule de Tours. Ils devaient prendre comme pa-
tron un personnage bien en cour, vque, fonctionnaire civil. Quantit
de futurs saints ont commenc ainsi une carrire dabord civile. Le
maire du palais est le patron par excellence. Arnoul, le futur saint,
lanctre des Carolingiens, a commenc par se mettre sous le patro-
nage du maire du palais dAustrasie, Gondulf.

Les clercs suivent le mouvement. Ds le VIe sicle les conciles


salarment de cette pratique qui ruine la discipline ecclsiastique et
soustrait lautorit de lvque des prtres et diacres ambitieux. Mais
les vques eux-mmes pratiquent le patronage des clercs et aussi des
laques.

Quelle que soit la condition sociale du commend et du patron, il


est un trait commun. Tous deux vivent dans lintimit. Les commen-
ds sont des commensaux, des nourris et lexpression se poursui-
vra en plein Moyen Age. Le patron a un droit de correction, paternelle
si lon veut, sur le jeune commend, sorte dapprenti confi ses
soins. Quels sont les devoirs du commend ? Les textes ne nous le
disent pas explicitement ; ils usent des termes vagues obsequium et
servitiam : sans doute se montrer fidle , obissant, rendre des ser-
vices du genre des futurs pages ou varlets nobles.

La pratique du bienfait se poursuit galement et sous tous ses as-


pects. Le prcaire ou la prcaire (le mot passe au fminin sous
linfluence de la formule epistola precatoria). Elle sert soit rmun-
rer des services, entretenir un malade, un infirme, constituer la re-
traite dun ecclsiastique g, mais aussi, comme dans le pass, dis-
simuler un contrat. Seulement lusage finit par dchirer le voile de
fiction qui en faisait une pratique que la loi voulait ignorer comme
chappant ses formes. La prcaire devient un substitut de la dona-
tion, de la vente, du bail ferme.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 290

Ce qui se pratique aussi cest la donation post mortem. Le dona-


teur, prudent ou pauvre, donne ses biens aprs sa mort, mais en spci-
fiant quil en jouira de son vivant. Ce procd a lavantage pour le
donataire de lui viter les contestations que peut soulever un testa-
ment. Ainsi la prcaire est une forme de la rente viagre ou du place-
ment fonds perdus.

Ce dernier procd trouve mme un avantage, surtout quand on


traite avec lEglise. Un propritaire estimant que sa terre est dune
contenance insuffisante pour le faire vivre son gr, en fait don post
mortem un vch ou un monastre qui lui en concde autant ou
plus, mais seulement pour la dure de sa vie. A sa mort, lensemble de
la terre reviendra ltablissement ecclsiastique. Par prcaution, le
bnficier viager de la convention doit verser chaque anne, sa vie
durant, au concdant un cens en argent. La somme est trs faible, mais
elle suffit pour attester que le bnficier nest plus propritaire, mais
tenancier.

Le bail prcaire comporte donc une redevance effective sous le


nom de cens. La qualification prcaire empche de lassimiler, par une
entorse la loi, au bail ferme, et laisse au bailleur des prrogatives
considrables, telles que la saisie prive. Aussi remplace-t-il totale-
ment en Gaule le vritable contrat damodiation. Cependant, si le pr-
cariste est rcalcitrant, il devient ncessaire de sadresser pour
lexpulser la justice publique.

Lvolution de la prcaire vers le pacte modifie le formalisme. La


double lettre du concdant et du concessionnaire renferme dsormais,
la mention du prix du bail, plus une clause du renouvellement de cinq
en cinq ans, sous linfluence vidente du bail romain des terres publi-
ques. Mais le paiement annuel dun cens, rel ou symbolique, fait
concurrence la double epistola praecatoria et praestaria, puis la
remplace : son formalisme est plus saisissant, plus visible, plus prati-
que, car lcrit peut se perdre ou tre attaqu.

Enfin, la prcaire est, un procd commode, trop commode mme,


pour rcompenser des services ou sassurer des appuis. LEglise, qui a
toujours besoin de protection, en use et en abuse : il lui permet de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 291

tourner les canons des conciles qui lui interdisent daliner ses biens-
fonds. Et nous avons vu que cest par cette fiction juridique quon ten-
tera d excuser les spoliations opres par Charles Martel. En conc-
dant en prcaire lEglise conserva sa proprit, quoique trop souvent
thoriquement : en effet un prcariste puissant se laissera difficilement
vincer et sil a transmis sa jouissance ses enfants et petits-enfants, il
deviendra impossible de distinguer dans lhritage les parts qui sont
tenues en pleine proprit, en alleu (ce mot remplace le latin domi-
nium) de la dtention titre prcaire.

Si donc, par un ct, cette pratique enrichit lEglise, dun autre elle
lappauvrit, car le cens quelle peroit dun prcariste trop puissant,
peut ntre plus que recognitif, sans valeur rentable.

Et cest ce qui se produit souvent. Lobtention dune prcaire peut


tre si avantageuse en ce dernier cas que la noblesse assige lEglise
de ses demandes et lEglise cde. Cest ainsi que, en 689, un couple
pieux, trs richement possessionn dans tout le nord de la Gaule, re-
oit de Saint-Germain-des-Prs le domaine (village) de Pressagny-en-
Vexin. En 685 l homme illustre , cest--dire le comte, Amaufroy,
obtient du monastre de Saint-Bertin un domaine en Cambrsis. Au
VIIIe sicle, on voit les ducs dAlsace, Adalbert et Eberhard prenant
en usufruit des biens concds labbaye de Wissembourg charge
de restitution. Les exemples sont innombrables. Ils se poursuivront
jusquau XIe sicle. Alors seulement, sous linfluence du rgime fo-
dal, il semblera peu digne dun seigneur de solliciter une tenure
charge dun service autre que le service guerrier.

Ce service est en effet tranger la concession en prcaire. Le petit


prcariste qui cultive de ses bras est tenu au paiement dun cens rel,
ventuellement des corves et mains-duvre au profit du bailleur ;
le grand prcariste fait excuter les travaux des champs et corves par
les colons et serfs attachs aux domaines quil sest fait concder. Le
cens quil doit est sans rapport avec la valeur des domaines reus.
Cest ainsi que, au VIIIe sicle, le comte Rathier verse soixante sous
(or ou argent) pour les 28 villages quil sest fait cder par labbaye de
Saint-Wandrille. Labbaye de Prm, en change de vingt domaines,
peroit une livre de cire.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 292

Le concessionnaire est tenu moralement un devoir de reconnais-


sance envers ltablissement auquel il doit ce bienfait . Il sen ac-
quitte fort mal. Mme sil consent longtemps verser un cens rcogni-
tif, il dispose son gr des domaines lui cds, ne les restituera ja-
mais et, partir du Xe sicle, y btira des chteaux, au grand dam de
1Eglise bienfaitrice. Un exemple entre beaucoup : le clbre chteau
fort de Coucy, repaire dune turbulente famille seigneuriale, est bti
sur une terre donne en prcaire lanctre de la dynastie par le mo-
nastre de Saint-Remy-de-Reims.

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Le bnfice. En dehors de la prcaire trouve-t-on un bienfait


dune autre nature ? On la soutenu. Il aurait exist, ds lre mro-
vingienne, des concessions qui seraient les prototypes du fief quon
rencontre la fin de lre carolingienne. A y regarder de prs cest une
illusion. Les donations vritables sont en pleine proprit. Les rois le
spcifient nettement : le donataire aura droit de vendre, changer, l-
guer le bien concd, den disposer sa volont. Objecter quon a des
tmoignages de reprises par le roi de biens concds par lui ses
leudes (fidles) est sabuser. Il sagit de confiscation pour dlits de
trahison, rels ou supposs. En ce dernier cas le souverain peut tre
tromp par un rival de la victime ou cder un regret, comme enfan-
tin, davoir t trop prodigue de ses dons. Il se peut mme que le roi
reprenne les biens fiscaux et laisse la victime ses biens patrimo-
niaux, sil prouve des doutes sur sa culpabilit. Cest alors une cote
mal taille. Juridiquement, il ny a pas de proprit limite dun bien
royal. En cas de reprise on est en prsence dun abus, dun arbitraire.
Cest la manire du gouvernement mrovingien. Cest cet arbitraire
mme qui provoque les soulvements de la noblesse, qui arrache la
royaut la promesse de ne plus recommencer, au trait dAndelot en
587, et lors de lassemble de Paris de 614.

Est-ce dire que les rois nont jamais concd, eux aussi, titre
temporaire, prcaire ? Il serait tmraire de le nier. Il suffit de dire que
nous nen avons pas conserv dexemple.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 293

Quant aux concessions faites par des particuliers, les formulaires


nous montrent quelles sopraient sous la forme de donations pleines
et entires ou sous celle dune concession charge de services. Mais,
en ce dernier cas, il sagit de services ruraux, nullement de service
arm.

Ainsi, en dehors de la prcaire, nul bienfait nannonce le futur


fief. Et si la prcaire a une descendance, il faut la chercher dans la
censiva, qui prcisment, jusquen 1789, sopposera au fief.

Mais voici que, au VIIIe sicle, apparaissent des concessions usu-


fructuaires en faveur de fidles quon commence appeler des
vassaux. Il est temps de rechercher lorigine de ces fidles.

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La Commendatio guerrire. Si un service main arme nest


pas plus exigible qu lpoque romaine, non seulement du prcariste
de toute condition sociale, mais de lhomme en service (in obsequio),
du susceptus, ce nest pas dire que, en dehors du temps de guerre, il
ny eut pas une classe de gens vous aux armes.

Le roi ne dispose pas, on la dit, dune arme permanente, mais il


lui faut une garde, comme dans tous les Etats monarchiques. Seule-
ment cette pratique revt un caractre particulier quelle doit ses ori-
gines germaniques plutt que romaines. A Rome, Constantinople, le
prince a une garde, une double garde, la schola des cavaliers, la scho-
la des fantassins. Elle peut se composer dune lite dofficiers et de
soldats de larme, mais aussi on peut trouver avantage employer
des mercenaires, des trangers, moins faciles que les indignes se
laisser suborner. Dj Auguste avait pris une garde germaine dont il
ne se spara quaprs le dsastre prouv par Varus.

Chez les Germains, comme les Gaulois, comme chez les Ibres et
certainement plus dun peuple asiatique, le lien qui unit les dfenseurs
leur chef revt un caractre affectif. Ils sont rputs des compa-
gnons, des amis, qui lui doivent un dvouement toute preuve, allant
jusquau sacrifice de la vie. Sil est prisonnier, il faut le rejoindre dans
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 294

sa captivit. Sil succombe la guerre, il faut le venger. Il est mme


vraisemblable que, un stade plus antique, chez les Celtes, les d-
vous se suicidaient la mort du chef.

Nous savons par Tacite que dans le monde germanique les dvous
taient recruts parmi les gens les plus vaillants et les plus robustes.
Lentre dans cette garde tait si considre que la noblesse mme
tenait grand honneur que le prince y admit ses fils ds ladolescence.
Ils faisaient leur apprentissage des vertus guerrires dans cette troupe
de compagnons. Ce compagnonnage (comitatus) tait essentiellement
compos de guerriers dans la force de lge et qui ntaient pas tous
de haute naissance.

Linstitution se poursuit sous les Mrovingiens. Cette garde


sappelle truste (fidlit) et ses membres antrustions (ceux qui sont
dans la truste). La truste est une charge dEtat et nous avons mme
conserv le brevet de nomination : le fidle se prsente arm devant le
roi, jure truste et fidlit (termes synonymes) en donnant la main.
Aprs quoi, il est admis dans le corps pour jouir de ses prrogatives
aussi bien que pour en remplir les devoirs.

Lantrustion devient un grand personnage jouit dun triple vergeld


(prix de lhomme). Le roi lemploie non seulement pour son service
particulier, mais pour des missions de confiance.

Lantrustionat nest pas rserv aux seuls Francs de race. Le


Romain y est admis : la qualification de conviva regis quil reoit
indique quil est bien, lui aussi, un nourri , un commensal.

A lpoque mrovingienne, la composition du compagnonnage est


modifie. Le monde de la noblesse semble bien en avoir expuls les
compains de petite naissance, mme braves et robustes, pour se
rserver les avantages qui dcoulent de la prsence continuelle auprs
du souverain.

Que les ducs et comtes aient aussi des gardes, cela va de soi. Il leur
serait impossible autrement dexercer leurs fonctions dans une socit
si trouble.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 295

Le problme cest de savoir si des particuliers, mme riches et


puissants, ont le droit dentretenir une force arme autour deux. La
loi romaine le leur refuse expressment et il en allait de mme implici-
tement de la coutume germanique, puisque seul le prince peut avoir un
compagnonnage. Cependant nous voyons mme des ecclsiastiques,
vques, abbs, abbesses entours de gens qualifis satellites, sicaires,
enfants (dans le sens denfants perdus ), hommes forts (viri fortes).
Mais on doit observer que lEtat considre le haut clerg comme tant
son service et aussi tout homme auquel sa richesse foncire confre
une grosse influence sur la population.

Cependant la vritable interprtation de cette coutume, cest que le


service arm de l homme en service nest pas proprement parler
un service militaire, ce dernier demeurant d au roi et au roi seul.
Cest un secours ventuel : il est tout naturel que les bons serviteurs
dfendent la personne de leur patron et bienfaiteur en voyage ou en sa
demeure contre les voleurs, brigands et malveillants.

Est-il besoin de dire quil viendra vite le jour o la royaut nayant


plus la force dempcher la guerre prive, les fidles en contestation
se livreront de vritables batailles ?

Une dernire question, la question essentielle. Rcompense-t-on


les services de ces dvous par une concession de terre ou tout autre
avantage, soit en pleine possession, soit un autre titre ? Pour les
concessions des souverains, on a vu plus haut que seules les donations
en pleine proprit nous sont connues, ce qui nexclut pas lexistence
dautres formes de faveur. Labsence de documentation interdit de
laffirmer ou de le nier, en ce qui concerne les riches particuliers, la-
ques ou ecclsiastiques.

Cependant on est en droit de penser que ce cas a d tre encore trs


rare. Lhomme in obsequio, le susceptus ou gazindus est toujours un
commensal, un domestique au sens premier du terme. On peut lui
faire des cadeaux pour rcompenser ses services, mais lui concder
une terre, mme rapproche, serait lenlever ses fonctions propres.
On nest pas encore au stade o lentre en vasselage sera une forma-
lit en vue dobtenir un fief.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 296

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Conclusion. Ainsi, si lenqute ne rvle rien qui ressemble d-


j au fief ou mme qui lannonce srement lpoque mrovingienne,
il en va autrement de la vassalit. Et mme, dire vrai, le nourri ,
le susceptus, le gazindus, est dj un vassal, mais un vassal des pre-
miers temps, non encore chas . Si lunion du bnfice propre et de
la vassalit nest pas encore effectue, ni mme amorce, pour la
bonne raison que le bnfice au sens de fief nest pas srement attest,
le rgime vassalique de la priode suivante, voit ses germes, remon-
tant aux temps romains et germains, dj demi, plus qu demi,
clos.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 297

DEUXIME PARTIE

PRIODE CAROLINGIENNE

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 298

LIVRE PREMIER

Les vnements

CHAPITRE PREMIER

Carloman et Ppin

A. Jusqu la retraite de Carloman


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Charles Martel disparu, tout fut recommencer. Rien de plus mo-


notone, de plus insipide que lhistoire de ces temps. Guerres perp-
tuelles et sans rsultats. Aucune soumission nest effective, aucun
succs durable, Cependant les armes franques sont constamment vic-
torieuses, mais elles ne sont pas assez nombreuses et leur temps de
service suffisamment prolong pour occuper le pays vaincu. Les pro-
pritaires fonciers qui les composent veulent rentrer surveiller la
moisson et la vendange de leurs terres. Lennemi sait quils ne reste-
ront pas longtemps sur son sol. Sil a le dessous, il offre vite une sou-
mission quon est heureux daccepter parce quelle permet de rentrer
chez soi. Les Francs partis, leurs adversaires refont leurs forces au
cours de lhiver et, au printemps suivant, se rvoltent de nouveau. Et
tout est reprendre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 299

Au lendemain de la mort de Charles, Carloman et Ppin ont


dabord rprimer des sditions dans leur propre famille. Leur sur
Hiltrude senfuit en Bavire et, contre leur volont, pouse le duc Odi-
lon. Ils mettent la main sur Grifon, mcontent de sa part de succession
et lenferment Neufchteau (en Luxembourg), en 741. Comme Hu-
naud (Hunaldus), fils dEudes, sest rvolt, ils passent la Loire Or-
lans, brlent Bourges et les environs, mettent en fuite le prince
dAquitaine et, aprs, avoir dfait les Romains , cest la dernire
fois que les Aquitains sont ainsi dsigns , sarrtent Vieux-
Poitiers, au confluent de la Vienne et du Clain, et prennent de nouvel-
les dispositions pour le partage du Regnum. Par Loches, ils rentrent en
France pour apprendre le soulvement des Alamans. Il leur faut,
par extraordinaire, entreprendre une campagne dautomne contre ce
peuple. Ils poussent jusquau Danube. Vaincus, les Alamans offrent
des prsents et se soumettent.

Lanne suivante, cest contre Odilon de Bavire quil faut mar-


cher. Sur lInn les deux armes sobservent quinze jours, puis Odilon
senfuit. Carloman lui laissera le duch, mais amput de Nordgau an-
nex lEtat franc.

Les deux frres comprennent que ces troubles sautorisent de la


vacance de la royaut. Ils cherchent un Mrovingien et le mettent sur
le trne : ce sera Childric III, encore plus impuissant, plus nul, sil est
possible, que ses prdcesseurs (743).

En mme temps, les Saxons bougent. Carloman dirige contre eux


deux campagnes et en baptise un certain nombre.

Ce nest pas tout. Nouvelle rvolte des Alamans, sous Teutbald,


fils du duc Gotfrid. Ppin le chasse des Alpes entendons le Jura
souabe et rvoque le duc. Linsurrection ne sera touffe par Car-
loman quen 746, Canstatt (en Wurtemberg), la suite dune rpres-
sion sanglante.

Les deux frres se rendent compte, comme leur pre, que pour
dompter et civiliser les gens dOutre-Rhin il faut les christianiser. Un
seul homme a le prestige ncessaire, Boniface. On ngocie avec le
pape Zacharie son lvation la tte dun archidiocse austrasien.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 300

Aprs avoir hsit entre Cologne et Mayence, on se dcide pour cette


dernire cit comme sige (745). Les Francs de la Hesse, eux-mmes,
ont besoin dun pieux sanctuaire. Carloman fait don Sturm, disciple
de Boniface, du grand domaine o il fondera la clbre abbaye de
Fulda.

Entre temps, ira fallu mener une expdition en Aquitaine, expdi-


tion victorieuse comme toujours, sans rsultat aussi, comme toujours.

Un vnement imprvu se produit en 747. Jusqualors les deux fr-


res avaient march daccord, chose qui ne stait encore jamais vue
depuis la fondation de lEtat franc. Cet accord aurait-il dur ? La
question fut tranche par la volont mme de lan, Carloman. Il re-
nona au pouvoir spontanment. e guerrier vaillant, impitoyable
loccasion, tait travaill par le sentiment religieux. Le monde lui fit
horreur. Confiant son fils, Drogon, Ppin, il gagna Rome, se fit
confrer la clricature par le pape Zacharie et reut de lui le monastre
du Mont-Soraete. Puis, sy sentant encore trop prs des agitations du
sicle, il se rendit moine au clbre monastre bndictin du Mont-
Cassin (750). Ppin dsormais avait les mains libres pour excuter le
grand dessein quon prvoyait depuis longtemps.

Dj avant ce tournant dcisif dans les destines de la Maison des


Carolingiens, les deux frres avaient pris leurs dispositions pour apai-
ser leur conscience et se faire bien voir de lEglise des Gaules et, par
elle, de la papaut.

Revenir totalement sur les confiscations de leur pre tait impossi-


ble : lEtat franc, attaqu de toutes parts, aurait croul. On chercha une
transaction et voici ce quon trouva. Carloman, qui en fut linstigateur,
aprs une assemble et un synode, tenus dans sa portion de
France , aux Estinnes (Belgique, Hainaut), en 743, fit reconnatre
aux tablissements ecclsiastiques spolis leur droit de proprit. Ce
principe acquis, vchs et monastres concdent aux guerriers, vas-
saux du prince les domaines enlevs et cela titre de prcaire ,
moyennant un cens annuel, fix un sol (le sol dor sans doute) par
manse ou tenure de paysan. A la mort du prcariste, le bien reviendra
lglise propritaire, moins que la ncessit du service dEtat,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 301

noblige renouveler la prcaire au bnfice dun autre titulaire. P-


pin suit lexemple de son frre au synode neustrien de Soissons
lanne suivante (2 mars 744). Mais il vite de parler de spoliation. Il
sengage consoler moines et religieux, en leur assurant de quoi
vivre, conformment leurs besoins. Pour le reste, la grosse partie du
temporel, le dtenteur paiera un cens. On ne parle pas des glises
piscopales. Cependant, il est certain quune consolation analogue
leur fut offerte lors du synode gnral tenu par les deux frres en 745.
On laissait esprer que ce modus vivendi tait provisoire. A la paix, on
restituerait tout. Mais la paix ne vint jamais et la satisfaction juridique
accorde lEglise justifiera des spoliations futures voiles par
lexpdient de la prcaire. Sous les rgnes de Ppin, de Charlemagne,
de Louis le Pieux, de Charles le Chauve, les restitutions partielles se-
ront largement compenses par de nouvelles spoliations auxquelles le
clerg ne peut se soustraire ds quil a reu lordre du roi (verbum re-
gis). Par la force mme des choses, jamais lEglise de Gaule ne pourra
retrouver la fortune dont elle jouissait avant les mesures radicales de
Charles Martel. Elle na mme pas la satisfaction, le plus souvent, de
soumettre les prcaristes son autorit temporelle. Cest grce
lobtention dun acte de prcaire prcisment que le guerrier est deve-
nu le vassal du souverain. Cet acte est comme un billet de logement et
dentretien vie, un droit doccupation et de jouissance. Il ne manque-
ra pas de devenir un jour hrditaire.

B. Ppin roi

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Le Sacre. Ppin se sentit tellement affermi par la retraite de son


frre, quil nhsita pas remettre en libert Grifon. Mesure impru-
dente qui devait lui valoir les pires difficults. A linstigation de Gri-
fon, dit-on, les Saxons se rvoltrent et appelrent laide Wendes et
Frisons. Ppin les soumit. Ils promirent de renouveler le tribut quils
payaient aux Francs depuis deux sicles, depuis Clotaire Ier ; quel-
ques-uns se firent chrtiens (748).
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 302

Puis lambition de Grifon se tourna dun tout autre ct. Le duc


Odilon tait mort. Grifon, par sa mre, tait Bavarois, ce qui lui valut
des partisans. Matre du duch, il sallia au duc de Bavire Landfrit II.
Les Bavarois rvolts ne purent tenir contre Ppin et passrent lInn,
puis ils lui livrrent Grifon et Landfrit.

Ppin, pas plus que son pre, ne crut pouvoir supprimer


lautonomie de la Bavire. Il la donna Tassillon III. qui, par sa mre,
Hiltrude, tait son neveu, le mettant sous la conduite de celle-ci et
sous sa surveillance propre. Aprs quoi la terre se reposa des com-
bats pour deux ans , ajoute le chroniqueur, sinspirant de la Bible
(Jos. 11, 23).

Grifon avait t pargn. On lui constitua mme un apanage de


douze comts en Neustrie, apanage dont le Mans tait le centre. Tou-
jours mal satisfait, il senfuit en Aquitaine auprs de Gaifier (Waifa-
rius) successeur dHunaud (749).

En 750, Ppin jugea le moment venu de sauter le pas. Les rvoltes


incessantes de Grifon, une certaine agitation de partisans de son neveu
Drogon, fils de Carloman, ont d le persuader quil avait plus perdre
qu gagner traner les choses en longueur. Lobstacle principal tait
cependant ailleurs : ctait le respect superstitieux dune partie sans
doute notable de la population pour la race des Mrovingiens, reflet
inconscient du lointain pass paen o on la croyait issue des dieux.
Une seule autorit spirituelle tait capable de contre-balancer cet tat
psychique, la papaut.

Depuis le pontificat de Grgoire III (731-741) les relations entre


Rome et les Francs, longtemps distendues, staient rtablies.
Lintervention de Boniface dans tous les domaines rendait les rapports
plus frquents. Au cours de lanne 750, Ppin dputa auprs du pape
Zacharie deux hommes de confiance, le chapelain Fulrad et lvque
de Wurzbourg Burchard. Ils demandaient une consultation de prin-
cipe :

En France les rois nexercent plus le pouvoir royal. Est-ce un bien, est-ce un
mal ?
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 303

Et, ajoute lannaliste officiel,


le pape Zacharie manda Ppin que mieux valait appeler roi celui qui exer-
ait le pouvoir effectivement que celui qui ne lexerait que de nom. Il enjoi-
gnit quon ft roi Ppin pour que lordre ne ft pas troubl .

Naturellement, le pape ne donna aucun ordre, mais comprit demi-


mot. Depuis le pontificat de Grgoire III, la papaut ne perdait pas de
vue la maison carolingienne dans lespoir que de ce ct lui viendrait
le secours indispensable contre lenvahissement des Lombards.

Ppin fut donc lu roi selon la coutume des Francs cest--dire


lev sur le pavois, dans une assemble de grands et dvques
convoqus Soissons, en novembre 751. Mais, linstigation de Bo-
niface plus que probablement, ce premier acte fut suivi dun second,
dune importance capitale. Ppin fut oint par larchevque Boniface,
et couronn par les vques, par lautorit du pape. Cette crmonie,
que seuls les rois visigoths dEspagne avaient pratique depuis le mi-
lieu du VIIe sicle, imite du sacre des rois dIsral, faisait de Ppin
l oint du Seigneur , un sacerdos laque, un Christ au sens biblique.
Nul Mrovingien navait connu cet honneur, navait t revtu dun
caractre comme sacr. Ds lors cette dynastie pouvait et devait finir.
Childric III, tondu, termina ses jours au monastre de Saint-Bertin.

Le premier souci du nouveau roi fut de mener une expdition


contre la Saxe rvolte. Comme toujours il la soumit, puis repassa le
Rhin en face de Bonn. Il apprit alors la fin de son demi-frre Grifon.
Mal satisfait videmment de laccueil du duc Gaifier, il avait quitt la
Gascogne (sic pour Aquitaine) et voulait passer en Italie. Arrt
dans la Maurienne par le comte de Vienne, Thouin (Teudoenus) et le
comte dOutre-Jura, Frdric, il leur livra un furieux combat o ces
deux personnages furent tus, mais o lui-mme succomba.

De Bonn, par lArdenne, le roi gagna Thionville sur la Moselle. Le


jour de Nol (25 dcembre 753), il y vit arriver un messager lui an-
nonant que le pape Etienne II avait franchi les Alpes et se portait sa
rencontre. Alors se noue une affaire capitale dont les consquences se
sont fait sentir jusqu nos jours, la constitution dun Etat sculier
pour lvque de Rome.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 304

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Fondation de lEtat pontifical. Depuis lanne 568, lItalie re-


prise par Justinien et place sous lautorit de lempereur rsidant
Constantinople, stait vue conquise morceau par morceau par les
Lombards. Au dbut du VIIIe sicle, il ne restait plus lEmpire que
Ravenne o rsidait lexarque, reprsentant de lempereur, capitale de
lItalie byzantine, plus lExarchat, la double Pentapole ou Dcapole, la
Vntie, le duch de Rome, le duch de Naples, la Pouille, la Calabre,
la Sicile, la Sardaigne. Pour dfendre ces morceaux disperss
lEmpire ne disposait plus daucune force arme vritable. En outre,
les empereurs de la dynastie isaurienne, ayant proscrit le culte des
images, staient alin la papaut et la population romaine dItalie. Il
nchappait personne que lEmpire perdrait lItalie, Rome comprise.
Grgoire II, on la vu, conscient du danger lombard, avait sollicit
lintervention de Charles Martel, mais sans succs.

Le pril ne fit que saccrotre aprs la mort du pontife (731). Le


prestige et lhabilet de Grgoire III (731-741) et de Zacharie (741-
752) purent retarder les progrs des Lombards. Constantinople neut
dautre moyen daction auprs des rois Liutprand et Ratchis que la
diplomatie pontificale. Aussi les empereurs renoncrent-ils imposer
liconoclastie lItalie et, de fait, abandonnrent lautorit pontifi-
cale Rome et son duch.

Liutprand tait dvot et Ratchis plus encore. En 749 celui-ci se fit


moine Rome, puis alla au Mont-Cassin o il retrouva le Franc Car-
loman. Tout changera lavnement au trne de son frre Aistulf. Le
nouveau roi sempara de Ravenne et mit fin lExarchat. Au milieu
de lanne 752, il menaait le duch et la Ville. Les ngociations du
successeur de Zacharie, Etienne II, semblrent aboutir un beau suc-
cs : Aistulf accorda au pontife une paix de quarante ans. Ce ntait
quune feinte. Ds lanne suivante, Aistulf rclama une impt dun
sou dor somme considrable pour lpoque, par tte dhabitant.
Ctait surtout par ce dtour fiscal, faire reconnatre sa souverainet.
La protestation du pape ne fut pas accueillie. Etienne II dut revenir
la charge et dans des conditions bien plus dfavorables encore.
Lempereur Constantin V, mal inform de la situation, lui intimait
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 305

lordre, par un grand personnage de sa cour, le silentiaire (sorte de


matre des crmonies) Jean, de se rendre auprs dAistulf et dobtenir
de lui la restitution de lExarchat et de la Pentapole. Le pape fit ac-
compagner lenvoy imprial auprs dAistulf de son frre Paul. La
dmarche fut inutile. Le silentiaire et une mission pontificale se
rendirent alors Constantinople pour demander lempereur de d-
fendre lItalie et aussi de rtablir partout le culte des images en Orient,
double proposition parfaitement vaine.

Lhiver de 752-753 fut trs sombre Rome, remplie dangoisses.


Le pape multipliait prires, litanies, processions. Cest alors quil eut
lide de se tourner du ct des Francs et de solliciter lintervention de
loint du Seigneur, Ppin.

Pourquoi cette volution ? Do venait cette frayeur de lautorit


lombarde ? Etait-ce si terrible de passer sous lautorit des rois lom-
bards, de devenir Lombard ? Il y avait beau temps que les sauvages
Lombards staient adoucis, quils taient passs du paganisme ou de
larianisme la foi catholique. Leurs rois taient pieux, grands dona-
teurs de biens aux glises. La Gaule romaine avait-elle perdu sunir
aux Francs, lEspagne aux Visigoths ? Ces pays y avaient gagn une
vritable unit, une sorte de nationalit. Il en et t de mme de
lItalie. Lvque de Rome et t combl de cadeaux, rvr par les
Lombards, comme il ltait par les Francs, par les Anglo-Saxons. De
la part de lEmpire les papes navaient connu que les plus mauvais
procds, la sujtion, la rvocation, lexil, et pire que tout,
liconoclastie, lhrsie.. Oui, sans doute, mais se rsigner la domi-
nation dAistulf ctait cesser dtre Romain , et cela les vques
de Rome ne le pouvaient pas, pas plus que leur peuple.

La conqute de lItalie par les Lombards, avait t trop lente. Elle


avait laiss subsister des foyers de Romania, Rome surtout. A cette
antipathie sajoutait pour la papaut le sentiment trs juste que sa suj-
tion lautorit dun matre tout voisin la mettrait dans une position
de subordination continue, alors que lautorit despotique, mais loin-
taine, intermittente, de lempereur lui laissait les coudes libres dans
la vie de chaque jour. Depuis les pontificats de Grgoire II et de Gr-
goire III, le pape tait devenu de fait matre de Rome et du duch o le
duc imprial ne comptait plus gure et il va disparatre. La popula-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 306

tion romaine, famlique, vit de ses charits. Il dfend la Ville. Il en


rpare, ses frais, les remparts croulants. Il sest form une milice
romaine et elle est sa dvotion. Cette situation, cette autonomie est
incompatible avec la prsence dun roi puissant dans une Italie uni-
fie. Et puis le sicle est trop rude pour que la papaut soit une puis-
sance purement spirituelle. A flotter entre terre et ciel elle risque
dtre emporte par les orages. Il lui faut un point dappui ferme sur le
sol. Mais ce sol il faut lobtenir dun protecteur et dun protecteur d-
sintress, donc lointain. Ce sauveur ne peut tre que le roi des
Francs.

Au cours du terrible hiver de 752-753, Etienne II envoya Ppin


une mission pour lui demander son appui. Le roi des Francs recon-
naissant envers le successeur de Pierre, le lui promit et lui dpcha un
homme de confiance, labb de Jumiges. Rassur, Etienne comprit
cependant que le contact personnel pourrait seul lui assurer un appui
efficace. Il renvoya le reprsentant du roi avec mission de lui obtenir
une entrevue en France mme. Ppin accepta et dpcha lvque de
Metz Chrodegang et le duc Auchier (Autcharius) pour lui servir
descorte.

Cependant, avant de se mettre en route, Etienne II dut faire une su-


prme tentative auprs dAistulf, sur lordre de Constantin V qui le
transmettait par le silentiaire Jean. Etienne obtint dAistulf un sauf-
conduit pour se rendre de Rome Pavie, mais avec dfense
dentretenir le roi de lExarchat et de la Pentapole. Etienne II quitta
Rome le 14 octobre, accompagn du silentiaire, des reprsentants de
la milice romaine et du haut clerg et des cieux envoys francs. En
dpit de linjonction dAistulf, il parla des droits de lEmpire, sup-
pliant le Lombard de rendre les brebis du Seigneur qui elles appar-
tenaient . Il nobtint rien.

Alors, le 15 novembre 753, accompagn des seuls clercs et des en-


voys francs, il prit le chemin de la France, emportant avec lui, sans
sen douter, certes, les destines de lItalie pour onze sicles. Il fran-
chit les Alpes au Mont-Jou (Mons Jovis), cest--dire au Grand Saint-
Bernard. Arriv Saint-Maurice en Valais, il eut la dception de ny
pas trouver, et pour cause, le roi des Francs et lui dpcha ses envoys
que Ppin trouva Thionville, la Nol. Le roi quitta la ville ds le
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 307

lendemain et envoya la rencontre du pape son fils an Charles (le


futur Charlemagne), g de onze ans. Lui-mme se rendit dans son
domaine de Ponthion (Marne) pour y prparer la rception de
lauguste visiteur. Il y arriva le 6 janvier 754, jour de lEpiphanie.
Ctait la premire fois quun pape faisait visite un roi des Francs.
Pntr de lhonneur qui lui tait fait, Ppin stait port la rencontre
du pontife, jusqu trois milles de son palais, et, ds quil lavait aper-
u, avait mis pied terre. Stant prostern pour recevoir sa bndic-
tion, comme un cuyer, marchant pendant quelque temps la hau-
teur de la selle , dit le rdacteur romain de la Vie dEtienne II (dans
le Liber pontificalis), qui a crit aprs la mort de ce pape en commet-
tant quelques erreurs chronologiques et que nous ne sommes pas obli-
gs de croire sur parole. Selon ce mme texte, le jour mme, dans
loratoire du palais de Ponthion, Etienne II supplia en pleurant le
trs chrtien roi de prendre en mains par des engagements pacifiques
la cause de saint Pierre et de la rpublique des Romains . Et Ppin,
sur-le-champ, aurait pris lengagement de donner pleine satisfaction
au pontife et de lui rendre, de toutes manires, lExarchat de Ravenne
et les droits et biens de la Rpublique. Assertion tendancieuse et in-
vraisemblable. Ppin et les Francs navaient pas rendre au pape
ce qui ne lui avait jamais appartenu et cette soi-disant restitution les
et mis demble en conflit avec le roi lombard sans motif valable.
Une relation des vnements compris entre 753 et 756, compose
Saint-Denis, nous dit la vrit :

Le jour qui suivit son arrive Ponthion, Etienne II demanda Ppin de le


dlivrer, lui et le peuple romain (Rome et le duch), de la main des Lombards
et de leur roi plein dorgueil. Le roi des Francs prit cet engagement.

Rome et son territoire navaient jamais appartenu Aistulf et les


vises du Lombard pouvaient tre envisages comme un attentat la
sret de la ville de saint Pierre. Ce que le biographe dEtienne II
passe sous silence cest la mise en scne : le pape et ses clercs
staient couverts de cendre, avaient revtu le cilice et staient pros-
terns devant le roi des Francs. Ppin avait t comme victime dune
pieuse violence.

La fatigue du voyage et la rigueur de la temprature prouvrent le


pape. Ppin le pria de passer lhiver en cette abbaye de Saint-Denis o
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 308

lui-mme avait t lev et qui lui tait chre. Etienne II y tomba si


gravement malade quun instant on dsespra de sa vie. Pendant ce
temps, Ppin entamait avec le Lombard des ngociations pour tenter
darriver un accord pacifique. Aistulf avait, lavance, prpar une
manuvre habile. Rendu moine au Mont-Cassin, en territoire lom-
bard, le propre frre du roi des Francs, Carloman, tait devenu sujet
du roi lombard. Aistulf lenvoya en France pour contrecarrer les des-
seins dEtienne. Carloman, arriv sans doute vers la fin de lhiver de
754, mit sacquitter de sa mission un zle qui parut suspect. Son
frre le fit arrter et lenferma Vienne, dans un monastre o il mou-
rut bientt (17 aot 754 ou 755). Ancien maire du palais, Carloman en
voulait-il son frre de navoir pas associ la royaut son fils Dro-
gon, quil lui avait recommand lorsquil avait quitt le sicle ? La
chose est vraisemblable.

Habilement, Etienne II savisa dune crmonie qui devait lui atti-


rer la reconnaissance et lappui inbranlable de la maison carolin-
gienne. A Saint-Denis, probablement dans le courant davril, il proc-
da au sacre de la famille royale. Non seulement Ppin, et ses deux fils,
Charles et Carloman, furent oints, mais la reine Bertrade fut bnie,
ainsi que les grands personnages de la cour. Sous menace
dexcommunication, le pape interdit aux Francs de jamais se choisir
un roi en dehors de cette famille que la Divinit avait exalte par les
mains de son vicaire . En mme temps, il dcorait Ppin du titre de
patrice , qui en faisait la fois le protecteur et larbitre des Ro-
mains.

Aprs lobtention de ces faveurs inoues, Ppin navait plus rien


refuser au pape, du moins personnellement.

Mais le roi des Francs ne pouvait rien entreprendre sans la volont


de lassemble des Francs. Cette assemble fut convoque Quierzy-
sur-Oise le 14 avril, jour de Pques. Au dire du biographe dEtienne,
lassemble accepta dendosser les promesses du roi, mais non sans
opposition. Nous savons, dautre part (grce Eginhard), quune par-
tie des grands dclara que si ces promesses entranaient une guerre
contre les Lombards, ils ny participeraient pas. La guerre fut cepen-
dant juge invitable lassemble de Berny-Rivire (Aisne) et,
comme la date en est sre (1er mars) il faut ncessairement que ce soit
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 309

le 1er mars 755 et non 754, comme on admet. En effet, il est physi-
quement impossible que les ngociations avec Aistulf, il y eut trois
ambassades, au moins, les rpliques de celui-ci, les prparatifs et
lexcution de la campagne dItalie, laquelle se termina en un mois de
juin, aient pu tenir entre le 6 janvier et le mois de juin 754. Il en faut
conclure que les ngociations et tergiversations se sont poursuivies
pendant la seconde moiti de 754 et, comme une campagne dhiver
tait impossible, il sensuit quon a report lexpdition au printemps
suivant, aprs avoir puis tous les moyens darriver un accord paci-
fique.

Larme se mit en route aprs Pques (6 avril 755). Par la Mau-


rienne, elle passa les Alpes au Mont-Cenis. Depuis le VIe sicle, le
Val de Suse appartenait au royaume franc, ce qui facilita les opra-
tions. Aistulf senfuit Pavie, sa capitale, o Ppin et Etienne vinrent
lassiger. La rsistance du Lombard ne fut pas longue. Il promit tout
ce quon voulut, y compris lExarchat de Ravenne. Ppin en fit don au
pape et rentra en France o nous le voyons, en juillet, dans la valle de
lOise.

Sa conduite navait rien que de correct. LEmpire avait perdu cette


province tombe au pouvoir des Lombards et tait dsormais hors
dtat de la recouvrer. Ppin en disposait comme il voulait, en vertu
du droit de conqute. Il repoussa toutes les revendications de Constan-
tinople. Son intervention apparat toute de dsintressement : il ne prit
mme pas dans sa titulature la qualification de patrice des Ro-
mains .

Mais, de quel droit le pape acceptait-il ? Ici, nous touchons au


point dlicat. Matre de fait de Rome et de son territoire o le repr-
sentant imprial, le duc, avait disparu (sous le pontificat de Zacharie),
le pape navait aucun droit sur lExarchat, pas plus que sur la Penta-
pole. Il tait bien le reprsentant en Italie de la Respublica Romano-
rum, mais en tant que sujet de lempereur. Il usa son profit de
limprcision de ce terme, respublica, qui pouvait sentendre au sens
large de lensemble des pays ayant chapp lemprise lombarde,
aussi bien, au sens troit, que de Rome et de son duch. Ctait une
usurpation et il tenta de la dguiser en feignant de ne pas rompre ou-
vertement avec lEmpire. Jusqu Hadrien, les papes continurent
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 310

dater leurs actes du principat des souverains rgnant Constantinople.


Belle combinazione ! Les historiens modernes spuisent essayer
de comprendre, oubliant que la papaut na jamais dtest, bien au
contraire, les situations quivoques qui permettent des chappatoires.

Quand larme franque fut loin, Aistulf oublia ses promesses et re-
devint menaant. Ds lautomne, Etienne II, inquiet, signala ses agis-
sements Ppin par deux lettres confies au chapelain Fulrad, gratifi
de labbaye de Saint-Denis pour ses beaux services, et Willicharius,
vque de Nomentum. Craintes justifies : le 10 janvier 756, Rome
tait bloque de toutes parts par trois armes lombardes. Le pape put
cependant faire passer de nouveaux messages, par mer cette fois ; ils
sadressaient au roi, ses fils, aux vques, abbs, moines, ducs, com-
tes, tout le peuple des Francs. Une lettre rdige au nom de saint
Pierre (ego Petrus) exigeait le secours comme un devoir sacr. Est-il
tmraire de conjecturer que le pape esprait que le destinataire, dans
sa foi nave, verrait l autre chose quun procd littraire ?

Ppin exaspr tait dcid repasser les Alpes pour chtier le f-


lon, mais il fallait attendre le printemps. Heureusement Rome tint bon
trois mois. A la fin de mars, Aistulf dut dcamper pour se porter au
Nord. Larme franque franchit les Alpes, une fois de plus, au Mont-
Cenis, puis par le Val de Suse, entra en Italie et assigea Pavie. Ppin
fut rejoint dans son camp par deux envoys de Constantinople, le si-
lentiaire Jean et le grand secrtaire Georges. A leurs rclamations, il
rpondit quil stait mis en campagne pour lamour de saint Pierre
et la rmission de ses pchs . Des offres dargent neurent pas un
meilleur succs et les ambassadeurs impriaux durent regagner Cons-
tantinople. De nouveau la rsistance dAistulf ne dura pas longtemps.
Il demanda la paix. Les exigences furent cette fois plus svres. Il dut
payer une contribution de guerre, promettre de verser le tribut impos
jadis aux rois lombards. La liste des villes restituer fut augmente et
Fulrad se les fit remettre successivement dans lExarchat, en Penta-
pole, en Emilie, et dposa les clefs de vingt-deux places sur la
Confession de saint Pierre . Il y dposa aussi un document capital,
que nous navons pas conserv, lacte de donation de Ppin, couch
par crit cette fois. Aistulf et-il accept longtemps son humiliation ?
La chose est peu probable, mais il mourut dune chute de cheval la
fin de dcembre.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 311

Par un retour de fortune, ce fut Etienne II de disposer du trne


lombard. On carta Ratchis qui rentra au clotre. Le choix se porta sur
le duc de Toscane, Didier, que le pape fit installer par Fulrad. Ce ne
fut pas tout. Les ducs lombards de Spolte et de Bnvent navaient
avec la royaut lombarde quun lien assez lche.Etienne les dtacha
en les amenant se commender Ppin, per nos , en fait, dans
la pense du pontife, lui-mme. La scurit de Rome se trouvait ain-
si garantie de toutes parts. Dans une dernire lettre adresse Ppin
vers mars 757, le pape chante les louanges du nouveau Mose, du
brillant David , qui a mis sa force au service de saint Pierre, de sa
famille, de son peuple. Etienne pouvait tre fier de son uvre. Il avait,
comme dit son biographe, dilat la Rpublique (rempublicam dila-
tans). Il avait fond les Etats de lEglise, soit pour le bien, soit pour le
mal futur de lEglise. Il ne jouit pas longtemps de son triomphe : il
mourut le 25 avril 757.

On sest demand si lexplication de lascendant extraordinaire pris


par Etienne II sur Ppin et aussi de lusurpation par le pape des droits
de lEmpire ne sexpliquait pas par lutilisation du Constitutum Cons-
tantini. Cest un acte constitutionnel par lequel Constantin, miraculeu-
sement guri de la lpre et baptis, met lEglise de Rome au-dessus de
toutes les autres, dclare son intention de se retirer en Orient, o il
fondera une ville nouvelle, et abandonne le pouvoir en Occident au
successeur de saint Pierre, le pape Silvestre. Ce faux, dune grossire-
t et dune impudence inoues, a t fabriqu Rome dans la seconde
moiti du VIIIe sicle, avant lanne 778. Etienne II en serait
linspirateur ? II laurait fait parvenir Ppin avant mme quil let
rejoint, car on voit le roi Ponthion se porter la rencontre du pape
et, pied terre, remplir les fonctions dcuyer descorte, ainsi que
Constantin laurait fait lgard de Silvestre selon le Constitutum.

Cette hypothse se heurte une impossibilit dordre psychologi-


que. Comment admettre que le fugitif tremblant, dsespr, qui arrive
en France au dbut de 754, puisse se prsenter comme le souverain
impuissant, mais lgal, non seulement de Rome et de son duch, mais
de lItalie, mais de tout lOccident, donc de la Gaule franque ? Cet
t dune suprme maladresse. Lidentit du crmonial prouve plutt
que le faux sinspire de ce qui se passa Ponthion le 6 janvier, donc
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 312

quil est postrieur cette date. La production de limposture


sexplique mieux, comme on verra, au temps du pape Hadrien et vers
778.

Le successeur dEtienne II fut son frre, Paul (757-767). Tout de


suite, le nouveau roi lombard mit la plus mauvaise grce remplir ses
engagements. Les restitutions ne sopraient pas ou trs lentement.
Didier se rendant compte que ladversaire de la royaut lombarde
ntait plus le Byzantin, mais le pape, eut lide, ds 758, dun rappro-
chement avec lEmpire. Effray, Paul sollicita linstallation Rome
dun reprsentant (missus) permanent du roi des Francs, mais il ne put
obtenir que des missions temporaires. Ppin, absorb par les guerres,
ntait pas en tat de reparatre en Italie. Sa diplomatie fut toute de
pacification. En 763, une double ambassade de lui et de Paul alla
Constantinople mnager un accord. Ppin engagea le pape dresser
les ducs de Spolte et de Bnvent contre lautorit du roi lombard.
Finalement, chacun resta sur ses positions. Paul Ier mourut le 26 juin
767.

Retour la Table des matires

Conqute de lAquitaine et de la Septimanie. Le dsintresse-


ment de Ppin des affaires dItalie sexplique pour une bonne part par
la ncessit de mener chaque anne une expdition militaire. Aprs le
triomphe dEtienne II (757) la terre se reposa de la guerre pour deux
ans , rpte le chroniqueur, reprenant lexpression biblique dont il
stait inspir en 749, mais cette fois peu heureusement, car en 758,
Ppin mena contre les Saxons une expdition, sans rsultat, il est vrai.

Charles Martel navait pu semparer de la Gothie tombe au


pouvoir des Musulmans. Ppin russit l o son pre avait chou. En
752, lalliance du Goth Ansemond lui permit doccuper Nmes,
Maguelonne, Agde, Bziers. En 759, la conqute de la Septimanie,
vainement entreprise plusieurs reprises par les Mrovingiens,
sacheva par la prise de Narbonne. La population stait souleve
contre la garnison musulmane.Elle livra la place sous condition
quelle conserverait les lois gothiques, cest--dire, le Forum judicum,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 313

compil par le roi visigoth Recesvinth en 654, tout Romain de fond et


chrtien dinspiration.

Les affaires dAquitaine absorbrent surtout lactivit de Ppin


pendant les huit dernires annes de son rgne. Nul adversaire ne lui
donna plus de mal que le duc Gaifier. Chaque anne il dut diriger
contre lui une expdition et, aprs le passage de la Loire, senfoncer
plus ou moins profondment en Aquitaine. La tactique de Gaifier tait
de se drober, doffrir sa soumission, puis, larme franque de retour
en France (Frantia), de se soulever de nouveau. Son oncle, fils
dEudes, Remistaing, faisait de mme ; les comtes aquitains gale-
ment : leur ralliement Ppin ntait quapparent. Si bien que chaque
anne tout tait recommencer. On distingue cependant dans les en-
treprises de Ppin une mthode. En 761, il poussa jusqu la capitale
de lAuvergne qui commence tre appele Clermont, sen empare,
lincendie et fait prisonnier le comte Bladin. En 762, il assige Bour-
ges chef de lAquitaine , et sen empare grce lemploi de machi-
nes ; puis il fait relever les remparts, y tablit une garnison. Gaifier
savise alors de dmanteler villes et chteaux, ainsi Poitiers, Limoges,
Saintes, Angoulme, Prigueux. Ses partisans poussent des pointes
jusquen Narbonnaise et en Lyonnais. Ppin riposte en dvastant
lAquitaine jusquau cur du pays, Limoges. Finalement, il descend
jusqu la Garonne jusqu Agen. Gascons et grands dAquitaine
firent leur soumission (766). Gaifier resta indompt. Ppin, aprs
avoir install, en mai, la reine Bertrade Bourges, se mit sa pour-
suite, mais inutilement. Le duc vit mme revenir lui son oncle Re-
mistaing. Tous deux mirent feu et sang le Berry et le Limousin.
Cette fois, Ppin tait rsolu en finir. Au lieu de rentrer en
France , il envoya son arme hiverner en Bourgogne et sinstalla
avec la reine Bertrade Bourges pour y passer lhiver de 767-768.
Aprs fvrier 768, il dpcha quelques comtes la poursuite de Re-
mistaing qui fut pris et pendu, pendant que lui-mme poussait jusqu
la Garonne.

Les Gascons qui habitent au del lui jurrent fidlit, ainsi qu ses fils
Charles et Carloman, et livrrent des otages.

Parmi les partisans de Gaifier des dfections se produisirent.


Abandonn, il senfuit en Prigord dans la fort dEdobola (fort du
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 314

Double en Dordogne). Ppin savana jusquen Saintonge divisant,


pour la poursuite, son arme en quatre corps.

Gaifier fut mis mort par les siens, sur le conseil de Ppin ce dit-on.

Ppin rentra en triomphe Saintes o lattendait la reine.

LAquitaine tait soumise, mais dvaste, mais profondment


trouble. Ppin, tout de suite, entendit rassurer la population et rame-
ner le calme. Non content de faire administrer le pays par ses comtes
quil installa dans les cits, il promulgua Saintes un capitulaire pour
assurer aux glises la scurit, les dfendre contre les spoliations : les
violences de Gaifier avaient t, au dbut, loccasion de son interven-
tion. En mme temps, il garantissait aux fidles la jouissance de leurs
bnfices, mais enjoignait ceux qui dtenaient des biens dEglise de
le faire titre de prcaire. Enfin, il rtablissait la personnalit des
lois : les Romains cest ainsi quil dsigne les Aquitains devraient
tre jugs daprs les lois romaines et non daprs la loi salique.

La Bavire lui avait donn aussi bien des soucis. Le duc Tassillon
III, qui devait le pouvoir Ppin, auquel, devenu majeur, il avait prt
hommage et fidlit lassemble de Compigne, en 757, avait tout
dabord rempli ses devoirs de vassal en participant aux oprations
dItalie et dAquitaine. Il finit par se lasser de ces expditions lointai-
nes sans profit pour lui et son peuple. En 763, il fit dfection et agit en
prince indpendant. Ppin neut pas le temps de rappeler son neveu
lordre, comme il se proposait de le faire, lorsquil le vit repousser
toute tentative de conciliation, mme de la part du pape Paul Ier.

La politique trangre de Ppin fut habile et heureuse. Il trouva


moyen de ne pas rompre avec lEmpire, tout en maintenant ferme-
ment, ainsi quon a vu, son droit de disposer son gr de la Respubli-
ca en Italie. Constantin V se le tint pour dit et rechercha son alliance.
En 765, une ambassade vint solliciter la main dune fille du roi des
Francs pour le fils de lempereur, mais sans succs. La diplomatie by-
zantine chercha-t-elle entraner Ppin et son peuple dans la querelle
touchant le culte des images qui opposait violemment Rome et
Constantinople ? Cest possible, car les Grecs se rendirent, en 767,
une assemble, tenue Gentilly, o il y eut dispute entre Romains et
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 315

Grecs sur le culte des images , et, ajoute lannaliste, on ne sait pour-
quoi, sur la sainte Trinit . LEglise de Gaule ne condamnait pas
comme Rome liconoclastie, pousse jusquau vandalisme, des souve-
rains orientaux qui avaient horreur des reprsentations figures des
personnes divines et des saints. Bien au contraire elle se dfiait de ce
culte. Mais aucune rupture avec Rome ne sortit de ce concile. On doit
croire que le roi ne voulut pas que rien se dcidt sans lavis de la pa-
paut.

LEglise de Gaule, Ppin, comme son pre, la tenait bien en main,


mais dune tout autre manire. Il lui faisait accepter son autorit par
ses faveurs. Autant quil tait en son pouvoir, il oprait la restitution
des biens qui lui avaient t ravis. Il imposa aux fidles lobligation de
lui payer la dme de leurs rcoltes, obligation que les Mrovingiens
avaient t incapables de faire excuter. Les dtenteurs de biens
dEglise, dj tenus verser un cens dun dixime, durent prlever sur
le reste un autre dixime, donner ce quon appela dme et none .
Lourde obligation dont les paysans, colons et serfs, supportrent natu-
rellement le fardeau.

Avec un souverain lointain, le khalife de Bagdad, Al Mansour, le


roi des Francs entretint des rapports qui ne pouvaient tre
quexcellents. Tous deux avaient le mme ennemi, lmir Abd-er-
Rhaman, qui seul chapp du massacre des Ommeyades, organis par
la nouvelle dynastie des Abbassides, stait rfugi en Espagne (755).
L, avec ses fidles de Syrie, il rorganisait lEspagne musulmane, qui
se dcomposait par suite des rivalits et haines sparant Maures et
Arabes. Mais les relations taient lentes en raison de la longue dure
des voyages.En 768, Ppin vit revenir lambassade quil avait envoye
trois ans auparavant au roi des Sarrasins, Amormuni , comme dit la
chronique de Nibelung, laquelle prend le titre demir-al-moumenin
(cest--dire commandeur des fidles ), quil dfigure, pour un nom
de souverain. Elle tait accompagne denvoys du khalife. Ppin,
alors Chantoceaux (Maine-et-Loire), leur fit bel accueil et, par Mar-
seille, les renvoya, chargs de prsents.

Aprs avoir donn Saintes son capitulaire de pacification, il se


sentit souffrant. Par Poitiers, il se rendit Tours, au tombeau de saint
Martin. Il fit de grands dons aux glises et aux pauvres et pria le saint
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 316

dintercder pour lui auprs de la Divinit. Accompagn de la reine et


de ses fils, il gagna Paris et sarrta Saint-Denis. Il comprit que
ctait la fin. Il convoqua ducs, comtes, vques et procda un par-
tage gal du royaume des Francs. Il expira le 24 septembre 768. Ses
fils, selon ses dispositions, lensevelirent au monastre de Saint-Denis
o stait coule son enfance.

La personne physique de Ppin est aussi inconnue que celle de tous


les princes de ces temps. Le surnom de Bref ne lui a t appliqu
que bien des sicles aprs son rgne, quand on a report sur lui la l-
gende du combat victorieux dun petit homme contre un grand lion.
Sa psychologie intime nous chappe. Mais ses actes autorisent un ju-
gement sur son gouvernement et sa politique. Comme les autres Caro-
lingiens, maires ou rois, il ne peut rien entreprendre dassur sans le
concours des grands, laques et ecclsiastiques. Il russit se concilier
laristocratie, malgr des oppositions certaines, tant des derniers fid-
les la cause des Mrovingiens que des partisans du fils de Carloman,
Drogon, cart du pouvoir. LEglise, on la dit, avait besoin de lui et
lui obit. Sa politique trangre est sage. Labsolu dsintressement
dont il fit preuve dans la constitution de lEtat pontifical, tourna son
avantage. Roi trs pieux , il sassure lappui moral de la papaut
qui interdit aux Francs de choisir jamais un roi en dehors de sa race.
Sa pit, nave parfois, mais intense, lui confre une aurole : il est,
depuis 751 et 754, plus quun simple laque, il est un roi selon le cur
de lEternel, un nouveau David.

En vrit, quand on passe en revue son rgne, il semble quon sorte


de la barbarie antrieure. Ppin, lev Saint-Denis o il a puis une
certaine culture, est un souverain civilis. Il est le premier en date des
rois trs chrtiens du Moyen Age franais.

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Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 317

CHAPITRE II

Charlemagne jusquau couronnement imprial

Les dbuts
Retour la Table des matires

Peu avant sa mort, Ppin avait procd au partage de ses Etats en-
tre ses deux fils, Charles et Carloman. De tous les partages, ce fut le
plus singulier. Le lot de lan, Charles, enveloppait en demi-cercle le
lot du pun, Carloman. Partant des Pyrnes, au Conserans (Saint-
Lizier), il atteignait la Garonne Agen, comprenait lAngoumois, Poi-
tiers, Tours, Le Mans, Evreux, Beauvais, Noyon, Maestricht, Cologne,
Mayence, Worms, Spire, et, sur la rive droite du Rhin, la Hesse avec
le Nordgau bavarois, la Thuringe et, tout au Nord, la Frise. A
lintrieur du cercle, Carloman avait la Septimanie, le Toulousain,
lAquitaine orientale (Auvergne, Limousin, Berry), la Bourgogne, en
Neustrie et en Austrasie Blois, Paris, Soissons, Reims, Metz, Trves,
Strasbourg, lAlemanie, la Transjurane, les Alpes, la Provence.

Une disposition aussi trange ne peut avoir quune explication, P-


pin rservait au pun les rgions pacifies, confiant lan les rgions
mal soumises ou exposes aux soulvements et attaques des Bretons,
Saxons, Bavarois.

Charles tait n un 2 avril, probablement en 742. Sa mre, Ber-


trade, plus connue sous la forme abrge de Berthe, tait fille dun
comte de Laon, nomm Charibert. Ce dernier nom appartenait
lonomastique des rois mrovingiens, ce qui rend plus que probable
que Charibert tait descendant dun des innombrables btards issus de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 318

cette race. Berthe ne fut pouse par Ppin quaprs la naissance de


Charles, peut-tre vers 749. Lorsque le biographe de Charlemagne,
Eginhard, nous dit que ni dans les livres ni dans les entretiens quil a
eus, il na rien trouv sur la naissance et lenfance de son hros et que,
pour cette raison, il prfre nen rien dire, il est permis de ne pas ajou-
ter foi son assertion : on voulait jeter un voile sur ce point. Il est
trange que Ppin, lev au monastre de Saint-Denis, nait pas jug
utile de donner son an linstruction que lui-mme avait reue. Ce-
pendant, il voyait bien en lui son continuateur vritable. On a dit que,
en dcembre 753, il lavait charg, malgr son jeune ge, daller la
rencontre du pape Etienne II. Charles avait particip, avec son pre et
sa mre, la crmonie par laquelle le souverain pontife confra
lonction royale.

Les deux frres furent sacrs le mme jour, 9 octobre 768, Charles
Noyon, Carloman Soissons, donc en vieux pays neustrien. En dpit
du partage, Ppin avait espr quun accord subsisterait entre ses fils
et quune unit, au moins idale, du royaume des Francs subsiste-
rait. Il nen fut rien. Un nouveau soulvement des Aquitains provoqu
par Hunaud II stant produit en 769, Carloman refusa de prendre part
lexpdition que Charles entreprit et avec succs puisquil mit en
fuite Hunaud, puis se le fit livrer par Loup, duc des Gascons.

La divergence des vues se manifesta ensuite dans une question trs


grave, lattitude adopter vis--vis du roi des Lombards, Didier. Il
avait d le trne lappui de la papaut et lintervention des Francs.
Ses promesses lgard de saint Pierre, il ne les tenait pas. Aprs la
mort de Ppin, il senhardit. Pour prvenir toute opposition franque, il
ngocia le mariage de deux de ses filles avec Charles et Carloman et
aussi de son fils Adalgis avec Gisle, sur des jeunes princes francs.

Sous linfluence de sa mre Berthe, sduite par lalliance lom-


barde, Carloman tait favorable Didier. Charles, au contraire, tenait
pour le nouveau pape Etienne III. Lobstacle, ctait que les deux jeu-
nes rois taient maris, tout au moins pres. Charles avait eu Ppin, dit
le Bossu, dHimiltrude, Carloman deux fils de Gerberge. En dpit des
vhmentes protestations du pape, les mariages lombards se firent.
Subissant lascendant de sa mre, Charles lui-mme, rpudia Himil-
trude et pousa Dsire (Desiderata), fille de Didier, le 25 dcembre
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 319

770. Didier se crut alors tout permis. En mars 771, sous prtexte de
plerinage, il campe sous Rome, au Vatican. Epouvant, Etienne III a
la faiblesse de lui livrer le primicier et le secondicier, les premiers
personnages de la curie pontificale. Didier les fit torturer et mettre
mort. Le pape poussa la lchet jusqu accuser les victimes dans une
lettre adresse aux rois francs. Ceux-ci ne furent pas dupes. Charles
rpudia Dsire et Carloman se prparait aller chtier le Lombard
quand il mourut subitement le 4 dcembre 771. Il navait que vingt
ans. Il laissait de Gerberge deux fils en bas ge. Conformment aux
ides du temps, Charles et d leur servir de protecteur jusqu leur
majorit, puis leur distribuer la part du royaume concde leur
pre par Ppin. Cet t la dislocation de lEtat franc. Charles rallia
les fidles de Carloman et se saisit de lensemble du pouvoir Sa-
moussy en Laonnais. Gerberge et ses enfants, accompagns dun seul
partisan, le duc Auchier (lOgier des lgendes), senfuirent en Italie et
trouvrent un asile auprs du Lombard. Lunit de lEtat franc tait
sauve, mais au prix dun passe-droit dont plus dun garda le souvenir
tenace.

En dpit de cette unit retrouve, le rgne de Charles partir de ce


moment dborde le cadre de lhistoire de France. Roi des Lombards,
conqurant de la Saxe, de la Bavire, dune partie de lEspagne, pa-
trice des Romains, puis empereur. Charlemagne cesse de nous appar-
tenir en entier. La future France nest quune partie de ses Etats et, en
dpit de la lgende, ce nest pas celle qui retient le plus son attention.
Il en sera de mme du rgne de Louis le Pieux. Sans limportance
dordre gnral qui sattache aux soixante-dix annes qui scoulent
entre 771 et 840, nous serions en droit de nen pas traiter. Nous re-
tiendrons seulement les grandes lignes de ces rgnes, ninsistant que
sur lvnement du 25 dcembre 800 qui, sil et produit des cons-
quences durables, aurait eu pour rsultat quil ny aurait pas eu
dhistoire de France.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 320

Les affaires dItalie


Retour la Table des matires

Au misrable Etienne III avait succd sur le sige de saint Pierre,


un personnage dune tout autre trempe, un noble Romain, Hadrien Ier
fvrier 772). Quand il vit Didier semparer de la Pentapole et marcher
sur Rome, le nouveau pape mit la ville en tat de dfense laide des
milices de lEtat pontifical et appela Charles son secours.

Didier avait commis limprudence dexiger dHadrien le sacre des


jeunes enfants de Carloman, ce qui ne pouvait quinquiter Charles et
provoquer son hostilit. Mais il savait aussi que dans son entourage le
roi des Francs rencontrait une opposition rsolue tout projet dune
nouvelle guerre contre les Lombards. Charles en effet ne se sentait pas
les mains libres. Il tenta de ngocier avec le Lombard, mais sans rsul-
tat srieux. Il se dcida alors la rupture. En juillet 773, larme fran-
que fut assemble Genve. Pour passer les Alpes il la divisa en
deux. Une partie sous Bernard, son oncle, devait passer par le Mont-
Jou (le Grand Saint-Bernard), tandis que lui-mme prenait le com-
mandement de lautre, qui franchit les Alpes au Mont-Cenis. Le pas-
sage fut difficile et Charlemagne faillit tre abandonn. Heureuse-
ment, les troupes postes par le Lombard aux cluses (dfils), pri-
ses de panique, senfuirent. En septembre, Didier senferma dans Pa-
vie. Son fils Adalgis stait rfugi Vrone avec la famille de Car-
loman et le duc Auchier. Mais Gerberge prfra se rendre avec ses fils
et Auchier, tandis quAdalgis schappait et gagnait Constantinople.
Leffort des Francs se concentra dans le sige de Pavie. Il trana. Au
printemps de 774, Charles crut possible de sloigner un instant pour
aller prier Rome sur le tombeau de saint Pierre et visiter les glises
de la Ville Eternelle, lors des ftes de Pques.

Le pape ne sattendait nullement cette visite. Elle ntait pas sans


linquiter. Depuis la fuite de larme lombarde aux cluses des
Alpes, les soumissions lEtat pontifical se multipliaient. Au cour de
lItalie, le duc de Spolte se reconnaissait son sujet. Il en tait de
mme de quantits de villes situes mme en dehors de lEtat pontifi-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 321

cal tel que lavait constitu Ppin en 756. La papaut avait moins be-
soin des Francs. Dautre part, Charles pouvait soffusquer de cet ac-
croissement de 1Etat pontifical. Hadrien Ier nen fit pas moins son
auguste et redout protecteur une brillante rception, imite du cr-
monial qui accompagnait jadis lentre Rome de lExarque, repr-
sentant de lEmpereur. Le 2 avril, veille de Pques, Hadrien reut le
roi Saint-Pierre. Il y eut force politesses et embrassades, serments
mutuels. Charles visita les sanctuaires de Rome. Toutefois, chaque
soir, il regagna les prs de Nron o se dressait lglise Saint-
Pierre, alors situe hors les murs, comme si le patrice des Romains
lui-mme ne pouvait rsider dans Rome, exclusive proprit de son
vque. Rassur par la profonde pit du visiteur et sa candeur, quand
il sagissait de choses dEglise, dEglise romaine, Hadrien obtint du
roi un acte de limitation de ses droits de matre ventuel de lItalie. On
prvoyait la chute de lEtat lombard. Vainqueur, Charles naurait-il
pas le droit de supprimer lEtat pontifical constitu par son pre ? La
seule raison dtre de cet Etat tait le danger que prsentaient les
Lombards. Leur royaume supprim, le roi des Francs et patrice des
Romains tait dsormais le protecteur. Le Saint-Sige navait plus
rien craindre, donc plus rien garder de ce quil stait fait conc-
der, contre le droit public, en 754. Mais ce raisonnement ne vint cer-
tainement pas lesprit de Charles. Bien au contraire, quand Hadrien,
le 6 avril, le pria de confirmer la donation de son pre, il accepta et
lacte solennel fut dpos sur la confessio, sur le tombeau de saint
Pierre. Or le texte quon lui prsenta comme simple confirmation de la
donation que son pre et lui-mme avaient souscrite, donation dont les
termes navaient pu tre retenus par lui, alors jeune enfant, tait singu-
lirement plus tendu. Outre la Pentapole et lExarchat, fortement di-
late au Nord-Ouest, le roi concdait la Toscane entire avec la Corse,
les duchs de Spolte et de Bnvent, lIstrie et, qui plus est, la Vn-
tie, rgion relevant toujours de lEmpire byzantin. Ce document rvle
chez le pape des prtentions tellement impudentes, chez le roi une
navet et une absence de sens politique tellement effarantes, que les
historiens en demeurent confondus et singnient tenter des explica-
tions. Peut-tre Charles, sest-il laiss intimider par la prsentation du
fameux Constitutum Constantini dont on a parl plus haut. Quil ait
t fabriqu par la chancellerie romaine sous Etienne II, ou, comme
nous inclinons le croire, sous Hadrien Ier, cette grossire falsification
est une preuve irrcusable que la Cour de Rome se croyait assure, et
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 322

non sans raison quelle pourrait tout faire accepter de la pit nave
des Francs.

Certes une politique, plus quune politique, un instinct infaillible,


avait guid la papaut dans son entreprise, en apparence insense, de
se constituer un Etat temporel. Ce ntait pas simplement par rpu-
gnance patriotique de Romain qui ne voulait pas devenir Lombard.
Ctait par le juste sentiment que, devenu sujet lombard, le souverain
pontife ne serait plus que lvque de Rome. Sujet dun prince
dorigine barbare, quelle autorit aurait-il pu exercer spirituellement
sur les parties encore romaines du monde mditerranen ? Vrai-
ment captif dans Rome, devenue une autre Ninive, quelles relations
et-il pu entretenir avec les princes chrtiens de Gaule, dEspagne, de
Grande-Bretagne, dIrlande ? Fatalement les liens se seraient relchs
entre les membres du monde chrtien. La revendication, parfaitement
illgale du duch de Rome , de la Pentapole, de lExarchat qui
fournissait au Saint-Sige un point dappui sur la Terre, pouvait passer
pour une inspiration de salut pour la papaut et de la chrtient, au
moins en Occident. Mais, une fois le danger lombard cart, qutait-
il besoin daugmenter ltendue des Etats du Saint-Sige, alors que
Rome tait protge par des princes francs, profondment religieux et
respectueux ? Qutait-il besoin surtout de fabriquer une pice impu-
dente donnant son vque le pouvoir temporel sur tout
lOccident 9 ? Hadrien Ier commettait une grosse imprudence, le Caro-
lingien pouvant se cabrer et tout casser. Mais le pape se laissa garer
par la candide bonne foi de sa dupe, sans se rendre compte quun revi-
rement surviendrait un jour ou lautre. Naturellement, si confiant ft-il
dans la sincrit du Pontife, Charles ne pouvait admettre que le Cons-
titutum Constantini rpondt au temps prsent, mais il dut tre impres-
sionn par ce document , ce qui peut expliquer quil ait accept
laccroissement invraisemblable de territoire de lglise de Rome,

9 Cest en se fondant sur labandon par Constantin des rgions dHESPRIE que
la papaut, au XVIe sicle, revendique la proprit des les de lAtlantique et
le nouveau monde. La fausset du Constitutum avait pourtant t dnonce
ds le milieu du XVe sicle par lhumaniste Lorenzo Valla. Il composa, vers
1443, son opuscule De false et ementita donatione Constantini que publia en
1517 Ulrich de Hutten avec une ddicace au pape Lon X, qui ne pouvait tre
quune ironie de ce prcurseur de Luther.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 323

sans se rendre compte quil dpassait les engagements de son pre et


quon le trompait en prtendant quil se bornait les renouveler.

Aprs stre laiss jouer par le pape, Charles retourna au sige de


Pavie. Didier se rendit au dbut de juin. Charles lenvoya finir ses
jours en France, au monastre de Corbie. Il prit pour lui le titre de
roi des Lombards quil ajouta sa titulature roi des Francs et
patrice des Romains , puis il rentra en France ayant dtruit le
royaume lombard sans livrer une seule bataille vritable.

Ces succs taient trop rapides pour tre durables. Hadrien Ier vit se
soulever contre lui les gens de 1Exarchat, linstigation de
larchevque de Ravenne. Comme cette ville, sige de lExarque,
avait t pendant deux sicles la capitale de lItalie, lvque mtropo-
litain se considrait comme occupant une situation part lui confrant
une large autonomie vis--vis de lvque de Rome. Larchevque
Lon mit la main sur les villes de lExarchat et alla trouver Charles.
Le roi laissa les choses en ltat et le pape ne put recouvrer lExarchat
qu la mort de Lon, ce qui ne peut sexpliquer que si, dj, un revi-
rement soprait dans lesprit de Charles comprenant que le 6 avril on
avait abus de sa pit. Cest quil avait pour linstant une grave af-
faire sur les bras. Les ducs lombards de Spolte et de Bnvent, de
Chiusi, du Frioul, conspiraient pour rtablir le fils de Didier, Adalgis.
Seul le duc du Frioul se souleva. Il fut tu et le duch fut supprim,
partag en comts confis des Francs (avril 776). Lanne suivante,
Charles reparut en Italie, rappel par une rvolte du duc de Bn-
vent.Occup par les troubles de Bavire et de Saxe, il ne put revenir
Rome quen 780.

Quand le pape demanda de lui soumettre le duch de Spolte et la


principaut de Bnvent rcalcitrante, la Toscane, la Corse, et, en ou-
tre, des restitutions de patrimoines de saint Pierre pouvant entra-
ner une guerre avec lEmpire byzantin, reprsent par le patrice de
Sicile et duc de Naples, Charles se droba. Il ngocia avec le prince
lombard de Bnvent, Arichis, refusa la Toscane, sattribua pour lui-
mme le duch de Spolte et, loin de faire la guerre lEmpire, accep-
ta la proposition de limpratrice Irne de fiancer au jeune basileus
Constantin VI (781) une fille du roi franc, Rotrude.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 324

Les luttes incessantes menes par Charles en Germanie ne lui lais-


saient pas la possibilit de gouverner directement lItalie. Il se remit
de ce soin un de ses fils, Ppin, quil fit roi des Lombards, sous la
direction, vu son jeune ge, dun cousin, Adalard. Le Nord fut divis
en comts administrs par des comtes francs.

Charles fut rappel en Italie en 787 pour mettre fin aux empite-
ments dArichis. Il sempara de Capoue et imposa ses conditions au
prince de Bnvent. Nayant plus de mnagements garder avec lui,
le Franc se fit livrer Capoue, Aquin, Teano, des patrimoines et en
fit cadeau au Saint-Sige. On ne saisit pas trs bien pourquoi il lui c-
da aussi le sud de la Toscane avec Orvieto, Viterbe, Grosseto, Piom-
bino. On a suppos que Charles craignait ce moment un rapproche-
ment entre la papaut et lEmpire. Le Saint-Sige, en dpit de ses
usurpations clatantes sur la Respublica navait jamais rompu officiel-
lement avec Constantinople et, mme sous Hadrien Ier, continuait
dater ses bulles de lan du rgne de lempereur, comme sil le recon-
naissait comme son lgitime souverain. Le pape cesse de le faire
partir de 781, mais date de son propre pontificat, non de lan du rgne
du patrice des Romains, roi des Francs. Or, limpratrice Irne venait
de faire condamner liconoclastie au concile cumnique de Nice, ce
qui ne pouvait que combler de joie lglise romaine et la rapprocher
de lEmpire. Cest ingnieux, mais incertain.

Arichis mourut en avril 787. Hadrien Ier et bien voulu que Charles
annext le Bnventin, puis le lui concdt. Charles ne sy prta pas.
Il mit sur le trne Grimoald, fils dArichis, et mme il ne tint pas sa
promesse de cession des territoires bnventins faite la papaut
lanne prcdente, en dpit des gmissements et rcriminations
dHadrien. Cest quil avait sur les bras une guerre avec Byzance et
avait besoin des Bnventins. Irne avait rompu dj les fianailles de
son fils avec Rotrude. Limpratrice savisa de soutenir les revendica-
tions an trne lombard du fils de Didier, Adalgis. Mais le prtendant
fut dfait par les contingents bnventins et spoltains convoqus sur
lordre de Charles (788). Par la suite, il est vrai, en dpit dexpditions
menes de 791 802 le prince lombard de Bnvent ne put jamais tre
compltement soumis.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 325

Finalement le Saint-Sige dut se contenter du duch de Rome, de


lExarchat, de la Pentapole et des territoires intermdiaires de P-
rouse, Amelia et Todi. Mme le duch de Spolte, qui barrait les
communications entre Rome et la Pentapole, lui chappa. Les rves de
domination sur lItalie pninsulaire et insulaire ne purent se raliser.

Hadrien Ier mourut le 26 dcembre 795. Charles le pleura sincre-


ment. En dpit de refroidissements passagers, laccord de ces deux
hommes avait seul pu maintenir de bons rapports entre les deux
grands principes quils reprsentaient, car, ainsi quon la fait juste-
ment observer 10 , aucun pas ne fut fait dans une voie constitutionnelle.

A Rome et dans les parties de lItalie quil parvint facilement se


faire cder, le pape agit en matre absolu. Il ne rompit jamais ouver-
tement avec Byzance et on vient de dire que jusqu 781 il data ses
actes de lan de rgne de lempereur de Constantinople. En fait, tout
vestige de lautorit impriale disparut l o dominait lvque de
Rome. Il conclut des traits, bat monnaie son effigie, lve des forces
armes de sa propre autorit et, partir de 781, date ses bulles de son
propre pontificat. Il exige le serment de fidlit de la population.

Et cependant, il ntait pas absolument indpendant. Ds 754 il


avait confr Ppin et ses fils le titre de patrice des Romains .
Ntait-ce pas lui reconnatre une sorte dautorit, sur les parties de
lItalie demeures romaines puisquil confondait audacieusement
la respublica Romanorum avec les Etats de saint Pierre ? En bonne
logique, oui, videmment. Mais la logique juridique, la prcision
constitutionnelle, taient choses dont la papaut devait se garder tout
prix. Le patrice , dans son ide, devait tre le dfenseur de la res-
publica, autrement dit de lEtat pontifical. Il rclamait de lui des de-
voirs et cherchait ne lui reconnatre aucun droit qui ne ft simple-
ment honorifique. Les circonstances firent que Ppin, puis ses fils, ne
se soucirent pas du patriciat, tant quils neurent pas dtablissement
ferme et durable en Italie. A partir de la conqute de la Lombardie il
ne pouvait plus en tre de mme. En dpit de sa profonde pit, de sa
rvrence envers la chaire de saint Pierre, Charles tait fatalement

10 Louis Duchesne, Les premiers temps de lEtat pontifical, p. 81.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 326

amen faire valoir ses droits de patrice. Quels droits ? Lui-mme ne


le sut jamais trs bien et ne chercha pas les formuler dune manire
expresse. Une mesure de scurit invitable lobligeait exiger, lui
aussi, le serment de fidlit de tout homme majeur de lEtat pontifical.
Toute personne qui sestime lse par le pape ou ses agents, peut, en
consquence, tre en droit de porter sa plainte au matre, envers qui
son serment la engag, car les devoirs du fidle et du protecteur sont
rciproques. Et Charles ne se fait pas faute daccueillir les plaintes.
Hadrien rplique, mais avec mesure, amicalement, pour ne pas risquer
de ces conflits ouverts o il naurait pas eu le dessus. On vcut sur
des cotes mal tailles, sur des arrangements provisoires et tacites 11 .
Au fond, il en sera toujours ainsi travers les sicles entre lEglise et
lEtat. On se supportera, lun des deux pouvoirs empitant sur le do-
maine de lautre selon loccurrence. On vivra en symbiose, nulle r-
elle fusion ntant possible.

Une prtention que Charles et pu lever, ctait dintervenir dans


llection du souverain pontife. Il sy refusa, ou mme nen eut pas
lide, quand il sagit de donner un successeur Hadrien Ier. Le pro-
tovestiaire , grand dignitaire de la curie romaine, Lon III, fut lu
librement. Il fit part de son lection au patrice et roi des Francs et des
Lombards, lui envoya les clefs de la confessio de Saint-Pierre, po-
litesse sans consquence, mais aussi ltendard de la ville, ce qui tait
reconnatre son autorit militaire. En mme temps, il priait Charles
denvoyer Rome des reprsentants chargs de faire prter au peuple
le serment de fidlit, double serment, lun au pape nouveau et lautre
au patrice. Le patrice et roi rpondit favorablement cette demande,
sengagea protger lglise de saint Pierre. En mme temps, il donna
au nouveau pape de bons conseils, et rclama de sa part comme devoir
essentiel de prier pour lui tout comme un vque franc. En la per-
sonne de Lon III, la papaut prenait extrieurement vis--vis de son
protecteur une attitude plus que dfrente.

11 L. Duchesne, op. cit.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 327

Les affaires de Germanie


Retour la Table des matires

Le duc de Bavire Tassillon avait pous une des filles de Didier,


Liutberge. Celle-ci poussa son mari venger son pre. Tassillon hsita
longtemps rompre avec Charles. En 778 il envoya mme son contin-
gent lexpdition dEspagne. Mais ensuite il adopta une attitude de
pleine indpendance que le roi des Francs et des Lombards ne suppor-
ta pas. A lassemble de Worms, tenue en 781, Tassillon dut venir re-
nouveler les engagements de vassalit pris antrieurement envers P-
pin. Il ne les tint pas. Menac et par Charles et par le pape Hadrien, il
leva une arme, mais, abandonn, il dut, le 3 octobre 787, se rendre au
camp de Lechfeld, prs dAugsbourg, renouveler ses engagements
vassaliques, cependant que les Bavarois prtaient directement serment
de fidlit au roi des Francs. Ensuite il recommena ses intrigues,
salliant mme aux Avars paens de Pannonie. Captur, il fut jug
lassemble dIngelheim qui le condamna mort comme dserteur et
tratre (788). Charles lui fit grce de la vie et lenvoya finir ses jours
au clotre. La Bavire perdit son autonomie. Son administration fut
confie des comtes francs et lEglise bavaroise fut rorganise : le
clerg reut une meilleure instruction et, en 798, Charles obtint de la
papaut lrection de Salzbourg en archevch. Les abbayes furent
soumises lautorit piscopale et donnes des ecclsiastiques de
France

Mais la grande et redoutable affaire fut la conqute et la conver-


sion de la Saxe. Elle occupa trente annes de la vie de Charles.

Depuis plus de deux sicles, les rapports entre Francs et Saxons


taient mauvais. Les Saxons devaient sacquitter envers les Francs
dun tribut de btail. En fait, la premire occasion, ils dirigeaient des
expditions de pillage contre lAustrasie, la Hesse ou les rgions sou-
mises aux Francs, telle la Thuringe. Le plus souvent, ils choisissaient
pour ces incursions le moment o le souverain des Francs tait retenu
par une expdition lautre extrmit du royaume. De retour, le roi
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 328

guerroyait contre les Saxons, puis rentrait en France. Au bout dun


intervalle de temps plus ou moins long, tout recommence.

Cette rptition monotone dincursions et de rpressions se repro-


duit en 772. Les Saxons du centre, de la valle de la Weser, les Anga-
riens, dvastent la Hesse. Charles riposte en allant dtruire leur sanc-
tuaire, lIrminsul, larbre sacr. Lanne suivante, les Angariens se
jettent de nouveau sur la Hesse et les Westphaliens sur la Frise. De
retour dItalie, Charles les chtie en 775.

Il ne songe pas encore oprer la conqute de la Saxe, mais il


inaugure une tactique nouvelle. Il sempare de points fortifis et les
garde, Ehresburg sur le Diemel, Sigisburg sur la Ruhr ; enfin, en 776,
de retour du Frioul, il construit une place forte aux sources de la
Lippe. La frontire se trouvait reporte du Rothaargebirge jusquau
cours de la Lippe au Nord. Intimids, quantit de Saxons se rendirent
pour faire leur soumission lassemble o Charles convoqua ses su-
jets francs, au cour de la Westphalie, dans la valle de Patrabrunnen
(Paderborn). Quelques-uns offrirent de se faire baptiser. Charles se
trompa sur lampleur de ce mouvement et entreprit de fonder des v-
chs et des abbayes en Saxe. En ralit, la grande majorit des Saxons
se refusait au christianisme propag par lennemi hrditaire, le Franc.
Aussi, lorsque, profitant de lexpdition de Charles en Espagne (778),
un noble Westphalien, Widukind, se mit la tte du parti paen, qui
sidentifiait avec le parti de lindpendance, fut-il suivi par ses compa-
triotes. Les prtres et les partisans des Francs furent massacrs et la
rgion franque de la rive droite du Rhin mise feu et sang. Il fallut
deux annes (779-780) Charles, pour venir bout de la Saxe quil
traversa jusqu lElbe.

Alors se prcise en lui le dessein de ne plus se contenter dune


sorte de protectorat sur la Saxe, mais de lannexer lEtat franc. De
retour dItalie, en 782, il divise le pays en comts, et, pour se rallier
laristocratie, demeure une classe distincte des simples hommes li-
bres chez les Saxons, il prit parmi elle les comtes. Mais Widukind re-
vint de Danemark o il stait rfugi et souleva le parti paen. Les
missionnaires et les convertis furent mis mort. Une arme franque
leve en Austrasie attaqua sans prparation suffisante les Saxons re-
tranchs dans la chane de montagnes du Suntdal dominant la Weser,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 329

et fut dtruite. Le chambrier Adalgis, le conntable Gilon, le comte du


Palais Worad, quatre comtes, vingt grands personnages prirent.
Ctait le plus grand dsastre quune arme civilise et subi en Ger-
manie, depuis la destruction des trois lgions de Varus dans le Teuto-
burg en lan 9.

Charles comprit que son uvre tait ruine, sil ne ragissait pas
aussitt. Avec des forces nouvelles, il se porta en Saxe au confluent de
lAller et de la Weser. Sa seule venue suffit pour mettre en fuite Wi-
dukind. Somms de dnoncer ses partisans, les nobles saxons dsign-
rent 4.500 de leurs compatriotes. Le Franc les fit tous excuter en un
seul jour Verden. Cette barbarie manqua son but. Widukind reparut
et il fallut trois campagnes Charles pour abattre la Saxe (783, 784,
785). Dcourag, Widukind fit sa soumission et accepta de recevoir le
baptme : Charles fut son parrain.

Le roi franc procda aussitt lorganisation du pays. Le but de sa


conqute tait avant tout religieux. Ds quil la crut acheve, il la noti-
fia Hadrien qui fit clbrer dans les glises, trois jours dactions de
grces. Des siges piscopaux furent fonds Brme, Verden, Mind
en, complts plus tard sous Charles et ses successeurs par Osnabrck,
Munster, Paderborn, Hildesheim, Haberstadt. Naturellement des mo-
nastres ne tardrent pas se fonder.

En mme temps, un rigoureux capitulaire saxon interdisait le


culte des arbres, des sources. Il punissait de mort les sacrifices hu-
mains, la crmation des cadavres, le meurtre dun vque, prtre, dia-
cre, le vol lintrieur des glises, le refus du baptme, linobservance
du carme. Il va sans dire que linfidlit envers le roi tait galement
passible de la peine capitale.

Mais il nentrait nullement dans les desseins des princes de ces


temps dunifier les lois et coutumes. Les Saxons gardrent leurs lois,
leur hirarchie sociale en quatre classes, nobles (ethelings), libres (fri-
lings), demi-libres (lazzi), serfs. Une assemble franco-saxonne runie
Aix-la-Chapelle, en 797, se borna adoucir certaines dispositions
trop rigoureuses du droit saxon et remplacer le plus souvent la peine
capitale par le versement dune amende, limitation de la composi-
tion franque.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 330

Mme aprs la soumission de Widukind, lesprit de rsistance ne


disparut pas en Saxe. Ds que le matre sloigne, la rvolte gronde et
clate. Lhistorien se lasse suivre anne par anne la suite des soul-
vements et des rpressions. Les expditions de Charles, qui y associe
son fils an, son homonyme, narrtent pas de 792 797. Mme
quand lOstphalie fut abattue, il fut ncessaire de soumettre la rgion
entre lElbe et lEider (o commenait le Danemark), la Nord-
Albingie, la fin du sicle. On finit mme par sen dsintresser et par
abandonner le pays au peuple slave des Obotrites installs dans le
Mecklembourg actuel. Il faut descendre jusquen 803, 804 mme,
pour que les derniers sursauts de rsistance disparaissent. En cette
dernire anne, il fallut encore dporter 10.000 Saxons.

La conqute et la christianisation de la Saxe constituent


lvnement durable, capital, du rgne de Charlemagne. Seul il a ren-
du possible la constitution, au Xe sicle, dune nation nouvelle,
lAllemagne. Sans la Saxe, la juxtaposition des peuples germaniques,
Francs de lEst, Alamans, Bavarois, Thuringiens, Frisons, puis leur
union en un seul corps, et t inoprante. Il va sans dire que Charle-
magne na prvu, ni voulu rien de pareil. Le concept mme
d Allemagne lui chappait entirement ainsi qu tous ses
contemporains. Mais le Destin voile le rsultat de leurs actes aux for-
ces historiques quil suscite.

Autour de la Saxe, des rgions demeuraient encore inquitantes


quil importait de soumettre.

La partie orientale de la Frise, jusqu lembouchure de la Weser,


avait de fait chapp lEmpire des Francs et demeurait rebelle
lapostolat des missionnaires que lvch dUtrecht lui dputait. Pour
christianiser la rgion il fallut, comme pour la Saxe, tout dabord, la
conqurir. Ce fut chose faite vers 790. On ne crut pas utile ou possible
cependant dy constituer un vch. La rgion fut attache un nouvel
vch westphalien, celui de Munster. Comme pour les Saxons, Char-
les ne changea rien aux lois et coutumes des Frisons. Il fit rdiger la
loi des Frisons et la fit adopter avec des retouches que deman-
daient les circonstances par une assemble mixte tenue Aix-la-
Chapelle vers 802.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 331

Les affaires dEurope centrale et septentrionale


Retour la Table des matires

Au cur de lEurope subsistait une puissance redoutable long-


temps menaante, celle des Avars. Ce peuple asiatique, un des ra-
meaux de la race turque, stait install en Pannonie (Autriche-
Hongrie) au milieu du VIe sicle et, ainsi quon a vu, son arrive avait
provoqu lexode des Lombards en Italie avec les contre-coups si gra-
ves pour lItalie et lEurope de cette conqute.

Les Avars constituaient un danger permanent pour la Bavire et


lempchaient de stendre le long du Danube et dans les Alpes orien-
tales. Ils taient en outre impermables tout apostolat chrtien. Char-
les entreprit avec vigueur et mena avec esprit de suite, la destruction
de lempire avar. Il commena la guerre en 791 et associa aux Francs
des Saxons et des Frisons convertis. Ce fut trs dur, aussi dur au
moins que la soumission de la Saxe. Chaque anne, Charles mena une
expdition en descendant le cours du Danube, pendant quun de ses
fils, Ppin, partant dItalie, prenait de flanc lennemi par le Frioul et la
Carinthie. Lanne 795 vit enfin un grand succs. Eric, marquis de
Frioul, avec des troupes lombardes et les contingents dun prince
slave de Croatie, pntra jusqu la capitale avare, une forteresse de
bois, le Hring. Il en fora lentre et sempara de limmense trsor,
fruit de plusieurs sicles du pillage de lEurope centrale, quil renfer-
mait. Quantit de chariots ramenrent en France ces richesses.
Charles en donna une partie au pape, et distribua le reste aux
Francs , qui devinrent riches . Lanne suivante, Ppin visita le
Hring et fit baptiser un nouveau Khan (roi), Tulun, secrtement ralli
aux Francs. Bien que les Avars aient encore boug en 799, en 803,
cen tait fait deux. Les peuples slaves quils avaient si longtemps
domins se soulevrent en Pannonie, en Styrie, en Carniole, en Croa-
tie et reconnurent lhgmonie des Francs. Des missionnaires, partis
du nouvel archevch de Salzbourg et dAquile en Italie, vanglis-
rent ces rgions : Arn et Paulin se distingurent dans cette mission.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 332

Traqus par les Slaves, les Avars disparurent, laissant le champ li-
bre aux Bavarois dun ct, aux Slaves du Sud de lautre.

LEmpire franc tait bord lEst, en demi-cercle par une multi-


tude de peuples slaves constituant un danger permanent pour ses fron-
tires. Jusqu la fin de son rgne, Charles eut se proccuper de
contenir ce pril.

A peine matre de la Saxe, il dut soumettre les Wiltzes de Lusace


(789). Les Sorabes eurent leur tour et les Francs, pour les contenir,
levrent deux places fortes, Halle sur la Saale et Magdebourg sur
lElbe, qui deviendront, plusieurs sicles plus tard, de clbres villes
allemandes (806). Les Tchques de Bohme, sans tre encore vrai-
ment soumis, virent leur territoire ravag (805).

Comme sil avait prvu le danger quallaient bientt prsenter les


incursions scandinaves, Charles mit en dfense les ports de la mer du
Nord et de la Manche et fit construire des flottes pour barrer lentre
des fleuves, mme de la Garonne et du Rhne (800). Dans les derniers
temps de sa vie, il ira mme inspecter les vaisseaux rassembls
Gand et Boulogne dont il fit restaurer le phare. Prcautions vaines !
Pas plus que le Bas-Empire, lEmpire carolingien ne saura constituer
une marine de guerre capable de rsister un ennemi audacieux.
Quand viendront les vaisseaux danois et norvgiens monts par les
vikings , il ne sera, par la suite, jamais question dune rencontre
navale. Les choses se passeront comme si les Francs navaient jamais
eu un bateau sur mer. Seul lEmpire, Constantinople, saura mainte-
nir une flotte de guerre puissante.

Cest aussi du ct de terre que les Danois paraissaient surtout re-


doutables, depuis quils taient rgis par un roi ambitieux, Gotfried,
affectant de tenir en mpris Charlemagne et lEmpire franc. En juin
810, Charlemagne devra savancer jusquau confluent de la Weser et
de lAller pour rsister Gotfried qui, en mme temps, faisait occuper
les les de la Frise par 200 navires normands . Le vieil empereur fut
tir de ce mauvais pas, par la mort imprvue de Gotfried, assassin par
un comptiteur au trne (810). Celui-ci, mal affermi, fit la paix dans
une entrevue la frontire, sur les bords de lEider. Linvasion ne sera
que partie remise.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 333

Les affaires dEspagne


Retour la Table des matires

A lautre extrmit de lEtat franc, Charles connut tout dabord un


chec grave, puis des succs durables.

Il ne semble pas avoir pris linitiative dune intervention dans les


choses dEspagne musulmane. Ltablissement fond par le dernier
des Ommeyades, Abd-Er-Rhaman, en 755, ne stait pas effectu sans
de vives rsistances des Maures, et mme des Arabes dj installs en
Espagne. Elles taient encourages de loin par la dynastie nouvelle
des Abbassides, tablis Bagdad. En 777, le wali (gouverneur) de Sa-
ragosse, rvolt, vint solliciter lappui de Charles, alors au cur de la
Saxe. Le roi franc se laissa sduire par lide quil pourrait venir en
aide aux chrtiens dEspagne, tout au moins ceux de la rgion sep-
tentrionale demeurs indpendants (en Asturie) ou imparfaitement
soumis (en Navarre). Au printemps de 778, il se dcida entreprendre
une expdition. Il divisa ses forces en deux parties. Pendant que lui-
mme franchirait lOuest les Pyrnes, une autre prendrait par les
Pyrnes orientales. Le rendez-vous tait Saragosse. Au dbut, tout
sembla marcher souhait. Arriv dans la capitale de la Navarre,
Pampelune, Charles reut la soumission des chefs arabes voisins, ce-
pendant que, lEst, les Francs enlevaient Girone, Huesca, mme
Barcelone. Les deux corps se runirent sous Saragosse. Mais l une
grande dsillusion les attendait. Le wali, tratre lIslam, avait t
remplac dans la place par un wali fidle, El Hosein, qui refusa de
laisser entrer les Francs. Sans forces suffisantes, et sans doute sans
machines de sige, Charles dut battre en retraite, sous la menace
dtre accabl par Abd-er-Rhaman qui accourait. Arriv Pampelune,
Charles saperut quil ne pouvait tenir et dcida de repasser les Pyr-
nes. Cest au passage dun col, que la tradition place Roncevaux,
que larme faillit subir un dsastre. Les assaillants ne furent pas les
Arabes, mais les Basques. Sans doute la perspective du pillage des
bagages dune arme battant en retraite, dans un dsordre invitable,
leur fit perdre toute conscience de leur vritable intrt. Toujours est-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 334

il que larrire-garde franque sauva larme, mais fut extermine avec


ses chefs, le snchal Eggihard, le comte palatin Anselm, le prfet
des marches (marquis) de Bretagne, Roland (15 aot 778). De ces
victimes la lgende na retenu que le dernier nom, on ne sait pourquoi,
et en a fait le hros de la plus clbre des popes franaises du
Moyen Age. A lautre bout de lEspagne du Nord les conqutes (Gi-
rone, Huesca, Barcelone) furent perdues.

Mais, profitant la mort dAbd-er-Rhaman (778), des contesta-


tions entre son fils et successeur, Hescham Ier et ses frres, les Francs
repassrent les Pyrnes orientales et semparrent de Girone. Quand
Hescham fut affermi sur le trne, il rpliqua en proclamant la guerre
sainte.Une arme commande par Abd el-Melek reprit Girone, passa
les Pyrnes, brla la banlieue de Narbonne et marcha sur Carcas-
sonne. Le marquis de Toulousain, Guillaume, cousin de Charlemagne
(par Aude sa mre, sur de Ppin le Bref), se porta la rencontre de
Musulmans Villedagne sur lOrbieu. Il fut vaincu et mis en fuite,
mais llan des envahisseurs tait bris et ils reflurent en Espagne
(793). Cette dfaite glorieuse a mis en lumire dans la lgende le
vaincu presque autant que Roland. Guillaume-au-courbe-nez (dform
en court-nez) sera le hros de vingt popes, aux XIIe et XIIIe sicles.
La plus ancienne rdaction, la Chanson de Guillaume, de la fin du XIe
ou du dbut du XIIe sicle, rcemment dcouverte, nest pas infrieure
la Chanson de Roland, loin de l. Guillaume est galement clbre
par sa fin difiante : en 806, il se fit moine au monastre de Gellone
quil avait fond, et y termina ses jours en odeur de saintet. Plus tard,
labbaye prendra son nom : Saint-Guilhem-du-dsert.

La pousse en avant des Francs reprit en 795, favorise par la mort


dHescham et les troubles violents provoqus par sa succession. Un
des oncles de lmir dfunt alla mme solliciter lintervention de
Charles. Vich, Girone, Cardona, Caceres tombent au pouvoir des
Francs. Aprs son couronnement comme empereur, Charlemagne
abandonna le soin de poursuivre la conqute lun de ses fils, Louis,
roi dAquitaine. Celui-ci sen acquitta par la prise de Barcelone (801).
Les hostilits se prolongrent jusquen lanne 812 qui vit la conclu-
sion de la paix avec lmirat de Cordoue. Lextension franque ne put
arriver jusqu lEbre. Mais une large bande de territoire sur le versant
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 335

mridional des Pyrnes stendit de Barcelone au golfe de Gascogne,


englobant la Navarre qui passa sous le protectorat franc.

La Septimanie, la Gothie comme on disait traditionnellement,


constitua une grande marche allant du bas Rhne presque jusqu
lEbre. La partie transpyrnenne a conserv cette dernire dnomina-
tion : Gothalania, Catalogne. La partie cispyrnenne, correspondant
au Roussillon, notre dpartement des Pyrnes-Orientales, atroce-
ment ravage depuis prs dun sicle, tait vide dhabitants. On la
repeupla, en appelant avec des avantages substantiels, les Espagnols
de la Gothalania, moins prouve. Ils apportrent en Roussillon avec
eux leur dialecte roman, le catalan, au reste peu diffrent du langue-
docien.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 336

CHAPITRE III

Lvnement du 25 dcembre 800

Retour la Table des matires

A la date de 799 la renomme de Charles est son apoge. Il appa-


rat comme le prince le plus puissant de lEurope occidentale. Quel
contraste avec lEmpire, tomb aux mains dune femme, Irne, qui est
une criminelle : en 797 elle a fait dposer et aveugler son propre fils,
Constantin VI, pour rgner seule. LEmpire ne peut-il tre considr
comme vacant ? Nest-il pas naturel quon y porte le glorieux roi des
Francs et des Lombards, patrice des Romains ? Pour nous, point
dtonnement. Pour les contemporains, rien de moins naturel. En pro-
cdant au couronnement du 25 dcembre 800 Rome, les instigateurs
de la crmonie engageaient leur matre dans une mauvaise affaire.

Lide dEmpire, dempereur en Occident, tait totalement tran-


gre aux esprits. Depuis lanne 476, depuis plus de trois sicles, il
tait entendu quil ny avait quun empereur, lequel rsidait Cons-
tantinople. Quil et des prtentions sur lItalie, quil et mme russi,
sous Justinien, les faire valoir, sauf les voir succomber peu peu
sous les coups des Lombards, cela nintressait pas les gens de Gaule.
Avant mme la fin de lEmpire, lautorit de Rome y avait dispa-
ru.Ds le rgne des fils et petits-fils de Clovis, la population gallo-
romaine stait rallie aux Francs et ne savait plus rien de Rome an-
cienne ou nouvelle.Il y avait un patriotisme franc trs susceptible et
qui nadmettait pas la plus petite ingrence des Romains , cest--
dire des Byzantins, dans les affaires du Royaume des Francs . On
veut bien reconnatre lempereur, traditionnellement, une sorte de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 337

prminence honorifique sur les rois dOccident, mais cette politesse


dans la correspondance ne tire pas consquence politiquement.

Mme pour les Italiens demeurs Romains et non conquis par les
Lombards, Rome ntait plus la capitale du monde romain au sens le
plus large. Elle tait rattache la Rome nouvelle. Aprs le Ve sicle,
nul empereur ny a rsid, pas mme Justinien, qui lavait arrache
aux Goths et ne trouva jamais le temps dy faire une visite. Elle ne vit
en trois sicles quun seul empereur. En 663, aprs une campagne
malheureuse contre les Lombards du sud de lItalie, Constant II sy
arrta Mais son sjour fut de courte dure. Aprs quelques jours, il se
retira emportant le fruit du pillage des glises. Aucun dsir chez les
empereurs eux-mmes dune visite ce monceau de ruines qutait
Rome, en dehors des glises et des palais pontificaux.

Un pisode curieux atteste que les Romains dItalie ne pensaient


pas que le sige de lEmpire pt revenir en Occident. Sujets fidles de
lEmpire, ils taient aussi trs attachs lorthodoxie soutenue par la
papaut. Apprenant llvation au trne dun iconoclaste, Philippe
Bardane, lItalie romaine se spara de lhrtique, dclarant quelle ne
recevrait plus ses chartes et naccepterait pas les monnaies frap-
pes son effigie. Le mouvement, on le voit, est purement religieux.
Au temps du pape Grgoire II (715-731), les Italiens de la Pentapole,
de lExarchat, du duch de Rome, de la Campanie, mme de la Vn-
tie, se rangent du ct du souverain pontife et forment le projet de
choisir eux-mmes lempereur et de le conduire non pas Rome, mais
Constantinople. Ainsi, mme pour les Italiens, la seule rsidence
possible de lempereur est sur le Bosphore.

Il nest pas douteux que pour les Francs il en ft de mme. La


chose est dailleurs indique en termes envelopps dessein dans lun
des quatre rcits du couronnement imprial de Charlemagne, les An-
nales dites de Lorsch, document officiel rdig peu aprs 803, donc
proche de lvnement :

Comme dans le pays des Grecs il ny avait plus dempereur et quils taient
sous lempire dune femme (Irne), il parut au pape Lon et tous les Pres
qui sigeaient lassemble (du 23 dcembre 800) ainsi qu tout le peuple
chrtien (de Rome) quils devaient donner le nom dempereur au roi des
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 338

Francs, Charles, qui occupait Rome o toujours les Csars avaient eu


lhabitude de rsider, et ainsi lItalie, la Gaule, la Germanie. Dieu tout-
puissant ayant consenti placer tous ces pays sous son autorit, il serait juste
que, conformment la demande de tout le peuple chrtien, il portt, lui aussi,
le titre imprial. Cette demande, le roi Charles ne voulut pas la rejeter, mais,
se soumettant en toute humilit Dieu et aux dsirs exprims par les prlats et
tout le peuple chrtien, il reut ce titre et la conscration par le pape Lon.

Le caractre apologtique de ce document na pas chapp aux his-


toriens. Lauteur veut nous persuader que Charles na pas pris
linitiative du couronnement et quil sest humblement soumis la
volont spontane du clerg et du peuple runis ( Rome). Sil rgne
Rome, en Italie, en Gaule, en Germanie comme empereur, cest que
Dieu le veut ainsi puisquil lui a donn ces pays. On rejette ainsi sur la
Divinit le fait que Charles est empereur en Occident. Par une contra-
diction interne on commence par dclarer quon net pas song lui
dcerner le titre imprial si le trne net t lgitimement vacant
en Orient. Assertion, au reste, mensongre, car Charles considrait si
bien Irne comme lgitime quil reut ses ambassadeurs en 798, un an
aprs le crime commis par elle sur son fils ; de mme, en 799, Pa-
derborn, il accueillit un reprsentant de lEmpire, le prfet de Sicile, et
le congdia avec de grands honneurs . Ce texte officiel date dune
poque o de fait Charlemagne tait empereur dOccident, rien que
dOccident, mais avec laveu implicite quil et d ltre de
lensemble du monde chrtien.

Ces Annales de Lorsch nous aident comprendre le passage de la


Vie de Charlemagne par Eginaard qui a suscit les interprtations les
plus diverses de la part des historiens modernes. Le biographe nous dit
ce qui suit (au chap. XXVIII) :

Venant Rome pour rtablir la situation de 1Eglise, fort compromise par


ces incidents, il y passa tout lhiver. Cest alors quil reut le titre dempereur
et auguste. Il sen montra dabord si mcontent quil aurait renonc, affirmait-
il, entrer dans lglise ce jour-l, bien que ce ft jour de grande fte, sil
avait pu connatre davance le dessein du pontife (Lon III) .

Cette version est connue aussi de lauteur des Annales dites de


Saint-Maximin de Trves, qui, reproduisant les Annales royales dont
on va parler, ajoute ces mots : A linsu du seigneur Charles (nes-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 339

ciente domno Karolo). La raison du mcontentement de Charlemagne


nous, lapprenons par la suite du rcit dEginhard :

Il supporta avec une grande patience la jalousie des empereurs romains (de
Constantinople) qui sindignaient du titre quil avait pris et, grce sa magna-
nimit, qui llevait si fort au-dessus deux, il parvint en leur envoyant de
nombreuses ambassades et en leur donnant le titre de frres dans ses let-
tres, vaincre finalement leur rsistance.

Charlemagne, en effet, avait prvu tout de suite ce qui devait arri-


ver, lhostilit de lEmpire romain . Pour tout concilier, daccord
avec le pape Lon III, il songea pouser Irne il nen tait pas
un mariage prs. Mais quand ses envoys arrivrent Constantino-
ple une sdition avait clat, Irne tait dpose (31 octobre 802) et un
nouvel empereur proclam. Aprs une tentative de conciliation il y eut
rupture, Nicphore refusant Charlemagne le titre dempereur. Char-
lemagne tenta de dtacher la Vntie de lEmpire dOrient (803).
Aprs plusieurs annes de luttes qui ne furent pousses fond ni dun
ct ni de lautre, laccord se fit. Charlemagne envoya en 811, une
ambassade Constantinople. On traita dgal gal. Le Franc renona
la Vntie. Il y eut ainsi deux empires, lun en Orient, lautre en Oc-
cident, cela sous la pression des faits, mais sans quon let voulu de
part et dautre.

Les hsitations de Charlemagne au dbut se marquent par un dtail


significatif : en avril 801 encore, dans ses diplmes, il ne prend pas le
titre imprial, mais royal. Au reste, sa titulature marque bien que
l empire , dans son ide se superpose simplement ses pouvoirs
antrieurs, mais ne les remplace pas. Il se dit :

srnissime auguste gouvernant lempire romain et par la misricorde divine


roi des Francs et des Lombards .

Linterprtation de lvnement du 25 dcembre 800 par la sur-


prise est donc de toutes la plus plausible.

Les deux sources officielles relatant lvnement, les Annales


royales et le Livre des pontifes ne la contredisent nullement. Le pre-
mier de ces textes, d un personnage de la cour franque, peut-tre le
chapelain Angilbert, qui a crit la partie de ces Annales allant de 796
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 340

801, est dune scheresse surprenante, alors quil abonde en rensei-


gnements sur des faits insignifiants des annes 799 et 800.

Le saint jour de la naissance du Sauveur de lanne 801 (lauteur commence


lanne Nol), alors que le roi tait la messe devant la confession de Saint-
Pierre, au moment o il se relevait, aprs avoir fait oraison, le pape Lon lui
mit la couronne sur la tte et tout le peuple romain (runi dans lglise Saint-
Pierre) poussa cette acclamation : A Charles auguste, couronn par Dieu,
grand et pacifique empereur des Romains, vie et victoire.

Et, aprs laudes, il fut ador par le pape, la manire des an-
ciens princes. Changeant son nom de patrice, il fut appel empereur
et auguste . Le narrateur stend ensuite sur le chtiment inflig aux
gens qui avaient calomni Lon III, rapporte un tremblement de terre,
une pestilence , une ambassade du commandeur des croyants (le
Khalife Haroun-al-Rachid), larrive dun lphant envoy de Bagdad
en prsent Charles, etc... Du couronnement, plus un mot, et rien sur
ses consquences.

Le biographe de Lon III dans le Livre des pontifes, dcrit la cr-


monie, mais, lui aussi, est sobre sur les causes et les rsultats de
lvnement. Naturellement il stend sur lassemble tenue la veille,
assemble o Lon III se justifia par le serment purgatoire des mfaits
qui lui taient imputs. Puis ce fut Nol. Tous se rassemblrent de
nouveau en cette mme basilique de Saint-Pierre.

Alors le vnrable et bienfaisant pontife le couronna de ses propres mains de


la trs prcieuse couronne et tous les fidles Romains voyant sa protection, sa
dilection pour la sainte Eglise romaine et son vicaire, sexclamrent
lunanimit, pleine voix, sous linspiration de Dieu et de saint Pierre, porte-
clef du royaume des cieux A Charles, trs pieux auguste, couronn par Dieu,
grand et pacifique empereur, vie et victoire. Devant la confession du bien-
heureux saint Pierre aptre, en invoquant quantit de saints, ce fut dit trois fois
et il fut institu empereur des Romains par tous. Aussitt le trs saint prsident
(antistes) et pontife oignit de lhuile sainte Charles, trs excellent fils (de
Charlemagne), comme roi en ce mme jour de Nol. La messe termine, aprs
la crmonie, le trs srnissime empereur prsenta une table dargent, etc...

Remarquons le ton simple des deux narrations. Rien de bien extra-


ordinaire ne semble stre pass. Pour lauteur des Annales du
Royaume des Francs il semblerait que lvnement consiste dans une
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 341

transformation de titre Charles tait dit patrice des Romains , d-


sormais il sera dit empereur des Romains . Labme quil y a entre
ces deux concepts, il lignore ou il fait semblant de lignorer. Le pape
est au premier rang dans la biographie de Lon III. Cependant on ne
cache pas que la dignit impriale est paracheve, confre plutt, par
le peuple romain, et pour ce motif que Charles dfend lEglise et aime
saint Pierre et son vicaire. Romania et Eglise sont identifies.

De tractations prliminaires pas un mot.

Et cependant on a cru trouver des preuves que le couronnement


imprial se concevait lavance. Pas depuis trs longtemps, il est vrai,
car, en dpit des liens de reconnaissance et damiti qui liaient Ha-
drien Ier Charles, il est certain que ce pape na rien envisag de pa-
reil.

Linitiative ne pourrait tre antrieure lanne 799. Elle ne pou-


vait venir de laristocratie et de la masse du peuple franc pour qui
lEmpire tait essentiellement chose des Romains dOrient, tout au
plus des Romains de lEtat pontifical. Lide premire si elle sest
forme la cour de Charles na pu natre que dans lentourage rudit
du roi, chez quelques savants ecclsiastiques, au reste fort peu nom-
breux, qui pouvaient avoir quelques notions de ce qutait un empe-
reur. On cite lappui de cette hypothse quelques allusions des an-
nes 798 et 799. Par exemple un pome dAngilbert la gloire de
Charles, compos propos de lentrevue de Paderborn avec Lon III
(t de 799). Dans ce torrent de flatteries on trouve des pithtes
comme auguste , le mot imperium . Ont-elles une porte pro-
bante ? Charles est une personnalit auguste et son imperium, cest
son autorit. Les vers 84-88 contrarient mme la thorie dune allu-
sion une future dignit impriale : Charles y est proclam suprieur
tous les autres souverains dans lart de gouverner.

Quant au pome adress Charles par Thodulf, peu aprs la ren-


tre de Lon III Rome (29 novembre 799), il ne renferme que des
louanges banales ladresse du souverain, pour avoir protg le pape.
Angilbert et Thodulf sont des courtisans de lentourage du roi. Le
vague de leurs flatteries en lanne qui prcde le couronnement im-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 342

prial nen est que plus significatif : sil se prpare quelque chose ils
nen savent rien ou ne disent rien de prcis.

Le protagoniste de la Renaissance carolingienne, lAnglais Alcuin,


sest, cette poque, retir en labbaye de Saint-Martin de Tours, mais
il garde des relations avec la cour et correspond avec le souverain. Ses
lettres de lanne 799 ne manifestent dintrt que pour le sort de
Lon III. Lune delles cependant, du mois de juin, prouverait que lui,
au moins, souhaiterait la dignit impriale pour le roi des Francs :

Trois dignits ont t jusquici considres comme les plus leves du


monde. La premire est la dignit apostolique qui donne le droit de gouverner
en qualit de vicaire le sige du bienheureux Pierre : le traitement qui lui a t
inflig, vous-mme me lavez appris (allusion lattentat commis Rome sur
la personne de Lon III le 25 avril 799). La deuxime est la dignit impriale
avec la puissance sur la seconde Rome (Constantinople) : par quel acte impie
le matre de lEmpire a t dpossd, non par des trangers, mais par ses pro-
pres concitoyens, chacun le sait (Alcuin ne dit pas tout : Constantin VI a t
dtrn et aveugl par sa propre mre, Irne). La troisime est la dignit
royale que Notre-Seigneur Jsus-Christ vous a donne en partage pour faire de
vous le chef des peuples chrtiens, plus puissant que le pape et lempereur,
plus remarquable par la sagesse, plus grand par la noblesse de votre gouver-
nement. Le salut des glises repose sur vous, le vengeur des crimes, le guide
des gars, le consolateur des affligs, lorgueil des bons, cest vous... (il
presse ensuite Charles den finir avec les Saxons pour quils deviennent de
bons chrtiens)... Dieu vous a donn toute science pour que vous preniez soin
de diriger son Eglise, de lexalter et de la conserver dans le peuple chrtien.,.

Jusquici, rien qui puisse favoriser lide quAlcuin songe


lEmpire pour Charles. Les passages o il est dit que lempereur a
pour champ daction la nouvelle Rome, cest--dire Constantinople, la
proclamation que Charles roi est suprieur tous les autres souverains
la contrarie, au contraire, dune manire premptoire. Mais lisons la
suite :

Qui pourrait dire quelle rcompense Dieu rserve votre dvouement sans
limites ? Lil ne voit pas, les oreilles nentendent pas, le cur de lhomme
ne sait pas ce quil prpare ceux qui laiment.

Et dans un pome adress Charles partant pour Rome (aot 799)


on lit :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 343

Dieu ta fait le matre de 1Etat. Les vux de tes serviteurs taccompagnent.


Rome, tte du monde (expression banale, qui a cours depuis des sicles), dont
tu es le patron (patrice) et le pape, premier prtre de lUnivers, tattendent...
Que la main du Tout-Puissant te conduise pour que tu rgnes heureusement
sur le vaste globe... Reviens vite, David bien-aim. La France joyeuse
sapprte te recevoir victorieux (de qui ?ce ne pouvait tre que des Bnven-
tins) et te recevoir au retour et venir au-devant de toi les mains pleines de
lauriers.

Est-ce une allusion lEmpire ? Peut-tre un souhait, un pressen-


timent. Peut-tre aussi une allusion la Vie Eternelle, cette rcom-
pense que Dieu rserve, que lil ne voit pas, que les oreilles
nentendent pas, que le cour de lhomme ne sait pas.

Dans le pome qui fait suite sa lettre pas un mot, pas une pithte
qui fasse la moindre allusion la dignit impriale. Le modle quil
propose Charlemagne, et cela satit, ce nest pas un empereur
chrtien, tel Thodose, tel Constantin, mais David, le roi des Juifs.

Somme toute, la thorie de la surprise est celle qui se concilie avec


le peu quon sache de ce qui la prcd. Il est vrai que Charlemagne a
apport des cadeaux, dont la fameuse table dargent, mais ctait en
vue de lonction de son fils an et homonyme qui devait recevoir
cette conscration des mains du pape, comme lui-mme lavait reue
avec son pre et son frre des mains dEtienne II quarante-six ans au-
paravant.

Charlemagne a-t-il vraiment voulu lEmpire ? A dire vrai nous


nen savons rien. Sil la voulu, ctait une heure choisie par lui. On
lui a fait violence, douce violence dira-t-on violence tout de
mme et il en a ressenti du mcontentement.

Qui a pris linitiative du coup de thtre ? Ce ne peut tre que le


pape Lon III. Au dbut de son pontificat (795) rien de pareil ne lui
tait venu lesprit. La preuve est fournie par la scne quil fit repr-
senter dans la salle de rception (triclinium) du palais pontifical du
Latran reconstruite sur son ordre. Salle magnifique. Les portes taient
de porphyre et de marbre, les murailles revtues de plaques de marbre.
Au fond, aux votes de labside, une mosaque figurait le Christ en-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 344

tour des douze aptres, debout, sur un rocher, do scoulaient les


quatre fleuves du Paradis. A gauche, inspire de la fausse Donation de
Constantin, la mosaque reprsentait le pape Silvestre et lempereur
Constantin agenouills devant le Christ ; droite, une autre mosaque
montrait Lon III et Charles agenouills devant saint Pierre. Le prince
des aptres remet de sa dextre au pape le pallium, insigne du pontifi-
cat, de la senestre Charles un tendard sem de six roses rouges sur
champ bleu ; au-dessus linscription Karulo Regi.

Ainsi nul besoin dune conscration impriale pour que le pape


Lon III figurt le roi des Francs comme le successeur de Constantin.
Dj en 778, Hadrien Ier disait de Charles quil tait un nouveau Cons-
tantin et, cette date, le pape datait encore ses bulles des annes de
rgne de lempereur rgnant Constantinople. Comme Alcuin, Lon
III considrait donc que la royaut franque galait et mme dpassait
la dignit impriale.

Mais depuis 795 les choses avaient bien chang Rome.


Llection au pontificat du vestiaire Lon avait t vue de mauvais
il par les parents et obligs du feu pape Hadrien. Furent-ils carts
des faveurs de la cour ? Cest probable. Il est possible aussi que Lon
III ait inquit, bless, mme scandalis ses propres fonctionnaires.
Quoi quil en soit, le 25 avril 799, Rome fut le thtre dune de ces
scnes hideuses qui se rpteront tant de fois dans son histoire ult-
rieure : au moment o Lon III se rendait lglise Saint-Laurent, il
fut entour dune bande arme et jet terre. Les chefs de la conjura-
tion ntaient autres que le primicier et le sacellaire, les plus grands
dignitaires de la curie pontificale. Ils se saisirent du pape, tentrent de
lui arracher la langue et de lui crever les yeux. Aprs lavoir rou de
coups, ils le tranrent au couvent de Saint-Eresme. La victime parvint
schapper. Un reprsentant de Charles, le missus Winigis, et le duc
de Spolte accoururent et emmenrent le pape Spolte. De l il se
hta de rejoindre, Paderborn, au cur de la Saxe, son protecteur, le
tout-puissant patrice et roi des Francs. Laccueil fut bienveillant et
Lon III put regagner Rome, accompagn dvques et de comtes
francs chargs de veiller sa scurit (29 novembre 799). Mais Char-
les voulut une enqute. Les conjurs chargeaient le pape daccusations
graves dont le dtail est inconnu. Un an aprs, laffaire tait encore en
suspens. Cest pour la terminer elle bouleversait lpiscopat en
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 345

Gaule que Charles se rendit Rome en dcembre 800. Sa prsence


intimida les ennemis de Lon III et dans la runion qui se tint hors des
murs, Saint-Pierre, nul accusateur nosa se prsenter. Le procs et
pu tre par l-mme termin, le pape, souverain pontife , nayant
personne au-dessus de lui, selon le droit canonique. Cependant Lon
III crut prudent de se purger des accusations portes contre lui par le
serment prononc publiquement Saint-Pierre le 23 dcembre.

Il ne lui chappait pas que sa situation demeurait instable Rome.


Son salut dpendait des bonnes grces de Charles. Cest alors que
lide dut mrir en son esprit de sattacher son protecteur par les liens
de la reconnaissance en lui confrant une dignit clatante. Mais le
pape navait pas confrer lEmpire et nul pontife navait jamais eu
cette prtention exorbitante. Les prcdents, au temps de la Rome
paenne, nul ne les connaissait ou ne se souciait de les connatre. Pas
davantage ne pouvait-on se reprsenter lempire chrtien en Occident
de Constantin sa disparition en 476. Mais la curie romaine avait ses
informations sur le seul empire quelle pt connatre, celui de Cons-
tantinople avec lequel elle entretenait des relations suivies. Lgale-
ment, lEmpire tait confr par le Snat, confondu avec le Consis-
toire des hauts fonctionnaires de la cour, et, en fait, le plus souvent par
un coup de force de larme. Ce dernier procd ne pouvait convenir
naturellement. La papaut navait pas de vritable arme, La seule
force relle tait larme franque : elle tait hors de cause, car
lEmpire romain ne peut tre confr que par des Romains. Le S-
nat avait cess dexister Rome depuis le pontificat de Grgoire Ier,
depuis deux sicles. A Constantinople, le patriarche couronnait
lempereur. Ctait un devoir de sa charge, nullement un droit. Il para-
chevait llection, il nen avait pas linitiative. Aprs le couronnement,
il faisait ladoratio, cest--dire quil se prosternait devant le nouvel
empereur dont il devenait le premier sujet.

En Occident, rien ne subsistait qui pt permettre dimiter ce qui se


faisait en Orient. Il fallait innover, improviser mme. Le peuple ro-
main seul pouvait faire un empereur romain. Or, depuis les annes
754 756, par une audacieuse et fconde usurpation, la papaut avait
russi identifier elle-mme, comme son reprsentant, la Respublica
Romanorum, entendons les dbris dItalie ayant chapp la domina-
tion lombarde, sous la protection lointaine, au pouvoir mal dfini du
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 346

patrice des Romains et roi des Francs. En fait, le seul pouvoir


agissant ctait le pape. Bon gr mal gr, Lon III seul pouvait tre
linitiateur du nouvel tat de choses, de concert, il est vrai, avec le
peuple romain. Ce peuple ctait, outre le clerg et quelques grands
aristocrates, la population misrable de la Ville ruine, ne vivant que
des charits de son vque. Il ntait pas difficile de lui assigner un
rle quelle accepterait docilement dans la basilique de Saint-Pierre.
Les formes de la crmonie, la curie pontificale, en relations avec
Constantinople, les connaissait. La prparation du crmonial ntait
ni difficile, ni longue organiser et tout se passa limitation de ce
qui se faisait lors de linauguration dun nouvel empereur dans la
Rome nouvelle, y compris ladoratio du pontife aprs le couronne-
ment de llu.

Le geste de Lon III posant limproviste la couronne sur la tte


de Charles agenouill, au moment o il se relevait, devait avoir pour
lEurope une porte incalculable, ce dont Lon navait pas, coup sr,
le moindre pressentiment.

Les circonstances de fait seffaant de jour en jour dans loubli, il ne subsis-


ta plus dans la mmoire des hommes quune image significative : Charlema-
gne genoux, Lon III lui imposant la couronne impriale 12 .

Ce concept ne se fit pas jour tout de suite, mais il triompha ds le


temps des petits-fils du grand Empereur.

Retour la Table des matires

12 L. Duchesne. Les premiers temps de lEtat pontifical, p. 89.


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 347

CHAPITRE IV

Les dernires annes (801-814)

Le concept dempire
Retour la Table des matires

On avait rtabli lEmpire en Occident sans trop savoir ce quon


avait fait, ni ce quon voulait faire. Nul plus que Charlemagne neut le
sentiment quon avait agi la lgre. Il fallait faire accepter le coup
dEtat et de ceux qui savaient ce qutait lEmpire, les Byzantins,
et de ceux qui ne le savaient pas, les Francs. On a vu que, aprs
dix ans de tension, les premiers se rsignrent reconnatre le fait ac-
compli. Cest quils taient presss de toutes parts par les khalifes ab-
bassides, Haroun-al-Rachid (785-809), et Mamoun (812-833) en Asie,
par- les Bulgares en Europe. Aprs le trait de paix entre Charlemagne
et Nicphore Ier, en 811, le successeur de celui-ci, Michel Ier le Curo-
palate, crivant Charles le qualifie basileus : cest lui reconnatre par
ce titre mme la dignit impriale et accepter la dualit de lEmpire
chrtien. Au reste, cette reconnaissance sera toujours effectue de
mauvaise grce. En 825, Constantinople, parlant de Louis le Pieux,
crit : ce roi qui se dit empereur . En 869, elle refuse le titre imp-
rial, cette fois non sans apparence de raison, au faible Louis II qui ne
rgne et encore que sur lItalie. La restauration de lEmpire par
Otton Ier, en 962, lindignera. Evidemment, la prtention des souve-
rains de lOccident, considrs toujours par Byzance comme des Bar-
bares, lui paratra attentatoire la lgalit et ridicule. Elle ne se rsi-
gnera vraiment quau XIe sicle quand 1 Empire romain en Orient
entrera dans un dclin irrmdiable.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 348

Vis--vis des Francs et de leurs sujets, Charlemagne adopta tout


dabord une attitude de prudence, de temporisation. Il se tint un an
Aix-la-Chapelle, attendant leffet produit et mditant.

De lEmpire, de son lointain pass, rien ne subsistait. Le nouvel


empereur ne pouvait sappuyer ni sur une arme solde, ses ordres,
ni sur de finances rgulires elles avaient disparu , ni mme sur
une administration vritable. Lesprit public qui avait soutenu le r-
gime imprial pendant tant de sicles, tait teint. Le pouvoir pour les
sujets ntait plus ce faisceau de magistratures unies entre les mains
dun seul homme. La notion d Etat avait disparu, tout au moins
stait obscurcie, et lon ne concevait que les relations personnelles
dhomme homme, de vassal seigneur. Il nen pouvait gure tre
autrement. Depuis les Mrovingiens, le souverain stait dsintress
des services publics et avait abandonn les devoirs dassistance, de
charit, dinstruction lEglise. Ladministration mme de la justice
tendait passer entre les mains des immunistes, vques, abbs,
grands propritaires, vassaux du roi.

En vrit, l Empire ne confrait Charlemagne que des devoirs


et nulle aide effective pour les remplir. Ces devoirs, il les envisagea
un point de vue avant tout religieux, la dfense de la Sainte Eglise
contre les paens et les infidles, la rpression de lincrdulit, du p-
ch. Le couronnement imprial lavait rapproch de Dieu. Il entendit,
en consquence, gouverner lEglise aussi bien que lEtat dans un syn-
crtisme candide, dangereux pour ces deux pouvoirs.

Empereur, Charles se proccupe de remettre de lordre dans ses


Etats. Pour ce faire, il croit que la prestation dun nouveau serment de
fidlit sera ,instrument efficace, condition den bien dterminer la
porte : Que tout homme dans lensemble de lEmpire, clerc ou la-
que, ayant promis fidlit au roi, la promette Csar et que ceux qui
nont pas encore prt serment le prtent partir de lge de douze
ans, et que ce soit en public, afin quon saisisse mieux limportance et
le nombre des obligations quil entrane, alors que jusquici beaucoup
pensaient quil ne sagissait que dune fidlit pour la vie du souve-
rain et quelle se bornait ne pas introduire dennemi dans le royaume
ou participer linfidlit de certains. Voici ce que le serment com-
porte :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 349

Dabord que chacun sapplique au service de Dieu de toutes ses forces, de


tout son pouvoir, car le seigneur empereur ne peut soccuper du salut de cha-
cun de ses sujets en particulier.

Deuximement, que nul, par faux serment ou tout autre procd frauduleux,
par flatterie ou tout prix dargent nose enlever on celer un serviteur du sei-
gneur empereur, ou sattaquer sa terre. Que personne ne recle des fiscalins
(serfs des domaines impriaux) fugitifs qui se prtendent libres tort.

Que nul nose faire tort aux glises, aux veuves, aux orphelins, aux plerins,
car, aprs Dieu et les saints, cest le seigneur empereur qui a t tabli leur
protecteur.

Que nul nose ruiner le bnfice (fief) accord par le seigneur empereur pour
en faire profiter son domaine propre.

Que nul comte nait laudace de dispenser du service militaire sous prtexte
de parent ou par cupidit.

Que nul, dune faon gnrale, ne se drobe au ban (autorit) de lempereur,


ne dsobisse ses ordres, ne se drobe au versement de ce quil lui doit.

Que personne au tribunal (placitum) ne prenne la dfense de qui que ce soit


injustement, pour de largent, ou nattaque une juste sentence. Chacun prendra
en mains sa propre cause, moins quil ne soit malade ou incapable de la d-
fendre. En ce cas, les enquteurs (missi), les priores (chevins), le juge, lui
viendront en aide et, si besoin est, dsigneront pour exposer son affaire une
personne connue par son honorabilit et sa capacit. Que tout se passe loya-
lement, que personne ne doive la justice en usant de promesses, de pr-
sents ; de moyens de corruption quelconques. Que personne ne se prte
linjustice. Tous, dune mme volont, sappliqueront parfaire le juste.

Tout cela est impliqu par le serment lempereur.

Autrement dit, le nouveau serment implique la pratique de toutes


les vertus.

La dignit impriale du souverain ne change rien ladministration


de lEtat franc. Elle se superpose ses autres titres sans les faire dis-
paratre. La titulature des diplmes en porte le tmoignage saisissant :
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 350

Au nom du Pre et du Fils et de lEsprit saint, Charles, srnissime auguste,


couronn par Dieu, grand, pacifique empereur, gouvernant lEmpire romain et
roi des Francs et des Lombards.

Empereur, Charlemagne ne gouverne pas, ne peut gouverner, par


dautres procds que prcdemment. L Empire ne peut tre quun
idal, une constitution morale.

Dans ladministration, la seule nouveaut, qui est plutt lextension


de mesures antrieures, cest linstitution des enquteurs (missi domi-
nici).

Le territoire est divis en grandes circonscriptions, dailleurs sans


fixit, sans permanence, parcourues par ces reprsentants. Ils vont
deux deux, un ecclsiastique (vque), un grand de la cour, et tien-
nent une ou plusieurs fois par an, des assises qui teignent pendant
leur dure tout autre pouvoir judiciaire. Il est bien probable que
linstitution a t dveloppe par Charlemagne qui, ayant atteint la
soixantaine, se sent vieillir, ne quitte plus Aix-la-Chapelle, laisse ses
fils le soin de poursuivre ses guerres. Ne pouvant plus circuler comme
auparavant, il sen remet ces enquteurs du soin de rprimer les
abus, de trancher les dbats en dernier ressort. Ils le remplacent dans
leurs circonscriptions, leur missatica, do leur nom de missi domini-
ci : ce sont des reprsentants en mission.

Au reste, les instructions qui leur sont remises, les capitularia mis-
sorum, ne diffrent pas par le contenu ou leur champ dapplication de
celles des capitulaires antrieurs, si ce nest que leur caractre reli-
gieux est encore plus accentue. Dans le capitulare missorum generale
de 802 les articles 10 24 intressent vques, prtres, abbs, abbes-
ses, moines.

Dans ladministration de la justice signalons aussi linstitution des


chevins (scabini). Les hommes libres ne seront plus tenus de se ren-
dre lassise (mallum) du pagus que trois fois par an. Le reste du
temps, les affaires seront tranches par un corps de juges, les che-
vins, au nombre de douze, parfois de sept, prsid par le comte du pa-
gus charg de lexcution de la sentence. Mais il est possible que cette
rforme soit antrieure au couronnement imprial.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 351

Rien de chang dans ladministration financire. Dune faon g-


nrale, les impts publics directs ont disparu, ainsi que la capitation.
Lempereur se borne les percevoir l o ils subsistent, par place,
comme redevance coutumire. Ils sont remplacs par le don an-
nuel , cadeau en espces ou en nature que les grands laques et eccl-
siastiques apportent au souverain lors de la grande assemble annuelle
de la fin du printemps ou de lt. L souverain peroit aussi sa part
des amendes judiciaires et aussi des pages sur route, des tonlieux
lentre des villes, aux foires et marchs, aux ports maritimes ou flu-
viaux, aux passages des Alpes et des Pyrnes. Il vit surtout du pro-
duit de ses domaines appels villas, fiscs, qui sont encore nombreux,
surtout au nord-est de la Gaule. Toute tentative dtablir un systme
rgulier dimpt foncier et soulev une opposition furieuse laquelle
l Empire net pu tenir tte. Charlemagne ny songea certainement
jamais.

De 801 au 28 janvier 814, date de sa mort, Charlemagne, bien que


vigoureux encore, cesse de mener en personne presque aucune guerre.
Il laisse ce soin ses fils : Charles lan, lutte contre les Slaves, P-
pin, roi dItalie, contre les Avars quil soumet dfinitivement en 800,
Louis bataille dans la Marche dEspagne. Lempereur gouverne lEtat,
songe au salut de son me et de celles de ses sujets. Chose trange,
lavenir de 1 Empire ne semble pas le proccuper avant ses der-
niers jours. En 806, il procde un partage ventuel de lEtat. Ce par-
tage est tout fait la mode mrovingienne. Charles, lan de ses fils,
aura 1Austrasie, la Neustrie, la Bourgogne septentrionale, lAlamanie
septentrionale, le Northgau bavarois, la Saxe, la Frise, la Thuringe ;
dans les Alpes, la valle dAoste pour le passage en Italie. Ppin aura
la Lombardie, la Bavire et lAlemanie mridionales, la Rhtie ou du-
ch de Coire. Louis, le plus jeune, lAquitaine, la Septimanie, la Mar-
che dEspagne, la majeure partie de la Bourgogne, la Provence ; pour
le passage en Italie, il disposera du Mont-Cenis et du Val de Suse.

De lEmpire pas un mot. Est-ce que pour Charlemagne, lEmpire


est une dignit simplement personnelle, qui steindra avec lui ? Les
historiens se sont vertus tenter dexpliquer cette nigme, mais
nulle de leurs interprtations nentrane la conviction. Cest le point
mystrieux de la pense de Charlemagne.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 352

La situation sest trouve simplifie dune manire fort imprvue


par la mort inopine des deux fils ans, Charles et Ppin (810 et 811).
Un seul fils reste Charlemagne, le plus jeune, Louis. A lautomne de
813, lempereur se dcide faire de lui son successeur lEmpire.
Pralablement il ordonne la tenue de cinq conciles qui devront dlib-
rer sur la rforme de 1Eglise et de la socit. Chacun deux doit r-
unir le clerg dune vaste rgion : Mayence est prpos lAustrasie
et la Germanie, Reims la Belgique au sens ancien de ce terme,
Tours la Neustrie et lAquitaine, Chalon-sur-Sane la Bourgogne
du Nord, Arles la Bourgogne mridionale, la Septimanie et la
Provence. Aprs quoi il convoque une assemble Aix-la-Chapelle.
Un dimanche de septembre, il consulte les grands. Approuvent-ils son
dessein dassocier Louis lEmpire, dans lintrt du Regnum, avec la
volont de Dieu ? A lunanimit lassemble est consentante. Aprs
quoi, Charlemagne, revtu des ornements impriaux, fait son entre
dans lglise du palais dAix, appuy sur Louis. Il savance jusqu
lautel. En prsence des grands, vques et comtes, il sadresse son
fils : le sens de lallocution est tout religieux. Ensuite il prend la cou-
ronne impriale dpose sur lautel et la pose sur la tte de son fils. Le
public acclame : Vive Louis empereur .

Le contraste avec la crmonie du 25 dcembre 800 est saisissant.


Pas de pape, pas de figurants chargs de jouer le rle de peuple ro-
main . Le concept d Empire sest modifi. Au sortir de Saint-
Pierre de Rome, Charlemagne tait empereur , empereur de qui ?
Pas des Francs ou des Lombards, mais des Romains , sans quon
distingut les dbris de Romains dItalie et les Romains dOrient.
Dautre part, il ajoute gouvernant lempire romain . Cet empire
implicitement et d embrasser lensemble du monde chrtien. On ne
prcise pas et dessein, car la situation de llu est fausse. En
septembre 813, les nuages se sont dissips. La ralit lemporte sur la
fiction. La concession du pouvoir imprial est lattribut de ceux qui
sont le vrai soutien de lempire, les grands laques et le haut clerg
franc.

Aprs avoir ou la messe, les deux empereurs sortirent de lglise,


le fils soutenant toujours le pre. Un banquet termina la journe. Louis
repartit ensuite dans son royaume dAquitaine, Charlemagne, son
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 353

habitude, alla chasser dans lArdenne. Le 22 janvier 814 une pleursie


se dclara. Il expira le 28 du mme mois, dans sa soixante-douzime
anne. Le mme jour, son corps fut enseveli dans lglise dAix quil
avait difie et orne.

Lhomme Le chef dtat


Retour la Table des matires

Charlemagne est le seul personnage du Haut Moyen Age dont le


portrait physique, intellectuel et moral nous soit connu. Faute de re-
prsentations figures, mme les souverains, ne nous apparaissent-
que comme des acteurs lointains dont on verrait les gestes, mais dont
on ne distinguerait pas les traits et dont on nentendrait pas la voix.
Une statuette en bronze dor du IXe sicle, conserve au trsor de la
cathdrale de Metz, aujourdhui au muse Carnavalet, bien que retou-
che, peut nous donner quelque ide de son physique ; elle le repr-
sente cheval, sans triers, couronne en tte, ras, sauf une paisse
moustache, Lpithte la barbe fleurie de nos chansons de geste
date dune poque (Xe sicle jusque vers le milieu du XIIe sicle) o le
port de la barbe fut la mode.

Surtout, nous avons la copieuse description de la Vie de Charles le


Grand par Eginhard. Mais que vaut cette biographie ? Que son auteur
ait commis des confusions de temps dans lexpos des faits militaires
du rgne, il nimporte ici. Mais ce qui est ou parat grave, cest que
des phrases entires du portrait physique et moral, des habitudes de
vie mme, sont tires mot pour mot de louvrage Vies des douze C-
sars, compos par Sutone, vers le milieu du IIe sicle. En faut-il
conclure que la biographie dEginhard nest quun dmarquage et
quil nous faut renoncer connatre le vrai Charlemagne ? Ce serait
sabuser. Par scrupule de correction littraire, par dfiance de sa
plume, bien quil ft fort instruit, Eginhard a prfr reproduire tels
quels ceux des traits des biographies des douze Csars, dAuguste no-
tamment, qui se rencontraient galement chez son hros. Quand il y a
divergence, contraste, il reproduit tout de mme le texte de Sutone,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 354

mais en lui donnant un sens contraire par lemploi dune ngation ou


inversement.

On a ni quil ait connu intimement Charlemagne. On a observ


que sous son rgne, Eginhard navait pas rempli de fonctions officiel-
les. Sans doute, mais il tait rest un des familiers de la cour, du pa-
lais , o il avait pass sa jeunesse. Si lempereur ne lui a confr au-
cune dignit importante, il avait assez de confiance en lui pour le
charger dune mission de la plus haute importance, celle de la prsen-
tation au souverain pontife de lacte de partage de lEmpire, en 806.
Eginhard a bien approch Charlemagne. Au reste, sil avait donn de
lui un portrait de fantaisie dans son ouvrage, excut vers 830, il y
avait cette date encore assez de grands personnages ayant connu
Charles et parmi eux son fils, Louis le Pieux, dont Eginhard tait de-
venu le secrtaire particulier, pour quun tableau de fantaisie et sou-
lev ltonnement, la rprobation, et louvrage net pas obtenu le
grand succs quil rencontra tout de suite.

Au reste, Eginhard tait-il capable de se reprsenter la diffrence


des temps ? Il avait reu une solide instruction classique, au point de
vue littraire, mais historiquement il lui tait impossible de se rendre
compte quentre lpoque des Douze Csars et son sicle, un
abme stait creus. Que pouvait-il comprendre quand il tait ques-
tion des magistratures de la Rpublique, du peuple romain, du Snat,
du pouvoir imprial ? Ces mots ne pouvaient voquer en lui rien de
prcis. Il ne pouvait que reporter dans le pass ce quil voyait sous ses
yeux. Loin de se reprsenter Charlemagne sous les traits dAuguste,
cest Auguste quil se reprsentait sous les traits de Charlemagne. En
vrit, nous sommes en droit daccepter son portrait du grand homme,
en faisant la part de lemphase invitable.

Physiquement, Charlemagne tait de belle taille, mais sans exc-


der la juste mesure . Un peu trop de ventre, le nez un peu trop long.
Il parlait avec clart, avec abondance, trop mme, mais la force de la
voix ne rpondait pas la robustesse de sa personne. Il pratiquait tous
les exercices physiques, adorait les bains chauds, do la faveur
dAix-la-Chapelle , se plaisait nager dans la piscine avec sa fa-
mille et ses familiers. Grand chasseur, cela va sans dire. Voyageur
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 355

infatigable, se dplaant pour luvre de paix comme pour luvre de


guerre avec clrit.

De bel apptit, pour la venaison rtie surtout, muais sans excs.


Sobre buveur, chose rarissime en ces temps, et dtestant livresse.
Mnager de ses forces longue sieste aprs le djeuner il prati-
quait une hygine rationnelle : il avait compris, devanant les sicles,
que le jene absolu, en certaines maladies, est le meilleur moyen de
purifier lorganisme.

Fort simple dans sa tenue ordinaire, qui ne diffrait pas de celle des
Francs. Aux grandes ftes seulement ou lors de la rception des am-
bassadeurs, il dployait du faste : il sasseyait sur un trne, sceptre en
main, couronne dor en tte, vtu de draps tisss dor. Sa cour revtait
alors son quipement le plus somptueux. Quant au costume imprial,
comportant la tunique longue, la chlamyde, les chaussures la ro-
maine, il ne le revtit quune fois et pour complaire au pape.

Le portrait moral est plein dintrt. Charles est un ami sr et fi-


dle. Il aime tendrement sa famille, sa mre Berthe, sa sur Gisle,
ses fils et ses filles. Il appartient cette race de pres dont lamour est
pouss jusqu la tyrannie. Il ne peut se sparer de ses enfants, mme
dans les dplacements les plus urgents. Il ne tolre pas que ses filles le
quittent pour se marier, ce qui nest pas sans inconvnients, mais il
prfre fermer les yeux sur leur inconduite.

Il se laisse aborder facilement et gracieusement, sans perdre pour


cela son aspect imposant, dominateur. Imprieux, jaloux de son auto-
rit, dur loccasion, ainsi quil convient un chef de lEtat, il nest
pas cruel de naturel, sauf envers les Saxons, par fanatisme religieux.

Intellectuellement, il est avide de savoir, fait dautant plus mri-


toire que son pre on ne sait pourquoi a nglig de lui faire
donner linstruction que lui-mme avait reue en son enfance au mo-
nastre de Saint-Denis. Cet homme qui, au dbut de son rgne, ne sa-
vait quasi rien, est, comme nombre dautodidactes, plus intellec-
tuel que tant dautres qui ont suc le savoir ds lenfance, mais
napprcient pas ce bienfait et ne se soucient pas de lui faire porter ses
fruits.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 356

Sa curiosit est sans bornes, il veut tout apprendre, littrature, his-


toire, thologie. Pour ce, il appelle autour de lui les savants, trs rares,
en qui subsiste quelque connaissance des lettres antiques, les Italiens
Pierre de Pise, Paulin dAquile, le Lombard romanis Paul Warn-
fried, dit Paul Diacre, avec qui il se lie damiti, les Scots (Irlandais),
enfin le plus savant de tous, lAnglais Alcuin. Il entretient avec eux un
commerce familier et les comble de tmoignages de sa reconnais-
sance. Le natre et ses savants professeurs constituent une acadmie
palatine o lon se donne plaisamment des surnoms antiques : An-
gilbert est Homre, Adalard Augustin, Alcuin Horace. Celui que
Charlemagne aime quon lui dcerne est David, et cest un trait signi-
ficatif. Il sadonne au savoir avec une telle passion qu table, au bain,
il se fait instruire par la conversation et par la lecture quon lui fait
haute voix. Pas une minute de son temps nest perdue. Il ne se
contente pas de sa langue maternelle, quil adore, il sait le latin la
perfection, le grec passablement. Quel contraste avec un Louis XIV,
qui savait tout juste lire et crire, et demeura inculte en dpit des appa-
rences !

On a dit que Charlemagne ne savait pas crire et quil sy essaya


vainement pendant les nuits o il sy exerait. Entendez que sa main
de guerrier ne parvint pas tracer correctement les caractres de la
belle criture rforme sous son rgne, laquelle les palographes ont
justement donn son nom, la caroline .

Sa passion du savoir nest pas goste. Il veut le rpandre, dabord


autour de lui, dans sa famille. Sil exige que ses filles filent la laine,
tradition antique, il leur fait donner aussi une instruction trs pousse.

Lhomme public intresse surtout la postrit. On a fait de lui un


grand capitaine, un grand lgislateur, un grand politique. Il y a l une
part dillusions.

Grand capitaine, Charlemagne ne le fut aucun degr. Cet homme


qui a pass sa vie, jusquau couronnement imprial du moins, faire
la guerre, na pas gagn une seule bataille range. LEtat lombard
sest effondr avec la capitulation de Didier assig dans Pavie. Il a
fallu trente annes pour rduire la Saxe qui ntait pas trs grande et
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 357

ne formait pas un faisceau difficile rompre. Lexpdition dEspagne


a t mal conduite et a failli tourner au dsastre. Nulle innovation tac-
tique ou stratgique nouvelle. Le dveloppement dune arme, la ca-
valerie se poursuit, comme automatiquement.

Grand lgislateur ? En aucune manire. Charlemagne sest born


faire mettre par crit les lois des peuples soumis. Il a voulu, il est vrai,
fondre en une seule les lois salique et ripuaire entre lesquelles se par-
tageait la population franque. Il na pas russi. Sa rforme a consist
seulement faire crire chacune delles en un moins mauvais latin, et
cette rdaction a t excute avec si peu dintelligence quelle repro-
duit mme les dispositions surannes ou tombes en dsutude de la
premire rdaction.

Il reste les fameux capitulaires , dits de circonstances ou dispo-


sitions prises dans un dessein de permanence. Les premiers sont des
instructions des agents du pouvoir telles quon les trouve partout et
dans tous les temps. Les autres, reprsentant la lgislation propre-
ment parler, sont une mine de renseignements pour nous, mais consti-
tuent moins une lgislation quun amas confus, sans ordre aucun,
dinjonctions ou plutt de recommandations, de prires, dune inspira-
tion beaucoup plus ecclsiastique que politique. A cela rien
dtonnant. Sous son rgne comme sous ceux de ses prdcesseurs, les
capitulaires sont destins donner force excutive des vux mis
par des conciles. Quelquefois mme, un capitulaire nest quun ser-
mon.

On a vant, on vante parmi les textes lgaux le capitulaire des


domaines royaux (de villis). Il est plein de dtails, prcieux pour
nous, sur lagriculture de ce temps et le mode dexploitation des
grands domaines. Mais il noffre absolument rien doriginal. Cest une
suite de recommandations, comme tout grand propritaire, laque ou
ecclsiastique, en faisait au grant de ses proprits foncires. Et il
nest mme pas assur que ce document, sans nom dauteur, soit ma-
n de Charlemagne. On a voulu, tort je pense, lattribuer un de ses
fils, propritaire dans le Midi, car plus dune des cultures mentionnes
ne prospre pas dans le nord de la Gaule.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 358

Homme politique, en revanche, Charlemagne la t incontesta-


blement. Au dbut de son rgne, sous linfluence de sa mre, il tergi-
verse et donne des marques de faiblesse. Hostile au parti lombard, il a
le tort dpouser la fille du roi Didier, puis limmoralit de la rpudier
sans raison autre que le dpit. En renouvelant et en tendant Rome,
en 774, le pacte de Quierzy de 756, il se laisse jouer par le pape Ha-
drien Ier. Mais, ds lanne suivante, il se ressaisit et montre ds lors
cet ensemble de fermet, de prudence, de mesure qui dnote un vrai
politique. Et cela vis--vis des puissances trangres, vis--vis de
laristocratie franque, difficile manier sous son apparente soumis-
sion, vis--vis mme de la papaut quil vnre.

Cest particulirement aprs le couronnement imprial quil d-


ploie ces belles qualits. Cette haute dignit na pas encombr son es-
prit de vises chimriques. Avec un clair bon sens il a compris que
1 empereur des Romains na que faire de rsider Rome. Il quitte
mme lItalie pour toujours en abandonnant son gouvernement un de
ses fils, Ppin. Le vrai centre de son pouvoir est ailleurs, dans la Gaule
du Nord, et l-mme particulirement sur le cours moyen de la Mo-
selle et sur le cours infrieur de la Meuse. L sont les grands domaines
dont il a hrit de ses anctres. L sont les familles aristocratiques tra-
ditionnellement attaches sa maison. Cest dans leur dvouement
arm quil puise sa force.

Tout Etat repose sur un principe, exprim ou inconscient. De d-


vouement la Cit, comme dans lAntiquit, il ne saurait plus tre
question : les contemporains ne se faisaient mme plus la moindre
ide de ce que ce sentiment avait pu tre. Le despotisme lorientale
tait impossible, inconcevable. Le souverain franc a un pouvoir de
dcision absolu, mais aprs consultation des grands personnages, la-
ques et ecclsiastiques, et il sait trs bien que sils sont rcalcitrants, il
ne pourra passer outre sans courir les plus graves dangers.

Le concept premier de lEmpire, un faisceau de magistratures unies


par le consentement du peuple entre les mains dun homme qui nest
pas un roi, mais un magistrat suprme, stait transform en despo-
tisme la faon des princes asiatiques de la Perse. Sous cette forme
seulement le concept du pouvoir stait transmis aux Mrovingiens.
Leur despotisme grossier, maladroit, avait rvolt laristocratie qui y
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 359

avait mis fin. Le sentiment monarchique gravement atteint navait pu


tre ressuscit dune manire efficace par les premiers Carolingiens. Il
ne restait plus comme support de la socit que les relations person-
nelles dhomme homme, le rgime de la vassalit.

Le lien vassalique tant le seul ressort efficace, Charlemagne


limpose, le conseille tout au moins.

Lhomme libre, sans ressources peut tre un danger public dans


une socit mal police, dpourvue de moyens de rpression efficaces.
Entr en vasselage, lhomme libre est soumis lautorit de son sei-
gneur qui rpond pour lui en justice. La masse des libres sur laquelle
le pouvoir nexerce quune faible autorit se trouvera ainsi encadre.
Et comme le seigneur, son tour, peut tre le vassal dun plus puis-
sant, Charlemagne se persuade quil forge une chane dont sa main
tient le bout. Il multiplie et favorise les vassaux royaux relis lui
directement, sans intermdiaire dun duc ou dun comte, leur accorde
de grandes, faveurs. Ils paraissent bien devenir le nerf de son arme et
de sa politique.

Ce lien vassalique, Charlemagne le prise tellement quil parat vou-


loir limposer lensemble de ses sujets pour les rapprocher de lui-
mme. Dj en 789, le 23 mars, il semble avoir inclin en ce sens
lantique serment de fidlit dit leudesamium prt au souverain par
tout homme libre du royaume :

Je, un tel, promets envers mon seigneur Charles roi et ses fils que je suis son
fidle et le serai toute ma vie sans fraude ni mauvais dessein.

Devenu empereur, il estime ncessaire de faire renouveler le ser-


ment par ses sujets et, en 802, charge ses enquteurs (missi) den exi-
ger la prestation sous la forme suivante :

Voici le serment que je promets mon seigneur Charles, trs pieux empe-
reur, fils du roi Ppin et de Bertain : je suis son fidle, ainsi quon doit tre de
droit envers son seigneur lgard de son rgne et de son droit. Le serinent
que jai jur, je le garderai et le veux garder sciemment, par raison, dores en
avant avec laide de Dieu, crateur du Ciel et de la Terre, et la garantie des
saints que voici.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 360

Variante :
Voici le serment auquel je mengage : dores en avant je serai fidle mon
seigneur Charles, trs pieux empereur, fils du roi Ppin et de la reine Bertain,
dun esprit net, sans fraude, sans mauvais dessein de ma part envers lui et
lhonneur de son rgne, comme on doit tre envers son seigneur. Que Dieu me
vienne en aide, ainsi que la garantie des saints dont les reliques sont ici pr-
sentes pour que je tienne (ce serment) et le conserve volontairement pendant
toute ma vie, tant que Dieu veillera sur ma raison.

La forme du serment de fidlit du sujet sidentifiait celle du


vassal. Seul lhommage rendu par le second diffrenciait les engage-
ments. Encore avons-nous vu que dans son interprtation du contenu
implicite du serment de fidlit du sujet, Charles entendait lui donner
une trs large porte, dordre religieux particulirement.

Naturellement, Charlemagne a cru, et ses successeurs galement,


quil se rattacherait ainsi par un lien plus troit lensemble des sujets.
Lavenir, un avenir assez proche, devait montrer leur erreur.

La caractristique de Charlemagne nest chercher ni dans sa vie


militaire, ni dans sa vie administrative, ni mme dans sa vie politique.
Elle rside essentiellement dans la conception quil sest faite de ses
devoirs envers la socit quil gouverne. Cette conception est toute
religieuse.

Ses devoirs religieux vont fort au del des bienfaits quil prodigue
aux glises et de ses charits envers les dshrits de la socit. Pour
lui le gouvernement du monde cest avant tout la dfense de lEglise,
son exaltation, par la rpression du pch, lpuration, la propagation
de la foi chez les paens, ft-ce par des moyens atroces. Cette tche, il
sen est acquitt avec une application sans dfaillance.

Cest beaucoup moins par ambition dhomme dEtat quil a mat


Saxons et Frisons que pour les arracher aux tnbres de lidoltrie et
oprer leur salut ternel. Sil a dirig en Espagne une expdition qui a
failli mal tourner, cest pour dlivrer les chrtiens de ce pays soumis
au joug de lIslam. Sil a confisqu le royaume lombard, cest pour
arracher la papaut la domination de ses rois, vu quil tait avr que
jamais ils ne tiendraient leurs engagements envers le Saint-Sige.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 361

Son programme de gouvernement, il lexpose par la bouche de ses


reprsentants en mission (missi). Le voici :

Ecoutez, trs chers frres, les recommandations que vous adresse le seigneur
Charles empereur. Nous sommes envoys ici pour votre salut, pour vous aver-
tir de vivre selon les lois de Dieu, bien et exactement, avec justice et misri-
corde, selon la loi du sicle. Tout dabord, croyez en un Dieu unique,tout-
puissant, Pre, Fils et Esprit-Saint, parfaite Trinit, vritable Unit, crateur
du Visible et de lInvisible, en qui rside notre salut, auteur de tout bien.
Croyez que le Fils de Dieu sest fait homme pour le salut du monde, n de
lEsprit-Saint par la Vierge Marie. Croyez que pour votre salut il a souffert la
mort et est ressuscit le troisime jour, quil est mont au Ciel et sige la
droite du Pre. Croyez quil viendra juger vivants et morts et rendra chacun
selon ses uvres. Croyez lEglise une, assemblement de tous les hommes
justes en toute la terre... Telle est la foi qui pourra vous sauver si vous la gar-
dez fermement et la consolidez par de bonnes uvres, car la foi sans les u-
vres est chose morte, et sans la foi les uvres, mme bonnes, ne peuvent
plaire Dieu. Aimez Dieu de tout cur... Aimez vos proches de tout cur,
comme vous-mme. Faites laumne aux pauvres selon vos moyens. Accueil-
lez chez vous les plerins, visitez les malades, ayez compassion de ceux qui
sont dans les fers... Remettez-vous rciproquement vos dettes comme vous
dsirez que Dieu remette vos pchs. Rachetez les captifs, venez en aide aux
opprims, dfendez la veuve et lorphelin.., mettez un frein la colre, fuyez
livresse et les repas excessifs... Point dinjustice, de parjures. Rconciliez-
vous sans dlai.. Que chacun serve Dieu dans la condition o il a t plac.
Que lpouse soit soumise son mari, bonne, chaste, se gardant de fornica-
tion, de malfices, davarice, quelle lve bien ses fils... Que le mari chrisse
lpouse et ne lui dise pas des paroles blessantes... Que les fils aiment leurs
parents... et, le temps venu, convolent en justes noces. Que les clercs et cha-
noines obissent leurs vques, ne se dplacent pas, ne se mlent pas
daffaires du sicle, vivent chastement, sappliquent la lecture des Saintes
Ecritures, exercent leur ministre avec diligence. Les moines ne doivent rien
faire sans la permission de leur abb. Quils sabstiennent de trafic honteux.
Que la rgle soit toujours prsente leur esprit et quils la gardent. Ducs, com-
tes, juges, distribuez la justice aux populations, misricordieux envers les
pauvres, sans vous laisser dtourner de lquit pour de largent ou par haine...
La vie est courte, lheure de la mort incertaine. Soyons prts tout instant.
Quil est terrible de tomber ( limproviste) dans les mains de Dieu : Dieu
vous sauve, trs chers frres.

Cest un beau sermon.

Quil serait facile de gouverner les hommes sils pratiquaient tou-


tes les vertus ! Extirpons le pch et tout ira bien. Tel est le pro-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 362

gramme de Charlemagne. Il est dune rigoureuse logique. Il est rvla-


teur dun idalisme religieux qui serait admirable de tous points, si le
matre noubliait que lui-mme est loin dtre sans reproche, quil a
souvent succomb au pch de la chair et ne reprsente pas le parfait
modle du chrtien. Le seul souverain, travers les sicles, qui aurait
le droit duser du mme langage sera saint Louis.

La socit laque nest pas seule avoir besoin dtre pure. Le


monde du clerg laisse fort dsirer. Ses murs sont relches, son
ministre sacr mal rempli, son ignorance scandaleuse. Le directeur
des consciences, le souverain, entend redresser tous les abus, en quoi
il a lappui dun piscopat et dun groupe dabbs infiniment plus res-
pectables qu lpoque mrovingienne. Les esprits religieux ne peu-
vent quapplaudir son ingrence dans la discipline, la liturgie mme.

Le danger cest que, emport par son zle, le directeur de cons-


cience ne se mle de dogmatique. Par nature, Charlemagne tait port
dans cette direction, La thologie le passionnait. En cela, et en cela
seulement, il se rapprochait des empereurs dOrient. Par devoir, il se
croyait tenu de veiller la puret de la foi. Et prcisment de son
temps, les controverses dogmatiques renaissent, ardentes, touchant
ladoptianisme, la procession du Saint-Esprit, le culte des images .
Charles se jette avec passion dans ce tourbillon. Naturellement il
sassure le concours de lpiscopat, mais son ardeur lentrane d-
passer les bornes permises un laque, ft-il le plus puissant souverain
de lOccident. Cest ainsi quil se permet en 791-792 de faire compo-
ser un trait o les canons du deuxime concile de Nice sont fltris et
o lauguste assemble est qualifie trs inepte synode . Attitude
dautant plus inconsidre quil ne connaissait les dcisions des Pres
de Nice que par une traduction latine inexacte dactes rdigs natu-
rellement en grec. Mme si lon admet quil a t ainsi influenc par
un dossier d au patriarche Nicphore, il a fait preuve dune impru-
dente lgret. Il y a des moments o il ne semble pas se douter que le
rle quil sassigne appartient au pape. Dans une lettre Lon III, il
rduit le rle du souverain pontife la prire, se rservant lui-mme
laction :

Notre rle cest de dfendre en tout lieu lEglise du Christ contre les atta-
ques des paens et infidles au dehors, au dedans la reconnaissance de la foi
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 363

catholique. La vtre cest dlever, comme Mose, les mains vers le Ciel afin
quil donne la victoire au peuple chrtien.

Prtention qui, pousse jusqu ses consquences logiques, aboutit


au csaro-papisme, la domination spirituelle non moins que tempo-
relle de lEtat sur lEglise, concept aussi nfaste pour lun que pour
lautre de ces deux grands pouvoirs.

Les circonstances ne permettront pas au csaro-papisme de fleurir


sous les Carolingiens, ainsi quil fera Constantinople. On verra
mme, sous le successeur du grand empereur une raction violente,
aveugle, inconsidre du Sacerdoce contre le Regnum .

Jugement final
Retour la Table des matires

En fin de compte, quel jugement peut-on porter ou esquisser sur


Charlemagne ? Une puissante, majestueuse, sduisante personnalit,
plutt quun grand homme. Rien de comparable Auguste, Constan-
tin dans le pass, Pierre le Grand, Napolon dans lavenir. Il ne
devance pas son sicle. Il nannonce rien. Il rpare, ou tente de rpa-
rer, lenseignement, lcriture, la littrature chrtienne, lEmpire et
1Eglise. Il utilise les dbris du pass, comme pour son glise, sa
chapelle dAix, il utilise les colonnes de. marbre drobes Ra-
venne, ruines rpares, et qui scrouleront vite. Il na mme pas la
possibilit de se crer une vaste capitale, ce qui est un jeu pour les
khalifes et mirs musulmans. Son palais dAix nest quun Versailles,
moins encore, une ville deaux qui, aprs lui, tombera dans
linsignifiance.

Sil fait grande figure dans lhistoire, cest aussi quil profite des
durs travaux de son pre et de son grand-pre et les poursuit en bel
hritier. Il a la chance surtout dtre port par son temps. Il naquit un
moment o la vassalit soutenait encore la royaut, en un temps o les
conqutes ouvraient laristocratie franque des perspectives
denrichissement qui rchauffaient sa fidlit . N au sicle sui-
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 364

vant, alors que le courant se renversait, il et t aussi incapable que


ses petits-fils darrter le flot tout-puissant du fodalisme.

Enfin, noublions pas les ombres de son rgne.


Il sen faut que Charles ait t toujours honor et obi. Son frre,
Carloman, avait laiss des fidles qui ont vu en frmissant
dindignation les fils du dfunt carts du partage du Regnum. Il sem-
blerait quun cho dform de ce mcontentement soit arriv jusque
dans nos chansons de geste du XIIe sicle.

En 785, en Franconie, une conspiration fut dcouverte contre le


roi. Elle fut rapidement touffe : les coupables furent les uns aveu-
gls, les autres dports. Il est curieux que le nom de linstigateur, le
comte Hardradus, ait pass dans les chansons de geste : elles ne savent
rien de lvnement, mais dans le catalogue des tratres figure Hardr.
Il est significatif que son petit-fils Reginharius prendra part, long-
temps aprs, en 817, au complot de Bernard dItalie contre Louis le
Pieux.

En 792, ce fut plus grave. Profitant de lloignement de Charles,


parti pour combattre les Avars, son fils an, Ppin, se rvolta. Il avait
russi attirer sa cause quelques Francs de haute noblesse. Ce P-
pin, il est vrai, surnomm le Bossu, ntait pas de naissance lgitime.
Sa mre, Himiltrude, ntait, prtendait-on, que la concubine du roi,
mais lassertion peut tre mensongre, avance pour excuser Charles :
il est inquitant pour sa loyaut que le pape Etienne III parle
dHimiltrude comme dune pouse. Dailleurs la btardise tait encore
indiffrente lopinion pour la succession au trne. Elle pouvait tre
allgue moins que personne par le pre, n hors mariage, avant
lunion de ses parents qui rgularisa sa situation. Il nest que trop vi-
dent que seule son infirmit pouvait carter du trne le fils an de
Charlemagne. Sa rvolte inconsidre permit de lliminer dfinitive-
ment. Ses complices furent dcapits ou pendus. Lui-mme obtint la
permission daller finir ses jours au monastre de Prm.

Il y a plus significatif encore que des conjurations dindividus. On


a vu que Charles a failli tre dsert par ses troupes au moment du
passage des Alpes. En 774, il a failli subir le sort de son petit-fils
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 365

Charles le Chauve en 877 ; En vrit, dans la ralit des choses,


lautorit de Charlemagne na jamais t inconteste.

La lgende
Retour la Table des matires

Charlemagne doit la gloire autant, plus peut-tre, la lgende qu


lhistoire. Aujourdhui mme, cest plus la lgende que ltude des
textes qui dit quelque chose au Franais cultiv, entendez le Franais
qui conserve quelques vagues notions de son passage au collge et qui
a lu des romans historiques.

Sa lgende est-elle ne an lendemain de la mort du grand empe-


reur, de son vivant mme, ou longtemps aprs, dans les sanctuaires,
lieux de plerinage do elle se serait rpandue dans le grand public
vers la fin du XIe sicle ? On en dispute. Ce qui est indiscutable cest
que la lgende est ne en France.

Il y a l un paradoxe historique. Charlemagne na rien de fran-


ais . De race il est Germain. Son pre est un Austrasien de langue
francique (moyen-allemand). Sa mre Berthe (Bertrada) tait, dit-
on, fille dun comte de Laon, Charibert, dont le nom, spcifiquement
mrovingien, le rattacherait lun des nombreux descendants, la plu-
part illgitimes de cette dynastie.

Il est bien vrai que le grand empereur et t fort surpris et nulle-


ment flatt, coup sr, si on lui avait dit quil tait un Germain. Lui-
mme se disait, tait, un Franc, et en tirait de lorgueil. Il aimait sa
langue maternelle et ses productions piques. On sait par Eginhard
(chap. XXX) quil voulut changer les noms des mois et des douze vents
et les termes quil entendit imposer sont purement germaniques. En
outre,

il fit coucher par crit, pour que le souvenir ne sen perdt pas, les trs anti-
ques pomes barbares o taient chantes lhistoire et les guerres des vieux
rois .
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 366

Qui plus est, il baucha une grammaire de lidiome quil parlait. La


bigoterie de son successeur Louis le Pieux, qui fit brler le tout, nous
prive dun tmoignage incomparable de la langue et de la littrature
germaniques. Bien que dj il existt des divergences accuses entre
les dialectes germaniques, haut-allemand (souabe et bavarois), bas-
allemand (flamand, frison, saxon) et lidiome intermdiaire quil par-
lait, le moyen-allemand, dialecte des Francs Ripuaires ( Aix-la-
Chapelle, Cologne et Dusseldorf), on peut stonner que Charle-
magne nait pas remarqu les affinits de ces idiomes. Et pas davan-
tage les ressemblances physiques entre Francs de lEst et gens
dOutre-Rhin. Mais la haine plusieurs fois sculaire qui sparait les
Francs des Alamans (Souabes), des Thuringiens, des Frisons, des
Saxons, leur voilait ces ressemblances. De tous les sentiments, le pan-
germanisme est le plus tranger aux gens de cette poque. Au reste,
dineptes fabrications pseudo-historiques de clercs de lre mrovin-
gienne rattachaient les Francs aux Troyens. Les gens cultivs,
lempereur tout le premier, taient flatts de cette descendance prten-
due, tout comme les Romains de lre rpublicaine finissante. Enfin
des gnalogies et Vies de Saints fallacieuses rattachaient saint Ar-
noul, anctre des Carolingiens, une noble famille gallo-romaine. Ces
fantaisies ne paraissent pas antrieures au rgne de Louis le Pieux et
leur berceau peut tre cherch en Aquitaine ou en Septimanie. Les
tendances de ces fabrications neussent pas dplu sans doute Char-
lemagne qui voulait que Louis enfant prt le costume des Aquitains
pour se bien faire voir de ses sujets.

Si attach quil ft sa langue maternelle, Charlemagne na pu


ignorer la langue romaine , le latin vulgaire, sous ses divers aspects
que parlaient les Francs de Neustrie, qui avaient oubli le franci-
que , et une bonne partie des Francs dAustrasie. A quelques lieues
dAix-la-Chapelle, les vassaux et tenanciers du souverain ne parlaient
pas la langue des Ripuaires, mais un idiome latin, anctre du wallon.
Cest sans doute celui que Charles comprenait, parlait au besoin. Mais
ce ne pouvait tre pour lui, qui savait fort bien le latin classique, au
dire de son biographe, quun idiome dgnr, un patois dont lusage
tait indispensable, mais digne de mpris.

Le souverain savait bien que, dans lensemble, les Francs romani-


ss taient les plus nombreux, mais les problmes de langue
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 367

ninfluaient en rien, en ces temps, sur les conceptions politiques. Si


Charles parat rarement en Neustrie, cest que la tche quil sest assi-
gne, la conversion de la Germanie, rclame sa prsence lEst. Cest
aussi parce que ses domaines, ses palais sont sensiblement plus
rares lOuest.

La France romaine a donc t assez peu connue de Charlema-


gne et elle la peu connu. Comment se fait-il que ce soit elle qui ait
conserv son souvenir et non les rgions de lEst ? Ecartons dabord
les rgions dOutre-Rhin : il nest que trop vident que Saxons, Fri-
son, Thuringiens, Souabes, Bavarois nont pu en dehors du monde
du clerg garder un souvenir agrable de leur dominateur. Mais les
Francs de la valle du Rhin, les Francs de Hesse, de Franconie, du-
raient d chanter le plus glorieux de leurs rois. Il nen a rien t.
Lpope germanique ignore profondment Charlemagne jusquau
moment o lpope franaise le lui rvlera, au XIIe sicle.

Les rgions lombardes ne pouvaient, cela va de soi, chanter leur


vainqueur. Inutile de parler des rgions byzantines (Pouille, Calabre,
Sicile, Vntie). Les parties romaines se confondaient avec les Etats
du pape. L le patrice, puis empereur des Romains tait un protecteur
indispensable, mais redout et le chef ctait le souverain pontife.

Le berceau de la lgende carolingienne ne pouvait tre que la


France. Mais quelle France ?

A coup sr, ce ntait ni lAquitaine, ni la Septimanie, ou Gothie,


rgions part, auxquelles Charlemagne, ds 781, avait d concder
lautonomie en crant un royaume dAquitaine pour son plus jeune
fils, Louis. Pas davantage la Provence, pas davantage les valles
bourguignonnes de la Sane et du Rhne.

Quest-ce donc que cette France ? Demandons-le la Chanson de


Roland. A ct des passages nombreux o la France sidentifie
lEmpire, cest en divers autres le pays, qui va du Mont-Saint-Michel
jusquaux Saints (Xanten ou Cologne), de Wissant sur la Manche
Besanon. On peut supposer ici et l des influences historiques sur
lauteur. Mais les Franois sont ceux qui ne sont ni Loherengz
(dEntre-Meuse et Rhin), ni Bretons, ni Bourguignons (de la valle de
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 368

la Sane et du Rhne), ni Flamengs . Ce sont les habitants de la


rgion qui va de la Meuse la Basse-Loire, puisque Geoffroi, comte
dAnjou, porte loriflamme. Ces Franois sont ceux que Charlemagne
aime le mieux (vers 3032), les plus sages (vers 3703). Ils forment
le bataillon sacr, puisque Charlemagne dans le combat se place au
milieu deux.

La France de la Chanson de Roland, cest donc avant tout la


France de la fin de lre carolingienne et du dbut de la priode cap-
tienne. Tout le reste de ce qui a compos lEmpire de Charlemagne
nest plus la vraie France. Et en effet, lAllemagne constitue en 911,
la mort du dernier Carolingien de la branche orientale, ne peut plus
tre la France de lEst : les Francs des rives du Rhin et de la valle du
Main ny sont quune minorit, domine bientt par la dynastie
saxonne. Les descendants des Austrasiens qui sunissent elle en 925,
ne sont plus les Francs moyens, mais les Loherengs , en majorit
de langue allemande. Et quand lEmpire est ressuscit par Otton Ier en
962, il laisse de ct la France Occidentale, dsormais la seule et vraie
France. La France, cette date et dans le reste de son histoire, sera
carte dAix-la-Chapelle, mais cest chez elle que les descendants de
Charlemagne rgnent encore. Il est bien vrai quils vont disparatre,
mais leurs successeurs, les descendants de Robert le Fort, se consid-
reront comme les hritiers des Carolingiens quils appellent dans leurs
diplmes antcesseurs , plutt que prdcesseurs , comme si un
lien politique, au moins idal, les rattachait eux, ce qui nest pas
faux. La France dsormais sopposera lEmpire dit romain, en ralit
allemand. Elle nen fera pas partie et son souverain se dira empereur
en son royaume .

Que sait de Charlemagne la France rduite, comprise entre la


Meuse et la Loire ? Le monde ecclsiastique le connat par ses hauts
faits consigns dans de sches annales, par sa biographie due Egin-
hard, par ses dons aux vchs et monastres. Mais sous cet aspect il
en va de mme des autres parties du monde chrtien. Il est donc diffi-
cile de croire que la lgende ait t suscite, comme involontairement,
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 369

par le seul clerg de France 13 , dautant plus quil est loin davoir
t parmi les plus favoriss des bienfaits du grand souverain. Il faut
que ce soit le monde des laques qui ait conserv de lui des souvenirs,
que ce soit par le support de rcits en prose ou en vers.

Ces souvenirs ne sont pas tous apologtiques, loin de l. La phy-


sionomie morale du grand empereur apparat trouble dans plus dune
chanson de geste. Ainsi dans Girard de Vienne : il se montre majes-
tueux, il est vnr, mais aussi tyrannique et injuste, ou encore faible
de caractre. Cest sans doute que les traditions enchevtres le
confondent avec son aeul Charles Martel, mais aussi avec ses des-
cendants Charles le Chauve, Charles le Simple. Le mme phnomne
se reproduira pour son fils : Louis le Pieux sera confondu avec les
quatre rois homonymes de sa descendance. Mais le courant pjoratif
est rejet dans lombre par la Chanson de Roland. On et mieux fait
de lappeler la Chanson de Charlemagne, car Roland et Olivier, son
compagnon, ny jouent au fond, quun rle pisodique. Le hros cest
lEmpereur. Il domine le pome. Il est plus quun souverain, il est
lenvoy de Dieu, il est un saint.

Aprs la conqute de lEspagne et la conversion des paens ,


Charlemagne, accabl par lge et ses grands travaux guerriers, croit
avoir droit ait repos. Non, sa tche ici-bas nest pas termine :

Le jour sen va, la nuit sest faite noire. Il sest couch dans sa chambre vo-
te. De par Dieu, saint Gabriel lui vient dire : Charles, par tout ton empire
lve tes armes. Par vive force, tu iras en la terre de Bire, tu secourras le roi
Vivien dans sa cit dImphe o les paens ont mis le sige. L les chrtiens
tappellent et te rclament. Lempereur et voulu ny pas aller. Dieu, dit-il,
quel supplice que ma vie ! Ses yeux pleurent, il tire sa barbe blanche.

Le pote sarrte brusquement. O sont la terre de Bire, la cit


dImphe ? Lauteur ne sen explique pas. Certainement de lointains
pays et dont le mystre mme laisse lauditeur sur une impression

13 Joseph Bdier (Les Lgendes piques, 1908-1913, 4 vol.), estime que les
quelques connaissances historiques de nos plus anciennes chansons de geste
ont t acquises par leurs auteurs, des religieux attachs aux sanctuaires sems
sur les voies de plerinages frquentes par ces mnestrels.
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 370

dadmiration accrue pour le vieillard qui, il le devine, partira tout de


mme vers ces contres prilleuses. En traant ce portrait de Charle-
magne, champion de la Foi, la lgende rejoint lhistoire, la dpasse
mme, involontairement certes, en dgageant de sa physionomie le
trait saillant.

Le choix des plus beaux chants piques franais comporte un en-


seignement. Nos plus anciennes lgendes ne se soucient ni de la
guerre de Saxe, ni de la destruction du royaume lombard, encore
moins de celui des Avars. On ne retient que deux pisodes dsastreux,
au dbut du moins, pour les chrtiens, Roncevaux, lArchant. La
gloire de Roland et de Vivien son neveu provient de leurs dfaites et
de leur mort, venges par Charlemagne dans la Chanson de Roland,
par le marquis Guillaume dans la Chanson de Guillaume. Ces drames
se sont drouls en France, ou lentre de la France, au col de Ron-
cevaux dans les Pyrnes, sur une plage mditerranenne, du ct de
Narbonne peut-tre, pour le second. Il semble que lpope et pas
seulement lpope franaise puise le meilleur de son inspiration
dans le rcit dun dsastre ; mais condition que lhrosme des vic-
times soit pour leurs frres darmes un excitant, un tonifiant qui leur
permet de rparer le malheur par une clatante revanche.

Ainsi, par le double jeu de lhistoire et de la lgende, la renomme


de Charlemagne se poursuivra, dans une des rgions o il a le moins
vcu. Elle aura son rle dans llaboration dune nationalit destruc-
trice du concept d Empire . Et la Chanson de Roland o douce
France et les Franois sont mis au premier plan entretiendra en-
tre Franais un sentiment de solidarit, au moins morale que
lanarchie fodale ne parviendra pas dissiper entirement.

Retour la Table des matires


Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 371

CHAPITRE V

Le Rgne de Louis le Pieux

Les premiers temps

Retour la Table des matires

Le nouveau chef de lEtat, Louis, tait dans la force de lge trente-


cinq ans. Il tait n en Aquitaine, Casseuil-sur-Garonne, lanne
mme qui vit le dsastre de Roncevaux (778). Son pre rigea pour lui
en royaume lAquitaine ; alors quil navait que trois ans (781). Il
voulut que lenfant ft vtu la mode du pays pour quil ne ft pas
considr comme un tranger par la population. Quand Louis fut en
ge, son pre tint ce quil rendt la justice trois fois par semaine.
Bien quil ait eu comme rsidence dhiver des domaines aux quatre
coins de son royaume, Dou (en Poitou), Casseuil, Angeac (Sain-
tonge), Ebreuil (Auvergne), un palais Toulouse, Louis nest pas de-
meur confin au sud de la Loire, son pre lappelle aux grandes as-
sembles tenues Aix, Ingelheim, Worms, Thionville, etc... Louis
participe aux expditions conduites en Saxe (785, 799), en Bnventin
(793), en Espagne (800, 801, 809, 811). Il a men une existence de
guerrier, comme ses frres, comme son pre. Cest lui quest due
pour une bonne part la conqute de la Marche dEspagne. Sous son
rgne, lEmpire ne sera jamais srieusement menac, du moins par
terre. Dompte, la Saxe ne bouge plus. A lEst, lautorit franque
stend sur les peuples slaves. Les Croates dentre Save et Draye
commencent se convertir au christianisme et la frontire de lEmpire
Ferdinand Lot La naissance de la France (1948) 372

stend jusqu lEtat bulgare avec lequel il entre un instant en conflit.


En Bohme, les Moraves demeurent autonomes, tout en reconnaissant
une certaine prminence lEmpire. Les Slaves de la valle de la
Saale et ceux de la rive droite de lElbe, les Obotrites (dans le Hols-
tein et le Mecklembourg actuels), sont remuants, mais dompts.

Contre le Danemark, dailleurs dchir par des luttes de succession


au trne, lempereur fit construire des retranchements qui barraient au
Sud la pninsule du Jutland. Il pensa pouvoir implanter le christia-
nisme. Un prtendant, Harald, accepta le baptme. Du monastre
saxon de Corvey partirent des missions. Pour leur assurer un plus pro-
che et plus ferme point de dpart on fonda, en 831, lvch de Ham-
bourg dont le premier titulaire fut Anskar qui tenta dvangliser la
Sude.

A lautre extrmit de lEmpire, la Gascogne tait mal soumise.


Les Gascons doutre Pyrnes, les Basques, demeuraient hostiles. Une
expdition contre Pampelune, en 824, aboutit un dsastre, comme en
778. Larme, compose de contingents gascons, fut extermine. Lun
des deux chefs, le comte Eble, fut fait prisonnier et envoy Cor-
doue ; lautre comte, Aznar, fut pargn comme apparent aux vain-
queurs basques.

La Bretagne demeurait insoumise. Cependant les rvoltes des deux


chefs bretons, Morvan et Guyomar, furent rprimes en 818 et 824.

Rien de tout cela ne compromettait la structure de lEtat qui parais-


sait plus solide que jamais.

Lide impriale semble mme saffermir. La disparition de deux


sur trois des fils. de Charlemagne avait dissip les incertitudes sur la
succession lEmpire apparues en 80