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kvol Psychiatr 1999 ; 64 : 69-78 LWotisme

0 Elsevier, Paris

Y a-t-i1 un abord ethnopsychiatrique du d&r ?


R. Rechtman*

R&u& - Quon Iappelle ethnopsychia- Summary - Is there an ethnopsychiatric


trie, psychiatric transculturelle, anthropolo- approach to desire ? Whatever its designa-
gie psychiatrique ou dun tout autre tion - ethnopsychiatry, transcultural psy-
vocable, la confrontation dans le champ de chiatry, psychiatric anthropology or any
la clinique entre Iethnologie et la psychia- other terms -, confrontation between eth-
trie suppose la mise en question dun cer- nology and psychiatry in clinical practice
tain nombre de notions propres a lun ou assumes that various notions relative to
a lautre domaine. Habituellement, lusage one or the other field must be questioned.
veut que lon d&rive prealablement les Usually, cultural features will be described
particularites culturelles qui, secondaire- before subsequent specific theorization.
ment, reclameront une theorisation spbci- This approach admits at once specificity
fique. Or, cette demarche accorde demblee (sometimes irreducible) of certain cultural
une specificit& parfois irrcductible, a cer- features that overdetermine theorization
tains traits culturels qui surdeterminent la without, however, assurance of the rele-
theorisation, saris quon soit assure pour vance of selected features evidenced by the
autant de la pertinence de la selection des description. To avoid these pitfalls, the au-
traits culturels isoles par la description. thor calls for a reverse approach which
Pour sortir de cet Ccueil, lauteur propose would first address, in the specific cultural
une demarche inverse qui consiste a exami- field, the significance of various concepts
ner prealablement la portee dans le champ issued from clinical practice. In this regard,
de la culture de certains concepts issus de la desire is an appealing introduction to the
clinique. La notion de desir offre, a ce titre, debate, as it is a basic psychoanalytic no-
une seduisante introduction au debat, dans tion which, however, lacks in the field of
la mesure ou il sagit dune notion essentielle
de la psychanalyse qui est en revanche anthropology. As it must at least be hy-
absente du champ de lanthropologie. Sa- pothesized that desire is beyond the scope
chant quil faut au moins faire lhypothese of universality to be able to question its po-
que la notion de desir possede une portee tential disadvantages in other cultures, re-
universelle pour pouvoir sinterroger sur lationships between desire and cultural
ses Cventuels avatars dans dautres cultures, variability were analyzed. If, at structural
on tentera danalyser les rapports que la level and according to psychoanalytic con-
notion de desir entretient avec la variabilite cepts, desire assumes radical exteriority
culturelle. with respect to culture, obviously this exte-
riority soon becomes relative when it is
Si, a un niveau structural, la conception contextualized within the area of its mani-
psychanalytique du d&sir suppose une festation, i.e., clinical practice. When bat-
exteriorite radicale du desir par rapport a tling against objects peculiar to his/her cul-
la culture, il est evident que cette extcrio- ture, the subject will inevitably express
rite devient tres vite relative lorsquon la his/her desire according to his/her culture
replace dans le contexte de sa manifesta- proposals. This contradiction suggests that
tion, a savoir la clinique. Aux prises avec cultural diversity is not without effect on

* Dr Richard Rechtman, psychiatre et anthropologue, mkdecin chef de service, Institut Marcel-Rivikre,


CHS de La Verrikre (MGEN), 78321 Le Mesnil-Saint-Denis cedex, France ; responsable du Pro-
gramme de recherche clinique sur les troubles psychiatriques des rCfugiCs cambodgiens (ASM XIII).
70 R. Rechtman

les objets propres de sa culture, le sujet the organization of desire, but that the
exprimera necessairement son d&r au place where this effect occurs is still a mat-
moyen de ce que lui offre sa culture. Cette ter of debate for both psychoanalysts and
contradiction suggbre que la diversite anthropologists. To further illustrate this
culturelle nest finalement pas saris effet issue, a brief case report shows how Ian-
sur lordonnancement du desir, mais que le guage and culture combine, thus masking
lieu de cet effet demeure probltmatique the subjective stakes of desire. 0 1999
tant dun point de vue psychanalytique Elsevier, Paris
quanthropologique. Pour illustrer cette
question, une breve vignette clinique mon-
trera comment la langue et la culture se
combinent pour travestir les enjeux subjec-
tifs du dksir. 0 1999 Elsevier, Paris
causalit6 psychique / d&r / ethnopsychia- pyschic cause / desire f ethnopsychiatry f
trie I interprkuiat / r&g& cambodgiens translation I Cambodian refugees

n choisissant ce titre, javais conscience des questions que


de lampleur
E souleve la juxtaposition des termes N ethnopsychiatrie H et ccdtsir B. En effet,
de labord ethnopsychiatrique du desir supposerait non seulement que
parler
lethnopsychiatrie flit une discipline constituee reposant sur un consensus interne
au moins relatif, mais plus fondamentalement encore que la notion de desir y ait
sa place, soit dans une acception propre a ce champ, soit encore quune des defi-
nitions du desir y subisse un traitement particulier qui meriterait que lon sy
attarde quelque peu.
Or, force est de reconnaitre que lethnopsychiatrie ne possede pas encore un
tel credit [l].
Pour certains, cette discipline nexiste pas et relbverait plutbt dune psychiatric
transculturelle qui viserait a valider par-de18 les differences culturelles luniver-
salite des categories psychiatriques (cf. DSM-IV, ou CIM-10). Pour dautres, et
notamment dans les pays anglo-Saxons, elle est essentiellement une forme de
refutation des pretentions universalisantes de la psychiatric et de la psychologie
g&r&ale, et sinspire bien plus du relativisme culture1 de lethnologie que de la
demarche semiologique de la psychiatric. Pour dautres encore, laccolement des
termes ccethno- )) et c(psychiatric B repondrait essentiellement a une volonte de
theoriser une collaboration entre lethnologie et la psychanalyse a partir dune
approche descriptive des maladies mentales, qui meriterait bien plus lappellation
dethnopsychanalyse que dethnopsychiatrie.
De sorte que pretendre aborder la facon dont lethnopsychiatrie se situerait
ou envisagerait la question du desir necessiterait, pour Ctre rigoureux, que
lauteur definisse au prealable lespace commun entre la psychiatric et lethnolo-
gie qui justifierait, selon lui, laccolement de ces deux termes. Je ne my risquerai
pas ici. Plus modestement, je partirai de deux questions :
1) A partir de quel modele theorique ou de quelle situation clinique peut-on
envisager dassigner au d&sir une situation singuliere justiciable dune approche
reunissant psychiatric et ethnologie ?
Y a-t4 un abord ethnoasvchiatriaue du d&ir ? 71

2) Faut-il considerer cette notion comme linvariant princeps qui autoriserait


le passage de linconscient a la culture selon un continuum herite de la psych-
analyse ?

Cinvariant
..- du dbsir
-___--_-I---(-.x--.----
En effet, il faut au moins faire lhypothbse que la notion de d&sir possede une
portee universelle pour pouvoir sinterroger sur ses Cventuels avatars dans
dautres cultures. Mais cette approche presente le risque de reduire a priori les
phenomenes sociaux a des faits psychologiques, et irrite regulibrement les anthro-
pologues tant elle repose generalement sur une meprise methodologique qui
suggere que la psychanalyse pourrait expliquer les phenombnes sociaux en lieu et
place de lanthropologie.
Certes, Freud lui-mCme a maintes fois song6 Ctablir de tels liens. Mais la
notion de culture, qui a regulierement attire son attention, a toujours CtC traitee
du point de vue de la psychanalyse [2]. Cest done B tort que les ethnologues lui
font depuis Totem et tabou ce mauvais pro&s de ne pas avoir et6 ethnologue pour
sautoriser a penser des phCnom&nes culturels [3, 41. A ce titre, la preface de
Franqois Gantheret dans la nouvelle traduction de Totem et tabou [5], ou larticle
de Marie Moscovici [6] permettent de mettre enfin un terme a cette premiere
polemique entre ethnologues et psychanalystes [7]. Totem et tabou nest pas un
ecrit ethnologique, il nen a ni la pretention ni la destination, il sagit tout
simplement dun ecrit psychanalytique sans doute fondateur, mais de cette seule
discipline, dans la mesure ou il instaure une distinction cruciale pour la psycha-
nalyse entre la realite psychique et la realite historique. A ce titre, il est aujour-
dhui bien difficile de suivre les propositions evolutionnistes de Freud sur les
N correspondances entre la vie psychique des sauvages et celles des n&roses D
pour envisager les rapports que la culture et linconscient entretiennent.
A ces reserves p&s, on admettra que la culture puisse Cgalement &tre
apprehendee dun point de vue strictement psychanalytique, sans quil sagisse
pour autant dun empietement maladroit sur un terrain <<&ranger B, ni meme
loccasion de fonder une nouvelle province du savoir sous lappellation dethno-
psychanalyse ou dethnopsychiatrie. II ne sagit pas pour autant dimaginer, non
plus, que la seule lecture psychanalytique de la culture Cpuise definitivement la
question. En fait, cette approche qui considere, par exemple, que la culture offre
les cadres socialement acceptables au travers desquels le &sir de chacun se fraye
un chemin tolerable au regard de la repression conjointe des instances psychiques
et des institutions sociales, ne serait rien de plus que de la psychanalyse. Elle nous
renseignerait done sur les articulations qui necessairement existent entre ces deux
types dinstances. Mais en aucun cas cette approche ne pourrait pretendre faire
decouler les institutions sociales des seules instances psychiques. En effet, sil est
legitime dadmettre que les instances psychiques et les institutions sociales
presentent au moins un lien des lors quon accepte les postulats de la psychana-
lyse, rien nindique en revanche que ce lien soit causal.
72 R. Rschtman

Si lon accepte done que la psychanalyse soit en droit de se pencher sur


linfluence que la culture exerce sur Iinconscient, et notamment sur la man&e
dont les institutions sociales interagissent avec les instances psychiques pour
ordonnancer, controler ou reprimer les pulsions individuelles, il ne va pas de soi
en revanche que la notion de desir en soit plus particulierement affectbe. AU
contraire meme, ce nest quau prix dune definition strictement psychanalytique
du d&sir que lon pourrait envisager ddtudier la fagon dont la culture repond a
ce fameux desk. En dautres termes, le ddsir ne pourrait quetre nccessairement
hors champ de la culture pour pouvoir exercer son empire sur Ihomme, quelle
que soit sa culture. Face a ce desir structurellement inscrit dans le sujet, la culture
sacrifierait certains de ses objets en compensation du renoncement quimpose
Iaccession a lunivers collectif. Regulierement situ6 du c&C du sujet, le desir
offrirait done, par les demandes de satisfactions quil appelle inlassablement et les
symptbmes quil engendre, le point de convergence entre Iinconscient et la
culture. Mais un point de convergence en perpetuelle fuite tant il serait, par sa
nature meme, dans lincapacite de reduire la distance qui &pare le sujet des
objets que la culture lui propose. Les variations culturelles observables pourraient
ainsi etre attribuees au perpetuel decalage qui existe entre le desir et les reponses
sociales qui lui sont apportees (satisfactions partielles, regulations, controles,
repressions, etc.). Ces dernieres pourraient varier dune culture B lautre, mais
saris jamais apporter lapaisement dkfinitif de ce qui cause le dbir, puisque par
essence ce qui le cause, pour Freud comme pour Lacan, est necessairement ce qui
doit &tre perdu au tours du processus daccession a Iordre de la culture, et cela
quelle que soit la culture.

II va de soi que ces hypotheses sinspirent uniquement de la conception


psychanalytique du desir et supposent une exteriorit radtcale du d6sir par
rapport a la culture, ou plus exactement de ce qui le cause, a savoir : cette perte
inaugurale et definitive qui introduit le sujet dans lespace du rapport a Iautre
sur le mode de la demande (demande damour). Par la meme, elles naccordent
a la culture quune place subsidiaire a legard dun phenomene qui, ici, serait
plutot situ6 du c&C de la nature, ou du N pulsionnel B, comme Freud le suggere.
Cette perspective ne retient done de la notion de desir que la seule structure qui
simpose au psychisme, et elle rekgue la variabilite, individuelle ou culturelle, du
cot6 des objets sur lesquels cependant le desir va se porter. En effet, dun point
de vue psychanalytique, ce ne sont pas les objets desires qui conditionnent le
desir, mais cest bien plutot la structure du desir lui-meme qui pousse le sujet a
Criger des objets interchangeables en objet de son dtsir.

Cependant, cette exteriorite, certes radicale dun point de vue structural -


cest-a-dire des lors quon la situe au niveau general dune opposition entry la
nature et la culture - devient tres vite relative lorsquon la replace dans le
contexte de sa manifestation. 11est evident, en effet, que le d&sir sarticule non
settlement au sujet, mais aussi a la culture et a la langue. Tout au moins, cest ainsi
quil se presente dans la clinique, ou lon se trouve en face dun individu aux
Y a-t4 un abord ethnopsychiatrique du d6sir ? 73

prises avec son d&r, ses objets, ses mediations, de mCme quil est inscrit dans une
langue et dans une culture qui donnent corps a ses demandes.
Cest ici saris doute que lanthropologie se trouve a nouveau convoquee par
la clinique.

Traduction
-._--.--_----- et subjectivit6
_-_I. .--_I-
Jillustrerai justement ce questionnement a partir de la clinique psychiatrique, et
plus particulierement dans une pratique transculturelle. Depuis plusieurs annees,
1Association de Sante mentale dans le XIIIe arrondissement de Paris (ASM XIII)
a lance un programme de recherche clinique sur les troubles psychiatriques des
populations refugiees originaires du Sud-Est asiatique [8,9]. 11sagit dune com-
munaute forte de plus de 15 000 membres, majoritairement originaire du
Cambodge (Khmers, Sino-Khmers et Chinois du Cambodge) qui utilise regulie-
rement depuis 1976 les structures publiques de soins, dont fait partie le secteur
psychiatrique. Lobjectif consistait essentiellement a adapter les moyens du ser-
vice public a la population desservie, tout en restant dClibCrCment dans une pra-
tique strictement psychiatrique et psychotherapique. Cest dire quil ne sagissait
pas dapporter des reponses therapeutiques specifiques, necessitant par exemple
ladjonction de tradi-therapeutes ou lutilisation de modbles de soins derives des
pratiques therapeutiques des pays dont les patients Ctaient originaires. En fait, la
premiere question qui se posait concernait la langue. La plupart des patients
Ctaient non francophones, ou au mieux tres modestement francophones, de sorte
que le recours a des interpretes fut immediatement indispensable.
Chacun sait que la langue est non seulement le vehicule essentiel de la
communication, mais quelle est de plus le support de lexpression de laffectivite,
des emotions, des passions, des sentiments, etc. Chaque langue possbde son propre
catalogue de termes destines a exprimer les sentiments intimes que lon ressent.
Derriere labondante variation des expressions linguistiques des emotions dans
les differentes cultures, ce sont toutes les variations des emotions elles-memes
que les langues expriment. Les traductions sont souvent trompeuses, car ce ne
sont pas tant les equivalents linguistiques qui font defaut que les conceptions du
monde auxquelles elles se rapportent, et qui attestent que les sentiments intimes
sexpriment toujours conformement aux valeurs qui prevalent dans une aire
culturelle donnee. On en voudra pour preuve labondante litterature anthropolo-
gique contemporaine sur les emotions [lo, 111,ou sur les meprises quun codage
nosographique trop strict ne manquent pas dentrainer des quil est mecanique-
ment transpose dans une autre aire culturelle [12].
En psychiatric, le recours a la langue des patients apparait done comme une
necessite absolue, mais cela suppose un certain nombre damenagements
techniques permettant dinclure durablement des interpretes dans des consul-
tations psychiatriques.
Le premier amenagement consiste a utiliser un interprbte qualifie, present lors
de toutes les consultations. Depuis 1990 nous beneficions, entre autres, des
74 R. Rechtman

services dune interpr&e cambodgienne, anthropologue de formation et spbcia-


liste des Cambodgiens et Sino-Khmers. La conduite de Ientretien est relative-
ment standardide et vise B se rapprocher des conditions habituelles de lexercice
de la psychiatric [13]. Cest dire que le clinicien sadresse toujours directement au
patient, comme sils parlaient tous les deux la m$me langue, tandis que linter-
p&e retranscrit les propos du patient, de fagon skquentielle, en utilisant
systematiquement la premibre personne du singulier. Lutilisation de la premikre
personne du singulier au tours dune traduction skquentielle vise essentiellement
B Ctre au plus prb des propos du patient, tout en Cvitant les erreurs que lhabituel
usage de la troisibme personne - B savoir : if dit que - ne manque pas dentrainer.
En effet, en traduisant par il dit que, linterpr&te introduit une prockdure
supplkmentaire dans la transcription, qui consiste B effectuer un changement
pronominal, alors que dun point de vue linguistique, les pronoms personnels je
et il nappartiennent pas g la m&me classe [14]. A ce titre, cette permutation
pronominale est non seulement susceptible daffecter le sens de lCnoncC, mais
plus fondamentalement encore, elle introduit un dkcoupage systkmatique dans les
propos du patient entre le sujet de lknonciation et le sujet de lCnonc&. Ainsi, si
le sujet de lknond est toujours le patient (par lintermkdiaire du il), le sujet de
lknonciation est rkgulikrement linterprkte, puisque, comme le souligne
Benveniste, <<la forme il... tire sa valeur de ce quelle fait nkcessairement partie
dun discours Cnonct par je D [14]. Or cest bien cette &apparition dun je, non
CnoncC mais bien prkent, qui traduit lintervention dune subjectivitd distincte
de celle du patient. Ce dkcalage pose un problkme complexe tant au niveau de
1Ccoute quau niveau de la pratique thkrapeutique. Par rapport 21lkoute, la
traduction par il dit que apporte essentiellement des ClCments informatifs et
oblige g se limiter B la seule signification de 1CnoncC.On en reste done & un
niveau essentiellement descriptif, tout en &ant dans lobligation de prendre garde
aux kventuelles Cquivoques qui risquent dapparaitre dans le discours de
linterprkte. En effet, la traduction par il dit que oblige nkessairement
linterprkte B adopter une certaine attitude vis-A-vis de 1CnoncCquil rapporte, et
dy Ctre impliquk 21son insu. La tentation est done souvent forte pour linterprkte
dintroduire discrktement dans la traduction des informations complCmentaires
qui indiqueraient son accord ou son d&accord avec le patient, au sens de ii pense
que... mais pus moi (ou moi aussi selon les cas). Au niveau de la pratique
thkrapeutique, la rkapparition camouflke par le if de la subjectivitk de linterprbte
interdit laction sur les chaines signifiantes. Ces chaines sont par definition
difficiles ti atteindre lorsque les mots sont traduits dans une autre langue, mais
elles sont rigoureusement inaccessibles dans la forme il dit que.
A lkvidence, lusage de la premiitre personne du singulier ne nous autorise
pas pour autant ?I affirmer que le sujet de ICnonciation serait effectivement du
c&C du patient. 11reste que cest toujours linterpr&e qui &once les propos du
patient, en franqais de surcrok Mais ce dispositif prksente au moins lavantage de
tenter de se rapprocher de lknonciation afin dy repCrer lengagement subjectif
du patient, et permet dkviter de se focaliser uniquement sur le seul CnoncC. De
Y a-t4 un abord ethnopsychiatrique du d&.ir ? 7.5

plus, cet amknagement technique Cvite que le clinicien ne soit aux prises avec le
dCsir de Iinterprkte, lequel pourrait Ctre tent& B son insu, de marquer sa
diffkrence avec le patient pour apparaitre comme un co-therapeute, ou A linverse
de sen rapprocher dans une sorte de complicitk excluant le clinicien.
Cet amknagement technique permet done de se rapprocher du sujet de
1Cnonciation mais ne r&out pas lensemble des probkmes pour autant. Une
courte skquence clinique illustrera la complexitC de larticulation entre le dCsir, le
sujet, la langue et la culture, telle quelle peut parfois se laisser surprendre dans
la clinique.

Illustration
-_--_._------- clinique
-__^I_-
Une jeune femme cambodgienne dune trentaine dannke, arrivke en France vers
1980 apr& un difficile pkriple pour quitter le Cambodge sous les Khmers rouges,
puis les camps de rCfugiCs thailandais, prksentait des troubles dysthymiques
graves depuis la naissance de son premier enfant, un gareon. Lors de la grossesse
suivante, elle avait d&eloppC un &at dklirant aigu associk B une composante
mklancolique et dont la thkmatique Ctait essentiellement centree sur cet enfant ti
venir et sur son mari quelle supposait vouloir se dkbarrasser delle et de lenfant.
Pour contrecarrer les projets de son Cpoux, elle avait tent6 g plusieurs reprises
dkliminer cet enfant, le plus souvent au p&i1 de sa propre vie. Elle pensait, de
plus, que son fcetus &tait atteint dune tare qui la mettait en danger et craignait
au fond que son mari vienne le lui ravir. Cette peur intense pouvait &tre rappro-
chCe dune croyance populaire du Cambodge qui accorde une puissance excep-
tionnelle au dttenteur dun fcetus ravi 3 une femme enceinte : le Kun Krak. Bien
que la patiente ne lait jamais Cvoqd spontankment, tout laissait penser que sa
peur panique sinscrivait dans cette representation. Dans la pensCe cambod-
gienne, les Ctres surnaturels occupent une place importante, et il ny a rien de sur-
prenant B retrouver leur manifestation dans la clinique psychiatrique quotidienne
[15]. Dans ce cas prkcis, la patiente pouvait craindre que son mari veuille la tuer
et lkventrer pour semparer de cet enfant quelle savait porteur dune tare, afin
de lutiliser, aprks lavoir fait griller, comme un phylactkre douC dune puissance
magique exceptionnelle : le Kun Krak, qui signifie littkralement enfant grilIC (il
sagit non seulement dun mode de conservation, mais aussi dune opposition t&s
puissante de la pensCe magique cambodgienne entre le cru et le cuit) [16].
En d&pit de linscription de cette peur dans une croyance populaire cambod-
gienne, lactivitk dklirante de la patiente Ctait incontestable et &da rapidement
sous neuroleptiques. Elle mena cette grossesse jusqug son terme, et elle est
dksormais m&e dune ravissante petite fille B laquelle elle est extrsmement
attachCe. Le dkveloppement de cette jeune enfant a Ctk CmaillC de nombreuses
affections infectieuses, notamment bronchiques, avec rapidement un asthme
sCv&re mais qui na jamais retenti sur la courbe staturo-pond&ale. En dehors de
ses frkquentes maladies essentiellement bronchiques et digestives, lenfant a
prCsentC un retard de parole qui inquiktait la mere et les services de la PMI.
76 R. Rechtman

Plusieurs consultations aupres de lintersecteur de pedopsychiatrie nont jamais


revele lexistence dun probleme psychiatrique majeur chez cette enfant. Mais
progressivement linquietude de la mere sest accrue et sest essentiellement
port&e sur le fait qu8 ses dires, Ienfant ne salimentait pas. En fait, la mere se
plaignait depuis deja longtemps aupres des services de la PM1 que son enfant ne
mangeait pas. Cette insistance de la mere apparaissait dautant plus paradoxale
que lenfant prbentait une croissance normale, et quelle grignotait en perma-
nence des gateaux, des bonbons, etc., au point de navoir jamais la bouche vide.
Alert& par cette situation, les services de la PM1 me contacterent pour me faire
part de leur desarroi face a cette patiente qui semblait accorder bien plus
dimportance a un refus alimentaire non verifie quaux multiples affections soma-
tiques et au retard de parole que lenfant presentait effectivement. Mais la
patiente se bomait a dire a qui voulait lentendre que sa fille ne mangeait pas. Je
rappelle que cette patiente est non francophone et que les differentes interpretes
du centre de PM1 ont toujours traduit ses propos de la mCme maniere. Alors que
la langue cambodgienne posdde plusieurs termes pour designer lactivite de
salimenter, la patiente utilisait toujours le meme quel que soit le contexte, a
savoir niam buy. Ce terme est le plus courant et le plus populaire et signifie
litteralement manger (niam) du riz (bay) ; sa forme negative est meun niam buy re
qui signifie ne pas manger. Or, dans la pensee cambodgienne lalimentation se
divise en deux categories, les nutriments et les condiments, le riz est la seule
denree qui est supposee contenir une valeur nutritive, tandis que tous les autres
aliments sont des condiments qui laccompagnent. Plat principal que lon retrouve
aux differents repas de la journee, il est lelement essentiel de lalimentation
cambodgienne de base. Cette distinction entre les valeurs nutritives des aliments
est fondamentale, au point que lexpression manger drr riz signifie exactement
salimenter pour vivre et soppose au grignotage et autres consommations
alimentaires depourvues de valeur nutritive.

Toutes les societes possedent un aliment essentiel, comme le pain, le maniac,


le mais, etc. Au Cambodge, cest le riz qui occupe cette position privilegiee,
comme dans lensemble de la peninsule indochinoise et dans le monde chinois.
Cette importance culturelle du riz se retrouve aussi bien dans la pratique quoti-
dienne ou certmonielle que dans la langue. Mais sil est vrai que cette bipartition
de lunivers alimentaire entre le riz et les condiments est propre au Cambodge et
se confirme dans la langue elle-meme, il nen demeure pas moins quelle trouve
une resonance toute particulibre dans lhistoire subjective de notre patiente. En
effet, la petite fille de notre patiente refusait obstinement de consommer du riz,
au point de paniquer sa mere. Pour cette derniere, Iexpression nium buy Ctait
prise au pied de la lettre et signifiait a la fois manger du riz et se nourrir. De sorte
que pour cette mere le refus de sa fille de consommer du riz, quand bien mdme
elle salimentait par ailleurs suffisamment, etait strictement equivalent a un refus
de saiimenter et done risquait (fantasmatiquement) de mettre en jeu le pronostic
vital.
Y a-t-il un abord ethnopsychiatrique du d&sir ? 77

Cette jeune femme attachait une tres grande importance a sa fonction


nourriciere dont elle se sentait authentiquement destituee par le refus du riz, tant
elle avait elle-meme et6 victime de nombreuses privations dans son enfance et
pendant la periode khmere rouge. Sa mere Ctait morte peu de temps aprbs sa
naissance et elle avait CtC Clevee par une amie de la famille qui la maltraitait
regulierement au profit de ses propres enfants. Cette mere <<adoptive >>lui refu-
sait generalement de prendre ses repas avec les autres membres de la famille et
ne lui Iaissait que les restes, parfois simplement leau du riz, ajoutait-elle. Pendant
la periode khmere rouge, elle fut victime de la famine orchestree deliberement
par les troupes de Pol Pot. Comme lensemble de ses compatriotes, elle devait
generalement se contenter de leau du riz. La deuxibme grossesse fut Ioccasion
dune reactualisation de ses angoisses et plus particulierement de sa question
autour de la place des femmes dans une lignee maternelle. Dans limpossibilite
daffronter lemergence de cette question subjective, la solution dblirante,
empruntant des materiaux fort commodes B la culture comrne le Kun Krak, vint
y offrir une reponse dans le reel, a linstar de ce qui se produit chez les psycho-
tiques occidentaux. Mais cest surtout la naissance de cette petite fille qui fut loc-
casion dune recrudescence de son angoisse, laquelle ne reposait pas tant sur les
elements de la realit comme les maladies ou le retard de parole que sur lali-
mentation ou, pour Ctre plus exact, sur le signifiant niam bay. La traduction de
meun niam buy te par ne pas manger est linguistiquement correcte, alors que la
traduction par ne pas manger de riz serait fautive, puisque pour indiquer que ce
nest que le riz qui nest pas mange, la phrase cambodgienne devrait faire porter
la negation sur le seul terme de riz et non sur la locution mange du riz de la
man&e suivante : niam meun bay te : elle mange, mais pas de riz. Or, cette
formulation na jamais CtCutilisee par la patiente. De sorte que dans ce cas pre-
cis, la traduction fautive - elle ne mange pas de riz - serait exacte par rapport a
la realite objective puisque la petite fille refusait exclusivement le riz, mais fau-
tive par rapport a la question subjective de cette patiente, rendant incomprehen-
sible son angoisse. I1 est bien vrai que cette patiente se plaignait que sa petite fille
ne mangeait pas... de riz, mais il est aussi vrai que pour elle langoisse ne depen-
dait pas tant dune affaire de riz, ni meme dune quelconque valeur culturelle
attachee a cet aliment. Langoisse provenait essentiellement de la place de ce
signifiant niam bay dans son histoire personnelle, auquel la culture et la langue
offraient une modalite expressive trompeuse.
Le probleme de la traduction est ici majeur, comme lest aussi le probleme de
lutilisation des materiaux ethnologiques. En effet, tous les Cambodgiens ne se
meprennent pas de la meme facon sur le terme niam buy ni mCme sur les usages
alimentaires de loccident. Nombreux sont ceux qui ont reussi a sadapter au
modele alimentaire francais et qui acceptent, mCme si leur palais ny trouve pas
son compte, quun steak est au moins Cgal a du riz sur le plan strictement nutritif.
Et notre patiente le savait elle-m$me puisquelle se nourrissait souvent <<a la
francaise B. Mais sagissant de sa fille et par la meme de son desir detre une mere
tout en ne sachant pas visiblement ce quetre une mere de fille pouvait etre, le
78 R. Rechtman

signifiant niam bay venait precisement rep&enter lenigme de sa position


subjective et le nouage tout a fait specifique de son desir autour de la sphere
orale. Sa fille dailleurs y repondait parfaitement puisque lasthme, le retard de
parole et le refus du riz associe a cette incessante mastication venaient litterale-
ment oblittrer louverture buccale.
Pour conclure, je soulignerai que larticulation du sujet au desir passe neces-
sairement par la langue et la culture. Mais le chemin que ce desir emprunte suit
probablement plus les distorsions que linconscient impose aux langages et aux
conceptions culturelles, que les apparentes realites linguistiques et culturelles
telles quelles nous apparaissent au quotidien. Cest precisement parce quil lui
faut se frayer un chemin entre les instances psychiques et les institutions sociales
que ce fameux d&sir apparait toujours maquille sous les traits grossiers
demprunts culturels et linguistiques. Sa mise en evidence dans la clinique pro-
cede dailleurs dune egale difficulte, quelle que soit la culture, puisque, au fond,
il faut toujours aller le chercher derriere ce quil pretend meconnaitre.

E REFf%ENCES 1

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