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SCHOOL OF ECONOMICS AND POLITICAL SCIENCE


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NOS CKOLES
DU MME AUTEUR

Les Criminels, Paris, 1888.


Le Crime en pays croles, Lyon-Paris, 1889.

EVREUX, IMPRIMERIE DE CHARLES HERISSEY


A. C0RRE,l<8r\-

NOS CROLES
Difficile est satiram non
scribere.

PARIS
' NOUVELLE LIBRAIRIE PARISIENNE
ALBERT SAVINE, DITEUR
12, rue des Pyramides, 12

Tous droits rservs. '


PREFACE

En crivant ce livre, j'ai simplement cherch


faire connatre, sous le jour oit elles se montrent
[Europen impartial, nos anciennes colonies et
leurs populations. Je n'ai pas crit nn pamphlet ;
je prtends n'avoir pas charg les couleurs. J'ai
dit la vrit, et les personnes qui ont vcu dans les
pays croles me rendront cette justice, j'en suis
bien convaincu.
Mais les croles ! Je m'attends leurs clameurs :
l'on est si mauvais observateur de soi-mme ! Ceux-
l qui. parmi eux. ont quelque indpendance et
aussi quelque sagacit d'esprit, avoueront pour
tant que les choses rpondent assez fidlement
mon tableau, et ils me sauront gr des rticences
entrevues maintes pages de mon livre.
Je ne suis pas un ennemi des croles. Tout au
contraire, je les aime et j'apprcie trs haut leurs
qualits. Mais, Franais de la Mtropole, j'ai
PREFACE

dplorer l'immixtion de l'lment colonial dans


nos propres affaires, la prpondrance dange
reuse que cet lment a conquise par f intrigue,
au sein du ministre de la marine et qu'il essaie
d'acqurir en d'autres ministres. Pour contri
buer, dans une modeste part. . mettre un frein
des apptits qui menacent de compromettre le
budget de la dfense de notre littoral, les intrts de
notre commerce et de notre industrie, je m'efforce
d'clairer [opinion sur des points qu'elle ignore.
Arm de nombreux documents, il m'et t
facile de me livrer des attaques toutes de per
sonnalits. Je m'en suis abstenu.
Au lecteur de juger si mon livre a sa raison
d'tre... tout au moins s'il offre un rel intrt de
curiosit.
Brest, le 2o avril 1890.
Dr A. Corre.
NOS CROLES

CHAPITRE PREMIER

LES ORIGINES DE LA POPULATION

Nos colonies peuvent se rparlir en deux


groupes :
Celles qui ne possdent qu'une population
europenne trs clairseme, sdentaire ou pas
sagrement tablie dans les villes, et qui, tout
ct de la civilisation mtropolitaine, conser
vent la civilisation des races autochtones,
comme le Sngal, Pondichry, TAnnam. etc. ;
Celles qui ont acquis, .aprs une limination
des races autochtones, une population spciale,
sans doute compose d'lments ethniques trs
dissemblables, mais rendue homogne par son
adaptation plus ou moins parfaite la civili
sation mtropolitaine, comme la Guyane, la
Martinique, la Guadeloupe,' la Runion (le
Bourbon).
Aces dernires (qui comprenaient autrefois
la Louisiane, Saint-Domingue, Maurice, etc.),
nos cri; no: s

on rserve plus particulirement le nom gnral


de Pays croles (de l'espagnol criollos, expression
servant dsigner tout d'abord les descendants
des Europens tablis dans les contres amri
caines, aujourd'hui tendue aux sujets de toutes
races, issus de parents ns eux-mmes dans les
anciennes colonies intertropicales)1.
Dans ces pays, encore pleins des traditions de
la vieille France, plusieurs races ont vcu ou
continuent vivre, distinctes ou mlanges :
Des blancs, venus d'Europe : ils appartiennent
peu prs exclusivement la race franaise -
et descendent des premiers colons ou des mi
grs, qui, diverses poques, ont pass dans les
les ;
Des noirs, provenant des esclaves que la
traite arrachait en masse aux royaumes africains,

' M. Edgar La Selve fait driver le mot crole, criollo, du


verbe espagnol criar, lever, ou du substantif criado, lve,
domestique, parce que les croles taient en effet levs
par les Europens qui les avaient eus des femmes indignes .
L'origine tymologique peut tre vraie, mais l'explication est
trop exclusivement limite aux produits mtis.
* Aux petites Antilles, il y a eu. dans les premiers temps,
comme une sorte de brassage d'lments ethniques trs divers,
espagnols et francais, anglais et hollandais, etc. Aprs les
grandes luttes du xv,n" et du xvm" sicles et celles du commen
cement du xix', ces lments se sont condenss chacun dans
des colonies propres. On rencontre au milieu des populations
blanches et mtisses, d'assez nombreuses traces de smites;
plus d'un nom crole traduit une origine judaque. Quelques
Juifs ont jou, d'ailleurs, un rle considrable, dans notre
histoire coloniale. Au xvn* sicle, un d'Acosta faillit devenir
acqureur de toutes les habitations importantes de la .Marti
nique et fut expuls par la. compagnie, jalouse de sa fortune.
Au xvin", un Isaac est compromis dans l'immense tripotage
financier, qui aboutit la faillite du jsuite Lavalette, etc.
LES ORIGINES I)E LA POPULATION 9

pour les dverser sur les terres de grandes cul


tures (canne sucre, caf, plantes pices, etc.)
et des engags qui plus tard remplacrent les
esclaves ;
Des multres, produits des croisements irr
guliers des blancs et des noirs, qui, de bonne
heure, formrent une classe intermdiaire, libre,
sans aucun des droits sociaux attachs l'tat
de libert ;
Des coolies madriens, chinois et indous :
ces derniers seuls, en raison de leur nombre,
mriteront une mention particulire.
Quant aux indignes amricains, ils ne comp
tent plus, ni la Guyane, o ils sont refouls
loin des ctes, ni aux Antilles, o ils sont r
duits des noyaux insignifiants. Ces indignes
appartiennent au rameau sud-amricain des
Toupis-Guaranis. Ils formaient autrefois deux
branches ou nations, animes l'une contre
l'autre d'une incomprhensible haine, malgr
la communaut probable de leur origine, les
Araouaks ou Arroitagiies (mangeurs de farine),
mlangs, dans les Grandes-Antilles, des tribus
venues de l'Amrique centrale et de l'Amrique
du Nord, aujourd'hui connues en quelques petits
territoires des Guyanes anglaise et hollandaise;
et les Galibis ou Carabes (Caribis, canibis,
guerriers, d'o les Europens ont tir le nom
de cannibales, aprs avoir reconnu les habitudes
unthropophagiques de ces peuplades), les an
40 NOS CROLES

ciens matres des petites Antilles, maintenant


presque teints dans cet archipel1, mais compre
nant encore des groupements pars et misrables
dans la valle de l'Ornoque et sur les bords de
l'Oyapok.

Le crole blanc. On sait comment l'Am


rique a t conquise aux civilisations de l'Europe!
Ses races ont disparu ou ont fui devant l'inva
sion brutale d'aventuriers sans foi, ni loi, puis
devant les invasions successives, rgles par
l'intrt des grandes compagnies ou des Etats
maritimes, d'une population qui se recrutait
parmi les vagabonds des villes, les dclasss
bout de ressources, les cadets sans fortune et les
filles d'bpital. Lorsque, plus tard, les migrs
eurent acquis un meilleur vernis social, quand les
premiers occupants se furent organiss pour

1 A la Dominique, il existe un liameau de 150 Carabes, qui,


s'ils n'ont gure conserv leur puret anthropologique, ont
gard certaines traditions de leurs anctres et mme leur
langage. A la Guadeloupe, il n'est pas impossible qu'une frac
tion (le la population du Morne-rouge, qui vit exclusivement
de la pche, descende des Indiens rouges (morne ne saurait
tre ici qu'une corruption de moune ou monde, gens, dans une
localit sans collines, et l'pithte de rouge s appliquait aux
Amricains, surtout aux Carabes, teints avec lerocou); et
quelques familles, tout fait crolises, firts cependant de
leur origine, occupent l'Anse-Bertrand une bande liitorale,
concde leurs anctres par l'administration. J'ai eu entre
les mains une touchante supplique de ces pauvres dbris d'une
vaillante race, indignement spolis par un riche propritaire
(1883). J'y relve cette dclaration bien documentaire :
... Monsieur le directeur (de l'Intrieur), depuis le XVIIIe si-
LES ORIGINES DE LA POPULATION 14

l'exploitation des terres voles aux indignes, on


n'admit plus au partage que des Engags de
race franaise, obligs un vritable travail
d'esclave, a\ant d'tre levs jusqu'au rang de
citoyens. Voil, sauf quelques exceptions, la
souche ancestrale des blancs croles : elle fut
grossire, mais aussi vigoureuse, et ses rejetons,
pour avoir une origine trs modeste, n'en sont
pas moins devenus de beaux et bons lments
de population coloniale '.
cle, lorsqiifl les Carabes disparurent, lorsqu'tant venus fonder
des colonies aux les du Vent, les Francais, les Anglais et les
Hollandais, il y avait pourtant un parti des Carabes qui s'taient
mis d'accord avec le gouvernement franais, qui ont suivis et
obis aux lois de cette puissance, qui ont toujours conserv leurs
indpendances, bien qu'ils taient illtrs et sigeant l'Anse-
Bertrand, hameau ou habitation qui porte leurs noms, Carabes ;
dont nous sommes bien descendants, et bons Francais de toute
nature. Nous travaillons pcuniairement pour lever nos en
fants sur ces mmes terres qui nous appartiennent, il nous
semble, il y a bien des annes, et que personne ne nous
ayant cherch aucune chicane. Nous sommes plusieurs, bien
diffrentes familles, mais nous possdons toujours le titre de
Carabes, nous travaillons en paix et tranquillit... Nous avons
le droit sur 200 hectares de terres... Les signataires portent
tous des noms croles : Segcor Contrant et famille, Veuve
Mraul Deschamps, Segcor Chrisostome et fille, Alexis Sainte-
Aim, Du noy. Auguste, Madame Joseph, Francois Adrien.
Dame Dunoyer ne Segcor. Dunoyer Elodie, Dunoyer Saint-Jean,
P. Monlouis Dfschamps, Y. Joseph Desehamps, Segcor Justine,
Desnoyer Claris, Emmanuel Deschamps dite Clairville.
' Les Espagnols, aprs les entranements de la conqute,
apportrent un soin mticuleux dans le recrutement des per
sonnes destines former leurs tablissements. Pour tre auto
ris se rendre au Mexique ou Cuba, il fallait faire preuve de
moralit et de catholicisme, avoir de solides recommandations
la cour. Notre gouvernement aurait-il reconnu quelque avan
tage siieux ce systme d'exclusivisme? Au mois de no
vembre 1888, dans une commune de basse Bretagne, un jeune
homme d'excellente famille, intelligent et en possession de
quelques capitaux, sollicita un passage gratuit pour le Tonkin.
Le ministre auquel il s'adiessa, ayant pris des informations
12 NOS CROLES

A la Guyane, les premiers colons sont des


Normands. Deux convois partis de Rouen sont
enlevs par les privations et les maladies, au
milieu des Indiens, dont ils ont ddaign le
concours et l'alliance. En 1635, une compagnie
marchande essaie de s'installer, avec privilge
de Richelieu, et, en 1643, sous l'impulsion d'une
nouvelle compagnie, la colonie reoit 300 en
gags. Elle et pu ds lors prendre un heureux
dveloppement, sans la sottise et la cruaut de
Poncet de Brtigny, qui loigne les Indiens, en
les forant choisir entre l'esclavage ou la
mort, et mme les blancs, exasprs par ses ri
gueurs et rduits accompagner les Indiens
dans les bois. D'autres convois sont ncessaires.
Mais, quelles que soient les compagnies qui se
succdent, l'incurie, plus que le climat, les d
cime leur arrive ( Kourou, en 1764, plusieurs
milliers d'engags se fondent au bout de
quelques mois, manquant d'abris, de vtements
et mme de vivres !) Viennent les mauvais jours
de la Convention et du Directoire : les vengeances
politiques jettent Sinnamary plus de 300 pros
crits, dont la moiti meurent bientt de misre.
Puis le calme se fait. Mais dj la situation est si
compromise qu'elle ne laisse gure entrevoir
de remde. Cependant des Europens ont russi
sur son compte, non pas auprs du maire (un conservateur!)
mais auprs d'un simple citoyen, fervent opportuniste,
carta la demande : le signataire tait un honnte homme,
mais un tide rpublicain.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 13

prendre racine sur le sol de la Guyane et des


familles croles s'y constituer. Ces lments
trop rares sont comme noys dans une popula
tion de couleur elle-mme insuffisante. La trans-
porlation n'a g:ure augment le nombre des
travailleurs utiles. Une colonie, qui aurait pu
devenir un des plus beaux fleurons de notre
empire d'outre-mer, vgte tristement, sous la
tutelle d'une administration apathique.
Aux Antilles, des aventuriers normands, bre
tons,
duite de
saintoiiireois,
chefs lus. seA groupent
l'poque sous
des premiers
la con-

tablissements rguliers, palrons par le cardinal


de Richelieu, ils se rpartissent en quatre cat
gories d'habitants :
Les boucaniers, qui se livraient la chasse (ils
tirent leur nom du procd qu'ils employaient
pour conserver la viande des bufs sauvages,
le boucan : l'animal abattu tait dcoup sur
place, sa chair fume et dessche);
Les flibustiers, qui couraient les mers sur
de frles embarcations, enlevant l'abordage
jusqu'aux navires de haut bord, mais se livraient
trop souvent aux actes de lapin s r vol tan te pirate
rie, sous le prtexte d'une guerre d'extermination
contre les Espagnols (leur nom prouve l'origine
tout anglaise de ces bandes d'cumeurs, il drive
deLes
free-booters,
Colons, qui
francs-butineurs)
s'adonnaient ; l'exploitation

du sol;
14 NOS CROLES

Les Engags, attachs par un contrat volon


taire aux boucaniers et aux colons.
Tout ce monde ne valait pas bien cher au
dbut. Les flibustiers taient gens de sac et de
corde, entremlant la componction et les uvres
pies aux blasphmes et aux brigandages. Les
boucaniers, qui les regardaient comme des
sclrats , avec moins de vices crapuleux,
n'avaient pas beaucoup plus de scrupules. Les
colons taient durs, aussi impitoyables envers
leurs engags qu'envers des esclaves d'autre race.
La qualit matresse de ces premiers habitants,
c'tait une bravoure toute preuve. Au milieu
de guerres continuelles, souvent abandonns
eux-mmes, ils ne flchirent jamais. Bientt, en
dpit des fatigues, malgr les calamits qui
entranaient pour eux les plus rigoureuses pri
vations, ils acquirent une vigueur et une rsis
tance peu communes. Il leur fallait des femmes,
on leur en expdia de France, et, bien que
recrutes dans les plus basses couches, ces
misrables exiles commencrent modifier les
moeurs de la faon la plus heureuse ; elles adou
cirent ce que les habitudes avaient de trop
brutal, tout en prenant un peu des vertus
militairesde leursmaris .Rapidementlessocits
se policrent \

' Voir les Histoires nu Relations de Dutertre, Laljat. Roche-


fort, etc., rsumes dans la col. des voyages (Didot, 1759,
t. LX1X), et les tudes historiques de J. Comilliac.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 18

Il v a deux sortes de familles dans les Isles,


crivait' le Pre Dutertre, les premires sont
composes de personnes maries ; les autres de
certains garons qui vivent en socit, qu'ils
appellent matelotage aux termes du pays ; ils
ont dans la case gale authorit sur les serviteurs ;
tout y est en commun et ils vivent en fort bonne
intelligence. Lorsque l'un d'eux se marie, ils se
sparent et l'on partage les serviteurs... ; l'habi
tation est aprtie et celuy qui elle choit est
oblig d'en payer la moiti a l'autre... Toutes les
meilleures familles qui sont aujourd'huy dans
les Isles ont commenc comme cela : car M. d'Es-
nambuc et aprs luy M. l'Olive n'y ayant men
que des engagez, quand ces pauvres gensavoienl
achev leurs trois ans, ils se mettoient deux ou
trois ensemble, abattoient des bois et faisoient
une habitation sur laquelle ils baslissoient une
case, et faisoient des marchandises. Quand l'un
estoit mari, il assistoit son matelot faire une
habitation et taschoit de luy acheter quelque
engag, afin de l'aider gagner quelque chose
pour acheter une femme... '.
Au commencement que les Isles furent habi
tes, chacun faisoit sa place; ceux qui venoient
libres avec des hommes alloient trouver le gou
verneur qui leur donnoit gratuitement une place

1 Car les femmes se payaient et elles choisissaient pour mari


le plus offrant.
16 NOS CROLES

de bois de deux-cens pas de large sur mille pas


de hauteur dfricher : il en donnoit autant
ceux qui sortoient du service, mais Ton a depuis
rduit la hauteur des tages cinq-cens pas1 .
Mais dj les esclaves noirs ont t introduits.
Les engags blancs vivent ct d'eux, soumis
des obligations tout aussi dures. Les familles
des gens maris sont ordinairement composes
de trois sortes de personnes : des maistres, des
serviteurs franois et des esclaves. C'est une loy
inviolable et fondamentale dans les Isles, que
ceux qui y passent aux dpens d'un autre,
soit hommes, soit femmes, soit garons, soit
fi lies, sont obligez de servir trois ans, commen
cer du jour qu'ils mettent pied terre dans l'isle,
ceux qui ont pay leur passage. Il n'est pas
besoin d'en passer de contrat, et on n'est pas
moins engag sans criture qu'avec tous les con
trats des notaires de France. Celuy qui en passe
un autre n'a pas seulement le droit de s'en servir
trois ans ; mais le peut vendre qui bon luy
semble et celuy-ci un autre, si bien qu'on a veu
de jeunes gens franois, et souvent de bien
meilleure maison que ceux qui s'en servoient,
changer sept ou huit fois de maistre en trois
ans. L'unique moyen de se redimer de cette
servitude, c'est de trouver des amis qui en

' Les petites Antilles sont constitues par des sries de


collines (mornes), tages du littoral au centre culminant du
systme.
LES OIUM.NKS Il H I.A POPULATION li

achtent un autre pour servir en sa place, et, en


ce cas, les gouverneurs contraignent les maistres
d'agrer cet change... Les femmes et les (illes
sont sujettes la mme loy : mais comme elles
sont beaucoup plus rares, aussi elles ne sont pas
soumises toutes ces rigueurs; car les femmes
des officiers les achtent, et s'en servent
faire leur mnage... Elles ont un privilge que
les maistres et maistresses ne les peuvent pas
retenir, quand quelqu'un les' recherche en ma
riage ; car, en rendant le prix qu'ils en ont pay,
elles sont mises en lihert et ils les pousent.
Les familles d'aujourdhuy sont bien diffrentes
de celles du commencement o la raret des
femmes obligeoit les habitans d'pouser les pre
mires venues; ce qui fait que quantit de pauvres
filles ont trouv de fort bons partis, car on ne
travailloit que pour avoir une femme et la pre
mire chose qu'on demandoit aux capitaines
quand ils arrivoient de France estoit des tilles. A
peine estoient-elles descendues terre, qu'on
couroit tout ensemble au march et l'amour;
on n'y examinoit bien souvent ny leur naissance,
ny leur vertu, ny leur beaut, et deux jours
aprs qu'elles estoient arrives, on les pousoit
sans les connotre ; car il n'y avoit presque pas
une de ces prcieuses qui ne se vantt d'estre
bien allie en France ; quoy qu'il en ft, le mary
les habilloit le plus superbement qu'il pouvoitet
s'estimoit encore bien heureux d'en avoir ce
48 NOS CROLES

prix. Mais ce qui estoit au commencement si


recherch est aujourdhuy un sujet de rebut : les
filles qui esto-ient la meilleure marchandise qu'on
pust mener aux lsles, sont aujourd'huy de con
trebande, si ce n'est qu'elles y ayent quelques
parens, qu'elles passent leurs dpens et qu'elles
ne soient avantages de quelque beaut ; car,
pour lors, elles peuvent esprer de trouver un
bon parli. La cause de ce changement vient de
ce qu' prsent il y a quantit de filles nes aux
lsles, que les habitans aiment mieux prendre de
bonne heure de la maison du pre et de la mre
pour s'allier dans l'Isle que d'pouser des per
sonnes qu'ils n'ont jamais veus, ni connues...1 .
La race s'est constitue, en mme temps que
la vie est devenue plus sdentaire. Les aventu-
turiers. plus rares, ont abandonn la chasse et
la course pour l'exploitation des bois prcieux
(campche, acajou, etc.). Les colons se sont
multiplis : les productions d'un sol fertile leur
ont assur le bien-tre avec la fortune. Des
habitations, o l'on cultive les pices, le caf, la
canne sucre, etc., se sont leves partout et un
commerce actif se concentre en des villes, sur
le littoral. Des relations frquentes s'tablissent
entre la France et ses colonies des Antilles o
la population s'accrot et s'amliore d'une ma-

' Du Tertre. IHst. gcn. des Antilles habites par tes Franais.
Pans, 1667.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 19

nire continue. Un demi-sicle a suffi pour ce


rsultat, malgr les guerres, malgr les pid
mies, malgr les fautes et les entraves de l'admi
nistration des compagnies. Or, qu'on ne l'oublie
pas, cette prosprit a t l'uvre du blanc,
dclar inapte s'acclimater sous les tropiques,
incapable de triompher des atteintes endmiques,
de remuer la terre aux meurtrires effluves.
Mais le "blanc crole a lui-mme cr un prjug
qui a plong plus tard dans le marasme des
colonies fermes de nouvelles immigrations
d'Europe. De travailleur, il s'est fait matre. Il
a trouv trop pnible, pour lui et pour les siens,
des labeurs qui donnrent la force ses anctres.
Il n'a plus voulu que diriger des troupeaux
d'esclaves qu'on lui amenait grands frais des
ctes africaines. Il a repris l'orgueil de caste
(on n'est plus au temps o les boucaniers dissi
mulaient sous des sobriquets ridicules les noms
d'illustres familles) et il a tendu cet esprit tous
ceux de sa couleur. Plus d'engags, car il ne
faut pas montrer un blanc en communaut
d'occupations laborieuses ct du ngre avili,
et d'ailleurs, grce au partage de gloires et de
misres communes, exisle-t-il une raison de dis
tinguer, aux les, entre nobles et roturiers ! Tous
les blancs sont des hommes d'essence suprieure
de par leur origine, de par le droit de conqute
et de domination; ils n'accordent aux autres
que la mme piti ddaigneuse ou les mnage-
"20 y 0 S (". R 0 L E s

ments dicts par l'intrt du matre envers


l'animal utile. Sous l'intelligente et nergique
impulsion de Colbert, nos colonies prennent leur
plein essor; mais aussi la distinction des cou
leurs achve de s'accentuer ; l'esclavage est
rgularis par le Code Noir1. L'aristocratie crole
est son apoge ; elle compte dans ses rangs
un grand nombre de familles titres et beaucoup
d'anoblis par la faveur royale, en raison des
services rendus aux les 2. Tout noble est doubl
d'un riche planteur et tout planteur roturier peut
aspirer la noblesse, car la fortune donne
l'influence et mne tous les hauts emplois de
la milice et de l'administration. Cette aristocratie
s'entretient et se fortilie par ses mlanges avec
le sang europen. Mais elle prpare sa dcadence
par le trop facile abandon de son berceau : la
conduite des habitations est laisse des grants,
souvent des affranchis, qui n'ont plus qu'un
intrt secondaire leur prosprit ; le matre
va jouir en France des richesses que lui ont
procures les sueurs de ses esclaves ; les colonies

1 II est bien l'uvre de Colbert ; mais il n'a t promulgu


qu'aprs la mort de ce ministre, en 1685.
* Ce systme d'anoblissement tait largement pratiqu dans
les colonies anglaises, et mme, la Barhade, il y eut plus de
chevaliers, crs par les rois de la Grande-Bretagne, n que
dans tout le reste de leurs possessions d'Amrique .Mais, aux
colonies comme en France, plus d'une particule fut aussi acca
pare sans droit. Voir : Lettres patentes du Hoi, en forme
d'dit, concernant les anoblissemens dans Its colonies franoises
et les preuves de noblesse faire dans le Royaume par tes
habitants desdites colonies, '24 aot 1782.
LES ORIGINES DK LA POPULATION 2A

s'appauvrissent de tout l'argent qu'atlire la


mtropole et la race perd sa puissante cohsion1.
La Rvolution lui portera un trs rude coup par
l'affranchissement des noirs 2 et l'admission des
hommes de couleur l'galit politique * ; elle
va d'ailleurs entraner l'croulement de notre
empire colonial, par l'abandon de la Louisiane et
de Saint-Domingue et rduire nos possessions
autilliennes aux les de la Guadeloupe , des
Saintes, de Marie-Galante, de la Martinique, sans
parler de deux ou trois lots sans importance.
L cependant le crole blanc n'a pas dpouill
toute vigueur. Il lutte avec tnacit contre le flot
des lments mtis qui l'assaillent. Mais peu
peu, ruin par son enttement poursuivre un
systme exclusif d'anciennes cultures qui ne
sont plus suffisamment rmunratrices, avec la
main-d'uvre libre et la concurrence trangre,
il cde ses dernires habitations la puissante
compagnie du Crdit foncier ; les terres morce
les tombent aux mains des hommes de couleur,
que le rgime politique et les prfrences gou
vernementales transforment d'autre part en di
rigeants. Les Antilles perdent une lite qui

1 Baudry des Lozires a bien compris le danger de ces retours,


moins dicts par l'amour de la mre-patrie que par une avidit
de nouveaux plaisirs, le dsir de briller comme des mtores
dans la capitale du luxe, etc. Sec. voy. la Louisiane, I, 261.
* Affranchissement momentan, sous la Convention et le
Directoire, dfinitif partir de 1848.
1 Complte partir de 1848.
22 NOS CROLES

aurait d affermir tout jamais leur prosprit.


A la Runion (Bourbon), l'histoire du crole
blanc est, peu de chose prs, ce qu'elle a t
en Amrique. Il y a pourtant quelques diffrences.
L'le a bien t occupe tout d'abord par des
aventuriers, auxquels on envoya de Paris des
lots de filles, recrutes dans les hpitaux ou sur
la rue ; mais elle tait dserte et les Europens
n'y ont trouv personne voler et massacrer.
Les progrs de la colonisation ont t lents ; ils
se sont accomplis, comme par ricochet, l'ombre
de la Compagnie de Madagascar : en 1670, au
rapport de de la Haie, il n'existait encore que
quatre habitations, avec une cinquantaine de
Franais, et, au xvm sicle, la population tait
demeure si rduite, malgr l'extrme salubrit
du climat, que, pour l'accrotre, on alla jusqu'
donner des lettres de naturalisation et d'amnis
tie des forbans de diverses nationalits. En
1730, la Compagnie des Indes est incertaine, si
elle doit garder l'le ou l'abandonner. On a ce
pendant fourni aux habitants des vivres, des ins
truments de culture, des noirs en trs grand
nombre1. Tout va priclitant jusqu' l'arrive
de La Bourdonnais. Alors tout change de face
et la colonie s'lve rapidement au plus haut
degr de prosprit. Les mmes contre-coups

' Hist. on. des voy., XXXII, 433 et XXXI, 399 ; Guet, Les Ori
gines de Vile Bourbon, Rev. mar. et col., 1886.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 23

que la Rvolution a entrans dans les Antilles,


ont t ressentis la Runion. Mais, dans cette
dernire colonie, o le prjug de couleur semble
avoir t toujours attuu, le crole blanc a
conserv une prpondrance d'influence, depuis
longtemps perdue par lui en Amrique. Je parle
du crole qui, par son instruction et ses relations
incessantes avec la mtropole, a consenti ac
cepter les conditions d'une vie nouvelle ; car la
descendance des anciens colons compte parmi
ses plus purs reprsentants un certain nombre
d'arrirs, qui persistent dans l'ignorance et la
routine d'autrefois, demeurent stationnaires au
milieu de l'volution des murs et, vivant mi
srables, presque en sauvages, dans les rgions
les plus retires de l'intrieur, ne font plus figure
dans la socit coloniale (Petits-Blancs).

Le ngre. A la Guyane et aux Antilles, ce


sont les Africains de la cte occidentale, la
Runion, ceux de la cte orientale et les Mal
gaches de Madagascar, introduits par la traite,
puis par engagement, qui ont form les lments
de la population aujourd'hui dominante. C'est
par millions que les ngres ont t arrachs
leurs pays et transports dans les colonies euro
pennes intertropicales. La nation qui a toujours
proclam le plus hautement les grands devoirs
"2b .NOS CROLES

philanthropiques est aussi celle qui a donn le


premier exemple de ce honteux commerce et y a
dploy l'pret la plus ardente : les Anglais ont
t les principaux courtiers en chair humaine; de
la fin du xvu8 sicle au commencement du xvin",
ils ont approvisionn d'esclaves tousles marchs
antilliens, ils en ont jet 910,000, de 1680
1786, dans leur seule possession de la Jamaque1 !
Les abominations de la traite semblaient choses
naturelles aux blancs qui en tiraient profit. Il
faut en lire le rcit, froidement rapport, dans
les ouvrages spciaux (Guides pour la conduite
des habitations de cultures), si l'on veut com
prendre la survivance des haines de la couleur,
aux colonies, haines avives par l'instruction
des masses autrefois dshrites, et rendues plus
actives par l'lvation subito de ces masses
tous les pouvoirs publics. On parle du recrute
ment et de l'entretien d'un troupeau de ngres,
comme de la formation et de la conservation
selon d'animaux
peau les moyens quelconques.
les plus avantageux, d'un trou*-

Ecoutons Ducurjoly, ancien habitant de


Saint-Domingue 2.

' Bryan Edwards, Hist. des Indes occid., II, 64.


8 Le citoyen Ducurjoly, ancien habitant de Saint-
Domingue , ruin par les vnements survenus dans cette
le, a laiss un livre des plus curieux consuller sur la vie
coloniale : Manuel des habitons de Saint-Domingue. Paris,
an X.
J'emprunterai d'autant plus volontiers cet ouvrage, qu'il est
devenu fort rare, mme dans les bibliothques de nos colonies.
LES 0RIG1NKS DE LA POPULATION 20

Voici comment il apprend aux novices les


moyens les plus gnralement employs pour se
procurer les ngres ncessaires la culture .
Le premier moyen et le plus productif est
{enlvement. Ces enlvements sont faits, ou
par les marchands noirs, qui vendent par change
aux Europens leurs compatriotes, qu'ils sur
prennent, ou par les Europens eux-mmes.
La manire de procder est simple. Quelques-
uns se cachent dans les forts, ou prs des routes,
attendant le voyageur sans dfiance, comme le
le chasseur attend la proie timide ; d'autres se
mettent en embuscade dans les champs de riz,
et enlvent tous les enfants qu'on y place pour
chasser les oiseaux ; il y en a aussi qui se tien
nent prs de sources d'eau, et saisissent les mal
heureux que la soif force de venir s'y dsaltrer,
ou prs des baies afin d'y surprendre ceux qui y
pchent pour leur nourriture. Mais le poste le
plus avantageux est dans les prs, lorsque l'herbe
est haute, ou ct du sentier qui communique
d'un village l'autre... Des canots remontent
les fleuves jusqu' 200 lieues de la cte, afin de
procder ces razzias ou pour ramasser les es
claves dj capturs et tenus en rserve par les
affids. Le second moyen pour se procurer
des esclaves, c'est d'allumer la guerre entre les
souverains
ceux d'Europe,
de la souvent
Guine. Ces
ambitieux
princes,etainsi
jaloux,
que

brlent d'accrotre leur territoire, leurs revenus


26 NOS CROLES

et leur pouvoir. Cette ambition suscite des guerres


meurtrires, et les vaincus qui chappent la
mort sout condamns l'esclavage. Les princes
qui entreprennent ces escarmouches, car on ne
peut leur donner d'autre nom, ne sont pour l'or
dinaire que des chefs de tribus. Tant qu'on ne
leur commande pas d'esclaves, ils sont en paix.
Arrive-t-il des vaisseaux? Us marchent aussitt
la conqute de quelques cantons, brlent des
villes, saccagent les campagnes, et emmnent
captifs tous les habitants, moins que, victimes
eux-mmes de leur cupidit, ils ne deviennent
la proie du traitant qui devait les enrichir...
Le troisime moyen vaut les prcdents : il con
siste exciter plusieurs souverains contre
leurs propres sujets ; on propose ces princes
d'changer une cargaison d'Europe contre des
esclaves : . Ils envoient aussitt des troupes
contre quelques villages, les brlent et chargent
de chanes leurs habitants... Le quatrime
moyen est plus ingnieux : c'tait de faire subs
tituer aux anciennes pnalits pour les crimes ou
les dlits, parmi les nations noires, la peine
unique d'tre rduit en esclavage et vendu. Le
procd ne suffisant pas pour satisfaire la cu
pidit des souverains de la Guine, ils ont multi
pli les crimes pour multiplier les coupables ; ce
n'est point encore assez, ils ont fix des grada
tions subtiles dans les dlits, afin d'en tablir
dans les punitions ; ils ont statu que les forfaits
LES ORIGINES DE LA POPULATION Zi

graves coteraient la libert non seulement aux


coupables, mais tous les mles de sa famille,
mais sa famille entire, mais ses amis, et
aussi loin qu'il leur plairait d'tendre la rigueur
despotique . On vend aussi les dbiteurs
insolvables et, sur la cte, plusieurs marchands
ont des rserves d'enfants, qu'ils lvent pour
en trafiquer, ds qu'ils sont parvenus l'ge
du travail .
Ces malheureux, que les traitants acquirent,
de la premire main , pour un morceau d'
toffe, un sabre, un pistolet, ou quelques bouteilles
d'eau-de-vie, vaudront, au port de destination,
jusqu' 1,500 ou 2,500 livres. Mais avant d'arri
ver, que de misres ils auront eu supporter,
quelles pouvantables hcatombes ils auront
fournies l'insatiable avidit des blancs! Il y a
la marche des convois de leurs points de forma
tion vers la cte, lalourde entrave au cou et aux
pieds, sous le soleil, la pluie, les coups des con
ducteurs ivres et abrutis ; puis le parquage sans
abri, parfois sans nourriture, au milieu des ma
rais, en attendant l'embarquement. A bord,
redoublements de souffrances. On entassait les
esclaves dans des faux-ponts sans air ni lumire,
o ils ne pouvaient se tenir debout ni mme bou
ger ; on s'inquitait peu des provisions : on a vu
des convois prir faute d'eau ; la ration tait exi
gu et de mauvaise qualit, presque toujours
compose de salaisons avaries ( ceux qui refu
28 NOS CROLES

saient de manger, on approchait de la bouche


une pelle rougie au feu, en menaant de les
en brler ou de leur faire avaler des charbons
ardents). La mer devenait-elle mauvaise, les
moindres ouvertures taient fermes : le faux-
pont n'tait plus qu'un foyer de miasmes hor
ribles, o se joignaient, aux odeurs dgages
des corps entasss, celles des vomissements pro
voqus par le roulis, des djections des malades
incapables de remuer, etc., et quand le calme
revenait, les captifs taient torturs au souvenir
de la patrie et de la famille atout jamais perdues
pour eux, par l'apprhension du sort qui les at
tendait (les ngres croyaient gnralement qu'on
les achetait pour les manger). On a beau leur
dire (touchant intrt !) qu'on les mne dans un
charmant pays et leur dbiter d'agrables men
songes, ils n'y ajoutent aucune foi, ils se chagri
nent et se laissent souvent mourir de dsespoir.
(Quelle mauvaise grce!)
Le convoi arrive au port, bien rduit, mais
encore riche de profits pour l'armateur ou le
capitaine. La vente est annonce. L'esclave des
deux sexes est alors expos nu aux regards des
personnes qui veulent en acheter, afin qu'elles
puissent juger si Jes sujets sont bien conforms
et n'ont point de maux cachs... Le ngre Ag
de dix-huit vingt ans se payait ordinairement
2,400 livres (la valeur diminuait mesure que
l'ge tait plus avanc), le ngrillon de douze
LES ORIGINES DE LA POPULATION 29

seize ans, 16 1,800 livres, l'enfant de huit


douze ans, 1,200 livres; les ngresses cotaient
presque aussi cher que les hommes : celles qui
avaient des enfants gs de cinq six ans ne
pouvaient tre vendues sparment (non point
par charit, Ton ignorait ce sentiment-l dans
le monde des exploiteurs qui traitaient le noir en
vile bte de somme, mais pour assurer la con
servation d'un produit, plus tard susceptible
de bonne vente).
Puis venait la rpartition sur les habitations,
l'apprentissage du travail forc sous le fouet tou
jours lev du commandeur, les souffrances physi
ques et morales de toutes sortes, chez les mauvais
matres, cruels ou insouciants de la piti, d
daigneux d'un code qui leur paraissait empreint
de trop de douceur envers l'esclave (!) et d'ail
leurs assez puissants, au milieu des leurs, pour
tre assurs de l'impunit, mme aprs un crime ;
chez les bons, l'oubli par l'abrutissement.
Et l'on osait soutenir que le ngre, aux colo
nies, lait plus heureux esclave que libre, que
son sort tait prfrable celui d'un grand
nombre de nos paysans ou de nos ouvriers, dcla
ration doublement infme et la honte des gou
vernements, car elle visait consacrer la thorie
du bonheur des masses par la soumission docile
une caste de privilgis et elle avouait que le
proltariat mtropolitain tait pire que l'escla
vage colonial.
-.
30 NOS CROLES

Des cris d'indignation venaient-ils retentir


avec trop d'clat, arrachs des mes d'lite,
par la vue des souffrances du noir? Les croles
avouaient qu'il se commettait bien quelques
excs, mais ce n'tait jamais parmi leur monde,
et chaque colonie revendiquait pour elle-mme
une mansutude qu'elle refusait ses surs.
Partout cependant les faits dmentaient les
prtentions affiches, et bien rares taient les
blancs qui auraient eu le droit d'crire ces lo
quentes paroles de Parny son ami Bertin(Ile de
Bourbon, janvier 1775) :
Non, je ne saurais me plaire daus un pays
o mes regards ne peuvent tomber que sur le
spectacle de la servitude, o le bruil des fouets
et des chanes tourdit mon oreille et retentit
dans mon cur. Je ne vois que des tyrans et
des esclaves, et je ne vois pas mon semblable.
On troque tous les jours un homme contre un
cheval : il est impossible que je m'accoutume a
une bizarrerie aussi rvoltante. Il faut avouer
que les ngres sont moins maltraits ici que dans
nos autres colonies; ils sont vtus; leur nourri
ture est saine et assez abondante ; mais ils ont
la pioche la main depuis quatre heures du
matin jusqu'au coucher du soleil; mais leur
matre, en revenant d'examiner leur ouvrage,
rpte tous les soirs : Ces gens-l ne travaillent
point. Mais ils sont esclaves, mon ami ; cette
ide doit bien empoisonner le mas qu'ils dvo
LES ORIGINES DE LA POPULATION 31

rent el qu'ils dtrempent de leur sueur... Et


comme dmonstration de leur heureux sort, ils
s'chappent en bandes, s'abandonnent dans une
pirogue drobe la merci des flots, o presque
toujours ils disparaissent,, ou s'enfoncent dans
l'intrieur de l'le, o des gens pays par les
communes leur font lchasse, aussi gaiement
qu' des merles . On se donne la peine ce
pendant de leur apprendre le catchisme. J'en
vis un dernirement qu'on avait arrach de sa
patrie depuis sept mois; il se laissait mourir de
faim. Comme il tait sur le point d'expirer, et trs
loign de la paroisse, on me pria de lui conf
rer le baptme. Il me regarda en souriant et me
demanda pourquoi je lui jetais de l'eau sur la
tte : je lui expliquai de mon mieux la chose;
mais il se retourna d'un autre ct, disant en
mauvais franais : Aprs la mort, tout est fini,
du moins pour nous autres ngres; je ne veux
point d'une autre vie, car peut-tre serais-je en
core votre esclave.
En Amrique, c'tait pire.
Les matres franais ont eu d'ailleurs, parmi
les trangers, mme auprs des croles espa
gnols et anglais, une mauvaise rputation de
duret et de frocit envers leurs esclaves. Il
faut bien reconnatre, qu'au fond de notre carac
tre, il existe une forte dose de vanit et d'iras
cibilit, favorables aux carts les plus criminels.
Nos migrants du xvne sicle n'taient pas
32 NOS CROLES

hommes tris sur le volet et les premiers colons


lgurent leurs successeurs une partie de la
brutalit de murs, cre chez nouspendantune
longue priode de guerres religieuses. Le ddain
de la vie humaine engendra la non-piti vis--vis
des faibles. Plus tard, la fortune ne lit que rendre
plus intenses les convoitises, et maints blasonns
et roturiers parvenus eurent cur d'acqurir
vite et de jouir tt, sans souci des moyens. Le
sang du ngre dut produire beaucoup d'or.
Il y avait dans les Mornes, quelque dis
tance de Port-au-Prince, une habitation poss
de par une bonne dame, qui, n'ayant pas besoin
d'augmenter rapidement son bien, dfendait
qu'on tourmentt ses esclaves. Elle mourut et
l'habitation fut vendue. L'acqureur trouvabien-
tt que les ngres taient trop paresseux pour
satisfaire promptement la soif de richesses qui le
dvorait. Il voulut les forcer au travail, et ne
fit que les rendre indociles. L'habitation fut de
nouveau mise en vente, et la valeur, comme on
peut le croire, baissa. Un second acqureur se
prsente... (suit les errements de son prdces
seur et choue comme lui. Un troisime acqu
reur, M. de ..., obtient la proprit pour une
somme trs minime, que ses amis regardaient
comme perdue)... Mais il avait fait son calcul.
Il s'tablit sur les lieux; il envoie les ngres au
travail et les accompagne lui-mme bien arm.
Leur got pour la paresse et leur esprit de mu
LES ORIGINES DE LA POPULATION 33

tinerie se manifestent bientt. M. de ... tranche


la tte lui-mme celui qui parat tre le prin
cipal instigateur du dsordre. Cet exemple de
frocit ne suffit point; un seconde tte tombe.
Ce n'est point assez encore. IL fait creuser une
fosse profonde et enterrer jusqu'au cou deux ou
trois ngres. En cet tat, on leur donne de la
nourriture pour prolonger leur supplice et pour
attendre qu'ils soient dvors tout vivants par
les vers. Depuis l'habitation prospra et M. de ...
tait, quand la Rvolution vint, un des riches
propritaires de la contre. (E.-M. Masse1.)
Est-il singulier aprs cela, de lire l'explosion
de joie bruyante qui se manifesta parmi des
gens aussi heureux, l'annonce des grands chan
gements accomplis depuis les vnements de
1789, l'lan qui les poussa vers la libert jusqu'
les faire triompher, Saint-Domingue, d'une
arme de vieux soldats, quand, au mpris des
principes, on le voulut comprimer 2 !

' Vlsle de Cala et la Havane. Paris, 1825, p. 321. Voir auss


mon livre : Le Crime en pays croles (ch. ij.
! On n'a pas s'tonner des rcriminations (ies blancs, ni
n'es torrents d'invectives qu'ils dversrent sur les dfenseurs
'1e la libert des ngres. Mais il est triste d'avoir rappeler
que les hommes de couleur ne parurent pns comprendre une
mancipation dans le sens larfre et gnreux. Les rvolts de
Saint-Domingue furent tout d'ahord des associations trs
restreintes d'individualits. Les premiers chefs de l'insurrection
n'avaient pas la pense de demander la libert des esclaves
t ne la rclamaient que pour eux-mmes...; les multres
tenaient beaucoup conserver leurs propres esclaves... ; ils
envoyaient la mort ceux des noirs qui les avaient soutenus...
Sp. John, Hati, p. 46.)
34 NOS CROLES

La Rvolution ne fut qu'un leurre pour les pau


vres noirs. Ils entendirent parler autour d'eux
de libert, d'galit et de fraternit. Ils se battirent
bravement contre les Anglais, quand nombre de
blancs, l'imitation des migrs, s'enrlaient
parmi les ennemis de la Rpublique. Et ils se
voyaient contraints au travail dans les ateliers
nationaux, rendus par force la culture du sol,
obligs la rsidence surleursanciennesparoisses
sous la promesse de salaires illusoires, mais
aussi sous la menace plus relle de durs chti
ments. Bientt mme le systme imprial fit
renatre les pires poques de l'esclavage, et des
hommes, qui avaient dchan avec le plus de
violence les apptits des noirs, veill avec le
plus d'audace leur haine fanatique contre les
riches planteurs, devenus les plats favoris de
l'autorit nouvelle, acceptrent la mission
d'touffer dans le sang de leur nafs auxiliaires
d'autrefois, les doctrines prches par eux, au
profit de leurcynique ambition. Ecurant exem
ple de duplicit politique, de ngation dela mo
ralit sociale, offert des masses toutes d'instinct
et de sentiment, par des hommes de race intel
lectuelle et dirigeante '. Des rvoltes clatrent.

Le farouche missaire (ie la Convention, Victor Hugues,


hros sinistrp, dont l'nergie patriotique fait oublier les vols et
les assassinats, mais dont la fin relve la bassesse, aprs avoir
t le grand promoteur du Sans-Culottisme la Guadeloupe,
devint gouverneur imprial la Guyane. Dans la mme le,
le lieutenant de vaisseau Lacrosse avait excit les noirs
LES ORIGINES DE L.V POPULATION

EUesfurentarrtespar dessupplices et l'acharne


ment des blancs se tourna, impitoyable, contre
ceux des leurs qui ne craignirent pas de se mler
aux ngres.
La Rvolution de 1848 et les efforts d'un petit
groupe d'hommes gnreux abolissent enfin
l'esclavage dans toutes nos possessions. Mais
pendant trop longtemps encore, on continua
introduire aux Antilles et la Guyane, surtout
la Runion, Nosi-B, Sainte-Marie-de-Mada
gascar et Mayotte, sous le nom 1 Engags afri
cains, des convois de vritables esclaves. En 1861,
la Martinique, j'ai assist au dbarquement d'un
convoi de ces pauvres diables, ironiquement ap
pels des travailleurs libres. Ils taient parqus
sur la savane de Fort-de-France, au nombre
d'environ 500, hommes, femmes, enfants, nus,
leur numro d'ordre au cou, sur une plaquette
de fer-blanc, tremblants sous l'incertitude du
sort qui leur tait rserv. Ils attendaient la
rpartition, la vente ! Cette traite hypocrite
a enrichi des gens de haut ngoce, qui sont de
venus, eux et leurs fils, des personnages trs
honors (l'argent n'a point gard l'odeur de
la chair noire et c'est tout ce qu'exigent les plus

la rbellion et aux excs, pendant son premier sjour; revenu


un peu plus tard avec le titre de capitaine-gnral gouverneur,
il provoqua, par ses inqualifiables rigueurs, une rvolte qu'il
ne sut pas enrayer, eut la honte de se laisser prendre et
chasser par ceux-l mmes qu'il avait si odieusement pers
cuts : il devint baron de l'Empire, mais il restera l'une des
plus vilaines figures qu'un historien puisse avoir retracer.
36 NOS CROLES

difficiles). Mme aujourd'hui, elle n'est pas


compltement supprime. En 1878, Nosi-B,
j'ai pu constater sur les habitations l'exis
tence de nombreux Maquois, recruts sur la
cte orientale d'Afrique, et certainement inca
pables d'avoir compris et sign aucun contrat
d'engagement; j'eus svir, un jour, contre un
planteur, qui ne mnageait pas les rigueurs
inhumaines ces malheureux, ... la grande
indignation de toute une population, une
poigne de blancs et de multres, que j'appris
connatre pendant une magistrature de deux
mois, et de cyniques dolances trouvrent un
soutien auprs de politiciens et d'administrateurs
pars de l'tiquette rpublicaine '.
' Certains dputs ftent avec fracas, en des banquets inonds
d'loquence... et d'excellents vins, Paris, l'anniversaire (le
l'abolition de l'esclavage aux colonies. Savent-ils ceci? et, s'ils
le savent, pourquoi se. taisent- ils devant les Chambres et le
pays ?
la cte occidentale d'Afrique, les traitants achtent toujours
des ngres, non plus des troupeaux, mais des individus, prin
cipalement des femmes, dont ils font ieurs concubines, et des
enfants, qu'ils transforment en domestiques dociles et peu
coteux. Le prix moyen de ces ttes est un collier d'ambre
artificiel (marchandise venant d'Allemagne et d'une valeur
commerciale de 150 200 francs1. Ces noirs, leur arrive
dans les chefs-lieux, deviennent libres, aprs une dclaration
et un jugement, qui rgularisent les affaires de l'acheteur, mais
ils sont laisss la disposition de celui-ci (le tuteur, le matre
d'adoption, par euphmisme administratif), jusqu' l'ge de
vingt ans et sous la condition qu'on leur apprendra un mtier.
De mtier, on ne leur apprend que celui pour lequel on les a
achets (adopts!) et comme ils sont incapables de trouver
vivre en dehors de la domesticit, ils y restent, ne cotant
leurs possesseurs qu'une maigre nourriture et un lger vtement.
11 y a mieux. Sur le territoire d'un poste franais, j'ai vu un
convoi de 200 Diobas, fugitifs, recueillis un un sur l'insolente
rclamation d'un principicule foulah, rassembls dans la cour
LES ORIGINES DE LA POPULATION 37

Les Ngres croles sont maintenant les gaux


politiques du blanc. Mais ils dominent celui-ci
par le nombre, ce qui revient dire que, grce
au suffrage universel, ils arriveront bientt
l'annihiler. Pour ceux qui observent de loin,
c'est parfait. Pour ceux qui observent de prs,
non griss par les vapeurs des thories doctri
naires et les sduisants rsultats de leurs appli

que dominait le drapeau tricolore et livrs par ordre suprieur


leurs matres.
Le colonel Frey, dans un livre rcent, a donn entendre
quel hideux commerce couvraient nos expditions vers le Haut-
Niger. (Lire cet gard un article de M. de Kratry, Rvlations,
dans le Figaro du 10 octobre 1888.)
A la cte orientale d'Afrique, les boutres arabes emmnent
toujours des cargaisons de btail humain.
L'Angleterre et l'Allemagne ont arm des navires pour la
rpression de la traite. Mais le sort des ngres est le moindre
de leurs soucis, et l'alliance des deux empires cache leurs
vises cupides. Les capitaines anglais, lorsqu'ils capturent
un btiment charg d'esciaves, touchent une forte prime, qui
stimule leur zle, et les noirs, au lieu d'tre rendus leur
patrie, doivent payer leur dlivrance par un service obligatoire
de cinq annes dans une colonie anglaise. Je sais un capitaine
qui ne se rcria pas, quand on lui proposa demi mot (contre
une allchante rtribution) d'amener... ses prises Nosi-B
plutt qu' Maurice. Quant aux Allemands, leurs livres et
leurs journaux trahissent leurs vritables apptits. En 1887, la
compagnie de l'Afrique orientale dcernait un prix un m
moire, suri' Art de dresser les ngres au travail des habitations,
mmoire o l'on dveloppait la pure doctrine esclavagiste : Il
faut habituer le Noir se considrer perptuit comme le
subordonn du colon allemand; tenir les enfants indignes
loigns de la maison paternelle et de leurs parents... Les
enfants devront, de toutes faons, tre considrs comme une
proprit de l'tablissement auquel ils sont attachs...
On seul homme, un Franais, a lev une voix indigne et
dsintresse, Mgr Lavigerie. On l'a rcompens, dans' sa patrie,
par les attaques les plus viles et les plus calomnieuses.
Mes opinions ne sont point clricales; mais je tiens avant
tout demeurer dans la voie du juste et du vrai. Il est triste
d'avoir trop souvent les signaler plutt du ct de ses adver
saires !
38 NOS CROLES

cations, c'est moins heureux. Il ne me parat


pas dmontr, au point de vue simplement dmo
graphique, que le noir d'aujourd'hui ait acquis
la rsistance physique prolonge dans ses mi
lieux d'immigration force ', ni, au point de vue
social, qu'il ait jamais fait preuve, en quelque
lieu que ce soit, de capacits intellectuelles et
d'aptitudes collectives suprieures. Il devait
tre affranchi. Mais il et t dsirable, que sa
race gardt le contrepoids d'un lment ethnique
mieux dou qu'elle sous le rapport des facults
directrices, bien adapt au climat, malgr que
l'on prtende le contraire, et d'ailleurs facile
entretenir dans sa vigueur par de frquentes
instrusions de sang d'Europe, au prix de l'aban
don de notre niais systme de tracasserie et d'a
pathie administratives. L'exclusivisme autrefois
existant au profit du blanc existe maintenant
tout au profit du ngre. Les deux oppositions ne
valent pas mieux l'une que l'autre. On s'en aper
cevra tt ou tard..., mais peut-tre trop tard.

Le multre. Le blanc n'estimait le ngre


gure plus qu'un animal susceptible d'un dressage
utile.
* J'ai Mais la dbauche
crit l-dessus luidans
ma pense faisait oublier
un mm. la difl'-
sur VAcclima

tement de la racs noire d'Afrique (Rev. d'anthrop., 1882).


LES ORIGINES DE LA POPULATION 39

rence du sang et il ne ddaignait pas de partager


ses faveurs entre la ngresse et la femme de sa
race. On sera sans doute tonn d'un got aussi
dprav de la part des blancs, crit Ducurjoly ;
il est cependant gnral, soit qu'ils y soient
entrans par l'occasion et la facilit, par l'oisi
vet, par l'influence du climat, par l'habitude,
par l'exemple, par l'indolence et la fiert des
blanches, ou parle peu de soin qu'elles prennent
de leur plaire ; et peut-tre, dans l'origine de
nos colonies (par la disette d'autres femmes ou)
par un motif de curiosit... Ce dernier mobile
seul peut expliquer l'abandon de quelques
femmes blanches des ngres esclaves, chose
rare, mais qui l'et t beaucoup moins, d'aprs
le P. Labat, s'il y paraissait chaque fois que
cela arrive * . De ces unions sont sortis les
multres. Le clerg catholique, qui assimilait
nagure le rapprochement du chrtien et de la
sarrasine au crime de bestialit, n'alla pas aussi
loin dans nos colonies : il eut quelque piti pour
des faiblesses difficiles empcher, et protesta
mme contre les excs de svrits rpressives,
inspires par une politique de caste dfiante et
malavise. Toutefois sa voix resta timide. Le
nombre des multres serait bien plus grand dans
nos isles, remarque le P. Labat, sans les peines

' Nouv. voy. aux isles de l'Amrique, 1724, d. en 6 vol., II,


129.
40 NOS CROLES

qu'encourent ceux qui les font : car les n


gresses sont d'elles-mmes trs lascives, et les
hommes blancs ne l'tant gures moins et trou
vant beaucoup de facilit contenter leurs
passions avec ces cratures, on ne verrait autre
chose que des multres, d'o il s'ensuivrait de
trs grands dsordres, si le Roi n'y avait rem
di, en condamnant une amende de 2,000 livres
de sucre ceux qui sont convaincus d'en tre
pres ; mais si c'est un matre qui ait dbauch
son esclave, et qui en ait eu un enfant, outre
l'amende, la ngresse et l'enfant sont confisquez
au profit de l'hpital ', sans pouvoir jamais
tre rachetez sous quelque prtexte que ce soit.
On ne peut assez louer le zle du Roi dans la
disposition de cette ordonnance ; mais on per
mettra aux missionnaires de dire qu'en cher
chant remdier au scandale que ce crime cau
sait, on a ouvert la porte un crime bien plus
norme, qui consiste dans des avortements fr
quents que les ngresses se procurent quand
elles se sentent grosses, et cela fort souvent du
consentement ou par le conseil de ceux qui en
ont abus 2.

1 Et des religieux de la charit. Les bons frres apportaient,


dans la recherche de la paternit, une ardeur qui leur attirait
quelquefois de fcheux dsagrments. N'arriva-t-il pas un jour,
qu' l'un d'eux, devant le juge, une effronte ngresse prsenta
son enfant de contrebande, en le gratifiant d'un : Toi papa li,
dont elle ne voulut point dmordre. L'assistance se pmait
force de rire . Labat, /. c, 123.
Ib.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 41

En gnral, ces unions, formes par la dbau


che, n'taient que passagres, ou bien elles
constituaient un simple concubinage. Mais quel
quefois elles furent cimentes par des liens
lgitimes. Si la ngresse ne mritait pas toujours
d'tre admise au foyer rgulier, elle savait en
certains cas s'en rendre digne par le dvouement.
Chose assez surprenante, il ne semble pas que
ces mariages aient t aussi mal vus qu'on et
pu le croire priori, d'aprs les prjugs de
caste : sans doute parce qu'ils taient ia cons
quence d'obligations exceptionnelles. Ils taient
d'ailleurs fort rares '.
Les multres, ns de femmes esclaves, furent
d'abord affranchis de plein droit l'ge de vingt-
quatre ans pourvu que, jusqu' ce temps-l, ils
eussent demeur dans la maison du matre de
leur mre . Mais par ordonnance royale, ils
durent plus tard conserver le sort de leur mre,
suivant le vieil adage, romain, partus sequitur
ventrem. Cela n'empcha pas la formation d'une
race mtisse, qui se dveloppa de plus en plus
belle et vigoureuse, mesure que les croise
ments se multiplirent entre ses lments plus
clairs et les blancs de pur sang, mesure aussi
que des mariages devinrent plus frquents entre
ses propres lments. Cette race grandit par ses
1 Labat n'a connu que deux mariages de ce genre aux les
(lu Vent; il rapporte l'un sans un mot de critique. l'autre avec
indignation, mais en raison de la triste rputation de l'pouse.
M,, 128.
42 NOS CROLES

sujets libres, les uns ns en cet tat, les autres


affranchis. Issue de l'amour, elle s'entretient et
conquiert ses premiers privilges par l'amour ;
car la multresse, arme des sductions du corps
et de l'intelligence, a mieux su que la ngresse
capter les faveurs du matre riche pour ses
enfants. Ceux-ci n'arrivent aucune fonction
d'importance ; mais ils reoivent une instruction
souvent gale celle des blancs ; ils mditeront,
dans l'ombre et le silence, sur le hasard de leur
origine ; placs entre deux races extrmes, com
parant leurs qualits et leurs besoins, qu'ils
fusionnent, ils s'initieront d'eux-mmes aux
grandes aspirations ; ils se rendront dignes peu
peu de raliser celles-ci. Lorsque la Rvolution
clate, ils ne sont rien, mais ils mritent d'tre
quelque chose. La chute de la monarchie, en
entranant celle des privilges, leur ouvre la
porte des emplois publics : ils y font preuve des
plus brillantes qualits. Une inepte raction
menace de les replacer sous un joug despotique :
les uns courbent le front, avec l'espoir d'une
prochaine dlivrance ; les autres refusent d'aban
donner aucune parcelle del libert et de l'galit
conquises et meurent les armes la main (Del-
grs, la Guadeloupe). Enfin sonne le rveil de
1848 : les gens de couleur restent dfinitivement
les gaux politiques des blancs.
Le multre, sous le rapport plastique et
crbral, est un tre admirablement dou. Mais
LES ORIGINES DK LA POPULATION 43

il porte en lui le germe destructeur. Il s'teindra


s'il ne rencontre un homme d'autorit puissante,
sorti de ses rangs, qui lui fasse toucher du doigt
le danger de son isolement, moins dict aujour
d'hui par le prjug de la couleur, que par la
haine jalouse et irrflchie du mtis contre le
blanc, crole ou europen. Malgr son appa
rence, il ne me semble point en tat de se suffire
lui-mme pour la conservation indfinie de
sa race. S'il se retrempe dans le noir, il rtro
grade vers le sang africain. Il doit donc chercher
se mler aux blancs. Avec plus de tact, il
serait arriv, sinon faire taire d'emble les
rpugnances des blancs croles, du moins
s'allier sans trop do peine avec les blancs
d'Europe et, par ceux-ci, il et russi peu peu
pntrer dans les meilleures familles locales.
L'union ainsi comprise eut amen la fusion
de l'lite des mtis dans la race suprieure, et
entretenu, parmi les milieux de croisements
tous degrs des multres avec les noirs, une
certaine pondration, qui aurait diminu les
chances d'un envahissement graduel des masses
par l'lment africain ou mme prvenu cet
envahissement. Le blanc n'et que gagn dans
cette voie et nos colonies ne seraient pas aujour
d'hui des foyers de divisions , menacs d'un
effondrement. Mais par les tendances contraires,
le noir seul restera le matre. Le blanc, sans
nouvelles attaches avec son berceau, disparatra
44 NOS CROLES

bien vite. Le multre, qui s'en rjouit l'avance


et ne sait rien diminuer de son troite rancune,
lui arrachera pice pice ses terres, dj mor
celes par le Crdit foncier, son influence, dj
plus qu'branle par des dputs tous ou presque
tous issus de la couleur; il dominera par le ngre
momentanment, sans penser, sans vouloir croire
qu'il prira par lui '.
Seuls ou aids des multres, les noirs n'di
fieront jamais une socit progressive et solide.
J'mets sans rticence une opinion qui me
semble vraie. Je me soucie fort peu qu'elle
plaise ou dplaise, qu'elle ait ou non quelque
cho. Au moins suis-je satisfait de me trouver,
sur ce brlant terrain, en communaut d'obser
vations et d'ides avec Spencer Saint-John, qui
a tudi de si prs la socit hatienne et for-

Le vrai multre, le multre type, est le produit d'une


ngresse et d'un blanc... La reproduction du multre par lui-
mme est impossible suivre, carie produit de ce croisement-
l s'est recrois tantt avec le blanc, tantt avec le noir, ou
bien avec l'un et l'autre successivement, et il est rsult de ces
mlanges des nuances, qui, des deux cts, n'ont pu tre
notes par des noms, que jusqu' la quatrime gnration.
Pass la quatrime gnration, suivant que l'lment blanc ou
l'lment noir a t de plus Su plus dominant, le multre rede
vient blanc ou noir. J'ai cru remarquer que deux multres types
qui se reproduisent entre eux (la mre de la femme et de
l'homme ayant t des ngresses, ce qui a lieu le plus ordinai
rement) la nuance de leur enfant est plus noire que la leur et
semble tendre naturellement vers un retour au ngre. C'est ce
qui expliquerait la suprmatie des noirs Hati, o, aprs
quarante ans. ils ont fini par prdominer. Le multre ne peut
exister que par le croisement incessant du blanc et du ngre.
Pass la quatrime gnration, il rentre dans l'une ou l'autre
de ces souches. Cette remarque avait t dj faite par de Paw.
(Rufz, Soc. d'antfoop. de Paris, 1868,)
LES ORIGINES DE LA POPULATION 45

mule ainsi ses apprciations : Je regrette de


dire que plus j'ai acquis d'exprience, moins j'ai
cru la capacit du ngre pour occuper une
position indpendante. Tant qu'il se trouve en
contact avec les blancs, comme dans le sud des
Etats-Unis, il s'en tire bien; mais ds qu'il n'est
plus sous cette influence, comme Hati, il tend
reprendre les coutumes des tribus d'Afrique,
et s'il ne survenait aucune pression extrieure,
il rtrograderait bien vite l'tat des habitants
du Congo.... Je crois qu'il est incapable de crer
une civilisation, et que, mme s'il recevait
une meilleure ducation, il conserverait encore
une certaine infriorit; comme homme, il ne
sait pas se gouverner lui-mme, et comme na
tion il n'a pu faire aucun progrs. Pour bien le
juger, il faut avoir vcu trs longtemps avec lui
et ne pas se laisser influencer par la thorie de
l'galit d'aptitude de. toutes les races progres
ser dans la civilisation. Il est hors de doute que
les multres sont suprieurs comme intelligence
et sont bien plus capables de gouverner, quoi
qu'ils ne l'aient gure prouv jusqu' prsent. Il
est pitoyable de voir, quand on lit leur histoire,
avec quelle facilit la moindre question d'int
rt ou d'ambition les dtourne du droit chemin.
et combien il est rare que leurs actes soient dic
ts par le patriotisme... '

* Hati ou la Rpublique noire, trad. de West, 1886, p. 128.


3.
46 NOS CROLES

Les colonies anglaises d'Amrique ont pros


pr, parce que, de bonne heure, les multres et
blancs y ont subi la fusion et qu'elles ont ainsi
acquis une population d'lite homogne et vivace,
apte conserver la direction de la masse noire,
au profit de tous.

Je terminerai ces considrations gnrales sur


les lments fondamentaux de la population de
nos vieilles colonies, par une remarque cu
rieuse.
Les origines multiples des familles et des in
dividus sont comme rsumes dans les noms
propres.
Parmi les blancs, on rencontre des noms bien
franais, normands, saintongeois, etc., beaucoup
agrments de la particule nobiliaire... de bon
ou de mauvais aloi.
Parmi les multres, mmes noms que parmi
les blancs, ou immixtion de noms prtentieux,
souventaussi prcds d'une particule sans doute
un peu suspecte en plus d'un cas.
Puis, quand on arrive aux noirs, on dcouvre
les plus bizarres sries de noms et de prnoms,
les uns sentant l'origine africaine, les autres
l'imitation de la priode rvolutionnaire, qui vit
tant d'imbciles s'affubler... non des vertus,
mais des noms des clbrits les plus retentis
LES ORIGINES DE LA POPULATION 47

santes de la Rome antique ; d'autres enfin ac


cusent un entranement admiratif vers certains
hommes, ou peut-tre une vellit nave et vani
teuse de s'affilier par le nom a des familles du
pays ou de la mtropole.
Frquemment, la mre donne, sans le moindre
scrupule, le nom d'un pre... rel ou suppos
l'enfant naturel, qui le garde et le transmet.
Autrefois, jamais le blanc n'et tolr qu'un
noir portt un nom usit dans la caste1 et mme
on allait ordinairement chercher pour l'esclave
baptis, dans les recoins ignors du calendrier
orthodoxe, les noms sanctifis les plus extraor
dinaires ; on imposait indiffremment au nou
veau-n des noms masculins ou fminins, sans
se proccuper du sexe, comme pour ajouter au
ridicule de certaines appellations ; on donnait
pour nom un numro d'ordre, une locution
usuelle, etc.
Quand plus tard on dut se relcher des svri
ts de la coutume, en faveur des noirs affran
chis, on leur laissa prendre des noms plus con
formes au milieu dans lequel ils taient destins
vivre, mais emprunts encore aux couches les
plus basses de la population franaise ou tra
hissant les sobriquets de la caserne.
Il se rencontre enfin dans le monde de couleur,

* Une ordonnance de 1773 dfend aux noirs librs de donner


leurs enfants d'autres noms, que ceux tirs de l'idiome africain.
48 NOS CREOLES

beaucoup de noms drivs de l'anglais et du


hollandais. D'autres sont d'origine franchement
judaque.
Au milieu de ce chaos d'appellations de toutes
sortes, l'Europen prouve un sentiment per
plexe... et quelque peu hilariant. Il a beau se
prmunir contre les surprises, c'est toujours
avec un tonnementdiflicile cacher, qu'il entend
rsonner ses oreilles ou qu'il lit dans les feuilles
locales les noms de maints personnages aujour
d'hui notables, conseillers municipaux, conseil
lers gnraux, mieux que cela mme !
Quelques noms pris au hasard donneront une
ide de la chose ' :
Amilcar Pierre, Pruneau,
Produle Jean, Citronnelle,
Ckelismar Agapit, Cazanavette,
Lolo Jean-Franois, Crve-cur,
Zacar Volzir, Abenzoar,
Mosa Louis, Oltimar Ulysse,
Coridon Vilbrod, Cocls,
Toto Symphor, Brutus,
lsaac Balthazar, Congo,
Iphignie Denis, Coco,
Sapho Jean, Zozo,
RoboaiTi Tertullien, Cpolin,
Salom, Yphis,

Comme ces noms sont emprunts des annuaires ou des


comptes rendus publis dans les colonies, j'estime que leur
citation ne saurait blesser aucune susceptibilit. Quelques-uns
d'ailleurs, s'ils sont bizarres, sont ports par des liommes fort
dignes de les relever.
LES ORIGINES DE LA POPULATION 49

Pnlope Pierre, Hugo,


Polynice Gabriel, Napolon,
Sainte,Hlne Philippe. Voltaire,
Vainqueur Jacques, Turenne,
Taillepierre Valsaint, Sennachrib, etc. etc.

Il n'est pas jusqu' des exclamations banales,


qu'on n'ait transformes en noms propres : la
quatrime page d'un journal, la suite d'une
annonce, j'ai lu le nom d'une demoiselle Magr-
moi (malgr moi) !
A certains de ces noms, il reste ajouter de
beaux titres. Nos colonies n'ont pas encore de
marquis de la Banane, de ducs de l'Orangeade,
etc. Mais cela pourra venir.

Le coolie indou. L'Indou actuel est la


rsultante anthropologique de croisements trs
anciens, sur le sol de l'Inde, entre des races
diverses, autochtones ou immigres, et entre ces
races et l'aryen conqurant. Celui-ci ne s'est con
serv pur ou presque pur, qu'au sein d'un petit
poqu
nombre
e desdegrandes
famillesinvasions
de castemusulmanes,
sacerdotale. l'arabe
A l'-

a pntr dans ce monde, dj si mlang, et il


y a introduit un nouvel lment de modification
ethnique et sociologique. Fidle aux tradrtipus.
brahmaniques et leurs drives, ou convert
oO NOS CROLES

l'islamisme, l'Indou garde le mme isolement


vis--vis de ses derniers matres, les Europens
(Portugais et Hollandais, Anglais et Franais).
A Pondichry et dans les tablissements qui en
dpendent, la Ville noire s'lve distincte et spa
re de la Ville blanche. Il y a cependant quelques
croisements et leurs produits sont dsigns sous
le nom de Topas ou gens chapeau ' .
L'Indou nous occupera comme lment immi
gr dans nos colonies dites sucrires.
Lorsque l'esclavage a t aboli, lorsque la
pseudo-traite des Africains, dguise sous le
nom d'engagement, a elle-mme pris fin, il a fallu
se mettre en qute de travailleurs pour ces colo
nies. On a song aux Chinois, qui se sont montrs
mdiocres cultivateurs et serviteurs trs indociles.
On a bientt trouv dans l'Indou, contraint par
la misre chercher des moyens d'existence
hors de son pays, l'tre souple et mallable, facile
conduire et dompter, au cours de l'exploita
tion inique, qui convenait des chefs d'habi
tation encore imbus des traditions exclavagistes.
Le coolie indou, s'il n'est pas tout fait un esclave,
estbien un serf de la glbe, sous le titre ' engag,

' Leur appellation ne vient pas, comme on le croit, de ce


qu'ils ont le droit de se vtir l'enropnne et de porter le
chapeau ou topi... : (d'aprs M. Ferrier), le mot topa drive
rait du persan (o/),qui signifie canon ; en effet, les descendants
des Portugais, qui taient, de classe mixte, furent faits canon-
niers sous le gouvernement fianais, d'o Top-ha. (Huillet,
Hyg. des blancs, des mixtes et des bidons Pondichry. Pon
dichry, 1867, p. 12.)
LES ORIGINES DE LA POPULATION O'I

et le matre, Yengagiste, peu soucieux trop or


dinairement d'excuter les clauses d'un contrat
rciproque, l'abri dans sa mauvaise foi, grce
la connivence tacite des autorits locales ',
pourrait encore se croire aux beaux temps d'au
trefois, s'il n'avait redouter, de temps autre,

De loin en loin, l'administration prend des airs protecteurs


et relve, par des circulaires presque aussitt oublies, les
plus petits cts d'une situation que tout le monde sait intol
rable pour l'iudou. MM. les inspecteurs de l'immigration ont
signal l'attention de l'administration de nombreux abus
qu'ils ont eu constater sur presque toutes les habitations
qu'ils ont visites... Sur un grand nombre de proprits, il a
t constat que les balances, poids et mesures rglementaires
pour la distribution des vivres aux engass taient dans un tat
de vtust et d'usure qui en altrait l'exactitude; sur d'autres,
ces instruments n'existent mme pas. Ces faits constituent non
seulement des dlits punissables aux termes du Code pnal, mais
ils entranent fatalement des erreurs matrielles prjudiciables
aux engags... Aux termes des contrats d'engagement, les
salaires doivent tre pays intgralement aux engags l'expi
ration des vingt-six jours de travail. Cette clause n'est pas
observe sur un grand nombre d'habitations, o l'on continue,
contrairement la rgle, retenir la moiti du salaire, pour
tre paye la fin de l'anne ('?). L'article 34 de l'arrt de 1861
prescrit" aux engagiststes de remettre, chaque semestre, aux
engags un rglement de leur compte, qui devra comprendre
le montant des journes fournies pour la libration et des
sommes payes. Cette prescription, qui est la sauvegarde des
intrts en jeu, n'a jamais t excute parles engagistes. Il est
temps cependant que chacun se renferme dans ses obligations.
Aux termes de. l'article 30 du mme arrt, les engags ont droit
des vtements, qui se composent, savoir : pour les hommes,
de deux chemises, de deux pantalons en tissu de coton, et un
chapeau de paille par an ; pour les femmes, de deux chemises,
deux robes et quatre mouchoirs en tissu de coton par an. L'ar
ticle 31 du mme arrt prescrit une infirmerie dont les con
ditions d'installations sont dfinis. Partout, il paratrait, ces
dispositions sont incompltement excutes... (Cire, du
17 aot 1880, de M. Kougon, directeur de l'Intrieur la Mar
tinique).
Il faut bien que les nombreux fonctionnaires, qui vivent gras
sement le l'immigration, justifient leur raison d'tre : "tous
croles d'ailleurs, ils ont soin de mnager leurs amis, et les
circulaires ne produisent qu'un long feu.
12 NOS CROLES

courageux
l'intervention
'. dsagrable de quelque magistat

L'Indou, quand il s'engage, sait peu prs


ce qu'il fait; mais seulement peu prs. Il est
recrut dans les castes les plus diverses. Il est
dou d'intelligence et souvent de quelque ins
truction ; il a perdu du rigorisme de ses habitudes
par de frquents contacts avec les Europens,
dans son propre pays, et le gouvernement britan
nique lui offre quelque sauvegarde contre les sur
prises, lorsqu'il s'agit d'un enrlement pour une
colonie franaise. Mais le malheureux est tromp
de mille faons : chez lui, par les agents recruteurs
de sa race, qui lui volent ses primes, avant mme
qu'il ait ralli le port d'embarquement; bord,
o, aprs lui avoir promis le respect de certains
prjugs de caste, on en rit, jusqu' pousser
quelques fanatiques au suicide 2 ; sur les habita
tions, o, loin de retrouver le mode de culture
qui ne l'obligeait au labeur que pendant trois ou
quatre heures, dans les rizires de l'Inde, il
se voit tout coup astreint une rude occupation
de plus de dix heures sur les champs de canne

' Mal en rsulte pour ces magistrats. On essaie de les craser


sous le ridicule ou par la diffamation et tt ou tard on leur
fait payer chrement leur clairvoyance et leur droiture.
* Cela arrive principalement sur les navires anglais, o, dans
l'esprance de mieux attacher le coolie sa terre a'immigratiOD,
on embarque des prtres (bralimes). Ceux-ci reoivent l'assurance
d'tre nourris part ; mais au larye, on les soumet la ration
commune et les misrables dupes, prfrant la mort la souil
lure, se prcipitent la mer.

X
LES ORIGINES DE LA POPULATION 53

ou l'usine. Puis viennent les privations, les frois


sements de l'arbitraire, Ja fatigue et le chagrin,
qui souvent 'ouvrent la porte aux Vnakdies. Des '". .1
uns vont mourir ^ l'hpital, les aiitrei ts,e.Jrent
au
se vagabondage
dbarrasser d'une
ou commettent.
existence des
devenue
crimes,trop
pour ' *'

charge. Les plus fermes rsistent, l'ide qu'ils


reverront leur pays, car, au bout de cinq annes,
ils ont droit leur rapatriement. Mais c'est alors
que l'odieux se manifeste le plus hautement ! Si
la colonie est bout de ressources, ou si elle
ddaigne d'employer ses revenus l'affrtement
d'un navire, elle n'coute pas les rclamations
des engags : elle les garde, et ce que la nos
talgie et la misre emportent diminue d'autant
la masse plaignante, la masse pour laquelle il
faudra peut-tre, sur un ordre de la mtropole,
dbourser quelques milliers de francs. Lorsque
je quittai la Guadeloupe, en 1887, il y avait dans
l'le prs de 2,000 coolies, qui attendaient encore
leur rapatriement depuis plus de dix ans !
Comment pourrait-on compter sur un appoint
utile, avec des immigrants traits de cette faon?
Et cependant quel parti, des colonies prives du
travail des noirs, qui ne veulent pas entendre
parler de la grande culture, au souvenir trop
vivace des anctres, esclaves, uss par elle,
auraient pu retirer du travail mieux compris des
Indous, patients, faciles satisfaire, avec quel
ques mnagements et de la justice ! Cette race,
54 NOS CROLES

qui n'est pas sans qualits, qui possde un assez


haut degr l'esprit de prvoyance ', tait d'adap
tation certaine des climats similaires du sien ;
elle et fourni de nouveaux lments fixes une
population, qui a besoin de se retremper par
des infusions de sang tranger, afin de s'entre
tenir en vigueur et en croissance. Au lieu de
cela, malgr l'norme chiffre des convois qu'elle
a jets sur le sol de la Runion, des Antilles et
de la Guyane, elle n'abandonne ces colonies
que des cadavres : ce qu'elle a de meilleur est
rendu son berceau ".

1 Je tiens de M. Courcoux, trsorier-payeur. la Pointe--


Pltre, qu'au dpart de chaque convoi de rapatriement, il tait
vers dans ses caisses une centaine de mille francs, pour traites
sur les principaux centres de l'Inde ; les familles emportent
avec elles d'importantes pargnes en or.
* Il est, selon moi, parfaitement vrai, que l'immigration
indienne consomme presque autant de cratures humaines
qu'en consommait autrefois l'esclavage, ainsi que l'a soutenu
Schlcher (L'Immigration aux colonies, Paris, 1883).
A la Martinique, on a dress la statistique suivante, qui se
passe de tout commentaire. La proportion des dcs annuels,
pour 10,000 sujets de chaque catgorie, e.,,t de 426 chez les immi
grants indous, de 327 chez les indignes de nos tablissements
de l'Inde, de 285chezles croles (Mon. des col. du 18 mars 1885).
A la Guadeloupe, de 1854 1883, il a t introduit 39,805 coo
lies indous, qui ont donn 4,748 naissances : sur ce total de
44,553 ttes, il y a eu 20,844 dcs et 2,148 rapatriements;
il restait au 31 dc. 1883, dans la colonie, 21,561 immigrants
(Mon. des col. du 13 avril 1885).
L'Angleterre vient d'interdire le recrutement, dans l'Inde,
des engags pour les colonies franaises d'Amrique.
CHAPITRE II
LE CARACTRE
t ET L'ESPRIT

Bernardin de Saint-Pierre, dans ses Etudes de


la Nature1, nous peint, avec les brillantes cou
leurs de sa palette, un petit coin de cette
le Bourbon, o se droulrent les touchantes
amoursde Paul et de Virginie. A l'intrieur, des
forts ; vers la mer, une large lisire d'un beau
vert gris (aujourd'hui de vastes champs de cannes
d'un vert meraude ou dor, sous le soleil qui les
mrit), s'harmonisant d'un ct avec les teintes
des bois et de l'autre avec l'azur des flots. La
vue se trouve ainsi partage en deux aspects, l'un
terrestre et l'autre maritime. Celui de la terre
prsente des collines qui fuient les unes derrire
les autres, en amphithtre, et dont les con
tours, couverts d'arbres en pyramides, se profi
lent avec majest sur la vote des cieux. Au-
dessus de ces forts, s'lve comme une seconde

Cinquime tude.
56 NOS CROLES

fort de palmistes, qui balancent au-dessus des


valles solitaires leurs longues colonnes couron
nes d'un panache de palmes et surmontes d'une
lance. Les montagnes de l'intrieur prsentent au
loin des plateaux de rochers garnis de grands
arbres et de lianes pendantes, qui flottent comme
des draperies, au gr des vents. Elles sont sur
montes de hauts pitons, autour desquels se ras
semblent sans cesse des nues pluvieuses ; et lors
que les rayons du soleil les clairent, on voit les
couleurs de l'arc-en-ciel se peindre sur leurs escar
pements, et les eaux des pluies couler sur leurs
flancs bruns, en nappes brillantes de cristal ou
enlongs flots d'argent. Aucun obstacle n'empche
de parcourir les bords qui tapissent leurs flancs
et leurs bases ; car les ruisseaux qui descendent
des montagnes prsentent, le long de leurs rives,
des lisires de sable, ou de larges plateaux de
roches qu'ils ont dpouills de leurs terres. De
plus, ils frayent un libre passage depuis leurs
sources, jusqu' leurs embouchures, eu dtrui
sant les arbres qui crotraient dans leurs lits, et
en fertilisant ceux qui naissent sur leurs bords;
et ils mnagent au-dessus d'eux, dans tout leur
cours, de grandes votes de verdure, qui fuient
en perspective, et qu'on aperoit des bords de la
mer. Des lianes s'entrelacent dans les cintres de
ces votes, assurent leurs arcades contre les vents
et les dcorent de la manire la plus agrable,
en opposant leurs feuillages d'autres feuillages,
LE CARACTRE ET L'ESPRIT S"

et leur verdure des guirlandes de fleurs bril


lantes ou de gousses colores. Si quelque arbre
tombe de vtust, la nature, qui hte partout la
destruction de tous les tres inutiles, couvre son
tronc de capillaires du plus beau vert et d'aga
rics ondes de jaune, d'aurore et de pourpre, qui
se nourrissent de ses dbris. Du ct de la mer,
le gazon qui termine l'le est parsem et l de
bouquets de lataniers dont les palmes, faites en
ventail et attaches des queues souples,
rayonnent en l'air comme des soleils de verdure.
Ces lataniers s'avancent jusque dans la mer sur
les caps de l'le, avec les oiseaux de terre qui
les habitent ; tandis que des baies, o nagent
une multitude d'oiseaux de marine, et qui sont,
pour ainsi dire, paves de madrpores couleur de
fleur de pcher, de roches noires couvertes de
nrites couleur de rose, et de toutes sortes de co
quillages, pntrent dans l'le, et rflchissent,
comme des miroirs, tous les objets de la terre et
des cieux. Yous croiriez y voir les oiseaux voler
dans l'eau et les poissons nager dans les arbres,
et vous diriez des mariages de la terre et de
l'ocan, qui entrelacent et confondent leurs do
maines... Sur ces objets, dont les harmonies
caressent le regard, se rpandent les mille par
fums des plantes odorifrantes, les murmures et
les gazouillements d'tres innombrables, chantant
la joie de vivre leur manire. Tous les sens
esthtiques de l'homme sont capts la fois t En
58 NOS CROLES

mme temps, le sol fournit avec abondance aux


besoins immdiats, au prix d'un court travail,
et assure le superflu, jusqu' la richesse, au
prix de quelque persvrance dans un mdiocre
effort : ici les racines fculentes, le manioc,
l'igname, etc. ; l les fruits savoureux; ailleurs,
dans les valles ombreuses, prosprent les ca-
fyers et les cacaoyers ; dans les plaines, ondule
la canne sucre, la reine des cultures coloniales.
Au sein de cette luxuriante nature, des races
belles et cres pour l'amour s'agitent indo
lemment. Elles n'ont point redouter les
rigueurs de nos saisons extrmes, une vestiture
lgre leur suffit ; les bois leur donnent les ma
triaux de leurs habitations ; elles peuvent cou
ler, sans grandes peines, sans grandes proccu
pations, les jours les plus heureux !
Et cependant ces paradis sont presque deve
nus des enfers.
Jadis, ils ont vu l'esclavage ; aujourd'hui ils
voient les discordes haineuses entre citoyens
libres.

Le milieu fait l'homme. Mais l'homme ragit


malheureusement sur le milieu et se modifie
selon les conditions de la collectivit qu'il a
institue lui-mme.
Des pays o la vie se montre si belle et si
LE CARACTRE ET l'ESI'RIT 59

facile doivent imprimer au caractre, avec


quelque nonchalance, une certaine douceur, non
dpourvue de vivacit dans l'esprit, l'amour du
sol et le fanatisme de l'indpendance. Ce sont
l en effet de grandes qualits chez les croles.
Mais l'habitude de commander sans retenue ni
contrle donna aux blancs, avec un orgueil d
mesur, le mpris le plus excessif pour ceux qui
n'avaient point leur couleur, engendra chez
eux une dplorable tendance l'irascibilit, les
porta trop souvent l'oubli de toute piti dans
la rpression des plus lgers manquements et
les amena commettre de sang-froid les actes
les plus sauvages et les plus odieux1. Les des
cendants de cette ancienne aristocratie ont h
rit de son orgueil impondr, qui, s'il n'a plus
pour se traduire la violence des impulsivits autre
fois diriges contre l'esclave, s'affiche encore
vis--vis des trangers ou des personnes du pays
par une regrettable susceptibilit. D'un autre
ct, l'habitude d'obir passivement et la brus
que lvation du servilisme le plus bas la domi
nation la plus complte, ont cr chez un grand
nombre d'hommes de couleur un insupportable
mlange de fausse humilit et de vanit arro
gante. Chez tout le monde, l'ducation laisse
dsirer ; elle n'est pas dirige dans une voie
suffisamment propice la dissimulation des d-

Le crime en pays croles, ch. i.


60 NOS CROLES

fauts. De plus, la diffrence des races, que lo


prjug maintient ; le souvenir toujours vif des
anciens rapports entre elles, qui met en per
ptuel conflit les dpits de l'omnipotence perdue
et les haines rancunires de l'autorit d'autre
part acquise, produisent dans le caractre des
heurtements fcheux.

Un spirituel crole, Parny, a trac de ses com


patriotes le portrait suivant :
Le caractre du crole est gnralement
bon ; c'est dommage qu'il ne soit pas mme
de le polir par l'ducation. Il est franc, gn
reux, brave et tmraire. Il ne sait pas couvrir
ses vritables sentiments du masque de la bien
sance ; si vous lui dplaisez, vous n'aurez pas
de peine vous en apercevoir ; il ouvre aisment
sa bourse ceux qu'il croit ses amis; n'tant
jamais instruit des dtours de la chicane, ni de
ce qu'on nomme les affaires, il se laisse souvent
tromper. Le prjug du point d'honneur est res
pect chez lui plus que partout ailleurs. Il est
ombrageux, inquiet et susceptible l'excs ; il
se prvient facilement et ne pardonne gure. Il
a une adresse peu commune pour tous les arts
mcaniques ou d'agrment; il ne lui manque
que de s'loigner de sa patrie et d'apprendre .
Son gnie indolent et lger n'est pas propre aux
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 61

sciences ni aux tudes srieuses; il n'est pas


capable d'application; et ce qu'il sait; il le sait
superficiellement et par routine.
On ne se doute pas, dans notre le, de ce que
c'est que l'ducation. L'enfance est l'ge qui
demande de la part des parents le plus de pru
dence et le plus de soin : ici l'on abandonne les
enfants aux mains des esclaves; ils prennent in
sensiblement les gots et les murs de ceux
avec qui ils vivent : aussi la couleur prs, trs
souvent, le matre ressemble parfaitement
l'esclave. A sept ans, quelque soldat ivrogne
leur apprend lire, crire, et leur enseigne
les quatre premires rgles d'arithmtique ; alors
l'ducation est complte..
Le crole est bon ami, amant inquiet, et
mari jaloux (ce qu'il y a d'incroyable, c'est que
les femmes partagent ce dernier ridicule avec
leurs poux, et que la foi conjugale n'en est pas
mieux garde de part et d'autre). Il est vain et
entt ; il mprise ce qu'il ne connat pas, et il
connat peu de choses; il est plein de lui-mme,
et vide de tout le reste. Ici, ds qu'un homme
peut avoir six pieds de mas, deux cafiers et un
ngrillon, il se croit sorti de la cte, de saint
Louis ; tel qui galope cru dans la plaine, une
pipe la bouche, en grand caleon et les pieds
nus, s'imagine que le soleil ne se lve que pour
lui. Ce fond d'orgueil et de suffisance vient de l'i
gnorance et de la mauvaise ducation. D'ailleurs,
62 NOS CROLES

accoutum comme on l'est ici depuis l'enfance


parler en matre des esclaves, on n'apprend
gure, ou l'on oublie aisment ce qu'exigent un
gal et un suprieur. Il est difficile de ne pas rap
porter de l'intrieur de son domestique un ton
dcisif, et cet esprit imprieux que rvolte la
plus lgre contradiction. C'est aussi ce qui en
tretient cette paresse naturelle au crole, qui
prend sa source dans la chaleur du climat. . .
(Lettre Bertin.)

Le caractre n'a pas normment chang !


Il n'y a plus d'esclaves ; mais l'orgueil de caste
a persist, tay chez quelques-uns sur un reste
de fortune ou sur de hautes situations honori
fiques, non amoindri chez les plus misrables.
L'instruction est certainement plus rpandue :
il y a partout des coles, des collges et mme
des lyces ; mais il faut bien l'avouer, les dispen
sateurs de connaissances utiles que la mtropole
expdie ses colonies, laissent parfois dsirer,
malgr leurs titres, sous le rapport des qualits
ducatives, et, sur les bancs o ses prjugs lui
feraient trouver trop blessant le contact d'une
couleur mprise, le crole blanc vite de pa
ratre ou ddaigne tout travail mulatif. Les
parents riches envoient leurs enfants dans les
maisons franaises et les jeunes gens reviennent
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 63

chez eux pourvus d'emplois ou de grades sus


ceptibles de donner satisfaction la morgue fa
miliale. Longtemps, le commissariat colonial1 a
t l'heureux dbouch ouvert aux plus modestes :
l'on y arrivait vite et sans trop de peine, et l'on
parvenait, dans les grands services des direc
tions de l'intrieur et des ordonnateurs, une
puissance presque rivale de celle des gouver
neurs. Bien plaindre alors taient les fonction
naires mtropolitains soumis de pareilles au
torits! Sous le masque d'une courtoisie, non
toujours exempte de roideur, on ne laissait
chapper aucune occasion de les traiter... pres
que en ngres ! C'tait l'poque o un mdecin
en chef de la marine (ayant l'assimilation de ca
pitaine de vaisseau ou de colonel), sous le pr
texte que la fonction primait le grade, devait
humblement prendre les ordres du plus mince
galonn crole, le suivre bonne distance dans
les crmonies et, quand il s'oubliait dire un
infirmier, dans un hpital, de dtruire les fruits
verts, ramasss par les dysentriques aux arbres
de la cour, il tait ramen ses devoirs en quel
ques mots bien sentis 2 :
Le commissariat, dans la marine, rpond l'intendance,
dans l'arme; les cadres coloniaux sont distincts des cadres
de nos ports.
* La lettre que je rapporte existe aux archives du conseil de
sant de la Basse Terre. Son signataire, l'une des gloires litt
raires ( en crole ) du pays, propos d'une demande de
250 grammes de pain azyme, laquelle la pharmacie de l'hpi
tal n'avait pu satisfaire, s'informe par lettre, auprs du mdecin
en chef, avant d'user des moyens de rigueur qui sont sa
64 NOS CROLES

Monsieur le Prsident (du Conseil de sant),


c II rsulte de la dclaration de l'infirmier-major, que
c'est en vertu de vos ordres qu'il a fait abattre les fruits qui
pendaient aux manguiers de la cour intrieure de l'hpi
tal.
Suivant les rgles du service, c'est au commissaire de
l'hpital qu'il appartenait dans la circonstance de donner
les ordres ncessaires et cependant j'ai eu le regret de
voir excuter sans le concours de ma volont un acte dans
lequel on ne pouvait se passer de mes directions sans
faire abstraction de mon existence officielle et de l'auto
rit que les rglements y ont attache.
En vous faisant cette communication, monsieur le
Prsident, mon but est de maintenir l'intgrit des attribu
tions dvolues par les rglements aux fonctions dont je
suis revtu. 11 me paratrait aussi peu conforme mon
devoir de renoncer l'exercice de ces attributions que
d'empiter sur celles qui ne me sont point confies.
Agrez, monsieur le Prsident, l'assurance de ma con
sidration la plus distingue.
Le commissaire-adjoint de la marine charg des
revues et hpitaux.
X...

Aujourd'hui que les faveurs vont aux gens de


couleur, que Ton voit un gouvernement si repen
tant des anciens mfaits de la race blanche, qu'il
disposition, si l'objet figure dans la nomenclature accepte par
l'entrepreneur et s'il est considrer comme mdicament .
Une grosse correspondance s'engage : le docteur Poupeau
explique que le pain-azyme n'est pas, il est vrai, un mdica
ment, mais qu'il sert masquer la saveur dsagrable de cer
tains mdicaments. La discussion se resserre entre le commis
saire et l'entrepreneur, et, aprs beaucoup de papier noirci, en
style majestueusement administratif, on finit par acheter les
250 grammes de pain-azvme dans une pharmacie civile (sep
tembre 1857).
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 65

semble prendre tche de l'humilier sans trve


ni merci, devant les plus grossiers lments des
populations coloniales, recruter ses directeurs
de l'intrieur et ses gouverneurs parmi les plus
bas employs des administrations locales, sous la
seule condition d'un teint garanti et d'une apti
tude naturelle aux grands airs thtraux, il a
fallu en rabattre. Les bonnes places sont deve
nues plus rares et la gne a envahi les familles.
L'ostentation n'a gure flchi... Au contraire,
la chute se dissimule sous un redoublement de
prtentions dpites.
C'est cet orgueil immense, plus encore qu'une
gnrosit hrditaire, qui entrane le crole blanc
taler un faste ruineux, soit qu'il reoive des
trangers sur ses habitations, soit qu'il vienne
Paris, dissiper des conomies chrement acqui
ses. Il pose mme en ses qualits. Je ne saurais,
par exemple, attribuer l'association d'lans
passionns et pitoyables ces emportements de
certain planteur, qui d'une main se traduisaient
en coups de bton sur l'chine de ses meilleurs
domestiques, et de l'autre par une gratification
immdiate de louis d'or! Simple manire d'ap
paratre en seigneur du temps jadis, de se rap-
pelerl'heureux temps, aveccette double jouissance
de contempler la lchet d'un subalterne... etde
se moquer des lois et des magistrats. Trop sou
vent cet apparat et d'autres manifestations d'une
vanit plus modeste ne cachent que dettes et
4.
66 NOS CROLES

privations. Telle famille, dont les jeunes gens


ne quittent pas les cercles, dont les filles talent
le dimanche les pins jolies toilettes et se mon
treraient fort offenses des offres honntes d'un
homme de couleur en situation trs enviable,
tire le plus clair de son argent de la confec
tion des confitures et des bonbons qu'elle envoie
vendre par les rues sous le nom d'une ngresse
ou d'une multresse complaisante. Elle vivra
tout en cachette avec la farine de manioc, l'igname
et la morue sche et, pour donner le change
l'Europen qu'elle invite sa table, empruntera
jusqu' ses couverts d'autres plus l'aise. Ces
petites manuvres sont comprises entre croles
et aucune trahison ne les dvoile ordinairement :
on n'apprend les secrets de ces misres que par
surprise ou par l'indiscrtion des petites ser
vantes de couleur.
Mais est-ce bien le mot de misre, qu'il faut
employer pour des souffrances qui restent limi
tes, en somme, au domaine de la vanit ? Existe-
il de vrais pauvres, en des pays o les vrais
besoins sont aussi rduits et o l'excs mme de
la vanit pousse des sollicitations que l'on
trouve naturelles, pour obtenir le superflu?
Ils m'ont tout l'air de deux blancs dchus,
ces deux pauvres dont Duchassaing a reproduit
les lettres1 :

' Mode de formation de la petite proprit aux colonies.


LE CARACTRE ET L'ESPRIT 67

Monsieur, je suis dans la dernire misre


et viens solliciter de vous un secours. Ma dtresse
est si grande que, hier et aujourd'hui, j'ai d
prendre mon caf sans sucre... (Remarquons,
ajoute Duchassaing, que le caf n'est pas pris
comme aliment, mais qu'il est bu au point du
jour, comme rveil-matin.)
Monsieur, je suis malade, le Dr X... m'a
dclar qu'il me fallait un bon appartement, des
filets de buf, du vin vieux, avec de l'eau d'Orezza
mes repas, plus un verre de vin de Bugeaud
aprs le djeuner et le dner... Je viens vous
demander en consquence de quoi accomplir
cette ordonnance. (Il est vident, n'hsite pas
reconnatre Duchassaing, que du vin ordinaire
et de l'eau ferre, qui cotent peu, auraient aussi
bien guri cet homme que le somptueux traite
ment indiqu : il n'avait point reu cette pres
cription du D* X..., mais comme il avait vu le
traitement suivi par une personne riche, il trou
vait naturel de se l'appliquer.)

Le blanc oublie ses origines pour ne se sou


venir que de ses actes deforce, de sesprivilges de
conqurant et de matre. L-dessus, il difie son
orgueil et il le soutient par une ostentation de
commande vis--vis des trangers. Ce n'est
point toujours, proprement parler, de la vanit;
f)8 NOS CROLES

car, dans sa conduite, il peut ddaigner d'taler


sa supriorit aux yeux des mancips qu'il re
garde comme des infrieurs. L'homme de cou
leur a tout la fois de l'orgueil et de la vanit.
Il a de lui-mme une opinion grossie dmesur
ment, surtout depuis que les faveurs, dverses
sur lui tort et travers ou de parti pris, ont
sembl justifier ses prtentions. Il prouve en
plus le besoin de faire montre de sa personne et
de tout ce qui la met en relief.
On connat, au moins par les rcits des voya
geurs, quel degr s'lve l'outrecuidance d'un
roi telet ngre, revtu d'oripeauxbariols, le bton-
sceptre la main, au milieu des musiciens et des
chanteurs qui clbrent ses prouesses imaginai
res, de ses courtisans et de ses femmes proster
ns : il n'existe pas, dans tout l'univers, un plus
puissant personnage, bien que son domaine ne
s'tende pas au del de quelques portes de
fusil, et bien malavis serait le traitant qui n'au
rait pas au pralable appris son nom, pour le lui
rpter, comme s'il l'et entendu prononcer
l'autre extrmit de la terre. Eh bien ! le ngre
crole a conserv beaucoup de cette nave outre
cuidance. N'est-il pas d'ailleurs une parcelle de
roi, de parle suffrage universel, et ne rencontre-
t-il pas, dans les assembles lues, un plus grand
nombre des siens que de blancs?
J'arrive un jour, en tourne d'inspection des
pharmacies, dans un bourg de la Guadeloupe,
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 69

et je demande le commissaire de police, qui,


doit assister aux visites. Un jeune homme, noir
de visage comme d'habit, la prestance fire et
tudie, se prsente et, sans prambule : Vous
me connaissez, monsieur? Je n'ai pas cet hon
neur. Comment, vous ne me connaissez pas!
C'est moi, moi,... X...! Et il me lance son
nomavecunair innarrable, trop empreint d'une
ddaigneuse surprise pour laisser place mme
au dpit contre mon ignorance. Il semblait
ce brave garon, depuis un mois peut-tre et
tout au sortir de l'cole, bombard commissaire
de police d'un quartier, en raison de la puret
de ses opinions schlchriennes, que la France
et dj retenti de son nom !
Le multre, mme celui qui accde aux plus
hautes fonctions, a toute la vanit des ngres,
unie tout l'orgueil des blancs : je veux dire
qu'il s'extriorise avec la boursouflure qu'il tire
des uns et avec la navet qu'il conserve des
autres. Des qualits relles s'effacent ainsi, chez
quelques individus d'lite, derrire un voile d'as
surance et de prtentions qui confinent de trs
prs au ridicule.
C'tait : il y avait eu, dans un cercle,
change de horions entre gens de couleur, et
l'un d'eux, qui s'tait montr le plus exalt, avait
d comparatre devant le tribunal correctionnel.
Le prvenu avait la rputation d'un honnte
homme, mais quelque peu violent ; il avait t
70 NOS CROLES

dput, avait perdu je ne sais trop pourquoi la


faveur populaire, changeante comme chacun
sait, et il vivait de la vie commune, doucement
berc, parfois aussi trop surexcit au souvenir
de la gloire d'antan. A la Chambre, il n'avait
jamais pris la parole (ou bien peu) . Il arrive devant
le prtoire et, d'une voix tonitruante, il daigne
prvenir les juges qu'ils n'aient pas s'effrayer
de ses gestes et de ses grands clats : il sent
bien qu'ils ne sont plus de saison dans un aussi
petit milieu, mais il ne les saurait rprimer, par
l'habitude contracte au sein des orages parle
mentaires. L'auditoire tait enthousiasm. J'ai
conserv de la dfense de l'inculp quelques
phrases dignes du marbre : Mon adversaire
peut tre une capacit ; mais moi aussi je suis
une capacit... Je ne suis pas bachelier, c'est
vrai (la dispute tait venue la suite de certains
reproches... grammaticaux); mais s'il me plat
de ne pas l'tre?... Je ne dirai pas : je suis moi,
et c'est assez. Je suis un homme probe, honnte,
de valeur et je puis produire des certificats de
dputs, mme de ministres... Ces certificats
taient parfaitement rels, et ils avaient servi
appuyer la candidature de leur possesseur la
direction d'une banque coloniale.
Dans une runion lectorale la Pointe--Pitre,
un candidat-dput eut un mot pique. L'assem
ble tmoignait son mcontentement par des
murmures et des exclamations. L'orateur se
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 74

tourne avec dignit vers les membres du bureau,


comme pour les rassurer : Ces interruptions
se produisent partout, leur dit-il ; Belleville,
Gambetta a t galement interrompu ; mais
Gambetta ne se possdait pas comme je me pos
sde.
Il y a, dans cette vanit, large part faire
l'imitation. L'affranchi a besoin d'affirmer qu'il
est devenu l'gal du blanc, en copiant les faons
de celui-ci, et, comme un acteur maladroit, il
exagre sa copie jusqu' la rendre bouffonne.
Les vtements, les manires, les habitudes des
anciens matres, il importe d'taler tout cela
pour se montrer matre soi-mme. Il n'y a pas
de formes, quelques bizarres qu'elles soient, que
ne prenne la vanit chez le ngre et chez plus
d'un multre.
Le petit propritaire vivrait heureux, en cul
tivant, sur son lopin de terre, les plantes nces
saires son alimentation ou susceptibles d'une
vente quotidienne sur les marchs. Mais il sait
que la grande culture pose son homme et il sa
crifiera la meilleure portion de son champ une
plantation de cannes, coteuse et inutile. Un
agent de douane me faisait un jour les honneurs
de son habitation, une misrable hutte, au milieu
d'un champ mi-partie canne, et mi-partie manioc ;
il m'avouait que le dernier lui rapportait beau
coup, et que l'autre lui enlevait le plus net de
son temps et de son argent. Alors, pourquoi
72 NOS CROLES

plantez-vous de la canne ? Ah ! monsieur, il


faut bien avoir un peu de canne, pour avoir
considration, et, dans ma position, cela est n
cessaire.
Il fait chaud, aux Antilles, et l'on est l'aise
sous des vtements lgers. Mais des vtements
lgers doivent tre taills courts, et des vtements
taills courts, cela sent l'homme aux abois, qui
calcule en gros sous. D'ailleurs les matres, au
temps jadis, ne portaient-ils pas de larges et
longues redingotes ! L'on est stupfait de voir, le
dimanche, de beaux et grands ngres couverts
ruisseler de sueur de vtements en drap noir,
si amplement toffs, qu'ils rappellent les an
ciennes modes : pantalons la houzarde, redin
gote-restauration, tombant jusqu'au-dessous des
genoux. Voil qui indique un personnage cossu.
Le costume n'est pas toujours pay ou bien il
est lou tout exprs pour la dure de la prome
nade. Cela pate les amis pendant quelques
heures et, tout joyeux de l'effet produit, le noir
retourne le lendemain, loqueteux, son humble
mtier1. Les parvenus n'ont garde de ngliger le
revtement crmonieux qui est la marque du
haut ton. Et comme ils prennent soin de le m
' Aprs l'ordonnance de 1828, organisant la magistrature, la
plus sanglante injure adresse aux magistrats de la mtropole
(et qui resta attache au nom de l'un d'eux comme un sobri
quet) fut celle de Kalmanquiou. expression populaire pour dsi
gner un vtement court, quivalente une autre, Blanc p'tit
casaque, employe pour dnommer les blancs de condition inf
rieure, trop pauvres pour s'acheter un habit.
IE CARACTRE ET L'ESrRtT 73

nager ! A l'poque de la convocation des assem


bles locales, on rencontre sur les routes pou
dreuses des voyageurs au teint d'bne, un habit
noir sous le bras, une paire de souliers la
main, le gibus reluisant sur la tte, les pieds
nus : ils vont trottinant, tenant la queue d'un
cheval, quand le hasard met sur leur chemin
quelque cavalier de connaissance ; on dirait l'es
clave suivant comme autrefois le matre et por
tant pour lui des objets de ravitaillement. Mais
une faible distance de la ville, le coureur se
transforme : il apparat glorieux dans un costume
tout battant neuf, et il trnera bientt sur le sige
de conseiller municipal ou gnral; il ne ferait
pas bon rire de l'quipage de route : l'lu Fa
oubli dans sa gloire, les souliers brillent du
vernis immacul de la chaussure qui n'a pas
touch le sol, et leur propritaire se rengorge
l'ide qu'on lui suppose la possession d'un che
val ou d'une voiture.
Un soir, la Pointe, au retour d'une prome
nade accoutume, j'aperus avec inquitude les
rues envahies par une foule immense et hou
leuse; au loin se dessinaient des lueurs ind
cises. Comme les incendies taient alors fr
quents, j'eus l'ide d'un sinistre. C'tait l'enter
rement fastueux, la lueur des torches, d'un
enfant ignor, mort en France dans un lyce,
et dont le corps avait t ramen ses humbles
parents, grce au zle et la bourse d'amis
NOS CREOLES

politiques. Jamais gouverneur n'eut pareilles


funrailles et cela tait si fort, que les gens de
couleur, cependant ports ne rien trouver
d'excessif quand il s'agit des pompes consacres
aux leurs, se moquaient tous les premiers d'une
ostentation aussi ridicule.
Les ftes de la mort sont une occasion propice
l'talage des vanits locales. Celles-ci se ma
nifestent principalement sous la forme d'oraisons
funbres faire plir les ombres de Bossuet et
de Lacordaire. Il n'est pas de citoyen si mince
et si obscur, qui ne soit assur de la sienne, et
qui, danslabire, ne devienne un grand homme.
Sa famille schera ses larmes au soleil d'une
loquence qui la caresse elle-mme et la flatte, et
l'orateur, gris par ses propres paroles, boira
pleines gorges le nectar des louanges, au
moment o chacun lui viendra serrer la main,
avec la componction traditionnelle.
Le maire d'une petite commune, honnte, mais
sans prestige exceptionnel, est enlev l'amour
de ses coucitoyens .
Premier ami :
... Quand disparat, Messieurs, de la scne du monde,
une de ces nobles figures, le vide qui se produit est
immense, difficile combler, car elle emporte au del
de l'espace o rayonne son me immortelle le secret de
sa vie... , etc.

Deuxime ami :
* Messieurs, il y a des circonstances dans la vie o
LE CARACTERE ET L ESPRIT

l'homme ne peut s'empcher de se prononcer, malgr son


peu de savoir; il ressent qu'un besoin, qu'un devoir, si
je peux m'exprimer ainsi, lui imposent l'initiative de
faire connatre ceux qui l'entourent celui qu'ils n'ont pas
connu. Aujourd'hui, Messieurs, nous sommes runis
autour d'un cercueil qui renferme le corps d'un digne ci
toyen... , etc.

Et ainsi de suite pendant un quart d'heure ou


davantage.
Un troisime ami... recueille les discours pour
le journal du clan politique, et si la feuille fait
semblant d'oublier l'une des palabres, son r
dacteur est ingnieusement rappel au sentiment
de son devoir :
Monsieur le Rdacteur. Plusieurs personnes, aprs
avoir lu votre journal du..., et avoir rencontr les orai
sons funbres prononces sur la tombe du regrett pre
de famille..., ont trouv tonnant que cette marque de
sympathie dontj'ai fait preuve n'taitaussi relatedans ce
numro. J'ai rpondu que mon intervention tait person
nelle et que les autres taient une question de socit...
Sur leurs demandes ritres, je viens vous prier, monsieur
le Rdacteur, de vouloir me faire le plaisir de donner
place dans une des colonnes de votre journal ces quel
ques lignes... etc., etc.

Et le charabia passe.
Dans une crmonie, l'on peut mieux s'gayer
des petites ficelles de la vanit ngre. A l'poque
de la premire communion des enfants, on voit
circuler par les rues, joyeuses et caquetant,
pimpantes en leurs tapageuses toilettes, des
76 NOS CROLES

ngresses et des multresses. Elles ont revtu


leurs plus beaux atours; elles s'en vont l o les
jeunes communiants sont runis, pendant la re
traite prparatoire, la jupe brillante bien em
pese, la chemisette bien blanche, les jambes
nues, mais les pieds chausss de coquets souliers,
de gros bijoux d'or au cou et aux oreilles, le
madras cras sous un large plateau : des cara
fons de cristal remplis de liqueurs coudoient des
brocs argents, o l'eau est rafrachie avec de la
glace, des assiettes couvertes de gteaux et de
bonbons se dressent entre des amoncellements
d'oranges. C'est le repas des nophytes : repas
d'anges et plus contemplatif que matriel, car
les plateaux passent et repassent, toujours les
mmes on leurs chafaudages affriolants. Il
s'agit moins de satisfaire l'apptit des enfants
qu' la vanit des parents. Les familles rivalisent
qui talera par les rues les plateaux les plus
riches : ce qu'on ne possde pas, on l'emprunte,
et l'on jouit des jalousies produites. Entre gamins
et gamines, la mme lutte de sentiments con
tinue, chacun fait valoir sa collation, laquelle il
touche du bout des doigts et des lvres, singu
lire faon d'enseigner l'humilit chrtienne la
veille d'un acte religieux, mais qui rencontre
tolrance auprs des bons frres et des bonnes
surs, ce jour-l honors de nombreux cadeaux.
Aprs une chaude journe, aprs une soire
toutfante, vous avez enfin obtenu, sur votre lit
LE CARACTERE ET L ESPRIT

lgrement rafrachi par une brise tardive, un


sommeil rparateur. Vous dormez tranquille et
quelquefois rvant la mre-patrie. Tout coup
vous tes rveill en sursaut, aux accords d'ins
truments ou de voix. Tantt ce sont des violons,
qui attaquent avec un tourdissant brio quelque
morceau en vogue, ou bien un cornet, qui se
dmne fivreusement au milieu de variations
endiables. Vous maudissez le concert ou la s
rnade, tout en convenant parfois que les ex
cutants ne manquent pas de talent. Puis brus
quement, une fausse note... et tout s'arrte. Ce
sont des jeunes gens, qui, de longue main, ont
prpar leur scne ; qui, pour forcer plus
srement l'admiration auditive, ont choisi une
belle nuit, calme et silencieuse. Mais l'orgueil a
reu son accroc et la honte de la blessure fait
taire nos virtuoses.
Je n'en finirais point si je signalais toutes les
formes de cette vanit qui clate partout dans
les pays croles. Elle est trs dveloppe mme
chez les petits enfants. Le fils d'un multre fort
intelligent, peine alors g de six ans,
me dclarait gravement, un jour que je l'avais
gard ma table, qu'il ne serait pas mdecin,
mais commissaire ainsi' que son papa : Les
commissaires sont les chefs des mdecins et je
veux tre chef. Spencer John raconte une
anecdote encore plus caractristique. Un petit
multre, qu'on avait envoy Paris, passait
78 NOS CROLES

une journe de cong chez une vieille dame,


la correspondante de son pre : cette dame, pour
le distraire, le conduit au Luxembourg et lui
dit, en lui montrant le bassin : Il n'y en a
pas de pareils dans votre pays ? Papa en a
d'aussi beaux dans ses proprits, rpond l'en
fant. Le pre tait un homme en position mo
deste et tout au plus propritaire de quelques
pieds carrs de marcages.

L'excellente opinion que les gens de couleur


ont d'eux-mmes se manifeste souvent d'une
faon peu tolrable vis--vis des personnes qu'ils
estiment leurs subalternes. Et dans cette estima
tion, ils vont quelquefois loin! A une runion
de conseil gnral, un membre proposa ses
collgues de s'abstenir de toute visite un
gouverneur rcemment arriv, parce que celui-
ci avait omis de leur faire visite... le premier.
Et quels mpris pour les petits et les faibles,
pour le soldat et pour le coolie!
Le crole est loin de dtester l'uniforme pour
lui-mme, la condition qu'il soit galonn. IL
se risque porter d'abord la veste et le kpi de
simple soldat, quand il nepeutfaire autrement...
mais ce n'est jamais pour longtemps et il s'es
quive allgrement des rangs si l'paulette d'or
lui parat trop tardive. Le civil ne cache pas ses
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 79

ddains profonds pour le pauvre pioupiou qui


vient acquitter sa dette force dans les garnisons
coloniales. Parader au commandement, sur la
savane, devant un ramassis de ngrillons, cela
manque de prestige, et nombre d'imbciles ne
peuvent, dans leur cervelle, distinguer le soldat
du valet, voire mme du forat. Je sais bien que
le crole n'apprcie pas toujours nettement la
porte de ses expressions, mais enfin celles-ci
retiennent quelque chose de l'ide qu'elles repr
sentent. Mais quelquefois la comparaison est ca
tgorique, il n'y a pas s'y tromper. Une n
gresse, domestique dans un mnage d'officier,
ne put un jour cacher sa surprise en apercevant
un soldat laver son linge : elle avait vu, la
Guyane, des forats bons tout faire, et elle
trouvait navement que les soldats, c'tait
comme les forats, aussi bons tout faire . Le
ugre... et mme certains freluquets blancs, ne
se gnent pas, l'occasion, pour envoyer des
vilains mots, des gestes ou des coups sournois
ces forats..., souvent embarrasss dans le
choix d'ue rponse, initis qu'ils sont, par
l'exemple d'affaires antcdentes, aux suites or
dinairement regrettables que l'autorit n'hsite
pas provoquer contre eux, les innocents. On a
si petite opinion du soldat, qu' l'hpital, o
tant de maigres crivains de toutes sortes d'ad
ministrations obtiennent d'tre traits et vien
nent, aux bonnes poques, prparer l'obtention
80 NOS CROLES

du cong de convalescence en France (l'objectif


des croles fonctionnaires de toutes les couleurs),
des malades ont rejet avec mpris des mdica
ments, parce qu'ils avaient remarqu les mmes
prparations la tte du lit d'un soldat : a,
mdicament pour soldat, non pour moi !
Vis--vis du coolie, l'on peut se distraire
encore meilleur compte, aussi le traite-t-on
en vritable paria.
11 faut bien que des gens si satisfaits d'eux-
mmes, mais cependant plus d'une fois humi
lis... par la fatalit des choses, dans leur propre
milieu, trouvent ttes de Turcs et prtextes
leur exaltation. Ils s'imaginent rencontrer ce
qu'ils cherchentdans l'humiliation de ceux qu'ils
savent contraints une certaine dpendance,
soit par la discipline, soit par l'obligation d'un
engagement.

Au fond, ngres et multres se rendent peut-


tre, je ne dirai pas justice, car ils ont droit aux
mmes gards que les autres, quand il restent
sur le terrain des convenances et des habitudes
communes, mais un compte suffisant de la faus
set, sinon du ridicule de leurs prtentions.
Ces personnages si arrogants s'estiment m
diocrement entre eux.
Si le multre est clair, soyez assur que, loin
LE CARACTRE ET I/ESPRIT 81

de son pays, personne ne tonnera davantage


contre les gens de couleur. On sait ce qu'il est,
il vit au milieu d'Europens qui n'ont aucun
degr le prjug de la couleur, et il prouve
comme un besoin de se montrer... plus blanc
que les plus purs blancs.
Aux colonies, il lui faut bien demeurer ce
qu'il est, son dpit intime. Il s'unit au ngre,
afin de dominer, avec une masse imposante,
l'orgueilleuse aristocratie qui reste obstinment
ferme ceux d'autre sang. Mais il n'en estime
pas davantage le noir, qu'il prtend conduire et
diriger sa guise. Le noir lui rend la pareille,
et il ne se gne gure pour dauber son tour le
multre : lui, dit-il, est d'une race pure, tout
comme le blanc; mais le multre n'appartient
aucune, c'est un caf au lait, aimait r
pter un curieux original, trs lier de sa cou
leur d'bne, releve par des cravates et des
gilets aux plus voyantes teintes,... et aussi des
avances intresses que lui prodiguaient les
blancs, propos de menes lectorales, mais
le caf au lait ne vaut ni du bon lait, ni du bon
caf pris sparment, et le mlange ne rend ni
l'un ni l'autre .
Deux perles entre mille pour prouver ce que
j'avance.
Un multre porte plainte au procureur de la
Rpublique contre un noir qui s'est permis d'ar
rter sou cheval et de le btonner lui-mme :
82 NOS CROLES

Monsieur,
J'ai l'honneur de venir vous dposer les faits suivants :
hier dimanche, vers les o heures du soir, tant en voiture,
je fus, prs du pont de..., arrt par un misrable de ngre,
qui tenait la bride de mon cheval et ne voulait plus me
laiss continu ma route. Je suis descendu de voiture et
je lui ai demand le motif pour lequel il agissait ainsi
envers un noble citoyen et aprs avoir t blam par le
peuple je le laissais furieux et continuais ma route pour me
rendre chez moi.
(Le misrable ngre poursuit le noble citoyen et s'oublie
jusqu' donner du bton au cheval et au matre, coups
dont je porte jusqu' ce jour la trace marque par une
cicatrice bleutre , ajoute le plaignant. Aprs une insi
nuation que le commissaire de police s'est born prendre
quelques renseignements, parce qu'il tait sans doute l'ami
du ngre, la lettre continue ainsi) :
Dans le voisinage, bien des personnes ont vu de la
faon que j'ai t maltrait parce ngre ou plutt parce
misrable. Oui, monsieur le Procureur, je compte sur vous
pour me rendre justice ; je n'ai jamais de ma vie frapp et
aujourd'hui sans avoir rien fait je suis brutalement frapp
par un de ces libres-penseurs du 14 juillet venir...
( Je est presque partout crit avec sa premire lettre
majuscule et. la signature est orne d'un norme etbizarre
paraphe.)

Voici maintenant les dolances d'un petit clan


de vrais ngres, molests par des multres de
leur commune (ext. du Courrier de la Guade
loupe, l01' dcembre 1882) : c'est un peu long,
mais trop instructif pour que je retranche rien
l'article :
t Monsieur le Rdacteur, j'ai l'honneur de vous prier
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 83

d'accorder l'hospitalit dans vos colonnes aux quelques


lignes suivantes.
La dernire lettre que je vous ai crite tait destine
relever l'injure que certains multres parasites de notre
pays ont jete la face des affranchis de 48. Ce n'tait
pas de M. B., ngre comme moi, que j'attendais une
rponse, mais de ces grands multre-: de la Pointe--Pitre
qui ne touchent la terre que du bout des pieds.
M. B. est un ngre illettr, par consquent ne parlant
pas le franais, plus forte raison ne l'crivant pas. On
m'assure mme qu'il ne connat pas plus ce qui s'appelle
rpublique, que ce qui se nomme dmocratie ; car toute
sa science est de savoir tendre son filet, sa richesse de
prendre beaucoup de collas.
Celui qui fait parler et crire le franais ceux qui ne
le savent pas, est, dit-on, un multre la tte chauve,
ancien habitant de... Cet homme d'habitude n'crit que
sous l'influence des effluves alcooliques, ou lorsque son
estomac est un peu refait des miettes de la table d'autrui,
ce qui arrive surtout dans le cours des priodes lecto
rales.
Mais peu importe qui revient la paternit de cette
lettre ; le caractre calme et conciliant qu'elle revt ne
trompe personne. On m'a toujours ditque ce multre de...
ressemble un camlon, il reflte la couleur de tous les
objets qui l'ombragent? Voyez sa ruse; pour donner le
change ses paroles, il emprunte le nom d'un ngre ; car
en insultant les affranchis de 48, il a oubli de dissimu
ler le mpris qu'il nourrit pour nous, il a bien vite senti
la gravit de son imprudence, et pour faire oublier une si
fcheuse distraction, il tient aujourd'hui une autre atti
tude : il n'entend plus prendre pour adversaires ceux qui
n'ont pas sa couleur etil nous parle du concours du ngre
et du multre; mais pourquoi le concours du ngre et du
multre, et non pas celui du blanc, du ngre et du mu
ltre ?
84 NOS CROLES

Il ne le dit pas. Eh bien? moi P. D. je vais vous le dire :


il ne veut pas du blanc parce qu'il veut dominer et il
demande notre concours pour que nous ngres, nous lui
tenions l'chelle sociale qui l'elve aux places et aux hon
neurs; mais une fois arriv au sommet de celte chelle,
il nous dfend bien d'en franchir un seul degr, car si les
paroles du multre sont fausses, les faits parlent et ne
trompent personne... Eh bien ! mon cher B..., combien
de ngres ladputation ? Zro ; combien de multres ?
quatre... Combien de ngres au conseil gnral ! Six ; com
bien de multres? vingt et un. Combien de ngres la
tte des communes de la colonie? Zro. Combien y en a-
t-il eu ? A nia connaissance, deux. Quiles a renverss Y les
blancs ? non, non, toujours les multres.
Vous voyez donc, mon cher B..., quevous tes le teneur
d'une chelle, sur laquelle il ne vous sera jamais permis de
mettre le pied. En voulez-vous des preuves ? Je vous donne
en premire ligne l'aveu sincre et spontan d'un maire
qui se dil multre (c'est le vtre). Unjour il reprochait
un jeune homme de l'avoir trait d'incapable et d'avoir
dit que J. D... est le seul homme capable de prendre la
direction de celte commune... Voici quelle fut a ce jeune
homme la rponse de votre maire : M. D... est un ngre
lev sous les pieds des chevaux du pre Robert, et moi (en
se frappant la poitrine de la main) sachez que je suis libre
de naissance, que je suis un bon et franc multre... Sai
sissez-vous bien ce qu'on entend par le concours du ngre
et du multre : M. D... est ngre, votre maire est mu
ltre.
Un autre fait vous fera comprendre tout ce qu'il y a
de sincrit dans ce langage... 11 n'y a pas longtemps,
un conseiller municipal multre tenait la conversation
suivante l'un de ses amis. Mon cher, lui disait-il, lors
qu'au conseil municipal j'adresse la parole au maire, je le
lais trembler ; car je ne crains pas de lui dire qu'il ne
prend pasles inlrlsde laconiinimequ'ila(iministre...;dj
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 85

je l'aurais renvers s'il n'avait la mme peau que moi...


La conclusion, mon cher B..., est q:e si ce maire tait
un ngre de notre peau, il serait dj renvers,..

c Le maire de... se dit franc-multre... mais ne serait-ce


pas de sa part l'iiistoire du geai qui revt le plumage des
paons pour se mler leur bande ; car enfin la pice de
caf de l'habitation M. qui s'appelle C... est encore l et
on sait pourquoi elle porte ce nom. 11 est libre de nais
sance, et j'ajoute ses parents avaient des esclaves; mais
pourrait-il me dire, afin qu'il ne mrite pas le reproche
qu'il jette souvent la face des blancs, si ses parents et
tous les multres qui ont possd des esclaves les ont
rendus la libert seulement une heure avant que les
blancs aient largi les leurs...
C'est donc vous dire, Messieurs les multres de..., que
l'esclavage que vous agitez toujours comme un fantme
sanglant et menaant le ngre, est votre uvre, comme
il a t l'uvre des blancs. Il y a cette diffrence, c'est que
si parmi les blancs il y a eu des matres durs et cruels,
c'tait le petit nombre ; chez les multres c'tait la
gnralit. Bien plus, on a vu certains multres avoir leurs
parents pour esclaves et plutt que de les rendre a la
libert, comme le demandait la loi de la nature et du bon
sens, ils n'ont pas rougi de mettre a prix leur tte, de
chercher les vendre. Ceci est de l'histoire
P. I).

J'aurai revenir sur l'esprit que dnote le ton


gnral d'une pareille lettre. Mais il m'a paru
utile de l'insrer en cette place, afin de dcou
vrir ds maintenant l'un des cts du caractre
de la population crole aujourd'hui au pinacle
de l'influence. Si des ambitieux, qui vivent d'un
86 NOS CROLES

perptuel conflit et battent monnaie avec leurs


haines et leur mauvaise foi, n'agitaient sans
cesse le spectre d'une restauration esclavagiste,
le ngre serait bien prs de s'entendre avec les
blancs et ceux-ci accepteraient aveclui une alliance
qu'ils repoussent avec le multre, par la crainte
d'tre toujours les dupes de ce dernier. Le noir,
en effet, malgr ses bouffes vaniteuses, a le
sentiment assez franc de sa valeur et de sa situa
tion. Son trop-plein de lui-mme crve certains
moments, comme une bulle de s^von, et alors
l'individu s'oublie : ce n'est pas qu'il e conserve
encore une assez haute ide de sa personne, mais
il ne mnage plus ses apprciations aux adver
saires de sa propre couleur. Ce qu'il ne tolre
pas du multre, ni du blanc, le ngre le dit et
le pratique contre ceux de sa race. Sur les an
ciennes habitations, les commandeurs noirs
taient sans piti pour l'esclave et ils exagraient
souvent les rigueurs ordonnes par le matre.
Aprs la rvolution d'Hati, Dessalines et con
sorts ont montr le cas qu'il faisaient de leurs
compatriotes affranchis. Et dans nos colonies,
coutez ces ngrillons, coiffs d'un fragment
de chapeau , firement camp sur leur tte
bouriffe, mal culotts d'un lambeau de pan-
tilon : ils se disputent avec vhmence, mais
ils s'tudient, devant la galerie, s'adresser la
parole en termes distingus ; ils ne se tutoient
pas. Bientt la colre les dborde et alors les

>
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 87

injures de pleuvoir ; c'est un feu crois de : Sa


qu ngue! Sale ngue ! Le comble ; au del du
quel il n'y a plus de blessante invective, c'est
l'expression de ngue z'abitation ! Cela veut dire
l'adversaire qu'il n'est pas seulement un ngre,
mais un ngre qui cultive le sol pour un salaire,
un tre qui tient de l'esclave d'autrefois1. La
ngresse surtout est prodigue de ces bizarres
pithtes envers les hommes de son milieu. Je
me souviens d'une plaisante scne, entre une
vendeuse de fruits et un ngre dbraill, qui
avait port une main , vide d'argent, sur l'ta
lage : Ous sale ngue! ous vilain ngue !
ous z"autres plus btes z'enco depuis Rpublique!

On comprend, qu'avec un caractre si enclin


exagrer l'importance de soi-mme, les croles,
blancs, noirs ou de demi-teinte, soient d'une sus
ceptibilit particulire et facile devier sur le
terrain des pires querelles, aux cours des rela
tions. On comprend aussi qu'ils aient, les uns
vis--vis des autres, presque autant que vis--vis
'Dmonstration banale de la fcheuse ide que le ngre se
fait du travail libre et de la grande culture depuis l'mancipa
tion. Une anecdote ce sujet. A une ngresse qui annonce son
prochain mariage, un Europen, peu au' courant des choses
croles, demande si son futur travaille la terre. La dame s'em
porte et rpond son questionneur ahuri : Respectez-ous. En
hon franais, il faut traduire ainsi : Gomment vous respectez-
vous si peu, que vous osiez penser un ouvrage si avilissant...
pour un honorable citoven.
88 NOS CROLES

de l'Europen, une tendance regrettable au d


nigrement (elle ne recule pas mme devant la
dnonciation anonyme, propos des choses les
plus futiles). Mais on s'tonne de l'alliance des
sentiments hautains avec la frquence et l'hu
milit de forme du qumandage : c'est une plaie
desIl milieux
y a le qumandage
coloniaux. aux places.

Tantt la demande est formule hardiment.


L'homme se croit une capacit. 11 n'a aucune
raison pour en douter et pour le taire. Il se pro
pose pour un emploi vacant ou crer, parce
qu'il est le plus mme de le remplir. Encore
lui doit-on savoir gr de s'offrir... et d'accepter.
Tantt la demande est l'essai d'un jeune, qui
se dcouvre tout coup des ailes pour voler...
en mme temps qu'il se voit trs dpourvu
d'autre chose. L'audace est souvent couronne
par la fortune. Qui s'imaginerait, en France,
qu'une missive comme la suivante a t le point
de dpart d'une situation assez leve pour son
auteur !Monsieurnationale
La sollicitude l'ordonnateur,
serait-elle de nature confir

mer un jeune homme dans une esprance qu'il peut


avoir : 15 ans passs chez un notaire ont marqu de leur
irrfrajfahilit l'atteinte premire de celui qui sollicite et
sa rputation duement envie n'a rien objecter. La
jeunesse conserve-t-elle ses prrogatives. Ceci dit, je viens
monsieur l'ordonnateur, vous demander une place dans
votre administration surabondante et dclinatoire. Qu'a
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 89

jonterai-je ces mmes propos ; ce ne serait qu'augmenter


ma missive, tandis que votre rponse qui doit se composer
d'un seul mot aura l'clat et la limpidit du soleil.
Je suis, monsieur l'ordonnateur, et sous la sauvegarde
de l'honneur, bien entendu, votre inhrent serviteur.

D'autres solliciteurs usent des flatteries les


plus invraisemblables. Un peu plus, ils prsente
raient leur requte genoux et le front bas,
malgr qu'ils montrent parfois un long bout de
l'oreille de la prsomption originelle.
M. le Directeur (de l'intrieur),
Bien que la demande que j'ose faire auprs de vous n'est
pas la moindre, esprant que cela ne produira sur vous
ni aucun soupir ni aucune dtresse ; car vous dire, je ne
suis pas un de ces hommes les plus aiss au besoin ; je
suis n dans une ville parfaitement bien constitue ; une
mre m'a plac ds mon bas ge dans un tablissement
public, et mon pre que j'ai connu ds ma plus tendre
enfance est parti pour l'tranger, et je ne J'ai plus revu
jusqu' l'actuel.
Dit-on que l'pidemie noir ne possde nulle chance
pour le bien, mais je poursuis toujours mon avenir, qui
depuis dix-huit ans ou vingt-ans, m'a fait dfaut.
Monsieur le Directeur, je suis dans une siluation affreuse,
mon existense est rpugnante, j'ai rflchis sur toutes
clioses et mes regards se sont arrts sur Voire Majest. Je
viens donc implorer cette clmence que vous exercez sur
cette terre vraiment rpublicaine, en vous demandant une
petite place d'crivain de la Direction de l'intrieur...
Vous tes, monsieur le Directeur, le second Rdempteur
de la patrie vraiment rpublicaine; vous tes venu et
l'envoy de Dieu pour protger la libert, dfendre les
armes que les ennemis portent contre la France, vous
90 NOS CROLES

serez leur terreur dans les combats, leur vainqueur sur


cette terre bnite et Dieu vous protgera.
Recevez, monsieur le Directeur, l'assurance de mes alten-
drements, de ma vive foi, de mon amour, de mon res
pect, de ma parfaite considration avec laquelle j'ai
Thonneur d'tre dans le plus profond silence, votre dvou
serviteur'.

Il y a le petit qumandage, celui de la pice


de cent sous ou de vingt francs, la bonne fran
quette, la mendicit sans honte, exerce souvent
par de bas employs, qui touchent des appointe
ments fixes, mais estiment comme permis tout
moyen de les augmenter. Des gens, qui revtus
d'habits civils fort convenables, qui revtus d'un
costume officiel, mais que vous ne connaissez
point, que vous n'avez mme jamais vus, viennent
brle pourpoint, carrment, dans la rue ou
aprs avoir sollicit une entrevue, avec force
dmonstrations de belles manires, vous tendre
la main ; ils n'ont pas d'autre motif vous donner
que celui-ci : ils auraieut besoin de quelque
chose. Ou bien cela se fait par lettre : en voici
une que je reus un jour d'une multresse marie,
Cet hyperbolisme est de haut got en style pistolaire colo
nial. 11 se dploie l'occasion des demandes les plus insigni
fiantes. J'ai eu sous les yeux une lettre adresse au procureur
de la Rpublique, la Pointe--Ptrc, propos d'un extrait de
casier judiciaire que dsirait obtenir un candidat l'examen
du surnumrariat dans les contributions : le magistrat y tait
appel aimable majest . tn revanche, on rencontre frquem
ment dans les formules l'oubli de la politesse la plus lmen
taire : des personnes de tout ge et de toute condition adres
seront au gouverneur lui-mme leurs salutations les plus
empresses .
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 91

l'aise, qui se croyait autorise me l'adresser.


parce qu'elle m'avait aperu deux ou trois fois,
sur la porte de l'hpital :
Bien cher mi Docteur,
Je vous souatte le bonjour je vous fait demander si vous
avait pas 20 francs me prter vous me rendez un grand
service au Animent du mois il vous le rendez si vous fait
mois ce plaisir vous me rendez grand plaisir.

J'en laisse de ct !
Cependant je ne saurais omettre le quman-
dage... au cong de convalescence, qui quivaut
une sorte de bon, pour aller visiter en France
le vnrable Shlcher ou les splendeurs de la ca
pitale, sans bourse dlier. C'est l'objectif de tous
les fonctionnaires, des plus minuscules aux plus
majuscules, ngres, multres ou blancs. L'on
en est venu regarder ce bienheureux cong
comme un droit..., comme chez nous un tas de
gros bonnets plus ou moins maritimes s'ima
ginent que les conseils de sant doivent leur
fournir les moyens d'aller poser aux Eaux,
accompagns de leur famille ! Les mdecins
se montrent coulants, mais jamais assez au
gr des apptits : l'escompte de leurs complai
sances leur attire beaucoup de flagorneries, et
leurs rebitements beaucoup d'attaques, o la
grossiret s'allie parfois la diffamation.
*

Les pices originales que j'ai dj rapportes


92 NOS CROLES

font toucher du doigt l'un des principaux facteurs


des travers croles, l'ignorance.
Cette ignorance est profonde, dans toutes les
classes, l'exception d'un nombre fort restreint
d'excellents sujets, rechercher, surtout parmi
les multres et l'aristoratie blanche. Ce n'est pas
que l'instruction manque toujours, que les livres
et les journaux ne soient assez rpandus. Mais
les ides tombent en terrain mal prpar pour
leur bonne laboration ; le jugement fait trop
souvent dfaut, l mme o l'on devine une intel
ligence naturelle trs vive. Beaucoup, sous l'in-
' *luence de cette vanit qu'on retrouve en toutes
choses aux colonies, se proccupent moins d'ac
qurir en fond qu'en surface : grce une mmoire
heureuse, ils emmagasinent des mots, ramassent
de quoi briller... Ils ne songent mme pas tou
jours comprendre. Le noir principalement se
grise de mots, qu'il place tort et travers ;
cette habitude contribue le retenir dans une
infriorit d'esprit que lui masque l'accs aux
meilleures fonctions, de par la volont de ses
congnres et du suffrage universel, mais qui se
dcouvre en mille occasions aux yeux de l'Euro
pen.
On peut rire de cette pancarte affichoe dans la
salle de billard d'une auberge de hameau :
Rglement pour indiquer la manire qu'on doit venir
au billard.
Venez au billard poche sourde mais non pas lgre
LE CARACTERE ET L'KSPRIT 93

parce que vous savez quand un arbre est charger de fruit


et de feuilles elles se tombe sur les cts, mais quand le
fruit et finie, elles se lve et bien plus grand les fruires sont
terminer le soleil desscher les feuilles elle se lve en ce
plus haut.

L'on rit d'abord, et puis l'on devient triste,


ces discours que prononcent gravement, des
crmonies publiques, des distributions de
prix, maints conseillers gnraux ou municipaux !
Vain enfilage de niaiseries ou de mots sonores,
sans liaisons d'ides, qui tmoigne du degr de
l'instruction chez des gens appels diriger l'en
seignement.
Un conseiller gnral ngre commence ainsi
son discours, l'inauguration d'un orphelinat de
jeunes filles :
Aujourd'hui et depuis 1870, le corollaire de la Libert
a t dot, nous constatons que, au fur et mesure, la Pro
vidence place toujours dans le domaine de l'intelligence
des lus du peuple de la colonie des ides aussi sublimes
qne ncessaires pour l'avancement do notre pays, soit pour
son agrandissement moral et intellectuel, soit et surtout
pour la jeune genration qui se lve, qui nous exemptera
un jour... etc. etc.

Le mme, la distribution de prix d'une cole


primaire dojeunes filles, termine un innarrable
discours par cette proraison :
Jeunes demoiselles et chres lves,
Que les couronnes qui vous ont t dcernes aujour
d'hui vous portent bonheur. Que ces mmes couronnes
94 NOS CROLES

vous accompagnent un jour avec vos parents et vos amis


devant notre Htel de ville, et, selon l'usage, comme au
pieds (sic) des autels, l o vous avez reu le baptme, pour
sanctionner le vu de tout ceux qui ont travaill pour
vous depuis le jour de votre naissance, jusqu'au jour solen
nel de la rcompense naturelle, queia civilisation impose
la socit, pour vous rgnrer. *

On a dit que l'homme de couleur tait avide


d'instruction. Cela estvrai, mais jusqu' un cer
tain point. Les coles primaires sont peut-tre
plus frquentes, aux colonies, et avec un em
pressement plus volontaire, qu'elles ne le sont
chez nous 2. Les parents comprennent que leurs
enfants doivent acqurir des connaissances qu'ils
ne possdent pas eux mmes, afin d'agrandir la
sphre de leur condition, et les enfants, par vanit
mulative, rpondent leurs vux. Partout o
une cole s'lve, on voit les petits noirs y
accourir, srieux avec leur bagage de cahiers et
de livres, et souvent de fort loin ; rien ne les
rebute, ni la distance, ni les mauvais chemins,
ni le gros temps de l'hivernage ; parfois, pendant
qu'ils couteront le matre, le torrent voisin aura
dbord, la pluie aura ravin les sentiers dj

Copi sur la minute originale adresse un journal. Le


mme encore, ce qu'on raconte, dans une discussion relative
des essais d'levage, entendant parler d'talons et prenant
ce mot pour l'expression d'une espce chevaline particulire,
rclama pour sa ville l'honneur de possder le premier sp
cimen, mle ou femelle!
' Lire la brochure de l'amiral Aube : La Martinique, son
prsent et son avenir, 1882.
LE CARACTRE ET L'ESl'RIT 95

trs escarps et l'enfant ne pourra revenir la


case; il trouvera, dans la hutte la plus proche,
un coin pour s'abriter et dormir, quelques ba
nanes, quelques morceaux d'igname ou de fruit
pain1 pour se nourrir, et continuera se rendre
en classe aux heures accoutumes. Quel enfant
blanc en ferait autant? Le jeune noir apprend
avec facilit et mme, pendant les premires
annes, il n'a point de peine surpasser en pro
grs les fils des anciens matres. Puis, au moment
o l'lan semble le plus rapide, le fruit prs de
mrir, tout change. Le petit blanc, s'il ne s'en
va dans quelque cole franaise, poursuit jusqu'au
bout le cours de ses tudes, avec apathie, mais
avec une persvrance suffisante pour acqurir
une instruction moyenne. Le petit ngre, gonfl
par ses premiers succs et qui a dploy pour y
atteindre sa plus grande force vive, s'arrte : ses
parents, merveills de ses propos, partagent le
contentement qu'il a de lui-mme, et, de part et
d'autre, on croit qu'un peu de lecture, d'criture
et de calcul est assez pour ouvrir les carrires
larges et belles !
Et pourquoi ne le croiraient-ils pas? Ceux-l
qui, dans les crmonies publiques, leur appa
raissent ceints de l'charpe tricolore, majestueux
et compasss, ceux-l qui prononcent de si ma
gnifiques
' Fruit des harangues, reproduites
Artocarpus incisa dans
et integrifolia . les jour-
96 NOS CROLES

naux, ce sont des ngres comme eux; ils n'ont


pas appris au del ce qu'ils ont appris eux-
mmes. L'on possde assez d'instruction, l'on
en possde mme plus que les blancs..., puisque
ceux-ci n'arrivent rien !
Les matres! comment pourraient-ils former
le jugement de leurs lves, recruts qu'ils sont
trop frquemment parmi les cervelles vides, en
tous lieux si chres aux coteries !

Ct laque !
Il y a, aux colonies, un certain nombre d'ins
tituteurs venus de France, pourvus d'un traite
ment insuffisant, mal logs, soumis aux dures
preuves de l'acclimatement, regards avec cette
hostilit jalouse que tout Europen rencontre
dans le monde crole. Ils ne comptent gure,
ils ne peuvent compter.
11 y a quelques rares instituteurs croles ca
pables et trs dvous; mais les moyens leur
manquent pour mener bien leur mission, quand
ils ne sont pas dcourags par l'indiffrence ou
le ddain.
Les faveurs vont aux camarades de la coterie
politique la plus forte, aux beaux palabreurs et
aux imbciles. Je sais bien qu'il en est ainsi
ailleurs que dans nos colonies, mais l-bas les
contrastes forcent l'tonnement de l'Europen,
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 97

blas chez lui par la rptition d'autres sottises.


Les lves rpondent fatalement aux matres.
Veut-on un spcimen d'instituteur choisi de par
la politique? A la Guadeloupe, l'un des premiers
soins d'un gouverneur rcemment dbarqu,
homme intelligent et d'autant plus dvou
l'uvre de l'instruction populaire, qu'il sortait
des rangs de l'Universit, fut de visiter les coles.
Je ris encore au souvenir de la rception qu'il
trouva au bourg de la G... Le pdagogue tait
un noir magnifique, mais dbraill, en lutte avec
le maire, parce qu'il prtendait fermer son cole
aux enfants des familles dcides soutenir les
intrts d'un adversaire de M. Gerville-Rache.
Il vint au-devant du gouverneur un violon
la main, le salua d'une Marseillaise frntique
ment racle, puis se prsenta comme le matre
modle : les enfants qui venaient chez lui taient
bien plus savants que tous les autres; ils savaient
que, dans l'air, il y avait de l'azote, et de l'oxy
gne (par exemple, ils ignoraient probablement,
tout comme leur matre, ce que c'tait que l'a
zote, ce que c'tait que l'oxygne). Aprs le dis
cours, nouvelle Marseillaise et respectueuse
attente de compliments, que le gouverneur fit,
timidement entremls de quelques remon
trances.
Autre type, celui-l de la Martinique. IL
s'agit de perptuer le souvenir d'un vnement
local, et, sur un tamarinier de son village, un
6
98 NOS CROLES

instituteur de la Rivire-Blanche placarde ce joli


morceau, cit par les Colonies (la fvrier 1890) :

SOUVENIR

Gardes (sic) toi, tonnerre,


Tu cherches m'craser
De la foudre meurtrire
Que produit la lumire.
Sclrat ! Vulcain,
Par ton pre terrible,
T'endurcit le cur,
Te rend inflexible.
Que de nombreuses victimes
N'as-tu pas faites '?
Tu poursuis l'homme de la dfaite.
Mon esprit est rempli
De ce jour nfaste :
Deux hommes s'arrtrent
Sous ce tamarinier;
Soudain
Du cratre tonnant
Fait tomber sur cet arbre
Deux hommes mourants.
L'un tenait dans sa main crispe
La poule carbonise;
L'autre, par le soufre impur asphyxi,
Sur un lit de douleur
Vient de mourir, Dieu!
Avis aux voyageurs!
En passant par ici,
Levez les yeux,
Lisez ceci :
En mil huit cent quatre-vingt,
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 99

Le seize octobre, huit heures


Du matin,
Deux hommes ont t foudroys
Sous ce tamarinier.

Le journal dvou M. le dput Hurard a


soin d'avertir que la pice est l'uvre d'un
instituteur deprogiste... ayant autant de talent
potique que ses coreligionnaires politiques ont
de bon sens et de dignit.
Les choses marchent- elles mieux, dans le do
maine de l'instruction secondaire et suprieure?
(Car on a des tablissements de tout ordre, des
lyces, et mme, la Martinique, une cole de
droit; on dlivre des diplmes de bacheliers,
l'on procde des exameus pour des brevets de
pharmacien et d'officier de sant. J'en reparlerai.)
A la Runion, o la population est assez ho
mogne, grce la moindre intensit du prjug
de la couleur et o l'on suit, depuis longtemps,
avec une application relle, les exemples de la
mtropole, le lyce fonctionne avec succs; son
personnel est bien recrut et bien dirig.
L'on dit qu'il en est aujourd'hui de mme
la Martinique, aprs quelques secousses. Je le
veux croire, malgr que la roussite me paraisse
singulire, au milieu des divisions qui rgnent
en ce pays. Je ferai seulement remarquer, qu'en
188G, sur 121 pensionnaires, il y avait dans l'
tablissement 78 boursiers!
Pour la Guadeloupe, je puis crire d'aprs
100 NOS CROLES

mes observations personnelles. L'histoire du


lyce de la Pointe--Ptre aura srement une
place dans les annales de l'administration colo
niale. Pour l'tablir, on obtint tortueusement du
ministre de la marine, un prix drisoire et
contre la cession d'un local mesquin et insalubre,
dcor du nom de Nouvel hpital militaire, les
magnifiques btiments de l'ancien hpital, qui
avaient cot plus de deux millions la mtro
pole et avaient t levs sur un terrain concd
gratuitement par une riche dame crole, la
condition expresse de l'utilisation spcifie. Ceci
se passait en 1884, sous l'illustre Gougeard,
l'ami de Gambetta et de Schlcher. Nos marins et
nos soldats privs des secours d'une bonne et
srieuse hospitalisation1, la population indigne
allait-elle au moins bnficier de l'uvre univer
sitaire? En 1885, la dette contracte envers la
mtropole tait encore acquitter et les frais
s'levaient, pour 100 lves, dont 18 pension
naires payants, l'norme somme de 377,000 fr.,

1 On le reconnat... et l'on en prendra bientt prtexte pour


balayer ce qui reste de militaire la Pointe. On a dj lanc
cette insinuation, que la mtropole pourrait supprimer l'hpital
actuel et son personnel (trois officiers du corps de sant de la
marine), verser les marins, soldats, fonctionnaires et officiers
malades sur les services de l'hpital civil, moyennant un bon
paiement, cela va sans dire. L'ide est gniale et dmocra
tique : les Europens seront condamns se mlanger tous
les ngres pouilleux, tous les coolies vagabonds ramasss
dans la rue et sur les routes. Ajoutons que l'hpilal civil
n'offre pas le moindre confortable, qu'il s'lve sur un terrain
bas et marcageux, au voisinage d'un canal infect, dans un
faubourg. Excellente maison le rfection p^ur les serviteurs
de l'Etat !
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 101

ainsi dcompose : subvention du service local,


297,000 fr., bourses de la colonie 40,000, bourses
de la Pointe--PUre 10,000, bourses des com
munes (36), 30,000. L'anne suivante, la situa
tion ne s'tait pas amliore et mme les aveux
commenaient se faire... publics, sur une si
tuation qui ne profitait qu' un petit nombre,
se dessinait moins comme une tentative srieuse
d'instruction, que comme un trompe-l'il... fort
lourd maintenir pour la colonie. Mais ces rares
lves, si dispendieusement entretenus1 , vont-ils
du moins recevoir une large et solide instruc
tion? Sous le rapport des connaissances, ils
trouvent beaucoup apprendre auprs de quel
ques professeurs, licencis ou mme agrgs,
mais non pas auprs de tous. Mais ce qui manque
trop gnralement au personnel, c'est la note
exacte du milieu, parfois aussi une rigoureuse
correction de tenue. A son contact, l'enfant
crole n'acquiert pas ce dont il aurait le plus be
soin, le respect des autres et la parfaite entente
des obligations sociales. L'Universit d'ailleurs a
la prtention de former la jeunesse d'aprs un

' Combles sur combles ! On avait rgl l'alimentation sur les


mmes bases que dans nos lyces, sans tenir compte de la
diffrence des habitudes. Les parents taient flatts de voir
leurs enfants tortiller des tartines de beurre... l'instar de
France, dans un pays o l'on ne mange gure de beurre et o
il est hors de prix, lies petits bonshommes eussent prfr une
poigne de farine de manioc, qui et cot moins cher. Mais
connat-on le bon sens, dans la vanit et dans la routine admi
nistrative?
6.
102 NOS CROLES

systme... elle, qui ne contribue pas peu


multiplier
tivits. Elle
lesconfond
non-valeurs
l'instruction
au sein de
avec
nosl'duca
colloc-.,

tion; elle estime qu'elle a tout fait pour l'enfant,


quand elle a bourr son esprit de vieux langages,
de gographie et d'histoire, dcoupes par le
menu, et d'un indigeste fatras scientifique. A
faonner ses murs, le prparer entrer de
plain-pied dans la lutte pre du milieu, elle ne
songe mme pas. En France, si le professeur
reste un pdagogue, au moins n'offre-t-il pas
de mauvais exemples : il est soumis une dis
cipline qui l'oblige se montrer toujours et par
tout un homme bien lev, prudent en paroles
et en actes. Eh bien, aux colonies, des carts se
produisent. Je ne prtends faire allusion qu'
des choses que j'ai vues. A la Guadeloupe, on
a recrut des professeurs certainement trs
distingus, et j'en sais qui n'eussent pas t
dplacs dans les chaires de nos meilleurs ta
blissements mtropolitains, mais d'autres aussi
dont Y alma mater ne demandait qu' se dbar
rasser. Les nouveaux arrivs, les reprsentants
des grands principes, ont affich trs haut leurs
sentiments galitaires (fort honorables), mais
sous l'impulsion irrflchie de ces sentiments,
ils se sont laisss entraner ne frquenter que
des cercles exclusifs, tapageurs, o ils ont con
tract parfois des habitudes qu'on n'et srement
pas tolres en France. L'lve remarque tout
LE CARACTRE ET L'ESPRIT "103

^ il est port l'imitation. Un matre qui se tient


mal ne formera jamais des lves qui se tien
nent mieux, et, du mme coup, l'universitaire
lui verse dans les coteries ne saura contribuer
en rien l'amlioration morale et sociale d'un
pays prcisment perdu par l'troitesse de ses
prjugs. Puis le personnel mtropolitain s'est
fait rare. Il y avait bien quelques rptiteurs,
qui eussent t heureux de se fixer dans la co
lonie, si on les y et encourags, en les sortant
de leur position prcaire. Au lieu de cela, l'esprit
crole a reparu : on a rempli les vides avec les
cratures des coteries locales, trouv pour des
hommes de valeur mdiocre... ou de caractre
douteux, des allocations et des fonctions qu'on
n'avait point su dcouvrir pour d'humbles mtro
politains. D'aventures en aventures, on s'est ac
cul la ncessit de maintenir par amour-propre
un tablissement inutile, mais ruineux. Des
classes entires font dfaut, des matres en cu
mulent d'autres, et il ne sort de l que des lves
pour la plupart infrieurs ceux des tablisse
ments rivaux..le ne cderai point auxsollicitations
de la malignit, car je ne veux point affliger
quelques bons serviteurs, que j'ai connus, par
les rvlations bouffonnes ou scandaleuses des
faits et gestes de certains de leurs collgues. Il
mesuflit d'avoir rsum ma pense sur une ques
tion considrable et qui, sans doute, n'est pas
encore rsolue.
104 NOS CROLES

La Guyane, elle aussi, a eu son lyce. J'ignore


s'ilexisteaujourd'hui, mais ses dbuts sont dignes
de mmoire. Le proviseur choisi fut, dit-on, un
universitaire qui, dans les derniers temps de
l'Empire, quitta la toge pour le tablier de ptis
sier et eut son quart d'heure de clbrit
Paris, en vendant des petits fours. Les profes
seurs le prenaient fort l'aise avec les 15 lves,
tous boursiers, que la colonie avait confis leurs
soins. J'ai entendu parler de parties de cartes
interminables dans les classes, entre ces mes
sieurs..., fort peu de leur zle dvelopper les
programmes.
Au lieu de ces essais, il y avait une mesure
prendre, dicte par le bon sens.
Se dcidera-t-on dpouiller le sot amour-
propre, qui oblige des colonies pauvres entre
tenir des tablissements coteux et de mdiocre
utilit, afin d'entendre rpter qu'elles possdent
des lyces l'instar de la mtropole, couter
enfin la voix de la raison. Des tablissements
modestes conviendraient mieux la moyenne
des aptitudes de la population. Mais pour les bons
sujets, au lieu de les confiner en des lyces o
l'instruction est peut-tre suffisante, mais o
l'lve conserve ce mauvais petit esprit de terroir,
qui entretient le marasme et la division, pour
quoi n'tablirait-on pas un roulement de bourses
dans quelques-uns de nos lyces franais? A
Nantes, Bordeaux, etc., les jeunes croles trou
tE CARACTRE ET i/ESPRIT 105

veraient, avec une instruction large et srieuse,


l'oubli des prjugs de races, au contact des
Europens ; adolescents, ils reviendraient parmi
les leurs, dispensateurs leur tour des paroles
de vritable galit et de vritable fraternit, et
peu peu l'esprit se transformerait l'avantage
de tous. Comment n'a-t-on pas t frapp de
la diffrence de caractre et d'allure, qu'appor
tent, au milieu de leurs concitoyens, les trop
rares jeunes gens, blancs ou de couleur, levs
en France, grce la situation de fortune et
l'intelligente proccupation de leurs parents ?
Et si on l'a remarque, comment n'a-t-on pas
cherch tendre un rsultat si dsirable une
plus grande fraction de la population, par l'en
voi dans nos lyces de boursiers choisis dans les
familles les plus mritantes?
Mais la classe qui crie le plus fort contre le
prjug de la couleur tient-elle rellement son
abolition? J'en doute parfois !

Ct congre g aniste !
Les frres et les surs de l'Instruction chr
tienne, les surs de Saint-Joseph de Cluny, etc.,
ont, jusqu' ces derniers temps, rpandu l'ins
truction primaire dans un grand nombre de
communes pauvres. Ces religieux ont rendu
106 NOS CROLES

d'immenses services et ils mritaient mieux


que d'tre brutalement remercis, au profit
d'instituteurs dans le genre du violoniste de
la G... Leur enseignement simple, leurs habi
tudes et leurs manires sans prtentions, conve
naient aux enfants des campagnes, et la moralit
de ces humbles matres tait bonne. Mais il
fallait faire uvre de politique. Malgr que la
population se soucit fort peu d'un choix catgo
rique entre laques et congrganistes, qu'elle
marqut plutt ses prfrences pour les frres,
ses premiers initiateurs aux choses de l'intelli
gence et de la morale, gens d'ailleurs faciles
contenter, dociles et mme timides, on a tout
coup song l'application des fameux dcrets...
sans s'inquiter d'ailleurs des moyens. Avait-on
sous la main un personnel nouveau substituer
l'ancien? On l'ignorait, mais on ordonna par
tout l'expulsion des matres qui portaient l'habit
religieux. En fermant aux frres les coles com
munales, on ne pouvait les empcher de crer
des coles libres, et, par contre-coup, les tablis
sements secondaires congrganistes, les plus
dangereux comme influence, ont gagn au del
de ce qu'avaient perdu les tablissements pri
maires, sans rayonnement extra-scolaire.
Je ne suis pas suspect d'opinions clricales.
Mais je dtoslc avant tout les mensonges et l'hy
pocrisie du sectarisme. Je reste indign, devant
les manuvres d'un tas de soi-disant faiseurs de
I.E CARACTRE ET L'ESPRIT 407

lois, qui rainent leur pays, compromettent jus


qu' son existence, pour la satisfaction d'intrts
departis, abandonnent tous les premiers, comme
en se riaut, le mal une fois accompli, les tenta
tives jetes en appt la tourbe des lecteurs
nafs et imbciles. Que l'on mt un frein la trs
dangereuse propagande des instituts jsuitiques,
l'on avait raison de le faire. Mais que, sous ce
prtexte, on bouleverst l'enseignement, on le
rendit mme odieux une bonne partie de la
population, l'on n'avait pas le droitde commettre
une pareille action. Une loi mal conue a t
lchement excute vis--vis des seuls ennemis
qui la rendissentexcusable, ouelleestcontourne
par eux (les jsuites ont chez nous des externats
peine dissimuls et l'tranger des internats,
d'o continuent sortir maints jeunes gens,
toujours prts combattre pour le pire cl
ricalisme et qui trouvent appui auprs des
puissants, ct des favoris du maonnisme,
ce jsuitisme au petit tablier). Mais, en re
vanche, ou a poursuivi des pres de famille au
nom de la libert de conscience, que l'on violait,
et l'on n'a pas donn au peuple les trsors d'ins
truction qu'on lui promettait. Dans la ville que
j'habite, ville o fleurit l'opportunisme, je vois
grouiller, misrables et vagabonds, vicieux,
graines de prison, beaucoup d'enfants qui autre
fois eussent frquent l'cole, qu'on ne ra
masse point pour les tablissements laques, faute
108 NOS CROLES

d'argent pour remplir des obligations cres la


lgre, mais qu'on a enlevs aux congrganistes,
en dfendant ceux-ci d'accorder auxplus pauvres
une gratuit, trop propre assurer leur prpon
drance. Aux colonies, les consquences seront
plus graves : ou la majorit des enfants de cou
leur sera prive d'instruction, ou l'on abandon
nera l'enfance la direction de ridicules pda
gogues, parfois doubls d'odieux attiseurs des
haines de race, et les fruits de cette instruction
prtendue rpublicaine netardcrontpasmrir...
non l'honneur et au profit de la Rpublique.
Des tablissements congrganistes secondaires,
j'aurais moins de bien dire. Dans ces tablis
sements, ordinairement dirigs par les maristes,
l'instruction, mnage aux privilgis des classes
aises, ne s'lve pas au del d'une moyenne
honntement mdiocre, et la moralit ne vaut
gure mieux qu'ailleurs (vers quatorze ou quinze
ans, le jeune crole, quels que soient les bancs
qu'il frquente, pose dj pour l'homme ga
lante fortune et vient de temps en temps confier
aux mdecins de la marine les msaventures
de sa premire mancipation). En outre, si les ly
ces pchent par l'exemple des matres, en abri
tant les prtentions trop exclusives des gens de
couleur, les collges congrganistes inclineraient
vers le dfaut contraire, en ne dissimulant pas
assez leurs sympathies pour l'aristocratie blanche
ou ceux de la couleur qui s'en rapprochent le
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 109

plus par la teinte, la fortune ou les intrts.


C'est l'ge o l'enfant commence montrer
les premires tendances qui deviendront plus
tard le caractre, qu'il importe de redresser avec
le plus de vigueur et de persvrance les d
viations particulires Findividu, la race et
au milieu social. Les carts sont faibles et de
correction facile dans les coles primaires. Ils
sont plus accentus et dj d'amendement plus
difficile, dans les tablissements secondaires,
o l'enfant se transforme en adolescent. Les
lyces ont le tort de se dsintresser trop com
pltement du systme ducatif, ou de le limiter
une pseudo-discipline... dmocratique, qui
n'engendre que le laisser-aller chez l'lve. Les
collges clricaux, qui recrutent leur clientle
dans les classes aises, procdent d'autre manire;
l'on y bat un peu monnaie en entretenant la
vanit des familles, et en la dirigeant dans une
voie qui n'a rien de libral.
Voil ce qu'on doit redouter, dans l'enseigne
ment congrganiste et, aux colonies, le reproche
que je lui adresse vise surtout les grands ta
blissements de filles, somptueusement adminis
trs par des Surs de divers ordres. Dans un
de ces tablissements, o l'on refusait du conseil
gnral une subvention de 25,000 francs,
plutt que de consentir recevoir quelques en
fants naturelles, adoptespar d'honntes familles
de couleur, on mettait un jour en prsence deux
HO NOS CROLES

jeunes filles : l'une, de caractre trs doux,


laborieuse et intelligente, qui venait de perdre
son pre, officier sans fortune ; l'autre altire,
paresseuse, sans aptitudes comme sans bonne
volont, appartenant une famille de trs riches
usiniers. A la premire, la matresse rptait
qu'elle serait oblige de travailler ferme pour
vivre, et elle ajoutait, en se tournant vers la
seconde : Ce n'est pas comme vous, Mademoi
selle, vous tes riche, vous tes destine
briller dans le monde et commander, vous en
saurez toujours assez. Et les propos de ce
genre attiraient les cadeaux sur la communaut.
Ces dames, tant clbres pour leur humilit
et leur dsintressement, ne manquent aucune
oecasion de faire rendre profits un sentiment
d'orgueil qu'elles connaissent merveille et
caressent avec habilet, mais cynisme. Pas de
fte qui ne deviennent ponr elles un vnement
fertile en dons. Est-ce bien l qu'il faut chercher
l'amlioration fminine et les partisans de pa
reilles maisons sont-ils bien venus tonner
contre les lyces de jeunes filles ?

Mais, qu'il provienne d'une cole congrganiste


ou d'une cole laque, le crole adulte apparat
presque toujours identique. Ce qui prouverait
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 111

que les deux systmes d'instruction se valent


dans le milieu, et sont galement incapables de
modifier l'esprit des races en prsence. Les sujets
d'lite qu'on rencontre dans nos colonies ont
pour la plupart bnfici d'une ducation mtro
politaine. Je ne prtends pas que tous les croles,
non sortis de chez eux, soient gens ignares ou
mdiocres : j'en pourrais citer beaucoup qui
remplissent avec distinction les fonctions les
plus leves dans la magistrature et l'adminis
tration, ou qui ont acquis des situations fort
enviables dans le commerce et l'industrie. Mais
la moyenne, avec la meilleure instruction reue
dans le pays, conserve une morgue, une suffi
sance, que viennent encore accrotre des titres
trop aisment confrs.
Ces titres, dlivrs par des jurys locaux et
qui ont la mme valeur... extrinsque que leurs
quivalents, obtenus grand'peine dans nos
facults, sont frquemment le masque de l'igno
rance. Il y a vingt-cinq ans, la Martinique,
j'ai cout l'hilariant rcit d'un mdecin, dsign
pour remplir les fonctions d'examinateur de
grec, dans une session de baccalaurat ; le cher
confrre avait t surpris... au dbott, on lui
avait dsign un lot de livres sur une table, et il
avait choisi la vie d'Alexandre (Plutarque), pour
soumettre ses candidats l'preuve ; il trouva
toutes les rponses excellentes et ne s'aperut
qu' la fin de la sance qu'il avait tenu son
112 NOS CROLES

exemplaire l'envers. Les laurats pouvaient


prtendre une aussi profonde rudition hell
nique que le matre improvis. Depuis, les jurys
sont mieux composs, mais non pas moins in
dulgents. Quant aux examens d'ordre suprieur
ou pratique, ils sont tout simplement grotesques,
le plus ordinairement. Qu'on en juge par ces
chos d'un rcent examen de candidats aux
brevets d'officier de sanl et de pharmacien civil :
Qu'est-ce que l'il ? Une petite chose
pour voir.
D'o tirez-vous l'alcool ? Du vin. Et
encore ? La canne sucre n'en fournit-elle
point ? (avec un sourire de haute suffisance)
Oh ! non, monsieur, la canne ne fournit que du
tafia.
Lorsqu'on met en prsence un corps chaud
et un corps froid, que se passe-t-il ? Un
degr.
Pour purifier du soufre, comment vous y
prendrez-vous ? Je l'enverrai Marseille.
Et le lendemain, les diplms du cru se croi
ront les gaux des diplms de France, sinon
leurs suprieurs '.
1 On ne par
Quand, s'tonnera
hasard, ces pas, aprs
brillants une sont
examens tellecouronns
diffu-

d'un ajournement, il y a des candidats qui trouvent le moyen


de transformer leur insuccs en affaire politique, rclament
mme la suppression des examens, comme attentatoires la
libert des citoyens.
LE CARACTRE ET L'ESl'RIT 113

sion de lumires, du dveloppement dela crdu


lit et de la superstition dans les pays croles.

L'on est religieux, aux colonies, en ce sens


qu'on frquente avec assez d'assiduit les glises,
qu'on aime les crmonies du culte et le dploie
ment des processions. L'homme de couleur, alors
mme qu'il s'abstient et se pose en esprit fort,
est tolrant et respectueux vis--vis des dmons
trations d'autrui ; sous ce rapport, on peut dire
que les colonies donnent, certains jours, des
leons de sociabilit aux Europens, encore tout
remus au souvenir des luttes entre les munici
palits et les fabriques dans les grandes villes
mtropolitaines.
Mais la superstition n'y perd rien.
Il semble que nos pays croles soient demeu
rs les foyers conservateurs des vieilles tradi
tions du surnaturalisme. L revivent, dans un
curieux et bizarre mlange, toutes les supersti
tions que les Europens rencontrrent chez les
premiers habitants ; celles qu'ils apportrent eux-
mmes, dans un sicle o florissaient, en France
et en Italie, l'astrologie et la science cabalis
tique ; celles enfin que ne purent dpouiller les
pauvres noirs africains, hants, sous le joug de
l'esclavage, par le souvenir des gnies de leurs
114 NOS CROLES

solitudes et de la puissance de leurs sorciers-


fticheurs.
La crdulit est grande, dans le domaine de
la mdecine ! On n'a point encore partout de som
nambules lucides et extra-lucides, ou du moins
ces sujets sont rares. Mais on a des mdecins-
magntisses , qui, au simple attouchement, au
simple coup d'il, gurissent les maladies les
plus invtres... et jusqu'aux entorses, chez
leurs confrres diplms (j'en connais un drola
tique exemple !) De vieux ngres entremlent les
secrets des plantes aux secrets de la magie, dli
vrent des ordonnances avec maintes simagres
dvotes ou mystrieuses, captivent la confiance
force d'effronterie... ou l'imposent par la con
viction
Voici qu'ils
une prescription
ont eux-mmes
trouvedeauleur
chevet
pouvoir!
d'un

malade, qui se faisait simultanment traiter par


un mdecin. . . pour le monde, etpar un gurisseur,
pour sa propre satisfaction.

INSTRUCTION A SUIVRE DURANT LE TRAITEMENT

Vous prendrez un bain chaque soir, bain domestique


mollient ou ordinaire, comme il vous plaira, y versant
chaque fois une bouteille des dix bains, comme suit. Y
restant une demi-heure, y sortant essuyez-vous sche
ment, puis faites-vous frictionner tide avec la dite fric
tion,
Matin,
les membres,
midi et soir,
ce qui
prenez
s'entend
un verre
brasordinaire
et jambes.
liqueur
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 115

de la liqueur, en commenant par le n 1, sans jamais


entamer deux bouteilles la fois; et dans le courant de
la journe, prenez de la tisane prpare l'eau frache,
prpare depuis la veille, en mettant trois morceaux de
cette racine, contenue dans le papier, et lgrement
adoucie avec du miel.
Revenons aux bains dj cits plus haut.
derBAiN, dites : Au nom du pre , crateur de toutes
choses.
2 Auhommes.
nom du Fils , rdempteur des

3 Au nom du Saint-Esprit, mdiateur


enlre Dieu et les hommes.
4e AuMarie,
nom mdiatrice
de la trsentre
sainte
DieuVierge
et les

hommes.
5e Mon
dlivrez
bon de
Patron,
tous maux.
protgez-moi et me

6e Mou
ma
bondroite.
ange gardien, soyez toujours

7 Les mes du Purgatoire les plus dlais


ses, priez pour moi.
8e Mon
mesDieu,
ennemis,
mons'ilDieu,
vous plait,
pardonnez
et faites-

leur misricorde , parce qu'ils ne


Nota. Il est urgent
savent
de pas
se laver
ce qu'ils
la tte,
font.la poitrine et

les bras, avant que rentrer dans le bain, il faut aussi for
tement secouer la friction avant que de vous en servir.

On admet l'influence de certains hommes,


qui, lis par un pacte avec le mauvais esprit,
116 NOS CROLES

peuvent volont jeter sur le commun des mor


tels le bonheur ou le malheur. Ces privilgis
sont presque toujours des ngres ou des ngreses
plus ou moins misrables, plus ou moins casss
par l'ge, d'une audace cynique, mais quelque
fois aussi persuads de la ralit des effets qu'ils
promettent d'accomplir. On les appelle des obis
ou sorciers et le commerce qu'ils font des pias
ou quienbois leur assure de beaux profits. Ricord-
Madiana a trac une intressante esquisse de
leurs habitudes et de leurs prouesses, dans ses
mmoires sur la Toxicologie des Antilles. Je n'ai
qu' lui emprunter quelques faits, rapporter
quelques observations plus rcentes, pour don
ner la mesure des pratiques de la sorcellerie
crole.
Le quienbois ou quimbois s'entend d'un sort
jet sur une personne, d'une facult surnaturelle
ou anormale acquise grce certaines conjura
tions ou la possession de certains objets. Le
pia s'entend des rsultats qu'on obtient avec une
drogue, une matire dlivre par le sorcier ou
prpare par soi-mme, suivant des conditions
prcises, mais qui doit tre ingre. Les ex
pressions s'appliquent surtout aux choses qui
procurent les effets dsirs. Le quienbois agit
plutt par une sorte de rayonnement occulte, le
pia plutt par une sorte d'impression interne;
mais, en somme, on confond ordinairement l'un
avec l'autre.
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 117

Beaucoup de formules en vogue n'ont pas


d'autres sources que ces ineptes petits livres de
colportage, intituls : le Grand Albert, le Petit
Albert, le Dragon rouge, la Poule noire, etc.
Il y en a pour tous les besoins et tous les d
sirs contenter !
Veut-on se dbarrasser d'un gneur, d'un en
nemi dont on redoute la vengeance ou les coups,
d'un rival trop heureux auprs d'une femme que
l'on convoite, d'un mari trop peu tolrant, etc.,
les moyens ne manquent pas.
Le quimboiseur peut volont vous dlivrer
un charme pour enlever la personne dteste
l'intelligence, la vigueur physique ou mme la
vie. Jadis, ce qu'on raconte, il fournissait
aussi frquemment du poison que des ma
tires par elles-mmes inoffensives ; mais au
jourd'hui, il estime plus prudent et tout aussi
lucratif de s'en tenir ces dernires. 11 vend
des poudres qu'on jette dans les aliments ou
les boissons de la victime dsigne : la mort
doit la venir prendre lentement, sans qu'un
indice rvle la main qui la guide ! Cela s'ap
pelle doser quelqu'un. Par contre, le sorcier sait
dcouvrir les malfices et driver leur action.
Deux ngres taient alls rendre visite un ami
dont la femme tait malade. A peine entr, l'un
d'eux se recule avec effroi : Foule ! qu'a senti
diable ! moi qu'a pas tonn femme-l si maigue
et pis si malade. Yon le fait mal. Mais nous qu'a
7.
118 NOS CROLES

veni secouri et pis va trouv pia-l1. Et de


fureter dans tous les coins, au milieu d'un reli
gieux silence. Tout coup, le noir, qui a promis
de dcouvrir le pia, s'crie : Mo qu'a quimb
li 2 ! Et il exhibe triomphalement un vieux cade
nas rouill, la cause du dprissement de la ma
lade!
Un mari souponne sa femme d'entretenir des
relations coupables ; il demande un sorcier le
moyen de la rendre un peu moins lgre : un
coco et un morceau de plomb suffisent la con
fection d'un pia qui donnera meilleure pondra
tion la cervelle de la dame et rendra la tran
quillit au mnage, aprs cette mirifique incan
tation :
Coco, vous tes le corps de Pauline.
Plomb, vous tes dans le corps de Pauline qui est le
coco, pour le rendre lourd comme vous tes lourd, pour
le rendre si lourd enfin de l'opposer de bouger dans l'en
droit o son corps qui est le coco sera dpos. Eau de
carme vous rendrez le corps de Pauline aussi calme que
vous et l'obliger toute trauquilit. Beaume tranquille
vous rendrez le corps de Pauline aussi tranquille que vous
et la rendre exempt de toutes les tentations des hommes.
Brise de mai, vous briserez toutes les mauvaises penses
que Pauline peut avoir, et vous tous le plomb, l'eau de
carme, le beaume tranquillle et la brise de mai, vous l'ap
porterez qu'aux bonnes choses et au bien.

1 F..., a sent le diable ! je ne suis pas tonn que cette


femme soit si maigre et si malade. On lui a caus du mal.
Mais
pia. nous sommes venus la secourir et nous allons trouver le

Je le tiens !
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 119

S'agit-il de retenir une matresse, un amant?


Voici bien d'autres pias. L'on a d'abord la pou
dre marer [ amarrer.) Les pharmaciens, l-
dessus, font une rude concurence aux sorciers,
en dbitant pour la faible somme de dix francs,
leur crdule clientle, de petits paquets de
poudre de lycopode, d'une valeur de dix cen
times1. Leur poudre et celle des quimboiseurs
se comportent merveilleusement. Quelques pin
ces, verse dans une bouteille de bire de mabi '2,
inspireront l'amour le plus dsordonn la plus
froide, l'attachement le plus irrsistible au plus
ddaigneux, raviveront jusqu' l'iucandescence
la passion presque teinte. Mais si ce premier
pia choue, l'on russira certainement avec la
poudre de tte d'oiseau-mouche, avec des ro
gnures d'ongles, de la raclure de (pidemie de
la plante des pieds... J'en passe... et de plus
forts !
Tel sorcier a le pouvoir do faire tomber la
pluie l o il le commande (le Pre Labat dclare
gravement qu'il a t le tmoin d'un pareil mi
racle... diabolique). Tel autre, qui autrefois eut
vendu aux ngres des secrets pour chapper au
fouet des conomes, pour demeurer insensible
' Que ne vend-on pas dans les pharmacies croles!
Il y en a (on me l'a affirm) o l'on vend aux ngres une
poudre pour dorer... ce que Lafontaine appelle un surplus
donn par la nature et d'autres noms encore... !
1 Boisson crole, compose avec l'corce d'une rhamne, le
Catubrina reclinata, et des copeaux de gaiac.
120 NOS CROLES

aux tourments ordonns par le matre (l'esclave


croyait acqurir l'invulnrabilit, tout au moins
l'indolorit, s'il parvenait dissimuler, dans quel
que endroit de son corps un fragment de tige
e Sou-marqu *), compose aujourd'hui des pias
pour rendre invisible. Ces pias sont trs re
cherchs par les gens peu dlicats, mais pru
dents, qui visent surprendre les faveurs d'une
belle rcalcitrante, ou s'approprier le bien d'au-
trui, sans avoir craindre le bton d'un jaloux
ou d'un propritaire, puis une intervention dsa
grable de la police et du parquet.
Hlas ! la superstition va plus loin !
Il y en a qui ne voleront pas, mais qui, pour
devenir les possesseurs d'un trsor cach,
tueront sans scrupule une personne indiffrente
afin d'emprunter un tre humain les ingrdients
d'un pia tout-puissant ! '2
Le trsor sans matre ! le trsor enfoui dans
le sein de la terre, dans un lieu dsert, sinistre
ou riant ; cach sous les dcombres de quelque
masure abandonne! C'est une obsession pour
un grand nombre de croles. Un habitant de
la Guadeloupe crivait en 1885, la lettre suivante
au procureur de la Rpublique :
Monsieur le Procureur,
Depuis trois mois et en trois reprises diffrentes qu'une

' On prononce Soumaqu : C'est le Cassia emarginata.


' Voir mon livre : Le Crime en pays croles, p. 205.
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 121

vision vienne m'interrompre dans mon sommeil pour me


donner un argent, mais ni la premire et la seconde fois
je ne me m'occupai pas de cela. Quand une troisime
fois elle est revenu me renouveler ma mmoire, en me
prenant par la main et en me conduisant sur le lieu
qu'elle m'avait dj montr deux fois diffrentes et en me
disant que je prendrai ce que je trouverai au tronc d'un
arbre qui se trouve sur le lieu.
Alors le lendemain je me suis transportsur le lieu pour
voir si les choses qu'elle m'avait donn comme marques
taient vritables, quel fut mon tonnement en voyant
textuellement ce qu'elle m'avait indiqu dans les trois
reprises diffrentes, et j'ai mme remarqu une trace
comme si quelqu'un avait cherch.
Monsieur le Procureur, je viens cet effet demander
votre aide, comme chef de la justice, enfin que vous me
dlivrtes un ordre pour qu'il n'y ait pas d'empchement
par quiconque, seulement vous aurez soin de m'indiquer
les obligations que j'aurai remplir au paravant de com
mencer le travail, mais je vous assure qu'il y a de l'argent
dans l'endroit '.

Actuellement, si la superstition ne perd gure


de terrain, les gains des sorciers tendent s'a
moindrir. Leur science est comme vulgarise et
nombre de leurs secrets sont devenus ceux de
tout le monde.
Personne n'ignore que l'urine, l'eau de toilette,
la terre de cimetire, quand on les a rpandues, la
' Nous avons aussi, en France, des chercheurs de trsors,
mais qui ne vont pas jusqu' l'emploi des moyens coupables
parfois mis en uvre aux colonies. On connat l'aventure de
M"" Cailhava, autorise sottement entreprendre des fouilles
dans l'abbaye de Saint-Denis, et dont les hritiers ont tout
rcemment demand l'Etat une indemnit de OO.OOO francs,
pour l'obstacle apport la continuation des travaux.
122 NOS CROLES

nuit, devant la porte d'une case, attirent sur ses


habitants une grle d'ennuis et de calamits. Tout
le monde sait aussi, qu'en brlant des chandelles
en l'honneur de quelques saints... ou de certains
esprits vaguement entrevus par l'imagination,
l'on s'assure soi-mme d'inapprciables faveurs
et l'on procure des voisins dtests les maux
qu'o leur souhaite. Les filles en chmage allu
ment des chandelles la Vierge, pour trouver
des amants gnreux, et, chaque jour, d'autres
chandelles brillent mchantes intentions, pro
voquant les plaintes les plus bizarres devant les
magistrats :

Monsieur le commissaire,

Permettez-moi de vous faire connatre la 'cause de ma


fcherie avec Mademoiselle A... C'est une fille qui tait
trs-lie avec moi depuis son arrive de... Elle m'a fait
connatre qu'un certain Monsieur X... de son pays lui
avait amener ici. C'est alors qu'elle m'a fait connatre ce
monsieur ne voulait plus la soigner. Elle m'a demande
pour venir chez moi brler quelques chandelles. J'ai
accept, mais ds que j'ai parl de cela une autre per
sonne qui m'a dit que cet homme tait mari, je lui ai
dit de ne plus venir chez moi pour faire une telle chose.
Donc elle s'est trouve bien pique contre moi. Elle est
partie en laissant chez (moi) une dernire chandelle que
je vais vous apporte comme preuve de la vrit de ce que
je vous raconte...
Comme j'ai rendu tant de service cette personne, qui
est aujourd'hui mon ennemie, je pense que vous me ren
drais justice...
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 123

Quelques vieilles commres connaissent mieux


que tout cela. Elles pratiquent Yenvotement,
mais un envotement simplifi et d'aprs un
procd bien local. L'anoli, ce petit lzard vert,
si gracieux, si alerte, qui s'tale et court au so
leil sur les arbres ou les savanes de nos colonies,
remplace l'image de cire de nos aeux ; on le
ficelle dans des brimborions d'toffe ou de papier
qui doivent rappeler le costume de la victime et,
sur ce reprsentant forc de la personne offerte
aux gnies infernaux, on dclame les conjura
tions d'un rituel fantaisiste. Toutefois, ce nou
veau charg d'imprcations n'est point fatalement
condamn la mort, pas plus que la crature
humaine dont il usurpe bien malgr lui la place.
Il s'agit souvent de paralyser certaines volon
ts... c'est un mode indit de suggestion mentale
longue distance. Deux ngresses, la suite
d'une dispute accompagne de coups de poings
et de coups de dents, sont appeles devant le
tribunal correctionnel. Pour prvenir les effets
d'un rquisitoire qu'elle a de srieux motifs de
redouter, l'une des prvenues excute un grand
jeu. Quatre anolis, coiffs d'une petite toque de
magistrat, sont renferms dans une bouteille ;
le plus gros a la gueule ficele : c'est le procu
reur, qui ne pourra prendre la parole au moment
psychologique, car on a mare langue li ' ; trois

' On lui a amarr (paralys) la langue.


124 NOS CROLES

chandelles allumes autour de la bouteille ach


vent de donner la conjuration une efficacit in
contestable ! Mais voil qu'une des chandelles met
le feu un meuble et qu'un commencement d'in
cendie amne l'intervention de la police. La
malheureuse sorcire est poursuivie et condam
ne, non seulement pour coups et blessures,
mais encore pour incendie d son imprudence.
Elle courbe la tte, convaincue qu'un hasard
fcheux a dtruit son sort.
On a aussi recours aux anolis pour un autre
cas. Pour rendre inbranlable la fidlit d'un
amant... ou d'une amante, on ficelle deux de ces
petits animaux (quelquefois deux petites pou
pes) ventre ventre, et on,les plonge dans un li
quide... inavouable. Cela s'appelle amarer z'amis.
Des ngresses se mlent de prdire l'avenir.
Celle qui fut l'impratrice Josphine, venue de
la Martinique en France, sans autre bien que sa
beaut, heureuse plus tard d'avoir pous le
comte de Beauharnais, resta toujours convaincue
qu'elle deviendrait une souveraine. Cette per
suasion la soutintau milieu de terribles preuves.
Prisonnire la prison des Carmes, aux derniers
jours de la Terreur, avec plusieurs dames de
la plus haute noblesse, elle osa rire, devant ses
compagnes affoles, lorsqu'on les vint chercher
pour les conduire la Conciergerie, c'est--dire
la mort! Elle ne mourrait pas encore, dcla
rait-elle, car elle tait destine un trne. C'est
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 125

bien le moment de plaisanter, s'cria une du


chesse; que ne nommez-vous votre maison!
C'est vrai ! vous serez ma premire dame
d'honneur. >> La chute de Robespierre sauva les
prisonnires et les vnements confirmrent les
esprances de Josphine. L'impratrice avoua
qu'elle avait puis sa confiance dans une prdic
tion que lui avait faite, en son enfance, une
esclave de son pre.
Pntrons-nous plus avant dans le sanctuaire
des choses mystrieuses ouvert aux initis croles
dans les domaines extra- terrestres qu'ils pr-
tendent connatre et parcourir? Nous rencontrons
les Volants ou Soucougnans, qui ont le pouvoir
de laisser leur peau, dfroque inutile, mais ani
me et. trompeuse, l o ils dsirent qu'on les
croie demeurer, et de se transporter la nuit, au
travers des espaces immenses, rapides comme
l'clair, sous la forme de lueurs phosphores
centes ou d'tres ails. L'enfant d'un officier
occasionna un soir grand tumulte dans un quar
tier de la Basse-Terre : il avait eu la singulire
ide d'attacher une lanterne la queue de son
cerf-volant, et, la vue de cette lumire oscil
lante, planant dans les airs, ce n'tait partout
que manifestations de surprise et de crainte. Un
Soucougnan menaait la ville! car ces amis du
diable ne peuvent avoir que de mauvais des
seins. Terrible et fertile en dsagrments est la
rputation de Soucougnan, pour les personnes
126 NOS CROLES

sur lesquelles elle tombe; froces sont parfois


les vengeances que provoque une pareille in
jure : j'en ai rapport ailleurs un pouvantable
exemple1.
Aprs leur mort, les sorciers reviennent sous
diverses formes. Ce sont les Zombis. Il y a des
hommes et des femmes zombis, des chiens, des
chats, des lapins, des moutons zombis, etc. J'ai
souvenir d'un certain mouton blanc, qui avait
annonc son arrive prochaine Fort-de-France,
par un billet fich sur une tige de bambou, et
qui tint fort en haleine la population d'un bas
quartier ; et aussi d'un curieux spectacle, dont
je fus le tmoin dans la mme ville. Une aprs-
midi que je tranais les ennuis d'une garde
inoccupe jusqu' la porte extrieure de l'hpital
militaire, je m'arrtai tout coup... ahuri : de
vant moi, criant et les yeux fixs sur le sommet
d'un tamarinier, au feuillage immobilis sous
une atmosphre sans brise, uue cinquantaine de
ngresses s'agitaient : un zombi tait l! Une
femme l'avait aperu, puis une autre, puis toutes,
et elles n'en dmordaient pas, malgr qu'elles
fussent incapables de dire au juste sous quelle
forme elles dcouvraient le revenant. Il existe
un lgende d'enfant zombi, qui cherche pn
trer dans les maisons pour y jeter des sorts :
elle a valu plus d'un coup brutal de pauvres

Le Crime en pays croles, p. 08.


LE CARACTRE ET L'ESPRIT 127

petits mendiants, arrts le soir la porte d'une


case.
Il y a aussi des Vampires, qui sucent le sang
des personnes endormies et leur enlvent leur
esprit, dterrent les cadavres pour les dvorer;
des loups-garous, qui mangent les enfants et
mme les grandes personnes, et la terrible Bte
madame Hubert, de la famille des prcdents,
etc., etc.
Avec un tel fond de crdulit superstitieuse,
on peut aisment se faire une ide de ce que
doit tre la religiosit dans les classes infrieures
et entrevoir combien l'autel est une source d'ex
ploitation facile et fructueuse. Cependant les
saints semblent moins en crdit que le diable
et ses acolytes. Aux premiers, on offre bien
quelques cierges; mais on s'adresse plus souvent
aux seconds. On abandonne ses gros sous ceux
qu'on redoute, et l'on se montre plus conome
envers ceux que l'on estime bienveillants par
nature. C'est partout le propre du caractre
humain d'tre mieux domin par la peur que
par la reconnaissance. Mais les bons pres du
temps pass ont laiss la semence de maintes
croyances plus ou moins sacres qui valent pres
que les plus profanes. Le jeudi saint, on bat
Judas, en dfonant des futailles vides, par les
rues. Le samedi saint, l'heure du retour des
cloches, on s'en va, nu, en bandes, se prcipiter
dans la mer pour se purifier des pchs commis
128 NOS CROLES

durant l'anne. Saint Michel est le patron d'une


confrrie de femmes de couleur, aux professions
trs bigarres, qui s'intitule la Socit des
Silencieuses : je n'ai jamais pu comprendre
pourquoi, car rien n'est moins silencieux que la
troupe quand elle se rend l'glise la fte du
patron, avant de se livrer au plaisir d'une bam
boula chevele; c'est une houle tumultueuse de
couleurs chatoyantes, un flot enrubann, d'o
mergent des bannires non moins resplendis
santes que les costumes, et des cris, des chants
barroques, devant la porte de chaque nouvelle
recrue, presque aussi assourdissants que l'infernal
tapage des jours d'lections. La dvotion au
scapulaire est en honneur parmi ces dames :
on porte avec componction le petit carr d'toffe
la lgende mystique, pendant les priodes de
calme vertueux, toujours trs phmres, puis,
quand le malin a remis l'amour en train, on va
pieusement accrocher l'amulette derrire la porte
d'une glise : cela diminue la gravit des pchs
que l'on va commettre !
Pour dire toute ma pense, le clerg n'a pas
seul contribu dvelopper la superstition dans
nos colonies. Une large part revient, dans
cette uvre, la propagande maonnique. La
franc-maonnerie , institution hypocrite , dont
l'esprit ( mon avis, antifranais) est masqu
sous des rites symboliques ridicules, entretient
parmi les simples, ct d'ides intolrantes,
LE CARACTRE ET l'eSPEIT 129

celles de la superstition judaque. Elle abtit et


fanatise afin d'amener un docile troupeau de
sectaires la discrtion de coteries ambitieuses.
Le ngre dont elle flatte les vanits eu le
parant d'un tablier ou d'un cordon, en lui ouvrant
les portes d'une hirarchie spciale (sans dtruire
pour lui la ligne de dmarcation qui le spare
du blanc, car, la Guadeloupe, chaque couleur
avait sa loge il y a deux ans, et l'a peut-tre
encore : o comble de l'galit, parmi les grands
doctrinaires de la fraternit universelle !) sort
des runions l'oreille toute remplie des noms
d'Adona et de Lucifer : il retrouve ces noms
dans ses grimoires plus ou .moins cabalistiques,
et il s'enfonce davantage en ses ineptes croyances.
Je n'en finirais pas si je racontais toutes les
formes que revtent la crdulit et la supersti
tion ; si j'entamais, l-dessus, le chapitre de la
mdecine. A ce que j'ai dit prcdemment sur ce
sujet, je n'ajouterai que quelques lignes. Dans
le domaine de la mdecine occulte, le blanc
n'a rien reprocher au noir. Je causais un jour
avec un blanc pourvu d'une bonne instruction ;
il remarqua un coup d'il tonn que je jetai
sur son cou, et, dtachant aussitt un collier de
corail rouge, il me le prsenta en disant : C'est
cela que vous regardez ! C'est un excellent pr
servatif contre les attaques d'apoplexie et je ne
le quitte pas ! Survivance de l'ancienne doc
trine des Sifffiatures : l'objet couleur du sang doit
130 NOS CROLES

protger contre toute issue du sang hors de ses


vaisseaux. Mais, pour rire de semblables choses,
il n'est pas ncessaire d'aller aux colonies. Un
marchal de France se remit aux mains d'un
zouave-gurisseur, en plein Paris imprial, et
l'on ferait un gros livre avec toutes les recettes
mdicatrices abracadabrantes qui circulent encore
dans nos villes et nos campagnes.
La crdulit crole repose sur l'ignorance et
l'ignorance n'est pas l'apanage exclusif de ceux
qui n'ont jamais recueilli les bienfaits de l'ins
truction officielle. L'une et l'autre existent aussi
chez nous; mais j'estime qu'elles sont plus
gnrales et plus profondment enracines dans
les populations coloniales que dans les popula
tions rurales de la mtropole. Elles trouvent un
appoint dans l'indolence des races. Sous les tro
piques, on vit de peu, on n'prouve gure le
besoin d'un perfectionnement outrance, on
s'attache aux vieilles choses et l'on demeure
volontiers paresseux d'esprit comme de corps.

J'ai commenc par montrer un revers de m


daille.
J'ai maintenant parler de l'autre face, qui
est digne d'attirer sur nos croles l'estime et
souvent mme l'admiration.
Le noir, avec une direction meilleure, pour
LE CARACTRE ET L'ESPRIT d31

rait devenir trs diffrent de ce qu'il est. Je ne


le crois pas dou, en gnral, d'aptitudes sup
rieures. Mais il est susceptible d'atteindre un
niveau moyen, adaptable aux exigences des
collectivits les mieux organises. Il serait in
juste de nier qu'il apparaisse de-ci,de-l, danssa
race, plus d'un sujet remarquable, sous le rap
port moral, comme sous le rapport intellectuel.
Pendant la priode rvolutionnaire et l'poque
non moins trouble qui la suivit, nos colonies
ont vu surgir des ngres au caractre le plus
honorable : on peut opposer au multre Delgrs,
luttant avec fanatisme pour l'indpendance des
hommes de couleur, qu'il croyait menace, le
noir Pelage, de simple soldat parvenu au grade
de chef de brigade, type de modestie et d'obis
sance militaire, d'abngation pousse jusqu'au
sacrifice la discipline de l'amiti pour un an
cien frre d'armes. Si l'on a rapport avec trop
de complaisance, sinon avec une exagration
calcule, maintes horreurs commises sur leurs
anciens matres, leurs femmes et leurs enfants,
par des esclaves rvolts, on ne saurait taire,
sans une coupableiniquit, les nombreux exemples
de dvouement donn par ces mmes parias.
Combien de familles blanches n'ont d la vie
qu'aux efforts courageux de leurs domestiques
noirs ! La conduite cruelle des colons envers
leurs esclaves, si elle ne justifiait pasla vengeance
de ces mancips, imposait au moins quelque
132 NOS CROLES

pudeur aux historiens qui ont pris la dfense des


forts contre les faibles. Mais l'esprit de caste a
touff toute vrit, comme toute piti. C'est
avec indignation qu'il faut protester contre les
allgations d'hommes cependant vertueux et in
telligents, qui, propos des vnements de Saint-
Domingue, ont voulu ravaler le ngre au-dessous
de la brute. Des Lozires, par exemple, ose se
plaindre, qu' on a trop us d'humanit, qu'on
a montr un air de bont qui n'a fait qu'en
hardir l'insolence et la barbarie du ngre, natu
rellement stupide, qu'on a eu le grand tort de
sacrifier les intrts des blancs en traitant avec
les rvolts, ce qui n'a servi qu' faire mieux
connatre l'insensibilit, l'ingratitude et la vri
table stupidit du ngre. IL a cru qu'on le crai
gnait; son orgueil et son audace se sont accrus,
et, aveugle sur son impuissance naturelle, il a
dvelopp entirement son caractre, il s'est
persuad que sa politique devait consister de
venir tout fait le bourreau des ,blancs isols.
Stupide dans toute la force du terme, il n'a pas
senti qu'il augmentait ses crimes et que, pour
quelques blancs qu'il gorgeait, il en armait
d'innombrables contre lui... Froce par caractre
et lche par principe, il s'est plu forger des
tourments d'un nouveau genre et qui font fr
mir rapporter, contre des blancs, qu'il avait la
cruaut de lier et d'attacher de manire ne rien
craindre, tandis que son espce nombreuse nar-
L% CARACTRE ET L'ESPRIT 133

guait les victimes qu'il gorgeait et souvent


corchait avec une lenteur raffine... Sans
manire
doute, dedecesbtes
troupeaux
de somme,
de noirs,
des instincts
traits de
la j

fauves ont jailli tout coup et leur dchane
ment a t terrible. Mais les colons avaient-ils
le droit d'arracher les Africains leur pays et
sont-ils bien fonds jeter le discrdit sur toute
une race, parce qu'elle a produit des monstres...
par reprsailles? Toutes les foules, passant de
l'oppression au triomphe, vomissent de leur
sein des tres qui s'abandonnent aux excs : ni
les pouvantements de la Jacquerie, ni ceux de
la Terreur, ni ceux de la Commune n'autorisent
dire que les Franais sont indignes du nom
d'hommes. Pourquoi les colons refuseraient-ils
cette qualification des ngres, aprs les mas
sacres de Saint-Domingue, et quel nom mrite
raient-ils eux-mmes aprs les drames de l'escla
vage (noir jet vivant dans un four, sur l'ordre
d'une douce crole, parce qu'il a mal russi une
pice de ptisserie; noir dvor vivant, par des
chiens, sur une place publique, sous les yeux
d'un beau monde runi tout exprs pour jouir
de cet amusant spectacle, etc.)? Non, le ngre
n'est pas plus dpourvu que les autres races des
sentiments de bont, de piti et de charit. Il
est plus timide qu'indiffrent devant les souf
frances qu'il remarque ; il n'ose toujours faire
tout le bien qu'il dsire, mais obissant son
134 NOS CROLES

cur, il n'a plus rien lui. Il offre et donne


simplement. Il s'attend quelque retour, s'il
est dans la peine : il n'est gure tromp quand
il s'adresse aux siens; il l'est souvent, quand il
frappe la porte des blancs, Ni les ddains ni
les rigueurs n'effacent compltement chez lui
un certain fond de rvrence qui semble Ratta
cher l'aryen, comme une crature sup
rieure. J'ai fait cette observation, la cte occi
dentale d'Afrique, qu'on obtenait beaucoup des
ngres, avec un peu de bienveillance et de jus
tice : on se brise au contraire contre leur passi
vit, leur inertie voulue, quand on les traite
tort et travers avec emportement et svrit
arbitraire. J'ai admir, dans quelques familles
croles, la faon de servir de toutes jeunes n
gresses, vives, alertes, proprettes, travaillant le
sourire aux lvres, adroites la couture et ha
biles la cuisine : mais ces enfants n'taient ja
mais brutalises, jamais l'objet de criailleries
dsordonnes. Elles sentent qu'elles appartien
nent la maison et aiment leurs matresses ;
elles ne les quittent gure qu' l'ge o les
amours triomphent des autres attachements. Le
noir est initiable aux professions librales et
mcaniques, industrielles et commerciales ; il y
dploie defaut de qualits brillantes, de l'at
tention, de la persvrance et de l'honntet.
Mme dans le bas peuple, il est loin de se mon
trer un pauvre d'intelligence et d'esprit. Il a
LE CARACTRE ET l'SPRIT l3S

souvent la rpartie trs vive, quelquefois pro


fonde sous une apparence de bonhomie nave ;
il revt ses penses d'un tour original, qui sduit
autant qu'il tonne l'Europen encore non blas
ou nerv par le milieu. Du reste, la manire
dont certains ngres se sont acquitts et s'ac
quittent encore des plus difficiles fonctions suf
firait dmontrer combien fausses et ridicules
sont les opinions trop exclusivement malveil
lantes envers la race. Toutefois, si l'on rencontre
parmi eux des gens qui ont su profiter du haut
enseignement, des sujets distingus dans les arts
(particulirement d'excellents musiciens) et aussi
dans la littrature ', il y en a peu qui touchent
au talent, moins encore qui se soient levs
jusqu'aux choses du gnie. Il serait facile de
multiplier les exemples de ngres parvenus aux
situations les plus honorables dans les carrires
les plus diverses. Je sais que, dans les succs
d'un graud nombre, qui, de nos jours, ont b
nfici du npotisme schlchrien, l'intrigue a
eu plus de part que le mrite. Mais il en est aussi
plus d'un, qui, dans le prsent et dans le pass,
ont justifi leur fortune par leurs uvres. Tous-
saint-Louverture a t un politique et un orga
nisateur de premier ordre et l'histoire lui a d-

Voir le livre de Pvque Grgoire, sur la Littrature des


ngres (recherches sur leurs facilits intellectuelles, leurs qua
lits morales et leur littrature, suivies de notices sur la vie
et les ouvrages des ngres qui se sont distingus dans les
sciences, les lettres et les arts). Paris, 1808.
136 NOS CROLES

cern des louanges, que les colons eux-mmes


avaient prpares sa mmoire par leurs aveux
spontans J.
Le noir est une sorte de philosophe sans le
savoir. Quand il n'est point gris par les vapeurs
de l'ambition, il se laisse vivre, mollement, ac
ceptant les choses comme elles viennent, con
tent de peu. Avec quelques sous, il a de la mo
rue, du manioc, des ignames et des bananes.
Cela lui suffit, et, pour se procurer le gain n
cessaire, il lui parat inutile de suer sang et eau.
S'il travaille davantage, c'est pour s'amasser le
prix d'un vtement de dimanche, et celui d'un
fusil de chasse. Pourquoi faire un crime cet
heureux de la limitation de ses dsirs et stigma
tiser comme paresse ce qui n'est peut-tre que
sage recherche de la tranquillit? Le noir prend
sa revanche des temps d'autrefois, et le rude
labeur du sol lui fait peur, comme si, de chaque
parcelle de terre remue, il entendait sortir les
voix dolentes de ses anctres. Il a la haine de la
grande culture. Mais il n'est pas impossible qu'il
soit peu peu rconcili avec le sol et amen
dployer plus d'activit, parle dveloppement
de la petite proprit. En devenant possesseur,
11 est remarquer que les Hatiens, trop tt privs de di
rection, n'ont pu arriver au but o les aurait peut-tre entrans
cet homme mineut, s'il ft demeur leur tte. Ils sont rests
presque des barbares etih ne comprennent mme pas la gran
deur de leur hros ; ils gardent leur plus grosse pari d'admi
ration pour le misrable Dessalines, dont les bas instincts se
maintinrent l'unisson de ceux de la masse.
LE CARACTRE ET L' ESPRIT 137

il connatra l'mulation, largira le champ de


ses besoins. Dj il apprcie la vertu de pr
voyance. Il commence se rendre compte des
avantages de l'pargne. Ces indices sont prcieux
recueillir et ils montrent dans quelle voie une
politique honnte doit diriger les populations
d'outre-mer. Sans lui sacrifier la grande culture
(qui sera tt ou tard force de se transformer,
mais qui ne saurait disparatre sans entraner la
raine de nos vieilles colonies), une administra
tion soucieuse de bien faire encouragera l'ex
tension de la petite culture, si vario dans ses
modes et ses lments ; elle multipliera les
caisses d'pargne, encore trop rares, s'appliquera
constituer une classe laborieuse et solide, ana
logue celle de nos paysans franais.

Quant aux multres, il y a longtemps qu'ils


ont partie gagne, auprs de l'opinion.
On peut faire des rserves sur leur sens poli
tique, mais non sur la valeur propre des indivi
dualits dans leur classe. Des Lozires lui-mme,
l'ardent dtracteur du ngre, reconnat aux mu
ltres toutes les qualits matresses dignes des
hommes libres, il plaide leur propos contre le
prjug de la couleur et accepte l'pithte de
protecteur des multres, presque avec orgueil.
'138 NOS CROLES

Les mtis de nos colonies ont certainement les


aptitudes des blancs, avec une volont tenace de
les mettre en relief. Ce qui leur nuit, c'est la
persistance de leurs jalousies. 11 n'est pas vrai
de dire que les mauvais procds et la pers
cution seuls les portent s'unir aux ngres
contre les blancs (Boyr-Peyreleau), car au
jourd'hui qu'ils ont partag avec ceux-ci les droits
et les honneurs, qu'ils ont mme russi se subs
tituer leurs anciens dominateurs dans tous les
hauts emplois, ils n'en continuent pas moins une
guerre de caste. Avec le mpris du ngre, ils ont
toujours la dtcslatiou du blanc, et ils ne par
donnent pas celui-ci de conserver ce qu'il n'est
pas en son pouvoir de cder sans se dtruire, la
puret de sa couleur. Mais cette haine, qui n'est
pas dissimuler, est pour le multre une force
et comme un stimulant; elle dcuple ses ner
gies et imprime plus de vigueur ses qualits.
Le multre a toutes les ambitions ; il se plie
toutes les exigences qui les peuvent satisfaire.
11 ne recule devant aucun labeur susceptible de
l'lever et pour lui rien n'est acquis, s'il reste
encore acqurir. Aussi avec une capacit cr
brale, gale ou presque gale celle du blanc
et une puissance mulative souvent trs sup
rieure, est-il arrriv conqurir partout les
meilleures places. Dans la science, dans la litt
rature et dans les arts, dans l'administration et
dans le mtier militaire, les multres comptent
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 139

des hommes distingus ; par un contraste inat


tendu avec l'esprit gnral de leur classe, ils ont
mme fourni de,vrais philanthropes, des hommes
remplis d'abngation et de dsintressement, des
aptres de civilisation ; mais ces spcimens sont
des exceptions rares l'gosme caractristique
des mixtes.

Une qualit commune toutes les catgories


de la population, c'est le courage, le courage
militant. Il ne faut pas demander aux gens de
couleur et aux blancs le courage patient et rsi
gn : dans les situations qui exigent celui-ci, les
croles conviennent peu ; ils se soumettent, mais
passivement, et ils ne sont d'aucune utilit. Je
l'ai vu la Vera-Cruz, o une compagnie de
volontaires, leve aux Antilles et laquelle on
avait promis les hasards et les joies de la vie du
soldat en campagne, ne tarda pas s'tioler, se
fondre homme homme, dans les garnisons du
littoral, o on l'avait confine, sous le prtexte
de l'immunit contre la livre jaune. Mais la
bravoure active, le mpris de la mort, les audaces
o l'on risque tout pour la gloire, la seule satis
faction d'tre lou, d'apparatre avec une cer
taine aurole parmi les siens, le crole possde
tout cela au plus haut degr. Etonnants sont les
exploits que les noirs antilliens accomplirent
sous des hommes comme Victor Hugues, Del-
f
140 NOS CROLES

grs, etc., et je n'oublierai jamais que mes pre


miers blesss ont t les valeureux sapeurs mi
neurs de la Martinique : ils venaient peine de
dbarquer sur la cte mexicaine, au nombre de
150 200, noirs et multres, sous le comman
dement d'un officier distingu, Marchal, et ils
taient tranquilles, en leur campement de la
Tejeria, lorsqu'ils furent assaillis de nuit par des
bandes de fantassins et de cavaliers ; ils taient
spars de leurs officiers, ils recevaient le bap
tme du feu : ils n'eurent pas un instant de d
faillance et ils obtinrent un brillant succs. A
cette poque, d'autres croles, blancs et mtis,
se signalaient dans les rangs de l'infanterie de ma
rine et l'un d'eux commenait une carrire au
jourd'hui l'apoge des honneurs militaires. Un
peu plus tard, un petit noir, peine g d'une
douzaine d'annes, recueilli par l'tat-major de
la Tisiphone, l'escale de Fort-de-France, ac
complissait un fait d'armes retentissant, c'tait au
Rio-Grande. Sur un ferry-boat affrt la hte,
un officier d'lite, alors simple enseigne de vais
seau, M. de laBdollire,conduisaitun secours...
tout moral de vingt-cinq matelots-fusiliers au
gnral Mjia, assig dans Matamoros. Trois
fois la faible troupe eut se dfendre contre
des chalands bonds de guerilleros et trois
fois elle les obligea la fuite. Pendant ces
combats, l'enfant, juch sur la chemine du va
peur, cheval sur les chanettes qui la soute
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 141

liaient, son mousqueton de mousse la main,


donna l'exemple du plus hardi courage. Il reut
la mdaille militaire et l'Impratrice essaya de
le faire instruire pour lui ouvrir les portes de
l'Ecole navale. Mais l'enfant ne voulut devenir
qu'un matelot. Vienne la terrible guerre franco-
allemande ! Les croles sont nombreux dans les
hroques rgiments de la marine et c'est l'un
d'eux qui commande Bazeilles. La priode des
guerres a subi un arrt pour les Antilliens : elle
recommence pour les croles de la Runion, avec
l'expdition de Madagascar; leurs volontaires
prennent part la lutte contre les Hovas et ren
dent plus facile notre occupation, grce leur
assutude contre les influences d'un climat meur
trier.
Tout colon, dit un crivain de la fin du
dernier sicle, est militaire de fait et il nat avec
les principes de la valeur. Son courage est de
tous les instants dans les contres o les locali
ts produisent souvent des volcans politiques, et
les habitants runis sont souvent plus redou
tables pour les insurgs que les troupes qui
viennent d'Europe. Esprons que les croles
n'auront plus dployer leur antique valeur les
uns contre les autres, mais qu'ils garderont tou
jours intacte sa tradition, pour se montrer dignes
de leurs pres, le jour o leur indpendance se
rait menace, o l'ennemi viendrait insulter chez
eux le drapeau aux trois conteurs, enhardi par
142 NOS CROLES

l'insuffisance des garnisons rgulires. Lamtro-


pole se repose videmment sur cette vaillance
crole ; car elle rduit de plus en plus le nombre
de ses soldats la Martinique, la Guadeloupe,
la Guyane et la Runion. Au moins devrait-
elle songer donner leurs populations l'orga
nisation sans laquelle aucune force ne rsiste
aux armes modernes '.
Il y a, dans la bravoure crole, quelque chose
du chevaleresque des vieux temps.
On le voit bien dans la manie du duel. C'est l
sans doute une habitude froce et qui traduit,
chez beaucoup d'hommes, les plus dtestables
instincts. Mais souvent aussi, quand elle se ma
nifeste propos des choses les plus futiles, parmi
des jeunes gens auxallures douces et indolentes,
sans colre avant le combat, sans rancune ou
exaltation aprs la rencontre, elle est l'indice
d'in ddain de la vie, toujours digne de quelque
admiration, alors mme qu'on l'estime regret
table. En 1740, par une belle soire, une dou
zaine de jeunes gens se promenaient, riant et
devisant. C'est dommage, dit un des prome
neurs, que nous n'ayons pas de femmes, nous
danserions! Que diable allons-nous faire pour

Encore un voile dchirer ! Le sous-dpartement des colo


nies afliclie bien haut sa confiance en la fidlit des noirs
et des multres, dclare que l're des discussions et des luttes
engendres pur le prjug de la couleur est tout jamais close.
S'il en est convaincu, pourquoi retarde-l-il indfiniment la
cration de l'arme coloniale? (Voir le cliap. iv.)
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 143

nous amuser pendant un si beau temps? Par


bleu ! rpond un autre, vous tes bien embarras
ss! Battons-nous, le temps s'coulera vite!
Cette crnerie soulve l'enthousiasme et les pes
sortent des fourreaux; au premier sang qui s'
coule, le combat cesse et l'on rougit d'une telle
extravagance. Mais on a montr que l'on n'avait
pas peur et l'on s'en retourne joyeux. Le duel
n'est plus aujourd'hui ni aussi frquent ni aussi
sauvage qu'il l'tait jadis. Il met toujours en
lumire la qualit matresse du crole, de quelque
couleur qu'il soit, le courage soutenu par l'a-
mour-propre. Les duels ont de nombreux temoins
et la moindre faiblesse entranerait une honte
irrparable. Je n'ai jamais entendu parler d'une
dfaillance quelconque dans, une rencontre entre
croles.

Il est un terrain sur lequel le crole blanc


semble avoir acquis un tout autre genre de cou
rage. A ct de cette bravoure qui bouillonne,
s'exalte au bruit, grandit sous l'ide mulative
ou vaniteuse (car il importe de tenir compte de
ce facteur mme dans le dveloppement des
qualits croles), le blanc possde aujourd'hui
le courage froid, persvrant, obscur du travail
obstin pour la lutte de l'existence. Depuis
l'mancipation, les habitations sucrires ont subi
144 NOS CROLES

une dprciation toujours croissante, faute de


bras suffisants pour la grande culture. Les plan
teurs ont t absorbs dans la puissante corpora
tion des usiniers. Ceux-ci ont multipli les efforts
pour soutenir la concurrence contre la betterave
et les sucres trangers ; ils n'ont recul devant
aucun sacrifice pour vaincre ou seulement pour
obtenir un partage rmunrateur sur les marchs.
A leur tour, ils ont t atteints. Habitations et
usines ont sombr ; les croulements de fortunes
continuent, tout s'engloutit dans le goufre
du Crdit foncier. Le crole blanc voit ce goufre
sans cesse bant et prt le dvorer ; il ne d
couvre nulle part de l'encouragement et bien au
contraire il n'aperoit autour de lui que menaces
sinistres. Il ne s'arrte pas ! Il lutte avec nergie,
intelligence, appelant son aide le secours de
la science. Il luttera jusqu'au bout sans dsesp
rance. Je ne vois rien de plus admirable que
cette constance, non drive de la routine, mais
au contraire, cherchant un appui dans toutes les
ressources de l'industrie. Ce combat est, mon
avis, le plus bel loge que l'on puisse faire du
crole blanc, la plus clatante dmonstration
de la vitalit de sa race... comme aussi de l'ineptie
politique qui conduit la sacrifier des lments
de moindre valeur sociologique.

Un autre mrite de nos populations coloniales.

v
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 145

c'est l'habitude de la tenue. Du plus mince per


sonnage au plus gros, tout le monde tient au
dcorum et garde au moins l'extrieur de la
Respectabilit. Cela existait mme au temps de
l'esclavage et du rgime des castes. Des Lozires
fait ce propos une remarque, qui reste appli
cable aux milieux actuels : Le bas peuple des
colonies est compos de quelques petits blancs,
tout fait sans ducation, et surtout de ce qu'on
appelle fatras-ngres et fatras-multres. Mais il
ne faut pas croire que cette populace ressemble
ce qu'on entend en Europe par lie du peuple.
Le bas peuple des colonies est bien habill ordi
nairement, et il n'a pas de manire aussi gros
sires que la vraie populace d'Europe. C'est par
comparaison aux autres habitants qu'on les ap
pelle ainsi, et, en Europe, ils ne seraient srement
pas de la dernire classe. Les colonies sont les
pays les plus propres faonner les hommes.
Ils faut peu d'annes mme pour changer un
personnage fort grossier en un moyisieur pas
sable.

On doit encore louer, chez les croles, malgr


les consquences dsagrables qu'elle a souvent
pour le mtropolitain, la solidarit qu'ils savent
garder entre eux. Dans leur pays comme hors
de leur pays, ils serrent leurs coudes, se prtent
9
146 NOS CROLES

un soutien mutuel, et oublient mme, dans cet


esprit, jusqu'au prjug de la couleur. Au sein
des familles, la solidarit engendre des miracles
de dvouement. Mais elle franchit cet troit do
maine et s'tend tous les membres de la mme
communaut locale, prvenant et dissipant les mi
sres. Grce elle, on peut dire qu'il n'y a point
de pauvres, de gens absolument dnus du
ncessaire, dans nos colonies.

Voil, dans leur ensemble, les traits qui carac


trisent la physionomie crole. Mais il y a des
variantes. Nos colonies n'ont pas travers de la
mme manire l'preuve de la priode rvolution
naire et celle de raffranchisement dfinitif des
esclaves ; elles n'ont pas des intrts exactement
similaires, ni la mme aptitude l'assimila
tion mtropolitaine. Le crole de la Runion est
peut-tre celui dont les habitudes se rapprochent
le plus des ntres ; il est gnralement instruit,
habile en ses intrigues. Le crole martiniquais
est le plus remuant : il est actif, nergique, et
c'est par lui que la Guyane se soutient, depuis
le reflux de sa population vers les mines de l'in
trieur ; c'est aussi celui qui me parat susceptible
des plus grands carts... vis--vis de la mre-
patrie, et qui conserve le plus vivacesles rancunes
et les haines du prjug de la couleur. A la
LE CARACTRE ET L'ESPRIT 447

Guadeloupe, on retrouve bien des tendances ana


logues, mais elles demeurent plus sourdes : la
terrible main de Victor Hugues a pes sur la
population, et ce qu'elle a pargn n'apas chapp
l'nervement de l'administration d'un Lacrosse
et de quelques autres gouverneurs aussi mala
droits ; chez le blanc, comme chez le multre,
on ne retrouve pas la mme ardeur qu' la Mar
tinique, et le ngre lui-mme semble plus apa
thique et moins producteur.
\
CHAPITRE III

LES MURS PRIVES

La vie crole d'autrefois, concentre toute


entire, pour l'observateur europen, dans les
familles blanches, tait heureuse et calme,
trs simple en son intimit, mme au milieu du
faste que dployaient les plus riches. La poli
tesse dans les relations entre personnes de
mme couleur, la cordialit envers les htes, la
plus gnreuse confiance envers les amis, voil
ce qui la caractrisait, avec une remarquable
activit chez les hommes, une aisance enchante
resse et une vertu sans pruderie chez les fem
mes. On se mariait jeune, et, comme les rela
tions taient frquentes entre les familles, comme
celles-ci se connaissaient de longue date, comme
enfin une grande libert y tait laisse aux en
fants, les unions taient rgles d'aprs l'incli
nation mutuelle, dans un monde o la puret du
sang originel tait l'apanage le plus apprci.
La femme tait le centre et l'attraction de cette
150 NOS CROLES

vie. De bonne heure elle adoucit les murs


brutales des premiers colons et, plus tard,
elle donna aux les leur plus enivrante sduc
tion. Elles n'taient pas des oisives, ces com
pagnes des vigoureux hommes, qui, soldats
et dfricheurs, firent la fortune de nos plus beaux
tablissements coloniaux, l'poque de la mo
narchie. Occupes des soins pnibles de leurs
mnages, elles ne pensaient mme pas aux
attraits dont elles sont si abondamment pour
vues, crivait des Lozires ; attaches unique
ment leurs maris, qui les aiment avec dou
ceur, avec politesse et considration, tout plai
sir qui n'est pas avou de la loi et de la religion
ne pouvait leur inspirer le moindre dsir. Les
filles, accoutumes ds leur bas ge aux travaux
de leur sexe et aux murs de leurs mres, ne
songeaient mme pas ces nuds lgers du
libertinage que la mode justifie, et elles atten
daient, au milieu d'occupations utiles, que leurs
parents disposassent d'elles. Sans malice et sans
honte, puisqu'elles ne faisaient rien qui pt
rellement les faire rougir, elles agissaient
toutes avec l'assurance que donne la navet qui
ne pense point au mal ; et, les jours de fte,
elles s'amusaient avec une gat aimable, qui
n'est pas la joie de celles qui ont des reproches
au fond du cur. Les garons et les filles taient
ple-mle sous les yeux des pres et des mres,
et l'opinion tait telle, qu'on les et laisss seuls,
LES MURS PRIVES 151

f qu'ils eussent t longtemps sans se permettre


les liberts les moins blmables...
Cependant, Parny nous dvoile d'autres cts
moins favorables. Il nous montre les mnages
croles de son temps diviss ou agits par les
jalousies secrtes, sans que la foi conjugale en
ft mieux garde de part et d'autre ; des rivalits
se dressent entre les femmes et dj le convention
nel gte les franches et bonnes allures : Nos
dames se voient peu entre elles ; on ne sort que
pour les visites indispensables, car l'tiquette
est ici rgulirement respecte ; nous commen
ons avoir une crmonie, une mode, un
tou.
La fortune qui permettait de soutenir ce ton
s'est dissipe : l'ostentation est demeure ;
la vie des familles est devenue plus ferme,
sans reprendre son antique simplicit ; on cache
la ruine et les dfaillances sous la morgue, et
le besoin bat en brche une vertu qui, trop fr
quemment, ne cherche plus se dfendre. Com
ment cela s'est-il fait? Il serait long et difficile
de le dire ; mais on ne saurait nier que les
croles blancs n'aient beaucoup perdu de la mo
ralit de leurs anctres.
Toutefois, il ne faudrait pas interprter mal
certaines coutumes qui choquent, premire vue,
l'Europen, et qui, un examen plus rflchi,
lui apparaissent au contraire comme les pr
cieux vestigos d'une navet charmante. Autre
152 NOS CROLES

fois, la crole, vivant au milieu d'esclaves, s'tait


habitue leur nudit et elle n'en tait pas plus
offusque que de celle d'un animal ; sa pudeur
s'tait fortifie des spectacles, qui nous sem
bleraient risqus, sinon obscnes, et elle n'avait
pas de ces effarouchements qu'eussent affichs,
en sa place, maintes Franaises de mdiocre
vertu. Elle a gard, dans son commerce avec les
sujets de l'autre sexe, une libert relative, qu'il
serait injuste de critiquer priori trs svre
ment. Par exemple, entre personnes de relations
intimes, on organisera des partie de rivire, o
garons et filles, lgrement vtus, prendront
plaisir s'battre, toute une journe, dans l'onde
rafrachissante et sur les bords ombrags d'un
torrent ; on se mle, on se touche ; on n'engen
dre point pour cela d'ides vicieuses, comme il
en natrait probablement dans l'esprit d'un Eu
ropen, soumis pareille preuve ' !
Mais l'homme, auprs des multresses faciles,
1 M. de Beauvallon, dans un livre qui est une peinture
fort exacte des murs croles de bon milieu (Hier, Aujourd'hui,
Demain, 1885), a trs joliment esquiss une de ces parties.
L'on est au Saut de la Lzarde, non loin dela Pointe--Ptre,
au bord d'un bassin naturel creus dans les rochers... Les
jeunes gens sont dj foltrant dans l'onde. Tandis que les
dames se dshabillaient dans le cabinet de verdure qu'on avait
taill pour elles au milieu d'un bosquet de pommes-roses, les
domestiques retiraient des paniers, avec tout un attirail d'ar
genterie, les mets et les vins les plus fins, qu'on dressait sur
de larges feuilles, en guise de nappe. Il va sans dire qu'on
n'avait pas oubli le calalou famant (soupe crole), le riz
bouilli et la morue grille, sans lesquels il n'y a pas de bonne
partie de rivire. Le tout fut dispos au bord du bassin, de
faon qu'on pt manger dans l'eau... Le bain et le repas se pre
naient en mme temps, au milieu de la plus franche gat...
LES MOEURS PRIVES 153

a pris peu peu, sans trop s'en apercevoir,


des gots qui ont fini par avoir une sorte de
rpercussion sur les murs de la femme blan
che, son grand detriment.
Puis de part et d'autre, l'existence moins
active, plus gne, a diminu l'nergie du
caractre ; l'insouciance s'est double d'un f
cheux dcouragement et les sollicitations mal
saines ont ouvert le chemin la corruption.
On se marie moins et les unions sont moins
solides, malgr qu'on n'entende gure parler
d'adultres et de sparations.
Il n'y a plus de planteurs assez riches ni de
fortune assez indpendante, pour continuer les
traditions du temps pass.' Les derniers dbris
de l'aristocratie crole, s'ils ont chapp au nau
frage, c'est--dire aux griffes du Crdit foncier,
ont quitt les colonies, ou ils y luttent pnible
ment, cultivateurs aux gages des usiniers, usi
niers eux-mmes, en perptuelle menace de d
bcle et de ruine suprme. D'autres vgtent,
rfugis dans quelque cafire isole, demi-sau
vages, pleins de rancunes et de mpris pour les
hommes et les choses de l'poque actuelle, trs
fiers et presque arrogants dans leur pauvret,
toujours prts monter sur leurs ergots, quand
on agite devant eux les questions brlantes de
la politique et de la couleur, hospitaliers et ser-
viables autant qu'il est en leur pouvoir, intr
pides chasseurs, gros buveurs de grogs au rhum,
9.
154 NOS CROLES

fort ignorants pour la plupart et d'une suscepti


bilit trs chatouilleuse. C'est la gentilhomme-
rie campagnarde. Elle compte plus d'une famille
aux murs pures ; mais nombre de Vieux Habi
tants vivent en concubinage avec quelque n
gresse ou multresse, produisant des enfants
auxquels ils ne lgueront que leurs habitudes
antisociales.
Dans les villes et dans leur voisinage, c'est
autre chose.
Industriel ou commerant, le crole blanc,
tracass par le marasme des affaires, nerv par
une politique qui l'annihile, inquiet de l'ave
nir, qui s'annonce pour lui de plus en plus
sombre, cherche une distraction dans les cercles.
La femme coule la maison l'ennuyeuse exis
tence d'une orientale : elle vit retire, pianote
et chante un peu, sans entrain et sans got, re
oit quelques visites d'amies et attend six jours
de la semaine, avec un dsir nonchalant, l'
chance du dimanche. C'est le jour qui rompt
la monotonie ordinaire, qui permet la femme
de revtir ses plus beaux vtements et ses bijoux,
de rgner par la prestance ou la parure; le jour
aussi qui donne la jeune fille l'occasion de ca
resser plus ardemment son rve, fixer les regards
d'un mancipateur, un fonctionnaire ou un offi
cier peut-tre, avec lequel elle s'en ira en France,
abandonnera pour quelque temps au moins sa
morte patrie ! Il faut voir, au chef-lieu, comment
LES MURS PRIVES 1.

disparaissent, l'heure de la messe ou vers le


soir, l'heure de la promenade, le silence et la
tristesse, comment les rues se remplissent de
dames aux toilettes bigarres, aux tournures
gracieuses et lgantes, mles des cratures
noires, barioles, cocasses en leur costume
comme en leurs faons, et que l'on dirait chap
pes de quelque cirque d'animaux savants !
De temps en temps, dans quelques familles,
on se runit la nuit tombante ; aprs le repas,
on fait de la musique et l'on danse. Mais ces
maigres ftes sont encore trop coteuses pour le
plus grand nombre des bourses, et elles devien
nent rares. L'on n'a mme plus, pour se ddom
mager, les ftes officielles; car dans un pays o
rgne le stupide prjug de la couleur, une fa
mille blanche n'ira point l o elle serait expo
se rencontrer une famille de multres ou de
ngres. Les gens de couleur, qui tiennent le haut
du pav, s'arrangent d'ailleurs de faon bn
ficier trs exclusivement des rjouissances lo
cales.
C'est donc une vie bien terne, que celle du
blanc crole, et surtout de la femme crole !
Cette femme cependant mrite mieux que
cela.

Quels portraits n'a-t-on point tracs de la


femme crole !
NOS CROLES

Pas un ne saurait donner l'Europen l'ex


pression relle qui convient cette enchante
resse, car, pour la bien juger, pour la bien com
prendre, il la faut tudier sousle ciel des tropiques,
ardent de lumire, sur le sol aux luxuriants v
gtaux, qui l'a vue natre et acqurir ses grces.
Dplace, la crole n'est plus qu'une fleur tio
le ou modifie par une sorte d'acclimatement
reversif : elle conserve sa finesse et sa joliesse
de traits ; mais elle n'a plus ce qui l'anime d'un
je ne sais quoi si particulier, ce mlange de vi
vacit et de nonchalance, cet air la fois si libre
et si candide, ce doux enjouement, non toujours
dgag d'une sorte de tristesse rsigne, qui s
duisent et captivent. Son parler lui-mme, si gen
timent caquetant et caressant en son pays, semble
unpatois criard et intolrable sous notre ciel bou
deur.
Parny n'a point flatt ses compatriotes, lors
qu'il a crit d'elles :
Le sexe dans ce pays, n'a pas se plaindre
de la nature : nous avons peu de belles femmes,
mais presque toutes sont jolies; et l'extrme
propret, si rare en France, embellit jusqu'aux
plus laides. Elles ont en gnral une taille avan
tageuse et de beaux yeux. La chaleur excessive
empcha les lis et les roses d'clore sur leur
visage et cette chaleur fltrit encore avant le
temps d' lutres attraits plus prcieux... Il existe
un proverbe exclusif en faveur des petits pieds;
LES MOEURS PRIVES 157

pour l'honneur de nos dames, je m'inscris en


faux contre ce proverbe. Il leur faut de la parure
et j'ose dire que le got ne prside pas toujours
leur toilette : la nature, quelque nglige
qu'elle puisse tre, est plus agrable qu'un art
maladroit...
Parny et pu se montrer moins parcimonieux
d'loges envers les Bourbonniennes, sans ris
quer d'tre tax de partialit. C'est cependant
une crole, Elonore, qui lui a inspir ses l
gies si charmantes !
Aux Antilles, Boyer-Peyreleauapluscomplai-
samment analys les femmes croles :
Elles sont ddommages du coloris brillant
des Europennes, par une blancheur et une dli
catesse de traits sduisantes, par une tournure
et une taille qu'on ne trouve nulle part aussi
svelte ni aussi dlie, par une certaine indo
lence et un laisser-aller ravissant. Sans tre
parfaitement belle, leur figure fine porte une
expression de douceur qui va droit l'me, et
leur accent, dnu d'affterie, lorsqu'il n"est pas
tranant, respire l'innocence et la candeur. Leur
abord timide, mme froid, avec les trangers,
est fier avec leurs infrieurs, et trs familier
avec leurs gaux ; elles sont douces et bonnes
l'extrme et savent rpandre beaucoup d'agr
ments dans la socit intime. L'amour tincelle
dans leurs yeux ; elles possdent au dernier
point le talent de rappeler le tribut que les hommes
158 NOS CROLES

doivent la beaut, et, quoique naturellement


coquettes, elles s'attachent vivement celui
qu'elles ont choisi, en sont jalouses l'excs,
et lui sont rarement infidles ; mais ds qu'elles
en sont prives ou dlaisses, elles reportent les
mmes sentiments vers un autre objet. Epouses
tendres et fcondes, mres excellentes, elles
sont toujours passionnes, et l'instinct de la
volupt les suit dans tous les ges. Aimables et
sans artifices, on est tonn que la volont la
plus dcide puisse s'allier tant de mobilit
d'esprit. Doues d'un caractre sensible et com
patissant, elles sont exigeantes, mme svres
pour leur service, et l'on ne peut qu'excuser le
vice de leur ducation, lorsque ces tres doux et
bons, qui ne devraient s'occuper qu' faire des
heureux, s'arment, contre leurs esclaves, d'une
rigueur parfois cruelle... D'une sobrit parfaite
pour les mets recherchs, les vins etles liqueurs,
elles cdent tout le jour des fantaisies bizarres,
et se repaissent de fruits ou d'autres aliments
qui altrent leur constitution. Nonchalamment
couches sur des lits de repos, entoures de
servantes habiles prvenir leurs dsirs et
mollement ensevelies dans le dolce farniente des
Italiennes, il ne s'agit pas plutt de la danse,
qu'on est merveill de la lgret de leurs
pas, de la souplesse de leurs mouvements, du
feu, de la grce et de la vivacit qu'elles y
mettent. Le climat exige imprieusement beau-
LES MURS PRIVES 159

coup de propret ; il n'y a pas de pays au


monde o elle soit aussi scrupuleusement ob
serve dans tous ses dtails ;. cette propret est
la mme parmi toutes les classes d'habitants...
Je n'ai rien ajouter ces brillantes couleurs.
Elles ne sont point exagres. Mais cependant
elles ont une ombre.

Sous l'enveloppe de la grce, plus belle encore


que la beaut, a dit La Foutaine, la crole ren
ferme des trsors de sensibilit. Prcisment
cause de cela, elle ne sait pas assez se prmunir
contre les ardeurs qui l'assaillent. Derrire un
voile de douce paresse et de navet, elle dissi
mule assez mal les aspirations de son cur, et le
besoin d'aimer, entrav ou contenu, dgnre
chez elle en une sorte d'apptit violent, presque
maladif, fertile encarts singuliers. L'nervemenl
succde, puis le caractre se transforme ; la
femme, anmie, puise, mais non pas rassasie,
vraie nvropathe, engendre dans l'isolement de
sa vie solitaire des habitudes dplorables.
Ce que j'ai crire sur ce sujet est bien dli
cat et bien scabreux, et pourtant je ne le saurais
faire en quelques lignes banales. J'oserai tout
rvler, ne m'avanant d'ailleurs, sur ce terrain
glissant, qu'avec prcautions et appuy sur des
documents vridiques.
160 NOS CROLES

Je n'entends pas attribuer toutes les familles


croles, ni mme au plus grand nombre, les
relchements que je vais mentionner. Je ne les
regarde pas non plus comme limits une classe
ou une catgorie exclusive. Ils ont pris racine
un peu partout, dans le monde blanc, comme
dans le monde de couleur, en haut comme en
bas de leurs couches; mais ils n'ont point p
netr, Dieu merci, au sein de maints foyers. Les
jets n'ont pas encore de pousses continues.
L'exemple toutefois est contagieux, et ce qu'on se
murmure l'oreille, sans indignation, ou mme
avec le sourire aux lvres, est bien prt d'tre
imit la premire occasion. Toute personne
au courant des choses coloniales me comprendra,
sans qu'il soit ncessaire d'insister.
L'homme a pour lui la vie extrieure et il pr
tend conserver le monopole de l'amusement sans
frein ; la femme n'a pour elle que la vie retire
et oisive. En pareilles conditions, les murs
domestiques ne peuvent que pricliter. Ce qui
se passe trop ordinairement se devine.
Monsieur va ses affaires, au cercle... chez
sa concubine : cela est reu et n'entrane aucune
rprobation srieuse. Bien plus, cette concubine
est souvent une ancienne servante de la maison
ou une ancienne camarade de pension Madame.
Celle-ci a quelquefois tolr sa rivale au cours de
ses fianailles ; elle la tolre encore aprs le ma
riage. On cite mme des cas o elle a recherch
LES MCEBRS PRIVES 161

un partage de faveurs... en concurrence avec


le mari ! Mais, sans aller si loin, elle ne trouve
rien de choquant des contacts qui froisseraient,
chez nous, les suceptibilits les moins ombra
geuses. J'ai entendu raconter qu'aux noces d'un
magistrat, la matresse, bien attife, et remplie
d'attentions, servait de premire femme d'atours
l'pouse, qui n'ignorait pas ses fonctions plus
intimes auprs de son seigneur. De ces unions
en partie double, des enfants naissent : de
quelque mre qu'ils viennent, ils seront ga
lement bien reus. J'ai log, pendant plusieurs
mois, chez une multresse du genre convention-
nellement respectable ; elle avait des enfants,
dont un crole blanc, riche, en situation officielle,
mari, avait accept la paternit : la famille
irrgulire avait accs dans la maison de la
famille lgitime, et, le jour de la communion
de l'une des filles au nom paternel, ce furent
les filles au nom maternel qui prparrent les
ptisseries obligatoires, avec un soin mticuleux.
Les enfants, dj rapprochs dans leur bas
ge, le sont davantage sur les bancs de l'cole.
C'est alors que les diffrences d'origine engen
drent, dans les rapports, les plus fcheuses con
squences, surtout parmi les filles. La petite
multresse, qui a vcu do la vie libre et trop
ouverte, apprend la petite blanche, la vie
jusqu'alors plus claustre, beaucoup de choses
qu'il est fort dsirable de cacher aux enfants.
162 NOS CROLES

Des habitudes lesbiennes se contractent, se


dveloppentet elles continuent plus tard pendant
longtemps. Elles sontcommunes,m'a-t-on assur,
mme en dehors de la couche qui alimente la
prostitution, et Belot, un crole, n'aurait eu
qu' se souvenir des murs de son pays, quand
il crivit sa Femme de feu et Mademoiselle Gi-
raud, ma femme !
Beaucoup de jeunes personnes sont inities
aux plus vilaines pratiques par ce qu'on appelle
les zamies. Maries, celles-ci ne manquent pas
de satisfaire aux curiosits des innocentes, et je
puis citer le fait, absolument personnel, d'une
abominable collection de photographies, remise
une gentille demoiselle de seize dix-huit ans,
par une amie de mme ge, rcemment marie,
qui se croyait videmment en droit de tout
connatre, comme de tout enseigner,... sous la
couverture de son titre. Cette mme jeune fille,
je fus un jour appel la soigner, en des cir
constances o la relation de cause effet ne
pouvait m'chapper : il s'agissait d'un puisement
nerveux prcisment conscutif une srie de
visites de son aimable amie. Un confrro bien
renseign m'a appris, sur ce sujet, maints dtails
trs mdicaux qui ne sauraient laisser aucun
doute sur la frquence d'habitudes. .., renouveles
de Sapho et des dames de Brantme, au sein de
familles o l'on ne s'attendrait gure les ren
contrer.
LES MURS PRIVES 163

Mais qui s'imaginerait que des mres n'igno


rent pas ces habitudes et n'interviennent pas pour
les enrayer ! Elles ont pass par l, sans doute,
et elles tolrent chez leurs filles ce qu'on a tolr
pour elles. Deux mres s'entretenaient de la
matire : l'une avouait l'autre qu'elle avait
trouv sa fille en amusement trs intime avec
sa petite bonne ; elle ne se montrait pas bien
courrouce d'ailleurs et sa compagne ne tmoi
gnait aucune indignation ; toutes les deux finirent
par se rpter, qu'aprs tout, cela n'tait pas
aussi dangereux qu'on le prtendait, et que cela
empchait les jeunes filles de tourner mal avec
les hommes . C'tait si bien l'avis d'une cer
taine multresse, retire des affaires, et qui
reconnaissait, d'aprs sa propre histoire, les
inconvnients d'un dbut trop prmatur sur la
scne galante, qu'elle faisait cette confidence
inoue un ancien amant (elle avait une fort
jolie fille, dj trs courtise) : Cher, je ne veux
pas que ma fille s'en aille avec les officiers,
comme une telle et une telle ; non j'entends
qu'elle garde de la moralit. Mais pour calmer
ses sens, cette jeunesse, je la conduis deux ou
trois fois par mois auprs d'une amie...

Comment, mme dfaut d'amies corrup


trices, les jeunes filles parviendraient-elles se
conserver pures devant les exemples qu'elles ont
sous les yeux ? Beaucoup, mme parmi les mieux
164 NOS CROLES

leves, ont ct d'elles des frres qui ne se


proccupent gure de cacher leurs aventures
amoureuses. Dans une triste affaire d'assises, o
l'on condamna une pauvre ngresse qui, pour se
venger de la sduction et de l'abandon, avait tent
de mettre le feu la maison d'un jeune homme
d'excellente famille, blanche ou presque blanche,
le procureur de la Rpublique releva un dtail
caractristique : le lovelace couchait dans une
pice du rez-de-chausse, spare par une simple
claire-voie de l'appartement habit par ses surs
et sa mre, et il n'hsitait pas recevoir l ses
matresses attitres ou de rencontre !

Du reste, ds leur plus jeune ge, les enfants


sont appels tout voir et tout entendre. Les
imprudents parents s'amusent de leur prcocit ;
ils narrent avec complaisance les plus incroyables
fredaines... en ayant l'air de s'en fcher.

Une petite fille de sept ans voit sa sur, marie,


prendre un embonpoint rapide ; elle questionne
autour d'elle et n'est pas satisfaite des rponses
qu'elle reoit. Tout coup, srieuse, elle donne
une petite tape sur le ventre de sa sur : Si
j'tais toi, dit-elle, je me dbarrasserais vite! Il
n'y a qu' faire prvenir le mdecin et, tout de
suite, tu aurais un bb. Evidemment, on
n'avait pas song se dfier de la gamine et elle
avait d surprendre le secret de quelque opra
LES MURS PRIVES 165

tion antrieure, hors de la porte habituelle des


enfants i .
Un crole me racontait qu'il dcouvrit son fils,
g de cinq ou six ans, en train d'expliquer
ses deux surs, peine plus ges que lui,
ce que c'tait que l'amour et comment a se
faisait; qu'un autre jour, le mme garonnet
vint lui dire en riant qu'il venait de voir une
petite fille et unpetit camarade du voisinage occu
ps d'une faon que je n'ose crire, mais que le
pre spcifiait, d'aprs le rcit de son fils, avec
un lan de fausse motion trs comique,
Dans les pensionnats, de pareils caractres
vont se perfectionnant et, l-dessus, je me tairai.
Les enfants qui sont le moins reprimander
sont encore ces bonshommes de quatorze quinze
ans, comme j'en ai renontrs, en qute de con
sultation spciale la suite d'une msaventure
amoureuse, auprs de quelque fille suspecte.
Au retour dans la famille, les adolescents de
l'un et de l'autre sexe trouvent souvent des agents
de profonde perversion dans les jeunes servantes,
multresses ou ngreses, qui vivent sous le toit
de leurs parents. A leur cole, les garons se
On ne saurait trop prendre de prcautions contre la curio
sit des enfants. Ils sont l'afft de tout ce qu'on leur cache ;
ils imitent d'abord la manire de petits singes... plus tard
en apprentis du vice.
Un matin, la Vera-Cruz, tant sur mon balcon, j'eus, en
face, le spectacle de deux enfants, le frre et la sur, qui
jouaient, avec l'indcence la plus candide, au lavement. Ils
rptaient sur eux-mmes, sans songer aux passants, tout ce
qu'ils avaient vu faire la veille peut-tre leurs parents !
166 NOS CROLES

prparent aux liaisons du concubinage, mais au


moins ne tardent-ils gure dverser au dehors
le trop plein de leurs impulsivits gnsiques , et
gardent-ils en leurs excs la note naturelle ; les
filles, condamnes au buen retiro, oisives, n'ayant
de got que pour des lectures qui attisent leurs
dsirs, et d'autres moyens de les satisfaire que
dans leurs relations avec des personnes de
leur sexe, laissent libre cours des apptits
dvoys et se perdent au foyer familial.
Voil du moins ce qui arrive trop frquenm-
ment.
Parmi celles qui chappent aux aberrations
monstrueuses, toutes ne possdent pas pour cela
un sens moral bien solide. Plus d'une ne rsiste
pas aux premiers assauts d'un jeune cousin, et
mme, de temps en temps, l'on est stupfait
d'apprendre les amours, jusque-l clandestines,
mais subitement rvles par un fcheux accou
chement, d'une belle et splendide crature, aise
ou riche, ayant tout le vernis de la meilleure
ducation..., avec quelque ngre ou quelque,
coolie ! Cela aboutit parfois des suppressions
d'enfant, mais dont la connaissance n'arrive pas,
d'ordinaire, jusqu'aux tribunaux.
Le clibat forc, pour un grand nombre de
jeunes filles, est une circonstance ;attnuante
dans les dfaillances que je suis oblig de cons
tater. La population fminine prsente uu exc
dent notable sur la population masculine ; la
LES MURS PRIVES 167

rduction de plus en plus grande de l'effectif des


fonctionnaires et des ofliciers mtropolitains a
diminu le contingent des pouseurs le plus
apprcis ; dans le pays, un tat de gne crois
sante, l'incertitude du lendemain, loignent les
jeunes gens d'unions, dont ils redoutent les
charges. La crole prouve durement le contre
coup de cette situation et sa nature y puise
comme une excuse ses carts.
Cependant, le mariage ne suffit pas toujours
assoupir des ardeurs trop intensives et exaltes
de trop bonne heure. Les femmes qui se conten
tent d'un mari sont l'immense majorit. Mais il
y a des insatiables, qui, si elles ne partagent pas
leurs plaisirs entre leur conjoint lgal... et de
bonnes amies, recherchent des amants. Je crois
qu'il faut signaler, comme une cause de ces
manquements, la trop grande frquence des
unions disproportionnes. Aujourd'hui surtout,
que les fortunes sont trs amoindries, les jeunes
filles trouvent plus difficilement des maris sor-
tables, et les vieux clibataires ou veufs, uss
par la vie joyeuse, ont beau jeu pour animer leur
carrire au dclin au feu d'une jolie personne
son printemps, mais sans biens. L'Agns, sous
la pression de ses parents ou de son plein gr,
se laisse prendre ; elle ne tarde pas se ddom
mager. L'adultre nanmoins n'est pas chose
commune|; car' dans la vie crole, il est malais de
dissimuler une liaison ; les maisons sont de verre,
168 NOS CROLES

les langues ont la sonorit et la puissance de


rpercussion des trompettes de la Renomme. Mais
les adroites qui s'y risquent n'ont pas toutes un
vieux mari et un galant Adonis. Je citerai cet
gard le cas d'une dame, jeune, remarquablement
jolie, de sang blanc et marie un fonctionnaire
de sa race, en pleine maturit d'ge et en situation
assez leve, qui, ds les premiers temps de
son mariage, s'abandonna un ngre rabougri,
sale, pianeux (atteint de pian, dgotante affec
tion de la peau). L'affaire se termina comme un
conte de Boccace. Un enfant vint au monde qui
bientt prsenta la marque africaine ; le mari se
fcha, mais le cur de la paroisse vint trs
propos au secours d'une cliente, trs assidue
dans ses dvotions et sans doute aussi trs large
dans ses charits : il russit persuader l'poux
que cet enfant teint pouvait bien tre le fruit
de ses uvres : la Providence permettait de ces
bizarreries, pour prouver la pit de ses fidles
et les ramener l'humilit. Le vritable pre
tait trs riche et l'intrt avait peut-tre jou
un rle bien banal, dans le cur d'une femme
coquette. Mais c'est l un mobile ordinairement
sans puissance sur nos croles : l'inverse des
Havanaises, elles se donneront par caprice,
rarement elles se laisseront acheter coup d'ar
gent '. Elles sont plus sensibles aux honneurs
Quand une Havanaise, mme de celles qui tiennent un
certain rang, a besoin d'une once d'or, elle charge son calesero
LES MOEURS PRIVES 169

que leur... sacrifice vaudra leur mari et dont


elles auront leur part : aux colonies comme
ailleurs, avec le consentement tacite ou l'insu
de l'homme, la femme a difi plus d'une fortune
administrative ou politique... incomprise du
vulgaire !

Je viens de dcouvrir les cts peu connus de


la socit rgulire ou rgularise.
J'aborde maintenant, avec moins d'embarras,
les murs de l'autre monde.
La vie libre, o l'on n'accepte aucune entrave,
o l'on s'abandonne sans rserve aux plaisirs
amoureux, gravite autour de la femme de
couleur. Dans tous les temps, et principalement
l'poque de la grande prosprit coloniale, les
multresses ont t les prtresses de l'amour
illgitime et ont form, dans l'empire des
femmes, une secte redoutable .
Leur teint d'un jaune clair ou bronz est
souvent en rivalit avec les roses' et les lys dont
celui des femmes blanches est ordinairement
compos. Souvent, c'est un sujet de guerre entre
ces femmes d'une espce diffrente, quoique du
mme sexe. Les manuvres de l'une excitent
de lui amener le premier venu qui voudra bien lui avancer
cette somme. Mais qu'il ne s'avise point, ce premier venu, quel
qu'il soit, de reconnatre et de saluer dans le monde la femme
qu'il aura ainsi oblige, ce serait un homme perdu... (Masse
Vile de Cuba, Paris, 1825, p. 341.)
10
170 i NOS CROLES

les plaintes de l'autre. Le caprice des hommes


et l'humeur naturelle aux femmes perptuent la
zizanie, et la jalousie des femmes blanches
s'allume, quand elles ne devraient ressentir que
du mpris pour leurs poux infidles. Les mu
ltresses dont nous parlons font, dans les colonies,
ce que les Las entretenues font ailleurs, et
les premires brillent bien autant que les autres.
Mais il faut rendre aux filles de couleur la jus
tice qu'on leur doit ; elles sont bien loin de cet
air effront, lubrique et pervers, qui scintille
dans les yeux des courtisanes de France ou
d'Europe. Elles sont beaucoup moins jolies, ont
une volupt plus touchante, et elles inspirent
une passion plus forte. Mais aussi, elles ne sont
que trop souvent la cause de la perte des jeunes
gens, du dshonneur de beaucoup de vieillards
imbciles, qui, semblables au chne, s'attachent
plus fortement la terre, mesure qu'ils sentent
qu'ils lui chappent. C'est chez elles aussi, que
les maris, qui le nom de l'hymen procure des
nauses, vont se dsaltrer dans les gouts de
Cythre ; c'est l que vont se ruiner tant de jeunes
gens riches, et qu'ils consomment en peu de
temps le fruit de beaucoup d'annes et de sueurs.
Ce sont ces femmes, qui rendent tant de dpo
sitaires infidles, qui sont causes que tant d'en
fants souffrent de la prodigalit de leurs pres
luxurieux pour ces folles divinits, ou pour les
enfants qui en naissent, et que tant de femmes
LES MURS PRIVES 171

blanches sont abandonnes de leurs maris. On


leur attribue avec assez de raison le got presque
gnral des hommes de Saint-Domingue surtout
pour le clibat. Elles prennent un homme peu
prs comme une terre ferme ; elles en tirent
tout ce qu'elles peuvent et il en sort les forces
et les dsirs puiss. Toutes ces folies sont d'au
tant plus tonnantes, que celles qui les inspirent
sont naturellement sans beaut, et souvent sans
ducation, sans expressions et sans penses.
Elles n'ont pour elles que ce jargon mignard des
croles, qui, dans leur bouche, est d'une dou
ceur et d'une lenteur qui sduisent les mes
amoureuses. Leur complaisance est extrme,
elles sduisent plus par leurs soins que par
leurs charmes. On se croirait ingrat, si on ne
les rcompensait pas, et l'habitude de l'indo
lence, naturelle au climat, a achev de les
faire triompher. Il faut aussi rendre justice
leur taille svelte, leur dmarche lgre, leur
abandon lectrique, aux grces de leur maintien
aux mouvements voluptueux qui les balancent
sans cesse, et l'lgance de leurs parures.
Quand elles passent dans les rues, armes de
leurs atours, ou qu'elles sont ngligemment
tendues sur leurs sofas, vtues de leur dsha
bill coquet, elles excitent la curiosit, et la
premire sensation qu'on prouve est ordinaire
ment plus forte que soi. Mais l'homme de bon
sens ne tarde pas s'apercevoir de la super-
172 NOS CROLES

chorie de leur art, il les fuit, et s'il s'gare


quelquefois avec elles, ce n'est qu'un instant de
perdu, il retourne bientt ces devoirs. Telles
sont ces femmes singulires. Elles sont les cour
tisanes des colonies et Saint-Domingue a l'avan
tage ou la honte de possder les plus extraor
dinaires. (Des Lozires.)
Ducurjoly esquisse de ces filles de Saint-
Domingue un portrait des plus vifs. Tout ce
que la nature accorde de charmes aux sduisantes
croles blanches, l'clat du teint prs, elle
semble prendre piaisir le prodiguer aux mu
ltresses : mme lgance de forme, mme
caractre de traits, mme expression dans les
regards, mme aisance de la dmarche, et sur
tout mme paresse, mme nonchalance dans
toutes les actions, jusqu' ce que l'clair du
plaisir, venant l'animer, produise l'explosion
du volcan. Une multresse parat tre une cra
ture empreinte et ptrie de volupt Il n'est
rien que l'imagination la plus enflamme puisse
concevoir, qu'une multresse n'ait pressenti,
devin, accompli... Le luxe de ces femmes
n'avait pour ainsi dire pas de bornes : les plus
riches dentelles, les toffes les plus rares, les
bijoux les plus magnifiques, leur taient si
prodigus par leurs amants, que plusieurs
auraient pu changer d'ajustement et de dcora
tion chaque jour de l'anne . Aussi que de ja
lousies ei de colres un pareil spectacle accu
LES MURS PRIVES 173

mulait au cur des blanches ! Un instant, l'on


songea promulguer des lois somptuaires, pour
mettre un frein un luxe aussi scandaleux !
Les multresses d'autrefois ont de dignes
mules dans leurs surs d'aujourd'hui. Celles-ci
n'ont pas autant de faste, mais elles exercent le
mme pouvoir sur le cur des hommes ; elles
rencontrent moins de haines et de jalousies chez
la blanche, au caractre affadi, mais elles ne
lui savent aucun gr de sa tolrance et reportent
sur elle le mme esprit racunier que les multres
ont l'gard des croles blancs.
Aux Antilles, la Guyane, la Runion, elles
sont partout les mmes, gracieuses et provo
cantes, avec un certain air de navet et de can
deur impudiques, qui n'appartient qu' elles.
En voici une qui se hte vers quelque rendez-
vous. Elle s'avance, la fois indolente et vive,
tranant avec un petit cliquetis rgulier son
lger soulier transform en pantoufle, balan
ant ses hanches par des mouvements pleins de
souplesse fline, la poitrine elle ventre en avant,
etle regard velout, doucement caressant, comme
pour inviter au plaisir voluptueux. Ses narines
semblent dilates la recherche de quelque par
fum enivrant ; ses lvres, un peu grosses et bien
en couleur, s'entr'ouvrent par un sourire qui
appelle le baiser et laissent admirer deux ran
ges de blanches perles. Elle se sait belle et
jouit de l'effet qu'elle produit. Elle s'est d'ailleurs
10.
174 NOS CROLES

soigneusement attife pour plaire. Elle a pos


sur sa tte, aux. cheveux noirs et luisants, rele
vs sur la nuque, le foulard de soie bleue ou
rouge, ou le madras bien raide, bien tendu, bien
voyant, sous la couche de chrome d'un rcent
calendage; elle a dispos avec art ses plus
brillantes pingles, sur cette coiffure imite de
celle de nos Bordelaises, et qu'elle a faite sienne
en l'embellissant, la rejetant en arrire ou l'in
clinant sur le ct avec une crnerie dcide,
l'un des bouts dress comme un pompon ou
tal comme en ventail. Sa robe, d'toffe blanche
ou bariole de couleurs claires, est serre lche
ment sous les seins (comme l'ancienne gaule
de nos aeules) ; elle balaye la rue de sa longue
trane et se relve en avant sur une jupe empe
se, assez courte pour dcouvrir un bas blanc,
bien tendu sur une jambe irrprochable. Des
bijoux d'or partout, lourds et massifs, aux
oreilles, au cou, aux poignets, ou, sur la gorge,
un collier de fausses graines noires (ouab), qui
rehausse l'clat de la chair.
Et cette autre ! Elle s'abandonne au doux far
niente, pelotonne sur la natte qui recouvre le
plancher de sa case, ou se balance mollement
dans le large fauteuil bascule qui fait partie de
tout ameublement crole. Elle a pour tout vte
ment le mince peignoir, drobant peine ses
charmes, et joue de son pied nu avec ses mules;
elle babille paresseusement avec la petite ser
LES MURS PRIVES 175

vante, attendant l'heure des visites, du bain ou


de la promenade.
Quel corps, sous le vtement simple ou co
quet! La multresse a ralis toutes les beauts
plastiques de la statuaire antique. Elle est svelte
sans maigreur, bien en chair sans embonpoint,
et les proportions de son corps, avec quelque
chose de masculin, Jui donnent prcisment ce
cachet esthtique, que les Grecs ont imprim
leurs plus gracieuses desses. La main seule
laiss dsirer; les doigts, effils, sont un peu
noueux aux articulations, secs et parfois dplai
sants.
Qu'on ne croie pas que ces femmes-l ne pos
sdent d'autres attraits que les charmes phy
siques. Un grand nombre, sans doute, ne sont
gure que de jolis jouets, anims seulement par
l'bat amoureux. Mais d'autres amusent et cap
tivent par la vivacit de leur esprit, le sel de
leurs reparties, un enjouement du meilleur aloi.
Quelques-unes, tout comme leurs surs antiques,
essayent mme de cultiver la muse leurs mo
ments perdus.
A Bourbon, la multresse Climne, qui tenait
une sorte de cabaret fort bien frquent, rgalait
ses clients de chansons de sa composition, avec
accompagnement de guitare. Elle a rim son
portrait : le franais et la prosodie sont en faute,
mais l'entrain le fait oublier :
176 NOS CROLES

Je suis cette vieille Climne,


Trs laide, mais non pas vilaine.
Je suis une pauvre crole,
Qui n'a pu aller l'cole,
Lgre en conversation,
Mais pas du tout en action ;
J'ai la tte remplie de vers,
Que je fais tort et travers.
Trop froisse, je satirise
L'impoli qui me ridiculise.
Et jamais je me dguise.
Je fais connatre le ridicule,
Aux bigots je fais sauter la bascule,
Il faut que celui qui avance recule,
Reste honteux, gobe la pilule.
Je respecte les vrais dvots,
Mais je crains beaucoup les bigots.
Avec les fous je fais la folle,
Pour
Avec
Et jamais
les
viter
sots,
nedes
perds
jeavaris,
faislalaboussole
sotte ; ;

Les grands, les gros et les petits,


Blancs, noirs ou gris sont mes amis.
J'admire l'aristocratie,
J'aime et plains la dmocratie,
Car j'appartiens la dernire,
Mais je respecte la premire,
Car
Dansmames
vieplus
n'a pas
grandst fonds
que fleurs
de douleurs,
;

Les mains de toutes les couleurs


Sont venus essuyer mes pleurs.

Je fais naturellement allusion aux demoiselles


qui reprsentent le dessus du panier dans leur
classe. Car, mesure qu'on descend vers la n
LES MURS PRIVES 177

gresse, si le caquetage reste, les attraits et le


charme des allures s'amoindrissent et s'effacent.
Mais, tous les degrs de la couleur, uii sen
timent existe chez ces dames, la jalousie contre
la femme blanche. Il clate en maintes occasions
et sous mille formes. La multresse est heureuse,
quand elle enlve un blanc sa jeune fiance,
un mari son pouse d'hier. Il faut bien qu'il
y ait chez elle, comme chez le multre, un fond
de rapcune impitoyable, de colre inassouvie,
qui drive de la souillure originelle. Elle n'a
rien envier aux croles blanches sous le rap
port de la beaut et elle ddaigne de la copier
dans ses modes ; elle sait qu'elle a en elle-mme
les moyens de soutenir toute lutte amoureuse,
souvent avec des chances particulires de suc
cs, grce son caractre plus souple et moins
altier '. Mais, chez la ngresse, d'ordinaire bonne
et compatissante, il entre quelque rage, la
conscience de sa laideur : elle essaye de copier
les toilettes de la femme blanche et elle ne
russit qu' se rendre ridicule; elle porte faux-
chignon, pour donner le change sur sa toison
Cependant la multresse semble avoir moins que le mu
ltre cette hostilit mchante et jalouse contre le blanc. Elle
la manifeste rarement contre l'homme et c'est comme une
exception que je mentionnerai le fait suivant. Une trs jolie
lille, aux murs plus que faciles, tait fort en vogue dans la
petite garnison de la Basse-Terre ; j'acquis bientt la certitude
qu'elle envoyait beaucoup de soldats l'hpital; je pris infor
mations et je connus la vrit : la demoiselle tait depuis
longtemps malade et elle le savait; elle se montrait prodigue
de ses faveurs, parce qu'elle tait heureuse de donner du mal
des blancs!
178 NOS CROLES

laineuse, arbore les chapeaux les plus invraisem


blables, les robes les plus tapageuses, et elle
n'arrive pas sduire davantage ceux dont elle
convoite le plus les regards ; les ngres l'admi
rent, mais c'est bien des ngres dont elle a souci !
Peut-tre aussi ressent-elle profondment le d
dain de rivales, qui ne l'estiment pas mme digne
de leur jalousie. Quoi qu'il en soit, les ressen
timents se traduisent quelquefois d'une faon
froce, principalement dans les moments trou
bls o les haines tournent vite en crimes. J'en
pourrais fournir des preuves bien tragiques; je
me bornerai une courte citation de Lacour.
Pendant la tourmente rvolutionnaire, la Gua
deloupe, les ngresses et les multresses sur
tout se montraient acharnes contre les femmes
blanches. (Au camp du chef noir Palerme, o l'on
envoyait les femmes et les enfants arrts sur
les habitations), la multresse Solitude laissait
clater, dans toutes les occasions, sa haine et
sa fureur. Elle avait des lapins. L'un d'eux
s'tant chapp, elle s'arme d'une broche, court,
le perce, le lve et le prsentant aux prison
nires : Tiens, dit-elle, en mlant ses paroles
les pithtes les plus injurieuses, voil comme je
vais vous traiter quand il en sera temps ! Et cette
malheureuse allait devenir mre. Cette femme
n'abandonna pas les rebelles et elle ne cessa de
les exciter aux plus grands forfaits1.
' Mais nous avons eu, chez nous, des icheuses de guillotine i
LES MOEURS PRIVES 179

Soit qu'elles obissent leurs sentiments de


jalousie et de haine contre les personnes de leur
sexe la peau non bistre, soit qu'elles subis
sent comme malgr elles l'influence de l'aristo
cratie du sang, les femmes de toutes nuances
prfrent tous les autres mles l'homme blanc
et elles se montrent honores de sa recherche.
Un amant blanc (car pour un mari de cette cou
leur, il n'y faut gure songer), c'est le nec plus
ultra de leurs aspirations. Par contre, les mul
tresses, comme les hommes de leur teinte, ont le
mpris du noir. A Hati, dit Spencer Saint-John,
j'ai vu dans les bals de jeunes multresses
refuser de danser avec des ngres, qui, de
fureur, voulaient appeler en combat singulier
les pres ou les frres de ces ddaigneuses
beauts. Quoi de plus absurde que ces prten
tions et ce prjug, quand, deux gnrations
prs, les mres n'taient que de simples esclaves
africaines? J'ai entendu plus d'une femme de
couleur parler de sa famille et de ses parents
aristocratiques, alors que je savais que, dans
une chambre du fond, vieillissait languissam-
ment quelque noire mamzelle, qui tait la grand'-
mre de l'orgueilleuse personne... On peut
encore faire de semblables remarques dans nos
colonies d'Amrique, en dpit de l'talage des
ides dmocratiques.
La femme de couleur ne se contente pas de
driver vers elle les ardeurs des jeunes gens et
180 NOS CROLES

mme des hommes mrs, de rompre l'union


des mnages, de contribuer l'entretien du cli
bat parmi les gens les plus l'aise (bon nombre
de croles, tout en dpensant plus d'argent pour
la matresse, qu'il n'en faudrait pour soutenir
honorablement une femme et des enfants lgi
times, prfrent la vie libre du concubinage
la vie rgulire, plus remplie de soucis et surtout
de monotonie). Elle est encore une cause de cor
ruption dans les familles, o elle pntre comme
servante ou comme ancienne amie, et o elle
initie les enfants, parfois l'pouse elle-mme, aux
plus libidineuses pratiques, ainsi que je l'ai dit.
Elle est naturellement porte d'ailleurs aux
gots dpravs. Elle est de l'cole de Sophie
Arnould, qui prconisait l'amour panach,
cherchait rveiller, auprs des personnes
de son sexe, les dsirs assoupis auprs de
ses courtisans du sexe contraire. Elle rpte
souvent, sans avoir jamais lu les dialogues
de Lucien, la scne de Mgilla et de Lna.
Ce genre de liaison existe non seulement entre
filles de mme vie, mais encore entre filles et
femmes de situations trs diffrentes. Passionne
en sa luxure, la multresse poursuit, avec une
persvrance cynique, l'objet de ses convoi
tises, elle en carte jalousement les compti
teurs, les rivaux et les rivales.
Un jeune homme confie l'une de ces femmes,
qu'il voudrait bien obtenir les faveurs d'une
Les moeurs prives 181

dame et il laisse entendre qu'il rcompense


rait gnreusement un courtage. Oui, rpond
la multresse, je vous comprends ; cette dame est
accessible; mais moi aussi, je la dsire, et je
passerai avant vous.
Un officier manifeste devant une autre l'admi
ration et les doux sentiments qu'ont fait natre
en son cur les jeunes charmes d'une gentille
voisine. La multresse se fche : elle a depuis
longtemps jet les yeux sur cette belle enfant,
et elle prtend bien tre la premire et la seule
la possder. A quelque temps de l, elle parve
nait ses fins malhonntes.
Je sais une Europenne, qui renona fr
quenter certains magasins, la suite de propo
sitions... peu gazes, qu'elle y reut de jeunes
employes.
Les jeunes ngresses cultivent aussi les plai
sirs lesbiens. La lettre suivante, adresse par
une affreuse petite servante une zamie non
moins laide qu'elle-mme, mais qui cependant
avait capt son imagination, lettre intercepte
par la matresse et demeure en ma possession,
en est une preuve explicite :

Ma cher amie,
Je pren ma plume pour te fer savoir que je tine la
folie. Je me plus par regarder sans verser les yeux pour
loi re her (?) ausoir quand je m'enver en coucher j'ai
penser toit cher amie. Je ne jamai m coin je tme eu
te voyan mon cur et soulager la premier fit que je te
11
182 NOS CROLES

vie mon cur et souter pour toit quand je te voir mon


cur palpite ma couleur change Loiz foir par jour cher
amie cella ma fai de la peine pour te voir cozai avec les
aum et gause (?)
Adieu cher amie je t'emboise
Ren moi la reponse de plus viter posere1.

Entre filles livres la plus large prostitution


masculine, les mmes habitudes se rencontrent.
A la Martinique, on me dsigna, il y a de cela
bien des annes, deux de ces folles multresses ;
Tune, trs fonce, vivait en concubinage avec
un officier ; elle se montrait fidle cet amant,
mais elle avait en mme temps pour amie la
seconde, trs claire de teint, et trs facile aux
hommes : elle lui tolrait ceux-l, mais, au
moindre coup d'oeil, la moindre privaut ac
corde une autre femme, elle s'emportait,
jusqu' frapper brutalement sa compagne.
Ces aimables personnes ne font point, en g
nral, une cynique parade de leurs gots pimen
ts ; mais elles ne s'en cachent gure non plus et
c'est sans grande hsitation qu'elles racontent
les fminins mystres aux amants de l'autre sexe.
A plus forte raison, les relations les plus
libres avec celui-ci n'cnlranent-elles pas une
note bien svre de rprobation.

1 Beau spcimen des rsultats de l'instruction aux colonies,


soit dit en passant !
LES MURS PRIVES 183

J'ai dit combien de vertus suspectes pntraient


dans les familles aux apparences les plus hon
ntes. Je puis affirmer qu'aux avant-dernires
lections lgislatives, un candidat dput parut au
balcon d'un htel de,... entour de multresses
bien pares, et n'ayant aucune prtention au
bouquet de rosires, sans que la foule trou
vt la moindre exclamation d'tonnement ou
de critique. Le clerg voit ces Magdeleines...
toujours irrepenties, d'un il assez paternel : il
n'a pas de meilleures clientes. Certains prtres
accepteraient volontiers leurs bijoux en gage,
contre des prts mnags prudemment et rare
ment acquitts ; d'autres accepteraient mieux
encore (car il n'est pas de vertu qui ne puisse
flchir au sein des Capoues croles). D'ailleurs
pas de bonnes ftes de confrries, que les
joyeuses personnes ne clbrent par des messes
bien payes, pas de solennelles processions,
qu'elles ne relvent avec leurs pittoresques toi
lettes et n'difient par leurs airs de componction.
L'union illgitime n'a rien d'infamant.
Dans la basse classe surtout, on se passe
aussi bien du maire que du" prtre, pour les
unions durables. Il y a telles localits sauvages
et recules des Antilles et de la Runion, o les
familles sont le rsultat d'une promiscuit atavi
que, digne de la barbarie africaine, tout comme
' Hati1.
Un ngreLes produits
comme il faut vitde ces mariages
maritalement chez luilibres,
et sans
184 NOS CROLES

s'ils n'ont point encore la sanction lgale,


jouissent de tous les privilges des enfants les
plus lgitimes ou les mieux lgitims, au sein de
leurs familles et devant l'opinion. L'enfant qui
survient... par accident, dans les villes, au cours
de liens fugaces, n'est pas trait plus mal : il
n'est pas une cause de honte et il est quelquefois
un objet de profit. On ne se gne gure pour lui
donner le nom d'un pre, vrai ou suppos, et
personne n'y voit redire.
Si la fille-mre vit dans une situation quasi
normale, pourquoi chercherait-elle viter plus
tard la pareille ses propres enfants, leur pr
senter sous un mauvais ct des habitudes dont
elle comprend peine l'immoralit?
Dans un mnage de multres l'aise, rectifi
devant le maire et le cur, longtemps aprs sa
constitution effective, on faisait grand loge
d'un fils, garon de dix-sept ans, auquel j'avais
procur une petite place. Je m'tonnais des al
lures gentleman de ce garon, avec des appoin
tements aussi modestes que les siens. Je devais
prouver
s'en cacher, un
avecredoublement
plusieurs femmes.deJ'aisurprise quel-
eu plus d'une fois

le spectacle d'un patriarche assis sur la porte de sa maison,


autour de laquelle il y avait plusieurs cabanes destines ses
jeunes pouses, qui n'avaient pu vivre en bonne intelligence
sous le mme toit. Vainement les prtres catholiques ont es
say de lutter contre ces habitudes : les femmes sont les pre
mires protester en faveur de leur conservation, qui leur
assure une sorte d'existence presque lgale, tout fait lgale
mme, puisque la loi d'Haiti dclare lgitimes les enfants qui
naissent de ces unions. (Sp. Sl.-John.)

"\
LES MOEURS PRIVES 185

ques jours de l. Le pre venait me chercher


pour visiter le jeune homme, qui tait tomb ma
lade ; je m'attendais le trouver dans la case de
ses parents : je fus conduit dans celle d'une jolie
multresse. Je ne fis aucune rflexion, bien en
tendu ; mais, en sortant, je demandai au pre
comment son fils pouvait suffire aux dpenses
d'un mnage, tout en mritant ses loges.
Oh ! monsieur, il en est digne, il nous laisse
tout ce qu'il gagne. Mais alors?... Oh!
monsieur, c'est une si bonne fille que vous avez
vue tout l'heure ! Elle vit avec mon fils, elle
est laborieuse et elle gagne le double de mon
garon son mtier de repasseuse.
Ainsi du garon, on se dbarrasse et l'on tire
mme profit, en approuvant qu'il soit entretenu
par une matresse.
La fille, d'autre part, est un capital soigneu
sement mnag par beaucoup de mres. Elles
n'onfc^point rencontr mpris, dans leur carrire,
mais au contraire force agrments et force au
baines. Pourquoi fermeraient- elles la profes
sion leur progniture, en l'ge de l'exercer?
Loin de l leur pense. Elles songent plutt
guider les pas de la novice, d'aprs une vieille
exprience, la conseiller ds ses premiers
panchements... ou bien elles devancent ses
penses et ses vux en faisant prix pour elle.
Tant pis si elles se trompent. Elles ont la cons
cience d'avoir rempli leur devoir. Une jeune fille
186 NOS CROLES

fut ainsi amene un vieillard immonde, mais


trs riche : la pauvrette s'enfuit pouvante et
revint toute pleurante la case de sa mre ;
celle-ci la reut avec une indignation bruyante,
lui reprochant d'avoir mconnu leurs intrts
communs. Mais tous les amoureux entreteneurs
ne sont pas aussi rpugnants, ni toutes les
mres faciles aussi coupables que les types dont
je viens de parler.

De pareilles habitudes sexuelles relvent d'une


ardeur naturelle, en grande partie due au climat,
et d'une corruption acquise, dont les leons sont
venues d'Europe.
Le temprament explique le laisser-aller des
murs et le dsintressement ordinaire des
femmes, dans le commerce amoureux. Le vice,
ouvert toutes les suggestions de la cupidit
et des calculs gostes, contribue doubler la
prostitution, chez certaines femmes, d'une arrire-
pense spculative... comme en d'autres pays
plus civiliss.
Les multresses sont d'excellentes personnes,
de bonnes filles. La plupart se donnent trs faci
lement et n'ont point tout d'abord la bouche
de ces propositions qui sentent le march. Plus
souvent qu'on ne le croit, cependant, leur dsin
tressement n'est que do surface et mme elles
LES MURS PRIVES 487

savent fort bien fixer d'emble le prix de leurs


faveurs. Gnralement, les prtentions sont
modres. A la cte d'Afrique, on achte une
femme ou une jeune fille pour un collier d'ambre
artificiel d'une valeur de 150 200 francs : les
exigences d'une beaut cascadeuse, aux Antilles
et la Runion, ne s'lvent gure au del,
sous la forme du modeste mobilier qui doit tre
le premier serre-lien du mnage phmre. C'est
peu de chose assurment. Mais pourquoi la mu
ltresse demande-t-elle un mobilier plutt que
des bijoux ou des arrhes en bon argent? D'abord,
si l'union dure, la fine mouche sait bien que les
bijoux et l'argent viendront d'eux-mmes. Puis
le mobilier lui laissera, en cas de rupture, le
moyen d'acqurir une situation quasi rgulire :
grce ses meubles, elle pourra occuper une
maison convenable, avoir une profession avoua
ble ; elle se fera loueuse de maison garnie : ob
jectif d'un grand nombre de demoiselles faciles.
A cela, mille avantages !
En cas de tracasseries de la police (impro
bables, mais, par clat, possibles), on est couvert
par son titre... et la patente ; car on joint ordi
nairement au mtier de fond un tout petit com
merce. On fait figure auprs des amies, moins
fortunes ou plus maladroites. On multiplie
surtout ses profits. Si l'on conserve au rez-de-
chausse une pice pour recevoir l'amant prfr,
qui parfois a la bourse vide, ou oublie de la con
188 . NOS CROLES

sulter; on a, au premier tage, d'autres pices


qu'on loue trs cher. Les locataires d'en haut
sont frquemment des amants de rserve : s'ils
sont de nouveaux dbarqus, ils sont tout ce
qu'on veut! L'Europen est la meilleure vache
lait que l'on puisse esprer d'avoir jamais
traire ; on l'exploite sans vergogne, avec un air
de bonne foi qui couvre les plus audacieuses
combinaisons. Je me souviens encore de la for
midable somme que je payai, dans un de ces
garnis, d'allure cependant fort honnte, pour
une petite provision de mauvais vanillon, valant
quelques francs ; et j'eus la navet de prodiguer
les plus chauds remerciments ma propritaire !
Depuis, j'en vis bien d'autres !
Il y a des roues machiavliques, qui, avant
de vous admettre en leur domicile, prennent des
faons de matrones presque rbarbatives, vous
font subir comme un examen de moralit. Elles
ne veulent pas entendre parler de femmes! Mais
il y en a qui prtendent se rserver leur lit...
dans le cabinet voisin du vtre. Naf moyen de
rechercher possession pleine et entire d'un loca
taire.
De beaucoup de ces dames, en apparence
complaisantes, on ne saurait trop se dfier. Elles
ne lchent plus l'individu sur lequel elle ont jet
leur crampon d'abordage ; elles relancent jusque
chez lui l'amant d'autrefois, qui s'est mari, et
elles l'obligent au partage et de ses faveurs et
LES MURS PRIVES 189

de sa bourse. Dans le monde crole, cela ne tire


pas trop consquence. Mais quand il s'agit
d'Europens, surtout de fonctionnaires, la chose
prend tout autre tournure. Une fille, qui avait
accord diverses personnes de toutes les cou
leurs... ce qu'elle n'entendait pas conserver sans
usage, accepte une liaison avec un professeur,
la Martinique ; l'amant passe la Guadeloupe
au bout de quelques mois, ne songeant qu'
profiter de l'occasion, pour rompre une chane
dj embarrassante ; mais l'abandonne le suit,
lui mnage en tous lieux les scnes les plus com
promettantes, dclare qu'elle a reu promesse
de mariage et ne cde un peu tard en ses pr
tentions que devant l'intervention des magistrats.
La multresse, qui n'a rien perdre, joue trs
effrontment et trs habilement du scandale,
quand elle a pris partie un sujet oblig le
redouter ; c'est sa manire de chantage, elle.
Point d'effarouchements simuls, point de grands
mots de vertu surprise, de dvouement mconnu,
etc. : elle se donne pour ce qu'elle est et reste
cyniquement
Une note plaisante
collante!
!

C'est aux colonies seulement, qu'on peut


assister au spectacle hilariant d'une jolie lille,
venant rclamer gravement, monsieur le pro
cureur de la Rpublique, assistance pour l'obten
tion du prix d'une faveur non paye !
il.
190 NOS CROLES

Monsieur le Procureur,
J'ai l'honneur de porter voire connaissance les faits
suivants
Que le mardi... vers les 8 heures du soir, est venu chez
moi un jeune homme nomm X..., me demander aprs
un instant de causerie passer avec moi un moment de
plaisir en me proposant de me donner un billet de cinq
francs qu'il me montra au mme instant. J'avais hsit
me laisser aller sa demande et ses bons dsirs ; mais tt
aprs j'y ai adhr. Cet homme, aprs s'tre content de
ma personne, a profit pendant que j'tais sortie dans ma
cour pour me baigner, de se t tirer sans m'avoir dit un mot.
Je me rends chez lui, il tait dj couch avec sa concubine.
Je l'ai appel el cette dernire vint me recevoir en ouvrant
la porte : je lui demande pour X..., elle me rpond qu'il
n'est pas encore rentr, tandis que je J'ai vu de mes yeux
se cachant en dessous dans leur cabane. Je me mis lui
exposer le fait.
Elle me rpond que j'ai raison d'tre venue demander
mon arpent X... car la nature d'une femme est toute sa
fortune et qu'elle ne voudrait pas qu'un liomme Jui eut
fait la mme chose. Elle commena lui dire quelques
paroles, il en fut fch et s'en retira. Pendant cet inter
valle, je vis sur leur table une bague d'une valeur de douze
francs que j'avais dj vue au doigt de X... toutes Jes fois
qu'il venait chez moi. je ne pouvais supposer autre chose
qu'elle lui appartienne. Je l'ai prise et j'ai dit Mademoi
selle : puisque X... ne vient pas, je m'envais avec saba?ue
et demain malin nous irons au bureau de police... (L
dessus, dispute : la matresse de X... rclame la bague
comme sienne et l'autre porte plainte en raison des
injures qu'elle a eu supporter etdu dommage qu'on lui a
caus...)

0 Paul et "Virginie ! quelles senteurs s'exhalent


LES MURS PRIVES 194

maintenant des bocages, o vous avez si ten


drement roucoul votre chaste idylle !
On pensera sans doute qu'avec un tel dbor
dement des murs, la prostitution cre de s
rieux dangers. Au point de vue social, bien
certainement ; mais le moyen de l'enrayer sur le
terrain des habitudes? Au point de vue de la
salubrit et de l'hygine, moins qu'on ne l'ima
gine : les maladies vnriennes et syphilitiques
sont beaucoup plus rares aux colonies que chez
nous; ce qu'il faut probablement attribuer
l'extrme propret des femmes (elles aiment les
bains jusqu' en abuser, partout o coule le
plus mince filet d'eau) ; cela attnue le dfaut de
surveillance.
On a bien essay d'tablir une rpression, mais
sans jamais russir amener d'autre rsultat
qu'un scandale inutile.
Un commissaire de police me donna un jour
la clef de ce mystre. Le maire d'une impor
tante localit fit arrter une femme qui lui avait
t signale depuis longtemps comme malade et
racolait ouvertement dans les endroits publics.
La donzelle ne fut pas plutt apprhende,
qu'elle se mit hurler : pourquoi n'avait-on pas
arrt madame une telle, mademoiselle une
telle, etc., etc., qui vendaient leurs faveurs tout
comme elle vendait les siennes; et si c'tait un
crime que de chercher des amants, combien de
192 NOS CROLES

dames taient aussi coupables qu'elle ! Le maire !


Mais sa mre, chacun savait ce qu'elle avait t!
On relcha la fille et l'on s'abstint de renou
veler l'exprience, dans la crainte de rendre trop
bruyantes des rvlations qu'on se borne d'or
dinaire se chuchoter l'oreille.
Du reste, on ne se plaint gure, sauf au voi
sinage des garnisons.
Un dernier dtail. Si l'on rencontre, en des
familles blanches tombes dans une gne ex
trme et dans cette misre d'autant plus sombre,
que l'orgueil la fait taire ou dissimuler, de trop
nombreux exemples de jeunes filles abandonnes
au vice, presque livres par leurs parents, il est
trs peu commun de voir une personne de ce
sang dans les rangs de la basse prostitution.
Mais celles qu'on y dcouvre, peut-tre en rai
son de la raret du fait, se montrent sous des
couleurs particulirement avilissantes. Avec la
vanit de la race, elles ont perdu jusqu'aux der
niers vestiges de la pudeur. J'ai souvent aperu,
dans les rues de la Basse-Terre, une de ces d
gnres, qui .me soulevait le cur de dgot :
toujours ivre, dbraille, insolente et provoca
trice, particulirement l'gard des blancs,
maintes fois arrte, peine libre recommen
ant ses turpitudes. On la vit un matin, en plein
march, juche sur un tonneau, retrousse sans
vergogne, offrir un ngre... ce qu'elle tait
toujours prte donner tout le monde, mais
LES MOEURS PRIVES 193

jusque-l du moins dans les cases solitaires et


fermes.

Les croles aiment tous les plaisirs qui rap


prochent les sexes. C'est dire qu'ils apprcient
le charme des runions intimes o l'on fait un
peu de musique, le soir, et o l'on danse, fort
avant dans kiinuit.
Le noir possde le sentiment musical un
assez haut degr. Il apprend vite . jouer de
divers instruments (le violon et le cornet pis
ton ont ses prfrences) ; mais il devient rare
ment un virtuose. Le piano se dresse la place
d'honneur jusque dans les cases l'aspect mis
rable : comme le tapotage est de bon got dans
les familles blanches, il faut bien que les n
grillonnes, plus ou moins dgrossies dans un
pensionnat, promnent ainsi leurs doigts sur un
clavier.
Dans le bas peuple, on est fanatique de la
danse et celle-ci a conserv les caractres de
son origino africaine. La calinda et la bamboula
ont une saveur de sauvagerie qui ne manque
pas de surprendre l'Europen. Il y a des dan
seuses de profession ; mais toute ngresse nat
danseuse. C'est le dimanche, en certains endroits
palissades, mais d'accs facile, toujours flanqus
d'un dbit de tafia, qu'il faut aller voir ces
194 NOS CROLES

tranges bats. Le jour, cela passe encore. Un


ngre est accroupi, tenant entre ses jambes un
tambour (c'est un tronc d'arbre creux ou tout
simplement un petit baril, recouvert d'une peau
de chvre ou de mouton bien tendue) ; il frappe
chaque face avec les mains, bien en cadence,
par mouvements d'abord lents, puis de plus en
plus prcipits. Une femme s'lance, faisant des
grces, pitinant sur place, chantonnant, cla
quant des mains, en mesure avec le tambou
rineur, puis une autre, puis une troisime et
enfin toute une bande, qui se groupent par
couples en se faisant vis--vis. Les airs sont
monotones, les paroles incohrentes et souvent
improvises. Cela dure des heures entires, sans
que personne accuse aucune fatigue, et, le soir,
on recommence : les choses, grce la nuit et
l'absence de profanes, peuvent revtir des
faons... plus corses. On danse la vraie bam
boula. Cette danse, dit Moreau de Saint-Mry,
a un air qui lui est spcialement consacr et o
la mesure est fortement marque. Le talent pour
la danseuse est dans la perfection avec laquelle
elle peut faire mouvoir ses hanches et, ,la partie
infrieure de ses reins, en conservant tout le
reste du corps dans une espce d'immobilit,
que ne lui font pas perdre les faibles agitations
de ses bras, qui balancent les deux extrmits
d'un mouchoir ou du jupon. Un danseur s'ap
proche d'elle, s'lance tout coup et tombe en
LES MURS PRIVES 495

mesure presque la toucher. 11 recule, il s'lance


encore, et la provoque la lutte la plus sdui
sante. La danse s'anime et bientt elle oire un
tableau dont tous les traits, d'abord voluptueux,
deviennent ensuite lascifs.
Les multresses qui se sont frottes diverses
couches, ne se livrent pas ces danses ou elles
ne s'y abandonnent qu' la drobe. Elles raf
folent d'ailleurs de la danse et du chant. Elles
dploient, dans ces exercices, un charme dlicat
qui n'appartient qu' elles. Je ne sais rien de
doux et de caressant, comme cette plainte d'une
pauvre fille, qui vient d'assister au dpart de son
amant de passage, quelque capitaine long-cour
rier, sans doute. Je ne puis rsister reproduire
ds prsent ce petit morceau de langage crole,
que tout le monde connat, aux Antilles, sous le
titre de Chanson du consignataire (les couplets
en crole se ^chantent sur un rythme langou
reux et triste ; le couplet en franais non rim
est parl ou chant sur un rythme vif, pour
exprimer le regret poli, mlang d'impatience,
d'un homme qui a bien autre chose couter
que les propos dsols d'une amoureuse).

Bonjou, niissie le consignatai,


Moin ka vini l'ai ou pnon ptition :
Dou don moin ka l pali,
Hlas ! hlas ! pou toujou !
Mademoiselle, il est trop tard,
Les connaissements sont dj signs,
196 NOS CROLES

Le navire est sur la boue,


Dans un moment il doit appareiller.

Adi foula, adi madras,


Adi graines d'or, adi colliers-sous.
Don dou a moin ka l pati,
Hlas ! hlas ! pou toujou !

Btiment l que dans rade l,


Ka l men doudou aller,
Doudou moin li ka pati
Hlas ! hlas ! pou toujou ! l

Le Jeu est une passion qui a cot et cote


encore bien des larmes, aux colonies. Les blancs
et les multres s'y livrent dans les cercles et,
l'intrieur de ces maisons, plus d'une partie
d'cart ou de lansquenet a commenc la ruine

Je transcris le texte de la chanson tel que me l'a obligeam


ment communiqu M. Gros, rdacteur du Courrier de la Gua
deloupe. Voici la traduction des trois strophes en crole :
Bonjour, monsieur le consignataire,
Je viens vous faire une demande :
Mon cher amant va partir,
Hlas ! hlas ; c'est pour toujours!
Adieux foulards, adieux madras.
Adieux graines d'or et colliers de pices de monnaie,
Mon cher amant va partir,
Hlas ! hlas ! c'est pour toujours !
Ce btiment qui est sur rade
Va emporter mon cher amant.
Mon cher amant, le voil parti.
Hlas ! hlas ! c'est pour toujours.

N
LES MURS PRIVES 197

d'une famille, donn naissance des querelles


et des duels malheureux. Les ngres manient
aussi les cartes, chez eux, dans les dbits de
boissons, au coin des rues. On a vu des affran
chis, jadis, hasarder leur fortune, leur femme,
leurs enfants, enfin leur propre personne, et
devenir par l les esclaves du gagnant, subir
leur sort et passer entre les mains des blancs .
(Ducurjoly.)
Plus dangeureuso est une autre passion que
j'ai signaler, celle des liqueurs fortes, du tafia
et du rhum : elle menace tous les lments des
populations d'une dgnration plus ou moins
prochaine, si l'autorit n'y met ordre. En bas,
on boit jusqu' s'enivrer crapuleusement ; en
haut, pour couper la soif , sans comprendre
que l'ingurgitation trop rpte des grogs au
rhum mne en droite ligne l'alcoolisme. Mon
ami, le docteur Cornilliac, a jet le cri d'alarme
dans un vigoureux article, publi l'an dernier
par le journal les Colonies. J'ai crit moi-mme
ce que j'avais dire sur ce dplorable sujet, dans
mes tudes de criminalit crole : je n'ai donc
ici qu' mentionner l'habitude fcheuse laquelle
prdisposent et le climat et la nature particulire
des productions indignes.
CHAPITRE IV

LES MURS PUBLIQUES

Deux sentiments dominent la vie publique :


Une intolrance rciproque, cre et entrete
nue, au sein des populations, par le prjug de
la couleur, au profit de quelques ambitions mes
quines, que la vanit et la sottise transforment en
partis politiques ;
Une touchante union des individualits et des
catgories les plus hostiles entre elles, sur
leur petit domaine, dans le dnigrement... et
l'habile mise en coupe de la mtropole.
Nos croles peuvent s'abandonner sans rete
nue ni dissimulation tous les apptits qui
drivent de cet tat psychique. Ils ont pour
porte-voix toujours couts des dputs rsolu
ment soutenus par certains politiciens toujours
en faveur, grce l'ignorance de l'opinion, la
faiblesse et la connivence de l'administration
centrale des colonies. L'htel de la rue Royale,
ouvert tous les genres d'influences et d'inlri
00 NOS CROLES

gues, a longtemps t comme la bourse des int


rts croles : ils taient l perptuellement en
hausse... au dtriment de ceux de la marine
nationale, trop frquemment en baisse. Aujour
d'hui, c'est au ministre du commerce que les
intrts coloniaux se dbattent, avec le mme
succs que jadis au ministre de la marine.
J'aurais l-dessus trop crire. Je ferai donc
un choix parmi les documents que je possde.
Je produirai suffisamment d'observations et de
faits pour justifier mes opinions, rservant, s'il
le faut, pour un autre ouvrage, ceux que je ne
publie pas dans ce livre.

Dans les premires faveurs que la Rvolution


accorda aux classes opprimes, les noirs ne
virent que l'assurance d'une libert illimite et
la satisfaction de leurs convoitises grossires.
L'on assiste alors aux scnes les plus tranges.
Les affranchis, enrls sous les drapeaux de la
Rpublique, ne songent qu' se livrer au jeu et
la danse, avec fureur; ils se rendaient sur
les habitations par escouades et se faisaient
livrer des cannes et du vesou (gros sirop);...
dans les marchs, ils exigeaient qu'on les servt
avant tous les autres citoyens , et, chargs de
maintenir l'ordre, ils ne provoquaient partout
que contestations et rixes (Lacour). Mais les
LES MURS PUBLIQUES 201

noirs non soldats sont obligs de demeurer sur


leujs paroisses et de cultiver le sol. Le dsen
chantement se manifeste et les multres l'ex
ploitent pour satisfaire leur haine irrconciliable
contre les blancs : ce sont les blancs maudits,
qui s'opposent l'affranchissement des esclaves,
dcrt par l'Assemble nationale et la Conven
tion; ils veulent, sous le rgime nouveau, con
tinuer les vexations d'autrefois. Et les rvoltes
d'clater, froces et sans merci. Surviennent les
vnements de 1848. Les incendies et les pillages
recommencent au cri de : mort aux blancs; on
refuse d'couter la voix conciliatrice de l'hono
rable Bissette et mme on accuse de trahison
cette victime de l'iniquit de la caste aristocra
tique. Les gens de couleur sont pourtant bien
mancips cette fois ; mais leurs sentiments ne
se modifient point. Ils ne songent pas faire
uvre de politique, ou plutt, pour eux, la
politique consiste humilier, annihiler les
blancs. Typiques, cet gard, sont les anec
dotes rcemment racontes par Gaston Jollivet,
sur les dputs ngres Louisy Mathieu et Maza-
line, protgs de Schlcher. Ce sont deux par
faites nullits ; mais ils sont convaincus de leur
supriorit,... parce qu'ils sont ngres. Le pre
mier avise un jour, sur le boulevard, un dcrot-
teur et l'invite imprieusement lui cirer les
bottes : Regades ! tu es un blanc, moi un ?ioi,
et cest toi le blanc, qui te coubes pou cirer les
202 NOS CROLES

bottes de moi. Le second, au cours d'une dis


cussion la Chambre, eut cette exclamation :
Moi dis : tous les ngues sont bons, tous les blancs
sont messants. Actuellement, les choses ont-elles
beaucoup chang ? On aurait grand tort de le
croire '.
Pour les ngres, tout ce qui est l'occasion
d'un tapage ou d'une rjouissance est la plus
claire dmonstration de l'excellence du rgime
politique. La fte du 14 Juillet et celle de Schl-
cher, leur aptre et leur patron, qui la suit de
trs prs (la Saint-Victor se clbre le 21 juillet),
leur permettent de traduire trs navement com
ment ils entendent la Rpublique et comprennent
sa devise2. Des bandes dpenailles courent les
rues, s'arrtant chaque cabaret, vocifrant leurs
apptits. A la Basse-Terre, c'est une ngresse
qui s'crie : Rpiblique, a ka veut di tu tous
blancs ; puis, une autre fois, un jeune homme
qui en abat un autre d'un coup de revolver...
On a oubli, aux colonies, ces paroles fort sages d'un
homme qui a cependant laiss une rputation de violent agita
teur, Pory-Papy : La conciliation, aux colonies est une n
cessit sociale, mais ce n'est pas dans l'urne du suffrage uni
versel, que la conciliation est possible : c'est dans les travaux
des champs et de l'usine, c'est dans les relations commerciales
et prives, et sans intermdiaire ofliciel et politique, que la
conciliation aura lieu. (Plaidoyer dans l'affaire dite de la Ga-
barre, cour d'as, de la Basse-Terre, 21 juin 1850.)
* Ils doivent la connatre : comme chez nous, on l'inscrit sur
les murailles et, de plus, M. le sous-secrtaire d'Etat aux colo
nies de la Porte a ordonn qu'on la mt en tte de toute lettre
de service, ingnieux moyen de former le cur... et la main
des jeunes commis aux critures qui pullulent dans les bureaux
des diverses administrations officielles.
LES MURS PUBLIQUES 203

et n'est point arrt (1884). Et ces licences sont


si bien reues, que j'ai recueilli, la Pointe--
Ptre, ce mot bien caractristique d'un agent de
police, surprenant un ngre en train de fouiller
la poche d'une dvote, la procession de la Fte-
Dieu : Vous vous trompez de jour, ce n'est pas
la fte du 14 Juillet. Autre cho, que j'emprunte
un journal schlchrien :

La Baie Mahault, malgr sa grande pnurie, allait


fter brillamment le i 4 juillet. Les amusements de toutes
sortes allaient bon train, quand un incident malheureux
en interrompt le cours... Un pauvre diable, du nom de
Syracuse, s'imaginant queles autorits devaient lui payer
boire, va demander un sec (un verre de tafia) M. le
secrtaire de la mairie, lui-mme occup trinquer avec
le brigadier de gendarmerie et son subordonn. Syracuse
insiste, le secrtaire se fche et finalement le livre aux
gendarmes. Le prisonnier parat sur la place.
c La foule s'indigne la vue d'un pareil spectacle, et
le sujet de l'arrestation tant bien connu, quelques jeunes
gens se crurent dans le devoir de rclamer la dlivrance
du malheureux. Mais les rclamations faites dans les
termes les plus polis sont quand mme rejetes et la pro
cession criminelle se dirige rapidement vers la prison.
Arrive l, la victime allait tre sacrifie, quand elle fut
entoure de tous, hommes, femmes, enfants, les uns
suppliant, les autres pleurant. Dconcerts, atfaiblis par
les cris d'indignation pousss contre eux, le commissaire
adjoint et ses deux gendarmes lchrent leur proie ;
alors, comme si l'on venait de remporter une victoire
sur la tyrannie, toute la foule cria : Vive la libert!

Ou n'eu peut trop vouloir aux ngres de leurs


204 NOS CROLES

carts : ceux qui ftent ainsi la Rpublique sont


gens de bas peuple, dpourvus d'instruction.
Mais c'est prcisment pour cela qu'on n'a pas
mnager les svrits ceux qui, plus intel
ligents, instruits, en bonne situation sociale, les
poussent dans une voie dangereuse. Quelques
multres accomplissent cette uvre, que favo
rise inconsciemment Schlcher, en protgeant
tous les individus qui se targuent auprs de lui
de leur couleur, sans distinguer entre leurs aspi
rations relles et factices. C'est en effet sous
l'gide et presque au nom du vnrable sna
teur1, qu'on se runit pour lancer de temps
autre certaines insinuations perfides, que des
fonctionnaires, couverts par le matre, prennent
impunment la parole en ces runions, rappelant
aux noirs, non pas les devoirs qui leur incombent
avec la libert politique, mais les misres et les
tortures d'autrefois, qui ravivent les haines. De
l'attisement des plus mauvaises passions, vivent
maints personnages, au nez et la barbe des
hommes hountes et de rflexion ; leurs men
songes sont accepts comme des vrits, applau
dis mme par une poigne de politiciens de la
mtropole, qui s'imaginent reprsenter, aprs les
Richelieu et les Colbert, une cole coloniale !

'Ce fut aux cris de Vive Schlcher et Perinon (pprinon tait


un multre distingu, sorti le l'Ecole polytechnique et qui
abandonna de bonne heure l'anne pour la politique) que l'on
conspua Bissette, devenu l'aptre de la conciliation aprs lts
vnements de 1848.
LES MOEURS PUBLIQUES 205

Ecoutez ce beau discours d'un magistrat trs


color, au banquet du quatre-vingt-unime an
niversaire de V. Schlcher :
c Messieurs et chers concitoyens, nous sommes au
jourd'hui runis pour continuer l'usage tabli parmi
nous depuis quelques annes, de clbrer, en mme
temps que l'anniversaire de l'abolition de l'esclavage, celui
de la naissance de l'homme illustre et vnr, du grand
citoyen qui a t le promoteur, le vritable auteur du
dcret d'mancipation. Ce que ce mot d'esclavage rappelle
de souffrances, de tortures morales et physiques, d'humi
liations pour toute, une race, mise pendant des sicles
hors de l'humanit et plonge durant ce temps dans la
plus dgradante abjection, je n'ai point vous l'appren
dre. Fils, pelits-fils ou descendants d'esclaves, vous avez
tous certainement, ou entendu raconter, par les survi
vants de cette poqiie nfaste, les horreurs de la servi
tude dans nos colonies, ou lu tout au moins les rcits
mouvants du long martyre de nos frres dans les con
tres voisines ! Si je rappelle ces souvenirs, ce n'est point
dans le but injustement prt quelques-uns des ntres
de servir je ne sais quelle triste ambition, en entretenant
parmi nos populations un prtendu antagonisme de
races...

Comment donc! c'est l un exorde tout de


conciliation, bien en rapport avec les propos et
les actes de chaque jour, dans un certain clan,
qui ne prche que le dsintressement et
l'union par la discorde. De telles paroles ont un
retentissement bruyant, dans un sens que l'on
n'a garde d'ignorer. Pourquoi le prononcerait-
oii, si ou estimait qu'elles fussent inutiles?
12
206 NOS CROLES

Cependant, et cela est fort heureux, tous les


noirs ne sont pas dupes de cette loquence, dont
le brillant de pacotille dissimule assez mal le
venin. Presque en mme temps que le haut fonc
tionnaire, auquel je viens de faire allusion, pro
nonait son discours-programme, un humble,
devenu conseiller gnral par le suffrage des
hommes de sa couleur, rappelait ainsi ses frres
laconcorde (le langage n'est peut-tre pas d'une
correction trs pure ; mais il mane d'un cur
honnte et bien franais, ce qui vaut infiniment
mieux) :

Ce grand lan vers la fraternit, la paix et la so


lidarit entre tous, que les patriotes de nos jours ne ces
sent de prcher , autant dans la mtropole comme dans
les colonies, nous assure qu'au fur et mesure les lib
raux, les rpublicains sincres et convaincus verront tou
jours avec joie et satisfaction la consolidante, la justice
et l'quit, qui nous manquaient dans nos colonies avant
1848 et 1870... Oh ! saluons avec respect et reconnaissance
cette dlivrance qui honore le gouvernement provisoire
de 1848 et la glorieuse France, qui nous dirige, dont nous
sommes fiers, de curs et d'mes, d'tre appels Franais
comme nos frresdela mtropole... C'est l'abolition d'un
temps odieux. Jetons un voile d'oubli sur un pass trs
loign ne jamais revenir dans le monde, pour l'hon
neur de la civilisation moderne, car nos concitoyens qui
ont atteint l'ge de 37 et mme 40 ans ne l'ont pas vu et
ce n'est pas en reveillant une vieille cendre dj teinte,
que nous arriverons nous estimer. Ce que nous de
mandons dans notre pays, c'est de l'entente, la confiance
rciproque, et l sera srement l'abolition des prjugs.

LES MOEURS PUBLIQUES 207

Oui, c'est l'entente par l'abolition des prju


gs, qui redonnerait l'essora nos vieilles colonies,
et il me plat de montrer cette ide nettement
formule (et sans arrire-pense) par un noir
intelligent. Parmi ces braves gens, souvent
pauvres d'instruction, mais non pas de bon sens,
il s'en rencontre plus d'un qui voit clair et parle
franc. Ils comprennent que leur mancipation
est dsormais l'abri de toute tentative raction
naire et qu'ils ont moins redouter des blancs,
leurs anciens matres, que des multres, ardents
saisir la suprmatie. Ils le disent aux lections.
Si leurs voix ne l'emportent pas sur les menes
de la coterie, au moins ne sont-elles pas touf
fes. Un pauvre ouvrier crivait au rdacteur du
Courrier de la Guadeloupe, au mois de sep
tembre 1885, pour appuyer la candidature de
Davis David, un noir partisan de l'union de ceux
de sa race avec les blancs :

Daignez me placer dans un petit de votre journal.


Long-temps mon opinion n'a jamais vali au consort,
par ma position malheureuse et ouvrire. L'obligation
la plus familire est de me soumettre toutes les classes
particulirement celle qui m'a toujours protger et
dsire ma vie. Je suis vritablement l'lecteur de Davis
David... Si l'on me demande la raison, je rpondrais que
l'homme rpond celui qui a jet la premire pierre,
que ma comprhension gale la sienne, sans conter la
pratique qui forme mon avenir. Je sais bien que les ou
vriers ne savait pas parler franais, mais permettez-moi
de dire en termes que je connais trs-bien.
208 NOS CROLES

Ngre noi, c'est yo qui plu sotte ; yo ca vot pour


multre, yo pas jamais tini place (Le noir, il n'y a pas
d'tre plus sot ; vote pour le multre et a n'a jamais
place rien).
Alors vot pour blanc et ngre , yo penc melteri
jamais gnon ngre au pouvoi (Alors votez pour un blanc
et un ngre ; vous pensez bien qu'on ne mettra jamais un
ngre au pouvoir).
Pou moin plus sotte ca gard canolte (Pour moi le
plus sot est celui qui garde le canot)...
D'abord multre pas aim vou ngre tini place,
moins ca song gnon ngre qui tai tini gnon petit place,
yo fai )i perdre, Ji a pas dou tre fai li plaisi; mme
moin connatre multre ca faire perdre place yo...
D'abord le multre n'aime pas voir un ngre en place.
Je me souviens d'un ngre qui avait une petite place
qu'on lui a fait perdre ; a ne lui a pas fait plaisir, et
mme je connais le multre qui lui a fait enlever sa place.
Le multre, a fait perdre leur place aux gens ';.

Ces sentiments ne trouvent que trop souvent


l'occasion de se manifester. Un multre, homme
l'esprit acerbe, enfiell et vaniteux, conseiller
gnral et rdacteur d'une petite feuille aussi
hostile au noir qu'au blanc, sous la couleur
d'un rpublicanisme avanc, demande le con
cours de la musique municipale, pour un bal
qu'il veut donner chez lui, je ne sais plus quel
propos. Cette musique, forme par des noirs, est
dirige (non sans talent) par un perruquier-
amateur, qui consent venir dans les salons du
fonctionnaire, mais la condition d'y tre appel
' Pice communique par M. Gros.
LES MURS PUBLIQUES 209

comme invit. Notre multre ne peut taire l'in


dignation qu'il prouve de cette prtention d'un
ngre, homme de rien : il s'attire sance tenante
un magnifique coup de poing, et, le lendemain,
il a tout le temps de mditer cette lettre, qui
peint assez curieusement l'tat... des relations
entre ngres et multres :

Sous M..., la feuille rpublicaine dgnre peu peu


et devientune nullit complte. Son rdacteur, au lieu de
protger et de dfendre les rpublicains, se plait les
combattre, les critiquer, les insulter. D'abord nos
plus honorables compatriotes... (des noirs) sont des in-
eonnuset leurs actes sont des insanits... Mais pour abrger
laissons de ct mille autres faits aussi rpugnants... et
arrivons nos estimables musiciens. 0 lonnement! Ils
sont indignes dejouer sans salaire et de danser alterna
tivement une polka et une valse : il faut qu'ils soient
rtribus et qu'ils ne puissent pas, par consquent, faire
ligure avec la sur de M...

Jamais un ngre n'et song adresser, dans


une famille blanche, la demande que le chef de
la musique municipale avait trouv fort naturel
de formuler dans une famille de couleur. Mais
le ngre ne peut se faire l'ide d'un multre
valant mieux que lui, ni un multre celle d'un
noir apte l'galer. De l un des cts du pr
jug de la couleur et non le moins piquant...
aux yeux de l'observateur eur-bpen.

12.
21 0 NOS CROLES

Combien sont mal venus, aprs cela, mes


sieurs de la teinte mixte, rejeter sans cesse
sur les blancs une division dont ils sont les pre
miers profiter... et qu'ils entretiennent, malgr
qu'ils simulent de beaux emportements en dcla
rant le contraire. Je ne veux pas dire que les
blancs soient exempts de tout reproche et qu'ils
aient entirement dpouill les vieux sentiments
de leur race vis--vis du monde de couleur. Mais
je prtends que, chez eux, le prjug est plus
que tempr par une inclination relle vers le
vrai noir, tandis que le multre reporte la fois
ses vanits et ses haines et contre le noir et
contre le blanc. Nos colonies, sous ce rapport,
en sont exactement au mme point qu'autrefois,
avec cette diffrence que l'influence du blanc
s'est efface devant celle du multre, et qu'il
semble que la situation soit arrive une sorte
d'acculement sans espoir de srieuse amliora-
lion.
Eh bien! je n'hsite pas le dire, avec une
conviction sincre, ce malheureux tat des esprits
est d, en trs grande partie, l'influence de
Schlcher.
Cet homme minent a bien fait de demander
l'mancipation des noirs et de dfendre l'galit
politique des hommes de couleur. Mais il a agi
sans discernement, en provoquant l'exclusion de
l'lment le plus vigoureux, le mieux dou pour
la direction collective et le plus susceptible de
LES MURS PUBLIQUES 211

rendre nos colonies leur ancienne prosprit,


exclusion qui aboutira fatalement l'extinction
dans un avenir prochain : l'on assistera ensuite,
comme Hati, l'absorption du multre par le
ngre et au retour de celui-ci vers une semi-
barbarie (sinon une barbarie complte).
Curieuse figure, que celle de l'aptre et digne
de fixer l'attention. Janus (du Figaro) en a es
quiss une silhouette, pleine d'humour (lor avril
1882).
(( Grand, maigre, la figure tout en pointe,
les oreilles pointues et dtaches, le nez long,
crochu et pointu, le dos pointu et bossu, la peau
de la ligure jaune et tire dans le sens de la lon
gueur, avec de petits favoris blancs (aills, aux
ciseaux, trois ou quatre lignes dures de cheveux
rares sur un crne pointu. Un diable de paco
tille que vous avez vu reprsent sur la couver
ture des Franais peints par eux-mmes, vers 1 844.
Et tout de noir habill, svre, austre, le pan
talon noir la houssarde, une redingote spciale
fronce sur la hanche, le petit collet d'un faux
quaker et d'une propret gnante. Car ce phi
lanthrope, lorsqu'il est frl dans la rue par
un ouvrier salissant, entre aussitt dans une
pharmacie pour s'inonder d'odeurs, et considre
la Commune comme un grand vnement, pen
dant lequel on l'a empch dose laver les mains
durant vingt-quatre heures. Trs poli, froid,
dsagrable, affect, donnant l'ide, quand il
212 NOS CROLES

parle, d'un parent brouill dans une famille de


gens bien levs, ayant en lui une pose qui lui
est constitutionnelle et qu'il rend plus insuppor
table encore par ses prtentions excentriques
la simplicit. C'est ainsi qu'il ne met jamais
d'habit pour tre simple, et qu'il se fait prcder,
quand il dne en ville, de sa thire et do son
domestique. Il no lui faut pas trois espces de
vins son dner, comme aux autres, et il ne fait
pas un tas d'histoires. Il envoie devant lui sa
thire parce qu'il est simple.
Victor Schlcher est n en 1804, l'anne
mme o les ngres vainqueurs proclamaient
l'acte d'indpendance d'Hati. Gomme Agathocle,
il tait le fils d'un potier, c'est--dire d'un riche
marchand de porcelaine, tabli, il y a une cin
quantaine d'annes, au coin de la rue Drouot et
du boulevard. Le pre n'eut pas trop se louer
de mettre son fils la boutique, et le jeune
Schlcher quitta de bonne heure le commerce
pour la politique et les voyages. Il se jeta dans
le parti rpublicain, visita les Etats-Unis et
Cuba, et en rapporta, chose tout son honneur,
une haine indomptable contre l'esclavage. .
M. Schlcher s'est fait en ce genre une telle
clbrit, qu'aprs une confrence faite par lui
le 27 juillet 1879, aux Folies-Bergres, et con
sacre la glorification de Toussaint-Louverture,
son ami, M. Ernest Legouv (qu'on retrouve
partout point) proposa, dans son enthousiasme,
LES MURS PUBLIQUES 213

l'assemble, de terminer la sance en appelant


M. Schlcher Schlcher-Louverture ' /
La philanthropie noire a t la plus douce
mme
manie fort
de V.
louable,
Schlcher.
si elle Elle
rvlait
seraitdans
en elle-
ses

formes plus d'intelligence et moins d'aversion


entte contre le crole blanc. J'ai entendu affir
mer, aux Antilles franaises, que l'origine de
cette aversion ne reposait pas uniquement sur
les tristes souvenirs des tyrannies de l'ancienne
caste aristocratique, mais qu'il s'y mlait un peu
de ressentiment tout personnel.
Quoiqu'il en soit, Schlcher est l'oracle, tou
jours en honneur, bien qu'un peu vieilli, auprs
duquel les gens de couleur viennent prendre ou
faire semblant de prendre le mot d'ordre. On a
beau chercher dguiser le sens de celui-ci, il
n'chappe qu'aux aveugles ou aux observateurs
qui ferment, de parti pris, leurs yeux et leurs
oreilles : c'est la substitution du multre au blanc.
Il n'y a point de vexations qu'on n'imagine
contre les planleurs, point de mesures arbitraires
qu'on ne dcide pour achever leur ruine : la
France laisse faire et les perscuts en sont pour

1 On sait que, depuis cette poque. M. Schlclier a publi


une histoire de son hros. Cette histoire, trs indigeste, est
inoins encore un pangyriqne outr les ngres, mme person
nifis en ces types de coquins qui s'appellent Dessalines et
Christophe, qu'une longue diatribe contre les blancs.
Pourquoi M. Schlcher n'a-t-il point tabli ses pnates au
milieu de ses chers frres et amis "! Il eut t mme de les
mieux connatre.
214 NOS CROLES

leurs dolances inutiles. Un rcent article du


Propagateur de la Martinique (8 janvier 1890)
rsume bien la situation.

Des cent soixante mille Franais qui habitent la Marti


nique, il est un groupe, quelques milliers de per
sonnes, dont la situation est vraiment singulire. Descen
dants des fondateurs de la colonie, ils en ont gr les
intrts jusqu'au moment, o, eu 1870, l'application du
suffrage universel est venue leur enlever la direction des
affaires publiques. Sans rcriminer, ils ontquitt la place;
ils se sont volontairement effacs, pour reporter sur
l'exploitation de leurs terres et la fabrication du sucre
tout le surplus de leur activit. Des chemins de fer faits de
leurs seules ressources, des usines cres par eux, cou
vrent aujourd'hui le pays et en assurent l'existence. Tout
l'difice conomique repose sur eux ; 30,000 travailleurs
ruraux et leurs familles en dpendent, comme en dpen
dent aussi les recettes du budget. Tout le pays vit d'eux.
Ils alimentent le commerce, l'industrie, la marine. Pro
pritaires del plus grande partie du sol, ils sont, dans
ce pays agricole, la providence de tous. 11 semblerait que
des citoyens aussi sages, des hommes aussi utiles, aient
droit quelques gards. Ils ne demandent que la tran
quillit, on leur dclare la guerre. 11 est ici, en effet, des
gens anims contre eux d'une haine jalouse ; qui ne
cessent de les dsigner tout propos comme l'ennemi,
ne songent qu' dchaner contre eux les colres et
l'envie, qui prennent pour devise et affichent pour pro
gramme, leur ruine. Ce n'est pas l de la mtaphore. Ce
n'est pas de l'exagration (et l'auteur de l'article cite
en effet, l'appui de ses paroles, une dclaration fort
cynique du journal la Petite France, o les Blancs propri
taires sont offerts en pture aux gens de couleur, sous le
litre de parti de la raction). La Raction ! c'est le nom
LES MURS PUBLIQUES 215

sous lequel on dsigne, plus habilement qu'honntement


toutefois, cette catgorie si minemment utile des habi
tants de la Martinique. Et que lui reproche-t-on? De
s'ingrer dans les affaires du pays, de chercher faire
triompher ses ides, ses candidats? Aucunement... (La
raction se tient en dehors de la politique; elle n'est rien
et ne veut rien tre sur le terrain de celle-ci.) Elle n'a
qu'un tort. Tandis que ses adversaires changent l'injure
et l'outrage, rivalisent de violence, se prodiguent la
honte ' et n'enfantent que strilit et confusion, elle, elle
travaille. Elle fonde, elle cre, et son labeur fcondrpand
autour d'elle le bien-tre et l'aisance.
C'est l une insupportable supriorit. Cette puissance.
que la raction tient de sa fortune, on pouvait l'acqurir.
(Les moyens n'en ont jamais manqu aux nouveaux
matres. Des habitations ont t vendues, dont ils dispo
saient leur gr; d'autres, en plus grand nombre, restent
incultes entre leurs mains ; ils n'ont rien su faire pour
la prosprit du pays : mais ils trouvent mauvais que
d'autres l'assurent et ils prtendent dtruire l'uvre des

1 Pour se convaincre du bien-fond de ce reproche, lire les


Colonies, journal que l'on prtend dvou M. le dput
Hurard, et la Petite France, qui dfendrait les opinions de
M. le dput Desproges. On y verra ce que les jalousies peuvent
engendrer d'amnits entre "multres, occups tirer chacun
vers soi les grosses parts du gteau politique. Un protg de
Schlcher, directeur de l'intrieur, M. X... (peu intressant, je
l'avoue, mais non moins que beaucoup de ses critiques), a surtout
eu essuyer un feu roulant d'invectives inoues ; les pithtes de
sclrat, de serpentjaune, etc., lui sont prodigues par ses frres
en couleur. On l'attaque jusque dans son honorabilit fami
liale, et quand il s'adresse au parquet pour rprimer ses diffa
mateurs, ceux-ci osent crire (les Colonies, du 29 janvier 1890) :
O peut-on trouver la preuve d'un fait, non pas injurieux,
mais diffamatoire, dans ces mots : M. X. (le nom est en toutes
lettres), qui laisse mourir son pre de faim dans l'ancienne
curie du Vauclin ? O peut-on encore faire cette preuve dans
ceux-ci : M. X..., si difficile payer les dettes honteuses de sa
famille? Y a-t-il l un dlit de diffamation nettement caract
ris 1 Se sont-ce pas l de simples assertions injurieuses, sans
doute, mais non diffamatoires ?. .. Quel sens moral 1
216 NOS CROLES

vrais travailleurs.) Partout ailleurs qu'aux colonies, on


pourrait ne pas se proccuper de ces ides d'nergu-
mncs. Mais ici la situation est tout autre. Le pouvoir est
le plus souvent entre les mains de tels furieux et nos ins
titutions sont telles qu'elles les rendent tout- puissants
pour le mal. Ce programme de destruction et de ruine,
nous l'avons vu dj appliqu ; et si ces implacables
envieux n'eussent pens que la crise sucrire suffisait
nous ruiner ; si des divisions intestines ne fussent venues
les paralyser, c'en serait fait aujourd'hui du pays agricole.
Ce parti fut le gouvernement hier; il peut le redevenir
demain. N'est-il pas vrai que la situation de ceux qui ont
pour mission de maintenir le bien-tre gnral de la
colonie par l'agriculture et l'industrie est particulire
ment dlicate et prilleuse? De telles explosions de haines
sont si frquentes, et il est tellement dans la nature
humaine de se familiariser avec un danger constant, que
nous n'y prtons plus gure d'attention. 11 nous a pour
tant paru utile, cette fois, d'en faire ressortir la nettet
et la violence. 11 est bon, l'aurore d'une Chambre nou
velle, lue par le pays fatigu de dsordres, dans un
esprit de conciliation et de travail, que les gouvernants
issus de cette Chambre sachent qu' la Martinique, il
existe des hommes qui s'imposent pour unique mission
le travail, d'autres qui adoptent pour programme la des
truction et la ruine de ceux-l....
Mille vnements, grands et petits, srieux
et burlesques, dmontrent chaque jour l'hosti
lit systmatique du multre au pouvoir, contre
le blanc dpouill de toute attribution officielle.
Tantt ce sont des droits locaux excessifs ou
iniques, dont on frappe les produits de la grande
culture ; tantt des provocations plus directes ou
des insinuations perfides, qu'on dirige contre les
>
LES MURS PUBLIQUES 217

planteurs les plus en vue. Puis les attaques


coups d'pingles... auxquelles se mlent quel
ques mchancets... drolatiques.
A la Martinique, un directeur de l'intrieur a
l'ide de se faire photographier au milieu de son
personnel. C'est un blanc ! Il ne pouvait long
temps demeurer en place. Le clich n'est pas
plutt tir, qu'arrive un autre directeur, bien
teint celui-l, comme il fallait s'y attendre : on
demande au photographe de vouloir bien corriger
son preuve, ce qu'il dclare impossible ; puis on
invite une nouvelle sance le personnel, qui,
pour diverses raisons, montre quelque esprit
d'opposition. Aussitt Schlcher de lancer ses
foudres et de crier haro sur ces blancs, toujours
empresss blesser la juste susceptibilit des
douces et innocentes personnes de couleur1!
Les gouverneurs doivent tre tris sur le
volet, au gr du tout-puissant politicien. Si le
choix tombe sur un blanc, c'est que l'lu n'a
plus faire ses preuves de fidlit au matre :
son purisme est l'abri de tout soupon. Il reoit
la bndiction... et les instructions du vnrable,
part content la pense des moluments qu'il
va toucher 2 et des senteurs grisantes pour sa
' Voir le Rappel du mois d'aot 1885.
Ils reprsentent une fort belle ration pour les gros app
tits : M. Etienne, le dernier sous-secrtaire d'Etat aux colonies,
vient de porter le traitement des gouverneurs en activit
25 et 30,000 francs selon la classe, avec 20,000 francs de frais
de reprsentation la Martinique, la Guadeloupe, et la
Runion.
13
218 NOS CROLES

vanit qu'il va respirer. Il dbarque au milieu


du faste militaire, qu'il affecte de ddaigner
(malgr qu'il l'ait ordonn l'avance) et, l'air
bon enfant, d'emble prodigue les chaleureuses
poignes de main la petite coterie de colors
qui l'attend ; d'emble aussi il se met dos, par
quelque maladroit discours... de bienvenue, une
fraction notable de la population. Qu'importe!
On marche appuy sur les forts, on s'abandonne
au parti de la couleur, le seul honnte, le seul
digne d'tre cout. L'on est prn par celui-ci
et l'on boita grands coups le lait de ses louanges
hyperboliques, dans les runious de loges, aux
crmonies publiques, partout o les beaux dis
cours trouvent l'occasion de s'taler. Et mme,
quand on a russi capter la confiance, au prix
d'une immolation de ces pauvres blancs, croles...
et Europens, quelques-uns les amis d'hier! on
a la satisfaction de recevoir, devant une foule
enthousiasme, les compliments rimes d'un vt
rinaire, qui, souffrant d'une entorse, a pouss le
dvouement jusqu' se faire porter, ne, au
pied de la tribune officielle, pour rciter son ode
dithyrambique, en quilibre sur un pied (absolu
ment authentiqu) :
Gloire vous, qui, venant vous placer la tte
De notre comit i, assurez la fte
Cette solennit, qui, toujours, Gouverneur,

' Il s'agissait d'an concours agricole et d'une fte hippique.


LES MURS PUBLIQUES 219

Sera chre et trs douce tous ceux dunt le cur


Vibre, hlas ! quelque peu, pour le bien du pays.
Gloire vous, qui primez le travail de la terre,
Vous, vrai rpublicain,
Oh!
Qui, lui
vousdonnant
qui Au
nous
fils
la voyez,
main,
de l'Africain
oui,
votre aide,
!la gne
dites
en : proie,
Frre,

Nous traitez en ce jour si gnreusement,


Parmi tant d'ennemis, nous donnez quelque joie,
Croyez notre gratitude.
Ce plaisir passager, par le public got,
Grce votre sollicitude,
Consolidera fort notre fraternit !
Ce sont l mes souhaits et mon remerciaient.

Mais bientt grondent les orages. Les blancs se


fchent et ils ont la riposte vive. Leurs journaux
mettent le doigt sur les points faibles, constatent
le flagrant dlit de politique mensongre et
tratresse :

Nous sommes en mesure d'affirmer, nous affirmons :


c Que le dimanche... la mairie de..., en prsence du
commissaire de police, du maire, du conseil municipal,
de plusieurs employs, soit en tout d'une trentaine de
personnes, le Gouverneur a prch la discorde civile
et excit les hommes de couleur et les noirs la haine des
blancs croles, qu'il leur a reprsents comme leurs pires
ennemis ; qu'il les a encourags exclure cette catgorie
de citoyens de partout, et travailler, de tous les moyens
en leur pouvoir, leur ruine. La violence de ces inquali
fiables discours a t telle, sur ce point, qu'un des assis
tants a fait la remarque, qu'il fallait que la population
fut bien douce ou qu'elle comprit bien peu ce qu'on venait
220 NOS CROLES

de lui dire, pour ne pas se livrer immdiatement aw


derniers excs...
e Qu'il fallait dtruire la canne, la plante aristocra
tique, et se refuser la travailler... etc., etc.

Opre-t-on un mouvement de retour la conci


liation ? Un Europen de l'cole shlchrienne
ne le saurait risquer lui-mme, sans encourir
aussitt les dfiances du parti tout entier. Qu'il
prenne garde alors ! Dans sa vie prive, comme
dans sa vie publique, des regards souponneux
et malveillants l'pieront. Blancs et multres
dirigeront contre lui leurs traits les plus enve
nims et ni les concessions, ni les bassesses ne
le sauveront de la droute... et du rappel.
Il n'est gure de gouverneurs d'aujourd'hui
qui n'offrent un ct vulnrable. Ce n'est point
parmi des hommes levs au gr du favoritisme
et du sectarisme, qu'on a chance de rencontrer
des natures impeccables. Aux colonies, o tout
se voit, tout se sait et se rpte, o l'on brode
avec une incroyable facilit, sur le plus lger
canevas, les rcits les plus fantastiques et o la
rputation la plus nette a peine se dfendre
contre la diffamation systmatise, les privil
gis de la rue Royale et d'ailleurs n'ont, pour la
plupart, un appui, que dans la faveur phmre
de leurs administrs. Celle-ci flchit-elle ? Les
pauvres hres laissent voir nu beaucoup de
choses assez vilaines.
Je ne remuerai pas ces choses-l.
LES MURS PUBLIQUES 221

Je n'apprendrais rien qu'elle ne connaisse


aussi bien que moi, cette excellente adminis
tration centrale, et, en faisant le silence sur les
peccadilles et les gros pchs de nombre de ses
cratures, j'ouvre peut-tre quelques-unes la
porte de la rsipiscence.
Et, en effet, il semble dj que des pas reten
tissent sur le chemin de Damas. Je crois du
moins entrevoir un heureux changement dans
certain aveu chapp la grande feuille oppor
tuniste [Rpublique franaise du 2 aot 1888),
la suite de la msaventure d'un gouverneur de
ses amis. J'enregistre cet aveu avec joie : Il
n'est point de bonne administration possible, aux
colonies, si l'on n'assure aux gouverneurs la
fois l'indpendance et la scurit... Les gouver
neurs n'ont, en gnral, trouv dans les mi
nistres dont ils relvent, ni des guides srs et
constants, ni des soutiens justes et fermes. Mais
bien videmment, ce n'est pas parmi les ministres
que se rencontrent les pires adversaires, ni mme
leurs adversaires accoutums : c'est surtout parmi
les dputs des colonies... Un gouverneur, si
imposant que son titre et son autorit parais
sent ses subordonns, humbles et tremblants,
un gouverneur n'est qu'un fantoche aux mains
du dput de la colonie : et je dis le mieux not
des gouverneurs, en face du dput le plus no
vice. Nous en avons malheureusement vu des
exemples. Certains ont mme t si scandaleux.
222 NOS CROLES

qu' coup sr l'institution de la reprsentation


des colonies n'aurait pas d y survivre...
(J. Chailley1.)
*
Il faut tout dire.
Aucun gouvefneur mtropolitain, sous le r
gime actuel, ne tiendra longtemps dans nos
pays croles2. Ces pays veulent des hommes de
leur cr, seuls capables d'accommoder les riva
lits locales une sauce d'intrts communs,
dont la mre-patrie fournira tous les ingrdients.
Ngres, multres et blancs s'associent dans les
mmes lans de plaintes, de reproches et quel
quefois d'invectives, l'adresse de cette France,
qui ne fait pas assez pour les plus dvous de
ses enfants !
' La Rpublique franaise omet une rflexion que je ferai
pour elle. Oui, l'autorit est ncessaire dans tout tat social,
dans tout gouvernement. Mais il lui faut une base et cette
base c'est la Respectabilit chez ceux qui l'exercent. Je n'en
tends pas ce mot dans le sens unique de l'honntet, mais
encore dans le sens de la capacit qui s'impose. Ce n'est
pas du favoritisme que peuvent sortir des gouverneurs solides
contre les critiques et les attaques, inbranlables contre les
influences jalouses et rivales.
* La Martinique a fait depuis cinq ans, une tonnante con
sommation de gouverneurs : aprs M. Allgre, si longtemps
exalt. M. Grodet. qui a pass comme un mtore, puis M. Merlin,
qui n'a gure tard accumuler sur sa tte les colres et les
invectives de ses doux administrs. Les multres ont enfin un des
leurs la barre, l'ex-dput Germain Casse ; la barque est dj
rudement secoue et le pilote assez malmen. Dans le parti de
couleur, il y a toujours deux coteries en prsence, pour le
moins, et il n'est point ais de les accorder : le gouverneur
sert d'enclume, tantt l'une et tantt l'autre ; le petit jouet
de tac-tac, qui amuse les enfants, servirait bien d'emblme
sa fonction !
LES MURS PUBLIQUES 223

Les croles ne participent aucune de nos


charges. Mais ils nous disputent avec acharne
ment toutes les situations avantageuses, tous les
bnfices allchants, et cela jusque chez nous.
Ils prtendent tirer tout eux et ils gagnent
souvent de belles parties nos dpens, lorsqu'ils
confient leurs intrts des hommes sortis de
leur sein, dous d'intelligence et d'intrigue,
comme ils en comptent beaucoup. On pourrait
presque dire qu'avec M. de Mahy, les Bourbo
niens ont russi s'annexer Madagascar, grce
notre argent et au sang de nos soldats'. Qui
sait si M. Gerville-Rache n'a pas rv une
annexion pure et simple de cette pauvre France
la Martinique et la Guadeloupe ! En atten
dant, ce petit monde s'agite, ne dissimule gure
ses apptits, et malgr, qu'on lui donne de quoi
les satisfaire, n'est jamais content.
Dans le systme en vigueur, qu'elles affectent
d'appeler un systme blessant d'exception, les
populations croles votent et rpartissent elles-
mmes leur impt. La part de contribution bud
gtaire, qui, pour nous autres mtropolitains,
quivaut individuellement 84 fr. 90 ou
34 journes de travail , le taux moyen de la
journe de manuvre tant de 2 fr. 50. se r
duit des chiffres singulirement bas, dans nos

1 La Runion a fourni quelques troupes (auxquelles j'ai rendu


justice), mais ces troupes reprsentent une pars minima, nu
mriquement des plus modestes.
224 NOS CROLES

colonies. A la Guyane, en raison de l'abandon


des cultures pour l'exploitation des mines, elle
monte, il est vrai, 86 fr. 30, mais la journe de
travail s'levant 3 fr. 50, cette somme ne repr
sente que 25 journes. A la Guadeloupe, on
tombe 29 fr. 90 (=: 15 journes 2 francs),
la Martinique 38 fr. 80 (= 22 journes
1 fr. 75), la Runion 38 fr. 60 (= 19 jour
nes 2 francs) (Dislre). En outre, par son
mode de rpartition et par sa nature, l'impt
pse peu prs exclusivement sur les riches...
et sur les importateurs franais ou trangers.
Les gros usiniers et les planteurs paient les plus
lourdes redevances et le budget achve de
s'quilibrer grce Yoctroi de mer, c'est--dire
au prlvement douanier sur toutes les mar
chandises et denres introduites dans le pays.
L'homme du peuple, ouvrier ou cultivateur,
qui ne consomme gure que les produits
locaux, chappe ainsi presque entirement aux
charges.
La mtropole accorde en outre une forte sub
vention ces petits pays, prend sa charge
une grande partie des dpenses d'administration
et de protection. Elle se laisse soutirer des em
prunts qu'on lui rembourse mollement et si elle
rappelle timidement ses crances, elle supporte
qu'on recule l'chance et mme, parfois, elle
se tait devant les injures de certains conseillers
gnraux, qui prtendent rgler une dette d'aprs
LES MOEURS PUBLIQUES 225

ce nouveau mode de reconnaissance. Bien plus,


dans les moments les plus critiques, alors qu'elle
a besoin de toutes ses ressources pour dfendre
ses frontires et son littoral, qu'elle est presque
aux abois, on organise contre elle un ing
nieux systme de drainage, comme dans l'affaire
du port et du chemin de fer circulaire de la
Runion. Pas une personne, au courant des dif
ficults que prsentait l'entreprise, n'hsitait
la dclarer au-dessus des forces d'une compa
gnie. Une compagnie acceptait gament l'uvre,
cependant, mais garantie par l'Etat franais;
puis, les travaux lancs, s'clipsait, laissant le
ministre dela marine en face d'une obligation de
rente annuelle de 2 millions... pendant une du
re de prs d'un sicle ! Et une Chambre fran
aise recevait cet aveu d'un sous-secrtaire aux
colonies sans bondir indigne, juste au moment
o nos armements maritimes paraissaient le plus
compromis ! Mais, sur cette affaire, s'tait d
roule une lection ; l'intrt d'une candida
ture, celui d'un minuscule pays, passaient
avant les intrts vitaux de la nation. Et, comme
si ce n'tait pas assez d'un pareil coup de Jarnac,
quand M. de la Porte, sous l'air d'un bon aptre,
fit mine de vouloir supprimer les marines, tablis
sements devenus inutiles pour le dbarquement,
si le nouveau port tait rellement en condition
d'abriter des navires, et de prlever dans ce port
un droit d'ancrage qui diminut la contribution
13.
226 NOS CROLES

de la mtropole, un toll rprobateur s'leva de


l-bas et le silence s'est fait1.
Ajouterai-je que la meilleure part des budgets
locaux se fond en gaspillages (on votait, la
Guadeloupe, une somme de 40,000 francs, pour
la construction du muse Schcelcher, alors qu'on
refusait la plus minime allocation des services
de ncessit urgente ; on dpense des sommes
normes en frais de dplacement d'employs et
de fonctionnaires coloniaux2, ou pour des con
gs de convalescence d'utilit douteuse, souvent

1 Remarquer que le fameux port de la Pointe des Galets ne


pouvait avoir qu un intrt local, la marine militaire possdant
Nosi-B (baie de Passandava) et Diego-Suarez des points de
ravitaillement faciles dvelopper.
* Le Petit Journal du 29 juillet 1888, sousle titre significatif:
Ou passe l'argent? rapportait les deux faits suivants :
Le voyage d'un administrateur colonial, envoy de l'Inde
Mayotte, en passant par la France, puis de Mayotte en Co-
chinchine, avec sa femme, cinq enfants et un domestique, a
cot 48.864 francs !
L'envoi d'un officier du commissariat colonial , chef d'une
famille de huit dix personnes, en France d'abord, titre
de convalescence, puis Tahiti par la voie des Etats-Unis,
titre de service, a cot plus de 80,000 francs !
La moiti de ces sommes tait paye par le budget colonial,
l'autre par le budget de la marine.
Puisque je suis sur le chapitre gaspillage, une question que
je signale aux dputs soucieux des intrts budgtaires. Le
ministre de la marine et, aprs lui, le sous-secrtariat semi-
indpendant des colonies, ont fabriqu normment de gouver
neurs, uss par la politique au bout de quelques annes... ou
de quelques mois. Il y a toujours un stock de ces infortuns
sans emploi et l'on ne saurait songer rendre quelques-uns
l'autorit directrice sans lancer un dfi au bon sens public.
Tout ce monde est plac en disponibilit et touche en France
de gros appointements... jusqu' l'poque, parfois trs loigne
de la retraite. Je serais curieux de connatre quelle somme est
consacre sournoisement l'entretien de ces inutiles ; srement
elle quivaut au prix de plusieurs torpilleurs utiles... qu'on ne
construit pas.
LES MCEURS PUBLIQUES "ITi

mme accords des ngres qui se portent


assez bien chez eux et vont contracter des ma
ladies en France), ou se dverse pleins flots
chez quelques bureaucrates (le budget de l'immi
gration, par exemple, toujours la Guadeloupe,
n'attribuait pas moins de 87,380 francs au per
sonnel d'administration et de surveillance, com
prenant 16 croles et 6 interprtes indous), etc.
Mais pourquoi se gner, quand la mtropole est
l pour payer la carte, la premire sommation
de quelques dputs ' !

Les croles trouvent chez nous le plus facile


accs aux situations de toutes sortes. En re
vanche, ils nous refusent chez eux les places les
plus modestes. Qu'on veuille bien lire, l-des
sus, la lettre suivante, crite de la Martinique
(11 fvrier 1888j M. le dput P. Granier de
Cassagnac, par un instiluteur :
Monsieur le dput,
Excusez-moi de vous crire, quoique je ne vous con
naisse autrement que de nom et de rputation. Je suis
instituteur la Martinique depuis 1881. A cette poque,

1 J'estime en avoir assez dit, pour faire comprendre aux moins


clairvoyants le danger qu'il y aurait laisser accaparer par
un politicien crole le poste de ministre de la marine ou la
fonction de secrtaire d'Etat aux colonies. C'est dj trop,
mon avis, que le secrtariat d'Etat, sous la dpendance des
dputs d'outre-mer, cre comme un sous-ministre dans un
dpartement ministriel.
228 NOS CROLES

une soixantaine d'instituteurs franais furent envoys la


Martinique pour remplacer les frres de Plormel. Nous
fmes reus bras ouverts par la population de couleur.
Rien n'tait assez bon pour nous. On nous donnait plus
que nous ne demandions. Dans les six annes coules,
nous avons form des lves, plus de cent jeunes gens et
autant de demoiselles ont obtenu leur brevet. Et aujour
d'hui le conseil gnral ne cherche qu'une chose : nous
faire partir, pour mettre notre place les ngres et les
multres que nous avons forms. Pour y arriver et nous
obliger quitter le pays, on nous diminue le traitement.
Ils touchent sans vergogne ce que nous garantit la si
gnature d'un ministre franais. A quelques-uns. on sup
prime 500 francs par an, d'autres 400, d'autres 200,
suivant la classe de chacun. Et le gouvernement laisse
faire. Aprs six ans de colonie voil la rcompense. Plu
sieurs sont morts, beaucoup n'ontpas pu rsister au climat
et sont repartis, nous sommes peine une quarantaine,
et voil comme on nous traite. L'an dernier, en plein
conseil gnral, nous fmes appels trangers sans que
le mot fut relev par le prsident. Il est vrai que le con
seil gnral est une perle et qu'il n'y en a pas de pareil
dans le monde entier. La majorit de ce conseil a au
jourd'hui pour mot d'ordre : Haine l'Europen, sus
au blanc ! > Et la France laisse faire. Et nous, les vrais
Franais, nous sommes des trangers, tandis que toute la
bande de noirs plus ou moins foncs sont les matres...
Dites dans votre journal, la tribune, et partout, qu' la
Martinique il y a une foule de Franais de France vexs,
tyranniss, spolis par les ngres et les multres du pays,
Franais par dcret, car ils ne le sont ni par leur origine,
ni par leur langue, ni par leurs murs.
N'est-ce pas une honte pour la France que de voir ses
enfants ainsi traits par ces affranchis d'hier et qui jouent
aujourd'hui au potentat. Car tout est entre leurs mains,
conseil municipal, conseil gnral etc., etc. Et malheur au
LES MURS PUBLIQUES 229

pauvre fonctionnaire blanc qui ne se courbe pas assez


bas : s'il peut tre atteint, il est sr qu'il le sera.
Ils diminuent nos traitements sous prtexte de faire des
conomies, et ils augmentent les traitements des leurs.
Ils entretiennent dans un pensionnat colonial plus de
d20 boursires, dont la moiti au moins sont filles de
femmes publiques. Il n'est pas de sincure qu'ils ne crent
pour tout ce qui a la chevelure plus ou moins crpue;
mais l'Europen, raca, c'est un tranger, et eux, ces en
fants du Congo, s'appellent enfants du pays...

Cette lettre a t reproduite dans le journal


les Colonies, avec un accompagnement que
l'on pouvait prvoir : Le pied plat, mis
rable auteur de cette lucubration infme, a t
assez fustig par notre confrre de l'Indpendant,
pour que nous nous en occupions davantage1.
C'est court, mais ce n'est pas une rfutation. Les
injures ne prouvent rien et elles ne tiennent pas
lieu de raisons. Je reconnais que l'auteur de la
lettre a eu le grand tort de faire allusion aux
boursires sans famille, entretenues, dans un
pensionnat, aux frais de la colonie, et de repro
cher leur origine ces pauvres filles ; je recon
nais aussi, que, par l'exagration de ses attaques
contre une catgorie de citoyens, il s'est montr
le trop naf comparse d'un parti. Mais il a relev
un fait absolument vrai, l'vincement calcul de
l'Europen par les croles (et sous cette expres
sion, je comprends les blancs comme les gens
'5 mai'1888.
230 NOS CROLES

de couleur). Le rdacteur ou l'inspirateur des


Colonies ne doit pas ignorer le proverbe irr
vrencieux que ses compatriotes aiment rp
ter, pour dsigner le Franais de la mtropole :
Vent ka pouss li, l'eau ka port H. (Que l'eau et
le vent le ramnent, mauvaise pave, au pays d'o
il est venu !) Il est impossible aussi, que le mme
personnage n'ait jamais reu les confidences de
quelque ami influent, se vantant d'avoir toujours
us de son pouvoir pour carter les blancs d'Eu
rope des emplois locaux. S'il n'a rien entendu de
semblable, je lui exprime cet gard mon sincre
tonnement. Car, moi qui ai vcu en situation
moins propice pour recueillir de pareils aveux,
j'en ai cependant not plus d'un. La dfiance et la
jalousie contre l'Europen se traduisent maintes
fois au sein des conseils gnraux et, il y a quatre
ans, lorsque le ministre de la marine proposa
l'envoi de travailleurs europens dans les An
tilles, il rencontra une opposition catgorique,
mme auprs des chambres d'agriculture1. Les
terres dfricher ne manquent pas, sur les hau
teurs salubres de l'intrieur, o des bras et de
minces capitaux europens apporteraient bientt
la richesse, avec le travail rgulier et l'entente
Celle de la Basse-Terre, entre autres, se signala cette oc
casion (13 mars 1886). M. Etienne avait sans cloute oubli ces
dtails lorsqu'il crivit, aux chambres sydicales et commerciales
de Paris, sa lettre relative l'migration franaise dans nos
colonies ; et les orateurs du congrs colonial, qui ont parl sur
cette question, ont vraiment fait preuve de haute connais
sance des choses ou de grande bonne foi !
LES MOEURS PUBLIQUES 231

de nouvelles cultures adaptables. Mais on ne


veut plus de nous et Dieu sait quelles amnits
nous rencontrons frquemment, fonctionnaires
ou militaires, durant nos sjours forcs parmi
nos excellents frres! A peine daigne-t-on ac
corder quelque piti nos misres et s'il est
question d'une dpense pour sauvegarder nos
intrts les plus lgitimes, l'on se rebiffe ou
l'on fait une moue. Un ingnieur colonial alla
un jour jusqu' me tmoigner sa surprise, pro
pos de certaines prcautions que j'entendais
prendre, contre une importation de fivre jaune :
Pourquoi se livrer des dpenses? (il s'agis
sait de la construction d'une modeste baraque
pour la dsinfection). // n'y a que les Euro
pens dattaqus ! Le danger qui menaait nos
marins, nos soldats, nos employs de tout ordre,
est-ce que cela pouvait intresser le pays ! Et
cette phrase cyniquement cruelle, inconsciem
ment sortie de la bouche d'un homme cependant
honnte, plus d'une fois elle a rsonn mes
oreilles1 . Ah ! par exemple ! si l'on apprend que le

' L'on m'affirme que, (tans un bureau du ministre de la marine


ce mot a t prononc :
11 faudrait couper la langue ceux qui parlent de fivre
jaune.
Je suis de ceux qui ont eu le courage d'en parler..., non pas
de faon jeter la panique, mais de faon rappeler . leur
devoir des autorits oublieuses de ce qu'elles avaient faire
pour protger des existences de soldats.
A la personne qui a prononc le mot que je rapporte, s'il est
vrai, je rpondrai : A ceux qui, de parti pris, refusent de voir
un danger menaant pour des troupes, et susceptible de les d
cimer bientt sans ncessit, ce n'est pas la langue mais la
232 NOS CROLES

cholra rgne dans un port de France, la variole


dans une colonie voisine, ce sont des clameurs
qui s'lvent : il faut protger les populations,
il faut ne regarder aucun sacrifice, et des appels
chaleureux sont adresss la mtropole * !

Les croles, sans sortir de chez eux et sans


grand'peine, acquirent des titres universitaires
qui leur ouvrent l'accs des hautes charges de
la magistrature et de l'administration. Ils ne
peuvent souffrir les comptitions des Europens,
d'ordinaire plus instruits et meilleure cole.
Ils ne parviennent pas carter tous les mtro
politains, car, dans la mtropole, il y a aussi des
recommandations avec lesquelles on est oblig
de compter; mais, grce l'intervention savante
de leurs dputs, ils arrivent limiter le nombre
de ces trangers. Parmi ceux-ci, les uns trouvent
grce, en s'assimilant leur milieu; les autres
sont tolrs... tout juste, et sur eux pleuvent
les corves et les dplacements dsagrables,
quand les occasions s'en prsentent. Je sais un
petit magistrat, rcemment dbarqu aux An-
tte qu'il faudrait couper. Et je leur appliquerais sans misri
corde la loi de 1822, malgr la rpugnance que je professe pour
la peine de mort.
1 C'est ce qui arrive la suite des calamits de toutes
natures. Aprs l'incendie de Cayenne, la Chambre a vot, par
deux fois, des sommes importantes, pour venir en aide aux
sinistrs : elle sera probablement trs tonne d'appprendre, que
les cases dtruites sont encore reconstruire. Sans commentaire!
LES MOEURS PUBLIQUES 233

tilles, qui dut un jour partir trs prcipitamment


pour la Guyane, alors eu pleine pidmie de
fivre jaune..., au lieu et place d'un collgue
du pays, peu soucieux d'abandonner les siens :
l'Europen mourut, laissant une veuve dpour
vue de toute ressource. 11 me serait ais de mul
tiplier les exemples de ce genre.

Aprs la magistrature et l'administration, l'ar


me.
Les croles ne sont pas soumis l'impt du

sang. Ils ne deviennent soldats qu'autant qu'ils


le veulent bien, et l'arme, grce leur esprit
de solidarit, l'espce de franc-maonnerie qui
relie partout leurs intrts, devient pour eux un
brillant et fructueux dbouch. Ils ne s'engagent
pas indiffremment dans tous les corps : ils ont
leur corps eux, l'infanterie de marine, o ils
se sentent comme en famille, o ils peuvent
tirer le plus large parti des bonnes influences,
bnficier mme pour l'avancement de leurs
longs sjours au pays natal, litre de cam
pagne ! Il fut un temps o l'on pouvait presque
dire que les tats-majors de cette troupe taient
recruts parmi les croles et aujourd'hui encore
une forte proportion des hauts grades semble
demeurer l'apanage de nos coloniaux. Sur huit
gnraux d'infanterie de marine quatre sont des
234 NOS CROLES

croles, parmi lesquels les trois divisionnaires


et le chef du corps d'arme rcemment cr.
Certes, le crole est un vaillant soldat. Mais pour
admettre qu'une telle prpondrance dans les
situations leves soit toujours l'effet d'un mrite
exceptionnel, il faut singulirement amoindrir
la valeur et les capacits professionnelles de nos
propres officiers ! Ceci soit dit sans la moindre
intention dsobligeante pour les hommes dis
tingus, qui, ns aux Antilles ou la Runion,
ont conquis la grosse paulette toiles. Je
constate seulement que celle-ci, miroitant aux
yeux de tous, ne se laisse pas atteindre avec la
mme facilit par tous, malgr la plus complte
galit de mrite1.
Habitue ne rencontrer les siens, dans les
rangs d'une troupe, que sous l'uniforme du
commandement, la population crole ddaigne
l'humble soldat. Ce paysan, lev dans nos d
partements, envoy loin, bien loin de sa famille,
en des pays fivreux, est videmment la chose
du crole : il a sa raison d'tre, pour apprendre
celui-ci l'art de l'officier et il doit se plier
mme aux exigences des autorits civiles. Les
colonies ont cette prtention, que la mtropole
leur doit son argent et ses hommes, le premier
'Noter que, dans l'arme, la proportion des engags croles
au chiffre des engags mtropolitains n'atteint gure plus de
li p. 100. On est en train de dcouper, dans le corps de sant
de la marine, un corps de mdecins coloniaux qui sera surtout
avantageux pour l'lment crole.
LES MOEURS PUBLIQUES 238

pour servir ses besoins particuliers, les seconds


pour servir maintes uvres qui n'ont rien de
militaire1. Elles prennent l'argent sans remer
cier, et les hommes en rechignant, tout en tenant
beaucoup les avoir. J'ai dj fait allusion
l'esprit des populations coloniales vis--vis de
nos soldats. Je ne crois pas inutile de revenir
sur ce sujet. Que, de temps autre, un pauvre
diable de militaire, au cours d'une tranquille
promenade, soit insult ou mme frapp par
quelques mauvais ngres, cela ne tire pas con
squence : on voit d'aussi tristes actes commis
chez nous! Mais il y a des tendances plus gn
rales, qu'il serait coupable de dissimuler. On
accepte nos garnisons, sans tre bien sr qu'elles
ont une mission de dfense et de protection ; on
se les dispute dans les villes, parce qu'elles con
tribuent au dveloppement du petit commerce;
mais on les veut la merci des municipalits.
Elles sont prcieuses, en cas d'incendie. Mais
quelques services qu'elles rendent, elles n'ont
droit qu'au silence, les remerciements et les
1 II existe bien, en France, quelques bourgeois qui s'imagi
nent aussi que l'arme est une agglomration de mercenaires,
corvables leur gr. Mais ils sont rares. C'est l'un de ces im
bciles qui proposait, pour sauver l'entreprise de Panama, d'en-
vover l-bas, comme travailleurs, 30,000 soldats, sous les
ordres d'officiers du gnie et de les payer au moyen d'une co
nomie ralise sur le budget de la guerre par la suppression
d'une soupe par semaine toute l'arme. Que les souscripteurs
ne s'enrlent-ils eux mmes, sous la conduite de MM. de Les-
seps pre et fils, pour aller creuser le canal ! Ils apprcieraient
ainsi bien au juste la vracit de ceux qui les ont lancs dans
l'aventure.
236 NOS CROLES

louanges s'en vont aux indignes, et nos soldats


peuvent s'estimer heureux, s'ils chappent aux
invectives. Un soir d'incendie (pendant une p
riode lectorale), la compagnie d'infanterie de
marine, dtache la Pointe --Ptre, faisait
crnement de son mieux, et pour aider les pom
piers dans leurs efforts et pour contenir la foule,
peu zle, mais curieuse, encombrante et ren
fermant plus d'un individu mal intentionn. Un
monsieur essaie brusquement de rompre le cor
don; un factionnaire le repousse sans brutalit :
le personnage dcline son nom l'officier, se
plaint avec la dernire violence du procd dont
il a t l'objet, et trouve fort extraordinaire de
ne pas recevoir les plus humbles excuses. Le
lendemain, cet pisode futile est transform en
gros vnement, et, sous le titre Les allures de
la troupe, un journal bave une vilenie contre
nos soldats. Un autre jour, on requiert le poste
de la caserne, pour arrter un ngre, garde de
police, qui vient de frapper son chef et de s'en
fuir; un petit jeune homme, un blanc d'excel
lente famille, ose s'crier : Ce n'est pas le garde
qu'il faudrait arrter, mais les soldats.
Et' l'on ne peut s'en passer, de ces pauvres
soldats. Si l'on parle de les supprimer, de les
concentrer mme sur les hauteurs, en temps
d'pidmie, ce sont des cris et des plaintes inter
minables... Puis, quelquefois, par un revire
ment extrme, on les dclare inutiles et l'on
LES MOEURS PUBLIQUES 237

met Ytat en demeure de les retirer, par mesure


d'conomie. Des civils partout, et la reconsti
tution des milices locales, sous les ordres des
maires, voil ce qu'il faut! Les militaires, ce ne
sont que des parasites ' !
Il est beaucoup question, en ce moment, de
la cration d'une arme coloniale. Je crois qu'un
projet d'organisation n'aboutira point de si tt.
On ne sait si l'on doit appeler les recrues en
France, ou les instruire chez elles : dans le pre
mier cas, on dplairait aux familles ; dans le
second, l'on sent qu'il y aurait danger armer
des gens fort difficiles discipliner en masse et
dont les haines sont trop vives pour ne pas
chercher . se satisfaire avec les moyens mis
leur disposition. (Les blancs redoutent une
institution qui les expose subir toutes les
humiliations, sous le commandement de chefs,
tris parmi leurs pires adversaires, et toutes
les menaces, sous la prpondrance numrique
de bandes noires plus ou moins rgularises,
transformes en milices ; les gens de couleur
entrevoient sourdement, dans un recrutement
gnral, des occasions de terminer un jour

1 Le mot a t lch et mme crit dans le Moniteur des


Colonies, journal qui prend ordinairement son mot d'ordre
auprs de M. Gerville-Rache, propos de la nomination du
colonel Badens aux fonctions provisoires d'administrateur au
Cambodge ^janvier 1886). La feuille ajoutait : On voit qu'il est
plus que temps qu'un ministre civil mette fin la dsorganisa
tion de nos colonies, au profit de l'lment militaire... Il
tait tout trouv, ce ministre civil I

S
238 NOS CROLES

tout leur avantage une vieille querelle). On


hsite et la loi militaire vote par les Chambres
reste lettre-morte pour nos coloniaux, alors
qu'elle pse lourdement sur les mtropolitains.
En attendant que les commissions se dcident
laborer srieusement quelque chose, les ex
ceptions choquantes ne sont point dissimules.
Nos jeunes soldats sont indiffremment r
partis dans les garnisons les plus extrmes,
sous le rapport du climat et de la salubrit :
un amiral dcide que les jeunes croles, en
gags volontaires, ne seront dirigs que sur
Toulon, o ils retrouveront comme un reflet du
soleil de leur pays. Nos officiers de tous les corps,
retraits, sont, malgr l'usure d'un long service,
iniquement astreints un supplment d'activit,
en temps de guerre, pendant une priode de cinq
annes : les retraits croles ne quittent pas
leurs foyers, et M. de Freycinet a fait rayer des
cadres de la rserve tous les militaires en sjour^
aux colonies, c'est--dire tous les croles, las
d'un essai de militarisme. Qu'une guerre clate :
ft nous autres, jeunes et vieux, incombera la
charge de la dfense des colonies... et nos com
patriotes de l-bas ne se joindront nous qu'au
tant qu'il leur plaira de le faire. Voil l'galit,
sous le rgime gali taire.
LES MURS PUBLIQUES 239

La mtropole ne sait quelles rclamations


entendre.
On l'incrimine propos de tout.
Laisse-t-on quelque repos au ministre de la
marine, c'est pour aboyer contre le ministre du
commerce ou contre une grande compagnie.
Et, pour entrecouper par une note plaisante un
sujet fort attristant, je reproduis, l'appui de
mon dire, une lettre jadis adresse au directeur
des transatlantiques, la suite d'un retard dans
l'arrive d'un courrier. Bien entendu, je tairai
le nom du signataire.

A l'Administration des Transatlantiques.


La France, cette nation si noble, si gnreuse qui a
tant fait pour l'humanit, serait-elle tombe si bas, que
les plus naturels sentiments lui seraient trangers !
Eh quoi ! (pour venir au fait) le paquebot de Bor
deaux subit une avarie son dpart et est oblig de ral
lier le Havre, arrt par un bris de l'arbre de couche; il
doit se faire reparer et poursuivre sa route. L'Administration
des Transatlantiques n'a pas eu l'ide (proh pador !) de
tlgraphier aux colonies que le retard tait d un ac
cident, laissant ainsi las familles des embarqus dans la
plus poignante incertitude.
c Comment qualifier celte abstention sauvage , sans
cur, misrable, et indigne de notre France, Don Qui
chotte pour les autres et sans piti pour les siens !
c II faut bien cependant le dire et le jeter la face de
ceux qui n'ont aucun sentiment que celui de l'argent (un
tlgramme de quelques francs !)
Vous avez manqu tous ceux qui font vibrer la sen
sibilit humaine, et les autres nations auront beau jeu
^40 NOS CROLES

pour rire de nous, et dire que, lorsque nous parlons sen


timent, nous ne sommes que des blagueurs.

Malgr leurs clameurs, malgr les propos et


les actes qu'on relve trop frquemment parmi
elles, les populations de nos colonies sont bien
franaises. Leurs sentiments de mauvaise humeur
sont un peu ceux des enfants gts qui boudent
leur mre, quand elle refuse de cder leurs
moindres caprices..., non ceux de mauvais fils.
Si les vnements l'exigeaient, elles sauraient
renouveler les beaux exemples de patriotisme
qu'elles ont donns jadis. Mais leur esprit fron
deur peut faire douter quelquefois de leur dvoue
ment et prte une apparence de ralit aux
accusations de tendances sparatives, que les
coteries rivales se renvoient de temps en temps.
Il faut bien l'avouer, les paroles qu'on recueille
et l dans les villes, les articles souvent impru
dents de la presse, portent l'Europen accorder
une certaine crance une pareille ide, et peut-
tre le germe en existe-t-il dans le cerveau d'un
petit nombre d'intrigants, qu'il importerait de
dmasquer. C'est encore l un terrain de conflit
entre blancs et gens de couleur.
Les blancs ont tort d'attribuer aux multres
l'arrire-pense d'une autonomie, qui transfor
merait les Antilles en petites rpubliques noires,
l'instar d'Hati. Eux-mmes s'attirentle reproche
de caresser des projets d'mancipation, avec
LES MUKS PUBLIQUES 241

l'espoir d'un retour l'ancienne domination des


potique de leur race. Et, de fait, il en est plus
d'un, parmi eux. qui laisse chapper de sa bouche
des paroles que rprouve son cur. C'est dans
une runion de blancs qu'un Europen m'assure
avoir entendu un mcontent s'crier : Ils (ces
Franais) ! ils n'ont pas de quoi tre si fiers,
aprs la brosse de 1870 ! Celui-l songeait
encore, sans doute, l'poque regrette qui vit
ses anctres unis aux Anglais dans une haine
commune contre la France rpublicaine. Je pour
rais citer d'autres mots non moins odieux. Mais il
serait injuste de conclure de quelques faits indi
viduels la condamnation de toute une classe, et
je n'hsite pas qualifier svrement les attaques
trop intresses que renvoient aux blancs les
gens de couleur. Je comprends aussi l'indigna
tion de ces derniers, lorsqu'ils s'entendent d
noncer comme des tratres au drapeau. M. Hu-
rard a eu parfaitement raison de rpondre
l-dessus de la plus verte manire certains
fois,
opposants
il est bon
[Mon.que,
desducol.,
ct20deoct.
la couleur,
1882). Toute-'
on se

rappelle l'abominable soulvement de noirs qui


se fit, la Martinique, aux cris de : A bas la
France ! l'poque de nos dsastres, afin
de garder quelque indulgence vis--vis d'adver
saires, leur tour souvent calomnis.
Non, rpterai-je, nos vieilles colonies ne
dsirent pas se sparer de la mtropole.
NOS CROLES

Mais on ne saurait effacer certains indices, et la


France n'a pas le droit de les ngliger. Dans des
populations que divisent le prjug de lacouleur et
des intrts souvent contraires, il suffit d quelques
parcelles de ferment malsain, pour corrompre des
masses inconscientes. On a vu, en Europe, ce
que pouvait produire l'influence de politiciens
ambitieux et sans scrupules: un Crispi-Bismarkule
a perverti l'opinion publique, en Italie, trans
form la nation-sur en ennemie jalouse, en
rivale prte mordre le bras qui la dfendit. Plus
rapidement dangereuse et dsorganisatrice serait,
au sein des petites agglomrations coloniales, si
promptes l'entranement, l'action dissimule
d'une poigne d'intrigants, blancs ou multres,
et la mtropole doit avoir un il vigilant toujours
dirig sur les centres o il leur pourrait prendre
fantaisie de se montrer.

Nos colonies gagneraient-elles d'ailleurs une'


sparation?
Cela est fort douteux.
Elles auraient pourvoir des besoins trs
complexes, sans possder beaucoup plus d'ind
pendance, et celle-ci, prive de contrepoids,
engendrerait moins la libert que la licence, au
milieu de l'lment grossier, qui est prpondrant
par le nombre.
LES MURS PUBLIQUES 243

Les croles ne participent pas aux plus lourdes


charges de la mtropole et ils jouissent de toutes
les prrogatives attaches la qualit de Franais.
Ils s'administrent eux-mmes, car l'ingrence
mtropolitaine en leurs affaires est trs limite.
Bien plus, ils envoient la Chambre des dputs
et au Snat des reprsentants, qui interviennent
dans les ntres, sans restriction... et souvent
sans mesure. Si l'accord est favorable l'une
des parties, c'est assurment aux pays d'outre
mer. Un fait qui a failli passer inaperu l'a tout
rcemment mis en vidence. M. de Lareinty si
gnalait au Snat l'importation en France, sous
la protection d'un certificat d'origine qui l'exemp
tait d'une forte taxe, de rhum fabriqu la Mar
tinique avec des mlasses trangres ; le Trsor
tait ainsi frustr de plus de 6 millions, chaque
anne. L'honorable snateur demandait donc
que le gouvernement adoptt des mesures pour
remdier cet abus, et que l'on taxt, aux colo
nies comme en France, les mlasses trangres.
Mais cette proposition, M. de la Porte fut oblig
d'opposer le snatus-consulte de 1866, accordant
aux conseils gnraux des colonies la libert la
plus complte en matire de tarifs douaniers, et
l'autorit mtropolitaine n'ayant aucun droit
intervenir dans les services locaux, il fallait que le
Trsor continut perdre ses millions, aussi
longtemps qu'il plairait au conseil gnral de la
Martinique. Ainsi, ajoutait la Rpublique fran
244 NOS CROLES

aise (7 janvier 1889), en rapportant cet exemple


d'anomalie administrative, relev trs justement
par le Travail national, nos colonies ont le
droit de nommer des snateurs et des dputs
qui sont admis voter nos lois budgtaires et
nos lois militaires, lois auxquelles elles chappent
compltement, et notre Parlement n'a pas le droit
de toucher aux lois qui rgissent en matire fis
cale et douanire nos possessions, que Gambetta
appelait les prolongements de la mre-patrie. On
avouera que cela dpasse toute justice et toute
vraisemblance, et cependant cela est...1
Oui, cela est, et nos croles, tout en jouant
trs habilement de la plainte, savent apprcier

1 Presque la mme poque o M. de Lareinty signalait


l'norme perte occasionne au Trsor mtropolitain par l'im
portation des rhums martiniquais, un dput de la Guade
loupe osait proposer la Chambre une surtaxe sur les cafs
trangers,... si inoue que pour une augmentation trs modeste
des profits assurs par elle trois minuscules pays, elle et,
grev annuellement les consommateurs franais d'une dpense
annuelle de 20 millions !
Le Sngal est inscrit au budget franais pour 10 millions :
voil certes un gros sacrifice, consenti par la mtropole pour
une colonie jusqu'ici d'assez mdiocre rapport. Pour l'en rcom
penser, le conseil gnral frappait, l'anne dernire, d'une taxe
douanire uniforme de 7 p. ] 00 la valeur toutes les marchan
dises importes, francaises et trangres, sans distinction.
Je suis agac, lorsque j'entends vanter l'excellence de notre
uvre coloniale'. Nous fondons des Empires (!) qui sont pour
nous des charges et un danger, et nous nous laissons tondre
par d'anciennes colonies qui ont cess d'tre pour nous d'aucun
avantage. La Runion ne nous achte que pour 4,872,000 fr.
de nos marchandises et nous vend pour 13,700.000 francs des
siennes; la Guadeloupe nous envoie pour plus de 81 millions
de francs de ses produits, contre 9,783,000 des ntres... etc.
(Rpublique franchise du 12 septembre 1889, propos des
colonies.)
Dans l'ensemble du mouvement commercial, la valeur des
LES MURS PUBLIQUES 245

judicieusement la part qui leur est faite, choisir


des dputs capables de l'agrandir encore davan
tage.
Les lections de toutes natures et tous les
degrs s'inspirent du plus troit esprit de loca-
lisme. Elles sont domines plus ou moins par
les influences de coteries ; mais toutes aboutis
sent, vis--vis de la mtropole, une sorte de
mandat impratif latent, qui consiste n'entre
voir d'autre objectif que la satisfaction des int
rts croles.
A la Reunion, o les questions de couleur sont
moins ardentes que dans nos colonies amri
caines, et o le blanc garde encore la place qu'il
mrite, on a choisi pour dput M. de Mahy,
homme d'intelligence et de savoir-faire : il a dot
son pays d'un port et d'un chemin de fer..., aux
dpens des bourses mtropolitaines, sans
parler de Madagascar, vritable colonie bourbo
nienne.
Aux Antilles et la Guyane, les intrts par
ticuliers de la couleur priment ceux de la grande
culture, ou plutt on se soucie fort peu des
revendications des planteurs et des usiniers ; on

importations de la France dans ses colonies reste bien au-des


sous des importations de celles-ci en France. (Voir la Rpu
blique franaise du 4 mai 1890, statistique coloniale.) On ne
voit gure, d'aprs cela, quels sont pour nous les bril
lants rsultats d'une uvre, d'autre part si fertile en perles
d'hommes et d'argent, au Tonkin, la cote occidentale
d'Alique et ailleurs! Mais l'uvre profite une poigne de
commerants et d'intrigants : l'on aurait tort de se plaindre.
11.
246 NOS CROLES

se proccupe de maintenir l'cart les lments


blancs, de partager les emplois entre ceux qui
leur sont le plus hostiles. Mais on reste sur le
terrain de l'exclusivisme local dans les rapports
avec la mtropole. Les dputs doivent tre tou
jours et en toutes occurrences croles et rien que
croles. Les lus qui oublient leur rle sont tt
ou tard malmens rudement. M. Gerville-Rache
en sait quelque chose. Ce dput multre, tra
vailleur, intelligent, le seul, mon avis, qui se
soit montr la hauteur de sa mission, parmi
les favoriss du vole populaire dans nos colo
nies, a eu le tort de se considrer comme charg
d'un double devoir : s'occuper des intrts de la
France, la grande patrie, s'occuper des intrts
de son pays, la petite patrie. A la Guadeloupe,
on n'entendait pas tout fait de cette manire
le mandat du dput. Aussi, au moment des lec
tions nouvelles, en 1885, Gerville-Rache fut-il
reu froidement, puis attaqu avec acrimonie. On
lui reprocha d'avoir os secouer le joug du vnr
Schlcher, d'avoir reni sa race, et, ses pro
testations, une voix rpondit, dans une runion
publique : Puisque vous tes si bon ngre,
pourquoi n'avez-vous pas pous une ngresse
ou une multresse? La ngresse ou la mul
tresse ddaigne, ce n'tait pas l le grand
crime : la vraie faute, c'tait de n'avoir pas
t toujours ngre... en sa manire d'agir. Ger
ville-Rache ne mritait qu' demi ces violentes
LKS MURS PUBLIQUES 24"

rcriminations. Il avait bien aid caser quelques


multres..., son frre, par exemple, de simple
aide-commissaire de la marine, lev tout coup
aux fonctions de directeur de l'intrieur, puis
celles de commandant suprieur Mayotte (il est
aujourd'hui gouverneur de la Guyane), malgr
des capacits administratives modestes. Mais le
dput de la Guadeloupe n'avait pas taill une
assez large part ses concitoyens, dans le gteau
convoit par leurs apptits, et il fallut beaucoup
de promesses et d'adresse, pour relever son
crdit, trs compromis.
Les dputs coloniaux ont un idal sans gran
deur, mais qui leur permet d'arriver des rsul
tats pratiques trs fructueux. Ils sont les man
cips d'hier et, comme les martyrs politiques,
les victimes du Deux-Dcembre, etc., ils ont droit
tout. La mtropole est la mre nourricire des
gens de couleur, qui peuvent bien oublier l'ga
lit, aprs avoir tant souffert de la tyrannie des
blancs, jouir leur tour de l'ingalit retourne
contre ceux-ci. Il s'agit de trouver un bon inter
prte de la devise rpublicaine ainsi comprise
et on l'a rencontr dans le snateur Schlcher '.
Aprs cela, il n'y a plus qu' se rendre nces
saire ou redoutable, la direction des colonies,
Dj, pendant l'inutile propagande de conciliation, tente
par Bissette, un multre, Arthur Casse, avait donn le mot
de la situation : Qu'importe que M. schlcher ne croie pas
en Dieu, rpondait-il des personnes olusques de l'a
thisme du nouveau saint dmocratique, pourvu qu'il me
248 NOS CROLES

d'o jaillissent les honneurs et les profits, pour


les chers frres, et c'est chose facile. Les voix '
coloniales ont quelque importance numrique,
pour former l'appoint d'une majorit, dans une
question vitale... de ministre; il convient de
les mnager. Puis nos dputs coloniaux ont une
assurance robuste, une persvrance que rien
ne fatigue, et ce qu'ils n'obtiennent pas par sai
son d'intrt, ils l'emportent par raison de las
situde, auprs des personnes sollicites. Les pre
miers pas seuls sont difficiles. Une fois les
principales fonctions dvolues au parti, le reste
lui arrive comme de lui-mme. Le cralurisme
schlchrien, pour l'Amrique, un craturisme
d'autre nom, pour la Runion, rgnent en
matres, tendant des ramifications sournoises
jusque sur les colonies nouvelles de l'Extrme-
Orient, qui commencent devenir d'excellents
dbouchs par maints croles des anciennes.
C'est, eatre coloniaux, et du plus petit au plus
grand, un perptuel chass-cfois, la recherche
des emplois, chass-crois qui fait assister l'ob
servateur dsintress aux choses les plus tran
ges.' On se raconte encore la Guyane, l'aven
ture de certain multre, condamn par contumace,
nomm cependant au poste de commandant de
pnitencier, reconnu par un gendarme trop bien
avis le jour mme de son dbarquement et arrt
donne une place! (Affaire de Port-Louis, ass. de la Basse-
Terre aud. du 25 juin ,1850.)
LES MCEURS PUBLIQUES 249

sance tenante par le Pandore irrvrencieux!


Ailleurs, un modeste commis des postes attend
depuis dix ans un avancement mrit et promis :
une vacance se produit, on nomme la direction
du bureau un employ des contributions, autrefois
rvoqu, mais on offre au commis de la poste...
une place dans les contributions, au Cambodge.
Un noir, commissaire de police, est cass pour in
conduite : on lui trouve aussitt, dans une autre
colonie, une place de garde ou de comptable,
etc., etc. On ne s'occupe gure de la moralit,
de l'aptitude, de la capacit professionnelle des
individus qu'on protge : il suffit qu'ils soient
lecteurs et dclars des bons (c'est l'expression
consacre) dans le clan1. Les- gros fonctionnaires
sortent de la mme officine, et il y aurait beau
coup rvler sur le compte de plus d'un. Mais
il est prudent de n'aborder ce chapitre qu'avec
des armes spciales, par ce temps de libert, o
la loi sur la diffamation protge surtout les gre-
dins et o la vrit est rejete dans son puits

1 II existe la Guadeloupe un homme de couleur, fervent


dvot saint Scboelcheret tui autre patron de haute influence.
A chaque anniversaire du premier, il dresse, sur le balcon de
sa maison, un autel oi'n de l'image vnre, au milieu de dra
peaux et de chandelles; chaque prgrination du second, il
se prodigue en dmonstrations. Il est devenu, d'obscur huissier,
greffier en chef (une sincure d'une douzaine de mille francs),
puis trsorier-paveur (une situation de 2,'> 30,000 francs de rap
port) : pour lui (onncr cette dernire place, aprs les lections
de 1889, l'on a mis brusquement la retraite, d'office, sans
allguer de raisons, un excellent serviteur de l'Etat, Europen,
dont toute la carrire s'tait faite dans les services de finance !
Les petites infamies de ce genre ne se comptent plus !
250 NOS CROLES

coups d'amende et de prison, lorsqu'elle met en


relief la laideur des personnages... revtus de
son costume.
Comment apporter un peu de propret dans
ces curies d'Augias, uvre du favoritisme et de
l'intrigue?
La France est elle-mme trop malade du mal
de corruption, pour prcher ses colonies des
murs publiques plus austres. D'un bout
l'autre de la Rpublique, le remde qu'il con
viendrait d'instituer serait accueilli avec rpu
gnance, et d'ailleurs aucun parti politique n'ap
parat en tat de l'appliquer avec l'nergie
ncessaire.
Il faut donc attendre les vnements... et se
rsigner
Mais, en
les
attendant
subir comme
une lin,ilsil yse aprsenteront.
peut-tre un

moyen d'arrter les rcriminations de nos croles


et de rendre leurs dputs... plus Franais d'es
prit et de rle.
Ce sont les colonies qui nous l'indiquent :
elles rclament Yassimilation complte nos d
partements. Pour des gens qui ne s'estiment pas
suffisamment indpendants, avec la facult de
s'administrer eux-mmes, sous le contrle nbu
leux de la mtropole, la demande a lieu de sur
prendre.
Mais enfin, pourquoi ne pas les prendre au mot?
CHAPITRE V

LE LANGAGE

Je n'ai point Ja prtentioii d'crire ici une


tude philologique. Je ne veux que donner une
ide sommaire du langage crole, c'est--dire de
l'idiome couramment parl dans nos vieilles co
lonies, faire comprendre son mcanisme, montrer
ses cts curieux et pittoresques, mettre le lec
teur mme d'apprcier toute la saveur de petites
pices originales , trs propres complter le
portrait de nos Franais d'outre-mer.
Le blanc a fourni au ngre les lments d'une
adaptation une forme de civilisation suprieure ;
mais le ngre n'a pris de ces lments que ce
qu'il en pouvait prendre et il les a faonns selon
ses tendances et ses besoins ; son tour, il a
exerc sur le blanc comme une influence d'arrt
en devenant le matre du milieu. Quand deux
races de valeurs ingales, sous le rapport de la
crbration, sont appeles vivre en prsence,
la mieux doue, si elle ne domine pas par le
252 NOS CROLES

nombre, est oblige de condescendre certaines


manires d'tre de la seconde, et il s'tablit une
sorte de niveau moyen, au profit de la catgorie
la plus rduite en ses moyens de perfectibilit,
mais la plus imposante... de par sa masse.
Cette action rciproque est trs nettement tra
duite par le langage.
Le crole est un parler de grands enfants au
quel le pre a d se soumettre, faute d'avoir pu
dvelopper l'esprit des siens, au del d'une
limite fixe par leur sens auditif et leur intelli
gence. Vous essayez d'initier un enfant aux
choses et aux ides du monde extrieur. Pour lui
faire comprendre les rapports entre les sons con
ventionnels et les objets qu'ils reprsentent, vous
revenez en arrire et, d'intuition, vous avez re
cours au procd que l'homme ancestral employa
dans les premiers efforts de sa parole. Vous choi
sissez, dans le domaine du concret, ce qui frappe
le plus vivement l'attention fugitive du jeune
tre, vous accompagnez la dsignation de la r
ptition d'un mot aussi simple que possible, mo
nosyllabique ou bisyllabique, sonore, et quand
vous abordez l'essai des relations des ides et
des expressions entre elles, vous laissez aux
mots qui se succdent le soin de graver eux-
mmes leurs associations naturelles dans l'esprit
de l'initi. Vous montrez votre maison : maison
papa. Vous demandez votre fils d'tre bien
sage, sous la promesse d'une rcompense : Bb
LE LAN G AGIO

sage, bb gteau. Vis--vis du ngre, amen


par la traite en des pays o il devait oublier jus
qu' son idiome, recommencer la vie , le plan
teur a us d'une mthode analogue, et avec un
succs d'autant plus assur, qu'elle rentrait dans
le systme dit agglutinatif des langues africaines.
On sait que, dans les langues agglutinatives, les
mots racines peuvent se fondre en un mot com
pos, sans que la simplicit de l'expression re
oive aucune atteinte, une racine demeurant
toujours saillante et conservant seule sa valeur;
point de modifications dans les mots pour indi
quer les genres, les nombres, les relations des
noms entre eux, les temps et les modes de l'ac
tion : la juxtaposition des termes, invariables,
tient lieu de tout cela. Pourtant le crole a franchi
cette tape et a pris quelque chose des langues
aryennes, on flexion; mais ce quelque chose,
il le doit moins l'usage qu' un perfectionne
ment savant, uvre des blancs qui l'ont adopt
pour eux-mmes, l'ont poli jusqu' l'lever la
hauteur d'un idiome littraire.
Le crole des colonies franaises a pour base
le franais. Mais il renferme un certain nombre
d'expressions empruntes d'autres langues
europennes (anglais : gal, fille, en crole mar
tiniquais, est une corruption de gueull, gueurll,
girl; espagnol : yche, fils, drive de l'espagnol
hijo). Il a gard quelques mots de la langue des
autochtones (Carabes) aux Antilles, et partout
354 NOS CROLES

divers termes d'origine africaine, mais en trs


petit nombre.
Les mots carabes appartiennent un vocabu
laire trs restreint de plantes et d'animaux de
la rgion. Le radical ca, fruit, se retrouve dans
A-goua-ca-t (fruit qui se mange, avocat, fruit
du Laurus persea), dans ca-i-mite (fruit qui colle,
camite, chrrjsophyllum camito), dans ca-chi-man
(fruit malsain, anona reticulata), etc. ; le radical
ma, vgtal, dans ma-pou (arbre louffu), ma-ca-
ta (arbre fruits sonores, etc. Macouba signi
fierait eu,droit fertile et plein de gibier ; matouba
endroit fertile et plein d'oiseaux. Il n'est pas im
possible que la Martinique tire son nom do Ma-
dinma), etc.
On doit rattacher des idiomes africains :
dombo, employ au fminin comme au masculin,
pour dsigner les personnes en relations de con
cubinage (Saint-Domingue) ; tanga, pice d'
toffe servant couvrir la nudit des esclaves,
(Saint-Domingue) ; macandal, magicien, sorcier
ou empoisonneur, du nom d'un noir autrefois
renomm dans un art suspect, d'aprs Ducur-
joly (Saint-Domingue); Zombi, revenant ou sor
cier qui a quitt son enveloppe corporelle (de
zombu, zumbu, qu'on retrouve dans le mot
Katazumbu, sorcier ou prtre, du dialecte ancien
d'Angola); bamboula, tambour et par extension
danse avec accompagnement de tambour, etc.
On remarquera aussi les affinits de certaines
LE LANGAGE 25

consonnances glottales ou nasales, yo (eux, on)


gnon(xm), etc., avec le wolof yi, yu, ya, yni, gnu,
gna (ces, ceux, qui), etc.
Mais le plus grand nombre des mots croles
ont une origine franaise. Ce sont des mots fran
ais, ou de langage courant, ou de dialectes pro
vinciaux, les uns conservs sans modification,
mais non toujours avec leur signification primi
tive, les autres avec des modifications cres par
le caprice, l'ignorance, certaines tendances eu
phoniques.
Beaucoup remontent notre vieux langage et
se retrouvent encore dans nos patois : Bailler,
bayer, pour donner ; se virer, pour remuer avec
impatience; dvaller, pour descendre ; se nayer,
pour se noyer ; crier, pour appeler, demander
quelqu'un ; mitan, pour milieu. La gaule, la robe
des multresses, est cette espce de robe-peignoir
que revtaient jadis nos lgantes dans leur petit
nglig : il parat que la reine Marie-Antoinette
ne ddaignait pas ce costume, car ce fut sous
une gaule blanche que la fille Oliva se prsenta,
comme la souveraine, au cardinal de Rohan, et,
dans cette affaire du collier, le dfenseur du car
dinal fait usage d'un mot frquemment employ
parmi les croles, assassiner, pour lser.
Le crole accuse en outre la grossiret des
provenances qui contriburent jeter les fonde
ments de nos colonies, par certaines locutions
drives du langage maritime. Une multresse

y
256 NOS CROLES

appelle sa servante : elle la hle ; elle minaude


et fait semblant de se fcher propos d'une aga
cerie, elle s'crie : Laguez-mom, larguez-moi,
laissez-moi ; elle se montre de bonne humeur et
vous prie de l'aider agrafer sa robe : Marez-
moin, amarrez-moi, pinglez ma robe.
Peu de mots invents, mais quelques-uns ns
du terroir et fort heureux, avec un je ne sais
quoi devrai franais, malgr qu'ils n'existent
pas dans notre langue. A la Runion, on dit ca-
cailler pour babiller, par allusion au gloussement
de la poule pondeuse : une femme courailk
partout, pour aller cacaill dans la rie (rue);
une poule va pondre, car v'l li commence cacaill
(Volsy Focard1).
On se contente gnralement des expressions
connues, mais en les arrangeant une nou
velle... sauce, en les dfigurant ou en transfor
mant leur signification. C'est souvent la cons
quence d'une mauvaise comprhension ou d'une
mauvaise perception auditive, au dbut. Plus
d'un mot sonnait d'une faon bizarre aux oreilles
du ngre , plus d'un aussi , d'emploi rare ou
d'apparence trop majestueuse, n'tait gure ana
lys par des colons, plus occups de guerres et
de rudes labeurs, que de finasseries linguistiques.
D'autres fois, des mots ont t adopts, utiliss
tout hasard, uniquement parce qu'ils plaisaient

1 Et. sur le patois crole de la Runion.


LE LANGAGE 257

et produisaient quelque tonnement, dans un


monde illettr, recherchant la consonnance avant
l'expression de l'ide.
A la Runion, d'aprs Volsy Focard, on em
ploie :
Verbalement, dans le sens de carrment, sans
ambage : Je rai flanqu verbalement, je lui
ai donn un bon coup, sans hsiter ;
Machinalement, dans le sens de par hasard :
on connat un individu machinalement;
Correspondre, dans le sens de rgler son
compte quelqu'un : Sorte dehors m en v te cor
responde ;
Corruption, pour correction, admonestation,
etc.
Dans la transformation matrielle des mots,
le crole a recours deux procds principaux,
compltement opposs.
Il rduit les mots franais, par suppression
de la premire syllabe (sans souci de l'altration
de sens qu'elle peut entraner), plus rarement par
ellipse ou contraction dans le corps du mot. Il
aime d'ailleurs, par euphonie, liminer cer
taines lettres, certains sons graves. Il a l'horreur
de IV (je ne sais trop pourquoi, car cette lettre
existe dans les langues africaines, peut-tre par
une tendance bizarre au zzaiement, encore mieux
accuse par la suppression frquente du c ou ch et
par le prodigieux abus du z). L'abrviation dans
le son est aussi recherche par l'emploi habituel
258 NOS CROLES

de l'accent aigu, la substitution frquente do Yi


l'e ou Vu, de Y diverses voyelles, etc. :
Dir
Valide pour invalide, Mand pour demander.
Baiss abaisser- Cus accuser.
Bundonn abandon Som assommer.
ner. Placement emplace-
Battre abattre [ment.
Ranz ranger, Znor Agnor.
Gad regarder, Soucri sucrerie.
ac chercher Flre fleur.
(Runion. (Runion.
Cemin chemin. Mentre menteur.
(Runion, Acrcre accroire.
cela, ret droit.
Cita celui-l Moin,mnu,m,mpommo\.
dur. Tou, ta, t pour toi.

D'autre part, le crole rattache aux noms com


menant par une voyelle la dernire lettre des
liaisons qu'il rencontre ordinairement dans les
phrases : il les allonge ainsi par euphonie : il
fait un assez frquent usage des consonnances
ou, on, an (africaines), marque avec force cer
taines consonnes terminales, t, s (exagration
d'une habitude franaise), etc. :
homme ou n'homme un Znrcille pour oreille.
[homme, homme. llouile
Zi yeux, il
Zami ou z'ami pour ami. huile
Zaffaire ,zaff affaire. Chouval cheval
Zanneau anneau. Polies (poussc) pais
Zhabit habit. Canott (eanote) canot, etc
Zo os.
LE LANGAGE

Du reste, d'une colonie une autre, dans les


diverses catgories de la population de chaque
colonie, parmi les individus de mme couche
sociale, beaucoup de variations de prononciation
comme d'orthographe. Et mme dans le choix
ou le mode de formation des mots :
A la Guadeloupe, par exemple, on dit :
Bitin au lieu de. Bagaie, effets, bagages, choses
Chumise chimise, chemise.
Chuval chouval, cheval.
Av evec, avec.
Ci-l, c-l qui, celui-l, ceux-l.
gnon, gnonne yon, yonne, un, l'un d'eux.
Moue, mou, moin, inoi.
Pitilt moue Yche moin, mon enfant.
Cuze Caie, case.
Soucougninn zombi, revenant, sorcier.
Achil gangnicn, acheter.

A Cayenne, les changements sont encore


plus frappants. On dit moi pour moin (me, moi),
so pour li (son, sa, ses), craire pour con (croire),
jin pour janmain (jamais), k pour vec (avec),
soi' pour se (sur), etc.. Deux ngresses de
Cayenne se rencontrent le matin ; l'une dit :
Bonjou, so?', comment fika? Bonjour, sur,
comment vous portez-vous ? A la Martinique,
le bonjour se souhaite : Bonjou, ch, comment
ou y? (Turiaull)1.
Des genres, le crole ne se soucie gure, il
' Et. sur le langage crole de la Martinique.
260 NOS CROLES

les indique quelquefois en faisant prcder le


mot du ternie papa ou maman ; le plus souvent,
il emploie indiffremment les noms comme s'ils
taient neutres ou associe des qualificatifs mas
culins des noms fminins ; il ne s'inquite pas
davantage d'indiquer les nombres soit par des
dsinences, soit par des qualificatifs ; pourtant,
le terme yo marque ordinairement la pluralit :
Mon femme ou mon fam, ma femme,
Yon poule, une poule.
Mon
Bon
Yon
Bon zi,
ngress,
z'enfant,
zaureill,
bon il
yon
bonne
monet
ng,
enfant
bons
oreille
uneyeux.
et
ngresse,
etmes
bonnes
enfants.
unoreilles.
ngre.

Pas d'article ou un article incorpor au mot,


absorb dans le mot : lagent, lanmou, l'argent,
l'amour (Martinique).
Il n'y a pas proprement parler de conjugai
son. Le verbe reste invariable. Quelquefois ce
pendant, il semble qu'un accent sur la syllabe
ultime, muette, indique le pass : moin pas save
(moi pas savoir), je ne sais pas; moin pas sav,
je ne savais pas. Plus ordinairement, les trois
temps principaux sont indiqus par des radi
caux indpendants, comme dans le wolof et les
autres idiomes de l'Afrique occidentale. Dans le
crole martiniquais, par exemple, ka marque le
prsent, t-ka le pass, k ou kaille le futur. Il y
aurait aussi une indication du conditionnel (se,
sr) :
LE LANGAGE 261

Chien ha mode, le chien mord.


Li t ko. mode moin, il m'a mordu,
Spent ke mode ou, le serpent vous mordra.
Toti se vol si li t Uni plimm, la tortue volerait si elle
avait des ailes.

Le crole nous a emprunt, plus ou moins


exactement, nos prpositions, nos adverbes, nos
conjonctions ; mais il a ses interjections et di
verses locutions propres, souvent imitatives,
consonnances redoubles. C'est un apport du
ngre, qui remdie la pauvret des mots-ides
fixs dans sa cervelle, par des exclamations ou
de brves figures, rsumant toute une associa
tion de sentiments, coupant aussi trop frquem
ment le discours, tort et travers, sans la
moindre raison.
Les ae, ae, ch, les a ou dit, les ou tanne,
etc., reviennent chaque instant dans la con
versation.
Ce langage singulier, simple de mcanisme,
trs imag, se prte admirablement l'expres
sion des sentiments lmentaires, la peinture
des choses de la nature. 11 est piquant et cares
sant tout la fois dans la bouche des femmes ;
pittoresque et quelquefois trs mordant, sous
une apparence de bonhomie nave, dans la
bouche des ngres. Comme notre Franais du
xvie et du xvn sicle, il peut se permettre beau
coup d'carts,... sans mettre en effervescence les
pudibonderies les plus scrupuleuses, et, sous la
15.
262 NOS CREOLES

plume de quelques crivains, il a enfant une pe


tite littrature pleine d'esprit, conserver autant
pour son intrt philologique que pour les rvla
tions qu'elle fournit sur les murs locales. C'est
l'uvre des Marbot (Martinique), des Baudot
(dit Fondoc, Guadeloupe), des Hry (Runion),
que l'on devra surtout se reporter, si l'on veut
prendre une ide de cette littrature, trop igno
re parmi nous.
Dans les spcimens que je vais reproduire,
j'ai conserv l'orthographe telle que je l'ai
trouve sur les pices imprimes ou manuscrites.

PROVERBES

Ces maximes populaires, qui rsument dans


une courte phrase les observations et l'exprience
des hommes, au cours de leurs relations quoti
diennes, reprsentent comme une quintessence
du bon sens et du gnie des races, leur priode
de dgrossissement. Les proverbes sont bien
dans le got du ngre, grand enfant sentencieux,
qui aime revtir ses penses d'une forme
image. Beaucoup expriment des ides com
munes tous les peuples ; mais l'enveloppe de
l'ide varie suivant les lieux, comme les objets
choisis pour servir de termes de comparaison.
On retrouvera dans les proverbes croles plus
d'une pense dj formule dans nos vieux pro
LK LANGAGE 263

verbes ; mais les uns et les autres gardent le


cachet propre de leur milieu.

PROVERBES HATIENS (Saint-Domingue, Audain.)

Bour empile pas all avec piti figure.


Chique pas janmain respect pi grand mouch
Moune qui rond pas capable vini carr.
Zafaire mouton, pas zafaire cabrite.
Toute bois ce bois, mais mapou pas cajou.
Toute pouesson mang moune, ce requin seul qui pt
La Ome pas janmaim leve sans di f. [blame.

Traduction.
Trop de cheveux ne vont pas petite figure.
Jamais chique(puce se logeantsous la peau des orteils) n'a
[respect le pied d'un grand personnage.
Mot mot monde qui (est) rond pas capable (de) devenir
[carr. Chacun garde son caractre.
Les affaires du mouton ne sont pas celles du cabri (chvre
[sauvage).
Tout bois est bois, mais le mapou (faux acajou) n'est pas
[de l'acajou.
Tous les poissons mangent le monde, c'est le requin seul
[qui emporte blme.
Pas de fume sans feu.

PROVERBES DE LA MARTINIQUE (Turiaull).

Ti hache coup gouan bois.


Jadin loin gombo gt.
Zi bk bril zi ng. [ehimin.
Chien Uni quate patte, mais li pas capabe prend quate
264 NOS CROLES

Zaff cabritt pas zaff mouton.


Douvant
Padon paspoule
ka guri
ravettbosse.
pas ni raison.

Ravett pas jammain ass fou pou li all lapote pouleill.


qui prend zassoei prend maite. .
Macaque pas jammain trouv yche li laide.
Tropp bijou, yarde-mang vide.
Coup de langue pis mauvais piq spent.
Toutt cabinetttini maringouin.
Dent pas kh.

Traduction.

Petite bache coupe grand bois (avec de la patience, on vient


[bout de tout).
Jardin
[absents
loin,ont
gombo
toujours
(plante
tort,servant
ou plutt
de condiment)
ce qu'on ne gt
surveille
(les

[pas se perd).
L'il du blanc brle l'il du ngre.
Le chien a quatre pattes, mais il est incapable de prendre
[( la fois) quatre chemins.
(Proverbe hatien dj cit.)
Demander pardon ne gurit pas le mal qu'on a fait.
Le ravet (cancrelat, insecte dont les poules se montrent
[friandes) n'a point raison devant ia poule.
Le ravet n'est jamais assez fou pour aller la porte du
Qui prend associ prend matre. [poulailler.

Le singe ne trouve jamais son petit laid.


Trop de bijoux, garde-manger vide.
Coup de langue (est) plus mauvais que piqre de serpent.
Tout cabinet renferme des maringouins (tout le monde a
[ses chagrins).
Les dents
[dents
(ne ne
sont)
prouve
pas le
pascur
toujours
(le rire
que le
quicur
dcouvre
soit gai).
les
LE LANGAGE 26S

PROVERBES DE LA GUADELOUPE
(recueillis par M. Brugre).

En amour, ci-l qui plis sotte, ce toujours li ka gad canott.


Tini en pile moune toujou par pou achet,
Mais tanque a pay, maehanne l peut chant.
Si ou vl nous reveni zami,
Faut pas ou soi bien av mes zelmi.
Moin si mi cent fois mach ni pi que pot bel bitin qui
pas pay
Pour ztrenne, gnon gros bouce l'agent
Vaut mi que n'importe qui compliment.

En amour, c'est toujours


Traduction.
le plus sot qui garde le canot.

Il y a une foule de gens pour acheter,


Mais quand il faut payer le marchand peut chantpr.
Si vous voulez que nous devenions amis,
Il ne faut pas que vous soyez au mieux avec mes ennemis.
J'aime cent fois mieux marcher nu-pieds quede porter de
[belles choses non payes.
Pour trenne, grosse bourse d'argent vaut mieux que
[compliment.

FABLES ET APOLOGUES
Le charme et l'intrt des fables prennent
leur source, non seulement dans le tour naturel
266 NOS CROLES

et facile des vers, dans l'originalit piquante et


heureuse de l'expression, dans le coloris des
images, dans la justesse et la prcision du dia
logue, dans la varit, la richesse, la rapidit
des peintures..., mais encore dans la navet
du rcit et du style. (Marmontel.) Ce sont l des
qualits qui dpendent de l'crivain, et aussi de
la langue dans laquelle il s'exerce. La Fontaine
et-il pu crire ses admirables fables dans un
autre langage que ce franais-gaulois qui con
tribue leur donner l'allure familire et gra
cieuse? Le crole se prte aussi au tour parti
culier de la fable ; il communique mme aux
traductions ou aux imitations des petites pices
de la Fontaine comme une saveur nouvelle. On
en jugera par les adaptations de Marbot (les Bam
bous). La fable de Baudot (les Animaux nobles)
est crite dans un style un peu diffrent : elle
vise trs spirituellement un travers qui existe
ailleurs qu'aux colonies, la manie de la parti
cule et la morgue de caste.

LA CIGALE ET LA FOURMI
(Crole de la Martinique, Marbot).

Yon cigale y t Uni


Qui toujou t ka chant ;
Y t tini yon frommi
Ct li t ka rt.
Yon jou cigale t ni faim ;
LE LANGAGE 1161

Li ka chach mceau pain ;


Li all dit frommi l :
Ba moin ti brin mang, m'a
Ranne ou quand moin va trouv
Quchosequibon pou mang.
(Zott save frommi pas aimein
Prt ni long la main.)
Li dit cigale: Chdoudoux,
a ou ka f tout les jou,
Pou ou pas Uni mang?
Cigale dit : r Moin ka chant
Quand yo ka dans bl.
Anh ! anh ! ou ka chant, ch,
a f ou pas tini d'autt
Mti? Eh ! ben, ch cocott,
Si ou faim, dans bamboula
All dans caleinda.

Traduction.
Une cigale il y avait
Qui toujours chantait ;
Et il y avait une fourmi
Qui demeurait ct d'elle.
Un jour, la cigale eut faim ;
Elle cherche un morceau de pain ;
Elle va dire la fourmi :
Donnez -moi un peu manger, je
Vous rendrai quand j'aurai trouv
Quelquechosedcbonmanger.
(Vous autres savez que la fourmi n'aime pas
A prter ni allonger la main.)
Elle rpond la cigale: Chre amie1,
Qu'est-ce que vous faites tous les jours,

1 Ch doudoux, terme d'amiti frquemment employ par


les multresses.
268 NOS CROLES

Pour n'avoir pas manger ?


La cigale dit : Je chante,
Quand on danse ballet.1
Anh ! anh ! vous chantez, chre,
Cela fait que vous n'avez pas d'autre
Mtier? Eh bien! chre cocotte2.
Si vous avez faim, la bamboula3,
Allez danser caleinda *.

LA GRENOUILLE ET LE BOEUF (Marbot)

Yon gounouille, qui t b dleau,


Vou von jouyon gros taureau,
Li dit pou camarade li :
Moin ka pari moin vini
Gros autant com bef tala.
Yo toutt prend ri : quia! quia! quia!
Ou pas gros com yon graine d !
Faudrait ou t bien gonfl
Tou c ou pou ou t sa
Vini aussi gros com a.
Li dit : Eh ben ! gad, mi,
Zott va vou si moin menti.
Moin va meme all pli loin,
Cala ou crabe trangl moin !
Li commenc enfl c,
Et pis li dit : Gad, a-to,
Si moin pas aussi gros press.
Ou pas ni assez ladresse ;

' Dans le sens gnral de danse.


1 Autre terme d'amiti.
3 Danse crole. Expression ici employe dans le sens de
lieu o l'on se. runit pour danser.
* Danse crole.
LE LANGAGE 269

Avant ou f a, ou tanne,
Il faut ou mang banane.
Magr tout a zott va dit.
Moin save, moin qui ni Jesprit,
Moin va mme vini pli gros... >
Pouloss vente li pt : bon !
Boyaux li sti drh,
Gounouille l t Uni t.
Toutt fois ng vl f docte,
I faut souffri doul,
Pace yo ka mett fins soulis.
Cou moin, ch, ret ni-pis !

Traduction.

Une grenouille, qui tait au bord de l'eau,


Vit un jour un gros taureau ;
Elle dit ses camarades :
Je parie que je deviens
Grosse autant que ce buf que voil.
Elles toutes se mettent rire :quia! quia! quia !
Vous n'tes pas grosse comme un uf!
II faudrait que vous gonfliez joliment
Tout votre corps, pour que vous puissiez
Devenir aussi grosse que cela. ,
Elle dit : Eh bien ! regardez, tenez,
Vous allez voir si je mens.
Je vais mme aller plus loin,
Que le calalou-crabes i m'trangle !
Elle commena enfler son corps
Et dit ensuite : Regardez maintenant,
Si je ne suis pas aussi grosse presque.
Vous n'avez pas assez d'adresse;

1 Soupe paisse aux lgumes, la racine d'igname et aux


crabes. Juron crole.
270 NOS CROLES

Avant que vous fassiez cela, vous entendez ',


Il faut que vous mangiez des bananes. 2
t Malgr tout ce que vous direz,
Je sais, moi qui ai de l'esprit3,
Que je deviendrai mme plus grosse.
Pour lors son venlre clata : boh !
Ses boyaux sortirent dehors.
Cette grenouille avait eu tort.
Toutes les fois que le ngre veut faire le docteur,
Il souffre peine,
Parce qu'il lui faut mettre fins souliers * ;
Croyez-moi. cher, restez nu-pieds!

LA LAITIRE ET LE POT AU LAIT (Marbot)

T ni yon ngresse, zolt tanne,


Qui t tini yon pott lait.
Li t ka l dans bouq vanne
Laittl. A foce li t bte,
Dans chimiu li ka compt
Evec lagentyo va p
Ba li pou machandise li,
a li va f. A prsent,
Li ka dit, m'a f pain-mi
M'a all vanne dans lari,
C va ba moin gros lagent ;
Aprs m'a f diri doux,
Macriau frit, calalou,
M'a vanne a pour ng canot

' Ou tanne, locution revenant sans cesse dans le parler crole.


! Fruits sucrs et fculents du Musa sapienlium et du Musti
paradisiaca.
3 Qui ai de l'exprience.
* Gnants pour les gros pieds du ngre.
LE LANGAGE 271

Moin va p f jonque mabi,


Et pis m'a vanne pouesson frit,
Losi, zabocat, mango,
Tout a va ba moin lapent.
Moin va gangnein belle mouchou,
Moin va faraud. A prsent,
Quand moin va desanne Saint-Pi
Evec von chimise brod,
Belle jipe, belle souliers dans pi...
Allons donc! Moune vo sti
Pou yo vou moin : ae ! ae ! ae !
Y'a dit : a pas von canaille...
Voul li congnein pied li :
Tout longue a t li tomb ;
Toutt pott laitt l renvess.
Yon sel coup li vou t
Toutt bagage li t l f.
Pauve femme commenc plr
Evec pangnien chavir
Lassons tte li, li all
Cont a pou mari li,
Qui ba li yon ti flonfion,
Pou f li f attention
Yon lautt fois, et pis dit li
(Cot a conte l ka dit) :
Jamais dans moune nous pas dou
l.adans poule compt z.

Traduction.

Il y avait une ngresse, vous entendez,


Qui avait un pot de lait.
Elle allait dans le bourg vendre
Ce lait. Elle tait si bte,
Que, dans le chemin, elle comptait
272 NOS CROLES

L'argent qu'on lui pourrait


Donner pour sa marchandise,
Ce que cela ferait. A prsent,
Dit-elle, je ferai des petits pains,
J'irai les vendre dans la rue,
C me donnera gros argent;
Aprs, je ferai du riz doux,
Des maquereaux frits, du calalou,
Que je vendrai aux ngres canotiers ;
Je ferai jusqu' du mabi ',
Et puis je vendrai du poisson frit,
Losis2, avocats3, mangos*,
Tout cela me donnera de l'argent.
Je gagnerai de beaux mouchoirs5,
Je serai faraude. A prsent,
Quand je descendrai Saint-Pierre6,
Avec une chemise brode,
Une belle jupe, de beaux souliers aux pieds,
Allons donc ! le monde sortira
Pour me voir : ae ! ae ! ae !
Qu'on dira : a n'est pas une canaille7...
Voil qu'elle cogne son pied
Et que de tout son long elle tombe par terre ;
Tout le pot de lait est renvers ;
D'un seul coup, elle voit terre
Tout le rve qu'elle avait fait.
La pauvre femme se mita pleurer,

1 Bire fabrique avec l'corce d'une i,hamne et des copeaux


de gaac.
* Mets crole.
' Fruits du lauras persea.
* Fruits du mangifera indica.
* Foulards de tte.
" La ville du haut commerce la Martinique.
' Une femme de rien.
LE LANGAGE 273

Son panier chavir


Sur sa tte ; elle alla
Conter son histoire son mari,
Qui lui donna un petit fioiifiou1
Pour lui faire faire attention
Une autre fois, et qui lui dit ensuite
(Ecoulez bien cela) :
11 ne faut jamais
Dans la poule compter les ufs.

LES ANIMAUX NOBLES (Baudot dit Fondoc, Guadeloupe)

Longtemps dans temps jadis, quand toutes zanimaux


T Uni la parole, yo t fiers et fiscaux.
Absolument tant con des mounes moin connaite,
Qui t vl chang peau pou yo pas t paraite
Au clair a yo t y. T tini a gogo
Qui t ca combin pou papa maman yo
Et bisaiel a yo t soti dans grand race,
Pou t paraite nobe et mont dans grand place,
Tant con bien des bquets. Alors et pou los don,
Lapin, macaque et pan, bouriquette et dindon,
Mouton et lopard, t mette dans gazettes
Yo t nobes tout sels, dans mitan toutes btes.
Macaque t nomm li : Gros mouch li Baron.
Bouriqute sign : Li comte Alibouron.
Dindon coup nom li, goufl con gnon gros coffe,
Entre D et 1 la, li fou gnon lapostrophe.
Mouton ni papa li, Paris li foulquant,
Dans gnon bureau ou t pou gnonpougni lagent,
Yo qua chang nom vous, moyen malpropre ignobe,
Lirotirier qua pouan, pou li divini nobe.
Alos yo nomm li vicomte Moutonn.
'Euphmisme crole pour vole de coups.
274 NOS CROLES

Par blason certifi, sou disant li t n


D'un maman dout auquel qui soti dans fesse,
A mouch Jupiter, niche a gnon grand desse.
Lopard pouau aussi, li dit pas btard.
Li chicaill nom li, et sign : Le Oppard,
En soutinant fieraient, firi, bien en colre,
Ce cou a nom li crit dans dictionnaire.
Sitt chien tende a li commenc jap.
Li dit nobe aussi, tit a li pas rap.
Douvant nom a li avec gnon grand ladresse,
Li mette gnon gros De, sign di la noblesse:
De Chien ! Ca t joli ! Apou? Et pouquoi pas.
Est-ce que chaque jou, dans gnon semblable cas,
Moune pas qua tomb tout aussi bien que bte?
Diffrence? n'a point : Taupin vaut bien Maurette.
Quant gouti li dit : moin bien plisse qui yo
Noblesse a moin qua pouan dpi dans temps colo,
Pas tini deux con moin pou batte la cornette,
Et qui apou nom li, tini li droit di mette
Li nom a pays-l, ai ti li habitant.
Aussi li qua sign : Gouti de Baillargent.
Lambi, li faire autant, li noble par patente.
Dit-il, et li sign : Jean Lambis de Bouillante.
Lapin a ti vantas, et Pan idem dito,
Yo t mette gnon li douvant nom a yo.
Li lapin! et Li Pan ! t vouement oaucasse.
Mais pas t nouveau, yo t suive la trace
L o est-ce bien des gens t pass douvant yo.
Faut avou, mes amis, yo toutes bien nigo.
L'ambition fait yo tomber dans la folie.
C'est la gloure et les bels sentiments,
Qui qua port nom vous dans les grands ventements,
Talents seuls qua dats, pour mont dans grand place,
Et pas bisoin pou a vous soti dans grand race.
LE LANGAGE 275

Traduction.
Il y a bien longtemps, quand tous les animaux
Possdaient la parole, ils taient fiers et prtentieux1,
Absolument comme beaucoup de gens que je connais,
Qui voudraient changer de peau pour ne pas paratre
Tels qu'ils sont. Il y en avait gogo
Qui faisaient combinaisons pour que leur pre et leur
[mre
Afin
Et leurs
de paratre
bisaeuls nobles
sortissent
et dedemonter
grande aux
race,grandes/ places,

Tout comme maints blancs. Alors donc,


Le lapin, le singe, le paon, l'ne et le dindon,
Le mouton et le lopard firent mettre dans les gazettes
Qu'ils taient seuls nobles entre toutes les btes.
Le singe se nomma : gros monsieur le baron.
Le bouriquet signa : Le comte Aliboron.
Le dindon, gonll comme un gros coffre 2, coupa son
[nom,
Entre D et I plaa une apostrophe.
Le mouton renia son pre ; il alla Paris,
Dans un bureau o, pour une poigne d'argent,
On change votre nom, besogne malpropre et ignoble,
De roturier on vous fait noble,
Et on l'appela : le vicomte Moutonn.
Par blason certifi, il fut soi-disant n
D'une mre, sortie de la cuisse
De monsieur Jupiter, et (dclar) fils d'une grande desse.
Le lopard son tour dit qu'il n'est pas btard.
Il arrange son nom et signe : Le Oppard,
Soutenant avec fiert, furie et colre,
Que c'est ainsi que son nom est crit dans le dictionnaire.
Ds que le chien apprend cela, il commence japper ;

' Gomme des employs du fisc.


* Poisson qui se gonlle.
276 NOS CROLES

Il se dit noble aussi, rclame son titre,


Et devant son nom avec une grande adresse
Met un gros De, signe de la noblesse :
De Chien ! C'tait du joli ! Aprs ? Pourquoi pas 1
Est-ce que chaque jour, en de semblables cas,
Le monde ne tombe tout aussi bas que les btes?
Quelle diffrence ? Point. Taupin vaut bien Maurette.
Quant l'Agouti ', il dit : Bien plus qu'eux
J'ai droit de faire remonter ma noblesse au temps des
[colons,
Il n'y en a pas deux comme moi pour battre cornette,
Et qui aprs leur nom puissent mettre
Le nom du pays,
Et il signa : Agouti de Baillargent.
Le lambi en fit autant, noble par patente
Il se dit et signa : Jean Lambi de Bouillante 2.
Le lapin c'est vantard et le paon aussi :
Ils mirent un Le devant leur nom,
Le Lapin, Le Paon, c'tait vraiment drle.
Mais ce n'tait pas nouveau, on suivrait la trace
De bien des gens qui avaient prcd.
Il faut avouer, mes amis, que tout ce monde tait bien
[uigaud.
L'ambition fait tomber dans la folie.
C'est la gloire et les beaux sentiments
Qui portent votre nom aux grandes renommes,
Les talents seuls comptent; pour alteindre aux grandes
[situations,
Il n'est pas besoin de sortir de grande race.

1 Rongeur dont l'espce est particulire aux Antilles.


* Le lambi est un mollusque qu'on recherche cause de sa
chair et de la perle qu'il renferme ; il est commun sur les
rochers de Bouillante.
LE LANGAGE 271

CHANSONS
Le crole ne convient pas moins au genre
lger de la chanson qu' la fable. Il est trs
propre exprimer avec vivacit, gat et senti
ment, l'amour et la galanterie, reproduire avec
finesse et bonhomie certains rcits d'aventures
locales, toutes choses que l'on aime rpter
entre amis, avec les petites licences abrites sous
la double modulation de la rime et de la note
musicale.

LISETTE (ancien crole de Saint-Domingue) *.

Dans
Mo
Dampi
La
Zieu
Lisette
jour
nuit
song
perdi
dromi
mo
moue
quitt
quand
quand
bonheur
z'amour
pas
mosembl
la
mir
mo
moquimb
plaine,
moue;
coup
moue
dans
tou.
fontaine,
cabane,
tou.
canne,
;

Si to all dans la ville,


Ta trouv jeune Candio,
Qui gagn pour tromper fille,
Bouche dou pass sirop.
To va crer yo ben sincre,
Pendant quior yo coquin trop;
C'est serpent qui contrefaire;
Cri rat pour tromper yo.
Crole et traduction d'aprs Ducurjoly (/. c, II, 392).
16
478 NOS CHOLES

Dipi mo perdi Lisette,


Mo pas souci Calinda, '
Mo quitte bram-bram sonnette 2,
Mo pas batte bamboula 3.
Quand mo contr l'aut'ngresse
Mo pas gagn z'yeu pou Iy ;
Mo pas souchi travail pice,
Tou qui chose moue mouri.

Mo maigre tant com nion souche.


Jambe moue tant com roseau.
Mang n'a pas dou dans bouche,
Tafia l'y tant comme d'yo.
Quand moue song tou, Lisette,
D'iau toujours dans z'yeu moue.
Magnier moue vini trop bte,
A force chagrin mang moue.

Lisette, mo tand nouvelle,


To comt bentt tourn :
Vini donc toujours fidelle,
Mir bon pass tand.
N'a pas tard davantage,
To fair moue assez chagrin,
Moue tant oom zozo dans cage,
Quand yo fair ly mouiir faim.

Traduction.

Lisette, lu fuis la plaine,


Mon bonheur s'est envol,

1 Danse de ngres.
3* Tambour
Ceinture donnant
sonnettes
la mesure
que revtaient
; bamboula
les danseurs.
signifie galement

danse avec accompagnement de tambour.


LE LANGAGE 279

Mes pleurs, en double fontaine,


Sur tous tes pasont coul.
Le jour, moissonnant la canne,
Je rve tes doux appts.
Un songe, dans ma cabane ,
La nuit, te met dans mes bras.

Tu trouveras la ville
Plus d'unjeune freluquet ;
Leur bouche avec art distille
Un miel doux, mais plein d'apprt ;
Tu croiras leur cur sincre :
Leur cur ne veut que tromper ;
Le serpent sait contrefaire
Le rat qu'il veut attraper.

Mes pas, loin de ma Lisette,


S'loignent du Calinda,
Et ma ceinture sonnettes
Languit sur mor bamboula.
Mon il de tout autre belle
N'aperoit plus le souris ;
Le travail en vain m'appelle,
Mes sens sont anantis.

Je pris comme la souche,


Ma jambe n'est qu'un roseau ;
Nul mets ne plat ma bouche,
La liqueur s'y change en eau.
Quand je songe toi, Lisette,
Mes yeux s'inondent de pleurs.
Ma raison lente et distraite
Cde en tout mes douleurs.
Mais est-il bien vrai, ma belle,
Dans peu lu dois revenir?
Ah ! reviens toujours fidle,
280 NOS CROLES

Croire
Ne
C'est
Viens
tarde
pour
retirer
estpas
moins
moi
davantage,
detrop
sa
doux
cage,
de que
chagrin
sentir,
;

I, "oiseau consum de faim.

CHANSON DE LA RUNION1

Si moin l'a t capab bien crire,


Connu moin l'a t crire Bourbon
Moin l'aurai env-ye vous lire
In zoli petit, petit anson,
Mai moin n'a pis rien dans mon tte,
Mon cevs mme y vient vies, vies,
Mon sepril laveni betbte,
De pis que moin la vi voutt zis.

Lault soir, si moin l'av la force,


Saut, saut comme cabris,
Qu' mm moin l prezanlorse,
Moin l'aurai defonc zambris,
Mai non, moin n'a pis gambegambe,
Comm moin l'a t dann l'autefois.
Vous mm que la casse mon zambe,
De pis que moin l'a coult voutt voix.

Mon corps, mon seprit, mon manire,


Az'ourdhi
Sai pas si vous
tout a
n'al'a
pasanz,
sourcire,

Que
Peletl
Moinlaqu'tai
vous
vi del'aranz
un
flamm
fammon
dann
cryole,
mang,
volcan,

AVia
prsent
moin l'est
( que
toutasail'est
pasdrle)
comment.

' Rapporte par Volsy Pocard.


LE LANGAGE 281

Traduction.

Si j'tais capable d'crire,


Comme je le faisais jadis Bourbon,
Je vous aurais envoy lire
Une jolie, jolie petite chanson.
Mais je n'ai plus rien dans la tte,
Mon cerveau devient vieux, vieux,
Mon esprit tourne la btise,
Depuis que j'ai vu vos yeux.

L'autre soir, si j'en avais eu la force,


J'eusse saut comme un cabri,
Et mme au prix d'une entorse,
J'aurais bris les obstacles (qui me sparaient de
Mais je ne suis plus ingambe, [vous).
Comme autrefois,
Vous m'avez cass les jambes,
Depuis que j 'coute votre voix.

Mon corps, mon esprit, mes manires,


Je
Aujourd'hui
ne sais si vous
tout cela
n'tesa sorcire,
chang ;

Peut-tre ave/.-vous jet un sort dans mes ali-


Moi qui tais un fier crole, [ments :
Que (n'effrayaient pas) les flammes d'un volcan,
Maintenant (ah ! que c'est drle !)
Me voil tout je ne sais comment.

CHANSON DE LA GUADELOUPE

Ca moin cont c'est pas yon rve,


Ce petit conte grivois, bien rlnns le got crole, a t chant
devant moi par un grant d'habitation et transcrit sous sa dicte.
16.
282 NOS CROLES

C'est yon histoire qui vraiment vraie,


Yon femme la Pointe ka vive sans honte
Avec miltes, ngues et bqus.
Bik-blak
Secret
Ah ! laljoli
!liz'ati'aire
devoil,
pilit(Refrain)
nouvelle
lmagr
belle! yo
! di n'a pas paie.

Yon femme la Pointe ka vive sans honte


Avecmilt, ngue etbqu;
Yon jou yo k couch ensemble,
Magr cord'gnam pas mare gnam.

Milat rentr en premier,


l.i prend zoli comme chien la halle.
Au mme instant yo ka cogn.
Femme la fout i dans yon malle.

Ngue rentr : commenc beau


Li ka f friget en lambeau.
Au mme instant yo ka cogn,
Voil bqu qui ka rentr.
Femme l di li n'a pas cach ;
Bqu rentr : Que veut ce garon?
t C'est yon nhom mon voy chch
Pou pot malle l Grippon.
C'est yon nhom moin ka veill,
Ou aid, moin chag, malle l ,
A nous d allons essay.
Si tte ngue yo fout malle.

Tout long chimin, ngue ka contrl,


Ka reflchi, malle loude, ka rv,
Lika dit : Femme l c'est une nation qui rou !
La malle l rpond : A pas paie !
LE LANGAGE 283

Ngue fou chage l t,


Prend course, i Uni peur,
En chimin seul paroi li di :
Malle ka paie ! Femme yo maudit!

Traduction.
Ce que je vais vous raconter n'est pas une inven-
C'est
Celle une
d'une
histoire
femmevraie,
de la Pointe--Pitre qui vivait
[tion,

[sans honte
Avec des multres, des ngres et des blancs.
Bik-Blak ! la belle affaire !
Le
Ah ! secret
la jolieapetite
t nouvel
connule.,malgr
[acteurs
qu'aucun
n'ait parl.
des

Une femme de la Pointe vivait sans honte


Avec un multre, un ngre et un blanc.
Un jour ils avaient pris rendez-vous avec la belle.
Mais elle ne les pouvait recevoir la fois '.
Le multre entre le premier,
La prend avec l'ardeur d'un chien.
Au mmo instant, on frappe ( la porte),
Et la femme met l'amant dans une malle.
Le ngre entre : il va bien 3 !
Au mme instant, on frappe.
Voil le blanc qui rentre.

* Le proverbe : malgr la corde qu'elle produit, l'igname


n'amarre pas l'igname, par allusion aux tiges grles, longues,
mais sans rsistance Au.oscorea alata, qui ne peuvent servir
ficeler les paquets de racines. Ce proverbe est employ pour
exprimer cette ide, que, malgr son adresse, la femme ne par
vient pas unir devant elle plusieurs amants.
* La halle, la happe, la saisit avec frnsie.
3 F friget en lambeau, locution pour exprimer une ardeur
qui brise tout obstacle.
284 NOS CROLES

La femme dit au noir de ne pas se cacher.


Le blanc s'crie : Que veut ce garon ?
c C'est un homme que j'ai envoy chercher
Pour porter cette malle Gripon l.

c C'est un homme que j'ai retenu,


c Vous allez m'aider charger cette maile,
A nous deux nous allons essayer.
Sur la tte du ngre, on met la malle.
Tout le long du chemin, le ngre
[vient pense
de lui arriver
ce qui;

IlLa
Serflchit,
parlant
malle rpond
trouve
lui-mme
: Taisez-vous.
la :malle
[gaillarde
t Cette
lourde
femme
bienet,roue
comme
est une
!

Le ngre jette sa charge par terre,


Prend sa course, saisi de peur,
Et en chemin ne cesse de se rpter : [dite !
La malle a parl ! Cette femme est une mau-

ARIETTE

(Tire d'une oprette de Baudot. Fondoc est mis en scne, sous la figure
d'un jeune ngre que la fortune vient de favoriser; il s'avance habill en
gros monsieur, mais trs gcn dj des obligations que lui impose sa nou
velle position.)

Gros cravate l ka touffe moin,


Gros chapeau l a trop vilain,
Souliers l ka bless pieds moin,
Gants l ka gn moin dans main,
Pou fourr a ce gnon erand train.
La ftune ce vie bitin !

1 Le Gripon, bourg voisin le la Pointe--Ptrc.


\
LE LANGAGE 28s

L'o et l'agent a plein tintouin,


Dans grand moune faut trop de soin.
Et de tout a moin plein, moin plein !

Moin pas bisoin richesse.


Pas pli que grand matresse.
a kabaye tristesse.
Vaut mi jne ngresse,
Pou moin qui plein tendresse,
Et qui Uni sagesse.

Grand Topilence
Tini soutfouance.
Que diffrence
Quand la si l'anse,
Sans gants ni gance,
Ni manigance,
Ni-pi dans sabe
Pou quimb crabe !

D grands chteaux
Que pleins gteaux,
Pou moin pas vaut
Pat coco,
Figue poto,
Ni gri,gnoco,
Bon ti mabi,
Chilibibi,
Gname bat,
Fouane malanga.

Avec gnou reine


Tini la gne,
Ce toujou peine.
Ce com gnon chane.
NOS CREOLES

A.v Thrze,
Ou pli l'aise,
Sans banc ni chaise,
Au b falaise.
L si zbe, l'amou
Tini aucun dtou.
Li ka vive toujou,
La nuit com l jou.

Traduction.

Cette grosse cravate m'touffe,


Ce gros chapeau, c'est par trop laid,
Ces souliers me blessent les pieds,
Ces gants me gnent aux mains.
Pour mettre tout cela, c'est trop grand train.
La fortune est une sotte chose1
L'or et l'argent, c'est plein de tracas,
Dans le grand inonde il faut trop de soins,
Et de tout cela, j'en ai assez, assez!
Je n'ai pas besoin de richesses,
Pas plus que d'une matresse de grand monde,
a donne de la tristesse,
J'aime mieux une jeune ngresse,
Pour moi remplie de tendresse
Et qui se tient sage.

Grande
Cause
Quelle souffrance.
diffrence,
opulence

Quand
Sans gants
(on ni
va)falbalas,
sur le rivage ( l'anse),

1 Chose vieille, use, bonne rien.


LE LANGAGE 287

Pieds-nus dans le sable,


Pour attraper les crabes.

De grands chteaux (plateaux, pyramides)


Pleins de friandises,
Pour moi a ne vaut pas
Gteau de coco ',

Kigue-poto8,
Grignoco 3,
Bonne petite bire de mabi *,
Chilibibi 5,
Igname btarde 6,
Franc-malanga7.
Avec une reine,
11 va de la gne,
C'est toujours ennuyeux,
C'est comme une chane.
Avec Thrse,
On est plus l'aise,
Sans banc ni chaise,
Au bord de la falaise.
Sur l'herbe, l'amour
N'a point de dtours.
Il vit toujours,
La nuit comme le jour.

1 Ptisserie crole.
* Espce de figue sauvage
* Mlange de farine do, manioc et de gros sirop.
Voir une des noies prcdentes.
* Farine fine de mas.
" Racine fculente.
' Racine fculente.
288 NOS CROLES

PICE SATIRIQUE

(Baudot parodie Les faons autoritaires d'un ancien gouverneur de la


Guadeloupe. Fondoc, transform cette fois en gouverneur, adresse ses admi
nistrs la proclamation suivante.)

Habitants foute ! !
Z'autes pas t cou moin sr mont General, a embte
z'autes, quand z'autes tenne di : Fondoc t mont Gouveln-
A pousant, moin chef, moin k f z'autes vou comment
lambi ka mont cheval. General la Fouance crit moin
you grand billet, li ka di en pile bitain dans papi l; li
ka ba moin cate blanche pou moin f a moin vl.
Si moin di z'autes, z'habitants f..., moin pas sav oti
moin dou commenc. Tini trope d'abis dans pays-ci ,
trop time-time, trop chiquette chiquette.
D'abord, f..., moin pas vl z'autes jet pot de chambre
dans canal, c ka pite trope, z'autes tini ngrillons, bord
la mer, f chay.
La comminale en mal d'enfant, secrtaire ka crit vente
terre, plime li ka couri con abouti ; pas empch
toutes z'affs kal fond bel fond, vie mirailleska tomb
la sis moune, zbes ka pouss dans la rie, caca dans
canal, tanque moin pas kal fourr nez moin nez
z'autes l dans, z'aff pas kal mach doute.
Commisse di police ka mach con tti, faudrait yon bon
bougre l!... Cousin Coco!... En voula un homme dont
auquel !
Z'habitants f... ! moin kal moin mme dans toutes com-
minales, moin k pass en rivi toutes minieipaux, toutes
jiris cantonnales, li premier qui pas ka reponne bien,
moin ka cass li nette con torchette, moin vl f z'autes
1 Habitants, f... ! ( fores d'tre employe, cette exclamation
a perdu de sa grossire trivialit, dans le langage crole).
LE LANGAGE 289

pde toutes mauvaises l'habitude vantas z'autes l ;


z'autes ka cou moin pas ka chang toute moqu la yo
moqu z'autes dans ces derniers temps passs?
Z'autes ka cou pou trapper bon place, siffit tini qui-
lottes sous-pieds, r.'habits grands basses, linettes vtes :
v ti couri, maudit salopri ! C'est l'esprit qui maite, l'agent
ka gouveln et com z'autes btes, z'autes pas tini li sou.
Z'habitants f... ! z'autes pas ka f attention z'autes,
z'avocats, z'huissiers, nots ka c... z'autes. Tini un z'avocat,
outanne, pou grossi l'critu li, li mette chansons
Beranger l dans; un z'huissierli baille yon la sommation...
Fondagnan rinono li l'critu a li ; un not pour yon ti
sicession de quate sous, li f yon l'invent qui t kal
vingt deux lives au poids de balance, phouase su phouase,
pou di quoi? Ayen... Moin k redui yo, va ! Tonn !
Z'habitants, f... Moin kal moin mme dans tribinal
av rigouse moin ; primi z'avocat qui ka paie fin non
recevoi, conclision motive, renvoi de la cause, moin ka
fou li : gnan ! l si dos ; moin vl yo plaid bitain la mme
sans chach midi quatorze h.
P ka gangn trope l'agent, z'autes vl di moin pou yon
ti l'entment de quate sous, pou yon s... ti goutte dleau
benite, yo ka jet lassis moune ml, yo ka mand ou
des gros cent fouances. Tonn ! Compte yo bon !
Z'abitants, f...! Moin pas ka di z'autes, l'ordonnat pas
yon bon n 'homme ; mais tini trope commis ; ka yo ka f !
Ayen!... Taill plimes, mang bonbons, peign favoris,
taill zongues, guett dans glace, chir zdi papier, la
moiti ka gagn trope, l'aute moti pas ka gagn ass,
et tout a pour baille soldats un ti ration lougue con
doute, yo ka f en pile comptes, prcomptes, la chiffe
et la calcul, parenthse, lacolade... Bon pou ci, bon pou
a...
Bireau l'intri : 0 guiongue, guiongue, guiongue !
c'est a yon bitain qui ml... Mais moin ka fou Fonda-
17
290 NOS CROLES

gnan l, nioin ka nomm li Directe l'intri, l'estri,


deri con douvaut, apou a z'autes k vou z'aff !
Z'abitants, f... ! Moin tomb la sis dos l'hpital, yo
pas trouv pinaises t ka mode moune assez, yo all cha-
ch sangsues, des btes qui vous fougonnent jusqu'au fond
boyaux. Yo all baille des noms pesonne pas jamais tenne
des maladies toute moune connaite, mais positive. Oti
yo pouantouta? Typhos, Typhod, couiscos, couiscas,
gast, qui gast eh a? Eh f...! Di tout bonnement la
jaunisse, mal au vente, fivre pitride, flixion potrine,
livre
a di quatier, vrte, quiololo, toute moune connaite

Z'habilants, f... ! Moin ka di z'autes les fous et les sres


a pas bon bitain ; mais y faut moin all moin mme
dans l'cole ces manmailles l , couap ces grands
ngresses l, ces grands ngres grand bbe l ; f yo
vou : li crit, pas ka empch travail t ; sans magnocs,
adignam, gnam ; sans caf etsicre, adi toule, madras,
parasol, cornichons, au li z'assiettes pocelaines, z'autes
k trappe couis. La houe ! La houe ! /'habitants, a kal
la peau de toutes couls, etchong bien a, prim cha
grin, dans moune, boyaux vides...
(Et Fondoc, aprs avoir signal bien d'antres choses qu'il voit d'un mauvais
il, dclare qu'il est prt recevoir les avis et les rclamations de tout le
monde, des blancs et des multres comme des ngres, des riches et des
pauvres; mais il veut de bonnes raisons...)

sans quoi, Tonn ! moinTraduction.


k fout z'autes la pote.

Vous ne vouliez pas croire que je deviendrais gnral, cela


vous ennuie d'entendre dire : Fondoc est gouverneur! A pr
sent, je suis chet et vous ferai voir comment les lambis montent
cheval (les choses les plus tonnantes). Le gnral La France
m'a crit une grande lettre toute pleine de choses ; il me donne
carte blanche pour faire tout ce qui me plaira.
Si je vous dis, habitants, f.... Je ne sais par o commencer.
LE LANGAGE 291

Il y a trop d'abus dans ce pays-ci, trop de train-train et de


chamaillerie.
D'abord, f... ! Je ne veux pas que vous vidiez vos vases dans
le canal (allusion une habitude locale dplorable), cela sent
trop mauvais et vous avez des ngrillons pour les porter au
bord de la mer.
La commune est en mal d'enfant, secrtaire d'crire ventre
terre, sa plume de courir comme un agouti ; a n'empche pas
toutes les affaires d'aller en beau fond ; les vieux murs tombent
sur le monde, les herbes poussent dans la rue, les ordures
remplissent le canal ; tant que je n'aurai pas mis mon nez et
les vtres dans tout cela, les affaires n'iront pas droit.
Le commissaire de police se remue comme une tortue; il
faudrait l un bon b..., le cousin (k>co ! En voil un homme !
Habitants, f... ! J'irai en personne sur toutes les communes,
je passerai en revue tous les (conseillers) municipaux, tous
les jurys cantonnaux, et le premier qui ne rpond pas bien,
je le casse net. Je veux vous faire perdre toutes vos mauvaises
habitudes de gloriole. Et on croit que je ne dtruirai pas tous
les ridicules des temps passs ?
Vous croyez que pour attraper les bonnes places, il suffit
d'avoir des pantalons sous-pieds, des habits grandes bas
ques, des lunettes vertes : voulez-vous bien courir, vilains ! C'est
l'intelligence qui est la matresse, c'est l'argent qui gouverne,
et vous autres vous tes des imbciles, qui n'avez pas le sou.
Habitants, f... !
Vous ne faites par attention un tas d'individus, avocats,
huissiers, notaires, qui vous grugent.
Il y a un avocat, entendez bien cela, qui pour grossir ses
critures, y glisse des chansons de Branger; un huissier
dlivre une sommation, Fondagnan (le compre de Fondoc,
en ses diverses mtamorphoses) renonce la dchiffrer ; un
notaire pour une misrable succession dresse un inventaire,
qui pse la balance 22 livres de phrases, et pourquoi? Pour
rien. Je leur rognerai les ongles, tonnerre !
Habitants, f... ! j'irai en personne au tribunal avec une latte,
et le premier avocat qui parle de fin de non-recevoir, de con
clusion motive, de renvoi de la cause, je lui en administre de
bons coups sur le dos, v'ian! Je veux qu'on plaide les affaires
sans chercher midi quatorze heures.
Les prtres gagnent trop d'argent. Voulez-vous me dire si,
pour un enterrement de quatre sous, pour une s... petite goutte
d'eau bnite qu'ils jettent sur le mort, ils ont bien le droit de de
mander
Habitants,
de gros
f... cent
! Je ne
francs
vous! Tonnerre
dis pas que
! Leur
l'ordonnateur
compte est (l'ad
bon !
292 NOS CROLES

ministrateur en chef ; ses fonctions sont aujourd'hui dvolues


divers chefs de service qui relvent directement du gouver
neur) ne soit un excellent homme. Mais il a trop de commis ;
et que font-ils?... Rien. Ils taillent des plumes, mangent des bon
bons, peignent leurs favoris, rognent leurs ongles, se regardent
dans la glace, dchirent aujourd'hui le papier (qu'ils ont noirci
hier); la moiti d'entre eux gagne trop et l'autre pas assez ; et
tout cela, pour donner aux soldats une ration (de viande) longue
d'un doigt, on fait des piles de comples et de dcomptes, avec
chiffres, calculs, parenthses et accolades... Bon pour ceci, bon
pour cela.
Le Bureau de l'Intrieur (administration des affaires locales) !
oh ! oh ! oh ! quel mli-mlo ! Mais je mettrai l Fondagnan, je
le nomme directeur de l'intrieur, de l'extrieur, etc. Aprs
cela, vous verrez !
... Habitants, f... ! Je tombe l'hpital ! On n'a pas trouv
que les punaises y mordaient suffisamment le monde et l'on a
t chercher des sangsues, des btes qui vous remuent jusqu'au
fond des entrailles. On donne des noms que personne n'entend
des maladies que tout le monde connat. Mais, positivement,
o prend-on tout cela : typhus, typhode, couiscos, couiscas,
gt, gt quoi ? Eh ! qu'on dise tout bonnement la jaunisse,
le mal de ventre, la fivre putride, une fluxion de poitrine, une
fivre de quartier, la vrte, quiololo, tout le monde connat
cela !...
Habitants, f... ! Je vous dis que les frres et les surs a ne
vaut rien ; mais il faut que j'aille aux coles de ces marmailles,
pour secouer ces grandes ngresses, ces grands ngres grande
barbe. Voyons ; il crivent ! a n'empche pas de travailler la
terre; sans manioc, pas d'igname ; sans caf et sans sucre, adieu
toiles, madras, parasols, cornichons ; au lieu d'assiettes en
porcelaine, il ne restera que les couis (calebasses servant de
vaisselle) ' . La houe ! La houe ! Habitants, elle convient aux
peaux de toutes les couleurs, et songez-y bien, la premire
peine ici-bas, c'est d'avoir le ventre vide...
1 Parce que les produits du sol venant manquer, il n'v
aura plus d'changes.
TABLE

Pages.

Prface 5
Chapitre I". Les origines de la population 1
Chapitre II. Le caractre et l'esprit 55
Chapitre III. Les murs prives 149
Chapitre IV. Les murs publiques 199
Chapitre V. Le langage 251

VREUX, IMPRIMERIE DE CHARLES HRISSEY


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