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Prsentation

Bjarne Melkevik
Philosophiques, vol. 24, n 1, 1997, p. 3-7.

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PHILOSOPHIQUES, VOL. XXIV, N0 1, PRINTEMPS 1997, P. 3-7

ARTICLES

AVEZ-VOUS Ll RAWLS T

PRSENTATION
PAR

BJARNE MELKEVIK

Quand le bilan de la philosophie politique, sociale et juridique du


XXe sicle s'crira, il est certain que John Rawls y occupera une place
de premier choix. En fait, John Rawls s'est engag dans ces secteurs
de la pense de notre temps d'une faon exemplaire. Sans fracas,
s a n s bruit, par s e s interventions pertinentes et pointues, il a c o n s -
truit une uvre philosophique de premire importance qui constitue
une rflexion incontournable portant sur plusieurs maux qui
troublent notre modernit.
Pour comprendre l'influence et l'admiration qu'a suscites Rawls
dans les cercles philosophiques, il est opportun de rappeler que
l'une des lignes de force de son entreprise est d'avoir rconcili diff-
rents courants philosophiques en apparence divergents sinon h o s -
tiles. En fait, la philosophie de Rawls s'appuie sur quatre traditions
philosophiques majeures, savoir les thories du contrat social,
l'utilitarisme, l'intuitionnisme et la thorie du choix rationnel.
Premirement, Rawls situe sa thorie de la justice (et maintenant
son projet de libralisme politique) dans la mouvance des thories
classiques du contrat social comme nous les trouvons chez Locke,
Rousseau et Kant. La force des philosophies du contrat social vient

* N.U.L.K. La revue Philosophiques est heureuse de prsenter ses lecteurs


les textes issus du colloque : Avez-vous lu Rawls ?, tenu dans le cadre du
colloque annuel de la S.P.9. l'ACFAS, le 25 mai 1995. L'organisateur du
colloque, Bjarne Melkevik, professeur la Facult de droit de l'Universit
Laval, a bien voulu runir ici l'ensemble des contributions et prsenter la
problmatique gnrale autour de laquelle s'est organis le dbat interdisci-
plinaire tout en la mettant jour la suite de la parution, en traduction
. franaise, du Libralisme politique, de John Rawls.
4 PHILOSOPHIQUES

de l'ide du consensualisme comme fondement symbolique des insti-


tutions politiques , la suite de l'mergence du paradigme de
l'autonomie de la volont dans la conclusion de tels contrats. Rawls
introduit la mtaphore de la position originelle dans un sens pro-
cdural, et puise dans cette tradition. La position originelle symbolise
la procdure de slection des principes de la justice.
Deuximement, Rawls s'insre aussi dans la tradition utilitariste.
Certes, Rawls n'est pas un utilitariste dans le sens ordinaire, car il
considre cette thorie comme dficitaire et comme non utilisable
pour tablir une thorie de justice. Plus profondment, cependant, ce
qui distingue l'utilitarisme, dans l'optique rawlsienne, c'est l'impor-
tance du bien-tre [happiness] et la concrtisation d'une mthode
procdurale pour dcider de questions thiques. C'est justement en
ce sens que l'utilitarisme est devenu le paradigme scientifique de
toute une politique de bien-tre social et c'est cet aspect qui intresse
Rawls1.
Troisimement, Rawls s'inspire de l'intuitionnisme. En tant que
thorie, l'intuitionnisme n'a pas d'ancrage mthodologique, mais il
procure une justification la base morale sous-jacente la
conception de justice des individus. Selon la thorie de Rawls, les
principes de justice, qui seront dcids dans le cadre de la position
originelle, sont bass sur l'axiome voulant que les individus soient
des tres moraux qui veulent en appeler ce fond moral dans la vie
pratique. L'intuition morale de chaque individu est ainsi le seul
standard partir duquel ils peuvent fonder leurs choix et leurs
actions.
Quatrimement, Rawls se rclame aussi de la thorie du choix
rationnel [rational choice theory). C'est une thorie qui insiste sur la
rationalit d'un sujet, d'un agent, manifestant des prfrences devant
les opinions qui se prsentent lui. En fait, la conception de
rationalit qui anime la philosophie de Rawls puise ce courant de
pense. Ainsi, la rationalit chez Rawls est d'abord tlologique avant
de retrouver une forme de rationalit qui insiste sur l'agir rgl par
des normes.
En somme, en lisant Rawls, il est intressant d'observer comment
il combine, comment il fait intervenir, comment il chevauche,
comment il tisse, comment il rajuste, comment il corrige, comment il
largit le sens des arguments se rfrant ces quatre traditions
philosophiques. En fait, le gnie de Rawls s'est largement exprim
travers cette construction mticuleuse et architecturale d'un systme
de pense en perptuel mouvement. La notorit de Rawls tient ainsi
largement au caractre systmatique toujours de plus en plus affirm
de son uvre. Toutefois, il faut dire que sa philosophie s'est
dveloppe dans une conjoncture idologique particulire et Rawls

1. Notons que la relation qu'entretient Rawls avec l'utilitarisme est loin d'tre
claire. Plusieurs aspects de sa thorie nous laissent songeurs. Voir les
articles de Jean-Paul Brodeur et de Bjarne Melkevik.
PRESENTATION 5

n'y a p a s c h a p p . Nous pouvons le constater en j e t a n t u n bref


regard s u r l'uvre m m e de Rawls 2 .
Sa premire r e n o m m e , Rawls la doit aux reformulations et
raffirmations p h i l o s o p h i q u e s de l'utilitarisme. En fait, Rawls
c o m m e n c e sa carrire en tant que philosophe dfenseur de l'utilita-
r i s m e des principes. Son article cl fut Two Concept of Rules , qu'il
p u b l i a en 1955 3 . Cet article assoit sa rputation et est considr p a r
les utilitaristes e u x - m m e s comme la formulation accomplie et
rflchie de l'utilitarisme m o d e r n e . Certaines positions, qui s e r o n t
u l t r i e u r e m e n t les symboles m m e s de la philosophie de Rawls,
trouvent leur premire formulation d a n s cet crit, savoir la valeur
u n i q u e de c h a q u e individu, le rle prminent des principes, la
question des motifs p o u r l'valuation des actes et, la p l u s importante,
la mthodologie procdurale rawlsienne.
Rawls a u r a i t d r a p i d e m e n t percevoir que le poids de la tradition
utilitariste pesait trop lourd s u r ses paules. Alors qu'il est clbr
titre de r e p r s e n t a n t m o d e r n e de l'utilitarisme, n o u s p o u v o n s
observer, ds la fin des a n n e s 1950, son engagement d a n s u n e n o u -
velle direction. L'article de 1957 intitul La justice comme quit
m a r q u e le virage 4 . partir des a n n e s 1960, Rawls fait circuler p a r m i
ses a m i s et t u d i a n t s u n m a n u s c r i t amplifiant et r e p e n s a n t les i d e s
exprimes d a n s cet article. En 1971, la nouvelle thorie de Rawls
s e r a p r s e n t e s o u s le titre de Thorie de la justice5. Le livre s u s c i t e
u n norme intrt et b e a u c o u p d'enthousiasme. C'est s u r t o u t le
principe de la diffrence qui retient l'attention en permettant, d a n s le
contexte d'un souci renouvel p o u r la justice sociale, de r e d r e s s e r les
ingalits socio-conomiques et les ingalits de race, de sexe et d e
classe 6 .
De 1971 1982, Rawls est occup dfendre s a thorie. Nous n e
p o u v o n s qu'admirer l'ampleur des t h m e s philosophiques couverts, la
c o n s t a n c e des positions t e n u e s , de mme que la pugnacit d ' u n
p h i l o s o p h e qui r p o n d mticuleusement aux objections qui lui sont
a d r e s s e s et qui profite de toutes les occasions p o u r retravailler e n
profondeur son systme. Or, partir de 1982, la question se p o s e
s r i e u s e m e n t savoir si Rawls et b e a u c o u p le p r t e n d e n t

2. Nous trouvons une bibliographie de ses uvres dans J. Rawls, Justice et


dmocratie, Paris, Seuil, 1993, p. 367-368. La bibliographie mentionne les
traductions franaises.
3. J. Rawls, Two Concept of Rules , The Philosophical Review, vol. 64, 1955,
p. 3-32.
4. J. Rawls, Justice comme quit , trad, franaise dans Philosophie, n 14,
1987, p. 39-69 ; The Journal of Philosophy, n0 22, 1957, p. 653-662.
5. J. Rawls, Thorie de la Justice, Paris, Seuil, 1987. Traduction franaise (de
la version remanie de 1975), A Theory of Justice, Cambridge (Mass.),
Harvard University Press, 1971.
6. Voir Jean Ladrire et Philippe Van Parijs, Fondements d'une thorie de la
justice, Louvain-La-Neuve, Editions de l'Institut suprieur de philosophie,
1984 ; C. Audard et al., Individu et justice sociale. Autour de John Rawls,
Paris, Seuil, 1988 ; la revue Critique, juin-juillet 1989, n os 505-506, numro
thmatique ayant pour titre John Rawls. Justice et liberts ; Jocelyne
Couture et Andr Duhamel, Justice distributive, Lekton, vol. I1 n 2, hiver
1991.
6 PHILOSOPHIQUES

.l'engage pas sa philosophie dans une nouvelle direction qui se


concrtisera en 1993 dans son ouvrage, le Libralisme politique7.
Le Libralisme politique est, en fait, aussi ambitieux que la
Thorie de la justice. Mme si nous pouvons aisment reconnatre la
correspondance entre les deux ouvrages Rawls insiste sur la
continuit de son uvre, le fait est que le ton de 1993 est
diffrent. En 1971, Rawls lance une thorie de justice sociale qui sert
justifier l'tat-providence. En 1993, nous pouvons avoir la nette
impression que c'est la stabilit et l'unit des systmes politiques
libraux qui prdominent. C. Kukathas et P. Pettit ont dsign le
changement de focalisation de l'uvre de Rawls comme un
dplacement des arguments portant initialement sur un arrangement
dsirable de la socit politique un arrangement faisable8,
autrement dit de l'exigence de justice l'affirmation de stabilit
institutionnelle.
En ce sens, il est assez instructif d'observer que si Rawls pensait,
en 1971, les institutions politiques et juridiques comme les courroies
de transmission de la justice sociale, il considre, en 1993, les
mmes institutions comme des arbitres objectifs, neutres et bien-
veillants. Le droit ou mieux, l'ide de droit occupe dsormais
une place charnire dans son systme. L'ide de justice sociale a-t-
elle le mme sens ? Ici, Rawls suggre une interrogation sur le rle
qu'il faut accorder aux diffrences dans la socit politique et
l'importance qu'il faut donner la question suivante : comment un
systme politique peut-il tre stable et scuritaire nonobstant les
diffrences sociales ? En fait, le Libralisme politique, mme en
gardant la perspective de la justice sociale, vise davantage la dfense
de l'tat de droit, de la Constitution, des droits libraux et de la
tolrance. Remarquons, en ce sens, comment le concept de
consensus par recoupement a t promulgu au premier rang de
sa thorie.
Sur le plan pratique, notons que Rawls souhaite privilgier un
systme politique soumis au paradigme constitu par une philosophie
politique particulire : le libralisme. N'est-il pas curieux que l'ti-
quette librale soit appose un systme politique moderne sans
que ce libralisme ait eu l'occasion de prouver, par la pratique, qu'il
peut apporter plus qu'une autre conception politique ? Pourquoi ce
privilge, et pourquoi alors ne pas mettre toutes les thories poli-
tiques contribution sans, au pralable, les exclure comme des
doctrines comprhensives ? Le nouveau systme de Rawls peut-il
fonctionner autrement que sous la bannire de la tolrance l'gard
des doctrines comprhensives ? Une dmocratie n'est-elle pas le
lieu o diffrentes positions politiques entrent en comptition ? En
privilgiant une conception, ne fait-on pas tort aussi bien la logique
mme de la politique moderne qu'aux positions politiques rivales ? La
philosophie de Rawls ne risque-1-elle pas de faire ressurgir le dfaut

7. J. Rawls, Political Liberalism, New York, Columbia University Press,


1993 (trad, franaise, Libralisme politique, Paris, PUF, 1995).
8. Voir Chandran Kukathas et Philip Pettit, Rawls : A Theory of Justice and its
Critics, Stanford, Stanford University Press, p. 6-8 (A study of the
desirable ), p. 8-11 ( A study of the feasible )
PRSENTATION 7

du libralisme du XIXe sicle qui se refermait sur ses principes sans


pouvoir considrer les points de vue et les arguments des autres et
qui, surtout, tait incapable de dialoguer, avec les rsultats nfastes
que nous connaissons ? Nous sommes ports rpondre par l'affir-
mative toutes ces questions.
Rawls cautionne-t-il aujourd'hui le nolibralisme qui, comme
nous avons pu le constater, s'imposait depuis le dbut des annes
1970 ? Cela reste voir, mais il nous semble que le ct utopique de
sa philosophie qui avait sduit toute une gnration, bien que trs
modestement, s'estompe lentement. Question d'ge ? Signe des
temps ? Influence de fin du sicle ? Qui le sait ?
En tout cas, ces questions montrent bien l'intrt qu'il y a
valuer le nouveau projet de Rawls ; de mme, elles sont l'origine
des interrogations souleves par les diffrentes contributions qui
suivent. Celles-ci, en effet, s'attachent rexaminer le projet initial
de Rawls, son itinraire et les diffrents thmes qui surgissent de ses
rflexions philosophiques. Les jugements que nous venons de porter
sont-ils justes ? C'est ces questions que les textes runis dans ce
numro de Philosophiques tentent de rpondre.

Facult de droit
Universit Laval

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