Vous êtes sur la page 1sur 5

Les animaux du Moyen Age occidental et leurs rapports

avec les hommes, de quelque ct qu'on les considre, restent


largement inconnus. Les fouilles rcentes en Allemagne, en
Angleterre, dans les mondes scandinaves et slaves et, depuis
quelques annes, en France, nous ont fourni un certain nombre
d'hyPOthses et quelques certitudes leur endroit, confirmant
divers documents crits ou, aussi souvent, confirms par eux. Mais
la qute reste encore trs longue et soumise divers alas. Il
faudrait paralllement tudier tous les tyPes de textes et de
reprsentations que nous a lgus le Moyen Age et voir ce que l'on
peut en tirer pour asseoir une qute zoologique rpondant aux
exigences modernes, tout en tablissant les proccupations accumu-
les de la zoologie mdivale, c'est-~ire, en particulier, de la
vision, estime par nous concrte, de l'animal par l'homme
(mdival). La lecture de tous ces textes et de cette immense
iconographie se faisant plusieurs niveaux, il importe, pour une
zoologie qui suivrait les critres actuels, de s'arrter aux
lments rels, ou supposs tels, qui peuvent tre fournis dans
les textes, manuscrits ou reproductions iconographiques.

Or ces lments rels sont d'autant plus difficiles


tudier que beaucoup sont recop1.es ou radapts, d'aprs des
textes ou des manuscrits antiques, surtout latins mais parfois
venus du monde grec, de sorte que les ouvrag-es proccupations
zoologiques sont tout autant des histoires de la zoologie (avec
leurs nombreuses strates correspondant chacune un auteur, un
mcrlle,une PQqUe) que d'ventuelles histoires des animaux, avec
leur plus ou moins prcise chronologie.

Je prendrai pour premiers exemples quelques oeuvres bien


connues du haut Moyen Age, dont aucune ne concerne la seule zoo-
logie, mais dont chacune, au sein d'une description d'ensemble de
l'univers, consacre quelques chapitres des animaux qu'elle
distingue au moins des vgtaux ou des minraux. Isidore de
Sville (vers 570-636), dans ses chapitres des Etymologies qui
concernent les animaux ou la gographie, compile, sans les citer,
videmment (et nous ne sommes pas srs de les rePrer tous) de
trs nombreux auteurs antiques depuis Aristote, en passant par
Pline l'Ancien (et tous les auteurs que ce dernier avait lui-mme
compils). SUr certains points, cependant Isidore semble soit
avoir observ par lui-mme, soit avoir remis son rudition
jour: le ver soie, qui vient d'arriver Byzance (vers 552)
depuis les oasis d'Asie centrale, est peu prs correctement
dcrit et situ sur les confins chinois (Sres). L'hirondelle est
campe telle qu'il a pu la voir; Isidore sait galement que
l'lphant a rcemment disparu de Mauritanie (Maroc, Maghreb) et
n'existe plus qu'en Inde, ce qui est une prcieuse notation sur
les animaux en voie de rgression ..Tout n'est donc pas ngatif
dans cette oeuvre un peu dcrie, dont le grand crime reste
d'avoir choisi, tri et donc rduit tout l'apport zoologique de la
science antique quelques dizaines de pages et surtout d'avoir
t celui-l seul que l'OCcident mdival a connu et sans cesse
rpt.

Mention spciale doit cependant tre faite d'un prlat


anglais de peu postrieur Isidore, Adelme, vque de Sherburn
(fin du VIIme sicle) qui, dans les assez nombreux ouvrages qui
nous sont parvenus, a dcrit, parfois avec justesse, prs de 200
animaux, y compris hutre perlire, vermillon du kerms, ver
soie, autruche ou lphant . et pas toujours d'aprs des modles
isidoriens ou antiques. Au IXme sicle, Raban Maur, grand savant
de l'entourage de Charlemagne et de ses successeurs, dont le nom
pour nous prdestin, mi-latin, mi-germain voque le "noir"
(maurus) "corbeau" (Raban), a dans son 'De Universo recopi des
pages entires d'Isidore, avec et l un dtail ou un dvelop-
Pement indits, mais son oeuvre a pour nous un intrt consid-
rable en particulier par sa transmission; en effet, si les manus-
crits issus du Codex de Vienne ne nous livrent que le seul texte,
celui du Mont Cassin, dat de 1023, et celui qui l'a recopi vers
1425 en milieu allemand et est pass, avec le fond de la Palatine
de Heidelberg la Bibliothque Vaticane, dessinent environ 150
animaux chacun pour orner les chapitres ou les lignes qui en trai-
tent. Ces reprsentations ne sont pas toutes, tant s'en faut,
originales puisque celles de 1023 s'inspirent de modles grecs ou
latins et que celles de 1425 interprtent les prcdentes la
lueur d'autres traditions, de nouvelles connaissances ou de
meilleures observations. Elles varient de manire trs suggestive
entre les quatre sicles qui sparent les deux rdactions, mais
certaines, ds 1023, semblent trs "ralistes", en particulier
celles qui concernent les animaux dont les modles sont rares ou
ont disparu par exemple, le chat et le rat noir dont beaucoup
continuent mettre en doute l'existence en OCcident cette po-
que, malgr de rcentes vidences archologiques. Le rat est ici
reprsent comme sortant d'un trou du sol et, malgr l'ambigut
du texte d'accompagnement, ne saurait tre confondu avec une sou-
ris, plus petite et aux moeurs nettement plus domestiques. Bien
d'autres btes semblent galement avoir t observes par le
dessinateur ou reprises d'enluminures fort exactes dont les
originaux ne nous sont pas parvenus .. On voit donc l'intrt de
tels documents dont le texte nous parat faiblement novateur (il
nous indique au moins l'importance de l'influence isidorienne)
mais dont les copies ou les adaptations taient nombreuses et
surtout dont les scribes montrent, ds le dbut du Xlme sicle, a
quel point ils se proccupaient de voir directement ou de se
documenter et de renseigner leurs lecteurs sur les thmes
ralistes dont ils traitaient.

Ces deux manuscrits de Raban Maur sont spars par les


quatre sicles de la zoologie mdivale "classique" dont les
reprsentants peuvent tre traditionnellement rPartis en trois
grands groupes :
Les "observateurs", dont le prototype serait Hildegarde
de Bingen (1098-1179), qui dcrit sans trop d'erreurs plu-
sieurs dizaines d'animaux qui vivaient autour de son abbaye
rhnane; mais elle est parfois prisonnire de ses lectures et
des compilations prcdentes. Les meilleurs observateurs sont
plutt les chasseurs, pcheurs, leveurs, oiseleurs, vtri-
naires, explorateurs, voyageurs en pays 10intains ... 1 dont les
principaux reprsentants sont, par exemple, l'empereur
Frdric II qui rdige, dans la premire moiti du XlIIme
sicle, le 'De arte venandi cum avibus , Partir de sources
arabes, d'Aristote, mais surtout de ses expriences de chas-
seur consomm; une partie des miniatures du manuscrit origi-
nal, remarquables de prcisions, semble mme tre de la main
du souverain; on connat de la mmemanire les grands manuels
cyngtiques commele livre de la chasse' du comte de Foix
Gaston Fbus (1387) ou le-iivre du roy Moduset de la royne
Ratio (vers 1380); les traits de Housebondrie, comme celui
de Walter de Henley, le Ruralium commodorum opus de Pierre
de Crescent... Le De medicina equorum de Giordano Ruffo ou
le Mulomedicina de T. Borgognoni; le livre des merveilles
de Marco Polo, malgr les "amliorations" dutexte et le
mlange des ralits et des lgendes ...
Les "compilateurs" sont dans la droite ligne d'Isidore
de Sville; mais ils utilisent un fichier bien plus consid-
rable; ainsi, au Xlllme sicle, Barthlmy l'Anglais, 'Ihomas
de Cantimpr et surtout Vincent de Beauvais, dont l'une des
trois prodigieuses encycloPdies est consacre au Miroir de
la nature ; plusieurs centaines d'ouvrages, dont certains ne
sont plus accessibles, ont t ainsi rsums, sans cri tique
certes, mais honntement; il ne faudrait pas trop le dcrier
car un certain nombre de ces assertions, qui ont paru par trop
incroyables, reposent en fait sur des sources dignes de foi;
nous pouvons prendre l'exemple de la plante animale, qui
ressemblerait un mouton, reli au sol par un cordon
ombilical en forme de tige et dont la lgende, rapporte aussi
par Herberstein pour la Tartarie du XVlme sicle et par
Margeret au XVllmesicle se rattache l'observation d'une
espce de polypode gant ...
Enfin le Moyen Age occidental possde un nouvel
Aristote avec Albert le Grand qui, au cours de sa longue vie,
a consacr une partie de ses rflexions aux animaux (De anima-
libus, 1270); il compile certes Aristote, mais aussi ses
commentateurs arabes et, surtout, il mentionne le rsultat de
ses propres observations et exPriences et propose une
classification originale; ce grand zoologue est galement
zoohistorien quand il exprime le sentiment que certains
animaux et leur implantation ont pu varier dans le temps.

C'est au terme de ces trois lignes qu'il convient de


replacer les derniers grands zoologues aristotliciens et
mdivaux , qui vivent d'ailleurs au XVIme sicle, C. Gesner
(1516-1565) et U. Aldrovandi (1522-1605).

Il s'agit cette fois d'ouvrages complets sur les animaux,


groupant des milliers de folios (et d'ailleurs suivis, comme ceux
de Vincent de Beauvais, d'autres oeuvres envisageant les plantes,
les pierres prcieuses, etc.); ils compilent tous leurs prdces-
seurs (et, la limite, dispensent de les lire), ajoutent leurs
propres observations, leurs rflexions, font des rectifications et
assurent la mise jour sans compter une trs soigneuse
illustration par planches graves, parfois rePaSses en couleur
sur l'original noir ..

On ne peut certes en attendre toujours une bonne


description anatomique, ni une classification trs subtile;
quelques trs grandes sutdivisions : animaux quatre pattes, ceux
vivant dans l'eau, les insectes, les mollusques Et, l'int-
rieur de ces sutdivisions, un simple ordre alphabtique. Mais on
trouve toujours une prsentation extrieure de l'animal, une tude
de ses moeurs (dont il faut souvent essayer de faire la critique),
nombre des aspects culturels et des rapports homme-animal (man-
quent malheureusement le symbolisme chrtien, les allgories, les
diffrents tyPes d'interprtation possibles, une partie du
folklore), des considrations sur les tymologies, le vocabulaire,
les proverbes, les usages, les superstitions Nous en obtenons
galement de trs prcieuses indications de zoohistoire avec les
dates de grandes invasions de rats, de sauterelles ou la
localisation gographique des animaux telle ou telle priode.

La zoohistoire mdivale peut ainsi se fonder sur des


millions de documents crits ou iconographiques d'accs ais et
d'exploitation immdiate (ce qui ne veut pas dire obvie). Il n'y a
plus qu' les utiliser et les mettre en liaison avec les pro-
duits des fouilles et les rsidus dats des animaux anciens (os,
cuirs, peaux, phanres, graisses,etc.). Les rsultats en atten-
dre sont fondamentaux, aussi bien pour l'histoire des animaux que
pour celle des hommes et, encore plus, celle du milieu et de la
nature. La parole est aux jeunes chercheurs; mais ceux qui se
consacreraient aux documents crits doivent savoir que c'est bien
par les sommes du XVlmesicle que doit commencer la recherche,
par Aldrovandi et Gesner.

R. LauJtan6
GMnVl. ?

R. VeioJtt : Non. LM textM oJug-<.naux 60nt en iat-i..n, ma-i..6 -i..i en


ex.-i..6te un Jt:6u.m en angia-<.6 dit au XVIIe 6-i...c.ie.

P. OUve : Van6 iM texte6 dont vou6 ~a-<.te6 mention, Mt-.a


iaJz.gement qUMtion du po-i..MOn6 d'eau douc.e ?

R. VeioJtt: TJt.6 peu., ma-i..6 -i..i ~aud!ta-<.t ~a-i..Jz.e une tude piu.!>
appJz.o~one.