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y

MENTE CEREBRO
n.o 41/2010
6,50
MENTE y CEREBRO

DORMIR PARA
APRENDER
Durante el sueo construimos recuerdos
y solucionamos problemas

REGENERACION
CEREBRAL
ESTIMULOS SUBLIMINALES
MECANISMOS NEURONALES
DE LA PERCEPCION
SINDROME DE WILLIAMS
SYLLABUS
00041

ICTUS CEREBRAL
ILUSIONES
9 771695 088703

VER ES CREER
MARZO/ABRIL 2010
SUMARIO

10 82

42 16 78
10 ESTIMULACION 24 MECANISMOS NEURONALES 42 ESTIMULOS SUBLIMINALES
DE LA REGENERACION CEREBRAL DE LA PERCEPCION VISUAL Christoph Uhlhaas
Benedikt Berninger y Magdalena Gtz Javier Cudeiro Mazaira Nuestros sentidos captan del mundo
En el cerebro adulto no surge ninguna La percepcin visual es una actividad ms de lo que creemos. Y, sin embargo,
neurona nueva, as rezaba una de las creativa. El cerebro utiliza la informa- los estmulos subliminales slo inuyen
tesis roqueas de la neurologa, hoy cin sensorial y la experiencia previa. en los detalles.
desmentida. Al menos en dos regiones Nuestra percepcin del mundo se va
cerebrales, la neurognesis persiste acti- perlando gracias a la interaccin conti-
va. Ahondando en su conocimiento, los nua entre las etapas del sistema visual. 56 ACTIVIDAD CEREBRAL
investigadores podran alentar la rege- DURANTE EL SUEO
neracin en otras reas cerebrales y, con
Robert Stickgold y Jeffrey M. Ellenbogen
ello, curar el alzheimer o el parkinson. 32 PSICOACUSTICA
Durante el sueo, el cerebro se entrega
DE LA PERCEPCION DE LA ARMONIA al anlisis de datos, en tareas que van
Norman D. Cook y Takefumi Hayashi desde el refuerzo de recuerdos hasta
16 REALIDAD VIRTUAL TANGIBLE
Siglos despus de que la armona a tres la resolucin de problemas.
Vinzenz Schnfelder voces entrase en la msica occidental,
Los investigadores del Instituto Max la investigacin comienza a aclarar por
Planck de Biociberntica en Tbingen qu los acordes suenan en tensin
aplican tcnicas renadsimas para o resueltos, alegres o melanclicos.
explorar la percepcin humana.
Se trata de poner a prueba el trabajo
conjunto de los sentidos.

Marzo / Abril de 2010 N 41


56
64 INFARTO CEREBRAL Y GENERO 78 SINDROME DE WILLIAMS
SECCIONES
Patricia Martinez Sanchez Andrea Lavazza
Las enfermedades cerebrovasculares, Meghan Finn tiene sndrome de 5 Encefaloscopio
el infarto entre ellas, son ms frecuentes Williams, afeccin rara con graves con- i Canibalismo neuronal.
en la mujer, que registran, adems, secuencias sobre el desarrollo fsico y i Enseanza simiesca.
una mayor mortalidad y discapacidad cognitivo. Pero, contra los ms pesimis- i Preparados, listos, msica!
que los varones. tas pronsticos de los mdicos, Meghan iEntrenamiento cerebral o camelo?
ha llegado a ser una estrella de la msica iExiste o no la crisis de la madurez?
y hoy da se esfuerza en recordar a todos i Manos temblorosas.

70 NUEVOS MENSAJEROS la belleza y unicidad de la vida de cada 48 Entrevista


persona, discapacitada o no. Andrea Kiesel:
CEREBRALES
La expectativa marca la diferencia
William Rostne, Stphane Mlik-Parsadaniantz
Molculas que se supona slo con- 50 Mente, cerebro y sociedad
82 JUEGOS DE ORDENADOR
tribuan a las defensas inmunitarias i Comunicacin familiar en la adolescencia.
EDUCATIVOS i Receptores de tipo NMDA y plasticidad sinptica.
participaran en el funcionamiento del
cerebro. Entre otras tareas asignadas, Frank Schubert i Complejidad cerebral explicada mediante
transportaran la informacin e inter- Aducen los fabricantes que los juegos leyes sencillas.
vendran en los dolores crnicos. de ordenador diseados para el aprendi- i Imagen y cocana.
zaje ayudan al desarrollo intelectual 88 Ilusiones
de los nios. Los pedagogos no estn Ver es creer
tan seguros y apostillan que depende
del programa. 92 Syllabus
Ictus: Una emergencia mdica tratable
94 Libros
Epistemologa. Enfermos mentales.
MENTE y CEREBRO
COLABORADORES DE ESTE NUMERO
DIRECTOR GENERAL
ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:
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DIRECTORA FINANCIERA ANGEL GONZLEZ DE PABLO: Estimulacin de la regeneracin cerebral; ALEX
Pilar Bronchal Garfella SANTATALA: Realidad virtual tangible, Juegos de ordenador educativos; SIXTO
J. CASTRO: Psicoacstica de la percepcin de la armona; . NADAL: Estmulos
COORDINADORA DE EDICIONES
subliminales, Entrevista; LUIS BOU: Actividad cerebral durante el sueo,
Laia Torres Casas Encefaloscopio, Ilusiones; PILAR GARCA-VILLALBA: Nuevos mensajeros cerebrales;
EDICIONES JOS MANUEL GARCA DE LA MORA: Sndrome de Williams
Ivn Lacasa Mas
PRODUCCIN
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Albert Marn Garau
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Puricacin Mayoral Martnez
ADMINISTRACIN
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ENCEFALOSCOPIO

CANIBALISMO NEURONAL
La hambruna revela diferenciacin sexual en las neuronas

S e conoca desde hace


tiempo la existencia de
disparidades, en anatoma y
la Universidad de Pittsburg,
han observado que neuronas
cultivadas, tomadas de las
Estos hallazgos llevan a
pensar que con un ajuste nu-
tricional adaptado al sexo en
operacin, entre el cerebro de hembras, sobrevivan ms pacientes sometidos a cuida-
la mujer y el del varn. Un es- tiempo que las masculinas dos intensivos por ejemplo,
tudio con modelos animales correspondientes al afrontar tras enfermedades que inte-
(roedores) ha demostrado que hambrunas. Clark explica que rrumpen temporalmente el
incluso neuronas individuales tal diferenciacin por sexo suministro de nutrientes en

ISTOCKPHOTO
se comportan de forma dis- haba sido evidente en otros el cerebro, como sucede en
tinta segn el sexo. tejidos corporales desde haca los ictus se podra evitar la
Robert Clark y su equipo, decenios, pero hasta ahora no muerte neuronal. Las neuro-
de la facultad de medicina de haban sido examinadas las nas de los hombres podran
clulas cerebrales. Cuando su sufrir menos con una dieta practiquen en tan gran medi-
equipo priv de nutrientes rica en protenas, por ejemplo, da es un misterio, dice Clark.
a las neuronas, las hembras, mientras que una nutricin Es comprensible que durante
para sobrevivir, consumie- rica en grasas podra resultar una hambruna el cuerpo est
ron principalmente recursos ms adecuada para las neuro- dispuesto a destruir masa
ISTOCKPHOTO / PAUL COWAN

grasos, mientras que grandes nas del cerebro femenino. muscular para mantener al
cantidades de clulas masculi- El autocanibalismo resulta resto, pero la destruccin
nas empezaron a metabolizar comprensible en el caso de de las protenas del cerebro
sus elementos constructivos, tejidos corporales no cere- resulta ms difcil de com-
de base protenica, y subsi- brales, pero la razn de que prender.
guientemente murieron. las neuronas masculinas lo Nicole Branan

ENSEANZA SIMIESCA
Las madres macaco le muestran a sus jvenes a valerse de tiles

C mo aprenden los monitos a usar


instrumentos? Al parecer, por ense-
anza de su mam, segn nuevos hallaz-
gos que hacen pensar que la educacin
constituye un rasgo muy arraigado en el
linaje de los primates. No es raro que los
macacos residentes en las cercanas de
un antiguo templo budista en Lopburi,
en Tailandia, arranquen cabellos a las tu-
ristas, para usarlos de seda dental. Cuando
las monas ven que sus jvenes las obser-
van, exageran los gestos de limpieza. Pri-
matlogos de la Universidad de Kioto han
sealado que esta agitada gesticulacin se
parece mucho a la que exhibe una madre
ISTOCKPHOTO / JASON HILL

al ensear a su nio, un lenguaje corporal


al que algunos conductistas han dado en
llamar mocions.
Charles Q. Choi

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 5


PREPARADOS, LISTOS, MSICA!
Por qu resulta ms llevadero un entrenamiento fsico
ENTRENAMIENTO CEREBRAL O CAMELO?
fatigoso si se oye msica? Pocos estudios sealan mejoras debidas
a estos populares programas

C asi todos hemos experimentado el alivio que la msica


aporta al entrenamiento: aumenta la motivacin, distrae
del cansancio y se experimenta la sensacin de que el tiempo L os programas de entrenamiento cerebral se abren paso
en el mercado, pero las pruebas de que capaciten para
pasa ms deprisa. En efecto, se ha demostrado que al entrenar reforzar la memoria o aguzar la inteligencia en sentido
con msica aumenta el rendimiento fsico y el sujeto est ms amplio (y no slo para realizar mejor la tarea que se est
alerta; es posible que la msica contribuya a la segregacin de practicando) siguen siendo magras. Slo algunas investi-
compuestos cerebrales neurotransmisores que afectan al gaciones aprecian indicios de eficacia en ciertos progra-
estado de nimo. mas; la gran mayora de los estudios no se muestran tan
En investigaciones recientes se ha conrmado que la audi- partidarios.
cin de msica resulta ventajosa para elevar el rendimiento Peter Snyder, de la Universidad Brown ha examinado cr-
fsico de quienes precisan hacer ejercicio por obesidad o por ticamente una veintena de trabajos sobre esos programas.
cardiopatas. Se ha observado que, en muchos de estos indi- En conjunto, establece, resultan ms bien decepcionantes.
viduos, la msica aumenta el rendimiento fsico en ms de Estn cargados de fallos que inducen a confusin, como la
un 20 por ciento, pues perciben que los ejercicios les resultan inexistencia de grupos de control y de seguimiento, advierte
ms fciles. Snyder. Ms de una tercera parte de los estudios examina-
Los indicios arqueolgicos llevan a pensar que la composi- dos, muy chapuceros, no merecan siquiera la inclusin
cin y escucha de msica constituye una de las acciones bsicas en el anlisis. Ciertos productos armaban servir para el
de los humanos. Incluso los nios muy pequeos reaccionan a tratamiento para la demencia, pero Snyder no hall prueba
la msica rtmica, moviendo brazos y piernas al comps. alguna que respaldase tales asertos.
El ejercicio aerbico y las funciones fisiolgicas bsicas, Uno de los artculos, sin embargo, s superaba lo esperado.
como la respiracin y el latido del corazn, constituyen, al La Clnica Mayo someti a examen un programa, Brain Fit-
igual que la msica, actividades rtmicas. Dado que nuestro ness Program, de Posit Science, al que Snyder, en un nuevo
organismo est habituado a ritmos, la influencia de sonidos estudio, haba declarado el ms perfectamente diseado
acompasados nos ayuda a organizar nuestros movimientos de todos los evaluados por l. Los investigadores de la Mayo
fsicos. descubrieron que este programa potenciaba al cerebro en
En el caso de un ejercicio aerbico, parece que un ritmo aspectos sin relacin directa con el entrenamiento. En lugar
sencillo y rpido es importante. Segn investigaciones, el de aprender a repetir mecnicamente lo que haban prac-
heavy metal, el pop rpido o el hip-hop son gneros idneos ticado, los participantes obtuvieron mejores puntuaciones
para estimular el sistema nervioso y facilitar la conducta en una gama de funciones cerebrales, arma Glenn Smith,
fsica y la expresin corporal. Aunque las pruebas no son director del trabajo.
concluyentes, es posible que ese tipo de msica contribuya

a generar en el cerebro las veloces ondas beta, caractersticas


de una mente intensamente aplicada, activa, y, lo que es de
mxima importancia, motivada. Adems, la msica y el mo-
vimiento rtmico pueden inducir la liberacin de sustancias
opiodeas en el cerebro, molculas asociadas con el placer y
la euforia.
Por otra parte, aunque la msica de rock duro posea la velo-
cidad y el ritmo adecuados, algunas piezas parecen destruir la
simetra entre los hemisferios cerebrales e inducir inquietud,
provocando prdidas de rendimiento, a causa de la irregulari-
ISTOCKPHOTO / WEBPHOTOGRAFEER

dad de sus ritmos y la estridencia irritante de sus tonalidades.


Y el entrenamiento para la prdida de peso diere del ejercicio
aerbico rtmico, pues no depende tanto de la rapidez del rit-
mo: el rendimiento parece mejorar con msica no muy rpida
acompaada de letras sugerentes.
Mark A. W. Andrews,
departamento de siologa del Colegio Lake Erie

6 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Los usuarios del programa reforzaron
eforzaron je, entre o
otras funciones importantes. En
su memoria operativa el sistema ema p
los probandos, tanto si el nmero de
que retiene por un momento o re
receptores de dopamina era en un
datos en la mente, como la principio demasiado elevado o
recordacin de los nmeros escaso, el resultado del entre-
que estamos marcando al namiento cerebral consisti
telefonear y la velocidad en desplazarlos hacia el
de procesamiento, dos equilibrio ptimo.
cualidades que se degra- La plasticidad cerebral
dan con la edad. es bien conocida, explica
No obstante, este re- Torkel Klingberg, director
fuerzo fue mnimo. Los de la investigacin. Pero
sujetos que utilizaron el jue-- nadie
n haba demostrado que la
go mejoraron su memoria hasta asta el bioqumica
bioqum del cerebro presentase esta
doble de lo alcanzado por los pertene- clase de pla
plasticidad. Klingberg ha desarro-
cientes en el grupo de controll (que dedic llado el programa
progra utilizado en el estudio, lla-
un tiempo igual a ver documentales
mentales educati- mado Cogmed Working
Wor Memory Training, y posee
vos por televisin). Al cabo de ocho semanas de acciones de la corresp
correspondiente compaa.
entrenamiento, esa mejora rondaba tan slo un Snyder ha alabado el estudio de Klingberg, pero
4 por ciento. Efectos tan reducidos
ucidos como ste son ha sealado tambin que es un hecho que el cere-
caractersticos de los estudioss sobre programas de bro puede cambiar en respuesta a una variedad de
entrenamiento cerebral, afirma rma Snyder. No obs- solicitudes. Desde su perspectiva, las compaas de
tante, confiesa que es la primeramera vez que apare- software siguen estando
estan presionadas para demostrar

ISTOCKPHOTO / JULIE FELTON (cerebro); ISTOCKPHOTO (cuerpo)


ce un estudio bien realizado o entre un montn que sus productos son so muy ecaces, especialmente
de bibliografa lamentable. Aunque el estudio a largo plazo, y pocos
poco programas han demostrado
fue financiado por Posit Science, ninguno de exibilidad en reforzar destrezas que no hubieran
los investigadores participantes tiene intereses sido practicadas.
financieros en esa compaa. El mejor procedimiento para reforzar la memoria, dice
Aunque la magnitud de la mejora pueda ser pequea, lee- Snyder, es el ejercicio fsico. En segundo lugar, una dieta ade-
mos en otro estudio reciente, el efecto del entrenamiento sobre cuada y una vida social activa resultan tambin beneciosas
el cerebro resulta perceptible. En febrero pasado neurocient- para el cerebro. Logra el software superar los resultados de
cos del Instituto Karolinska se valieron de escneres de TEP y tales prcticas?, se pregunta Snyder. Francamente, tengo mis
RMf para apreciar variaciones en el nmero de receptores de dudas. Pruebas no hay.
dopamina, un neurotransmisor que participa en el aprendiza- Robert Goodier

NO TE PASES CONTNDOLO
Segn un estudio reciente efectuado en la Universidad de Nueva York en
Stony Brook, dedicar excesiva atencin a los propios problemas en las charlas
con amigos puede llevar a la depresin, en chicas de edad escolar. La investi-
gacin haba apreciado ya que las muchachas son ms proclives que los chicos
a rumiar sus problemas y a contarles repetidamente sus dicultades a sus
amigas, a especular sobre sus causas y a detenerse demasiado en emociones
negativas. En este nuevo estudio, las psiclogas han conrmado que las ms
proclives a la introspeccin y al incesante recuento de sus problemas presen-
tan ms sntomas depresivos que sus compaeras. Se ha observado tambin un
nuevo vnculo con las experiencias romnticas: haba mayor probabilidad de
sntomas depresivos en las ms enamoradizas.
Robert Goodier
JUPITERIMAGES

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 7


EXISTE O NO LA CRISIS DE LA MADUREZ?
Aunque son muchos quienes al envejecer tratan de aferrarse a su juventud, las personas de mediana edad
se sienten, en realidad, ms felices y satisfechas en su vida cotidiana que los adultos jvenes

M uchas personas estn convenci-


das de que la madurez conlleva
una crisis vital inexorable, pero la so-
prdida de seres queridos, no a la edad
propiamente dicha.
La nocin de crisis mesovital parti
su vida cotidiana que los adultos jve-
nes. Ya se han abierto paso en la vida,
se han estabilizado en su trabajo y han
ciologa no respalda semejante idea. En de seguidores de Sigmund Freud, quien crecido los hijos. La mediana edad cons-
realidad, y segn un estudio reciente, consideraba que, durante la segunda mi- tituye, en promedio, una etapa feliz.
slo el 26 por ciento de los adultos de tad de la vida, los pensamientos nacan Las crisis mesovitales estn, a me-
ms de 40 aos maniestan experimen- del temor a una muerte ya entrevista. nudo, ms denidas por la percepcin
tar una crisis tal. No se est diciendo que Aunque son muchos quienes al enve- ajena que por la nuestra propia. Es pro-
las personas de mediana edad se hallen jecer tratan de aferrarse a su juventud, bable que muchos estereotipos clsicos,
libres de problemas o de sufrimientos las investigaciones que he realizado me como la adquisicin de un costoso co-
psicolgicos, sino que esas penalidades dicen que las personas de mediana edad che deportivo, tengan ms que ver con
suelen deberse a la enfermedad o la se sienten ms felices y satisfechas en la mejora de estatuto econmico que

LA PRCTICA ELIMINA PREJUICIOS MANOS TEMBLOROSAS


En todas partes encontramos estereotipos sobre gentes
Descubiertas las races del tremor esencial
de razas distintas de la propia. Se ha evidenciado, en una
investigacin reciente, la existencia de un vnculo entre ta-
les sesgos implcitos (inconscientes) y el efecto de diferen-
cia racial, a saber, que logramos distinguir mejor los ros- S i le tiemblan las manos al escribir o en otras tareas, es
posible que sufra usted una dolencia neurolgica bas-
tante comn, denominada tremor esencial (TE). No menos
tros de personas de nuestra raza que los de razas distintas.
En el estudio, los prejuicios de los caucasianos hacia los del 7 por ciento de los mayores de 65 aos la padecen. Puede
afroamericanos se redujeron en cuanto aprendieron a in- afectar tambin a la cabeza y a la voz. En casos graves, el
dividualizar los rostros de esa raza. temblor resulta invalidante.
La causa de semejante temblequeo vena de antiguo
Aunque el efecto de diferencia racial no es la causa de siendo un misterio. Pero se est empezando a descubrir
prejuicios, s diculta la superacin de ideas preconcebidas, una explicacin biolgica del problema: un gen que insta
arma Sophie Lebrecht, autora principal del estudio. Slo su aparicin, as como una signatura patolgica de ese de-
despus de aprender a diferenciar entre s los rostros de sorden cerebral.
personas de otras razas resulta posible empezar la demoli- Era sabido que al TE subyacan factores biolgicos, pues la
cin de tales estereotipos. mitad o ms de los casos se da en grupos familiares. Pero no
Nicole Branan se haba conseguido atrapar a ninguno de los genes respon-
sables. Para localizarlos, cientcos pertenecientes a deCODE
genetics, en Islandia, han comparado las secuencias de ADN
pertenecientes a centenares de aigidos por tremor esencial
con las de millares de habitantes que no lo padecan.
Los investigadores examinaron en cada una de estas
personas 305.624 polimorsmos mononucletidos (PMN),
puntos donde es frecuente que la identidad de la unidad
qumica (la pareja de molculas que compone cada bloque
constructivo de una hebra de ADN) vare de unas personas
ISTOCKPHOTO / SHANE OBRIEN

a otras. De tal anlisis sali a la luz un PMN que difera sis-


temticamente entre los afectados y el resto de la poblacin.
Result que esta misma unidad qumica se hallaba asociada
al TE en poblaciones de pacientes que los investigadores
reclutaron en Alemania, Austria y EE.UU.

8 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


con el ansia de recobrar la ju- gen mayores responsabilidades
ventud: por n resulta posible laborales.
concederse placeres ms exqui- A menudo, la idea de cri-
sitos y caros. sis de mediana edad sirve de
Tambin puede ocurrir que justificacin admitida para
no se observen en la madurez conductas que se dan a partir
muchas crisis genuinas, por de los cuarenta o cincuenta
la sencilla razn de que a esa aos. Insatisfaccin laboral?
edad, los adultos no tienen Dicultades en las relaciones
tiempo para ellas. Alcanzada afectivas? Existe una multitud
ISTOCKPHOTO / TRACY WHITESIDE

esa fase llevan a sus espaldas de explicaciones para tales ex-


la responsabilidad de los hijos, periencias. Y aunque lo fcil sea
todava en aos de formacin, culpar a una crisis de edad, lo
y de sus padres, que s han en- ms probable es que la edad
vejecido. Es posible, tambin, nada tenga que ver.
que hayan pasado a ocupar David Almeida,
puestos de gestin, que les exi- Universidad de Pennsylvania

El PMN recin detectado se ubica en un gen codicante conere un 140 por ciento de mayor riesgo, y el PMN contri-
de una protena llamada LINGO1, que slo se encuentra en buye a tal dolencia en uno de cada cinco casos. Mas pese a la
el cerebro y en la mdula espinal, una distribucin compa- probabilidad de que sean muchos ms los genes partcipes,
tible con roles en trastornos neurolgicos, opina Dietrich amn de otras causas externas, la implicacin del gen corres-
Haubenberger, de la Universidad Mdica de Viena, uno de los pondiente a LINGO1 en el TE constituye un paso importante
autores del estudio. Se cree que esta protena, ahorcajada en para desentraar las races de esta dolencia.
la membrana celular, gobierna determinadas interacciones Se confa en que la historia gentica y celular de TE desem-
entre neuronas; incide, por tanto, en su integridad y en su boque en mejores tratamientos: las medicaciones existentes
funcin. La LINGO1 ha sido implicada tambin en la esclerosis en la actualidad no pasan de ser parcialmente efectivas en el
mltiple y en el mal de Parkinson, pero su rol preciso en estos mejor de los casos. Louis pronostica que estudios como ste,
trastornos y en TE no est claro. que empiezan a esclarecer las races de carcter biolgico,
No obstante, en el caso de TE, se ha conjeturado que la constituirn el punto de partida de terapias con base ms
variacin en LINGO1 puede afectar preferentemente a clulas biolgica que las disponibles hoy.
del cerebelo, estructura que enmienda y armoniza los progra- Ingrid Wickelgren
mas motores con el n de producir mo-
vimientos bien coordinados. Elan Louis,
de la Universidad de Columbia, y sus
colegas han informado recientemente
que han observado degeneracin post-
mortem en el cerebelo de individuos
que haban sufrido TE en vida. Segn
Louis, tal deterioro puede reducir la
calidad de la armonizacin de movi-
mientos en el seno de dicha estructura
cerebral y ocasionar temblores.
Cualquiera que sea el rol de LINGO1
en TE, el alelo recin identicado no es
responsable directo del desorden. La
ISTOCKPHOTO / DAVID SUCSY

posesin de un ejemplar de la variante


peligrosa eleva en un 55 por ciento las
probabilidades de que su portador de-
sarrolle TE; la posesin de dos copias

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 9


Estimulacin
de la regeneracin cerebral
En el cerebro adulto no surge ninguna neurona nueva, as rezaba una de las tesis roqueas de la
neurologa, hoy desmentida. Al menos en dos regiones cerebrales, la neurognesis persiste activa.
Ahondando en su conocimiento, los investigadores podran alentar la regeneracin en otras reas
cerebrales y, con ello, curar el alzheimer o el parkinson

BENEDIKT BERNINGER Y MAGDALENA GTZ

GEHIRN & GEIST / VOLKER STRAETER, BDM DESIGN

1. PAISAJES FLORECIENTES.
Los investigadores confan en
compensar un da la prdida
neuronal de origen patolgico
o traumtico. Para ello se tiene
que llegar a comprender qu
sucede cuando se forman en
los adultos nuevas neuronas.

10 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


L os circuitos nerviosos son algo jo, cerrado
e inmutable. Todo puede morir, pero nada
puede regenerarse. As formul Santiago Ra-
mecanismo que permite modicar continua-
mente la red neuronal. Contribuye, por tanto, a
la plasticidad del cerebro, facultad para reaccio-
mn y Cajal (1852-1934) lo que hasta hace apro- nar ante un entorno cambiante y acomodar a l
ximadamente 15 aos se ha considerado dogma la conducta del organismo. Y, por otro lado, nos
incuestionable: en el cerebro adulto no aparece habilita para instar la neoformacin de clulas
ninguna clula nerviosa ms. Todas las neuro- nerviosas en las restantes regiones cerebrales.
nas se encuentran formadas ya en el nacimien- Si lo logrramos algn da, podramos susti-
to; posteriormente, va disminuyendo sin cesar tuir en cualquier sitio del cerebro las neuronas
su nmero en todos los mamferos, incluidos muertas a raz de un infarto cerebral, un proce-
los humanos, ya que las clulas mueren pero so de demencia de alzheimer o de lesiones.
ninguna ms surge. Merece subrayarse que ya Para aproximarse a esa meta, hay que empe-
por entonces Ramn y Cajal aadiera lo siguien- zar por entender el motivo de la neurognesis
te: Es tarea de la ciencia del futuro modicar en esas dos regiones cerebrales y la razn de
este cruel decreto en la medida de lo posible. que no acontezca, hasta donde sabemos, en nin- RESUMEN
Gracias al trabajo pionero de Joseph Altman guna otra. Para ello, se est investigando cmo,
El nacimiento
en el Instituto de Tecnologa de Massachusetts, a partir de una clula troncal indiferenciada,
de nuevas clulas
llevado a cabo a comienzos de los aos sesenta surge una neurona que adquiere funciones
nerviosas
del pasado siglo, y a otras investigaciones pos- muy especcas dentro de la red neuronal.
teriores, sabemos que al menos dos regiones del
cerebro de los mamferos adultos no se hallan
sometidos a tan cruel decreto. Durante toda
En los ltimos aos se ha puesto de mani-
esto que, durante el desarrollo embrionario y
tambin en el cerebro adulto, las clulas de la
1 Durante mucho
tiempo se consider
cuestin cerrada que en
la vida se producen all nuevas clulas nervio- gla actan con frecuencia como precursoras de los mamferos no surga
sas. Nos referimos al bulbo olfatorio, encargado las neuronas. En el sistema nervioso, las clulas ninguna neurona ms
de las percepciones olfativas, y al giro dentado, de la gla acostumbran llevar a cabo distintas despus del nacimien-
una parte del hipocampo que desempea una funciones: regulan la circulacin sangunea to. Sin embargo, en los
funcin importante en el aprendizaje y en la cerebral, revisten los lugares de contacto in- ltimos aos se ha des-
memoria [vase Neurognesis, por Gerd Kem- terneuronales, forman las capas de mielina ais- cubierto la existencia de
permann; M ENTE Y CEREBRO, n.o 19]. lante alrededor de las prolongaciones nerviosas neoformacin de clulas
La neoformacin de clulas nerviosas en y muchas otras tareas ms [vase Clulas de nerviosas en mamferos
cerebros adultos (neurognesis adulta) puede la gla, por Claudia Krebs, Kerstin Httmann y adultos, especcamen-
observarse en animales con ayuda de retrovi- Ch. Steinhuser; MENTE Y CEREBRO, n.o 11]. Ahora te en el bulbo olfatorio
rus. Los genes de estos retrovirus slo pueden bien, que, adems, pudieran constituir el punto y en el giro dentado del
incorporarse de forma estable al genoma de de partida para el desarrollo de nuevas clulas hipocampo.
la clula husped durante la divisin celular; nerviosas, es algo que hasta hace muy poco nos
fuera de ese momento, la membrana del ncleo
celular impide la penetracin de ADN.
Si el genoma retrovrico contiene la infor-
era todava desconocido.
Sin embargo, en el ao 2000 nuestro equipo de
trabajo, por entonces en el Instituto Max Planck
2 Las clulas madre
de las que proceden
las clulas nerviosas son
macin de la protena uorescente verde (PFV), de Neurologa en Martinsried, descubri que las astrocitos. Una gran
el recin llegado hace que la clula husped clulas de la gla radiales no slo actuaban como parte de las clulas
relumbre en el microscopio de uorescencia, andamio para las clulas nerviosas ambulantes, nerviosas muere; slo
igual que todas las clulas que vayan surgiendo sino que su funcin principal consista en ser el sobreviven las que pue-
a partir de la originariamente marcada. origen de gran parte de las importantes clulas den integrarse en la red
Aplicando esa estrategia, los investigadores piramidales de la corteza cerebral. neuronal existente.
descubrieron que, de la divisin de las clulas Por la misma poca el grupo dirigido por
precursoras del bulbo olfatorio, surgan dos
tipos distintos de neuronas inhibidoras, que se
incorporaban a diferentes capas celulares. En
Fiona Doetsch y Arturo Alvarez-Buylla, de la
Universidad Rockefeller en Nueva York, identi-
c las clulas troncales de las que surgan en
3 Los investigadores
confan en conse-
guir pronto la regenera-
el giro dentado, sin embargo, surga una sola el cerebro adulto las nuevas neuronas del bulbo cin en otras reas ce-
clase de neuronas estimuladoras. olfatorio: eran astrocitos, clulas de la gla con rebrales, lo que sera de
forma estrellada, que en un nmero inmenso gran utilidad en el caso,
Un almacn de piezas se encuentran por todo el cerebro. entre otros, de infarto
de repuesto biolgico Por qu pueden producir estas clulas del cerebral o de la enfer-
La neoformacin celular en el cerebro adulto bulbo olfatorio durante toda su vida nuevas medad de Alzheimer.
resulta fascinante. Por un lado, se trata de un clulas nerviosas, mientras que en casi todas

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 11


La cuna de las neuronas El cambio de agujas:
el destino de las nuevas
Cada una de las dos mitades del cerebro anterior de los mamferos neuronas en el bulbo olfatorio
contiene una cavidad rellena de lquido, el ventrculo lateral. Las clulas
ependimales lo separan del tejido nervioso propiamente dicho. Al lado En el proceso de neurognesis, a partir de
de esas clulas, en la zona subependimal, se encuentra una de las las clulas troncales surgen las clulas pre-
dos cunas de las clulas nerviosas (la otra se halla en el giro dentado cursoras, y stas a su vez producen, tras
del hipocampo). Aqu residen las clulas troncales neurales, clulas que varios pasos divisorios, neuroblastos. En
se dividen con parsimonia. En los ratones esta divisin tarda de dos a algunos casos, sin embargo, aparecen oli-
tres semanas. godendrocitos, clulas de la gla que elabo-
Cuando se divide una clula troncal, por regla general se forma una ran las vainas de mielina que enfundan las
nueva clula troncal y una clula precursora. Esta ltima se divide de bras nerviosas. El cambio de agujas entre
forma mucho ms rpida que la clula troncal y lo hace varias veces, los dos caminos de desarrollo ocurre en el
una tras otra; el nmero de las descendientes se multiplica rpidamente. paso de clula troncal a precursora, pues
Transcurrida una semana, las clulas precursoras se convierten en neu- esta ltima produce, dependiendo de su
roblastos, que son clulas que ya han realizado los primeros pasos en posterior destino celular, distintos factores
el camino de la especializacin para convertirse en neuronas, aunque de transcripcin, que son protenas situa-
capaces todava de dividirse. Ms tarde, las jvenes neuronas migran das en el ncleo celular que determinan la
siguiendo la corriente migratoria rostral hacia el bulbo olfatorio. lectura de la informacin gentica.
Qu son exactamente las clulas troncales originarias? Segn los En el ao 2008 descubrimos en nuestro
experimentos que nuestro laboratorio ha realizado con ratones trans- laboratorio que una clula precursora for-
gnicos, se trata de un tipo especial de clulas de la astrogla. En estos ma neuronas si produce el factor de trans-
experimentos se marcan las clulas troncales neurales de los animales, cripcin DLX2. El factor de transcripcin
para as poder seguir su desarrollo ulterior. OLIG2 lleva, por su parte, a la aparicin de
oligodendrocitos. Ignoramos la razn de
que en la mayora de los casos se produzca
DORSAL FRONTAL DLX2 y slo en unos pocos OLIG2. Habr
que averiguarlo, si queremos estimular en
Giro dentado del hipocampo otras regiones cerebrales la formacin de
precursoras de la neurognesis.
Dimos ya un paso en esa direccin en
TODOS LOS GRAFICOS:DEL ARTICULO GEHIRN & GEIST / MEGANIM

Cerebelo 2008, cuando nuestro grupo descubri que


slo en la regin subependimal haba de-
terminadas protenas (BMP) que inhiban
la sntesis de OLIG2. Gracias a las cuales el
DLX2 se impona y el camino a la neurog-
Bulbo olfatorio nesis quedaba franco.
Tras el cambio de agujas neurona o
Zona subependimal
gla? surgen para las clulas durante su
Corriente de migracin rostral
proceso de maduracin otras posibilidades
de eleccin, que dependen tambin de la
sntesis de factores de transcripcin espec-
cos. Aparece as una neurona neoformada
las restantes regiones del cerebro adulto no en el bulbo olfatorio que puede convertirse
acontece ese mismo proceso? Las clulas ma- en una clula granular y anidar en la capa
dre o clulas troncales son clulas indiferen- celular granular o puede dirigirse a la capa
ciadas, que todava no se han especializado en glomerular y convertirse all en una neuro-
ninguna tarea concreta. Tienen, por decirlo as, na periglomerular.
todas las puertas abiertas: pueden evolucionar De las clulas granulares y de las neuronas
hacia tipos celulares muy diferentes. Y, al mis- periglomerulares existen, adems, distintos
mo tiempo, producen tambin nuevas clulas subtipos. Sin la menor duda, corresponde
madre, premisa necesaria para mantener las su- a las combinaciones especcas de varios
cientes reservas. Si este segundo proceso deja

12 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


DETALLE

factores de transcripcin producidos


simultneamente determinar el desti- Clulas ependimales
Glomrulos
no nal de una neurona neoformada.
Neuronas
Este proceso transcurre todava en par- periglomerulares
te en la zona subependimal y, en parte
tambin, en la corriente de migracin Clulas madre

rostral, en la que las jvenes neuronas Neuroblasto


alcanzan el bulbo olfatorio tras un viaje Clulas precursoras
de unas dos semanas de duracin. Al-
gunas clulas se siguen dividiendo en
esa etapa.
Clulas granulares
En total, arriban diariamente al bul-
bo olfatorio de un ratn unas 30.000 Clulas mitrales
clulas. All, las recin llegadas deben Neuronas inmaduras migratorias
asentarse en el lugar adecuado para
Corriente de migracin rostral
poder formar las primeras uniones con
la red neuronal del bulbo olfatorio.
Toda nueva neurona debe incor-
porarse a una red preexistente. En el de Pars: tener que aprender a diferen- bulbo olfatorio. Migran como clulas
caso del hombre, el fenmeno signi- ciar distintos olores entre s. periglomerulares hasta los glomrulos:
ca que en ocasiones las nuevas han de El principio subyacente establece que nudos conectores con una maraa de
enlazarse con neuronas que tienen ya la mayora de las neuronas neoforma- prolongaciones nerviosas en los que
varias dcadas de existencia, lo que no das evolucionan hasta devenir clulas establecen contacto entre s las bras
debe hallarse exento de dicultades. De granulares, que establecen contacto del nervio olfativo, las clulas mitrales
hecho, slo una fraccin de las nuevas con clulas mitrales a travs de sus y tambin otras neuronas. Cada glo-
neuronas consigue integrarse con xito. prolongaciones. Las clulas mitrales mrulo elabora la informacin de unos
El resto muere muy pronto, posiblemen- reciben seales estimuladoras proce- pocos receptores nasales, razn por la
te a travs de un proceso de muerte dentes del nervio olfatorio, que con- cual est especializado en determinados
celular programada (apoptosis). duce hacia ellas la informacin olfativa olores. Al igual que las clulas granu-
desde la nariz y enva adems datos a lares, las neuronas periglomerulares
El input de informacin sensorial de- la corteza cerebral para su posterior transmiten inhibicin lateral en este
sempea en esos procesos un impor- elaboracin. caso, entre los glomrulos vecinos y
tante papel. Los experimentos reali- Las clulas granulares pueden in- contribuyen a discriminar entre olores
zados con ratones han mostrado que, hibir varias clulas mitrales, que a su similares.
cuanto ms complejos son los olores vez estimulan las clulas granulares. El Mediante la continua incorporacin
con los que el animal entra en contac- resultado de esa conexin es lo que se de nuevas clulas en el bulbo olfato-
to, tanto ms neuronas neoformadas denomina inhibicin lateral: cuando rio, se consigue ajustar exactamente
sobreviven. Si, por el contrario, se blo- una clula mitral se estimula, activa una la inhibicin lateral entre las mltiples
quea la transmisin de la seal desde clula granular vecina, la cual a su vez corrientes de informacin paralelas,
los receptores olfativos nasales hacia el inhibe a otra clula mitral situada a su que circulan entre el epitelio olfatorio
bulbo olfatorio, las neuronas neofor- lado. La estrategia aumenta la capaci- y las clulas mitrales registrando hasta
madas mueren en mayor nmero. Lo dad diferenciadora de distintos olores las diferencias ms nas de un olor a
que mantiene con vida a las neuronas y ayuda a analizar selectivamente mez- otro. Probablemente, a la larga, quedan
jvenes lo descubri hace pocos aos el clas complejas de olores. integradas las neuronas que contribu-
equipo de investigadores dirigido por Un papel semejante lo desempean yen al conocimiento de diferenciaciones
Pierre Marie Lledo, del Instituto Pasteur las restantes clulas recin llegadas al olfatorias de inters para la conducta.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 13


Ser o no ser en el hipocampo

DETALLE

Asta de Amn

Olvidadizo o,
mejor, depresivo? Clulas madre
Ratones transgnicos, en
los que la neoformacin Neuroblasto
de neuronas se encuentra Clulas granulares
afectada, no muestran
ningn tipo de deciencia
en el aprendizaje, ni en la
memoria. En cambio, estos
animales s maniestan de tener lugar, la provisin de clulas madre se comn, son genes para la fabricacin de facto-
cierta tendencia a padecer agota y la neurognesis termina por apagarse. res de transcripcin, es decir, protenas que de-
estados pseudodepresivos, Posiblemente esto es lo que sucede en el cur- terminan la sntesis de otras protenas; operan,
tal y como descubri el so del desarrollo de la mayora de las regiones pues, como una suerte de conmutador.
equipo de Ren Hen, de la cerebrales. Slo en las dos regiones cerebrales Si una clula madre o una clula precur-
Universidad de Columbia mencionadas las regiones productoras de sora activan en el momento correcto de su
en Nueva York, en el ao clulas madre la provisin, por razones que desarrollo un gen clave de ese tipo, acometen
2001. hasta ahora nos resultan desconocidas, no se uno, entre muchos posibles programas, y sellan
Los animales se encontra- agota y continan surgiendo sin cesar neuro- as su destino ulterior, pues todas las otras po-
ban visiblemente estresados nas complementarias. Para todas las restantes sibilidades se desvanecen. En 2008, descubri-
y angustiados. Conducta regiones, la declaracin de Cajal nada puede mos que, en las zonas cerebrales productoras
que concordaba con el regenerarse es correcta, incluido el neocrtex de clulas madre, desarrollan neuronas sobre
descubrimiento de que la en su totalidad, la sede de nuestras percepciones todo las clulas precursoras que producen el
uoxetina y antidepresivos conscientes y de los rendimientos motores. factor de transcripcin DLX2 (vase el recuadro
similares aumentaban la Si, a consecuencia de un infarto cerebral, las El cambio de agujas: el destino de las nuevas
tasa de neurognesis en clulas nerviosas se mueren, no se sustituyen neuronas en el bulbo olfatorio).
el giro dentado adulto. por otras nuevas. Sin embargo, los mdicos han
La uoxetina despliega su depositado hoy en da grandes esperanzas en Recolocar el conmutador
efecto antidepresivo ms los experimentos dirigidos hacia la activacin Pueden reprogramarse, por tanto, astrocitos en
completo slo cuando han de la neurognesis de forma articial en esas clulas nerviosas hacindoles leer genes clave
transcurrido algunas sema- zonas. que, en condiciones normales fuerzan a una
nas de tratamiento, lo que Para ello, los investigadores tienen que re- clula madre o a una clula precursora a seguir
quiz reeje el perodo de programar astrocitos en aquellas regiones, al el camino que conduce a la neurona. A partir
tiempo necesario para que objeto de que puedan servir de clulas madre y de la neurobiologa evolutiva de la corteza ce-
se produzca la maduracin producir nuevas clulas nerviosas. Un cambio rebral conocemos ya, aparte de la DLX2, otras
y la integracin de las de agujas de alcance fundamental en el de- protenas-conmutador; por ejemplo, el fac-
clulas neoformadas. sarrollo celular est gobernado por los genes tor de transcripcin neurogenina-2. Mientras
controladores (master control genes). Por lo que el DLX2 conduce a neuronas inhibidoras,

14 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Las neuronas neoformadas no se hallan connadas en el bulbo olfatorio. Se encuentran
tambin en el giro dentado, una parte del hipocampo que desempea un papel determi-
nante en el aprendizaje y en la formacin de la memoria. Estudios realizados en roedores
han puesto de maniesto que las tareas de estas clulas consisten en diferenciar modelos
semejantes, cuando, por ejemplo, se coloca a los animales en un nuevo entorno que se
asemeja al anterior en algunos detalles.
El grupo dirigido por Paul W. Frankland, de la Universidad de Toronto, descubrieron en
2007 que las neuronas de incorporacin reciente en los circuitos conectivos del hipocampo
tienen en su mayora entre cuatro y seis semanas de vida. En esta fase de su desarrollo las
neuronas jvenes son especialmente acoplables y establecen relaciones con otras clulas
nerviosas ms fcilmente que sus semejantes ms viejas.
Al igual que en el bulbo olfatorio, a las recin llegadas al hipocampo les amenaza tambin
una pronta muerte en el caso de que no consigan integrarse en la red. De hecho, tan slo
en torno a un diez por ciento de las clulas neoformadas lo consiguen. En este sentido, Fred
Gage y sus colaboradores descubrieron en 2006, en el Instituto Salk de La Jolla en California,
que las neuronas en fase de desarrollo sobrevivan si y slo si se activaban en ellas determi-
nadas molculas-antena para el neurotransmisor glutamato, los receptores NMDA.
Cuando los investigadores, mediante manipulacin gentica, eliminaron este tipo de
receptor de las neuronas neoformadas, stas murieron. Sin embargo, si se bloqueaban los
receptores NMDA en las neuronas en fase de crecimiento, no se moran todas; sobrevivan
tambin aquellas a las que les complementaba el receptor NMDA. La decisin sobre la vida
y la muerte no depende de cada clula por separado, sino de la situacin global de todas
las neuronas recin llegadas.

BENEDIKT BERNINGER
mediante la neurogenina-2 surgen mayorita- Antes de soar en tratar enfermedades neu-
riamente clulas estimuladoras. rodegenerativas o lesiones cerebrales mediante
Se puede cambiar entonces una clula de la modicaciones genticas de los astrocitos, ha-
astrogla en una neurona hacindola producir br que responder a otra cuestin bsica: Se 2. NEURONAS SORPRENDENTES.
DLX2 o neurogenina-2? Para investigarlo, culti- incorporarn correctamente estas clulas re- Cuando se hace que una clula
vamos en placas de Petri astrocitos procedentes programadas en la red neuronal preexistente? de astrogla (arriba) produzca
de la corteza cerebral de ratones jvenes. Intro- Para ello deberemos entender mejor los pro- neurogenina-2, sta se trans-
dujimos el gen clave (en este caso, neurogeni- cesos que acontecen durante la integracin de forma en el plazo de algunos
na-2) en su ncleo celular. Al cabo de unos cua- las neuronas neoformadas de manera natural das en una autntica neurona
tro o seis das, algunas de las clulas empezaron en el cerebro adulto. Slo as evitaremos el ab- con sus tpicas prolongaciones
a cambiar y a adquirir los signos tpicos de las surdo de abocarnos a un proceso de muerte (fotografa del medio, despus
neuronas (vase la gura 2). celular programada. de tres das; fotografa de aba-
Tras someter a prueba su excitabilidad elctri- Sabemos ya que sobre las neuronas en fase jo, despus de cuatro das).
ca, comprobamos que, a diferencia de los astroci- de desarrollo actan diferentes hormonas y
tos, las clulas modicadas producan potencia- factores de crecimiento que les permiten ma-
les de accin elctricos, indicio de que, por lo que durar y formar correctamente las respectivas
concierne a la funcin, nos encontrbamos ante prolongaciones para la recepcin de seales
neuronas genuinas. Averiguamos luego que esas (dendritas) y para su emisin (axones). Consu-
clulas pueden establecer sinapsis, para comuni- mada esa etapa, pueden integrarse las clulas
carse entre s. Al menos en las placas de cultivo, nerviosas nuevas en los circuitos conectivos BIBLIOGRAFIA
se integraron tambin en redes neuronales. neuronales cuyos modelos de actividad deter- COMPLEMENTARIA
Ahora hay que conrmar si tales plantea- minan nuestra conducta.
mientos se cumplen en un organismo. De he- ADULTE NEUROGENESE IM
cho, disponemos de las primeras pruebas de que Benedikt Berninger es bilogo e investiga en el Instituto HIPPOCAMPUS . J. Bischof-
se pueden desencadenar los mismos cambios en de Fisiologa de la Universidad Ludwig Maximilian de berger y C. Schmidt-Hie-
las clulas de la gla de la corteza cerebral de los Mnich. Magdalena Gtz ensea genmica fisiolgica en ber en Neuroforum, vol. 3,
animales vivos. No est raticado, sin embargo, la misma universidad y dirige el Instituto de Investigacin pgs. 212-221; 2006.
que formen adems neuronas funcionales. en Clulas Madre en el Helmholtz-Zentrum de Mnich.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 15


Realidad virtual
tangible
Los investigadores del Instituto Max Planck de Biociberntica en Tbingen
aplican tcnicas renadsimas para explorar la percepcin humana.
Se trata de poner a prueba el trabajo conjunto de los sentidos

VINZENZ SCHNFELDER

TODAS LAS FOTOGRAFIAS DE ESTE ARTICULO: GEHIRN & GEIST / MANFRED ZENTSCH
A nte m aparece un tnel largo, en cuyas
paredes se observan marcas confusas.
Me adentro con cautela. Avanzados dos metros
Desde hace ya diez aos, los investigadores
del Instituto Max Planck de Tbingen uti-
lizan las tcnicas de simulacin ms avan-
todo resulta ya obscuro a mi alrededor. Una voz zadas. En lugar de emplear entornos reales,
salida de la nada me ordena que me gire. En los cientficos sitan a los voluntarios en
el tnel se observa ahora una esfera otante, entornos generados por ordenador y explo-
que se mueve siguiendo el desplazamiento de ran as los diferentes procesos de percepcin:
mi mano. Debo colocarla all donde creo que Cmo distingue el cerebro entre estmulos
estaba antes. Sin problemas. reales y simulados? Cmo debe estar cons-
Lo que suena a fantasa desbocada por los truido un mundo simulado para que tenga
efectos de los narcticos es investigacin bsica apariencia real? Y cmo combina nuestro
para el departamento de psicofsica cognitiva cerebro las seales procedentes de los dife-
en el Instituto Max Planck de Biociberntica rentes sentidos?
en Tbingen. El grupo dirigido por Heinrich Esta ltima cuestin ocupa a John Butler.
Blthoff se propone descubrir el mecanismo Su investigacin se centra en el mecanismo
de nuestra percepcin; es decir, de qu modo de cooperacin entre la vista y el sentido del
nuestro cerebro vincula los estmulos que per- equilibrio, situado en el odo interno, cuando
manentemente excitan nuestros sentidos y, a percibimos movimiento. Para ello Butler invi-
partir de ellos, genera una percepcin global. ta a los voluntarios a entrar en su Laboratorio
Pero hay una dicultad escondida. Si se deja de Movimiento. Los sujetos se sientan en una
expuestos a los voluntarios slo a sencillas confortable butaca frente a una pantalla de
pruebas de percepcin mediante imgenes en proyeccin. Silla y pantalla se hallan unidas
una pantalla de ordenador, podemos controlar a una plataforma que se desplaza y gira en
los parmetros de estimulacin, como forma, todas direcciones.
color o movimiento; pero entonces el entorno Butler comienza por simular un movimiento
de pruebas se aleja bastante de la realidad. En la hacia delante de manera visual slo, proyec-
vida cotidiana, el torrente de informaciones sen- tando un campo de estrellas en la pantalla que
soriales procedentes de la vista, el odo, el tacto se mueve hacia los observadores. Recuerda la
o el sentido del equilibrio es muy superior. clsica imagen de los protectores de pantalla de
La solucin la aporta la realidad virtual, los ordenadores. A continuacin, venda los ojos
donde se permite controlar las condiciones de de los participantes y activa un desplazamiento 1. EL MUNDO SIMULADO.
los experimentos sin tener que renunciar a la hacia delante de la plataforma entera, con el El autor del artculo pudo
semejanza con la realidad. Adems, los mun- objetivo de que comparen ambas velocidades experimentar los descubrimien-
dos virtuales son modicables de manera casi de desplazamiento: qu procedi con mayor tos novedosos obtenidos en
ilimitada. Slo deben reprogramarse determi- rapidez, el vuelo por el campo de estrellas o el investigacin sensorial por el
nados parmetros. desplazamiento hacia delante? Cyberneum de Tbingen.

16
17
3. VISTA VIRTUAL DEL TUNEL.
La pantalla situada ms a la derecha
muestra el escenario que observa el
probando a travs de sus gafas. A tra-
vs de un micrfono recibe las rdenes
pertinentes acerca de sus tareas; por
ejemplo, colocar la pelota de rayas en
un lugar concreto del espacio.

2. UBICACION.
Tras la verdosa fachada de vidrio
opalino del Cyberneum se
esconde el laboratorio donde los
investigadores del Instituto Max
Planck de Tbingen desarrollan
su actividad experimental.

Nuestra percepcin del movimiento, al igual participantes en el experimento estimar las


RESUMEN que del resto de los estmulos, es susceptible distancias. Pero no funcion en algunos casos
de errores. Cuando as ocurre, resulta de gran en los que el resultado de la simulacin com-
Alta tecnologa
ayuda disponer de la capacidad de considerar binada provoc ms errores que observar de
de los sentidos
simultneamente la informacin procedente forma pasiva la pantalla o el desplazamiento

1 La ciencia que estu-


dia la relacin entre
los estmulos objetivos
de diversos sentidos. Ahora bien, cmo sabe
el cerebro cul es la mejor estrategia en cada
momento? Debe conar ms en la vista que
de la plataforma. Ignoramos la causa.
A menudo, el cerebro necesita las informa-
ciones de distintos rganos de los sentidos para
procedentes del exterior en el sentido del equilibrio, cuya informacin interpretar los estmulos de manera unvoca.
y la percepcin subjetiva procede del odo interno? Acaso al revs? Pinsese que el sentido del equilibrio no dis-
de las personas es la psi- La estrategia ptima para ponderar los dife- tingue entre aceleraciones procedentes de la
cofsica. Hay una tenden- rentes sentidos se puede calcular matemtica- fuerza de la gravedad y aquellas otras provo-
cia creciente de los inves- mente a partir de la abilidad de cada canal. cadas por fuerzas diferentes. Pese a todo, las
tigadores de aprovechar Para comprobar si la percepcin humana tra- confundimos muy espordicamente.
las posibilidades ofrecidas baja segn dicho patrn ideal, Butler desplaz
por la realidad virtual. a la vez el campo de estrellas y la plataforma; Embriagados por la aceleracin
los voluntarios disponan, pues, de diver- Se lo debemos principalmente a nuestro senti-

2 Experimentos lle-
vados a cabo en el
Instituto Max Planck de
sos estmulos sensoriales que entraban a un
tiempo por distintos canales. Con ello debera
aumentar la precisin de la percepcin. Pero el
do de la vista. Quien puede mantener la mirada
ja en el horizonte o en otro punto de referen-
cia determina con facilidad qu fuerzas fueron
Ciberntica Biolgica experimento de Butler no permiti observar desencadenadas por el movimiento y cules
revelan que nuestro ce- dicho efecto a la primera, hasta que los inves- por la gravedad: slo las primeras transcurren
rebro combina los datos tigadores sustituyeron el cielo estrellado por paralelas al horizonte.
procedentes de distintos columnas en una supercie plana. El principio se aplica en los simuladores de
canales sensoriales para De repente los participantes pudieron es- vuelo. Para simular una aceleracin hacia de-
crear una explicacin a- timar la velocidad con la exactitud que caba lante, basta dejar caer el asiento del piloto. La
ble de nuestro entorno. esperar de la combinacin ptima de estmulo fuerza de la gravedad empuja al piloto contra
visual y percepcin de aceleracin correspon- el respaldo del asiento. La referencia del hori-

3 Existen problemas
prcticos que pueden
ser resueltos gracias a los
diente al sentido del equilibrio. Segn Butler los
resultados de la prueba combinada se aproxi-
man bastante, en media estadstica, al resul-
zonte cambia tambin. Lo que en la realidad es
abajo, los pilotos lo consideran detrs. Por
eso mismo, los participantes del vuelo simula-
hallazgos derivados de las tado derivado ideal de la frmula de clculo. do sienten una aceleracin hacia delante.
investigaciones aborda- Desconocemos, sin embargo, los mecanismos Este truco de simulacin ha sido analizado
das. As, el uso de simu- cerebrales responsables de que eso sea as. en detalle por Daniel Berger, informtico de T-
ladores de vuelo en la La supercie del suelo y las columnas po- bingen, y Paul MacNeilage, de la Universidad de
formacin de los pilotos. dran ser decisivas. Son ellas las que aportan California en Berkeley. Impulsaron hacia atrs
una relacin de tamao que permite a los a sus voluntarios en la plataforma mvil con

18 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


distintos niveles de fuerza, al tiempo que reci- experiencia de vuelo lo ms real posible puede
ban impulsos visuales con inclinacin y acele- serles vital. Ello requiere que la percepcin que
racin variables. Acto seguido, los voluntarios se tenga de las situaciones crticas durante los
deban estimar su movimiento corporal real. entrenamientos se equipare a la correspondiente
Se haban desplazado hacia delante (acelera- a las situaciones reales. En palabras de Beykirch
cin) o haban cado (fuerza de la gravedad)? cuanto mejor comprendamos cmo las perso-
Se comprob que, para que la cada no se nas perciben el movimiento, antes podremos A menudo
percibiera como tal, la velocidad de giro de la centrarnos en los estmulos importantes.
plataforma no deba sobrepasar determinado Una inversin peligrosa de la mencionada
el cerebro
umbral. A partir de dos o tres grados por se- ilusin perceptiva aparece en casos de acele-
gundo, el cerebro percibe el giro y la ilusin se raciones especialmente intensas; por ejemplo,
requiere
rompe. Si los participantes vean en la panta- en el despegue de un portaaviones. Pese a que
lla de proyeccin un escenario que evocaba la el avin se encuentra realmente en lnea hori-
informaciones
aceleracin, acorde con el movimiento hacia
delante simulado, no se perciba la cada, aun
zontal, los pilotos tienen la impresin de que
el morro de sus aviones apunta hacia arriba.
procedentes
cuando los parmetros estuvieran por encima Dicho engao se ha cobrado ya algunas vc- de diferentes
del umbral de percepcin antes comentado. timas al provocar que los pilotos intentasen
As pues, la percepcin visual dominaba so- corregir la trayectoria hacia abajo y resultar en canales sen-
bre el sentido del equilibrio. Si los investiga- una colisin con la supercie del agua. El efecto
dores adems lo combinaban con un pequeo se produce especialmente de noche o en pre- soriales para
empujn hacia delante, la ilusin percibida sencia de niebla, ya que con buena visibilidad
resultaba todava ms intensa. la vista es capaz de corregir la percepcin del interpretar de
A partir de esos datos, Karl Beykirch, compa- sentido del equilibrio.
ero de Butler, espera poder sustituir los com- Otro proyecto llevado a cabo por Daniel Ber- forma unvoca
plejos simuladores de vuelo por dispositivos ger y Cengiz Terzibas analiza el mecanismo que
ms sencillos. Para los pilotos disponer de una permite a los pilotos de helicpteros mantener los estmulos.
MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 19
su inestable aeronave otando en el aire. De la de contorno distintas: en primer lugar se pre-
misma forma que los ciclistas intentan mante- sentaba una pantalla negra con dos puntos
ner el equilibrio cuando estn parados en un coloreados a modo de referencia. Despus se
semforo, el helicptero requiere un control aada un horizonte llano. La tercera opcin
permanente por parte del piloto. Pero, qu era una simple nube de puntos y, nalmente, se
referencia gua al piloto, el horizonte o el mo- combinaba esta ltima opcin con un horizon-
vimiento de todo el entorno? Qu peso tiene te. Las cuatro condiciones se aplicaron con y sin
en este proceso el sentido del equilibrio? movimiento adicional de la plataforma.
4. PERCEPCION DE MOVIMIENTO. Para dar respuesta a estas preguntas Berger Si el dispositivo se mantena quieto y ade-
En este experimento se inves- simul un helicptero con mximo realismo ms no haba apenas informacin visual adi-
tiga cmo el cerebro de los en la plataforma mvil. Los seis participantes cional, los participantes perdan rpidamente
probandos calcula el movimien- en el experimento haban sido entrenados el control del helicptero. Si, por el contrario, se
to simulado ptimamente en la con anterioridad; ahora deban mantener el mostraban las nubes de puntos o el horizonte
pantalla respecto al movimien- vehculo lo ms estable posible usando un como referencias para la orientacin, les resul-
to real de la plataforma. mando de consola. Haba cuatro condiciones taba mucho ms fcil alcanzar la estabilizacin.

20 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Si adicionalmente se mova la plataforma, los Pequeos pasos
resultados volvan a mejorar, con independen- por el mundo articial
cia de lo que mostrase la pantalla. En el caso del Uno de los primeros experimentos del Trac-
mecanismo de control del helicptero parece kingLab lo realiz Jennifer Campos. A n de
que el sentido del equilibrio es primordial. La familiarizarse con el nuevo instrumento de in-
rotacin revelaba al piloto en qu direccin vestigacin, la psicofsica investig en primer
estaba acelerando, incluso antes de que l lo lugar cuestiones elementales: Cmo distinguir
percibiera visualmente, sentencia Berger. el movimiento que se produce al correr en el
La plataforma mvil es adecuada para dichos mundo real del producido en el virtual? Y la
experimentos pero los voluntarios actan ms respuesta fue que en el mundo virtual las per-
bien de forma pasiva y su interaccin con el sonas se desplazan ms lentamente utilizando
mundo virtual se limita a manipular un mando zancadas ms cortas.
de consola. Si es necesario desplazarse con liber- A continuacin, Campos abord otra cues-
tad por un mundo virtual, la simple pantalla tin, a saber, el modo en que percibimos las dis- El entorno
de proyeccin ya no basta. Es necesario utilizar tancias recorridas a pie Lo hacemos mediante
unas gafas especiales que proyectan una imagen la sensacin visual o a partir de las seales que es ms que
tridimensional del entorno sobre ambos ojos en transmite nuestro cuerpo para controlar los
funcin del movimiento de la cabeza. msculos afectados? Indic a los voluntarios un escenario
El primer modelo fue desarrollado por Ivan que caminasen a lo largo de un pasillo virtual
Sutherland en el Instituto de Tecnologa de en diferentes condiciones. En una situacin procesado
Massachusetts (MIT), a nales de los aos se- estaban quietos y se limitaban a observar el
senta. Debido a la falta de recursos de super- movimiento en la pantalla; en otra, la pantalla
pasivamente
computacin slo poda visualizar objetos sen- proyectaba una imagen negra y las personas se
cillos compuestos de lneas. Adems, el espacio desplazaban prcticamente a ciegas. Tras una
por los
de libre movimiento se limitaba a un metro.
Muy distinta y ms lujosa es la situacin
distancia variable de algunos metros deban
detenerse. Y dejar una bola virtual all donde
sentidos.
en que se encuentran los participantes en el ellos pensaban que haban comenzado a ca-
TrackingLab de Tbingen. Gracias a tcnicas minar.
inalmbricas, es posible desplazarse sin pro- Si los voluntarios slo perciban el movi-
blemas por una supercie de 12 por 15 metros. miento a travs de la pantalla, su estimacin
En la cabeza llevan cascos con bolas reectan- de la distancia recorrida siempre era notable-
tes que permiten que 16 cmaras de infrarro- mente a la baja, en comparacin a cuando re-
jos repartidas en la sala carente de ventanas corran el trayecto a ciegas. Cuando Campos
sigan la posicin de la persona, all donde se combinaba ambas condiciones mientras se
encuentre. caminaba de forma virtual se poda visualizar
El voluntario lleva, adems, un ordenador el entorno virtual, las estimaciones se situa-
porttil atado a la espalda que, en funcin de ban en la franja intermedia de valores. Mas,
las seales de la cmara, proyecta a una velo- cuando la distancia aumentaba, los resultados
cidad de 60 imgenes por segundo una nueva se asemejaban a los correspondientes a cami-
imagen de la realidad virtual sobre las gafas. nar a ciegas.

5. VISION MAS FAMILIAR.


En el parque de las columnas
es ms sencillo percibir el
CORTESIA DEL MPI FR BIOLOGISCHE KYBERNETIK, TBINGEN

movimiento que en el campo


de estrellas.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 21


En caso de duda, las personas se aban ms orientacin dominante. Independientemente 6. EN UN PASILLO AMPLIO.
de la propia percepcin corporal que del sen- de la direccin en la que nos desplazsemos Los investigadores deben pres-
tido de la vista. As lo corrobor un ensayo en un momento dado, podramos siempre de- tar atencin para que el paseo
ulterior; si Campos desplazaba el entorno vir- terminar con la misma exactitud la ubicacin de Vinzenz por el entorno
tual de la pantalla ms o menos rpido de lo de un punto en el espacio. virtual no lleve contra paredes
que corresponda al movimiento percibido, A tenor de una segunda opcin, el cerebro de verdad.
no repercuta ello sobre la estimacin de la dispone de un identicador de caminos y coor-
distancia. denadas, una suerte de estrella polar cerebral
Tobias Meilinger hizo, por su parte, un expe- en relacin a la cual registramos todas las di-
rimento con voluntarios utilizando los mun- recciones. La diferencia respecto a la primera
dos virtuales del TrackingLab, a n de probar la alternativa radica en que el mapa cerebral debe
capacidad de orientacin. Cmo se congura poder girarse para adaptarse a la direccin en
nuestra percepcin espacial del entorno cuan- la que miremos.
do deambulamos en el interior de un edicio, La tercera opcin sostiene que el cerebro al-
por una ciudad desconocida o bien por un labe- macena todo en la perspectiva en la que per-
rinto? Cmo se combinan las diferentes vistas cibimos las informaciones del entorno; por
en un concepto e imagen nicos? ejemplo, dependiendo de la direccin en la que
recorremos una calle. En tal caso deberamos
Topografa cerebral obtener mejores resultados si volvemos a mirar
A priori, cabra plantear tres posibles explica- ms adelante en dicha direccin.
ciones. La primera hiptesis es la que admite la A n de evaluar la validez de las diferentes
existencia de un mapa cerebral carente de una teoras existentes, Meilinger desarroll un

22 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


laberinto virtual compuesto por pasillos es- virtuales son cada vez ms realistas. Sistemas
trechos en los que se distribuan objetos. Los grcos de calidad como los que antes slo
probandos deban recorrer los pasillos en una podan permitirse centros como el Instituto
direccin. Tras haberse familiarizado con el Max Planck son accesibles hoy tambin para
entorno, deban mirar en diferentes puntos pequeos laboratorios. No obstante, un proble-
del laberinto hacia distintas direcciones. Desde ma de las gafas de visualizacin son los reduci-
all deban indicar, mediante una especie de dos ngulos de visin que actualmente cubren
puntero digital, la direccin donde crean que slo 60 grados, es decir, apenas un tercio del
se encontraban los objetos antes localizados. ngulo de visin natural. Pese a que la vista
Los participantes en el experimento come- perifrica slo la usamos conscientemente de
tieron menos fallos cuando los objetos estaban forma espordica a efectos de orientacin es-
orientados a lo largo de los pasillos, observacin pacial, su papel resulta fundamental. Ampliar
que consolida la opcin tercera, aunque no de el alcance visual de los probandos y reducir el
una forma contundente. Experimentos acome- efecto anteojos son reas en las que actual-
tidos por otros investigadores han demostrado mente trabajan los investigadores.
que cuando se llevan a cabo en salas utilizamos Nuestro entorno es mucho ms que un con-
ejes de referencia paralelos a las paredes. Y en junto de escenas que nuestros sentidos pro-
un estudio de 2004 Jennifer Campos demostr cesan de manera pasiva. Campos cree que la
que las personas interiorizan planos carentes sensacin de encontrarse en un mundo real se
de referencias al desplazarse libremente por basa en la interaccin: cuando los participantes
un edicio. Adaptaramos nuestra estrategia en el experimento pueden mostrarse activos
de manera exible segn la situacin. y sus acciones y comportamientos tienen las
Pero, es posible extrapolar tan fcilmen- consecuencias esperadas.
te los resultados experimentales del mundo Roy Ruddle, de la Universidad de Leeds, cre
virtual al mundo real? El comportamiento en 2006 un espacio virtual en el que los pro-
del probando en un mundo virtual depende bandos deban localizar objetos. Lo decisivo no
en primera instancia de cun rpido es capaz era si haba o no un realismo especial en las
de adaptarse a mirar usando las gafas de visua- imgenes del entorno, sino que exista la po-
lizacin, as como al entorno articial. Algu- sibilidad de moverse de manera natural por el
nos apenas necesitan unos minutos para ello, entorno en lugar de percibirlo solamente. Eso
mientras que otros tardan horas y los hay que se aproxima al objetivo del TrackingLab, in-
se desorientan con facilidad. A veces bastan vestigar percepcin y accin como un crculo
apenas pocos pasos para no saber en qu lu- cerrado. Los resultados de dichos experimen-
gar del TrackingLab se est. Por eso Campos tos interactivos son, no obstante, difciles de
advierte regularmente a los participantes que interpretar, ya que los procesos cerebrales in-
no se coloquen demasiado cerca de las paredes volucrados hasta ahora apenas han sido des-
reales. Transcurrida una hora, la mayora ya cifrados. A ello se le debe aadir el hecho de
no son conscientes de la autntica limitacin que cada probando tiene sus particularidades
Al cabo del espacio. y que el conjunto aumenta la complejidad a

de media hora El objetivo de tanto esfuerzo no es por su-


puesto que los probandos confundan el mundo
medida que se complican tambin las tareas
a realizar.

los voluntarios virtual con el real. Se trata de generar expe-


riencias subjetivas lo ms realistas posibles y
Mediante su investigacin, los psicofsicos
de Tbingen no desean menospreciar el mo-
ya no son las consecuentes reacciones a estmulos como delo clsico de separar los estmulos en sus
objetos que se aproximan u obstculos. Meilin- componentes elementales. Sin sus resultados,
conscientes ger explica las dicultades de pasar por enci- dichos experimentos no seran posibles, opina
ma de un precipicio virtual. Siempre le cuesta Heinrich Blthoff, director del Instituto Max
de las autn- obligarse a s mismo a dar el paso denitivo. Planck. El y sus colaboradores se aprestan a
Y es en dichas situaciones, aparentemente pe- desentraar cmo el cerebro acta frente a la
ticas medidas ligrosas, en las que las personas muestran las complejidad del mundo que le rodea. La reali-
tpicas reacciones corporales: el corazn late dad virtual ofrece un campo de pruebas ideal
del espacio. a una velocidad desbordada y la respiracin para tal n.
se acelera.
Gracias al rapidsimo desarrollo en el mer- Vinzenz Schnfelder es fsico doctorado en el Centro
cado de los juegos de ordenador las imgenes Bernstein para Neurociencia Computacional, en Berln.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 23


Mecanismos neuronales de la
PERCEPCION VISUAL
La percepcin visual es una actividad creativa. El cerebro utiliza la informacin sensorial
y la experiencia previa. Nuestra percepcin del mundo se va perlando gracias
a la interaccin continua entre las etapas del sistema visual

JAVIER CUDEIRO MAZAIRA

TODAS LAS ILUSTRACIONES DE ESTE ARTICULO: CORTESIA DEL AUTOR


S i el lector centra su atencin en esta gura
podr observar un fenmeno genuino de
creacin por el cerebro. La franja intermedia
terrelacin con el entorno, y muchos procesos
mentales, incluyendo la memoria, se cimientan
en la informacin visual.
LA PERCEPCION VISUAL
DEPENDE DEL ENTORNO.
Al observar la gura, adverti-
se percibe ms clara en la parte izquierda que mos de inmediato que la franja
en la derecha. Sin embargo, desde el punto de Visin central es ms oscura en un
vista fsico, eso no es cierto: si medimos la Imaginemos una escena cotidiana. Lo que cu- extremo que en el otro.
cantidad de luz reejada, sta ser la misma bre el campo visual est poblado de guras, En realidad, se trata de una ilu-
en ambas zonas. colores y formas en movimiento. Nuestro co- sin ptica, porque el nivel gris
Podemos comprobarlo de una forma ms nocimiento sobre lo que ocurre en el exterior es uniforme. Aunque el lector
sencilla y sin necesidad de utilizar instru- se basa en la actividad nerviosa desencadenada crea elmente esta armacin,
mento alguno. Tapemos con las manos las por la luz que reejan los objetos. Esta luz atra- la ilusin permanece; se trata
franjas superior e inferior. El resultado nos viesa el ojo y alcanza su capa de clulas ms de una slida creacin del
indicar que estbamos percibiendo una interna, la retina. Aqu se inicia el proceso de la cerebro que se puede explicar
ilusin ptica, producto de la actividad del visin mediante un proceso complejo, aunque por la forma en que nuestro
sistema nervioso. maravilloso. sistema visual procesa el con-
Este sencillo ejemplo ilustra lo que en su da Un fenmeno de naturaleza fsica, como la traste. Lo hace comparando
avanz Vernon Mountcastle: la percepcin es luz, es captado por un tipo especial de clulas, la gura con su entorno, aqu
un proceso creativo, no una rplica del mundo los fotorreceptores, y transformado en un fe- las bandas superior e inferior.
real. Para el hombre, como para todos los pri- nmeno elctrico. Esta es la forma en que las Si las tapamos, la ilusin desa-
mates, la visin es un sentido de una importan- clulas nerviosas o neuronas se comunican; parece y lo que observamos es
cia capital. En la sociedad humana constituye la pequeos cambios de voltaje (del orden de mi- la realidad. O era lo anterior?
piedra angular de nuestro conocimiento e in- livolt), transmisibles de clula a clula.

24 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


La percepcin visual comienza en nuestra la parte posterior del cerebro, el lbulo occipi-
Cerebro
retina, pero no acaba ah. Eso sera tanto como tal (vase el recuadro Cerebro de un felino).
de un felino
decir que omos con nuestras orejas o que per- Pero el proceso no termina ah. El mundo vi-
en donde se muestra el
cibimos los olores con la nariz. La actividad sual est representado en V1 y en otros treinta y
recorrido que realiza la
de las clulas de la retina se transere hacia dos lugares de la corteza cerebral; 25 estn pre-
actividad elctrica que se
el interior del cerebro mediante las bras que dominante o exclusivamente relacionados con la
origina en la retina. Desde
componen los nervios pticos y progresa por visin y los otros siete son reas visuales de aso-
los fotorreceptores, la
numerosas estructuras con una funcin rela- ciacin, implicadas, adems, en otras funciones.
informacin visual viaja por
cionada con la visin hasta que, nalmente,
los nervios pticos hacia el
experimentamos de forma consciente la per- Mapas corticales
ncleo geniculado lateral
cepcin del mundo que nos rodea. Cada lugar levanta un mapa de lo que vemos.
(NGL) del tlamo; desde
La informacin que obtenemos del mundo Los mapas dieren entre s en cuanto al detalle
aqu, hacia la corteza visual
exterior no se limita a la mera experiencia sen- de la representacin del mundo visual y a las
primaria (V1). Las bras
sorial que sigue a la activacin de un recep- caractersticas de las imgenes representadas.
nerviosas que forman los
tor. En el proceso se implican el conocimiento En unas reas tendr especial relevancia el co-
nervios pticos se cruzan
previo y los aspectos emocionales de lo que lor, en otras la orientacin de los bordes que
en el quiasma antes de
vemos. conguran un objeto y en otra la percepcin de
llegar al tlamo, de suerte
una forma compleja, un rostro por ejemplo.
que la parte izquierda del
Vas de informacin Las representaciones o mapas corticales
campo visual que vemos
Cuando hablamos de procesamiento visual y se hallan conectados entre s y tejen una red
con la hemirretina temporal
de la informacin que llega al cerebro desde intrincada. La percepcin visual se originar
(la zona ms externa) del
la retina, debemos referirnos, al menos, a tres por la actividad global de toda la corteza cere-
ojo derecho y la hemirre-
vas de informacin distintas, que trabajan en bral, pero los datos siolgicos y neurolgicos
tina nasal (la ms interna)
paralelo para percibir forma, color y movimien- apuntan hacia cierta especializacin funcional
del izquierdo se proyecta
to. A lo largo del sistema visual encontraremos dentro de cada rea.
hacia la corteza del lado
neuronas capacitadas para sealar, de forma Las seales elctricas generadas en la retina
derecho (va sealada en
especca, las caractersticas de la imagen que forman un primer mapa visual, un autntico
rojo) y viceversa.
observamos; eso nos faculta para identicar c- mosaico del mundo que observamos. Hace
lulas que indican con precisin la direccin en setenta aos, Keffer Hartline consigui regis-
la que se mueve un objeto, la orientacin que trar, mediante electrodos de metal muy nos,
V1
tiene en el espacio o su color. Hace aos, Horace la actividad elctrica en las clulas de salida de
Barlow acu la expresin detectores de carac- la retina de un cangrejo marino, mientras pro- Tlamo
tersticas para referirse a las neuronas que se yectaba una luz sobre el ojo del animal. Con ese NGL
pueden encontrar a lo largo del sistema visual. montaje pudo correlacionar la tasa de disparo
Las seales resultantes de la actividad reti- de las neuronas (cambios de voltaje repetidos
niana (potenciales de accin), conducidas por en el tiempo, o potenciales de accin) con el
los nervios pticos, se dirigen hacia el ncleo contraste del estmulo luminoso.
geniculado lateral del tlamo (NGL); de aqu, Hartline observ, adems, que los mejores
hacia la corteza visual primaria (V1), situada en estmulos eran los ms simples; por ejemplo,

Principales sistemas
de modulacin
que actan sobre las clulas del ncleo geniculado
lateral (NGL). Debido a la inuencia del tronco
Desd Hacia enceflico (en verde) y de las conexiones de retroa-
e V1
V1
limentacin que la corteza enva hacia el tlamo
co
on

(azul), el NGL opera como un ltro dinmico para


Tr

la informacin visual que, desde la retina, se dirige


a la corteza visual; la informacin depender del
estado conductual del sujeto y de las caractersticas
Desde y relevancia del estmulo. En el recuadro se muestra
Desde la retina
el tronco
una ampliacin del NGL que detalla las entradas
que reciben sus neuronas y sus vas de salida.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 25


pequeos puntos de luz que se encienden Nueva comprensin del tlamo
Preparado clsico y apagan. Daba la impresin de que toda la Los hallazgos de los ltimos 20 aos nos mues-
para los estudios complejidad del mundo se detectaba descom- tran un panorama muy distinto. De considerar-
del sistema visual. puesta en pequeos fragmentos, algo similar se un simple centro de transmisin, el tlamo
El sujeto experimental se si- a los pxeles que componen una imagen de ha pasado a convertirse en filtro dinmico,
ta enfrente de una pantalla ordenador. Cada clula ganglionar ve una capaz de controlar la informacin que llega a
de ordenador, donde se pro- minscula fraccin del campo visual: su la corteza visual dependiendo del estado con-
yectan los estmulos visuales campo receptor. La escena abarcada depende ductual del sujeto (despierto o dormido) y de
sobre el campo receptor del nmero de fotorreceptores que recogen su nivel de atencin.
(lnea de puntos) de la clula la luz de esa parte del espacio y muestrean la Imagine el lector que est observando a un
que queremos estudiar. luz reflejada de esa determinada zona. Expe- animal o a una persona dormida. Si levanta-
La actividad neuronal se re- rimentos similares realizados posteriormen- mos un prpado y ponemos delante del ojo una
gistra mediante un electrodo te en otras especies, confirmaron los hallaz- foto o un simple punto de luz, qu ocurrir
mltiple, que permite captar gos y demostraron que la retina constitua en el sistema visual de nuestro sujeto? Detec-
los potenciales de accin en un sistema perfecto para detectar cambios taramos que el estmulo luminoso pone en
respuesta a la presentacin de contraste en la imagen. funcionamiento a las clulas de la retina, el
de los estmulos y tambin mensaje llega al tlamo y desde aqu se en-
eyectar diferentes sustan- Ncleo geniculado lateral va a la corteza visual, donde se reparte por
cias de inters. La actividad Una vez que abandonan la retina, los nervios mltiples reas. Signica eso que el sujeto ve?
registrada se visualiza en un pticos de ambos ojos se dirigen hacia el centro Estrictamente hablando, no. Aun cuando toda
osciloscopio en tiempo real. del cerebro, hasta alcanzar el ncleo genicula- la maquinaria sensorial funciona, el mensaje
Una vez recogidos los datos, do lateral. Esta estructura es muy importante, que llega a la corteza y que acarrea informacin
se representan en forma de sobre todo en los mamferos, porque toda la sobre las caractersticas del estmulo (un punto
histogramas periestmulos; informacin que viene del mundo exterior de luz grande, pequeo, negro o rojo...) no tiene
nos indican los potenciales pasa por ella antes de llegar a la corteza cere- importancia conductual, al no ser consciente.
de accin a lo largo del bral. En el recuadro Cerebro de un felino, en Ese filtrado dinmico al que nos hemos
tiempo y en relacin con los donde se esquematiza el cerebro de un gato, referido y que se lleva a cabo en el tlamo,
estmulos presentados. podemos observar que las bras nerviosas que se realiza de acuerdo con las conexiones que
forman los nervios pticos se cruzan, y crean recibe desde el tronco enceflico y desde la
el quiasma ptico, antes de llegar al tlamo y propia corteza (vase el recuadro Principales
contactar con sus neuronas. sistemas de modulacin). A las clulas de
Luego, las bras nerviosas de las clulas del proyeccin talmicas (clulas de relevo) llegan
tlamo progresan hacia la corteza occipital, aferencias especcas (la informacin visual)
donde el campo visual del lado izquierdo est y aferencias moduladoras.
representado en la corteza visual derecha y Para cumplir ese cometido, se sirven de
viceversa. diversos tipos de neurotransmisores que, en
El hecho de que el tlamo se interponga en trminos generales, modican la mayor o me-
el camino de los axones retinianos podra in- nor facilidad de respuesta de las neuronas del
ducirnos a pensar que se comporta como una tlamo, la especificidad con que responden
estacin de relevo o centro repetidor del men- ante un determinado estmulo y su modo de
saje que le llega, limitndose a conservar su funcionamiento.
estructura espacio-temporal y evitando que Para explicar el control sobre la informacin
haya prdidas de unidades de informacin, visual entrante hemos de dar respuesta a tres
para transmitirla sin mayor alteracin a la cuestiones bsicas. En primer lugar, el conteni-
Ch1/Ch2
siguiente etapa. Se podra argir que, si esto do de la informacin; en qu consiste esa infor-
es as, nos podramos haber ahorrado las co- macin especca (por ejemplo, de una zona de
nexiones celulares intermedias. Bastara con la imagen) que se analizar luego. En segundo
Presentacin enviar, directamente, un axn ms largo que lugar, el cundo se reere al tratamiento de esa
potenciales de accin/seg
Actividad de la neurona

del estmulo visual


cubriera la distancia entre la periferia (reti- informacin en el mbito temporal, y la reper-
na) y la corteza. Lgicamente, eso cambiara cusin de una seal sobre otra que le suceda
el diseo actual del sistema visual, pero no en el tiempo. Por n, el cmo, que se reere
debera crear mayores problemas en cuanto al formato o modo en que los potenciales de
a conectividad, dado que en otras partes del accin (unidades de informacin) llegarn a las
Tiempo sistema nervioso existen conexiones que cu- neuronas corticales, ya sea de forma tnica o
bren distancias an mayores. agrupados en rfagas.

26 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


La distincin en el modo de llegada importa, Modulacin global de la actividad visual
pues vara su efecto sobre la corteza. As, una por un gas: el xido ntrico
actividad dominada por rfagas se relaciona
Control Bloqueando la sntesis de NO
con el sueo, situacin en que la informacin
sensorial pierde su relevancia conductual. Ade-
ms, debido a las conexiones descendentes,
110

de accin/seg
la corteza puede modicar la actividad en el

Potenciales
geniculado; y, con ello, facilitar determinadas
respuestas a la vez que desactiva otras, depen-
diendo de la localizacin del estmulo en el es- 0 0,5 seg
pacio y otras circunstancias.
En el tlamo se controla, pues, la informa- A lo largo del sistema visual encontramos neuronas que responden de
cin sensorial que llegar a la corteza. Ese con- forma selectiva a las caractersticas del estmulo; sealan la longitud, la
trol viene condicionado por el estado del sujeto velocidad o el color del mismo. Ya en etapas muy tempranas, como es el
(despierto o dormido), la importancia relativa caso de la actividad en la retina o en el tlamo, se detecta la sensibilidad
que un sentido tenga sobre los otros en un mo- a determinadas caractersticas de la imagen. Cuando un sujeto mira la
mento determinado y por la atencin que se pantalla del ordenador, y el experimentador presenta repetidamente
preste a un determinado estmulo. un estmulo del tamao ptimo sobre el campo receptor (crculo de
puntos) de una neurona del NGL, se obtiene una respuesta vigorosa de
Oxido ntrico, la clula (control, histograma de la izquierda). Sin embargo, si el tamao
sistema neuromodulador del estmulo es mayor (histograma de la derecha), la respuesta decrece.
En experimentos realizados en nuestro labo- Este tipo de actividad se halla controlada por las entradas moduladoras
ratorio hemos podido comprobar cul es el que arriban al tlamo. Si en el gato bloqueamos la produccin de xido
efecto de algunos sistemas moduladores sobre ntrico (NO), que est ligada a las bras nerviosas procedentes del tronco
la respuesta de las neuronas, tanto del ncleo enceflico, la respuesta de las clulas disminuye ante la presentacin de
geniculado lateral (NGL) como de la corteza ambos estmulos. Es decir, el NO ejerce un control global de la ganancia,
visual primaria. sin afectar a la especicidad del sistema.
El sistema del xido ntrico (NO) ha resul-
tado ser especialmente interesante, tanto por
su novedad (fuimos pioneros en su estudio en
el sistema visual), como por sus caractersti- El xido ntrico regula la actividad rtmica
cas. Dentro de los neurotransmisores, el NO de la corteza cerebral
representa un caso atpico. Es un gas con gran
capacidad de difusin, y que no est sujeto a Actividad en reposo Al aplicar un donante de NO
los mecanismos comunes de almacenamiento 30 100
Potenciales de accin/seg

y liberacin en las neuronas.


El NO constituye un neuromodulador am-
pliamente distribuido por el sistema nervioso
que representa un sistema de comunicacin
intercelular novedoso y capaz de afectar a un
amplio volumen de tejido. Se trata de un meca-
nismo idneo para regular de forma conjunta 0 0
0,5 0 +0,5 0,5 0 +0,5
una cantidad notable de neuronas. Tiempo (segundos)
Este gas permite aumentar (y en algunos
casos disminuir) de forma global la actividad El xido ntrico (NO) forma parte de los mecanismos globales de modu-
de las neuronas, aunque sin inuir en la especi- lacin en el sistema visual; modica la actividad rtmica de las neuronas
cidad de la respuesta. Con otras palabras, una y altera su tasa de actividad. Estas modicaciones son las que aconte-
neurona que detecte con precisin el tamao cen en el paso del sueo a la vigilia y en el cambio de situaciones de
de un punto de luz pequeo y se active mucho relajacin a estados atencionales. En la gura se aprecia el comporta-
menos cuando la magnitud del punto se dupli- miento oscilatorio en reposo de una neurona registrada en el ncleo
ca, ver afectada su respuesta en el nmero de geniculado lateral (NGL) de un gato bajo los efectos de la anestesia. Su
potenciales de accin que dispara por segundo actividad aumenta y disminuye rtmicamente con respecto a un tiempo
si alteramos la produccin de NO, pero seguir de referencia (tiempo 0). Sin embargo, al eyectar sobre la neurona una
detectando preferentemente el punto pequeo sustancia (DEA-NO) que libera xido ntrico (NO), la clula aumenta su
y no el grande. frecuencia de disparo y desincroniza su actividad. El NO contribuye al
fenmeno de despertar cortical.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 27


Estimulacin del prosencfalo basal Procedimiento experimental
En nuestros experimentos, registramos la ac-
Estimulacin tividad elctrica de las neuronas producida al
presentar un estmulo visual (vase el recuadro
Preparado clsico para los estudios del sistema
visual), al tiempo que eyectamos localmente
distintas sustancias de inters, que nos permi-
5 segundos
d
tirn modicar, a voluntad, la actividad de los
El prosencfalo basal es neurotransmisores que controlan el funciona-
una estructura ner viosa miento de las neuronas registradas.
subcortical que se proyecta Para la eyeccin aplicamos la tcnica de la
difusamente hacia la corte- iontoforesis, que se basa en la repulsin de una
za cerebral. La activacin li-
NO
molcula dotada de carga al aplicarle cargas
NO
bera xido ntrico (NO) que elctricas del mismo signo. Una muestra de
modica drsticamente la nuestros resultados se puede ver en el recua-
actividad cortical. En el re- dro Modulacin global de la actividad visual
gistro electroencefalogr- por un gas: el xido ntrico. Cuando en el
co de un gato se observa monitor se presenta un estmulo del tamao
el patrn de ondas lentas adecuado sobre el campo receptor (un punto
caracterstico del sueo. de luz que se enciende y se apaga, por ejemplo),
Tras la estimulacin en el Estimulacin la neurona aumenta su actividad, tal y como se
prosencfalo, la actividad representa en los histogramas periestmulo de
Prosencfalo basal
se hace ms rpida y de la parte superior (control); la respuesta ante un
menor amplitud, un regis- estmulo mayor est muy reducida.
tro caracterstico de activa- Si ahora, al mismo tiempo que aparece el es-
cin cortical. tmulo visual, eyectamos sobre la neurona una
sustancia que inhibe la sntesis de NO, como
la L-nitro-arginina, la actividad de la clula se
reduce aproximadamente a la mitad para los
dos tamaos del estmulo. En otras palabras, el
La corteza cerebral modula la actividad talmica NO modula la excitabilidad de las clulas del
ncleo geniculado; si reducimos la cantidad
Actividad normal en el tlamo Corteza bloqueada de NO disponible, las neuronas disminuyen
de forma notable su tasa de disparo, pero no
cambian su especicidad.
Cul podra ser la implicacin funcional
Actividad neuronal

de lo que hemos descrito? Una conclusin es


inmediata; el NO liberado facilitar la trans-
misin de la informacin visual que proviene
de la retina y se dirige a la corteza.
Podramos considerar al NO como un siste-
ma amplicador anlogo al control de un equi-
Longitud del estmulo Longitud del estmulo po de alta delidad. Al aumentar la ganancia,
nos permite obtener una seal de mayor am-
La corteza visual controla la actividad de las clulas del tlamo y es plitud, sin modicar las distintas frecuencias
responsable de determinadas respuestas especcas ante los estmulos de la seal. Esto nos lleva a otra importante
visuales. Por ejemplo, la selectividad a la longitud que se puede obser- consideracin funcional, porque el sistema de
var en la parte izquierda de la gura. Cuando el estmulo es una barra control basado en el NO podra ser tambin
de luz que se mueve sobre el campo receptor, la neurona aumenta su un mecanismo idneo para funcionar en las
descarga hasta un valor determinado (longitud ptima del estmulo); situaciones de atencin o incluso en el trnsito
a partir de ah, y ante barras ms largas la actividad neuronal decrece. del sueo a la vigilia.
Es decir, la clula seala selectivamente un tamao del estmulo, lo que En relacin con este ltimo punto, el NO
puede ser muy til para la deteccin de bordes y de formas. Por otra representa una sustancia con caractersticas
parte, cuando suprimimos la actividad de la corteza visual, desaparece ptimas para operar como modulador global
la selectividad a la longitud en el tlamo. de los estados de consciencia. Su capacidad

28 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


de difusin le permite actuar en un amplio las neuronas del tlamo en relacin con el NO
volumen de tejido. Se ha estimado, mediante deberan tambin advertirse en amplios terri-
El rea medial
modelos tericos, que desde un nico punto torios de nuestra corteza cerebral. Desde hace
temporal (MT)
de produccin (un botn sinptico de una neu- tiempo se sabe que, cuando un sujeto despier-
del primate
inuye de forma decisiva
rona, por ejemplo) puede cubrir una esfera de ta, su actividad cortical registrada mediante
sobre la actividad en zonas
200 micras de dimetro, lo que incluye, apro- el electroencefalograma, cambia. Y eso es lo
precedentes del sistema
ximadamente, dos millones de sinapsis. que sucede.
visual; por ejemplo, la
La estimulacin elctrica del prosencfalo
corteza visual primaria (V1).
Ciclo sueo-vigilia basal, cuyas clulas inervan la corteza, pro-
En la parte superior de la
No resulta, pues, sorprendente que la inyeccin duce un cambio drstico sobre la actividad,
gura se esquematiza un
de inhibidores de la sntesis de NO en animales registrada con electrodos implantados en la
campo receptor de una
de experimentacin afecte al ciclo sueo-vigilia supercie del cerebro (vase el recuadro Esti-
neurona de MT, mucho
y la reaccin de despertar. De hecho, los datos mulacin del prosencfalo basal). Ese cambio
mayor que los campos de
obtenidos en nuestro laboratorio sugieren que, va parejo a la liberacin de NO; al bloquear su
V1 con los que se conecta
lo mismo en tlamo que en la corteza, el NO sntesis, el efecto desaparece. Llegados a este
y que ven una misma
colabora con otros neurotransmisores (como punto, es difcil sustraerse a una imagen en la
regin del espacio visual.
la acetilcolina) para controlar los patrones de que el despertar cortical, con lo que ello impli-
Cuando un estmulo en
actividad elctrica cerebral caractersticos del ca de aumento en la actividad de las neuronas
movimiento entra en el
ciclo sueo-vigilia y el paso de uno a otro. Lo y, en general, de cambio en el funcionamiento
campo de la clula de MT
hace en razn de su capacidad para modicar del cerebro, est relacionado con la produccin
(parte inferior de la gura),
la actividad rtmica de las neuronas. de un gas. A ese fenmeno lo hemos llamado
sta se pone en funciona-
Veamos el ejemplo que de ello nos muestra soplo del xido ntrico.
miento, seala la direccin
el recuadro El xido ntrico regula la actividad
del estmulo y enva el
rtmica de la corteza cerebral. Se ilustra la acti- Retroproyecciones
mensaje a las neuronas de
vidad espontnea registrada en una neurona de Dejemos por un momento la corteza cerebral
V1; se activan as incluso
la corteza visual de un gato bajo anestesia, una y volvamos al tlamo y a los sistemas que con-
antes de que el estmulo
situacin experimental que presenta ciertas trolan el paso de informacin. Como decamos
las alcance. Prepara
analogas con el sueo profundo. Observamos al principio, el tlamo enva bras nerviosas
a las clulas de V1 para
la variacin de la actividad neuronal (potencia- hacia la corteza visual primaria, que, a su vez,
sealar especcamente la
les de accin) a lo largo del tiempo. Podemos enva una masiva proyeccin de vuelta hacia
direccin.
ver el comportamiento de la seal neuronal 0,5 el tlamo. Esta proyeccin supera ampliamente
segundos antes y 0,5 segundos despus de la en nmero a cualquiera de las otras entradas Campo receptor
referencia inicial que consideramos (tiempo 0); que llegan al tlamo y, paradjicamente, es la de una neurona
de MT
a esto se le denomina autocorrelograma. menos comprendida en cuanto a su funcin en
En la situacin control la clula tiende a el procesamiento visual. Cul es su misin?
elevar su actividad de forma rtmica (picos La pregunta cobra todava mayor sentido si
grandes); pero este tipo de actividad desapa- pensamos que los caminos de vuelta no son
rece cuando se aplica, mediante la pipeta de exclusivos del bucle tlamo-corteza, sino que,
registro, una sustancia que libera xido n- en los sistemas sensoriales, cada ncleo o rea
Campos receptores
trico (DEA-NO). Represe en el aumento de la cortical, que enva informacin a otro colocado de neuronas de V1
frecuencia de disparo. Mediante el NO hemos en un nivel jerrquico superior, recibe de ste
logrado aumentar la actividad neuronal y mo- una proyeccin hacia atrs. Semejante proce-
Estmulacin visual
dicar la actividad rtmica, los dos criterios der sugiere un nuevo, y controvertido, sistema
fundamentales para relacionar funcionalmen- de control, que segn algunos autores ha de
te a un neurotransmisor/neuromodulador con relacionarse con los fenmenos de atencin
la transicin sueo-vigilia. selectiva.
De tal observacin se desprende que, cuan- Mediante la atencin selectiva, determina-
do el cerebro se despierta, ya sea tras una sies- das zonas del cerebro que poseen una represen-
ta, una larga noche de descanso o en medio de tacin compleja del mundo exterior (por ejem-
una conferencia aburrida, la liberacin de NO plo, la deteccin de un objeto y su movimiento
modica el estado funcional de las neuronas en un lugar preciso del campo visual) inuyen
alterando su ritmicidad y volvindolas ms sobre otras reas de inferior jerarqua, donde
activas. Si tal es lo que acontece en verdad, se representan aspectos ms elementales de
podramos aventurar una prediccin muy lo que vemos (lneas que denen la forma del
simple: los cambios que hemos descrito para objeto, por ejemplo).

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 29


Efecto del bloqueo
de la corteza En el caso que nos ocupa, la corteza visual Ese efecto desaparece en cuanto inactiva-
visual sobre el primaria se encuentra en una posicin de mos la corteza. Segn parece, en condiciones
comportamiento privilegio para controlar el paso de la infor- de actividad normal la corteza podra estar
de las clulas macin a travs del ncleo geniculado lateral. modicando de una manera dinmica y con-
del tlamo Facilita determinadas respuestas, a la vez que tinuada lo que el tlamo le transmite, en fun-
a Estimulacin magntica desactiva otras, segn el lugar y el momento cin de la historia temporal de los estmulos
transcraneal (EMT) del estmulo. visuales.
Volviendo a la analoga con el sistema de alta Si aplicamos la tcnica de Estimulacin
delidad, la corteza representara un ecualiza- Magntica Transcraneal (EMT), inactivamos
dor dinmico que continuamente se est ajus- transitoria y reversiblemente la corteza vi-
tando para destacar aquello que nos interesa en sual y observamos el comportamiento de las
Corteza visual cada momento. Nuestro grupo y el de Adam Si- neuronas talmicas. Un esquema del expe-
Tlamo llito, del Instituto de Oftalmologa de Londres, rimento realizado se ilustra en el recuadro
han encontrado pruebas slidas de ello. Efecto del bloqueo de la corteza visual sobre
Un ejemplo es el que se muestra en el recua- el comportamiento de las clulas del tlamo.
dro La corteza cerebral modula la actividad ta- Cuando suprimimos la actividad de la cor-
lmica, que representa el comportamiento de teza, las neuronas del tlamo limitan tambin
una clula del tlamo visual de un gato, cuando su actividad. No slo eso. El efecto resulta ms
Retina Ch1/Ch2
aparecen en su campo de visin estmulos muy sutil y se maniesta a travs de un cambio
sencillos en movimiento. En este caso se trata en el estado funcional de cada clula. En este
b Con estmulo visual de barras blancas de distintas longitudes que caso, el estado se reere a su modo de disparo.
40
se mueven sobre un fondo oscuro. Se aprecia Dijimos que estas clulas pueden enviar sus
Potenciales de accin/segundo

de inmediato la preferencia de la clula por un mensajes en forma de potenciales de accin


0 0,5 determinado tamao de barra, el que evoca agrupados (rfagas) o sin aparente relacin
segundos

Con estmulo visual


una respuesta ms vigorosa (mayor nmero temporal (tnicos). El mensaje que llega a la
y EMT en la corteza de potenciales de accin por segundo). Esta corteza es distinto y tiene un impacto dife-
40
propiedad de sensibilidad a la longitud del es- rente sobre la funcin cortical; de hecho se
tmulo (length tunning) fue descrita en la ha demostrado que la llegada de potenciales
0
segundos 0,5 corteza visual hace ms de cincuenta aos por de accin consecutivos dentro de una deter-
David Hubel y Torsten Wiesel. minada ventana temporal, como ocurre con
c 350 La novedad estriba en que, como ya hizo en las rfagas, tiene un alto porcentaje de pro-
su da Adam Sillito, nosotros la detectamos en babilidades de conseguir la activacin de las
11%
0 el tlamo y demostramos que depende del buen neuronas corticales.
350
EMT en la corteza funcionamiento de la corteza. En efecto, cuando Digamos que la fontica neuronal, enten-
20% aplicamos localmente una sustancia que boquea dida en nuestro smil como los principios
0
N total porcentaje las sinapsis que provienen de V1 y contactan con que regulan la organizacin de los elemen-
de potenciales en rfagas
de accin la clula talmica en realidad, suprimimos la tos del lenguaje de las neuronas, cambia de
actividad de un receptor especco transmisor acuerdo con la accin de la corteza. Como se
En la parte a de la gura se de la actividad cortical, el mGluR1, la capaci- puede observar en el punto C del recuadro
esquematiza la situacin experi- dad de la neurona para detectar una determina- Efecto del bloqueo de la corteza visual sobre
mental. Mediante la aplicacin da longitud del estmulo se pierde; en adelante, el comportamiento de las clulas del tlamo,
de estimulacin magntica todas tienen la misma relevancia. Al anular la al aplicar EMT en la corteza y disminuir la ac-
transcraneal se bloquea transi- corteza, hemos perdido la capacidad de realzar tividad de las neuronas corticales, cambia el
toriamente la corteza, mientras una parte de la imagen. porcentaje de respuesta de la neurona en forma
se presentan estmulos visuales. de rfagas ante un estmulo visual.
Al mismo tiempo, registramos la Corteza y tlamo La importancia de las conexiones de re-
actividad de las clulas talmi- La inuencia cortical sobre el tlamo, mucho troalimentacin en la visin no acaba en las
cas. En b se expone el cambio ms compleja, se extiende a otras propiedades descritas. La percepcin visual se elabora en
observado sobre una neurona; de la respuesta de las clulas. Lo que ahora ve- mltiples reas corticales que, adems, se
la tasa de actividad disminuye. mos, est inuido por lo que vimos antes. Los encuentran inextricablemente interconec-
Los cambios son ms complejos trabajos que hemos realizado demuestran que tadas entre s; la informacin se procesa en
y en un anlisis detallado se la proyeccin cortical modula la respuesta de conjunto.
detecta que el modo de disparo las clulas talmicas de una forma duradera Nuestra percepcin del mundo ha de ser
de la neurona tambin se altera, en el tiempo; modulacin que depender de la global y coherente. A nadie le agradara obser-
cambiando el porcentaje de estimulacin previa. var una escena en donde los elementos com-
potenciales de accin agrupados
en la modalidad de rfagas (c).
30 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010
ponentes se hallaran disgregados, un objeto el estmulo entra por el extremo izquierdo
se percibiese sin su color o no pudisemos activando la clula de MT, todava no ha al-
distinguir entre una silla y la persona que canzado a las neuronas de V1 que estn des-
la ocupa. El proceso final de esta actividad plazadas espacialmente y, por lo tanto, no
conjunta constituye la consciencia visual las ha activado directamente. Sin embargo,
del mundo. Estamos comenzando a enten- a esas clulas, y por medio de las conexiones
der cmo se relacionan funcionalmente las de retroalimentacin, s que les llega un men-
distintas reas entre s. saje de la neurona de MT que ha detectado
el estmulo.
Corteza medial temporal De ese modo, el sistema puede preparar la
Un buen ejemplo es el de la corteza medial tem- actividad de las neuronas alojadas en estruc-
poral (MT) o rea V5 del primate. Esta zona se turas precedentes, antes de que sean estimu-
ha demostrado clave para la percepcin del mo- ladas y sesgar su funcionamiento para que
vimiento y su direccin. Las lesiones selectivas sealen de forma preferente una determinada
(provocadas o accidentales) y la microestimula- caracterstica del estmulo, en nuestro ejem-
cin elctrica han evidenciado la aparicin de plo, una direccin del movimiento. La hip-
graves dcits, como la acinetopsia (ausencia tesis es atractiva; su comprobacin merece la BIBLIOGRAFIA
en la percepcin del movimiento); han permi- pena y est en proceso de investigacin. Los COMPLEMENTARIA
tido tambin advertir cmo se puede sesgar datos que hemos obtenido en colaboracin
a voluntad del experimentador la percepcin con el grupo de Adam Sillito apuntan en ese UNA VISION DEL CEREBRO.
que un primate tiene de una determinada di- sentido. S. Zeki. Ariel, 1995.
reccin del movimiento. Esa caracterstica funcional reeja la posibi-
La percepcin del primate la reejan el gru- lidad de determinar inconscientemente lo que EL TALAMO: UNA PUERTA DI-
po de clulas corticales estimuladas por el in- va a ocurrir; recuerda a lo observado cuando a NAMICA A LA PERCEPCION .
vestigador, pues en MT las neuronas se agrupan un sujeto se le lanza una pelota y ste calcula F. J. Cudeiro Mazaira y
en columnas de direccin (grupos de clulas de inmediato la trayectoria para interceptarla. J. C. Rivadulla Fernndez
que responden ante una misma direccin del Estamos ante un mecanismo que se relaciona en Revista de Neurologa,
movimiento de un estmulo). El rea MT esta- con la capacidad de prediccin. La visin, sin vol. 34, n.o 2, pgs. 121-
blece conexiones de retroalimentacin con V1, duda, lo permite y se adelanta al futuro. 130; enero 2002.
que, a su vez, lo hace con el ncleo geniculado En el campo de la neurociencia visual, co-
lateral del tlamo. Cabe la posibilidad de que nocemos cada vez mejor las propiedades indi- LOOKING BACK: CORTICO-
la actividad neuronal producida por el movi- viduales de una clula o de un rea. Sabemos THALAMIC FEEDBACK AND
miento de un objeto en el campo visual que que esta parte del cerebro representa la forma EARLY VISUAL PROCESSING .
active a las clulas de MT, sea capaz de modular y aquella otra el movimiento, pero descono- J. Cudeiro y A. M. Sillito
lo que ocurre en zonas anteriores. Adems, las cemos dnde se esconde el sujeto preceptor, en Trends in Neuroscien-
consecuencias de dicha activacin podran ser en qu estructura se reconoce como el autor ces, vol. 29, n.o 6, pgs.
notables porque, en teora al menos, la corteza de lo que ve. 298-306; 2006.
MT puede inuir sobre lo que acontece en el Tenemos la esperanza de que la profundi-
tlamo o en V1, antes de que el estmulo excite zacin en el conocimiento del sistema visual, COMO SE DESPIERTA EL
tales estructuras. utilizando una aproximacin multidisciplinar, CEREBRO? EL SOPLO DEL
La explicacin de semejante paradoja se culminar en la comprensin de cmo nuestro OXIDO NITRICO. J. Mario
encuentra al considerar el tamao y relacin cerebro nos proporciona una extraordinaria ca- y J. Cudeiro en Revista de
espacial de los campos receptores de las clulas pacidad, la visin. Finalmente, el cerebro podr Neurologa, vol. 42, n.o 9,
implicadas. Los campos de MT son mucho ma- comprenderse a s mismo. pgs. 535-541; 2006.
yores. Para una misma zona del espacio visual,
un campo receptor de MT est conectado con Javier Cudeiro Mazaira es doctor en medicina y A LWAY S RETURNING:
muchas clulas de las reas anteriores. Un es- catedrtico de fisiologa humana. Dirige el Grupo FEEDBACK AND SENSORY
tmulo en movimiento, con una determinada de Neurociencia y Control Motor (NEUROcom) de la P R O CE S S I N G I N V I S UA L
direccin, barrera el campo receptor de MT, Universidad de La Corua y es responsable del rea CORTEX AND THAL AMUS.
imaginemos, de izquierda a derecha (vase el de neurologa y neurociencia del Instituto de Investi- A. M. Sillito, J. Cudeiro y
recuadro El rea medial temporal (MT) del gacin Biomdica (INIBIC) del Complejo Hospitalario H. E. Jones en Trends in
primate). Universitario. Fue vicepresidente de la Sociedad Neurosciences, vol. 29,
El campo en cuestin incluye un nmero Espaola de Neurociencia y en la actualidad es pre- n.o 6, pgs. 307-316; ju-
determinado de clulas de V1, que tambin sidente electo de la Sociedad Espaola de Ciencias nio 2006.
se disponen de izquierda a derecha. Cuando Fisiolgicas.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 31


CORTESIA DE THE BARBERSHOP HARMONY SOCIETY / MAX DURYEA / AMERICAN SCIENTIST

32
Psicoacstica
de la percepcin
de la armona

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Siglos despus de que la armona a tres voces entrase en la msica occidental,
la investigacin comienza a aclarar por qu los acordes suenan
en tensin o resueltos, alegres o melanclicos

NORMAN D. COOK Y TAKEFUMI HAYASHI

1. LOS TEORICOS DE LA MUSICA


saben, desde hace mucho
C ante su himno universitario favorito o
el himno nacional de los Estados Uni-
dos con un acompaamiento instrumental
tridica les permita explotar un espectro
ms profundo de emociones, de conicto y
resolucin. Esa es la razn por la cual, para el
tiempo, de las diferentes re- apropiado y lo ms probable es que oiga mu- odo moderno, acostumbrado a los acordes,
sonancias emocionales de los chos acordes mayores emocionantes. El Star- el canto gregoriano suena extraamente mo-
acordes mayor y menor. Spangled Banner, el himno a la bandera, es un ntono y emocionalmente plano.
La distincin entre estos dos ejemplo perfecto: cuando canta Oh say, can Los acordes mayor y menor siguen siendo
tipos de acordes entr en la you see? (Decidme, podis ver?) est can- absolutamente centrales en la msica occiden-
msica occidental durante tando las tres notas (una de ellas una octava tal, as como en tradiciones no occidentales en
el Renacimiento, cuando las alta) de un acorde mayor. las que los acordes de tres notas no se usan,
armonas a dos voces cedieron Piense ahora en una cancin melanclica, pero en las que breves secuencias meldicas
paso a los acordes de tres intimista, y con gran probabilidad ese esta- suelen implicar modos mayores o menores.
notas. Aunque la mayora do de nimo vendr establecido por acordes Sigue, sin embargo, pendiente de explicacin
de los tericos arman que menores. Por ejemplo, en Yesterday de los el efecto psicolgico. Actualmente, esta cues-
las respuestas humanas a Beatles, cuando Paul McCartney entona Why tin se ha convertido en un engorro para los
estos acordes son respuestas she had to go, I dont know, she wouldnt say, tericos. As, en un libro sobre psicologa de
aprendidas, los autores de- (por qu tuvo que irse, no lo s, ella no me la msica, John Sloboda apenas se detiene
enden una base biolgica. lo dijo) las notas de why-had-go forman en la investigacin realizada al indicar que
Su modelo acstico explica la una trada menor. los modos mayor y menor suscitan emocio-
armona en trminos de las Naturalmente, los tericos musicales fue- nes positivas y negativas tanto en los adultos
posiciones relativas de las tres ron conscientes de la diferente resonancia como en los nios de slo tres aos y omite
notas en una trada y de qu emocional de los acordes mayores y meno- analizar hecho tan extraordinario (Exploring
forma sus armnicos supe- res mucho antes de que Sir Paul escribiese the Musical Mind, 2005). En Sweet Anticipation
riores complejos, o parciales su obra. Jean-Philippe Rameau, compositor de David Huron (2006) toda la cuestin se
superiores, interactan con francs y autor de un inuyente libro sobre relega a una nica nota a pie de pgina.
ellas. Los Barbershop quartet armona, escribi en 1722: El modo mayor La mayora de los tericos mantienen que
(cuarteto vocal armnico de es apropiado para canciones de jbilo y re- la asociacin de las claves mayores con emo-
hombres que se especializa en gocijo, a veces para tempestades y furias ciones positivas y de las claves menores con
canciones sentimentales de los y otras para canciones tiernas y alegres, emociones negativas, es una respuesta apren-
aos veinte y treinta) ponen as como para grandeza y magnicencia. dida. Es simplemente el idioma occidental
particular nfasis en conseguir El modo menor, por otra parte, es apropiado y es intil explicarlo, del mismo modo que
la mayor cantidad posible de para la dulzura o la ternura, los lamentos y es intil explicar las convenciones de la or-
consonancias en sus armonas las canciones luctuosas. tografa o la gramtica inglesa.
a tres y cuatro voces. Tambin La distincin mayor/menor entr en la Nosotros creemos, sin embargo, que las di-
ejemplican el uso de parcia- msica occidental durante el Renacimiento, ferentes respuestas emocionales a los modos
les superiores; los cuartetos cuando los compositores se alejaron de las mayor y menor presentan una base biolgica.
expertos pueden dar la impre- melodas monofnicas y de las armonas a Si bien, antes de aventurarnos en un territorio
sin de que hay cinco voces. dos voces usadas, por ejemplo, en el canto tan controvertido, nos proponemos responder
gregoriano y abrazaron la armona basada una cuestin ms sencilla: por qu algunos
en acordes de tres notas (o tradas). Los com- acordes suenan estables y resueltos, y nos dan
positores se percataron de que la armona la sensacin de una nalidad musical, mien-

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 33


tras que otros nos dejan en suspenso, esperan- con la F0 hay varios parciales superiores F1,
do algn tipo de resolucin? F2, F3, etc. que son ondas sonoras que vibran
THE ART ARCHIVE / MUSEO DE BELLAS ARTES DE DIJON /

La investigacin psicofsica ha proporciona- a mltiplos de la frecuencia fundamental. Por


do parte de la respuesta. Hace ya ms de un ejemplo, si la F0 es el Do central (261 Hz), enton-
siglo, Hermann Helmholtz identic la base ces F1 es 522 Hz, F2 es 783, y as sucesivamente.
GIANNI DAGLI ORTI / AMERICAN SCIENTIST

acstica de la disonancia musical. En una trada Cualquier sonido musical (distinto de una
hay ms que una mera disonancia o consonan- sinusoide pura) necesariamente ser una com-
cia; sin embargo, algunos acordes relativamen- binacin de estos parciales. El nmero y la fuer-
te consonantes producen la sensacin de no za de los diversos parciales dar a cada nota
resolucin. Por ello, hemos desarrollado un su timbre nico y har que un Do central del
modelo acstico de la percepcin de la armo- piano, por ejemplo, suene distinto de la mis-
na, que explica la armona en trminos de la ma nota tocada por un saxofn. En general, los
posicin relativa de tres alturas. parciales superiores se hacen ms y ms dbi-
JEAN-PHILIPPE En particular, hemos identicado dos cua- les y nalmente pueden ser ignorados, pero
RAMEAU, lidades que llamamos tensin y valencia que, al menos los primeros cinco o seis parciales
compositor y autor francs, unidas, explican la percepcin de estabilidad ejercen un efecto signicativo sobre nuestra
escribi su Tratado de armona y cmo los acordes mayores dieren acstica- percepcin.
en 1722, uno de los primeros y mente de los acordes menores. La historia del parcial superior sera fcil
ms inuyentes estudios de ar- Nuestro modelo nos proporcionar una base si todos los parciales estuviesen separados por
mona de la msica occidental. para especular sobre las razones de sus diferen- octavas. No es el caso. La percepcin de la al-
El libro sealaba la profunda tes connotaciones emocionales. tura aumenta logartmicamente, es decir, aun-
diferencia emocional entre los que el primer parcial superior caiga una octava
acordes mayores y menores: Parciales superiores ms alta que la frecuencia fundamental, los
El modo mayor es apropiado La explicacin cientca de la msica comien- siguientes mltiplos de F0 caen en intervalos
para canciones de jbilo y re- za con la estructura ondulatoria de las notas. gradualmente ms pequeos por encima de
gocijo, escribi, mientras que Incluso una sola nota aislada es ms compleja aqul (vase la gura 2b).
el modo menor era apropiado de lo que parece, debido a la presencia de los Por consiguiente, si la frecuencia fundamen-
para lamentos y canciones parciales superiores (o armnicos superiores). tal es el Do central, entonces F1 est una octa-
luctuosas. Este hecho de la acstica fsica, desconocido va por encima del Do central (escrito Do). Sin
para los tericos del Renacimiento, se estudia embargo, el siguiente parcial, F2, se halla entre
fcilmente con un ordenador porttil y los pro- una y dos octavas por encima del Do central,
gramas apropiados. Los efectos de los parciales porque su frecuencia es slo 3/2 la frecuencia
superiores subyacen a muchos de los fenme- de F1. En la msica occidental, a esta nota se
nos ms sutiles de la armona musical. la llama Sol. As pues, como se ilustra en la
La altura bsica de una nota aislada puede gura 2, el Do central del piano consta de una
describirse en trminos de su frecuencia fun- mezcla de notas: Do, Do, Sol, Do, Mi, etctera.
damental (indicada F0, y expresada en trmi- Este sorprendente hecho hace ms complejo el
nos de ciclos por segundo, o hertz, Hz). La F0 fenmeno de la armona, pero al mismo tiem-
puede ilustrase como una sinusoide. Asociados po mucho ms interesante musicalmente.

a b c
Amplitud
Amplitud

F0
TODOS LOS GRAFICOS DE ESTE ARTICULO:
NORMAN COOK / AMERICAN SCIENTIST

F1

F2
Do Do Sol Do Mi Do Fa Do FaSol Do MiFaSolLa DoRe
F3
Sonido 1: F0 F1 F2 F3 F4 Sonido 1: F0 F1 F2 F3 F4 F5 F6
F4 Sonido 2: F0 F1 F2 F3 F4 F5 F6

2. LA FRECUENCIA FUNDAMENTAL (F0) DE UNA NOTA puede ser descrita como una sinusoide pura (a). Por encima de F0 hay muchos par-
ciales superiores de frecuencias mayores (F1-F4) que contribuyen a nuestra percepcin de casi todas las notas musicales. F1 est una octava
(dobla la frecuencia) por encima de F0 y, en este caso (b), est descrita como Do. F2, F3 y F4 son mltiplos ulteriores de F0, en este caso
Sol, Do y Mi. Cuando dos fundamentales se hallan incluidas (c), los parciales superiores interactan de manera compleja. La fuerza relati-
va de los parciales superiores se muestra con barras de amplitud. (Do = rojo, Fa = azul).

34 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


a
Consonancia y disonancia cia. Sin embargo, la cantidad de consonancia

Disonancia
Como las notas aisladas, los intervalos de dos o disonancia empleada ser siempre un factor
notas se describen normalmente en trminos importante en la percepcin de la msica.
de sus notas fundamentales. Pero cuando un
pianista pulsa dos notas en el teclado, un sur- Tradas
tido de parciales superiores entra en los odos La percepcin de acordes sean tradas de 3
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 101112
del oyente (vase la gura 2c). notas, ttradas de 4 o acordes y cadencias ms
Magnitud del intervalo
Desde el trabajo de Hermann Helmholtz en complejos se encuentra, de modo semejante, (en semitonos)
1877, varias generaciones de experimentadores inuida por los parciales superiores. En un acor- b
han venido estudiando la percepcin de la con- de tridico, as en un intervalo de 2 notas, las

Disonancia
sonancia y la disonancia de diferentes inter- frecuencias con la mayor amplitud son habitual-
valos y han encontrado sistemticamente que mente las de las fundamentales, las tres notas
los oyentes normales escuchan una sonoridad distintas que estn escritas en la partitura mu-
desagradable, spera, inestable siempre sical. Los parciales superiores tienen amplitudes
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 101112
que dos notas estn a una distancia de uno o menores, pero dan al acorde un sentimiento
dos semitonos. (Un semitono es el intervalo rico, que podramos llamar su sonoridad de Magnitud del intervalo
(en semitonos)
que hay entre dos notas contiguas, blanca o ne- conjunto. En raras ocasiones tales como en las
c
gra, en el teclado). Adems, dos notas separadas canciones del barbershop quartet los parcia-

Disonancia
por 11 semitonos son tambin particularmente les superiores pueden reforzarse mutuamente
disonantes, a pesar de que no hallarse cerca hasta el punto de que son casi tan fuertes como
una de la otra en el teclado, y un intervalo de las fundamentales, lo que crea la muy codiciada
6 semitonos se percibe como ligeramente di- ilusin de una quinta voz.
sonante (vase la gura 3a). Por simplicar, empecemos el anlisis de 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 101112
En 1965, Reinier Plomp y Willem Levelt ex- la armona tridica considerando slo las fre- Magnitud del intervalo
plicaron la percepcin experimental de la di- cuencias fundamentales. Las tres alturas pue- (en semitonos)
sonancia utilizando una curva terica (vase den trazarse en una cuadrcula tridica, como
la figura 3b) para representar la disonancia se muestra en la gura 4, con la magnitud del 3. LA PERCEPCION DE UN ACORDE
entre dos sinusoides puras. Esta curva no ex- intervalo inferior mostrado en el eje vertical como disonante o consonante depen-
plica la disonancia de los intervalos grandes, y la magnitud del intervalo superior en el eje de de los intervalos entre las notas
tales como 6 u 11 semitonos. Sin embargo, horizontal. (Igual que antes, estas anchuras y los parciales superiores (a). En los
cuando Plomp y Levelt aadieron ms y ms intervlicas se expresan en semitonos.) Por tests empricos, la disonancia de la
parciales superiores, la disonancia total fue ejemplo, un acorde mayor en posicin fun- que informan los oyentes es mayor
gradualmente asemejndose mucho a la curva damental tiene un intervalo inferior de cua- cuando dos notas musicales estn se-
emprica. Como se muestra en la gura 3c, el tro semitonos (posicin de la cuadrcula 4-3). paradas por uno o dos semitonos (la
modelo de Plomp y Levelt predice pequeas Cualquier otra trada de la msica occidental distancia entre dos teclas del piano
disminuciones en la disonancia en, o cerca de, puede especicarse tambin por su ubicacin contiguas, blanca o negra). La diso-
muchos de los intervalos de las escalas diat- en la cuadrcula tridica. nancia tambin alcanza su punto ms
nicas (3, 4, 5, 7, 9 y 12 semitonos). Otras culturas musicales emplean escalas di- alto en un intervalo de 11 semitonos
La correspondencia entre el mnimo de diso- ferentes, por cuya razn pueden tener acordes y, en menor medida, de 6 semitonos.
nancia y las notas de las escalas musicales ms que estn en los resquicios de nuestra cuadr- El modelo de Plomp y Levelt expli-
comunes signica que el espaciado de las notas cula. (Por ejemplo, las msicas rabe y turca caba la percepcin de la disonancia
en las escalas no es una invencin arbitraria. usan una escala con 24 notas en una octava, teniendo en cuenta el efecto de los
Por el contrario, se trata de una consecuencia en comparacin con las 12 de la msica occi- parciales superiores. Postularon una
de la manera en que funciona el sistema au- dental, de manera que disfrutan de una mayor curva terica de la disonancia (b) que
ditivo humano; no ha de sorprendernos com- variedad de posibles armonas.) alcanza su punto ms alto en 1 o 2
probar que los mismos intervalos se usan en La gura 4 muestra varias inversiones de semitonos, pero no exhibe los picos
diferentes culturas musicales a lo largo del las tradas mayor y menor, en las que una o de los 6 y 11 semitonos. Cuando se
mundo. Algunas combinaciones de notas tie- dos notas estn elevadas una octava. Los seis aadieron los parciales superiores (c),
nen una menor disonancia, y la msica que tipos de acordes mostrados en la gura pro- el resultado comenz a parecerse a
se construye con estos intervalos menos diso- porcionan el marco armnico para casi toda la la curva emprica. Las bajadas en esta
nantes es ms placentera al odo humano. Por msica clsica y popular occidental. Las dems curva (esto es, los intervalos particu-
supuesto, la creacin de msica placentera ubicaciones de la cuadrcula tridica incluyen larmente consonantes) se encuentran
requiere mucho ms que el limitarse a evitar muchos otros acordes de utilidad y belleza va- en o cerca de muchos de los interva-
la disonancia. De hecho, algunas tradiciones riable, as como ciertos acordes que se evitan los de las escalas diatnicas (3, 4, 5,
o estilos musicales pueden alentar la disonan- en la mayora de los tipos de msica. 7, 9 y 12 semitonos).

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 35


5-3 5-4

Menor (segunda inversin) 6 Mayor (segunda inversin)

Intervalo inferior
5 m2 M2
4-3 4-5

4 M0 m1

3 m0 M1
Mayor (fundamental) Menor (primera inversin)
2

3-4 1 3-5

0
0 1 2 3 4 5 6 7
Intervalo superior
Menor (fundamental) Mayor (primera inversin)

4. LAS TRIADAS La cuadrcula tridica proporciona un marco ms parciales superiores, la sutil estructura de
pueden describirse como til para estudiar el efecto de la inclusin de los los mapas se va complicando gradualmente,
un par de intervalos en una parciales superiores en la sonoridad armnica pero el patrn general sigue siendo ms o me-
cuadrcula. El intervalo entre de un acorde de tres notas. Este marco nos per- nos el mismo ( gura 5c). Es decir, hay regiones
las dos notas inferiores se ha mitir abordar las dos cuestiones principales a de una fuerte disonancia (cuando cualquier in-
trazado sobre el eje vertical y las que nos referimos en la introduccin: por tervalo es pequeo) y extensiones de una con-
el intervalo superior sobre el qu ciertas tradas se perciben ms, o menos, sonancia relativamente fuerte (donde aparecen
eje horizontal. As, una trada estables, y cmo explicar la valencia emocional todas las tradas comunes).
mayor (en posicin fundamen- positiva, o negativa, comnmente percibida de Por supuesto, una explicacin de la armona
tal) porta un intervalo inferior los acordes mayores y menores? en general no puede depender slo de la diso-
de 4 semitonos y un intervalo nancia total de las tradas. Tal visin implicara
superior de 3 semitonos. La Disonancia en las tradas que todas las tradas comnmente utilizadas
primera inversin eleva la nota Desde la ptica de su estructura, cada trada tienen ms o menos la misma sonoridad.
inferior una octava; la segunda contiene tres intervalos distintos. As, el primer Desde el punto de vista perceptivo, eso sim-
inversin eleva las dos notas paso obvio al tratar de explicar su sonoridad plemente no es verdad. Los acordes mayores y
inferiores una octava. Las seis ser sumar la disonancia de estos intervalos menores se describen, por lo comn, como es-
tradas mayores y menores pro- para obtener la disonancia total. La gura 5a tables, nales y resueltos. Otras tradas, incluso
porcionan el marco armnico muestra la disonancia total de todas las tradas aquellas que no contienen ningn intervalo
para casi toda la msica clsica de la cuadrcula tridica, teniendo en cuenta de 1 o 2 semitonos, se oyen como en tensin
y popular occidental. slo las frecuencias fundamentales. Exhibe o sin resolver. Un estudio publicado en 1986
dos franjas de disonancia relativamente fuer- por Linda Roberts, experta en percepcin audi-
te, correspondientes a tradas que contienen tiva de los Laboratorios Bell, mostr que estas
un intervalo de uno o dos semitonos. Una percepciones eran uniformes entre msicos
visin oblicua de la grca revela la disonan- y no msicos; otros han examinado a nios
cia con mayor claridad. Podemos ver un pico y adultos, y a gente de Occidente y del Lejano
de disonancia extremadamente pronunciado Oriente, con resultados semejantes. As, otros
cuando ambos intervalos son de un semitono factores distintos de la disonancia han de estar
de magnitud, y dos crestas altas de disonancia implicados en la sonoridad de un acorde.
cuando uno de los intervalos es de menos de Dndose cuenta de que la disonancia senso-
dos semitonos. El resto de la cuadrcula tridica rial slo puede explicarse hasta cierto punto,
es un valle de consonancia; ah se hallan todas Sloboda, Huron, David Temperley y Klaus Sche-
las tradas comunes. rer, psiclogos de la msica, asumieron que a
Cuando aadimos un conjunto de parciales los oyentes normales se les lava el cerebro
superiores al clculo de la disonancia total, el para que oigan los acordes mayores y menores
valle de consonancia se divide en dos regio- como estables y resueltos, simplemente porque
nes (vase la gura 5b). A medida que aadimos se emplean con mucha frecuencia en todas las

36 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


5. LA SONORIDAD DE LAS TRIADAS
clases de msica popular. Dado que los otros que contienen intervalos de 0 a 13 semitonos puede representarse como una supercie
acordes se usan con menor frecuencia, ar- tridimensional, en la que el azul oscuro indica baja disonancia y el rojo, alta. Cuando
man que los oyentes los oyen como extraos slo se consideran las fundamentales, los intervalos pequeos producen exclusivamente
y, por tanto, como ambiguos, no resueltos y disonancia (a). Si se aade un conjunto de parciales superiores (b), entonces el valle
disonantes musicalmente, aunque no sean de consonancia se divide en dos regiones. A medida que se aaden ms parciales su-
acsticamente disonantes. periores (c), la supercie se vuelve a subdividir, pero el patrn general sigue siendo ms
En esencia, estos tericos nos invitan a con- o menos el mismo. Todos los tipos signicativos de acordes se congregan en y en torno
siderar todos los aspectos de la percepcin a reas de relativa consonancia, donde M denota mayor; m, menor; A, aumentado;
musical como constructos sociales, y a creer d, disminuido; y S, cuarta suspendida.
en la abrumadora inuencia del aprendizaje y
la cultura. El antdoto para tales ideas consiste 13
12
a
simplemente en tocar, por ejemplo, un acorde
11
aumentado (Do-Mi-Sol#) seguido de un acorde

ancia
10 S
mayor (Do-Mi-Sol) o menor (Do#-Mi-Sol#)... y

Intervalo inferior
9 dm M d

Dison
escuchar. Aunque todos los intervalos del acor- 8 MA m
de aumentado sean consonantes, hay algo inhe- 7 S m MS
6 d d
rentemente en tensin, intranquilo e inestable
S m MS

In
5
en l; algo inconfundible en su estructura acs-

te
4 M A m

rv
tica que oyen y sienten incluso las personas con r

alo
3 d mM d io
f er

su
poca exposicin a la msica. Es esa percepcin 2 S in
alo

pe
comn la que, sobre una base acstica, quisie- 1 rv

rio
e
0 Int

r
ran explicar los psiclogos musicales. 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 1213
Intervalo superior

Tensin en los acordes


Si la disonancia de dos notas no explica com-
pletamente la sonoridad de una trada, el si-
guiente paso es examinar las conguraciones 13 b
de 3 notas de los acordes. En su clsico, Emocin 12
11 Valles de
y signicado en la msica, Leonard Meyer suge-
10 S ancia consonancia
ra que la tensin de ciertos acordes surga de
Intervalo inferior

9 dm M d
la equivalencia de los dos intervalos contenidos 8 MA m
Dison

en ellos (por ejemplo espaciado de semitonos 7 S m MS


6 d d
de 3-3, 4-4 o 5-5).
5 S m MS
Int

Segn Meyer, cuando un acorde o una breve 4 M A m


er

r
rio
va

meloda de tres notas contiene dos intervalos 3 d mM d


fe
lo

semejantes de precisamente la misma magni- 2 S in


su

alo
rv
pe

tud (en unidades de semitonos), el centro tonal 1 e


nt
rio

0 I
r

se vuelve ambiguo y la msica asume un carc- 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 1213


ter inestable. En otras palabras, el oyente per- Intervalo superior
cibe tensin porque no est claro cmo agru-
par las notas espaciadas por igual. Por contra,
cuando una combinacin de tres notas tiene
dos intervalos desiguales y ninguna disonancia 13 c
(es decir, espaciado de semitonos 3-4, 4-5, 5-3, 12
4-3, 3-5, 5-4), omos estabilidad. 11
ncia

10 S
La mayora de la gente no piensa conscien-
Intervalo inferior

9 dm M d
Disona

temente en el espaciado relativo o el agru- 8 MA m


pamiento de notas. Cierto. Sin embargo, el 7 S m MS
sistema auditivo humano ha desarrollado la 6 d d
S m MS
Int

5
capacidad de reconocerlo inconscientemente.
er

4 M A m r
va

En la conclusin de este artculo, revisaremos 3 d mM d e rio


lo

inf
una posible razn de ello.
s

2 S lo
up

r va
e

Inspirados por la aproximacin de Plomp y 1 te


rio

In
0
r

Levelt a la disonancia, desarrollamos un mode-


0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 1213
lo psicofsico de la teora de Meyer deniendo Intervalo superior

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 37


6. CIERTAS TRIADAS una curva de tensin abstracta para las tradas Si damos un paso ms, podemos estimar
RECURREN A LA TENSION, ( gura 6). La curva tiene un pico cuando los la inestabilidad armnica total de cualquier
que no es consonancia, ni tam- dos intervalos de la trada son equivalentes. trada juntando los factores de disonancia y
poco disonancia, en sentido Cuando un intervalo es mayor que el otro al tensin, mientras que se incluye gradualmente
estricto. Se trata de un senti- menos por un semitono completo, rompiendo los efectos de ms y ms parciales superiores.
miento que el oyente espera la simetra, la tensin cae a cero. La gura 8 muestra el resultado para los acor-
que se resuelva en estabilidad. La versin original de la teora de Meyer ado- des de tres notas con hasta cuatro parciales.
La tensin aumenta cuando leca de un aparente taln de Aquiles. Adems Observamos, de nuevo, que los acordes mayor
los intervalos de una trada del acorde aumentado mostrado en la gura 6, y menor residen en regiones de estabilidad
son iguales. En el ejemplo a, el muchas otras tradas poseen tambin un carc- relativa, en todas sus versiones y cuando se
acorde aumentado tiene inter- ter inestable, de tensin; por ejemplo, las llama- tocan por encima de una o dos octavas. Los
valos inferior y superior de 4 das inversiones de los acordes disminuidos. Es- otros acordes, menos usados comnmente, se
semitonos. Un acorde menor tas tradas no parecen satisfacer la descripcin hallan en crestas o picos de inestabilidad.
(b) tiene intervalos de 3 y 4, de Meyer de la equivalencia intervlica. Del modelo se inere que los msicos del
mientras que una acorde ma- La resolucin de tamao rompecabezas siglo XIV no fueron meros inventores afortu-
yor (c) tiene intervalos de 4 y 3 comienza a hacerse patente cuando conside- nados de un idioma musical que demostr ser
(adaptado de Cook, 2002.). ramos los parciales superiores. En la gura 7, popular. Antes bien, pertenecieron a la raza de
hemos trazado la tensin total de cada acor- los descubridores: msicos sensibles a la sime-
a de, usando la curva de tensin terica de la tra o asimetra de los patrones acsticos de
gura 6. Cuando calculamos la tensin total las conguraciones de tres notas, mientras que
Tensin

basados slo en las frecuencias fundamentales, sus predecesores medievales haban perma-
Hacia Hacia como en la gura 7a, vemos una cresta de alta necido cautivados por efectos intervlicos de
menor mayor
tensin que corresponde a todos los acordes nivel inferior.
b c
1,0 0,0 1,0 simtricos. El acorde aumentado (A), uno de los Aunque contina el debate sobre las cues-
Diferencia de intervalos acordes disminuidos (d) y uno de los acordes de tiones tocantes a la inuencia relativa de los
(Intervalo 2 - Intervalo 1) cuarta suspendida (S) descansan en esa cresta; intervalos y los acordes en la msica, constitu-
por otra parte, las inversiones del disminuido ye un error mantener que cualquier efecto slo
y de la cuarta suspendida estn en el valle azul explica la armona. Cuando la msica emplea
a Aumentado (4-4) de la baja tensin. Esta gura es, en esencia, intervalos, la consonancia es la cuestin ms
una representacin visual del argumento de importante, y la anacin debera buscar la
Meyer desde 1956, incluyendo su punto dbil combinacin ms dulce y ms consonante de
aparente. las dos notas. Pero cuando la msica incluye
Las guras 7b y 7c muestran que la adicin tradas, la anacin del acorde en cuanto acor-
de parciales superiores otorga validez a la teo- de resulta ser el suceso perceptivo principal. Es
Intervalo 1 Intervalo 2 ra de Meyer. Incluso con slo un parcial su- entonces el espaciado relativo de los intervalos,
perior, como en la gura 7b, todos los acordes no la ubicacin relativa a la tnica de las notas,
b disminuidos y de cuarta suspendida estn en lo que resulta la preocupacin central.
Menor (3-4)
las crestas de alta tensin. Cuando aadimos Los descubridores renacentistas de la armo-
ms parciales, como en la gura 7c, encontra- na lograron un cambio de perspectiva, lejos
mos que los acordes mayor y menor continan de la perfeccin o imperfeccin de los in-
estando en los valles azules de estabilidad. tervalos, hacia la simetra o asimetra de las
conguraciones de tres notas.
La inestabilidad de las tradas
Intervalo 1 Intervalo 2
El modelo de la tensin indica que las tradas La valencia afectiva de las tradas
disminuida, aumentada y de cuarta suspendida Si la disonancia intervlica y la tensin tridica
c Mayor (4-3) tienen una gran tensin, en todas sus inversiones fuesen los nicos factores que determinan la
y cuando se tocan por encima de una o dos octa- sonoridad de las tradas, deberamos esperar
vas. As, la inestabilidad armnica total de las que todos los acordes mayores y menores so-
tradas es una consecuencia de dos factores acs- naran de modo ms o menos semejante. Pero
ticos independientes. El primero, la disonancia hay datos de sobra de que no lo hacen. Nios
intervlica, constituye una parte importante de de no ms de tres aos asociarn las piezas en
Intervalo 1 Intervalo 2 la percepcin musical, al menos desde el traba- modo menor con una cara triste, y las piezas
jo experimental de Helmholtz en el siglo XIX. El en modo mayor con una cara sonriente. Los
segundo factor, la tensin tridica, es explcita- trabajadores de los casinos llenan tales nego-
mente un efecto de tres notas (Meyer, 1956). cios con mquinas tragaperras que tocan msi-

38 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


13 7. LA TENSION TEORICA
a

Tensin
12
11 DE LAS TRIADAS
con intervalos iguales es alta en
Intervalo inferior

10 S
9 d d 13 una simple diagonal (roja) cuando

ior
8 A 11

fer
9 se consideran slo las frecuencias
7 S S
7

n
d fundamentales (a). Esto explica

lo i
6 d
5
5 S S

rva
3 el carcter inestable de algunos
4 A

e
de los acordes suspendidos (S),

Int
3 d d 1
2 S aumentados (A) y disminuidos (d).
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13
1 Intervalo superior Cuando se incluyen tanto la fun-
0 damental como los primeros par-
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213
Intervalo superior ciales superiores (b), aparecen ms
lneas de tensin que la cortan, lo
13 que explica la gran tensin de los

Tensin
12 b otros acordes suspendidos y dismi-
11
nuidos. Ntense tambin los picos
Intervalo inferior

10 S 13
9 d d 11 en la visin tridimensional. Cuan-
rior

8 A 9 do se consideran la fundamental
nfe

7 S S 7
y cuatro parciales superiores, el
d
lo i

6 d 5
S S mapa gana en complejidad
rva

5 3
4 A (c), aunque los acordes S, A y d
Inte

3 d d 1
ocupan todava zonas de gran ten-
2 S
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 sin. Estas demarcaciones aadi-
1
Intervalo superior
0 das limitan tambin reas de baja
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213
tensin, donde estn los acordes
Intervalo superior
mayor (M) y menor (m).

Tensin
13 13
12 12
c
11 11
Intervalo inferior

Intervalo inferior

10 S 10 13
or

9 d d 9 m M 11
feri

8 A 8 M m 9
7
o in

7 S S 7 mM
6 d d 6 5
rval

5 S S 5 mM
3
Inte

4 A 4 M m
3 d d 3 mM 1
2 S 2
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13
1 1
Intervalo superior
0 0
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213
Intervalo superior Intervalo superior

cas en Do mayor, esperando crear un ambiente constante, las tradas mayores se oyen como
acstico confortable y tranquilizador para los positivas, mientras que los acordes menores
jugadores. La cadencia de tres notas que cons- tienen un afecto negativo. Tal diferencia es un
tituye la sintona de la NBC forma un acorde rompecabezas tenaz de la armona occidental.
mayor. Incluso las etiquetas mayor y menor Y principal, pues las emociones evocadas por
sugieren algo perceptivamente distinto sobre las armonas mayor y menor ayudan a dar su
estos dos tipos de acordes. En ingls, francs signicado a la msica. Son ellas las que dis-
e italiano, la distincin mayor/menor sugiere tinguen la msica de la divagacin carente de
diferencias en tamao y fuerza. En alemn, objetivos del canto de los pjaros o de la caco-
Dur y Moll signican duro (duradero) y suave fona de la calle de una ciudad.
(calmado). Hemos visto que la magnitud relativa de los
La valencia emocional de los acordes mayo- dos intervalos era la clave para comprender
res y menores puede, por supuesto, suprimirse la tensin tridica. Adems, desde un estado
e incluso invertirse por medio de ritmos, tim- de equivalencia intervlica (con su tensin
bres o letras que cuenten una historia diferen- perceptiva inherente), slo hay dos direccio-
te. Sin embargo, si todo lo dems se mantiene nes en el movimiento de la altura que puedan

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 39


a 13 b 13
giones que no son ni naranja ni azul; ni mayor
12 12
11 11 ni menor, lo que contradice lo que sabemos de
Intervalo inferior

Intervalo inferior
10 10 nuestra experiencia musical.
9 m M 9 m M Cuando incluimos los parciales superiores,
8 M m 8 M m
7 m M 7 m M sin embargo, las puntuaciones totales de la va-
6 6 lencia son extraordinariamente coherentes con
5 m M 5 m M
nuestras percepciones de las tradas mayores y
4 M m 4 M m
3 m M 3 m M menores. Incluso con slo el primer conjunto
2 2 de parciales superiores ( gura 9d), encontra-
1 1
mos pennsulas de valencia positiva (naranja)
0 0
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 y negativa (azul) de las tradas mayores y me-
Intervalo superior Intervalo superior nores. Los acordes de tensin (d, A, S), por otra
c 13 parte, caen entre las regiones de modalidad
12
8. LA INESTABILIDAD positiva y negativa, como cabra esperar de la
11
Intervalo inferior

ARMONICA TOTAL 10 teora armnica tradicional.


S
de cualquier trada puede 9 As, entre los parciales superiores de todos
d d
8
mostrarse sumando factores de A los acordes mayores, hay un predominio de las
7
disonancia y tensin. De nuevo, S S estructuras tridicas en las que el intervalo in-
6
d d
la imagen es bastante simple 5
S S
ferior es un semitono mayor que el intervalo
cuando slo se incluyen F0 y 4 A superior. Los acordes menores muestran el ras-
3 d d
F1 (a), con los acordes mayor 2 go estructural opuesto. En teora, cabra que
S
y menor situados en reas de 1 el cerebro identicara la naturaleza mayor o
baja disonancia/tensin (azul). 0 menor de un acorde simplemente sumando las
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13
Cuando se aaden a la imagen Intervalo superior valencias de todas las posibles combinaciones
cuatro parciales superiores (b), de tres notas de los parciales.
entonces los acordes mayores reducir la tensin. O bien el intervalo inferior
y menores continan congre- se hace mayor que el superior, en cuyo caso el Conclusin
gados en zonas bajas, mientras acorde se resuelve en una trada mayor, o bien Ahora que tenemos un modelo de cmo los
que los acordes suspendidos el intervalo inferior se hace ms pequeo, lo oyentes identican un acorde como mayor o
(S), aumentados (A) y disminui- que corresponde a una trada menor. menor, podemos dar el paso nal y especular
dos (d) (c) se ubican en reas Este razonamiento sugiere que deberamos sobre lo referente a por qu la valencia acstica
de elevada inestabilidad (rojo). reformular el modelo de tensin, de manera conlleva tambin una valencia emocional.
que la direccin del movimiento lejos de la si- Sostenemos que el simbolismo emocional de
metra indica el grado de mayoridad o mino- los acordes mayores y mejores se asienta sobre
ridad de cualquier acorde de tres notas. una base biolgica. En todo el reino animal,
As, en la gura 9a, proponemos una curva las vocalizaciones que tienen una altura des-
de modalidad para distinguir los dos tipos de cendente sirven para sealar la fuerza social,
resolucin. El eje horizontal muestra la diferen- las agresiones o el dominio. De modo seme-
cia entre los dos intervalos del acorde, en uni- jante, las vocalizaciones de altura ascendente
dades de semitono. Cuando no hay diferencia, connotan debilidad social, derrota o sumisin.
el acorde es ambiguo y su puntuacin de la Por supuesto, los animales comunican estos
valencia en el eje vertical es cero. La puntua- mensajes tambin de otras maneras, con ex-
cin de la valencia sube o baja a un mximo presiones faciales, gestos, etctera, pero si las
o un mnimo cuando la diferencia entre los dems cosas no cambian, los cambios en la
intervalos es exactamente de 1,0 o 1,0 semito- frecuencia fundamental de la voz encierran
nos (puntos a y b). La puntuacin de la valencia un signicado intrnseco.
cae a cero de nuevo si la diferencia es de dos o Este mismo cdigo de frecuencia ha sido ab-
ms semitonos. sorbido, si bien atenuado, en los patrones de
Como en los modelos de disonancia y ten- habla humanos: una inexin ascendente sirve
sin, considerar slo las frecuencias fundamen- para denotar preguntas, amabilidad o deferen-
tales nos lleva a una imagen simplista, que cia, mientras que una inexin descendente
clasica errneamente ciertos acordes. En las seala mandatos, declaraciones o dominio.
guras 9b y 9c, las tradas compuestas de un Cmo traducir esto a un contexto musical?
intervalo de tres semitonos y un intervalo de Si empezamos con un acorde tenso, ambiguo
cinco semitonos (3-5 o 5-3) se localizan en re- por ejemplo, un acorde aumentado que con-

40 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


a b 13 c
1,0 a 12
11
10

Intervalo inferior
Mayor
9 13 (+)
3,0 2,0 1,0 0

Modalidad
8 m M 11

Modalidad
1,0 2,0 3,0 7 M m 9

or
eri
Menor 6 mM 7 13
11

f
5 mM

n
5 9 r

i
b 4

alo
1,0 M m 7 erio ()
3 mM 3 5 o sup

erv
Diferencia de intervalos 2 3 rva l

Int
en semitonos 1 e
1 1 Int
0
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213
Intervalo superior
9. LA DISONANCIA INTERVALICA
y la tensin tridica separan los acordes en catego-
d e 13
7 11

ferior
ferior
ras pero no pueden explicar por qu los acordes 6 9 mM
5 m M M m
mayores y menores no suenan de modo semejante. 7 mM

alo in
4 M m

alo in
Los autores proponen que la direccin del movi- 3 m M 5 mM
M m

Interv
miento lejos de la simetra intervlica (tensin) 2
Interv
3 mM
determina el grado en el cual un acorde est en 1
1
el mbito mayor o en el mbito menor. Si los 0
0 1 2 3 4 5 6 7 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 111213
dos intervalos de una trada son iguales, tanto la
Intervalo superior Intervalo superior
diferencia en intervalos como la puntuacin de la
valencia (eje vertical, o de la modalidad) son cero
(a). Cuando el intervalo inferior menos el intervalo los acordes mayor y menor resueltos a estilos
superior se aproxima a +1, la modalidad se aproxi- que incluyen ms y ms intervalos disonan- BIBLIOGRAFIA
ma a +1 o mayor. Cuando el intervalo inferior tes y acordes sin resolver. Inevitablemente, COMPLEMENTARIA
menos el intervalo superior se aproxima a 1, la algunos compositores han llevado esta ten-
modalidad se aproxima a 1 o menor. Cuando se dencia histrica hasta su extremo lgico, y TONE OF VOICE AND MIND.
consideran slo las fundamentales de la trada, han producido msica que impide todas las N. D. Cook. Benjamins;
los valores de valencia son los que se muestran en indicaciones de consonancia o resolucin Amsterdam, 2002.
(b) y (c), y slo cuatro de los seis acordes mayores armnica. Tal msica cromtica sin color,
y menores tienen puntuaciones de valencia apro- intelectualmente interesante, carece del ujo TUNING, TIMBRE, SPECTRUM,

piadas. Mas, si se aade F1 (d), todas las tradas y reujo de tensin y resolucin que emplea SCALE (2. ed.). W. A. Setha-

menores tienen puntuaciones de valencia negativas la mayor parte de la msica popular, y que res. Springer; Berln, 2005.
y todas las tradas mayores tienen puntuaciones de reclaman los oyentes.
THE P SYCHOPHYSICS O F
valencia positivas (rojo). En la cuadrcula tridica Sean cuales sean las preferencias personales
HARMONY P ER CEP T I O N :
expandida, cuando se incluyen F0-F4 (e) todos los por la disonancia y las armonas sin resolver,
HARMONY IS A THREE-TONE
12 acordes mayores y menores tienen puntuaciones parece que es esencial algn tipo de equilibrio
PHENOMENON. N. D. Cook
de valencia positivas y negativas, respectivamente. entre la consonancia y la disonancia y entre la
y T. X. Fujisawa en Empirical
tensin armnica y la resolucin gnero a
Musicology Review, vol. 1,
tenga dos intervalos de cuatro semitonos y gnero e individuo a individuo para asegu-
n.o 2, pgs. 106-126; 2006.
disminuimos cualquiera de las tres fundamen- rar los altibajos emocionales que hacen de la
tales un semitono, el acorde se resolver en una msica algo placentero.
EVALUATION OF THE AFFEC-
clave mayor. Tendr entonces una estructura
TIVE VALENCE OF SPEECH US-
de semitonos de 5-4, 3-5 o 4-3. A la inversa, si American Scientist Magazine
ING PITCH SUBSTRUCTURE. N.
resolvemos el acorde ambiguo elevando cual-
D. Cook, T. X. Fujisawa y K.
quiera de las tres fundamentales un semitono, Norman D. Cook es psiclogo interesado en la Takami en IEEE Transactions
obtendremos un acorde menor. La respuesta funciones cognitivas superiores del Homo sapiens, on Audio, Speech and Lan-
emocional universal a estos acordes resulta especialmente en la percepcin de la msica, en la guage Processing, vol. 14,
directamente, creemos, de una comprensin mtrica del habla, en la percepcin pictrica pro- pgs. 142-151; 2006.
instintiva y preverbal del cdigo de frecuencias funda y la ilusin de la perspectiva inversa. Ensea
de la naturaleza. Uno de nosotros (Cook) lo ha informtica en la Universidad de Kansai en Osaka. THE SOUND SYMBOLISM OF
estudiado con detalle. Takefumi Hayashi, que obtuvo su doctorado en MAJOR AND MINOR HARMO-
Los gustos individuales y los estilos musi- ingeniera en la Universidad de Nagoya, en 1992, NIES. N. D. Cook en Music
cales varan mucho. En Occidente, la msica investiga en psicofsica humana y en grficos de Perception, vol. 24, n.o 3,
ha cambiado a lo largo de los siglos desde ordenador. Es tambin profesor de informtica en la pgs. 315-319; 2007.
estilos que empleaban predominantemente Universidad de Kansai.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 41


Estmulos
subliminales
Nuestros sentidos captan del mundo ms de lo que creemos.
Y, sin embargo, los estmulos subliminales slo inuyen en los detalles

CHRISTOPH UHLHAAS

P ocas veces discrepan tanto ciencia y opi-


nin pblica como en el tema de los es-
tmulos subliminales. Con esta expresin se
rimento en un cine y lo repiti con un grupo
de periodistas interesados, pero los nmeros
eran falsos; el aparato ominoso, que emite
designan, entre otros, las imgenes que se los breves e imperceptibles mensajes, existe,
muestran por un perodo de tiempo tan bre- pero no lleva a los resultados revolucionarios
ve, que no tenemos consciencia de haberlas declarados.
percibido. Aunque no superan el umbral de la En el ao 2007 transcurrido medio siglo
consciencia, dejan sus huellas en el cerebro; del estudio coma palomitas y beba coca-co-
sin ser percibidas pueden inuir en nuestras la, Jim Brackin, experto comercial y terapeu-
decisiones. ta hipntico, repiti el ensayo en un congreso
Con estmulos que nadie percibe se hacen de marketing en Estambul. Hizo publicidad,
campaas y se gana dinero. Los estrategas habi- con inserciones subliminales, del producto in-
lidosos las emplean en campaas de publicidad ventado Delta. Los 1400 asistentes de la sala
o en contiendas electorales. O eso se arma. deban elegir, despus de una exhibicin de la
Pero, como saben los investigadores, la ecacia pelcula, entre este producto y otro producto
de los estmulos subliminales es mucho menos Theta. El 81 por ciento eligi Delta. Pero no
espectacular, aunque comprobable. se realiz, como se requiere en los trabajos
Las tcnicas subliminales se dieron a cono- cientcos, la habitual contraprueba: el mismo
cer por cierto experimento, que el analista de ensayo sin las inserciones subliminales. Y, por
mercado James Vicary realiz en 1957. En la ende, faltaban los resultados contrastantes.
pantalla de un cine intercalaba repetidas veces,
por breve tiempo y sin que los espectadores lo La cruz en la manipulacin
captaran, el anuncio comercial coma palomi- Otro ejemplo reciente procede del mbito de la
tas de maz, beba coca-cola. Segn el propio poltica. A nales de 2007 se sospech que el
Vicary, el consumo del refresco se increment candidato republicano a la presidencia de Esta-
un 20 por ciento y el de las palomitas un 60 dos Unidos, Mike Huckabee, haba manipulado
por ciento. subliminalmente a los electores en una pel- 1. BRILLO FUGAZ.
Cinco aos despus, admiti que nunca ha- cula comercial. La sospecha se basaba en una Los ojos ven objetos que no
ba realizado tal experimento, sino que slo estantera blanca, que apareca detrs del pol- entran en la consciencia.
pretenda incrementar el volumen de ventas tico. Las baldas formaban, segn la posicin de Aunque es cierto que un n-
de su agencia de publicidad. Lo que no impi- la cmara y algo de imaginacin, una cruz. Se mero contemplado a lo largo
di que se consolidara el mito de la manipu- le reproch a Huckabee, ex predicador baptista, de un intervalo temporal brev-
labilidad imperceptible de la conducta. Por que pretendiera unir, en la percepcin del p- simo deja huellas en el cerebro,
decir toda la verdad, Vicary realiz el expe- blico, su imagen con el smbolo cristiano. nosotros no nos enteramos.

42 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


FOTOLIA / DELPHINE POGGIANTI

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


43
Lo curioso aqu es que no encaja el trmi- percibido conscientemente, centellea una
RESUMEN no subliminal. La expresin latina sub limen preparacin o cebo (prime) subliminal que
signica por debajo del umbral y se reere a requiere la misma tecla. Por ejemplo, si antes
Invisible,
estmulos que son tan tenues, que no somos del 8, captado conscientemente, aparece un
pero est ah
conscientes de haberlos percibido. De hecho, la 7 subliminal, los probandos eligen ms r-

1 Un estmulo es
subliminal, fuera
de la consciencia, si se
cruz con los estantes la podan ver en la pan-
talla ntidamente los espectadores durante
bastante tiempo.
pidamente la tecla correcta. Al contrario; un
4 subliminal les hubiera hecho vacilar por
ms tiempo. El experimento funciona tam-
lo presenta durante Los cientcos han establecido un preciso bin con los nombres de los nmeros como
menos de 30 milisegun- criterio temporal sobre qu puede considerarse siete, ocho.
dos y se lo enmascara inconsciente y qu se aleja de tal denomi- Tambin dejan su huella palabras con un
despus con otro es- nacin; por ejemplo, si aparece en una panta- contenido emocional (miedo, angustia) y,
tmulo. lla la cifra 4 durante un segundo, entonces en particular, los rostros emocionales. Se han
la percibimos conscientemente. Si se acorta estudiado esos efectos. Monika Kiss y Martin

2 Un estmulo sublimi-
nal puede inuir en
la conducta posterior de
el tiempo de aparicin, se entra en una zona
lmite. Los probandos aseguran entonces no
haber visto ningn nmero. Cuando, a pesar
Eimer, de la Universidad de Londres, siguieron
en 2007, con ayuda de mediciones de EEG, el
empleo subliminal de rostros emocionalmente
los probandos; los inves- de todo, se les deja tratar de adivinar si se les expresivos: 14 probandos haban de clasicar la
tigadores lo denominan ha mostrado un nmero menor o mayor que expresin facial de las personas que aparecan
preparacin o cebo 5, la mayora acierta. en las fotografas entre angustiadas e indife-
(priming). Hablamos, pues, de estmulo subliminal rentes o neutras. Los participantes lo lograban
cuando los probandos slo aciertan por ca- fcilmente, si contemplaban una cara durante

3 Si nuestra atencin
se distrae, no hay
tal efecto de prepara-
sualidad en una decisin de este tipo (mayor
o menor que cinco?). Para ello, la cifra no debe
aparecer en la pantalla ms de 30 milisegun-
200 milisegundos.
Los cientcos iban acortando el tiempo de
exposicin hasta los ocho milisegundos. Los
cin o cebo. dos. Adems, se ha de enmascarar inmedia- probandos seguan acertando, pero el estmulo
tamente con una serie aleatoria de letras. De era, por denicin, subliminal. No obstante,
lo contrario, la persistencia de la imagen en el electroencefalograma mostraba las mismas
la retina se cuidara de que la impresin per- alteraciones que aparecan en la percepcin
maneciese. Los estantes de Huckabee estaban, consciente.
pues, muy por encima de ese umbral de per-
cepcin. Ratas en la campaa electoral
Pero, qu puede provocar un estmulo del El mito de la sugestin subliminal tiene, pues,
que nosotros no captamos nada comprobable? un soporte emprico. Estmulos de los que no
Muchas respuestas, indican psiclogos y neur- tenemos consciencia desencadenan en el ce-
logos con profusin de experimentos. Sin que rebro una reaccin medible. Pero no se puede
nosotros lo sospechemos, el cerebro entiende hablar de una manipulacin profunda de nues-
palabras, interpreta sonomas, descifra sm- tros juicios y decisiones.
bolos y un largo etctera. Toda una serie de El miedo ante una inuencia poltica oculta
experimentos de preparacin o cebo (priming) brot en los Estados Unidos en el ao 2000,
descubren el inujo de los estmulos sublimi- cuando ciertos asesores de imagen intercala-
nales. Un estmulo de partida (o de cebo) subli- ron, repetidas veces, en un mensaje publicita-
minal prime inuye en la reaccin ante un rio de la campaa electoral a favor de George W.
estmulo terminal u objetivo (target), percibido Bush la palabra Democrats (demcratas) para
conscientemente. Los nmeros intercalados dejar, durante tres centsimas de segundo, en
constituyen un ejemplo clsico. Los sujetos la pantalla las ltimas letras rats (ratas). Pero,
Singular censura del experimento ven en la pantalla una cifra poda la palabra peyorativa rata inuir real-
En el ao 2000 fue clau- entre 1 y 9 y han de situarla, presionando mente en los electores?
surada la cadena televisiva una tecla, si es menor (tecla izquierda) o mayor El equipo de investigadores dirigido por el
Avtorskiye Telvisionniye (tecla derecha) que 5. epistemlogo Stanislas Dehaene, del Collge de
Novosti (ATN) porque, al Es raro que los participantes cometan un France en Pars, estudi la asimilacin de las
parecer, animaba sublimi- error en esa tarea. La influencia de los estmu- palabras intercaladas de forma subliminal. Por
nalmente a permanecer los subliminales se manifiesta en el tiempo ejemplo, Lionel Naccache comprob en directo
sentado y mirar la ATN. de reaccin: los probandos reaccionan con el inujo de palabras emocionales: mostr en
ms rapidez, si antes del objetivo (target), tres pacientes epilpticos, a los que, por razn

44 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


2. PROPAGANDA SUBLIMINAL.
En la campaa por la presi-
dencia estadounidense del ao
2000 los asesores de imagen
de George W. Bush echaron
mano de tretas de dudosa
eticidad para difundir una
mala imagen de sus rivales.
Intercalando imgenes subli-
minales se deba asociar a los
demcratas con ratas.
AP PHOTO

del tratamiento se les haban implantado elec- ejemplo. Es inverosmil que los humanos se Sin que lo
trodos en el cerebro, de qu modo inuan, en dejen manipular, a la larga, por tales insercio-
la actividad del ncleo amigdalino, las palabras nes. Pues, en la medida en que un estmulo advirtamos,
emocionales subliminales. Esta rea cerebral,
integrada en el sistema lmbico, interviene
no penetra en la consciencia, slo muestra su
inujo durante un breve perodo de tiempo.
en el cerebro
en la valoracin afectiva de las impresiones. Pero, cmo saber qu entra en la consciencia se captan
Naccache seal que las palabras emociona- y qu no? El experimento de Gaillard muestra
les subliminales alteran la actividad del ncleo que la decisin no depende slo de la duracin palabras,
amigdalino, igual que lo que conocemos del de la presencia del estmulo, sino tambin de
procesamiento consciente de palabras emo- su contenido. Adems, los estmulos sublimi- se interpretan
cionales.
Raphal Gaillard demostr que las palabras
nales se asimilan dependiendo de en qu nos
ocupemos. Lo demostr Kimihiro Nakamura,
expresiones
emocionales, fugaces, penetraban con ms faci- de la Universidad de Kyoto. Por medio de una faciales, se
lidad en la consciencia que las palabras con un estimulacin magntica transcraneana (TMS)
contenido neutro o indiferente. Vari el tiempo inhibi determinadas reas cerebrales de algu- descifran
durante el que se enmascaraba, con una se- nos probandos que vean inserciones sublimi-
rie aleatoria de letras, una palabra presentada nales de palabras. smbolos
subliminalmente. Si lo haca con ms de 66
milisegundos, el resultado dependa del valor
Con la estimulacin magntica pudo conec-
tar dos efectos diferentes de la preparacin o
y muchas
emocional; en el caso de palabras neutras o in- cebo. Primero, en un test de reconocimiento cosas ms.
diferentes, uno de cada dos probandos poda de palabras en el que los voluntarios deban
recordar lo que apareca en la pantalla. Pero comunicar, presionando una tecla, si una serie
con palabras emocionales negativas, la relacin intercalada de letras formaba o no una palabra.
suba a dos tercios. Si se les haba presentado antes subliminal-
El contenido emocional de una palabra mente la misma palabra, reaccionaban con
poda, pues, hacer descender el umbral de la mayor rapidez, a no ser que la estimulacin
percepcin consciente. Al parecer, hasta las magntica lo impidiera.
palabras percibidas de forma inconsciente se
asimilan de diferente manera en razn del con- No te cortes! No te reprimas!
tenido semntico. Segundo, los sujetos del test tenan que leer en
Los experimentos de este tenor no se orde- voz alta una palabra intercalada. Tambin este
nan a las argucias publicitarias de las que el ejercicio se realizaba con mayor celeridad si
vdeo de la campaa de Bush constitua un antes se haba presentado, de manera sublimi-

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 45


estmulos subliminales. Sera un logro fasci-
nante: el tenue estmulo ptico es reconocido
Efecto oculto de las drogas como palabra, la serie de nmeros se descifra
y se invoca en el cerebro la representacin
El grupo de investigacin dirigido por Anna Rose Childress, de la Uni- correspondiente a la palabra; y todo ello, sin
versidad de Pennsylvania, descubri qu efecto principal ejercan en entrar en la consciencia.
el cerebro los estmulos subliminales. Veintids hombres que, por su Los resultados de Nakamura y Gaillard van
adiccin a la cocana, haban recibido tratamiento a lo largo de unos en esa lnea. Nakamura ofrece, adems, su ar-
15 aos de promedio, mostraron cuadros que guardaban relacin con gumento. El efecto de preparacin o cebo por
la droga. La investigacin basada en la tcnica de resonancia magntica palabras subliminales actuara de un modo
funcional revel que el estmulo inconsciente afectaba a su centro de intermodular: aun cuando la palabra ha sido
recompensa. intercalada por escrito durante tres centsi-
Los cientcos interpretan que una reaccin rpida a determinados mas de segundo, en la tarea siguiente de re-
estmulos representa una ventaja evolutiva. As, puede ser decisiva, conocimiento de una palabra pronunciada
por ejemplo, la reaccin inconsciente a algo comestible. La reaccin a oralmente la sucesin de letras intercaladas
la droga sigue el mismo esquema, pero se ha aprendido a lo largo subliminalmente acorta el tiempo de reaccin
de muchos aos de consumo. de los probandos.
ANNA R. CHILDRESS ET AL. PRELUDE TO PASSION, PLOS ONE; VOL. 3, N.O 1, PAGS. 1506, 30 DE ENERO, 2008, FIG. 2

Dehaene concluye que slo se nos tornan


Activacin
conscientes los estmulos cuando generan
Ncleo un eco o resonancia distribuida y duradera.
Pallidum
(globo plido) estriado Resulta decisiva la duracin de la exposicin,
cierto. Pero importan, asimismo, los procesos
cognitivos anteriores; verbigracia, la tarea en
la que se ocupa un probando o el foco que
Insula recaba su atencin.
En lo concerniente a la lectura de pala-
bras subliminales, sigue abierto el debate
cientfico. Los escpticos rechazan la idea de
que leamos palabras por debajo del umbral
de la consciencia. Ven ms probable que las
Lbulo
temporal breves series de signos se almacenaran en
Amgdala
el cerebro como una imagen completa y
EXPECTATIVA INCONSCIENTE. por eso generaran efectos de cebo. Richard
Las imgenes subliminales asociadas con el consumo de cocana activan Abrams, de la Universidad de Washington,
una parte extensa del sistema de recompensa (amgdala, ncleo estria- descubri ya en el ao 2000 indicios en
do, pallidum e nsula). esta lnea.
Provocaba que los probandos establecie-
ran primero el contenido emocional de las
nal, la misma palabra. La TMS poda, tambin palabras. Por ejemplo, smile (sonrisa) parece
en este caso, hacer fracasar el efecto cebo o positiva, mientras smut (mugre, suciedad)
preparacin. Para ello deban inhibirse, en fun- se presenta como negativa. Tras la fase de
cin de la tarea, distintas zonas cerebrales. preparacin, Abrams confirm que una pa-
Si cumpla a los probandos distinguir pala- labra negativa subliminal hace que los par-
bras y series aleatorias de nmeros, entonces ticipantes en el experimento reaccionen ms
se operaba una inhibicin de la zona superior rpidamente a una palabra, percibida cons-
del lbulo temporal. Pero en el ejercicio de cientemente, de la misma caracterstica. Pero
lectura se tena que enfocar el campo mag- incluso las combinaciones de letras sin senti-
ntico sobre la zona inferior del lbulo tem- do, como anrm actan como palabra cebo,
poral. En breve, la tarea, a la que atienden si los probandos han ledo antes, varias veces,
los candidatos en el momento del estmulo palabras dotadas de carga positiva como an-
subliminal, determina en qu parte del ce- gel (ngel) y warm (afectuoso).
rebro deja su huella la palabra intercalada Abrams logr convertir smile en una palabra
subliminalmente. subliminal emocionalmente negativa. Para ello
El director de las pruebas, Dehaene, cree que hizo que los probandos leyeran varias veces
nosotros trabajamos incluso semnticamente smut y bile (mugre y bilis).

46 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


ISTOCKPHOTO / NICHOLAS CAMPBELL

Sutil factor de adiccin

En 2007 se retiraron del comercio, en Canad, ciertas mquinas tragaperras, porque, al


parecer, ejercan un inujo subliminal en los jugadores. En este tipo de juegos de azar giran
tres cintas con smbolos; una determinada combinacin de las guras saca el premio. La
Canadian Broadcasting Corporation (CBC) inform que las mquinas de la marca Konami
Gaming (que presentaban por videoanimacin su proceder) mostraban durante 200 mili-
segundos las guras ganadoras. La acusacin sostiene que con ello simulaban subliminal-
mente una posibilidad superior de ganar y estimulaban a los ludpatas a seguir jugando.
Los fabricantes replicaron, en su protesta, que la causa era un fallo del software.

De esos resultados, Abrams inere que reco- llando en una forma fcil de asimilar por el A n de
nocemos subliminalmente, en el mejor de los subconsciente. Para lograrlo no se suele dar
casos, retazos de palabras almacenadas. ninguna indicacin, por no hablar de estudios cuentas,
Las empresas de publicidad no se ocupan de o trabajos. Desde un punto de vista cientco,
tales sutilezas. El IT-Start-up X ofrece, desde estos productos son ms que cuestionables.
cmo
2007, un software que sugiere, en frecuencias El comprador no sabe, por denicin, qu oye decidimos
inaudibles, a los adictos al ordenador apaga o qu ve y, menos an, qu efecto producen
la caja tonta. Este mensaje al subconsciente las palabras halagadoras por debajo de la per- qu entra en
podra curar la adiccin; as lo arma el fa- cepcin consciente. En el caso de que lo pro-
bricante. Tambin est a la venta la msica duzcan. la consciencia
subliminal; se distancian textos edicantes y Tales ideas comerciales apenas si guardan
se acompaan de msica relajante. Un despa- relacin con la denicin, con fundamento em-
y qu no?
cho alemn recomienda sus discos compactos prico y cientco, de un estmulo subliminal.
con este mensaje: Las armaciones deseadas Mientras Stanislas Dehaene y otros investiga-
alcanzan el subconsciente sin ninguna prue- dores se sirven de los estmulos subliminales
ba. No interere una reprogramacin dura- para medir el umbral de la consciencia, se han
dera de los rasgos caractersticos. Diversos ocupado del tema algunos autoproclamados
programas de ordenador, con los que uno expertos, que parten de una programabilidad
puede interpolar en la pelcula sus propios subliminal de la mente. Un inujo no percep-
mensajes o imgenes, estn dispuestos para tible sobre el subconsciente parece dar alas a
ser descargados; por ejemplo, por la empresa la fantasa humana. Pero, ms all de la com-
Ded Phyto Inc. probacin cientca el efecto se reduce a una
cuestin de credulidad.
Ideas comerciales insustanciales
Hasta en varias pginas de Internet se puede Christoph Uhlhaas es filsofo y divulgador cientfico.
encontrar una armacin que se est desarro- Vive en Mnich.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 47


ENTREVISTA

La expectativa marca la diferencia


Andrea Kiesel es experta en inuencia de lo subliminal en el cerebro humano.
Con ella comentamos las posibilidades y lmites de la percepcin inconsciente

CHRISTOPH UHLHAAS

Doctora Kiesel, est de acuerdo con Que un estmulo subliminal inuya o no


ciertos mitos publicitarios que parecen en nuestros actos depende de nuestras
arrastrarnos? expectativas. Estas expectativas cambian
No. Desde un enfoque cientfico, ta- en funcin de las tareas de las que me
les historias no merecen debatirse. Me ocupo.
imagino, por supuesto, que se reere al
estudio arquetpico conocido por Beba En concreto, qu signica eso?
Coca-Cola. No es posible introducir inad- El proceder humano es siempre intencio-
vertida y subrepticiamente en nuestra nal, es decir, dirigido hacia un objetivo.
mente eslganes publicitarios. Si le dices a un probando: pulsa la tecla
cuando veas un cuadrado rojo, lo har.
Sin embargo, el ao pasado se repiti Pero, quiz no advertira el cuadrado sin
el experimento con excelentes resulta- esa orden. Esto es tambin vlido para
dos. los estmulos subliminales. Inuyen en
S. Pero, al parecer, nadie sabe cmo hu- nuestra conducta slo cuando se forman
biera sido el resultado en idnticas con- expectativas de estmulos determinantes
diciones sin las inserciones subliminales. de la accin con las que encajan, es decir,
Estos experimentos sin contraprueba no que esperamos por una u otra razn. Ex-
se han de tomar en serio. pectativas que dieren de un individuo
a otro.
Qu investiga usted ahora? Andrea Kiesel,
Muchos cientcos se preguntan qu es Cmo demostrarlo? nacida en 1974, estudi psicologa en la
la consciencia? Yo abordo el problema Se comprueba muy bien en el experi- Universidad de Wrzburg. Tras colaborar
desde el inconsciente. Para comprender mento del ajedrez que hemos realizado con Jeff Miller en la Universidad de Otago,
la funcin del consciente, investigo los en Wrzburg. Les mostrbamos a ajedre- volvi a Wrzburg para ensear psicologa
procesos cognitivos inconscientes. Por cistas una seccin de tablero en el que ha- general.
decirlo as, examino la frontera entre ba un rey, una torre o un all contrario.
los procesos inconscientes y los cons- Segn la posicin de la pieza contraria S, pero eso no es todo. En una segunda
cientes. era mate o no. Los probandos tenan prueba, los participantes slo deban de-
que dictaminarlo. cir si la pieza estaba en una casilla blanca
Se puede trazar con nitidez tal fron- o en una negra. En este caso una inser-
tera? Fcil, si se conocen las reglas cin subliminal no tena ningn inujo.
No es tan sencillo. Los experimentos cl- Es una tarea compleja. La solucin depen-
sicos ensean cmo inuyen en nuestra de de dos variables: de cul es la pieza Aunque la tarea es ms sencilla?
consciencia los estmulos subliminales. atacante y de su posicin. No obstante Es ms simple, pero no forma parte de la
Las pruebas ms recientes revelan que se daba un efecto cebo o de preparacin, rutina de un ajedrecista. La asimilacin
tambin es posible verlo al revs. La si- si se haba intercalado antes subliminal- del estmulo subliminal depende de la
tuacin vivida conscientemente decide mente la misma posicin. Pero slo tena experiencia del probando.
cmo y hasta qu punto se procesan los efecto con ajedrecistas experimentados.
estmulos inconscientes. Comparte el entusiasmo del inters
Slo los expertos en ajedrez captan, pblico por las tcnicas subliminales?
Hay un resultado central de su tra- aunque sea subliminal, el salto del ca- La exageracin y la histeria en temas
bajo? ballo? como la percepcin subliminal perju-

48 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


iSTOCKPHOTO / ROBERTS_ J

dican a la investigacin cientca, porque


hemos invertido mucho tiempo en esta-
blecer criterios claros de cundo un es-
tmulo es comprobablemente subliminal.
A mediados de los aos noventa, se pudo
estudiar de forma razonable este tema. BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
Con anterioridad algunos colegas pusie-
ron en peligro su buen nombre al intere- CONSCIOUS, PRECONSCIOUS, AND SUBLIMI-
sarse por los estmulos subliminales. NAL PROCESSING: A TEXTABLE TAXONOMY.
S. Dehaene en Trends in Cognitive Sci-
Cun justicados estn estos miedos ences, vol. 10, pgs. 204-211; 2006.
y estas promesas?
En mi opinin estn totalmente injus- UNCONSCIOUS MANIPULATION OF FREE
ticados. La mayora de los efectos han CHOICE IN HUMANS. A. Kiesel, en Con-
sido desmentidos o son, por principio, sciousness and Cognition, vol. 15, pgs.
imposibles. Incluso en los casos en los 397-408; 2006.
que no es excluible cierto efecto sublimi-
nal, rige que quien quisiera inuir en los MECHANISMS OF SUBLIMINAL RESPONSE
humanos ha de recurrir a los estmulos PRIMING . A. Kiesel et al. en Advances
percibidos conscientemente; despus, a in Cognitive Psychology, vol. 3, pgs.
los efectos persistentes. 307-315; 2007.

Cules son los pasos siguientes en la PRELUDE TO PASSION: LIMBIC ACTIVATION


investigacin de los estmulos sublimi- BY UNSEEN DRUG AND SEXUAL CUES .
nales? A. R. Childress et al. en Public Library
Los psiclogos experimentales investi- of Science, vol. 3, n.o 1; 2008.
gan ahora qu pueden lograr los estmu-
los subliminales y qu no. Los estudios ERPS REVEAL SUBLIMINAL PROCESSING OF
neurolgicos sobre el tema nos indican FEARFUL FACES. M. Kiss, M. Eimer; en
en qu zona del cerebro se procesan. Lle- Psychophysiology, vol. 45, pgs. 318-
gar un da en que se conecten el qu y 326; 2008.
el dnde y se aborde el cmo.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 49


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

COMUNICACION FAMILIAR EN LA ADOLESCENCIA


La comunicacin entre padres e hijos es un elemento clave en el proceso de socializacin familiar e incide en
el ajuste de los hijos en la infancia y, sobre todo, en la adolescencia

BELEN MARTINEZ FERRER

E n la denicin de familia las interac-


ciones entre padres e hijos forman
un elemento esencial y constitutivo. En
esta relacin, la comunicacin desem-
pea un papel primordial. La familia
constituye un sistema de relaciones
fundamentalmente afectivas entre per-
sonas que viven juntas, que presentan
lazos consanguneos y que son fuente
de apoyo.
Adems, la familia es el primer m-

ISTOCKPHOTO / NATHAN GLEAVE


bito de socializacin en el individuo y
la comunicacin constituye una herra-
mienta fundamental para este proce-
so. El sistema familiar es un escenario
privilegiado para la transmisin de va-
lores, creencias, normas y cdigos de
conducta de una sociedad.
La socializacin familiar implica dos tipologas de estilos parentales de so- los hijos. La comunicacin es escasa,
dimensiones. La dimensin de conteni- cializacin: estilo autorizativo, autori- predominantemente de padres a hijos
do se reere a los valores inculcados en tario, indulgente y negligente. Cmo y suele expresarse en trminos de de-
la familia. La dimensin formal, cono- es la comunicacin entre padres e hijos mandas.
cida como disciplina familiar, hace re- en estos estilos parentales? Los padres con un estilo indulgente
ferencia a las estrategias y mecanismos Los padres con un estilo autorizativo dieren de los autorizativos en que no
familiares que se utilizan para transmi- son buenos comunicadores que fomen- suelen utilizar la coercin y la impo-
tir los contenidos de la socializacin. En tan el dilogo, respetan a sus hijos y sicin para establecer los lmites a la
ambas dimensiones, la comunicacin los escuchan. Cuando el hijo se com- conducta de sus hijos, sino el dilogo
resulta un elemento central, pues in- porta de forma incorrecta, combinan y el razonamiento. Finalmente, los pa-
uye tanto en qu se transmite como dilogo y razonamiento con la coercin dres que utilizan un estilo negligente
en el cmo. y el control. Los padres con un estilo otorgan demasiada independencia
En relacin con la disciplina familiar, autoritario son muy exigentes y poco (material y afectiva) a sus hijos. Sue-
se ha sugerido la existencia de cuatro atentos a las necesidades y deseos de len mostrarse indiferentes hacia sus
hijos, con quienes suelen interactuar
Inuencia de la comunicacin en el ajuste adolescente y dialogar poco.
La comunicacin ejerce una inuen-
NAutoconcepto positivo cia notable en el ajuste de los hijos,
Comunicacin
NAutoestima positiva tanto en la infancia como en la ado-
familiar
positiva NSatisfaccin con la vida lescencia. En este sentido, la comuni-
cacin familiar desempea un doble
papel: por un lado, ejerce un efecto
NSintomatologa depresiva directo en el bienestar de los hijos,
Problemas NEstrs y ansiedad
de comunicacin y por otro, potencia el desarrollo de
NSentimientos de soledad
familiar recursos, que, a su vez, favorecen el
NProblemas de comportamiento
ajuste de los hijos en el mbito social
y escolar.

50 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Una comunicacin familiar inductiva, ye al desarrollo de otros recursos que Por esa razn, los programas de
es decir, positiva, uida, sin dobles men- tambin protegen al adolescente ante pre vencin e intervencin con ado-
sajes y emptica promueve el desarrollo conductas problemticas y promueven lescentes suelen implicar a los padres,
de habilidades sociales y de una autoes- su bienestar. dotndolos de habilidades para una co-
tima positiva, especialmente en el rea Por el contrario, los problemas de municacin ms positiva y ecaz que
familiar, emocional, social y acadmica. comunicacin y la interaccin ofensiva contribuya al bienestar de los hijos.
Adems, estos hijos se sienten apoyados e hiriente entre padres e hijos se han
por sus padres. Tales recursos favorecen vinculado a un alto grado de sntomas Beln Martnez Ferrer
las relaciones con sus iguales y el desarro- depresivos, con una baja autoestima, Area de Psicologa Social
llo de una actitud positiva hacia los pro- con problemas de comportamiento Depto. de Ciencias Sociales
fesores y hacia los estudios, lo que reper- (acoso) y victimizacin, y problemas de Universidad Pablo de Olavide, Sevilla
cute en un adecuado ajuste escolar. integracin social con sus compaeros www.uv.es/lisis/
Los adolescentes que valoran de mo- (rechazo entre iguales). En otros trmi-
do positivo la comunicacin con sus pa- nos, los adolescentes con problemas de BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
dres tienden a una baja participacin comunicacin familiar presentan ms
en conductas violentas o de consumo problemas en otros contextos signica- RELACIONES ENTRE PADRES E HIJOS ADO-
de sustancias. En denitiva, la comu- tivos y, adems, poseen menos recursos LESCENTES . E. Estvez, T. Jimnez y
nicacin familiar inductiva favorece el para superar de un modo funcional los G. Musitu. Nau Llibres; Valencia, 2007.
bienestar del adolescente y contribu- retos propios de la adolescencia.

RECEPTORES DE TIPO NMDA Y PLASTICIDAD SINAPTICA


El aprendizaje y la memoria dependen de la apertura de canales en la supercie
de la membrana plasmtica de las neuronas. Contrariamente a lo que se pensaba, estos canales
no estn nicamente presentes en las neuronas postsinpticas. Existen tambin, en las presinpticas

ANTONIO RODRIGUEZ MORENO

E l glutamato es el neurotransmisor
ms abundante en el sistema ner-
vioso central de los mamferos. Ejerce
comunican con otras. Entre otras fun-
ciones, estos cambios en la plasticidad
sinptica parecen ser responsables de
misma fisiologa que el cerebro com-
pleto. Se aplica la tcnica de pinza-
miento de membrana (patch-clamp),
sus acciones activando sus receptores, los procesos de aprendizaje y memoria. el ms fino de los mtodos disponi-
que son protenas de la membrana Cuando aprendemos algo, se producen bles para realizar estudios sobre la
plasmtica de las neuronas del siste- en el cerebro cambios en la forma de fisiologa del cerebro. Su desarrollo
ma nervioso. comunicarse unas neuronas con otras les vali el premio Nobel de medici-
Los receptores activados por el glu- que vienen mediados, fundamental- na y fisiologa de 1992 a Sakmann y
tamato pueden ser de tipo ionotrpico mente, por la activacin de los recep- Neher. (Constituye una de las tcni-
(canales de membrana que facilitan el tores de tipo NMDA. cas que ms vidas ha salvado, pues
paso de iones a su travs) y metabotr- Para medir tales cambios promovi- ha permitido determinar la fisiologa
picos (no son canales y activan cascadas dos por la entrada de calcio a travs completa del corazn.)
bioqumicas). Los receptores ionotr- de los receptores de tipo NMDA, se Los cambios de plasticidad sinptica
picos se denominan de tipo NMDA, ha recurrido a diversas tcnicas de que la entrada de calcio a travs de
AMPA y kainato. registro de potenciales elctricos en los receptores de tipo NMDA puede
Los receptores de tipo NMDA son rodajas vivas y funcionales de cerebro. inducir son de dos tipos: LTP (poten-
canales inicos por donde transita, de As, los modelos ms utilizados hasta ciacin de larga duracin) y LTD (de-
preferencia, el ion calcio, que penetra el momento han sido rodajas de hipo- presin de larga duracin), procesos
en la neurona cuando se abren. La en- campo y de corteza cerebral. Ambas de plasticidad opuestos. Estos fen-
trada de calcio a travs de los canales estructuras cerebrales desempean menos se consideran los correlatos ce-
se encuentra involucrada en diversas un papel principal en los procesos de lulares y moleculares de los procesos
funciones clave del cerebro. Una de aprendizaje y memoria. de aprendizaje y memoria.
ellas, la plasticidad sinptica: cambios Las rodajas de experimentacin Se daba por supuesto que los re-
en la forma en que unas neuronas se mantienen fundamentalmente la ceptores de glutamato de tipo NMDA

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 51


a b c
Glutamato Ca2+

Neurona
NMDAR postsinptica
R
II/III NMDAR
Neurona LTP
presinptica
LTD

CO LTD CO LTP
S IV
100 m

Los receptores de tipo NMDA pueden estar situados tanto en las neuronas presinpticas como en las postsinpticas.
(a) Vista de una rodaja de cerebro que muestra las distintas capas de la corteza y la situacin de los electrodos de
estimulacin (S), en la capa 4 y de registro (R), en la capa 2/3. (b) Esquema en el que se muestran dos neuronas,
una de la capa 4 (presinptica) y otra de la capa 2/3 (postsinptica) de corteza con electrodos de registro de pin-
zamiento de membrana (patch clamp) conectados a amplicadores situados sobre las mismas. Las zonas incluidas
dentro del crculo (sinapsis) se encuentran aumentadas y detalladas en (c), donde se observa un esquema en el que
se muestra la localizacin presinptica y postsinptica de los receptores de tipo NMDA y sus respectivos papeles
siolgicos; en LTP (para los receptores postsinpticos) y LTD (para los receptores presinpticos). NMDAR: receptor
de tipo NMDA; CO: control; Ca2+: ion calcio.

se situaban en la neurona postsinp- En experimentos recientes realizados de LTD estn situados presinptica-
tica. Durante los ltimos 20 aos, los por mi grupo (y por otros) se han pues- mente y los que median los procesos
investigadores venan preguntndose to de maniesto los puntos dbiles de de LTP estn localizados postsinpti-
cmo una misma neurona, utilizando esa hiptesis. Se ha medido la cantidad camente.
los mismos receptores, decida inducir de calcio en el interior celular cuando En conclusin, podemos armar que
LTP o LTD. se aplican protocolos de LTP y de LTD; los receptores de tipo NMDA son fun-
Algunos han respondido con la hi- para ello, nos hemos servido de tc- damentales para los procesos de apren-
ptesis del calcio. De acuerdo con tal nicas de neuroimagen, que permiten dizaje y memoria. Frente a lo que se
modelo, la cantidad de calcio y el tiem- ver la entrada de calcio en las clulas vena postulando, los receptores no se
po durante el cual el ion est entrando y su cuanticacin. Las mediciones han hallan slo en la clula postsinptica,
en la neurona a travs de los recep- demostrado que la cantidad de calcio sino tambin en la presinptica. Ade-
tores de tipo NMDA determinara la que entra en la neurona tras aplicar ms, en razn de su localizacin, los
direccin y magnitud de los cambios protocolos de LTP y de LTD es, prcti- receptores median procesos diferentes
plsticos. De esta forma, la entrada camente, la misma. de plasticidad: LTP los situados postsi-
sbita y masiva de calcio en la neu- Ante un resultado tan contundente, npticamente y LTD, los situados en la
rona postsinptica inducira cambios intentamos realizar una aproximacin neurona presinptica.
que daran lugar a LTP; en cambio, la diferente al problema. Y nos encontra-
entrada de menor cantidad de calcio, mos con la sorpresa de que los recep- Antonio Rodrguez Moreno
pero mantenida durante ms tiempo, tores que median los cambios plsticos Laboratorio de Neurobiologa Celular y Molecular
dara lugar a procesos de LTD. no estn slo en las neuronas postsi- Depto. de Fisiologa, Anatoma y Biologa Celular
La hiptesis se basa en los protocolos npticas, sino que se encuentran tam- Universidad Pablo de Olavide, Sevilla
experimentales utilizados para inducir bin en las presinpticas.
estos cambios plsticos en las rodajas Para ponerlo de maniesto, se blo-
de cerebro. En efecto, para inducir LTP quearon los canales de tipo NMDA de BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
se estimulan los axones de la clula pre- forma especca en las clulas presi-
sinptica a muy alta frecuencia durante npticas y postsinpticas, introducien- SPIKE TIMING-DEPENDENT LONG-TERM DE-
un tiempo breve (100 hertz durante un do el bloqueante de receptores de PRESSION REQUIRES PRESYNAPTIC NMDA
segundo); para inducir LTD se estimu- tipo NMDA denominado MK-801 en RECEPTORS . A. Rodrguez-Moreno y
lan los axones de la clula presinptica el interior de las clulas bajo estudio. O. Paulsen en Nature Neuroscience,
a baja frecuencia de forma ms dura- As se determin que los receptores de vol. 11, pgs. 744-745; 2008.
dera (1 hertz durante 15 minutos). tipo NMDA que median la induccin

52 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


COMPLEJIDAD CEREBRAL EXPLICADA MEDIANTE LEYES SENCILLAS
La teora de la evolucin nos ayuda a entender la estructura y funcin del cerebro

ALFONSO PEREZ ESCUDERO Y GONZALO GARCIA DE POLAVIEJA

D ebido a la enorme complejidad del


sistema nervioso, se ha tenido que
elegir entre estudiar el sistema global-
tomar imgenes de microscopa elec-
trnica de cada rodaja.
Luego, se estudiaron una a una las
sentido si no se aborda a la luz de la
evolucin. Dado que a lo largo de mi-
llones de aos ha existido la tendencia
mente, sin descender al detalle de la miles de fotografas obtenidas, reco- a seleccionar el sistema nervioso ms
neurona, o investigar pequeos gru- nociendo los somas neuronales, las apto, cabe esperar que en la actuali-
pos de neuronas. En el primer caso se dendritas y las sinapsis. Tras aproxi- dad cumplan ciertas reglas de calidad
han identicado las zonas del cerebro madamente 10 aos de trabajo y con y eficiencia, que a menudo pueden
humano responsables de cada tipo de la participacin de varios grupos de in- enunciarse de manera simple.
procesamiento (visual, auditivo, etcte- vestigacin, se logr la reconstruccin A ese tipo de leyes pertenece la
ra). En el segundo caso, se ha logrado completa, que contiene la posicin de enunciada por Santiago Ramn y Ca-
entender cmo las neuronas codican todas las neuronas del sistema nervioso jal sobre minimizacin de cable. Dicho
informacin del exterior (olores, sen- de C. elegans y, lo que es ms impor- principio establece que un sistema ner-
saciones tctiles, etc.), cmo esta infor- tante, su conectividad. vioso se dispondr de manera tal, que
macin se comunica a otras neuronas, El sistema nervioso reconstruido de la cantidad de cable neuronal necesa-
y cuestiones bsicas del procesamiento C. elegans es bastante sencillo, con rio para interconectar sus partes sea el
posterior. 300 neuronas y algo ms de 15.000 co- mnimo posible. En general, disminuir
Uno de los aspectos que ms dicul- nexiones. Pese a su tamao tan reduci- la cantidad de cable conere una ven-
ta este tipo de investigacin es la altsi- do, comprender un sistema que tiene taja evolutiva: disminuir el volumen
ma conectividad del sistema nervioso; 300 componentes y 15.000 interaccio- del cerebro y gastar menos materia y
cualquier subsistema, por pequeo nes parece algo imposible para la men- energa en su mantenimiento.
que sea, se encuentra conectado con te humana. Cuando conozcamos en Conocida la conectividad del sis-
otras neuronas ajenas a l. De ah la mayor detalle cada neurona, podremos tema, el principio de Cajal nos dice
dificultad que entraa comprender simular el sistema en un ordenador y, que las neuronas se situarn en las
plenamente la funcin de un pequeo con ello, predecir su funcionamiento posiciones que hacen que el cable sea
grupo de neuronas, pues casi siempre y estudiar sus patologas. Pero, po- mnimo (en general, neuronas muy co-
est afectado por lo que hacen otras dremos comprenderlo realmente? O, nectadas entre s tendern a situarse
neuronas. La solucin ideal sera estu- lo que es lo mismo, podremos descri- cerca unas de otras). Cajal extrajo esta
diar un sistema nervioso completo, con birlo con un nmero sucientemente ley de observaciones sobre la forma
resolucin de neuronas individuales. pequeo de reglas simples como para de las neuronas individuales y de pe-
Recientemente se ha dado un paso que nuestra mente pueda manejarlas queos grupos de neuronas.
de gigante en esa direccin. Caenor- todas simultneamente? Andando el tiempo, la ley se compro-
habditis elegans es un nematodo que An no tenemos la respuesta a esta b en otros mbitos. Pero hasta ahora,
mide apenas un milmetro de longitud. pregunta, pero debemos intentar ms de un siglo despus, el principio de
Se ha reconstruido su sistema nervioso encontrar las reglas simples. Dnde Cajal no se haba tenido que enfrentar
entero, tras un inmenso trabajo consis- buscarlas? Theodosius Dobzhansky a un sistema nervioso completo con el
tente en dividirlo en rodajas muy nas arm, en un famoso ensayo publicado nivel de detalle de neuronas individua-
(de unos 50 nanmetros de grosor) y en 1973, que Nada en biologa tiene les. Y ha superado la prueba.

Cantidad de cable PRINCIPIO DE MINIMIZACION DE CABLE.


Los dos organismos esquemticos mos-
trados a la izquierda tienen las mismas
neuronas, e idntica conectividad entre
ellas. Pero el organismo de la parte de
Cantidad de cable arriba tiene las neuronas colocadas al azar,
mientras que el de abajo las tiene situadas
en sus posiciones ptimas. A la derecha
se muestra la cantidad de cable usado en
cada caso, claramente menor en el caso
ptimo.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 53


Las predicciones basadas en el prin- ms complejos. Se espera que en me- El sueo, por supuesto, es poder ha-
cipio de Cajal concuerdan con las nos de 10 aos se haya reconstruido cerlo algn da con el cerebro humano.
posiciones reales de las neuronas en completamente el cerebro de la mosca Pero con sus 10.000 millones de neu-
C. elegans y explican la organizacin Drosophila melanogaster. ronas y 10.000 millones de millones de
en ganglios del sistema. De este modo, Con sus 300.000 neuronas, la re- conexiones, tan slo soar con ello pa-
una regla sencilla nos permite com- construccin del sistema nervioso de rece un atrevimiento. Nadie sabe hasta
prender buena parte de la estructura la mosca del vinagre supondra un hito qu punto podremos entender el sis-
de un sistema muy complejo. histrico. No slo supone una diferen- tema nervioso. Pero desde luego ser
Disponemos ya de potentes algorit- cia cualitativa con respecto al nematodo necesario aplicar estos principios gene-
mos que, si bien todava no son capaces por su mayor complejidad (presenta los rales y desarrollar otros nuevos si
de hacer las reconstrucciones ables sin sistemas sensoriales muy desarrollados), queremos alcanzar perspectivas globa-
necesidad de intervencin humana, sino que, adems, constituye un orga- les de sistemas tan complejos.
aceleran mucho el proceso. Con ayuda nismo de especial inters, ya que ha sido
de estos algoritmos, se est intentando objeto de intenso estudio desde todos Alfonso Prez Escudero y Gonzalo Garca
la reconstruccin de sistemas nerviosos los frentes durante el ltimo siglo. de Polavieja. Instituto Cajal (CSIC), Madrid

IMAGEN Y COCAINA
La inmensa mayora de las drogas de abuso producen efectos nocivos en el sistema nervioso central.
Pero sigue siendo la cocana una de las drogas con mayor capacidad para crear adiccin

MARIA JESUS ROMERO, SAMUEL ASENSIO Y FRANCISCO JAVIER ROMERO

L a neuroimagen puede llegar a iden-


ticar las regiones cerebrales daa-
das en los procesos relacionados con
versos momentos de la actividad neu-
ronal. Esta tcnica especca de RM,
al utilizar los principios generales que
en un primer momento al sistema lm-
bico, en particular al circuito de la re-
compensa; responde ste al estmulo
la dependencia a sustancias adictivas relacionan estrechamente la actividad placentero con la liberacin de dopa-
(alcohol, cocana y otros). La adiccin neuronal con el metabolismo y el ujo mina, un neurotransmisor. Los placeres
constituye una verdadera enfermedad sanguneo, nos faculta para valorar los naturales de la vida, positivos, agrada-
con un sustrato neurobiolgico y con un cambios neurobiolgicos y su represen- bles y estimulantes son necesarios para
gran componente social. Los problemas tacin por neuroimagen en pacientes la supervivencia. El sistema lmbico crea
conductuales y cognitivos en el abuso con problemas de drogadiccin. sistemas y circuitos apetitivos que nos
crnico de drogas tienen una expresin Muchos de estos cambios neurobio- conducen a buscarlos.
morfolgica cerebral que consistira en lgicos implicados en la adiccin an Cuando un sujeto toma por prime-
una alteracin estructural y funcional no estn del todo esclarecidos. Antes ra vez una droga, experimenta un
de las reas cerebrales implicadas. de disponer de la metodologa necesa- sentimiento de placer y bienestar,
Hoy en da, la Resonancia Magntica ria para la obtencin de la neuroima- por sobreestimulacin del circuito de
(RM) se ha establecido como un mtodo gen, se crea que nicamente estaba recompensa (con la dopamina como
ecaz de diagnstico por imagen, cada implicado el circuito lmbico; hoy se co- neurotransmisor). No debe olvidarse
vez con mayor resolucin espacial, tem- noce que reas como el crtex frontal que este estmulo es articial, no for-
poral y de contraste tisular, y con nuevas intervienen tambin. ma parte de los estmulos naturales
aplicaciones clnicas. La RM como tcni- Algunas drogas presentan forma y del ser humano. El cerebro comienza
ca no invasiva de la imagen cerebral es tamao semejantes a ciertos neuro- a cambiar debido al ujo excesivo de
importante para identicar los circuitos transmisores. Lo que signica que pue- neurotransmisor, es decir, de dopami-
neuronales que se alteran en el consu- den bloquear, apoderarse y usurpar los na, que a largo plazo provoca una dis-
mo crnico o agudo de drogas. Permite receptores del sistema nervioso cen- minucin del efecto de la dopamina
llevar a cabo estudios con tcnicas es- tral, desencadenado reacciones des- por la sensibilizacin de la neurona
peccas, como la RM funcional, el DTI proporcionadas, como una liberacin postsinptica a este exceso y la consi-
(Imagen de Tensor de Difusin), estu- excesiva de un determinado neuro- guiente reduccin del nmero de re-
dios volumtricos y morfomtricos. transmisor en la sinapsis o el bloqueo ceptores dopaminrgicos. El resultado
La RM funcional se basa en la ob- de su recaptacin. es menos dopamina en el cerebro.
servacin de las diferencias entre las Todas la drogas de abuso (nicotina, Algunas drogas muy txicas, provo-
seales emitidas en la RM durante di- cocana, marihuana, etctera) afectan can incluso la muerte neuronal (por

54 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


IMAGEN RM FUNCIONAL PLANO AXIAL,
CONTROL PACIENTE
resultado del estudio comparado entre
sujeto control (no adicto) y paciente (adicto
a cocana). Se evidencia una mayor activa-
cin del cingulado anterior izquierdo en el
sujeto adicto.

Ante la presentacin de estmulos


condicionados, es decir, estmulos re-
lacionados con el consumo de droga
mediante la visualizacin de un vdeo,
se ha observado una diferencia signi-
cativa en la activacin del cingulado
anterior (vase la gura), cuando com-
paramos las reas de activacin entre
los dos grupos, es decir, el grupo con-
Cingulado anterior
trol (no adictos) y grupo de pacientes
(adictos).
ejemplo, el xtasis). En general, las dro- y del control consciente inhibitorio est La mayor activacin de dicha rea
gas adictivas actan sustituyendo a los alterado en personas adictas a la coca- en el grupo de los adictos significa
neurotransmisores naturales en la acti- na. Se ha comprobado que existe una que la droga reviste para ellos suma
vacin de los circuitos de la recompensa prdida de sustancia blanca en la corteza importancia. En efecto, el cingulado
y motivacin, aumentando la biodispo- frontal. En otras reas del sistema de re- anterior es, entre otras, una parte de
nibilidad de la dopamina sinptica en compensa se produce un cambio cualita- la anatoma cerebral relacionada con
el circuito mesocorticolmbico. Este fe- tivo; la cocana ha usurpado literalmente el procesamiento de la informacin
nmeno induce cambios adaptativos en nuestro sistema de recompensa. que cada uno considere de inters.
las personas adictas. La droga cambia, Nuestro equipo ha estudiado con RM Para el grupo control (no adicto), en
modula y altera el funcionamiento del funcional la respuesta de la actividad cambio, los asuntos de la droga, ca-
cerebro. Llega un momento en que se cerebral a la presencia de estmulos recan de relevancia, aunque no de
pierde la capacidad de control del im- con contenido emocional y tambin a curiosidad.
pulso que le lleva a consumir. estmulos condicionados, es decir, es- La adiccin es una enfermedad que
La cocana ejerce su poder adictivo tmulos asociados al consumo de co- afecta tanto al cerebro como al com-
actuando sobre el circuito de la recom- cana. Trabajamos con un grupo de portamiento. Se considera una enfer-
pensa y ncleos del placer, donde el sujetos control y un grupo de pacientes medad del cerebro porque las drogas
neurotransmisor es la dopamina. Sin con adiccin a cocana esnifada. modican su estructura y, sobre todo,
olvidar que la cocana puede provocar Ante imgenes positivas, el grupo su funcionamiento. En cuanto enferme-
infartos cerebrales, convulsiones, atro- control activa la amgdala y cingulado dad, puede beneciarse de las tcnicas
a en algunas reas del sistema nervio- anterior, adems del ncleo accum- de neuroimagen y as abordarla desde
so central, e incluso la muerte. bens. Ante imgenes negativas, el el punto de vista teraputico.
La RM se basa en las propiedades grupo control activa las dos amgda- A lo largo del desarrollo del ser hu-
magnticas que poseen los ncleos at- las. El estudio comparado entre gru- mano, la etapa de la adolescencia es la
micos del hidrgeno. La RM funcional pos (control y paciente) ante imgenes de mayor riesgo, cuando se descubre
nos permite estudiar cmo reacciona el apetitivas, muestra, en los adictos, una un mundo nuevo. Con un cerebro en
cerebro, qu reas o circuitos cerebra- menor activacin del ncleo accum- fase de desarrollo y maduracin, el con-
les se ponen en marcha y participan en bens, la amgdala, cingulado anterior sumo de drogas puede acarrear conse-
los procesamientos de estmulos en ge- y crtex orbitofrontal. Los adictos a co- cuencias ms graves y duraderas.
neral y de estmulos relacionados con cana, ante imgenes aversivas, mues-
la droga en particular. tran tambin una menor activacin del Mara Jess Romero, Samuel Asensio
Se sabe que la cocana es capaz de cingulado anterior en comparacin con y Francisco Javier Romero
modular nuestro sistema emocional, de el grupo control. As pues, las personas Instituto sobre Drogas
alterar la cantidad de sustancia gris y que consumen de forma crnica coca- y Conductas Adictivas (IDYCA)
de sustancia blanca cerebral, de poten- na (esnifada) muestran una alteracin Universidad CEU Cardenal Herrera
ciar unos circuitos y anular otros. El lbu- en las reas relacionadas con el proce- Hospital Arnau de Vilanova
lo frontal, rea del conocimiento, de la samiento emocional de estmulos no (Servicio de Resonancia Magntica ERESA).
razn, del control cognitivo y emocional relacionados con la adiccin. Valencia

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 55


Actividad cerebral
durante el sueo

FOTOLIA / SOLOVIEVA EKATERINA (cara); FOTOLIA / JAMES STEIDL (mecanismo)

1. EL MISTERIO
de lo que ocurre durante el
sueo ha suscitado no pocas
teoras a lo largo de los siglos.

56 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Durante el sueo, el cerebro se entrega al anlisis de datos,
en tareas que van desde el refuerzo de recuerdos hasta
la resolucin de problemas

ROBERT STICKGOLD Y JEFFREY M. ELLENBOGEN

C ierto da de 1865, Friedrich August Ke-


kul se despert de un curioso sueo:
haba imaginado una serpiente que formaba
los elementos conspicuos del recuerdo. Cuando
una fotografa contiene elementos emotivos
y otros que no lo son, el sueo es capaz de
un crculo y se morda la cola. Kekul, lo mis- anclar en la memoria las partes importantes
mo que muchos qumicos de su tiempo, haba y emotivas y dejar que los aspectos de fondo,
estado trabajando febrilmente para revelar la irrelevantes, se alejen a la deriva. Es capaz de
autntica estructura del benceno, un proble- analizar colecciones de recuerdos con el fin
ma que llevaba largo tiempo sin explicacin. de descubrir relaciones entre ellos o de identi-
Pero el sueo de Kekul una serpiente que car el meollo de un recuerdo, al tiempo que se
se morda la cola contribuy a hacerle ver van difuminando los detalles irrelevantes. Es
con claridad que la molcula del benceno ha- posible, incluso, que nos ayude a averiguar el
bra de ser anular. O as lo cuenta la historia. signicado de lo que hemos aprendido.
Esta visin abri el camino para comprender
RESUMEN la qumica orgnica, y le mereci a Kekul un No es mero descanso
ttulo nobiliario en Alemania. Ciertamente, noticias as sorprenden a propios
Mientras
Aunque sean pocos quienes reciben ttulos y extraos. Hasta la mitad de los aos cincuen-
dormimos
nobiliarios, el mtodo de Kekul para resolver ta se supona que el cerebro cerraba por des-

1 Mientras dormimos,
nuestro cerebro
se afana en procesar
problemas resulta bastante familiar. Ya se trate
de decidir qu carrera vamos a elegir, de acep-
tar un riesgo o una ocupacin exigente, o de
canso mientras dorma. Aunque el psiclogo
alemn Hermann Ebbinghaus posea pruebas
en 1885 de que el sueo protege de la degrada-
la informacin que hacer saber a otra persona nuestro amor, se cin a los recuerdos simples, tal efecto se haba
hemos adquirido du- piensa que la consulta con la almohada nos atribuido durante decenios a una proteccin
rante el da. va a proporcionar la necesaria claridad de ideas pasiva contra las interferencias. Si olvidamos
para lograr ensamblar los rompecabezas que la se sostena es porque la nueva informacin

2 El cerebro, durante
el sueo, refuerza
los recuerdos y, al pare-
vida nos plantea. Pero, cmo podra el sueo
resolver nuestros problemas?
Las investigaciones ms recientes han lle-
que nos llega va expulsando a los recuerdos
existentes. Pero como nada llega mientras est
echado el cierre, sencillamente, no es tanto lo
cer, depura la informa- vado a pensar que, mientras dormimos pl- que olvidamos.
cin de detalles irrele- cidamente, el cerebro se atarea en procesar la Entonces, en 1953, los fisilogos Eugene
vantes o contextuales, informacin del da, en repasar y estabilizar Aserinsky y Nathaniel Kleitman, ambos de la
y conserva solamente los recuerdos recientes, que copia y archiva en Universidad de Chicago, descubrieron las ricas
los elementos ms im- distintos lugares, para que resulten de mxima variaciones que presenta la actividad cerebral
portantes. utilidad llegado el da siguiente. Una noche de durante el sueo, y los cientcos se percataron
buen dormir puede lograr que los recuerdos de que haban estado perdindose algo impor-

3 Nuestro cerebro
tambin trabaja du-
rante el sueo buscando
adquieran resistencia frente a la interferencia
de otras informaciones, y nos permite recupe-
rarlos y utilizarlos con ecacia al despertarnos
tante. Aserinsky y Kleitman descubrieron que
nuestro sueo obedece a ciclos de 90 minu-
tos, en los que se desarrolla el llamado sueo
relaciones ocultas entre por la maana. Y el sueo no slo refuerza los MOR (movimientos oculares rpidos, REM en
los recuerdos y trata recuerdos de formacin reciente, sino que da sigla inglesa). Durante el sueo MOR, nuestras
de resolver problemas ocasin al cerebro para irlos cribando e incluso, ondas cerebrales seales electromagnticas
que nos ocupaban posiblemente, contribuye a la identicacin de oscilantes, fruto de la actividad cerebral a gran
durante la vigilia. los que merece la pena conservar, al tiempo escala se asemejan a las producidas mientras
que respalda e intensica de manera selectiva nos hallamos despiertos (vase la gura 2).

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 57


CORTESIA DE JEFFREY M. ELLENBOGEN
sueo MOR, tal mejora desapareca. Dado que
el rendimiento realmente mejoraba de la no-
che a la maana, la hiptesis de que al dormir
se le daba al recuerdo una proteccin pasiva
quedaba inrmada. Algo haba tenido que estar
Sueo MOR ocurriendo en el cerebro durmiente que inua
en los recuerdos formados el da anterior. Pero
Karni y Sagi describieron el sueo MOR como
un estado permisivo un estado que poda
2. EL DESCUBRIMIENTO permitir cambios en lugar de atribuirle ca-
de los movimientos oculares rcter necesario. Propusieron que tales mejoras
rpidos durante el sueo y su inconscientes podran ocurrir tanto durante el
caracterstica actividad cerebral Sueo de ondas lentas da como por la noche. Lo importante soste-
(arriba), detectada en 1953 nan consiste en que las mejoras solamente
mediante electroencefalogra- podan tener lugar durante una parte de la
fa, derroc la idea de que el noche, durante las fases MOR.
cerebro se limita a descansar No qued claro que el sueo pudiera verda-
durante el sueo. Poco despus deramente resultar necesario para tal mejora
fueron descubiertas las llama- hasta que uno de los autores (Stickgold) volvi
das ondas lentas (en el centro). Vigilia a examinar la cuestin en 2000. Valindose de
la misma tarea de discriminacin visual rpida,
En decenios posteriores, Mircea Steriade, de descubri que nicamente cuando el sueo du-
la Universidad Laval de Quebec, y otros neuro- raba ms de seis horas mejoraba el rendimien-
cientcos, descubrieron que colecciones indivi- to de los probandos en las 24 horas posteriores
duales de neuronas estaban emitiendo seales a la sesin de aprendizaje. Y el sueo MOR no
de forma independiente en los intermedios de constitua la nica componente importante: el
estas fases MOR, durante perodos conocidos sueo de ondas lentas era igualmente crucial.
como sueo de ondas lentas, en los cuales ex- Dicho de otro modo: el sueo, en todas sus fa-
tensas poblaciones de clulas cerebrales lanzan ses, hace algo para mejorar el recuerdo, algo
seales sincrnicas, con un ritmo constante de que el estado de vigilia no hace.
uno a cuatro impulsos por segundo. De este Para entender por qu, convendr repasar
modo qued claro que el cerebro durmiente algunos hechos bsicos sobre la memoria.
no se encontraba en un mero descanso, ni Cuando codicamos informacin en nues-
durante el sueo MOR ni durante el sueo de tro cerebro, el recuerdo recin acuado est
ondas lentas. El sueo tena que estar haciendo en realidad emprendiendo un largo viaje,
algo diferente. Algo activo. durante el cual ser estabilizado, reforzado y
modicado cualitativamente, de modo que a
Dormir para recordar su trmino apenas conservar un leve pare-
El giro decisivo en nuestra comprensin del cido con su forma original. A lo largo de las
sueo y de la recordacin se produjo en 1994, horas inmediatas, un recuerdo puede hacerse
merced a un estudio que abra nuevos horizon- ms estable y resistente a las interferencias
tes. Los neurobilogos Avi Karni, Dov Sagi y sus de recuerdos concurrentes. Pero en perodos
colegas del Instituto Weizmann de Ciencias, ms largos, el cerebro parece decidir qu es lo
en Israel, demostraron que cuando los sujetos que tiene importancia recordar, y qu lo que
examinados dorman toda una noche, obte- no la tiene: lo que era un recuerdo detallado
nan mejores resultados en tareas que exigan evoluciona y se convierte en algo ms parecido
una discriminacin rpida entre objetos que a un cuento.
haban visto, pero que eso slo ocurra cuan- Los autores demostraron en 2006 la po-
do haban tenido una dosis normal de sueo derosa capacidad del sueo para estabilizar
MOR. Cuando los probandos eran privados de recuerdos y proporcionaron nuevas pruebas
contrarias al mito de que el sueo slo protege
pasivamente a los recuerdos (y por tanto, de
forma transitoria) frente a las interferencias.
Al dormir, parece, el recuerdo se mejora Razonaron que si el sueo solamente le pro-
de formas sin parangn en la vigilia. porcionase al recuerdo un benecio transitorio,

58 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


al despertar, los recuerdos volveran a ser sus- Es posible que el cerebro, durante el sueo,
ceptibles de interferencia. Empezaron entonces
entrenando a los probandos para que memori-
est practicando selectivamente los aspectos
zasen pares de palabras en una pauta A-B (por de mayor dicultad de las tareas nuevas.
ejemplo, manta-ventana) y despus dejaron
que una parte de los voluntarios durmiera. Pos-
teriormente todos ellos aprendieron nuevos La forma exacta en la que el cerebro re-
pares en una pauta A-C (manta-zapato), con fuerza e intensica los recuerdos contina,
el propsito de que interriesen con su recor- en gran medida, sumida en el misterio, pero
dacin de los pares A-B. Como esperaban, quie- caben algunas conjeturas fundamentadas
nes pudieron dormir lograron recordar mayor relativas a su mecanismo bsico. Sabemos
nmero de pares A-B que quienes hubieron de que los recuerdos se crean por modicacin
permanecer despiertos. Y cuando introdujeron de la fuerza de las conexiones de centenares,
pares A-C interrientes, se observ claramen- millares, e incluso de millones de neuronas.
te que quienes haban dormido posean un De aqu que determinados patrones de acti-
recuerdo ms vigoroso y estable de los pares vidad tengan mayor probabilidad de repeti-
A-B. El sueo cambiaba el recuerdo, tornndolo cin. Estos patrones de actividad, cuando son
robusto y ms resistente a la interferencia en reactivados, conducen a la evocacin de un 3. CUANDO UNA RATA
el da siguiente. recuerdo, tanto si ese recuerdo corresponde a RECORRE UN LABERINTO,
Pero los efectos del sueo sobre la recor- dnde hemos dejado las llaves, o a una pareja ciertas neuronas de lugar
dacin no se limitan a la estabilizacin. En de palabras como manta-ventana. Se cree disparan seales mientras
cierto nmero de estudios realizados en estos que estas modicaciones del vigor sinptico el animal recorre tramos
ltimos aos se ha demostrado cun renado se deben a un proceso molecular conocido por concretos del laberinto.
es el procesamiento de recuerdos que tiene potenciacin a largo plazo, que robustece las Posteriormente, mientras
lugar durante el sueo. De hecho, parece ser conexiones entre pares de neuronas que lan- la rata duerme, esas mismas
que, mientras dormimos, el cerebro pudiera zan seales al mismo tiempo. De este modo, neuronas vuelven a entrar
incluso estar diseccionando nuestros recuer- las neuronas que disparan juntas se conexio- en actividad: la rata est
dos y reteniendo de ellos slo los detalles ms nan entre s, dejando anclada en su puesto tal practicando el recorrido
conspicuos. En uno de sus estudios, los autores pauta para una futura recordacin. aunque se halla inconsciente.
crearon una serie de imgenes que constaban
de objetos ora desagradables, ora neutros, so-
bre un fondo neutro, e hicieron despus que
diversas personas las fueran viendo una tras
otra. Pasadas doce horas comprobaron qu
recuerdos conservaban de los objetos y del
fondo. Los resultados fueron sorprendentes.
Tanto si los sujetos haban permanecido des-
piertos como si haban dormido, la exactitud
de todos sus recuerdos decay un 10 por ciento;
mejor dicho, tras dormir una noche, de todos
excepto de aquel que haca referencia a los ob-
jetos emotivamente evocadores. En lugar de
deteriorarse, la recordacin de los objetos con
fuerza emotiva pareci mejorar algunos pun-
tos porcentuales de la noche a la maana, pre-
sentando una mejora en torno al 15 por ciento
con respecto a los fondos, cuyo recuerdo se iba
degradando. Cabra imaginar que al cabo de
algunas noches poco sera lo que subsistiera,
exceptuados los objetos emotivos. Se saba que
esta criba de recuerdos se da con el tiempo
en el caso de acontecimientos de la vida real,
AGE FOTOSTOCK

pero ahora parece que el sueo puede desem-


pear un papel crucial en esta evolucin de los
recuerdos emotivos.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 59


Ejercitacin nocturna

Los pianistas, cuando han de aprender una partitura nueva, practican reiteradamente los pasajes ms difciles, hasta
que los movimientos llegan a constituir una segunda naturaleza. Parte de este proceso de internalizacin depende del
sueo. En un estudio de IRMf efectuado en 2005, se demostr que cuando los probandos duermen despus de haber
aprendido a teclear secuencias complicadas, las regiones cerebrales encargadas de controlar las pulsaciones son dife-
rentes de las activas durante el aprendizaje.

Cerebelo izquierdo Corteza motora Hipocampo izquierdo Corteza prefrontal


primaria derecha medial derecha
CORTESIA DE MATTHEW P. WALKER, UNIVERSIDAD DE CALIFORNIA, BERKELEY

Lbulos parietales Insula izquierda Polo temporal izquierdo Area frontopolar izquierda

Las regiones cerebrales indicadas en amarillo estuvieron ms activas durante las sesiones de ejercitacin tras una noche
de sueo. Estas regiones permiten pulsar ms rpida y precisamente las teclas, y en efecto, los probandos que durmieron
superaron en velocidad y precisin a quienes hubieron de permanecer despiertos entre los ensayos. Las regiones resal-
tadas en azul se mantuvieron menos activas despus del sueo, lo que indica una reduccin de esfuerzos conscientes
y emotivos durante la tarea de dactilografa.

El cerebro, durante el sueo, reactiva patro- regin del laberinto [vase Memoria cartogr-
nes de actividad nerviosa que ha elaborado ca, por James J. Knierim; M ENTE Y CEREBRO, n.o
durante el da, y refuerza as los recuerdos 30]. Las clulas de lugar se correspondan tan
mediante potenciacin de largo plazo. Los exactamente con las ubicaciones reales que los
neurocientficos Matthew Wilson y Bruce investigadores pudieron supervisar los progre-
McNaughton, ambos de la Universidad de sos de las ratas por el laberinto observando
Arizona, demostraron por primera vez este en qu lugar estaban destellando las neuro-
efecto en 1994, valindose de ratas provistas nas de lugar en un momento dado. Y aqu es
de implantes que permitan supervisar su ac- donde llega lo ms interesante: cuando Wilson
tividad cerebral. Las ratas fueron adiestradas y McNaughton continuaron registrando la ac-
para recorrer un laberinto para encontrar co- tividad de estas neuronas mientras las ratas
mida; mientras, eran registradas sin cesar las dorman, observaron que las clulas continua-
pautas de activacin neuronal en sus cerebros. ban activndose en el mismo orden, como si
Las clulas del hipocampo una estructura las ratas estuvieran practicando el recorrido
cerebral de importancia crtica para la memo- del laberinto durante el sueo.
ria espacial crearon un mapa del laberinto, A la vez que este ensayo inconsciente pro-
activndose en l diferentes clulas de lugar cede a reforzar el recuerdo, es posible que est
a medida que las ratas iban recorriendo cada aconteciendo algo ms complejo: puede que

60 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


el cerebro est ejercitndose selectivamente
en los aspectos ms difciles de una tarea. Por
ejemplo, un trabajo de Matthew P. Walker en
la facultad de medicina de Harvard en 2005
puso de maniesto que cuando los probandos
practicaban en un teclado la dactilografa de
secuencias complicadas, como la 4-1-3-2-4, (algo
parecido a tocar en el piano una partitura nue-
va) lograban movimientos digitales ms velo-
ces y coordinados si dorman entre las sesiones
de prctica. Pero, tras una observacin ms cui-
dadosa, Walker descubri que los probandos no
slo estaban adquiriendo destreza en esta tarea

JEFFREY M. ELLENBOGEN
concreta, sino que estaban logrndola tambin
en aquellas secuencias de pulsaciones que ms
difciles les resultaban.
El cerebro consigue dicho perfeccionamien-
to, al menos en parte, mediante la traslacin
del recuerdo de estas secuencias de un da al aos que Pedro. Para realizar esta inferencia es 4. LOS VOLUNTARIOS
siguiente. Walker, utilizando imaginologa preciso hilvanar entre s esos dos fragmentos DEL ESTUDIO
de resonancia magntica funcional (IRMf) de informacin. Humanos y animales tien- descubrieron, a base de tan-
demostr que sus probandos se valan de den a efectuar estas inferencias sin dedicarles teos, que la eleccin del color
diferentes regiones cerebrales para controlar mucho pensamiento consciente, y la capacidad anaranjado era preferible
las pulsaciones de teclas despus de haber para efectuarlas constituye una destreza cogni- al turquesa, y que el turquesa
dormido (vase el recuadro Ejercitacin noc- tiva de enorme ayuda: obtenemos informacin precede al verde. Pero slo
turna). Al da siguiente, al teclear, se suscit nueva (que Benito es mayor que Pedro) sin te- con el tiempo llegaron a inferir
mayor actividad en la corteza motora prima- ner que aprenderla directamente. la relacin oculta entre ana-
ria derecha, en el lbulo prefrontal medial, La inferencia parece obvia en el caso de Beni- ranjado y verde, y en el caso
en el hipocampo y en el cerebelo izquierdo to y Pedro, pero los autores, en el experimento, de problemas ms difciles,
regiones que facilitaran movimientos ms utilizaron guras abstractas de colores, carentes el sueo supuso una ventaja
rpidos y precisos de pulsacin de las teclas de relacin intuitiva mutua (vase la gura 4), considerable.
y menor actividad en las cortezas parietal, en lo que diculta la tarea. Le enseamos a los pro-
la nsula izquierda, en el polo temporal y en la bandos lo que se conoce por premisas aparea-
regin frontopolar, reas cuyo silencio expre- das. Aprendieron, por ejemplo, que deban pre-
sa que los esfuerzos emotivos y conscientes ferir el valo anaranjado al de color turquesa, al
son menores. Aunque qued robustecido el valo turquesa frente al verde, al verde frente
recuerdo completo, el refuerzo fue mximo al cachemir y as sucesivamente. Los pares de
en los fragmentos donde era ms necesario. El premisas implican una jerarqua; si el naranja
sueo llev a cabo ese trabajo a base de usar es preferible al turquesa, y el turquesa lo es al
partes del cerebro diferentes a las utilizadas verde, el color naranja debera vencer al verde.
durante el aprendizaje de la tarea. Pero cuando vericamos el grado de aprendi-
zaje de los sujetos sobre estos nuevos empare-
Soluciones en la oscuridad jamientos, 20 minutos despus de habrselos
Si estos efectos del sueo sobre el recuerdo son enseado, los probandos no haban descubierto
impresionantes, descubrimientos recientes han todava estas relaciones ocultas. Eligieron el ver-
aadido lea al fuego: el sueo facilita tambin de con la misma frecuencia que el naranja, con
el anlisis activo de los recuerdos nuevos, facul- lo que la mera eleccin no super al azar.
tando as al cerebro para resolver problemas e Sin embargo, ese mismo da, cuando vol-
inferir nueva informacin. Uno de los autores vieron a examinar a los probandos 12 horas
(Ellenbogen) demostr en 2007 que el cerebro despus, efectuaron la eleccin correcta en el
aprende durante el sueo. Se utiliz en el es- 70 por ciento de las veces. Fue suciente dejar
tudio una tarea de inferencia transitiva; por pasar un tiempo para que el cerebro asimilase
ejemplo, si Benito tiene ms edad que Carolina y calculase estas inferencias transitivas. Y los
y Carolina es mayor que Pedro, por las leyes de probandos que durmieron durante esas 12 ho-
transitividad, es obvio que Benito tiene ms ras lograron resultados sealadamente mejo-

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 61


Eureka sbito

Los probandos fueron instruidos para que aplicasen dos siguiente (negro) y se repite el proceso. Cuando se llega
reglas a fin de resolver un tipo de problema planteado a la solucin final (en este caso, el 9 en rojo), se ha de
mediante una serie de unos, cuatros y nueves. Se em- pulsar la tecla Entrar para informar al ordenador que
pieza desde la izquierda, comparando los dos primeros se ha terminado.
nmeros. Si son iguales, se escribe ese nmero en la lnea Pero a los sujetos no se les dijo que el antepenltimo
inferior (impresa en azul). Si son diferentes, se anota el nmero de la secuencia original (en este caso, el 9 en ne-
tercero de los nmeros posibles (por ejemplo, si fueran un gro que precede al ltimo 4) ser siempre equivalente a la
1 y un 4, se anotara un 9). Se toma a continuacin este solucin del problema. Despus de dormir, la mayor parte
nmero intermedio (en azul), se compara con el nmero de los voluntarios descubri este atajo.

1 1 4 4 9 4 9 4

1 9 1 4 4 1 9

res, y vincularon los pares ms distantes (como hecho, muchos de ellos descubrieron esta as-
en la comparacin entre naranja y cachemir) tucia durante la segunda sesin. Pero cuando
con un 90 por ciento de precisin. Parece, pues, pudieron dormir el equivalente de una noche
que el cerebro necesita tiempo para procesar la entre las dos sesiones, la probabilidad de que
informacin despus de recibirla para conec- los probandos descubrieran el ardid se multi-
tar los puntos, por as decirlo y que el sueo plic dos veces y media: el 59 por ciento de los
proporciona las mximas facilidades. sujetos que durmieron lo hizo, frente al 23 por
En un estudio realizado en 2004 por Ullrich ciento de quienes permanecieron despiertos
Wagner et al. en el laboratorio de Jan Born, en entre las dos sesiones. El cerebro, aunque no
la Universidad de Lbeck de Alemania, se ha sepamos cmo, estuvo resolviendo el proble-
demostrado elegantemente lo poderoso que ma, incluso ignorando que haba un problema
puede llegar a ser el procesamiento de recuer- que resolver.
dos durante el sueo. Se les ense a los pro-
bandos una forma de resolver determinado tipo La necesidad de dormir
de problema numrico mediante un procedi- Conforme llegan cada vez ms rpidamente
miento pesado y laborioso y lo practicaron unas descubrimientos tan apasionantes como stos,
100 veces. Se despidi a los sujetos y se les dijo nos vamos cerciorando de una cosa: nuestro
que volvieran 12 horas despus. Entonces se les cerebro, mientras dormimos, no est en abso-
indic que lo practicasen otras 200 veces. luto inactivo. Resulta claro ahora que el sueo
Lo que los investigadores no le haban dicho puede consolidar recuerdos reforzndolos y
a sus probandos era que exista un procedi- estabilizndolos y descubriendo regularidades
miento mucho ms sencillo para resolver estos en materiales estudiados incluso sin que ten-
problemas (vase el recuadro Eureka sbito). gamos conciencia de que tales regularidades
Los investigadores podan detectar cundo pudieran existir. Tambin es obvio que si se
un probando haba descubierto el atajo, por- escatima la duracin del sueo se traban estos
que su velocidad aumentaba sbitamente. De procesos cognitivos cruciales: ciertos aspectos
de la consolidacin de recuerdos solamente se
producen durmiendo ms de seis horas. Una
noche en blanco, y los recuerdos del da pue-
El cerebro, en su evolucin, dio en utilizar den sufrir mermas, algo poco tranquilizador
sabiamente los perodos de luz y de oscuridad: en nuestra sociedad, tan apresurada y falta
de sueo.
adquisicin diurna de informacin Pero la cuestin subsiste: Por qu hemos
y procesamiento nocturno. evolucionado de modo tal que ciertas funcio-

62 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


5. PODEMOS ARREGLARNOSLAS
con slo seis horas de sueo
nocturno. Pero para optimizar
el aprendizaje y el rendimiento
de la memoria es preferible
que sean alrededor de ocho.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA

V I SUA L D I SCR I M I N AT I O N
LEARNING REQUIRES SLEEP
AF TER TR AINING . Robert
JUPITERIMAGES

Stickgold, LaTanya James


y J. Allan Hobson en Na-
ture Neuroscience, vol. 3,
nes cognitivas solamente se dan cuando esta- la consciencia. As pues, es posible que estas n.o 12, pgs. 1237-1238;
mos dormidos? No parecera ms lgico que otras funciones que han sido aadidas para diciembre, 2000.
estas operaciones se realizasen a la luz del da? aprovechar el sueo hubieran evolucionado
Parte de la respuesta podra ser que las presio- ya en el caso de la memoria. SL EEP I NSPI RES I NSI GH T.
nes evolutivas favorables al sueo precedieron Muchas son las preguntas que subsisten Ullrich Wagner, Steffen
largamente a la cognicin superior: funciones acerca de nuestra cognicin nocturna, cual- Gais, Hilde Haider, Rolf
como la regulacin del sistema inmunitario y quiera que sea la forma en que hayan evo- Verleger y Jan Born en Na-
el uso eciente de energa (por ejemplo, cazar lucionado. Cmo, exactamente, lleva a cabo ture, vol. 427, pgs. 352-
durante el da y descansar por la noche) cons- el cerebro este procesamiento de recuerdos? 355; 22 de enero, 2004.
tituyen solamente dos de las muchas razones Cules son las actividades qumicas o molecu-
por las que tiene sentido dormir en un planeta lares que explican estos efectos? Son cuestio- SLEEP-DEPENDENT MEMO -
con alternancia de luz y oscuridad. Y dado que nes que suscitan un problema ms amplio que RY CONSOLIDATION . Ro-
existan ya presiones evolutivas para dormir concierne a la memoria en general: a qu se bert Stickgold en Nature,
contina la teora el cerebro evolucion debe que el cerebro recuerde ciertos elementos vol. 437, pgs. 1272-1278;
para utilizar sabiamente ese tiempo, procesan- de la informacin y olvide otros? Los autores 27 de octubre, 2005.
do informacin procedente del da anterior: creen que cabe concluir que la comprensin del
adquirir de da, procesar de noche. sueo contribuir, en denitiva, a comprender CO O R D I N AT ED M EM O RY
Pero tambin pudo haber sido al contrario. mejor la memoria. REPLAY IN THE VISUAL COR-
El procesamiento de recuerdos parece ser la Este empeo puede parecer osado, pero es- T E X A N D H I PP OCA M P US
nica funcin del sueo que realmente exi- tos rompecabezas son de la clase que permiten DURING SLEEP. Daoyun Ji y
ge que un organismo duerma, es decir, que se prosperar a los cientcos; y que es posible res- Matthew Wilson en Natu-
vuelva insensible a cuanto le rodea y deje de ponder. Tendremos, ante todo, que disear y re Neuroscience, vol. 10,
procesar las seales que le lleguen desde los realizar ms experimentos, e ir desentraando n.o 1; enero, 2007.
sentidos. Esta cognicin inconsciente parece poco a poco nuestras respuestas. Y, no menos
exigir los mismos recursos cerebrales utiliza- importante, tendremos que consultarlas con HUMAN REL ATIONAL ME-
dos para el procesamiento de informacin en la almohada. MORY REQUIRES TIME AND
estado despierto. El cerebro, en consecuencia, SLEEP. J. M. Ellenbogen,
podra haber tenido que cerrar las entradas Robert Stickgold es profesor asociado en la facultad P. Hu, J. D. Payne, D. Titone
desde el exterior para poder realizar esta ta- de medicina de Harvard y en el Centro Mdico Beth y M. P. Walker en Proceed-
rea. En cambio, aunque otras funciones, como Israel Deaconess, en Boston. Jeffrey M. Ellenogen, ings of the National Aca-
la regulacin del sistema inmunitario, podran tambin en Harvard, es jefe de la divisin de sueo demy of Sciences USA, vol.
ser ms fcilmente realizadas si el organismo en el Hospital General de Massachusetts. Ambos 104, n.o 18, pgs. 7723-
se encontrase inactivo, no parece haber razn autores estudian las interacciones entre sueo 7728; mayo, 2007.
alguna para que tal organismo haya de perder y cognicin.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 63


Infarto cerebral y gnero
Las enfermedades cerebrovasculares, el infarto entre ellas, son ms frecuentes en la mujer,
que registran, adems, una mayor mortalidad y discapacidad que los varones

PATRICIA MARTINEZ SANCHEZ

L as enfermedades cerebrovasculares, grupo


en el que se inscriben el infarto (IC) y la
hemorragia cerebral (HC), son la tercera causa
Epidemiologa
Abordar la epidemiologa del infarto cerebral
implica explorar tres aspectos fundamentales:
de muerte en Occidente, tras las enfermedades mortalidad, incidencia y prevalencia. Segn
cardiovasculares y el cncer. Adems, las ce- datos del Instituto Nacional de Estadstica,
rebrovasculares (o ictus) constituyen la causa correspondientes al ao 2006, las enferme-
principal de invalidez en personas mayores dades cerebrovasculares constituan la prime-
de 65 aos, con el consiguiente coste social y ra causa de muerte en la mujer y la segunda
econmico. en el hombre. En ese ao, 19.038 mujeres (el
Sin embargo, el ictus comporta un efecto 7,1 % del total de fallecidos) y 13.849 varones
ms demoledor en la mujer. Supone en ella (el 10,7 %) murieron por un ictus.
la causa principal de muerte y de invalidez. La mortalidad por ictus vara segn la edad.
A qu se debe ese sesgo de gnero? Lo ig- Por debajo de los 45 aos, la cifra se iguala en
noramos. ambos sexos. De los 45 a los 74 aos, las mu-
Desde hace unos aos asistimos a una con- jeres presentan riesgo de mortalidad bastante
cienciacin creciente de la importancia clnica menor que los varones. Ventaja que disminuye
y de salud pblica del infarto cerebral en la mu- en grupos de edad mayores y llega a invertirse
jer. Aunque la incidencia (el nmero de casos a partir de los 85 aos, cuando la mortalidad
nuevos por ao) y la mortalidad por grupo de femenina supera a la masculina. Esa curva
edad son mayores en el varn, el IC afecta a un se entiende mejor si traemos a primer plano
nmero de mujeres ms alto. La razn estriba, la distribucin de la poblacin. A la edad de
por un lado, en la esperanza de vida, mayor 50 aos, el ratio mujer:hombre poblacional es
en la mujer, y, por otro, en la frecuencia de IC, 1:01; a los 70 aos, 1:19; a los 80 aos, 1:56; a los
que aumenta sustancialmente en los grupos 90 aos, 2:70. Se explica as que se produzca un
de edad ms avanzados. exceso de mortalidad del 67 % en las mujeres
Adase que la evolucin despus de un respecto a los hombres.
infarto cerebral, que incluye discapacidad y Se prev que la gran carga de mortalidad
merma de la calidad de vida, es bastante peor por IC en mujeres sea an mayor en el futuro.
en la mujer. Esa desventaja femenina tras un IC Las proyecciones acentan la tendencia. As, de
obedece, en parte, a que las mujeres mayores 32.000 defunciones que hubo ms de mujeres
tienen una situacin funcional previa peor que que de varones en los Estados Unidos en el ao
los varones, ya que con frecuencia viven solas y 2000, se pasar a 68.000 en el ao 2050.
se encuentran socialmente ms aisladas. Lo mismo que ocurre con la mortalidad, las
La importancia del mayor efecto del IC en la mujeres tienen una menor incidencia (nmero 1. LA FRECUENCIA DE ICTUS
mujer se ir acentuando, en los prximos de- de casos al ao) de infarto cerebral por grupo de aumenta con el envejecimien-
cenios, con el envejecimiento de la poblacin. edad que los varones. Excepto en el grupo menor to. La mayor esperanza de
Se producir un mayor nmero de episodios de 35 aos, donde la incidencia es mayor en mu- vida de la mujer en nuestra
en las mujeres. De ah el inters por descubrir jeres, en el resto de grupos de edad la incidencia sociedad determina que las
las causas biolgicas, epidemiolgicas y clni- sigue un patrn similar a la mortalidad; es decir, enfermedades cerebrovascu-
cas, as como las manifestaciones del infarto proteccin para las mujeres de 45-74 aos, pero lares sean la primera causa de
cerebral en la mujer. no as en las mayores de 75 aos. muerte en el sexo femenino.

64 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


LAS TRES EDADES DE LA MUJER. GUSTAV KLIMT. GALERIA NACIONAL DE ARTE MODERNO DE ROMA

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 65


En EE.UU., la previsin de la incidencia de De igual manera, la capacidad de los vasos
infarto cerebral segn el gnero es similar a lo sanguneos cerebrales de dilatarse ante un
que ocurre con la mortalidad. En el ao 2000 aumento de dixido de carbono u otras situa-
se registraron 82.000 sucesos en mujeres y ciones de estrs se evidencia mayor en mujeres
49.000 en varones. Se presume que, en el ao premenopusicas; las mujeres postmenopu-
2050, se produzcan 198.000 eventos en las mu- sicas tienen, en cambio, menos capacidad de
jeres y 129.000 en varones. respuesta que los varones de similar edad. Por
Existe poca informacin concerniente a las su parte, las mujeres postmenopusicas que
diferencias de gnero en la prevalencia de ictus, reciben tratamiento hormonal de sustitucin
es decir, el nmero de casos en una poblacin desarrollan una reactividad vascular similar a
en un momento dado. Un estudio norteame- las mujeres premenopusicas.
ricano realizado con encuestas telefnicas a Del conjunto de observaciones mencionadas
un total de 352.000 habitantes mostr una se desprende que las mujeres se encuentran
prevalencia similar en mujeres (2,5 %) que en protegidas por los estrgenos endgenos. Esta
varones (2,7 %). accin protectora podra deberse a los efectos
Ahora bien, debido a la preponderancia de vasodilatadores de los estrgenos, aunque tam-
la mujer a mayores edades, el nmero total bin a sus efectos inamatorios, que podran
estimado de supervivientes tras un infarto modular, adems, un efecto antioxidante y
cerebral fue mayor en las mujeres que en los antiapopttico (es decir, de interrupcin de la
hombres. De nuevo, la posibilidad de dife- apoptosis, o muerte celular programada).
rencias de gnero relacionadas con la edad La investigacin con tratamiento hormo-
puede dificultar las mediciones. En cuanto nal sustitutivo en humanos se ha centrado
al grupo tnico, lo mismo en blancos que en en la prevencin de la enfermedad, no en el
negros, las mujeres tienen menor prevalen- tratamiento agudo del ictus. En dos estudios
cia de IC en edades jvenes (45-54 aos); sin llevados a cabo sobre mujeres con accidente
El consumo embargo, al aumentar la edad, esa diferencia cerebrovascular, no se apreci benecio alguno
de tabaco se elimina, de suerte que, en los de 85 aos con la administracin de una terapia hormo-
aumenta el riesgo de ac-
o ms, las mujeres con ictus triplican, casi, nal. En otro estudio con tratamiento sustitu-
cidentes cerebrovasculares
a los varones, en los negros, y los duplican tivo mediante estrgenos y progestgenos, se
de manera exponencial
en los blancos. hall que, en mujeres postmenopusicas con
en los dos sexos y su
enfermedad coronaria, los estrgenos exge-
interrupcin disminuye
Causas biolgicas nos y la progesterona no reducan el riesgo de
el riesgo de ictus. Cada
La razn biolgica que suele esgrimirse para episodios coronarios.
vez fuman ms mujeres
justicar las diferencias de gnero en el infar- En particular, el proyecto experimental
y a edades ms precoces.
to cerebral guarda relacin con las hormonas Women Estrogen Stroke Trial mostr que
Con igual nmero de ciga-
sexuales esteroideas, en particular con los es- los estrgenos exgenos no reducan el riesgo
rrillos y aos de consumo,
trgenos. En los experimentos realizados sobre de infarto cerebral, ni de mortalidad, entre las
el riesgo es mayor en las
ictus cerebrales en animales se ha observado mujeres postmenopusicas con historia de ic-
mujeres, que deben tener,
una clara diferencia asociada al gnero. As, tus o ataque isqumico transitorio. La Womens
por tanto, mayor sensibili-
tras una oclusin de la arteria cerebral media Health Initiative (WHI) mostr que, en las mu-
dad a los efectos delet-
en roedores, las hembras sufren infartos de jeres postmenopusicas, los estrgenos exge-
reos del tabaco.
menor volumen que los machos. Sin embargo, nos incrementaban el riesgo de ictus.
las hembras sometidas a una extirpacin ov- No acaban de entenderse las razones de ta-
rica bilateral (ooforectoma) tienen una cifra les fracasos. Lo inapelable es que sus resulta-
de infartos similar a la de los machos, mien- dos son opuestos a los efectos protectores del
tras que la cuanta de infartos entre hembras estradiol observados en animales y al efecto
ooforectomizadas a las que se les administra protector vascular directo, registrado en es-
tratamiento estrognico es similar a la de las tudios sobre humanos. Se trata de resultados
hembras control. que entran tambin en conicto con estudios
El estradiol es una hormona femenina con epidemiolgicos anteriores, donde se evidenci
un efecto potente sobre el endotelio vascular un efecto protector contra el riesgo de enfer-
(la capa del vaso en contacto con la sangre), que medad cardiovascular.
FOTOLIA / ARKNA

promueve la vasodilatacin y el ujo sangu- En su descargo, los investigadores aducen


neo. La testosterona, una hormona masculina, que la mayora de las participantes haban pa-
ejerce el efecto opuesto. sado la menopausia aos antes de su inclusin

66 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


en la muestra (la media de edad de las partici-
pantes en el WHI fue de 64 aos). Un anlisis
secundario de seguimiento del WHI mostr
que, dentro de los 5 aos tras la menopausia,
los estrgenos protegan contra la enfermedad
cardiaca, pero no contra el ictus.
Las diferencias de gnero en la respuesta
al dao y a la muerte celular no muestran
una relacin clara con las hormonas sexuales
esteroideas. Como botn de muestra, se han
encontrado notables diferencias de gnero en
cultivos de clulas XX (femeninas) respecto a
XY (masculinas) sometidas a prueba in vitro en

MENTE Y CEREBRO, SEGUN LA AUTORA


un medio sin esteroides. Los cultivos de clulas
XY parecen ser ms susceptibles a la muerte
celular excitotxica (provocada por un agente
externo), mientras que los de clulas XX son Estrgenos
ms sensibles a la muerte celular programa- (estradiol)
da (apoptosis). Estos hallazgos sugieren que el
desarrollo de nuevos frmacos neuroprotec-
tores debera tener en cuenta la posibilidad
de diferencias de gnero en el mecanismo y
la respuesta al dao neuronal tras un infarto
cerebral.

Caractersticas clnicas
del infarto cerebral
Los hombres y las mujeres con episodios de
ictus ofrecen diferente perl de factores de cerebrales. Se advierte de una forma especial 2. LAS MUJERES
riesgo vascular, que podran determinar la en la hemorragia subaracnoidea, donde el ries- PREMENOPAUSICAS
gravedad del mismo y su recuperacin poste- go se multiplica por 2,5. Adems, si se asocia el experimentan menos infartos
rior. Las mujeres son de mayor edad, presentan tabaquismo con la ingesta de anticonceptivos cerebrales que los hombres
mayor probabilidad de sufrir hipertensin ar- orales, el riesgo de sucesos cerebrovasculares de igual edad. Tal proteccin
terial y brilacin auricular (un tipo de arrit- se quintuplica. parecen ejercerla los estrge-
mia cardiaca que puede producir embolias en Aunque la interrupcin del consumo de ta- nos. Sin embargo, los estudios
el cerebro). Los varones, en cambio, muestran baco disminuye el riesgo de ictus, no lo elimi- realizados con terapia hor-
mayor probabilidad de haber tenido un infarto na del todo. Cada vez fuman ms mujeres y a monal sustitutiva en mujeres
de miocardio, arteriosclerosis en extremidades edades ms precoces. Con un mismo nmero postmenopusicas no han
inferiores, diabetes y consumo de alcohol y de cigarrillos y aos de consumo, el riesgo es podido demostrar que este
tabaco. mayor en mujeres que en varones, lo que da tratamiento evite la aparicin
En el sndrome metablico converge la aso- a entender que las mujeres se hallan ms ex- de accidentes cerebrovasculares
ciacin de obesidad, obesidad de localizacin puestas a los efectos deletreos del tabaco. y cardiovasculares.
abdominal, hipertensin arterial y niveles ele- El tabaco, principal factor de riesgo de ictus,
vados de lpidos y glucosa en sangre. Diabetes puede ser modicado en ambos sexos. Debe-
y sndrome metablico incrementan el riesgo ra, pues, insistirse en estrategias de alcance
de infarto cerebral en mujeres y hombres; no internacional para erradicar su consumo, res-
obstante, parece que ambos factores ejercen ponsable de tres millones de muertes en 1990
un mayor efecto en la mujer. Las mujeres con y lo ser de ocho millones en 2020.
sndrome metablico tienen tambin mayor La migraa multiplica por dos el riesgo de
probabilidad de desarrollar arteriosclerosis en infarto cerebral. Factor que se eleva en el caso
un momento ms precoz que los hombres con de migraa con aura, es decir, la que se acom-
este sndrome. paa de alteraciones visuales u otros sntomas
El consumo de tabaco aumenta el riesgo de neurolgicos. El riesgo es casi tres veces mayor
episodios cerebrovasculares en mujeres jve- en las mujeres migraosas menores de 45 aos,
nes, tanto de infartos como de hemorragias casi nueve veces mayor en mujeres que, ade-

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 67


3. LOS ANTICONCEPTIVOS
orales triplican, casi, el riesgo Anticonceptivos
de infarto cerebral. Peligro que hormonales
se potencia con el tabaco y la
migraa asociados a la toma
de anticonceptivos orales.

MENTE Y CEREBRO, SEGUN LA AUTORA


Trombosis

ms, toman anticonceptivos orales y cerca de periparto (intervalo que abarca dos das antes y
10 veces ms en las fumadoras. hasta un da despus del parto), con un riesgo
Pero las mujeres jvenes con migraa no 33 veces mayor para el IC y 95 veces mayor para
deberan temer por estos datos. A pesar de un la hemorragia cerebral.
aumento en el riesgo relativo de ictus, el riesgo El infarto cerebral tiende a darse en fami-
absoluto es muy bajo en este grupo de edad. lias. Por eso, un antecedente en el grupo de
Por eso se cree que la migraa no constituye parentesco presume un aumento del riesgo.
per se una contraindicacin para el uso de an- Hay datos que sugieren, no obstante, que la
ticonceptivos orales, aunque se recomienda de herencia del IC en mujeres podra diferir de
manera especial no fumar en las mujeres mi- la observada en varones. Las ltimas estads-
graosas y elegir los anticonceptivos que lleven ticas recogidas revelan que las mujeres con
la menor cantidad de estrgenos posible. infarto cerebral tienen antecedentes fami-
Los anticonceptivos orales incrementan el liares con mayor frecuencia que los varones.
riesgo de ictus en casi tres veces, aunque el Adems, las mujeres con IC muestran una
riesgo absoluto es todava pequeo (un ictus mayor probabilidad que los hombres de re-
CORTESIA DE LA AUTORA

por cada 24.000 mujeres y ao). Si bien los gistrar una historia de IC en sus madres que
anticonceptivos con altas dosis hormonales en sus padres. Otras explicaciones para estas
potencian el riesgo de ictus isqumico, los fa- observaciones incluyen el entorno comparti-
bricados con dosis bajas revisten un peligro do entre los miembros de una misma familia
menor. El tabaco asociado a la toma de an- o la dispar inuencia de la historia familiar
El embarazo ticonceptivos orales quintuplica el riesgo de entre varones y mujeres con ictus.
Produce un aumento en infarto cerebral. En conjunto, las mujeres no parecen sufrir
el riesgo de trombosis El embarazo potencia los factores que fa- episodios de infarto ms graves que los hom-
arteriales y venosas. vorecen las trombosis y debilita los factores bres. Aunque algunos estudios han mostrado
En general, la prevalencia anticoagulantes (que impiden la formacin que las mujeres presentan una peor situacin
de infarto cerebral asociado de trombos) y fibrinolticos (que destruyen neurolgica cuando han padecido un ictus, en
al embarazo es pequea. los trombos formados) de la sangre, con el la mayora de las ocasiones ello se debe a su
El riesgo de hemorragia aumento consiguiente del riesgo de trombosis. mayor edad, que favorece los episodios de ori-
cerebral es mayor que En general, la prevalencia de infarto cerebral gen cardioemblico, el subtipo de IC que suele
el de infarto cerebral. asociada al embarazo es pequea; en Nortea- alcanzar mayor gravedad. Con la edad aumenta
El peligro mayor ocurre mrica, se cifra en 34,2 por 100.000 partos, en la brilacin auricular, razn por la cual la mu-
entre dos das antes y un comparacin con 11 por 100.000 en las mujeres jer presenta, en general, una mayor frecuencia
da despus del parto, con no embarazadas pero en edad frtil. de infartos cardioemblicos. En breve, no se
un riesgo 33 veces mayor Aunque el riesgo de todos los tipos de ictus ha demostrado que sea el sexo femenino, sino
para el infarto y 95 veces aumenta con el embarazo, el riesgo relativo de su mayor esperanza de vida, lo que produce
mayor para la hemorragia. hemorragia intracerebral es mayor que el de un incremento en la gravedad del episodio de
infarto. El riesgo de este ltimo es mayor en el infarto cerebral.

68 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


La importancia del tiempo informado tambin que la mujer desarrolla
Se han acometido numerosos estudios, en pa- ms sntomas depresivos que el hombre tras
ses diversos, para identicar los factores que un infarto, as como una mayor probabilidad
se asocian con el tiempo transcurrido desde el de experimentar una depresin clnicamente
inicio de los sntomas de infarto cerebral hasta diagnosticada. La depresin post-ictus limita
la llegada del paciente al servicio de urgencias la recuperacin funcional y se asocia con un
del hospital. En su mayora se ha comprobado aumento de la mortalidad.
que el retraso prehospitalario, as se llama tal La peor calidad de vida de las mujeres tras
intervalo, es similar en mujeres y hombres. Al- un infarto se explica por su edad, mayor, si-
gunos trabajos comprueban que la mujer tarda tuacin funcional pre-ictus ms debilitada y
ms en llegar al hospital que el hombre. Pare- condiciones desfavorables acompaantes, tales
ce que los tiempos prehospitalarios se acor- como la depresin, menor apoyo social y ma-
tan cuando hay testigos del IC; resulta, pues, yor probabilidad de ser viudas. Sin embargo,
lgico pensar que, si una persona vive sola, es con independencia de la edad o de la situacin
menos probable que el inicio de los sntomas previa, las mujeres presentan mayor discapa-
sea presenciado por alguien. Y suele ser ms cidad y peor calidad de vida tras un accidente
probable que sea la mujer la que viva sola, lo cerebrovascular por otras razones que desco-
que podra explicar en parte un mayor retraso nocemos.
en llegar al hospital.
Se llama intrahospitalario al retraso en ser Rehabilitacin
atendido, una vez en el hospital. De acuerdo y recuperacin post-ictus
con ciertos resultados, las mujeres que han Tras la estancia en el hospital por haber sufrido
entrado en el servicio de urgencias tardan un IC, la probabilidad de volver a su domicilio BIBLIOGRAFIA
ms que los varones en ser atendidas; en de- es, en la mujer, inferior a la del varn. Muy a COMPLEMENTARIA
terminados trabajos, aunque no en todos, se ha menudo se las enva a residencias u hospita-
comprobado que transcurre un tiempo mayor les de crnicos. En Europa y Norteamrica no STROKE IN WOMEN: THE
desde la entrada en el servicio hasta la reali- hay diferencias de gnero en el acceso al tra- 1997 PAUL DUDLEY WHITE
zacin del escner cerebral, cuando se trata de tamiento de rehabilitacin, tanto motor como INTERNATIONAL LECTURE .
mujeres. En una investigacin se mostr inclu- del lenguaje, o a la terapia ocupacional. Pero M.-G. Bousser en Circula-
so que pasaba ms tiempo desde su llegada al las mujeres no presentan el mismo nivel de tion, vol. 99, pgs. 463-
hospital hasta el reconocimiento mdico. No recuperacin que los varones; stos triplican 467; 1999.
se conoce una explicacin para semejantes a aqullas en su probabilidad de alcanzar una
retrasos en la mujer, aunque se han sugerido situacin de independencia para subir escale- ESTROGENS, MIGRAINE, AND
diferencias asociadas al gnero en la expresin ras y realizar las actividades diarias tras la re- STROKE. M.-G. Bousser en
de los sntomas. habilitacin. Se ha sugerido, como explicacin, Stroke, vol. 35 (supl. I),
la distinta fuerza muscular entre hombres y pgs. 2652-2656; 2004.
Evolucin tras un infarto cerebral mujeres.
En su mayora, los estudios describen un curso Las diferencias entre mujeres y hombres en SEX DIFFERENCES IN STROKE:
evolutivo de la mujer, tras un infarto cerebral, la rehabilitacin, la evolucin clnica subsi- EPIDEMIOLOGY, CLINICAL
peor que el seguido por el varn. Las mujeres guiente a un infarto cerebral y el destino tras PRESEN TAT I O N, MEDI CA L
arrastran secuelas fsicas ms graves y mayor el alta hospitalaria sugieren una interaccin C A R E, A N D O U TCO M E S .
limitacin para la realizacin de sus activida- compleja entre factores demogrficos, fun- M. J. Reeves, C. D. Bushnell,
des cotidianas. Despus de un infarto, presen- cionamiento psicosocial, situacin mdica G. Howard, J. W. Gargajo,
tan una situacin de dependencia funcional preexistente y gravedad de la enfermedad. El P. W. Duncan, G. Lynch,
con mayor frecuencia que los varones. Dife- desarrollo de unos mejores programas de re- A. Khatiwoda y L. Lisa-
rencias que cabe atribuir, en parte, a la mayor habilitacin requerir una atencin especca beth en Lancet Neurology,
edad, a su asociacin con otras patologas y a a las necesidades de las mujeres, que facilite su vol. 7, n.o 10, pgs. 915-
una situacin funcional, previa al accidente, recuperacin funcional, as como la deteccin y 926; 2008.
ms dbil. el tratamiento precoz del sndrome depresivo
No abundan los trabajos sobre las diferencias post-ictus. SE X DIFFERENCES IN THE
de gnero en la calidad de vida tras un infar- BRAIN: FROM GENES TO BE-
to cerebral. Con todo, coinciden en resaltar la Patricia Martnez Snchez, especialista en patologa HAVIOR . J. B. Becker et al.
tendencia de la mujer hacia una calidad de cerebrovascular, trabaja en la Unidad de Ictus del Oxford University Press,
vida ms inerme, sobre todo porque puntan servicio de neurologa del Hospital Universitario La Inc. New Cork; 2008.
menos en las escalas de funcin fsica. Se ha Paz (Madrid).

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 69


NUEVOS MENSAJEROS
CEREBRALES
Molculas que se supona slo contribuan a las defensas inmunitarias participaran
en el funcionamiento del cerebro. Entre otras tareas asignadas, transportaran
la informacin e intervendran en los dolores crnicos

WILLIAM ROSTENE, STEPHANE MELIK-PARSADANIANTZ

Neurona

Astrocito

Pie Microgla

Lmina basal

Barrera
hematoenceflica

Capilar
TODAS LAS ILUSTRACIONES DE ESTE ARTICULO: DELPHINE BALLY

sanguneo

Clula
endotelial

Astrocito

70 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


L a medicina se apoya en una gavilla de dog-
mas. Uno de ellos reza: el cerebro es un
santuario inmunitario, pues aislado y prote-
al mismo. Estos vasos tienen una pared im-
permeable, ms estanca que la del resto del
organismo, formada por clulas endoteliales,
gido del resto del cuerpo por la barrera hema- recubiertas por una lmina basal (constituida
toenceflica, no corre riesgo de sufrir ninguna por diferentes protenas). La lmina basal apa-
contaminacin por posibles microorganismos rece rodeada de astrocitos, clulas nerviosas
patgenos presentes en la sangre. Los agentes que emiten pies que consolidan la barrera.
del sistema de defensa o inmunitario no en- Hay que agregar las clulas microgliales, que
traran jams en l. son las nicas clulas inmunitarias presentes
La barrera hematoenceflica asla el siste- en el cerebro. Cualquier molcula o clula debe
ma nervioso central cerebro y mdula espi- atravesar esas capas para introducirse en el ce-
nal del resto del cuerpo, ya que envuelve a rebro.
los vasos sanguneos, que son los que aportan El sistema inmunitario lo integran glbulos
al cerebro los elementos nutritivos esenciales blancos o leucocitos que sintetizan las mol-
y que constituyen la nica puerta de entrada culas (citocinas entre ellas), que permiten al
organismo defenderse cuando es atacado por
un virus o una bacteria o cuando sus propias
clulas se vuelven peligrosas (en el caso del
cncer).
Los linfocitos B se activan durante una infec-
cin y se transforman en clulas productoras
de anticuerpos especcos del agente infeccio-
so. Los anticuerpos reconocen al agente extra-
o y permiten que los agentes inmunitarios
Plaqueta los fagociten (los macrfagos se comen al
Macrfago
intruso) o que produzcan citocinas que acti-
ven otras clulas inmunitarias. Estas ltimas,
aunque sintetizadas en regiones especcas
del cuerpo, circulan por todas partes gra-
cias a los vasos sanguneos. Hay todo un
Linfocito ejrcito, pues, para proteger al cuerpo...
y al cerebro.

Eosinlo
Glbulo rojo

1. EL CEREBRO Y EL SISTEMA DE DEFENSA


DEL ORGANISMO, el sistema inmunitario, estn
separados por la barrera hematoenceflica.
El cerebro, formado por clulas gliales (astrocitos
y microgla) y neuronas, est irrigado por una red
de vasos sanguneos, rodeados, a su vez, de una
barrera hermtica que limita el acceso al cerebro
de numerosas molculas. La barrera en cuestin
consta de clulas endoteliales y de una lmina
basal (una ensambladura de protenas extrace-
lulares). Los astrocitos emiten pies que rodean
los vasos y participan en la barrera. Los glbulos
blancos (linfocitos T y B, macrfagos, eosinlos,
etctera) circulan por los vasos sanguneos (arriba)
y no atraviesan la barrera salvo en caso de ataque
vrico o bacteriano al cerebro.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 71


FAMILIA (EJEMPLOS DE QUIMIOCINAS) GLOBULOS BLANCOS ATRAIDOS FUNCION DE LOS GLOBULOS BLANCOS
CXC o quimiocinas alfa Neutrlos Fagocitan los intrusos
(CXCL12, CXL10, etc.) Linfocitos T Combaten en particular las clulas infectadas
por virus y guardan memoria de las antiguas
infecciones
Linfocitos B Maduran y secretan los anticuerpos
Clulas asesinas naturales Destruyen ciertas clulas infectadas o daadas
CC o quimiocinas beta Monocitos Fagocitan los intrusos
(CCL2, CCL3, CCL4, etc.) Macrfagos Fagocitan los intrusos
Linfocitos T Combaten en particular las clulas infectadas
por virus y guardan memoria de infecciones
precedentes
Baslos Secretan la histamina, mediador de la ina-
macin que atrae a otros glbulos blancos
Eosinlos Liberan las enzimas que digieren a los intrusos
C o quimiocinas gamma Linfocitos T Combaten las clulas infectadas por virus y
(slo XLC1 y XCL2) guardan memoria de infecciones precedentes
CX3C o quimiocinas delta Linfocitos T Combaten en particular las clulas infecta-
(slo CX3CL1 o fractalcina) das por virus y guardan memoria infecciones
precedentes

2. EXISTEN UNA CINCUENTENA El cerebro y el sistema inmunitario quimiotcticas, ya que atraen a los glbulos
DE QUIMIOCINAS reagrupadas interaccionan blancos hacia el sitio de la infeccin o de la in-
en cuatro familias; cada una El dogma de un cerebro a cubierto de cual- amacin, aun cuando se halle en el cerebro.
atrae a diferentes glbulos quier ataque vrico o bacteriano se derrumb As, la investigacin sobre la neurobiologa
blancos, cuya funcin es reco- hace diez aos. La barrera no es tan hermtica de las quimiocinas se ha interesado en primer
nocer y destruir el intruso o las como se pensaba y deja pasar a los intrusos. lugar por la neuroinamacin, es decir, por las
clulas daadas. Una reaccin inmunitaria y una inamacin se reacciones cerebrales del sistema inmunita-
desarrollan entonces en el cerebro. El sistema rio. No obstante, poco a poco, ha surgido un
inmunitario y el sistema nervioso central, los nuevo concepto, las quimiocinas no sern slo
dos sistemas ms complejos del cuerpo huma- molculas quimiotcticas dentro del cerebro,
no, no son extraos el uno al otro. De hecho, sino que sern tambin sustancias biolgica-
comparten elementos comunes. mente activas, como los neurotransmisores,
Las molculas que intervienen en la co- mensajeros qumicos que permiten a las se-
municacin entre clulas, en el desarrollo y ales elctricas salvar los espacios entre las
funcionamiento de cada sistema; las clulas neuronas.
se parecen, como las clulas microgliales Las quimiocinas desempean un papel im-
que fagocitan a las partculas extraas a se- portante en el funcionamiento del cerebro. Al-
mejanza de los macrfagos, y los astrocitos gunas participan de forma insospechada en los
que pueden activarse y producir molculas mecanismos del dolor.
inmunitarias, de la misma manera que los
leucocitos perifricos. Por ltimo, los glbu- Atraer a los glbulos blancos
los blancos estn capacitados para atravesar En 1992, durante el tercer simposio interna-
la barrera hematoenceflica y pasar de la cir- cional sobre citocinas, se propuso el trmi-
culacin sangunea al cerebro. Mas, cmo no de quimiocina para designar el poder de
alcanzan los leucocitos las regiones infecta- atraccin que presentan ciertas citocinas. Las
das? Qu les atrae? quimiocinas son protenas pequeas, de 60 a
Los inmunlogos han contestado a esas pre- 100 aminocidos (los componentes bsicos de
guntas descubriendo las molculas del orga- las protenas), que forman una gran familia de
nismo responsables del fenmeno en cuestin. citocinas cuya funcin es atraer a los glbulos
Son las citocinas quimiotcticas, o quimioci- blancos.
nas. Las citocinas son molculas pequeas y Conocemos una cincuentena de quimioci-
solubles del sistema inmunitario; algunas son nas, agrupadas en cuatro grandes categoras

72 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


segn la distancia entre los dos primeros ami- Una particularidad del sistema esbozado
nocidos cistena de la molcula. Cada familia concierne a la redundancia importante que
recluta leucocitos especcos. existe entre las quimiocinas y sus recepto-
Cmo atraen las quimiocinas a los glbulos res. De hecho, una quimiocina puede unirse
blancos? Las quimiocinas les permiten atrave- a varios receptores y un receptor puede jar
sar la pared de los vasos por donde circulan y varias quimiocinas. Tal redundancia permite
despus migrar al interior de los tejidos, hacia aumentar los efectos de una quimiocina dada
el lugar del combate inmunitario. y, en caso de prdida de actividad de esta lti-
En el sitio donde un tejido es atacado (por ma, otra quimiocina puede tomar el relevo y
una quemadura, un corte o una infeccin) se actuar. Por eso resulta difcil poner en eviden-
desarrolla una inamacin; las quimiocinas cia una funcin precisa para cada quimiocina,
son fabricadas y se difunden por el tejido. Se salvo algunas excepciones de las que daremos
trata, sin embargo, de una difusin limitada, algunos ejemplos.
pues se adhieren a las clulas del tejido conjun- Mas en 1996, la investigacin sobre las
tivo, el armazn del espacio extracelular. En ese quimiocinas dio un paso de gigante con el
espacio se crea un gradiente de quimiocinas; descubrimiento de que el virus del sida VIH-1 3. DURANTE UNA INFECCION
la concentracin mxima de quimiocinas ja- aprovechaba los receptores de las quimioci- por un virus u otros agentes,
das a las protenas extracelulares se encuentra nas para introducirse en las clulas diana. las neuronas se resienten y
prxima al sitio de produccin. Esto ha permitido no slo comprender mejor se desencadena una reac-
Tras haber penetrado en los tejidos, los los mecanismos de accin de las quimiocinas cin inmunitaria. Las clulas
leucocitos, en cuya superficie encontramos en el interior celular, sino tambin desarro- microgliales, los astrocitos,
receptores que reconocen las quimiocinas, llar sustancias que activan o bloquean sus las clulas endoteliales y las
emiten prolongaciones y estiman el lugar receptores. mismas neuronas producen
donde hay mayor concentracin de quimio- El descubrimiento puso el foco de inters en quimiocinas (en azul claro) y
cinas. El brazo husmeador que detecta esa el cerebro. De un 20 a un 30 por ciento de los sus receptores (a). La liberacin
concentracin mxima se ancla entonces en pacientes afectados por el VIH-1 sufren demen- de quimiocinas activa los astro-
la matriz extracelular, despus se encoge, cias o trastornos motores y cognitivos asocia- citos y las clulas microgliales
arrastrando consigo la totalidad del glbulo dos, pues el VIH-1 se encuentra en el cerebro. que pueden entonces combatir
blanco. El fenmeno se itera; paso a paso, los No hizo falta nada ms para que se buscaran al organismo extrao y fagoci-
leucocitos avanzan. De este modo, las qui- en tales enfermos quimiocinas y sus recepto- tarlo (b). La neurona daada es
miocinas atraen hacia el sitio infectado a las res. Y se hallaron cinco quimiocinas: CXCL12 y entonces reparada y mengua la
clulas necesarias para el contraataque. su receptor CXCR4, CCL3 y CCL4 y su receptor liberacin de quimiocinas.

a b

Microgla
Microgla activada
Neurona enferma Neurona
sana

Virus
Quimiocinas fagocitado
Quimiocinas
Virus

Vaso sanguneo

Astrocito Astrocito
Receptor activado
de quimiocina

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 73


CCR5, CCL2 y su receptor CCR2 y CX3CL1 y su a
receptor CX3CR1.
Las molculas que bloquean los receptores
CCR5 y CXCR4 inhiben la entrada del virus Neurona
VIH-1 en los linfocitos T, los macrfagos y las
clulas microgliales. Se sabe tambin que una
mutacin del receptor CCR5 en el hombre pro-
tege contra la infeccin; la persona que est
afectada por esta mutacin ya no posee el re-
ceptor funcional.

Todas las clulas cerebrales...


Quimiocina
Pero, pueden las clulas del cerebro fabricar
las quimiocinas y expresar sus receptores?
Cul es el papel de las quimiocinas cerebrales?
En primer lugar, se ha demostrado que la ex-
Autorreceptor
presin de los genes que codican quimiocinas de quimiocina
diferentes es a menudo elevada en las patolo-
gas neuroinamatorias, que son las enferme- Exocitosis
dades que cursan con una activacin cerebral
del sistema inmunitario. Recordemos, entre
ellas, la isquemia cerebral, el traumatismo 4. LAS QUIMIOCINAS SON NEUROTRANSMISORES.
craneal, la esclerosis en placas, las infecciones Ciertas quimiocinas pueden ser sintetizadas con su receptor por una misma neuro-
del sistema nervioso e incluso los trastornos na (a); cuando una de estas quimiocinas es liberada, modula la actividad elctrica
neurodegenerativos, como las enfermedades de la neurona que la ha secretado al jarse a su receptor (se habla entonces de
de Alzheimer o Parkinson. autorreceptor). Otras quimiocinas actan sobre entidades diferentes de la neurona
Algunas de estas quimiocinas, por ejemplo que las produce. Ocurre as con las clulas microgliales, los astrocitos o las neu-
la CCL2, estn tan fuertemente expresadas en ronas que tengan el receptor correspondiente (b echas amarillas). Por ejemplo,
esos casos patolgicos, que los neurobilogos CXCL12 se ja sobre su receptor presente en las neuronas dopaminrgicas de la
haban pensado que, salvo en el caso de una sustancia negra y estimula la liberacin de dopamina en sus terminaciones, que se
infeccin, ni siquiera existan en condiciones encuentran en el cuerpo estriado.
normales en los individuos sanos. Pero de un
tiempo breve a esta parte, los neurobilogos clulas de la barrera hematoenceflica, esto es,
avanzan de consuno con los inmunlogos. las clulas endoteliales asociadas a los astro-
Unos y otros han buscado qu clulas nervio- citos y a las clulas microgliales. Esta ltimas
sas sintetizan las quimiocinas y de qu modo participan en los intercambios entre el cerebro
esas molculas se comportan en condiciones y la periferia.
normales. A diferencia de las neuronas, las clulas glia-
les se mueven sin cesar. Las clulas microglia-
...producen quimiocinas les se parecen a los macrfagos que circulan en
En el cerebro, existen dos grandes tipos de c- la sangre y pueden liberar las molculas que
lulas: las neuronas y las clulas gliales. Entre producen la inamacin. Por ambos motivos,
las ltimas se cuentan los oligodendrocitos, crease en 1998 que las clulas de la gla cons-
los astrocitos y las clulas microgliales. Los tituan la fuente cerebral de las quimiocinas.
oligodendrocitos forman una vaina aislante Y es lo que sucede; sintetizan CXCL10, CXCL12,
de mielina alrededor de las prolongaciones de CCL2 y CX3CL1 y pueden destruir los agentes
las neuronas para acelerar la conduccin de los patgenos en caso de infeccin y limpiar los
mensajes elctricos. Los astrocitos, clulas de restos celulares si hay muerte celular.
sostn de las neuronas, participan tambin en No obstante, las clulas gliales no son las
la transmisin de mensajes, en la migracin nicas que producen quimiocinas y sus recep-
y en el crecimiento de las neuronas durante tores, ya que las neuronas de por s las sinteti-
el desarrollo de las mismas. Las clulas mi- zan. Entonces, las quimiocinas son mensajeros
crogliales son las nicas clulas del sistema de la informacin nerviosa?
inmunitario que residen en el cerebro que lim- Los primeros datos sobre la presencia de
pian los restos celulares. A esto se aaden las quimiocinas y sus receptores en el cerebro

74 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


b pues desarrollan anomalas en la migracin de
las clulas nerviosas del cerebelo. Estos ani-
males evidencian un desarrollo anormal del
hipocampo (implicado en la memoria) y del
Quimiocina neocrtex.
Para ser exactos, CXCL12 no est slo im-
Microgla
plicado en la migracin de las neuronas, sino
tambin en la gua y elongacin de las pro-
longaciones nerviosas. (Si recordamos, durante
el desarrollo, una clula nerviosa migra hacia
su lugar de accin antes de que se desarrollen
sus prolongaciones.) Las quimiocinas cerebra-
les atraern a las neuronas que lleven sus re-
Astrocito ceptores, de la misma manera que atraen a los
Receptor leucocitos. No es todo. Atraen, adems, a las c-
de quimiocina
lulas troncales de neuronas en el cerebro adulto;
hablamos, en particular, de CXCL12.
La presencia de quimiocinas en las neuronas
Neurona
y el hecho de ejercer su efecto en el cerebro en
desarrollo sugieren que participarn en el fun-
cionamiento normal del encfalo. A nales de
han surgido a partir de los estudios in vitro los aos setenta, se haba propuesto la misma
realizados en cultivos celulares. De hecho, to- hiptesis, sorprendente para esa poca, sobre la
das las clulas del cerebro, gliales, endoteliales presencia en el cerebro de pptidos, aislados en
y neuronas, producen las quimiocinas y sus primer lugar en los rganos perifricos, en con-
receptores. No slo las sintetizan en condicio- creto en el intestino. En la actualidad, sabemos
nes patolgicas (inamacin o infeccin), sino que dichos pptidos son neurotransmisores, es
tambin en un cerebro normal. decir, mensajeros qumicos entre neuronas. Es
igual para las quimiocinas?
Nuevos mensajeros entre neuronas Varios criterios definen una sustancia
En varias regiones del cerebro, las neuronas como neurotransmisor mediador: la molcula
fabrican de forma natural CXCL12 o CCL2; las se encuentra en el soma de las neuronas y se
mismas neuronas expresan los receptores transporta por el interior de las prolongacio-
respectivos de estas dos quimiocinas: CXCR4 nes nerviosas hacia su terminacin al nivel
y CCR2. En ciertos casos, la quimiocina y su de sinapsis, el espacio que separa dos neuro-
receptor no se encuentran en la misma clu- nas; se sintetiza en las mismas terminaciones
la; por ejemplo, la fractalcina se halla en las que otros neurotransmisores; se libera por la
neuronas, y su receptor CX3CR1, en las clulas terminacin nerviosa, acta sobre receptores
gliales (en particular en la microgla). pre o postsinpticos para producir sus efectos.
Adems, se ha demostrado que ciertas qui- Esto es, que un neurotransmisor que se ja
miocinas favorecen la migracin celular, el sobre su receptor da lugar, o bien a un men-
desarrollo y la maduracin de las clulas ner- saje elctrico en la clula diana (creando una
viosas. Es, sin lugar a dudas, en el mbito del diferencia de potencial elctrica a ambos lados
desarrollo cerebral donde los estudios sobre de su membrana), o bien una serie de sucesos
las quimiocinas han avanzado ms. Desde una en la clula de manera que sta modique su
fase temprana, durante la embriognesis, las funcin. Los receptores de quimiocinas acopla-
quimiocinas CXCL12 y CCL2, as como los re- dos a las protenas G cambian as la actividad
ceptores CXCR4 Y CX3CR1, estn presentes en de la clula diana.
el cerebro. De hecho, las quimiocinas estn en el soma
La aparicin y la distribucin de las qui- celular de las neuronas y en sus terminaciones.
miocinas dependen no slo de la estructura En este orden, CCL21 se encuentra en las neu-
cerebral, sino tambin de la especie estudiada. ronas del crtex en el ratn, CXCL12 y CCL2 en
De ese modo, en los ratones en los que se ha las neuronas del hipotlamo que sintetizan la
eliminado el gen que codica por la quimioci- hormona antidiurtica vasopresina. En fecha
na CXCL12 o su receptor CXCR4 no sobreviven, bastante reciente se puso de maniesto que

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 75


Estmulo doloroso
Va
Nociceptor inhibidora
Tlamo

Receptor
de quimiocina
GABA
Quimiocina
Receptor Microgla
Transmisin
del dolor de GABA
Va descendente
inhibidora
Interneurona
Amplicacin
Estmulo doloroso del dolor

Ganglio
de la raz Raz dorsal Neurona
dorsal de la mdula espinotalmica

Neurona
nociceptiva Interneurona

Neurona
espinotalmica

Mdula espinal

5. LA TRANSMISION DEL DOLOR reclama la intervencin de neu- remite. Pero la quimiocina CCL2, liberada por el nociceptor y la
ronas nociceptivas, que detectan un estmulo doloroso. Se pro- neurona espinotalmica, acta tambin sobre las neuronas espi-
yectan sobre las neuronas espinotalmicas de la mdula espinal notalmicas, las neuronas nociceptivas y las clulas microgliales
que transmiten la informacin dolorosa al cerebro (va azul a la al fijarse a su receptor CCR2. Inhibe entonces las inhibicin cau-
izquierda). A continuacin, una va inhibidora que proviene del sada por los receptores de GABA, de manera que la actividad
cerebro (en verde) y de las interneuronas (en violeta) disminu- de las neuronas espinotalmicas aumenta. El dolor se mantiene.
yen la actividad de las neuronas espinotalmicas al liberar un Esta accin de CCL2 explicara los dolores crnicos que persisten
neurotransmisor inhibidor, el GABA (vase el recuadro); el dolor ms de tres meses.

CCL21 y CCL2 aparecan en las vesculas sinp- Hemos demostrado que CXCL12 modula la
ticas y se liberan por las neuronas. sntesis de vasopresina, la hormona antidiur-
Una vez liberada, la quimiocina activa a tica liberada al torrente sanguneo por la neu-
los receptores especficos situados sobre la rohipsis, una regin situada en la base del ce-
propia neurona se habla entonces de auto- rebro. Esta quimiocina desempear un papel
rreceptor o sobre otra clula stos son los en la ingesta de bebida (cuando la vasopresina
receptores postsinpticos, con la produccin se libera, la cantidad de agua eliminada por la
consiguiente de una seal elctrica. La pro- orina disminuye, por tanto se bebe menos). Las
pagacin de esta seal desencadena cascadas quimiocinas tienen todas las caractersticas de
de procesos intracelulares, entre ellos la libe- los neurotransmisores y participan lo mismo
racin de un neurotransmisor. As CXCL12, al en las funciones cerebrales normales que en
jarse a su receptor CXCR4 de las neuronas las patolgicas.
dopaminrgicas de la sustancia negra (una Acaba de sorprendernos un fenmeno ines-
regin central del cerebro cuya destruccin perado de las quimiocinas en el sistema ner-
provoca la enfermedad de Parkinson), libera la vioso central: su intervencin en los dolores
dopamina al nivel de sus terminaciones en el crnicos, los que persisten ms de tres meses.
cuerpo estriado. La secrecin de la dopamina Existen dos tipos de dolores, agudos y crnicos.
en esta regin est asociada a los movimientos Una persona de cada cinco sufre uno u otro
voluntarios; los animales a los que se les ha tipo de dolor; en una de cada tres personas
inyectado CXCL12 muestran una mayor acti- afectadas, el dolor altera la vida cotidiana. El
vidad locomotriz. dolor crnico es debido a una inamacin (en

76 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


el caso de las enfermedades reumatolgicas) o No obstante, incluso en condiciones norma-
a lesiones del sistema nervioso que dan lugar a les, sin inamacin, el receptor CCR2 y su li-
los denominados dolores neuropticos. La ma- gando CCL2 se expresan por las neuronas espi-
yora de los analgsicos no alivian o alivian en notalmicas y varias interneuronas, pequeas
poca medida los dolores crnicos. neuronas inhibidoras, que se encuentran en el
La inamacin que activa al sistema inmu- cuerno dorsal de la mdula espinal de la rata
nitario aumenta la percepcin del dolor, ya que adulta. (Sobre las neuronas espinotalmicas se
acrecienta la excitabilidad de las neuronas sen- proyectan las neuronas nociceptivas.)
soriales o nociceptivas, implicadas en la trans- Se desconoce por qu la quimiocina de
misin del dolor y situadas en la periferia; sus marras y su receptor intervienen en el dolor
terminaciones se hallan en la piel. En anima- crnico, ya que se acaba de descubrir su me-
les, se ha observado que la inyeccin de ciertas canismo de accin. CCL2 al jarse sobre su
quimiocinas produce hiperalgia (sensibilidad receptor CCR2 activa una va intracelular de
excesiva al dolor) y alodinia, es decir, cuando transduccin de seal y modica las propieda-
un estmulo de poca intensidad, en general no des elctricas de las neuronas espinotalmicas
doloroso, se vuelve doloroso. As, CXCL18 (o la generadas por un neurotransmisor inhibidor,
interleucina 8) inyectada en la planta del pie de el GABA. CCL2 inhibira la inhibicin inducida
una rata, da lugar a una hiperalgia. Adems, la por el GABA, y se facilitara la transmisin del
concentracin de CXCL8 es ms elevada en los dolor en la mdula espinal
pacientes que sufren dolores dorsales o neu- Para terminar, CCL2 desensibilizara, es de-
ropatas debidas al virus del herpes. De qu cir, volvera inecaces a los receptores de los BIBLIOGRAFIA
modo provocan dolor las quimiocinas? opiceos, que mitigan el dolor, y estimulara la COMPLEMENTARIA
liberacin de neuropptidos implicados en el
Disminuir el dolor? dolor. Estos datos recientes podran llegar a ser CH EM O K I N E S , CH EM O K-
Las quimiocinas actuaran de forma directa en nuevas dianas teraputicas antidolor: Se alivia INE RECEPTORS AND PAIN .
los ganglios de la raz dorsal de la mdula espi- el dolor al bloquear el receptor de CCL2? C. A bbadie en Trends
nal, es decir, all donde se encuentran los somas Seran las quimiocinas nuevos mediadores in Immunology, vol. 26,
de las neuronas nociceptivas que reciben las en el sistema nervioso central? La pregunta si- pgs. 529-534; 2005.
informaciones de los receptores perifricos. Las gue abierta, aunque en este momento varios
neuronas en cuestin transmiten la informa- resultados lo sugieren. Ciertas quimiocinas CHEMOKINES AND CHEM-
cin dolorosa al cerebro va mdula espinal. Los funcionan como mensajeros entre las neuro- OKINE RECEPTORS IN THE
ganglios de la raz dorsal expresan los recep- nas y regulan la actividad de otras o permiten B R A I N : I M P L I C AT I O N I N
tores de varias quimiocinas, que, como CXCL8, la liberacin de sustancias neuroactivas; quiz NEUROENDOCRINE REGULA-
generan una sensacin de dolor. participaran en el desarrollo de diferentes en- TION . C. Callewaere y col.
Se ha demostrado que los receptores CCR1 y fermedades como el parkinson o el alzheimer en Journal of Molecular
CCR2 interaccionan con los canales inicos sen- y contribuiran a la transmisin de la informa- Endocrinology, vol. 38,
sibles al calor y a la capsaicina (principio activo cin dolorosa. pgs. 355-363; 2007.
del pimiento) que transmiten una informacin La neurobiologa de las quimiocinas acaba de
dolorosa en los ganglios de la raz dorsal, lo que arrancar. La investigacin deber acelerarse cuan- CHEMOKINES: A NEW CLASS
explicara la sensacin dolorosa producida por do se hayan desarrollado ms molculas espec- O F N EU R O M O D U L ATO R?
sus ligandos respectivos, CCL3 y CCL2. cas que atraviesen la barrera hematoenceflica y W. Rostne, P. Kitabgi y
Sobre CCL2 y su receptor CCR2 tratan los regulen los receptores de las quimiocinas. S. Mlik- Parsadaniantz
estudios ms recientes y ms convincentes Inmunlogos y neurobilogos habrn de en Nature Reviews Neu-
acerca del papel de las quimiocinas en el dolor; sumar esfuerzos en las cuestiones planteadas roscience, vol. 8, pgs.
CCR2 se encuentra en las neuronas nocicepti- que permitirn el da de maana entender la 895-904; 2007.
vas. La expresin de CCL2 y de su receptor est participacin de las quimiocinas en el funcio-
aumentada en modelos de dolor neuroptico, namiento del cerebro y las patologas del sis- CHEMOKINE NET WORK IN
provocados en la rata por daos en los nervios tema nervioso central y perifrico. THE NERVOUS SYSTEM: A
perifricos. Por otra parte, los ratones que no NEW TARGET FOR PAIN RE-
expresan ms CCR2 reaccionan de manera ate- William Rostne es director de investigacin del LIEF. R. Gosselin y col. en
nuada al dolor crnico, al igual que los ratones INSERM en la Unidad INSERM-Universidad Pierre et Current Medicinal Chemis-
tratados con un bloqueador de dicho receptor. Marie Curie 732, Las quimiocinas y sus receptores: try, vol. 15, n.o 27, pgs.
Por ltimo, los pacientes que sufren dolores funciones cerebrales y neuroendocrinas, en el Hospital 2866 -2875; noviembre
crnicos inamatorios tienen altas concentra- Saint-Antoine de Pars. Stphane Mlik-Parsadaniantz 2008
ciones de CCL2 en el lquido cefalorraqudeo. es investigador del CNRS en el mismo laboratorio.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 77


Sndrome de Williams
Meghan Finn tiene sndrome de Williams,
afeccin rara con graves consecuencias
sobre el desarrollo fsico y cognitivo.
Pero, contra los ms pesimistas pronsticos
de los mdicos, Meghan ha llegado a ser una estrella
de la msica y hoy da se esfuerza en recordar
a todos la belleza y unicidad de la vida
de cada persona, discapacitada o no

ANDREA LAVAZZA

78 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


M eghan lloraba en la cuna y le costaba
conciliar el sueo. Pareca a veces sufrir
y, pese a su contagiosa sonrisa y a un fuerte
Experimento de la naturaleza
Al crecer, Meghan no ha ido adquiriendo los
monstruosos rasgos de las imgenes que les
apego a su madre, no era capaz de trabar co- mostraran a sus padres, pero su aspecto es el
municacin verbal con sus progenitores. A caracterstico del sndrome: cabeza pequea
los 18 meses, el veredicto de los mdicos fue (microcefalia), frente amplia, ojos muy sepa-
tajante: retraso mental. A una aterrorizada rados (hipertelorismo), hundida la base de la
Liz Costello le mostraron fotografas de nios nariz, gruesos labios y mentn pequeo, cuello
con horribles deformaciones del rostro. Deba alargado y hombros cados.
prepararse, pues probablemente su hija se de- En clase y con los extraos, Meghan no tena
formara as. problemas de relacin. Antes bien, se mani-
A nales del decenio de los setenta, la diagno- festaba en ella el elemento ms singular de
sis sintomtica se basaba en algunas anomalas, esta afeccin, aquel que sigue promoviendo
caractersticas somticas y de la personalidad, los esfuerzos de psiclogos y neurlogos por
mientras que hoy los anlisis genticos pueden comprenderlo. La personalidad de Williams
dar una indicacin cierta. Meghan estaba afec- se caracteriza, en efecto, por una notable ex-
tada por el sndrome de Williams, raro trastor- traversin, a la que contribuyen una buena
no que incide en uno de cada 20.000 neonatos competencia lingstica, un carcter afec-
y resulta de la privacin de una veintena de tuoso y la total ausencia de inhibicin social,
genes del brazo largo del cromosoma 7. combinndose tales factores con una escasa
La delecin de marras tiene consecuencias comprensin de las dinmicas relacionales. A
en el plano fsico en el desarrollo o en la Meghan no le costaba charlar con cualquier
funcionalidad cardaca y en el plano cogni- persona, pero luego poda ignorar las seales
tivo. Los problemas de aprendizaje se asocian que todo interlocutor suele educadamente
a dicultades en el pensamiento abstracto y emitir para cambiar de tema o bien poner n
en las habilidades espaciales. Generalmente a la conversacin.
el cociente de inteligencia est 35 puntos por Estudios recientes han evidenciado que, en
debajo del que se tendra en condiciones nor- los sujetos con sndrome de Williams, la amg-
males, lo cual provoca una forma leve o media dala (pequea rea del cerebro decisiva para
de dcit intelectivo. las emociones y para el sentimiento de temor)
Por aquel entonces se saba poco de este tras- no se activa en presencia de rostros airados o
TODAS LAS FOTOGRAFIAS DE MEGHAN Y SU FAMILIA SON CORTESIA DE LIZ COSTELLO

torno, identicado hace slo unos veinte aos. preocupados: es como si todas las expresiones
La madre de Meghan sinti que el mundo se ajenas les pareciesen amigables. Se les escapan
le caa encima. Pero a los pocos meses fue ad- muchos matices que la mayora de nosotros
virtiendo que la pequea manifestaba especial notamos a partir de las caras, del lenguaje cor-
atraccin hacia la msica, que sta la calmaba y poral y del contexto. Raramente traban verda-
la cautivaba embebindola totalmente, hasta el deras amistades, aunque nadie sea para ellos
punto de llegar a ser para ella una necesidad f- un extrao.
sica: precoz talento musical que ha sido el gran Esta paradoja, fuente de frustracin y triste-
recurso para afrontar su desventaja. za, constituye tambin el misterio que atrae a
Hoy, transcurridos 30 aos, puede Liz decir los investigadores, que describen el sndrome
que su hija tiene una vida. Aquella chiquilla de Williams como un experimento de la na-
que a sus dos o tres aitos segua ya la meloda turaleza a travs del cual estudiar cmo y en
de las canciones y les coga el tono tocando de qu medida los genes inuyen en la inteligen-
odas el piano, en la escuela no lograba hacer cia y en la capacidad de construir relaciones
las ms sencillas operaciones aritmticas. sociales.

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Estrella del mundo Williams padre de Gloria, cantante lrica afectada de sn-
A quin dirigirse Los primeros resultados de los experimentos drome de Williams. El responsable del curso le
en demanda sobre animales inducen a armar que cada gen dijo a Liz: Su hija tiene una gran voz. Debis
de ayuda no determina por s solo una conducta, sino aprovecharla.
Los nios afectados de que es el conjunto del genoma individual el que Meghan estudi, de 1997 a 1999, dentro
sndrome de Williams ne- crea las estructuras y las funciones cerebrales, de un programa especial de la Universidad
cesitan asistencia, controles cuya (mnima) diversidad puede favorecer par- Nacional Louis de Illinois, donde consigui
y cuidados especiales. La ticulares habilidades. En el caso en cuestin, a vivir sola fuera de casa, instalada en el cam-
experiencia de expertos y la falta de algunos genes estructurales se de- pus universitario. Actualmente, a sus treinta
padres est a disposicin bera un menor desarrollo de las reas dorsales aos, est hecha toda una pop star del mundo
de cuantos la necesiten del cerebro (de las que dependen, por ejemplo, Williams. Ha grabado un CD, aparece en estas
en la Asociacin Espaola las habilidades espaciales y el reconocimiento bencas, recibe premios y sobre el estrado o
de Sndrome de Williams, de las intenciones), mientras dejaran ntegras en el escenario se transforma literalmente. Su
cuya sede se halla en la (y, quizs en compensacin, hasta ms ricas en repertorio de piezas musicales abarca desde
Avda. Dr. Garca Tapia 208 sinapsis) las reas ventrales, que intervienen Viva Las Vegas hasta The Glory of Love. Con el
(28030) Madrid; en el lenguaje, en la msica y en el instinto micrfono adquiere seguridad y entretiene al
telfono 914 136 227. social. pblico hablando de rock, de los signos del zo-
Y, en la web: Meghan empez a frecuentar la escuela en daco e incluso del sndrome que ha marcado
www.sindromedewilliams.org clases especiales, pero participaba tambin su existencia.
en las lecciones regulares, porque su madre
estaba convencida de que la nia poda apren- Contra todo pronstico
der observando a los compaeros y a la maes- El camino de Meghan ha sido tambin el de
tra. En los grados medios, la autoestima de la sus progenitores. Ambos trabajan en el sector
nia empez a vacilar. Algn ao en la Maple- inmobiliario y ahora colaboran con la Funda-
1. SECCION brook School, una institucin para estudiantes cin Sndrome de Williams, de la que Bob Finn
DE UN BRAZO GENICO. necesitados de atencin especial, le puso en es uno de los administradores, mientras que
En esta imagen uorescente contacto con otras personas que sufran, sin Liz organiza y dirige seminarios para fami-
del cariotipo de un afectado desanimarse, experiencias traumticas. La lias con hijos problemticos. A menudo se las
de sndrome de Williams se psicoterapia, los masajes y el apoyo personal invita a ella y a su hija a contar su historia de
reconocen cuatro genes del le ayudaron a recuperar la conanza, mien- tenacidad y esperanza. Y todas las veces insiste
cromosoma 7 marcado en tras iban en aumento su amor a la msica y Meghan en subrayar la belleza y la unicidad
verde (crculo azul). En su copia su disposicin para sta. El giro denitivo se de la vida de cada persona, discapacitada o
(crculo rojo), slo se encuentra produjo con un curso en el Massachusetts, no. Somos todos iguales, sin distinciones de
uno de ellos. organizado por el profesor Howard Lenhoff, ningn tipo.

El sndrome de Williams

El sndrome de Williams es un trastorno nervioso de la conducta, congnito, que afecta


a varias reas del desarrollo, entre ellas la cognitiva y la motora. No es hereditario, ni
est causado por factores mdicos, ambientales o psicosociales. El primer paciente con los
sntomas tpicos fue descrito por Guido Fanconi en 1952; en 1961, J. C. P. Willians public
una descripcin completa del sndrome, paralela y simultnea a la dada por A. J. Beuren:
rostro de fauno, alteraciones cardacas, retraso psicomotor, escaso crecimiento. La
alteracin del patrimonio gentico determinadora del sndrome fue descubierta por
A. K. Ewart en 1963: se trata de la prdida de una parte de los genes alojados en el brazo
largo del cromosoma 7, prdida que ocurre durante la meiosis, cuando la doble hlice
del ADN de los progenitores se divide dando origen a los gametos.
En esta regin se aloja un gen que codica la funcin de la elastina, protena que
conere elasticidad a los tejidos corporales y a cuya falta se deben muchos trastornos
AGENTUR FOCUS / SPL

que pueden limitar a no ms all de los cincuenta aos las expectativas de vida de los
afectados. El test Fish (acrnimo de Fluorescence in situ hybridation), mediante una sencilla
extraccin de sangre, permite averiguar si una copia del cromosoma 7 carece del gen de
la elastina y, por tanto, si el sujeto est afectado de sndrome de Williams.

80 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Genes
e individualidad
Indudablemente, el
sndrome de Williams pro-
porciona un cuadro tpico
de cmo determinada
dotacin gentica puede
formar la anatoma del
cerebro y como sta, a su
vez, causar especiales fuer-
zas y debilidades, rasgos
de la personalidad y quiz
tambin la creatividad,
escribe Oliver Sacks. En su
libro de entrevistas con al-
gunos talentosos afectados
del sndrome de Williams,
reconoce que, bajo la
supercial semejanza de los
afectados por el sndrome,
se da una individualidad
2. UNA FAMILIA FELIZ.
que, como en todos noso-
Liz y Bob Costello, padres de Meghan, reconocie-
tros, puede ir precisndose
ron y apoyaron desde muy pronto el talento musi-
ms con la experiencia.
cal de su hija. El arte robusteci la conanza en s
misma de la pequea y le dio muchos nimos para
esforzarse en todas sus actuaciones.

Desde hace unos aos vive en San Juan de que leo con dicultad, todos los das aprendo
Capistrano, en California, en la residencia Casa algo nuevo.
de Amma, donde las personas de su condicin A los jvenes como ella les dice: El sndro-
pueden llevar una existencia independiente. me de Williams no nos hace estpidos. Tene-
Me agrada la libertad de que disfruto aqu. mos nuestros talentos. Podemos amar. Es lo
Me gusta salir con los amigos explica y mismo que sostiene en trminos cientcos
limpiar mi habitacin, que es mi apartamen- Robert Sapolsky, de la Universidad de Stanford:
to. En las paredes hay imgenes de gatos, La persona afectada de sndrome de Williams
muy queridos por Meghan. Una vez a la se- muestra mucho inters por las relaciones hu-
mana hace voluntariado en el refugio para manas, pero tiene escasa competencia social.
animales abandonados. Trabaja tres jornadas Ahora bien, qu decir de quienes, teniendo tal
en un centro comercial aplicando las etiquetas competencia, no sienten ningn deseo, calor BIBLIOGRAFIA
anti-robo. o empata? Que son socipatas: saben leer en COMPLEMENTARIA
El sndrome de Williams no es una enfer- la mente de los otros, pero se desinteresan to-
medad. No lo llamo as porque no morir de talmente de ellos. S N DRO M E DE W I L L I A MS .
l. Tiene que ver con la delecin de una parte Los padres de Meghan se consideran afor- Howard M. Lenhoff, Paul
del cromosoma 7, privacin que produce con- tunados, porque no todos los nios afectados P. Wang, Frank Greenberg
secuencias fuera y dentro del cuerpo. A m por este trastorno llegan a disfrutar de una y Ursula Bellugi en Investi-
me cuesta mantenerme en equilibrio y per- existencia tan serena como la de Meghan. Son gacin y Ciencia, n.o 257,
cibir el relieve, pero me divierto muchsimo felices viendo que el futuro de su hija es muy pgs. 18-24; febrero de
al hablar con la gente. Tengo problemas con distinto de aquel tan negro que le pronostica- 1998.
las matemticas, pero me gusta bailar. Aun- ban los mdicos en sus primeras visitas.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 81


Juegos
de ordenador
educativos
Aducen los fabricantes que los juegos de ordenador disea-
dos para el aprendizaje ayudan al desarrollo intelectual de
los nios. Los pedagogos no estn tan seguros y apostillan
que depende del programa

FRANK SCHUBERT

M irad, ranas! Mi hija me tira de la man-


ga y seala el ordenador. Lo que quiere
transmitir se traduce de la siguiente manera:
escupir canicas de colores en lugares con-
cretos. Con el movimiento del ratn, se gira la
rana y, al presionar, una de las teclas del mismo
Pap, enciende de una vez por todas el orde- expulsa una bola. Mi pequea estaba entusias-
nador y juega conmigo al juego de la rana!. mada y, desde entonces, no hay quien la saque
Jana tiene dos aos y medio y hasta hace del juego de la rana.
poco la aburrida sala de despacho y herra- Muchos padres comparten experiencias de
mientas no le despertaba el ms mnimo in- ese tenor. Los ordenadores se encuentran hoy
ters. Pero hace unas semanas me sorprendi en da en la mayora de los hogares. Es inevita-
entretenido con el juego de la rana, Zuma. El ble que los nios en algn momento temprano
juego consiste en una rana virtual que debe de su desarrollo descubran los juegos de or-

82 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


TODAS LAS ILUSTRACIONES DE ESTE ARTICULO: GEHIRN & GEIST / MANFRED ZENTSCH

1. LA FASCINACION
DE LA PANTALLA.
denador. Ute Schfer, responsable de Educa- ceirnos al mercado alemn, existen cientos Animaciones a todo color
cin, Juventud e Infancia del Estado Federal de ellos clasicados como juegos educativos y la posibilidad de controlarlas
de Renania del Norte-Westfalia en Alemania, o software de Edutainment (enseanza multi- con el ordenador son elemen-
reconoce que dichos entretenimientos no son media por ordenador). No slo deben ser diver- tos que maravillan a los nios.
exclusivos de Alemania, sino que forman parte tidos y emocionantes, sino tambin promover Jana (2 aos) se lo pasa
del mundo de los nios en los pases desarro- el desarrollo, aportar conocimiento y actuar en grande viendo cmo la
llados. Constituye una actividad ldica ms. de soporte para los procesos de aprendizaje. rana escupe canicas.
Por eso, conviene que los padres se preocu- Pero, ocurre as? Sacan los nios provecho
pen y busquen la mejor manera con que deben de dichos programas?
sus hijos aproximarse a esa realidad. La oferta Apenas si se posee alguna informacin so-
de software ldico para nios es amplia. Por bre las altas expectativas generadas, reconoce

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 83


2. ALEGRIA COMPARTIDA. Stefan Aufenanger, miembro del grupo de tra- animales de varias especies. Gracias a ayudas
Cuando mam tambin juega bajo de pedagoga multimedia en la Universi- para el diagnstico mdico debe identicar
y elogia los aciertos, el nio se dad de Johannes Gutenberg de Maguncia. La patologas y curar de forma satisfactoria a
divierte ms. Los pedagogos investigacin sobre el efecto de software de sus pacientes cuadrpedos. Hay un apartado
alertan de que el dejar a un Edutainment sobre los nios es muy reciente. donde se puede encontrar la informacin ne-
nio jugar solo en el ordena- S resultan cuestionables las generalizaciones, cesaria sobre los tipos de enfermedades ms
dor atenta contra su necesidad pues convergen muchos factores. Depende del frecuentes en cada especie animal, as como
de compartir los descubrimien- juego, del nio en cuestin y del contexto pe- los tratamientos ms adecuados. El vocabulario
tos y el aprendizaje con los daggico; es decir, si se juega solo, con adultos y la esttica del juego recuerdan mucho a las
dems. o en clase. tpicas publicaciones de nias.
Para entender cmo funcionan los juegos de En relacin a la cuestin sobre el concepto
ordenador, srvanos de ejemplo la serie Os- pedaggico del juego, la distribuidora Brainga-
car, piloto de globos, dirigida a preescolares o me indica: Colaboramos con pedagogos que
alumnos de primaria. Los jugadores, a partir de conocen perfectamente los procesos de apren-
cuatro aos de edad, visitan diversos escena- dizaje de los nios y ellos son los responsables
rios virtuales: una ciudad o una sabana africa- de la cantidad y tipo de conocimiento que se
na, representadas con ilustraciones adaptadas transmite mediante el juego. Existe, adems,
para los nios. En dichos lugares se encuentran un equipo ms amplio que incluye diseadores
con todo tipo de animales y se les pregunta por grcos y expertos en comunicacin. En dicho
su estilo de vida. El conocimiento adquirido se grupo se comentan los aspectos relacionados
registra y guarda en un diario, que aumenta a con la forma grca de plasmar los contenidos
travs de pequeos juegos y ejercicios. pedaggicos a n de que sean sencillos y fciles
Por otro lado, el software Mi clnica veteri- de comprender y se adapten a la edad.
naria, premiado en mltiples ocasiones, est
orientado a nias de nueve aos en adelante. Criterios de abilidad
La jugadora representa el papel de una veteri- Pero, cmo deben saber los padres si un jue-
naria. Crea su propia clnica y trata en ella a go de aprendizaje realmente satisface dichas

84 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


Consejos para la compra de medios electrnicos para los nios

Preste atencin al sello de calidad e idoneidad para control dos y con chispa, programas de aprendizaje motivadores
de software de entretenimiento. La alemana USK es una y exigentes, programas de consulta completos y de fcil
organizacin de vericacin reconocida internacionalmente uso, as como aplicaciones en Internet que hagan alarde
que se encarga de examinar juegos informticos y asignar- de inteligencia y consistencia. El comit de decisin de los
los a grupos de edades, de acuerdo con ciertos criterios premios Giga-Maus se compone de cientcos, pedagogos,
normalizados. periodistas especializados, alumnos y representantes del
La USK nicamente comprueba la inocuidad del software mundo de los negocios.
para el desarrollo de nios y adolescentes. La calidad pe-
daggica no se juzga. A tal n sirven otro tipo de calica- De qu depende? Winfried Kaminski, del Instituto de In-
ciones que suelen reejarse en la mayora de los casos de vestigacin de los Medios y de Pedagoga Multimedia en la
forma muy visible en el envoltorio del juego. Es el caso Escuela Superior de Colonia, subraya algunas caractersticas
de la denominacin Comenius, concedida a nivel europeo cualitativas de los juegos ideales:
por la Sociedad para la Pedagoga y la Informacin, la GPI X No obligan a los nios a continuar, sino que fomentan
(Gesellschaft fr Pdagogik und Information), que premia tambin las pausas. En teora, el propio software pro-
anualmente los productos multimedia en el mbito de pone parar una vez transcurrido un tiempo determinado
aprendizaje que destacan por su contenido pedaggico y de juego. Los nios no deberan estar delante de la
por su presentacin. La valoracin es llevada a cabo por pantalla ms de 45 minutos seguidos.
un jurado compuesto por expertos pedagogos. X Los nios en edad preescolar no saben leer; por eso los
Adems, en el territorio alemn se utiliza tambin la ejercicios se explican con mensajes acsticos y pticos y
denominacin digita con que se premia a las iniciativas el juego se puede manejar de manera intuitiva.
de enseanza y aprendizaje cuyo contenido y aspecto sea X Hacen referencia a aspectos cotidianos. Las situaciones
extraordinario y aproveche de forma ejemplar los medios de juego deben corresponder al mundo experimentado
digitales. Entre los evaluadores hay investigadores en el por el nio.
mbito de la formacin, periodistas especializados y re- X Deben indicar otras fuentes de informacin para docu-
presentantes del mundo de la economa. Tambin existe mentarse de algn tema; de libros, llegado el caso.
el premio Tommi destinado a software infantil dentro del X No sobrepasan la capacidad de los nios. Si por ejemplo
territorio alemn en el que participa un jurado infantil un juego para preescolares pretendiera tratar las pre-
o el Giga-Maus, que reconoce el valor de juegos diverti- posiciones, su objetivo estara mal enfocado.

exigencias? La Sociedad para la Pedagoga y la El concepto de Edutainment permite mucha


Informacin en Alemania (GPI) aporta algu- libertad a los usuarios. Segn Winfred Kamins-
nas referencias y consejos. Anualmente desde ki, del Instituto para la Investigacin y la Pe-
1995 concede a nivel europeo los diplomas Co- dagoga Multimedia de la Escuela Superior de
menius a aquellos productos multimedia que Colonia, los nios son quienes prcticamente
hayan destacado por su contribucin didcti- denen su propio plan de estudio.
co-pedaggica. Tambin se han galardonado Y resulta que no todos son capaces de ges-
programas de Edutainment para preescolares tionar correctamente dicha situacin. El peda-
y alumnos de bsica; entre ellos, el programa gogo Stefan Aufenanger admite que los estu-
austriaco eJunior-Computerwissen fr Kids. dios realizados hasta ahora han demostrado la
Los criterios de eleccin de los ganadores obe- existencia de una amplia heterogeneidad en el
decen a la decisin de un jurado en combi- aprovechamiento que materializan los nios
nacin con pedagogos basndose en cuatro de este tipo de programas; algunos se hallan
criterios: contenido pedaggico, mtodo didc- orientados al cumplimiento de los objetivos,
tico, estructura del programa desde el punto de mientras que otros teclean y se mueven por
vista multimedia y facilidad de uso. el programa sin orden ni aprovechamiento
Hay, adems, otras organizaciones certica- alguno.
doras que expiden ttulos, como digita, Tommi Los programas de Edutainment slo aportan
o Giga-Maus. No obstante, el nivel de aprove- si el infante est motivado adecuadamente. Sin
chamiento que un nio obtiene no depende embargo, existe una desventaja del aprendizaje
slo de la bondad del programa informtico. con el ordenador. Los juegos se realizan de for-

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 85


3. PENSANDO EN LOS NIOS. ma individual, pese a que los nios tienden a la fsica. Las informaciones necesarias estn
Los ordenadores no estn aprender ms a gusto cuando estn con otros disponibles en un apartado especco. El juego
concebidos desde el punto de nios. De igual modo, segn Kaminski, no funciona segn el principio constructivo-di-
vista de la ergonoma infantil. parece procedente que los padres dejen jugar dctico y su elaboracin es maravillosa alaba
Es posible que en determina- a sus hijos solos para as liberarse de la carga Stefan Aufenanger pero nuestra experiencia
das circunstancias ni siquiera de acompaarlos en el proceso de aprendiza- es que no es tan bien acogido por nios y jve-
el mejor de los programas de je. Los nios necesitan la conrmacin de sus nes como se esperaba.
aprendizaje tenga xito. padres. Los nios o bien queran jugar, lo que alarga
No obstante, la objecin principal de Kamins- mucho la ejecucin de la parte de aprendizaje,
ki se centra en la aparente fortaleza principal o bien queran aprender algo, lo que signicaba
de los programas de Edutainment: ser tan abandonar el juego y dedicarse a los libros. El
amenos. Se aportan contenidos de una forma conicto entre accin emocionante y proceso
ldica sin que se admita en ningn momento de adquisicin de conocimientos desde la pa-
que estudiar es algo serio. Aufenanger tam- ciencia y la concentracin es aparentemente
bin ve los juegos didcticos en medio de este una misin compleja.
dilema. Los aspectos ldicos y la transferencia Bernd Mikuszeit, directivo de GPI, relativiza
de conocimiento no siempre se conjugan ade- tambin el xito didctico de los juegos infor-
cuadamente. mticos destinados al aprendizaje. El apren-
dizaje es un proceso que resulta del esfuerzo,
El paradigma entre juego y aprendizaje a diferencia de lo que dejan entrever muchos
Un buen ejemplo de ello es el renombrado y juegos. Estos programas no van solos, mani-
galardonado juego Physikus que sita a los esta Mikuszeit.
nios en un mundo de fantasa donde tendrn Muchos padres no ven satisfechas sus eleva-
que resolver rompecabezas relacionados con das expectativas, alimentadas en parte por la

86 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


publicidad. Quiz por eso se ha reducido tan
drsticamente el mercado de juegos inform-
ticos para aprendizaje infantil. A mediados de
los aos noventa era un rea de negocio estre-
lla donde se agolpaban las editoriales, mientras
que en la actualidad slo quedan pocos sellos
en el sector.
De todos modos, los juegos comercializados
en Alemania no son en absoluto perjudicia-
les, siempre y cuando se respete la limitacin
de edad. De eso se encarga la organizacin
certicadora Unterhaltungssoftware Selbst-
kontrolle (USK), o Control del software de
entretenimiento. Dicha entidad verica que
los juegos informticos no encierren peligro
potencial contra los nios. Los juegos infor-
mticos que no dispongan del sello USK o que
estn marcados como No aptos para jvenes
no pueden ser comercializados en Alemania a
nios y adolescentes; su venta por correo est,
asimismo, prohibida.
Muchos padres temen que sus hijos se tor-
nen adictos al ordenador, una vez lo prueben
y experimenten las sensaciones asociadas.
Es un miedo justicado? Probablemente, no;
creo que antes, declara Kaminski, tiene que
ver con que all a los nios se les ofrece algo
que los padres no controlan. Las imgenes de
color son igualmente fascinantes, tanto si apa-
recen en un libro como si brillan en la pantalla
de un monitor. Recuerda Kaminski que antao,
cuando los nios devoraban novelas de aven-
turas, se les recriminaba y alentaba a leer otros
libros; luego fue el cine y, ms recientemente,
la televisin.
El software de aprendizaje multimedia no
anima de suyo a jugar de forma compulsiva.
Los programas, por regla general previsibles,
aburren al cabo de un tiempo. Lo que s genera
comportamiento adictivo son los autnticos
juegos de ordenador, especialmente aquellos
que se juegan en consolas porttiles.
Para ambos tipos de juego, recreativos y di-
dcticos, sirve la recomendacin de no estar
ms de 45 minutos realizando la actividad. Lle-
gado ese lmite, los padres deberan aconsejar a
sus hijos que apaguen el dispositivo. Para evi- BIBLIOGRAFIA
tar la adiccin al ordenador, se requiere ofrecer COMPLEMENTARIA
alternativas. El mundo no se puede conquistar
desde el ordenador. Pese a que en los juegos COMPUTERLERNSPIELE FR
aparecen piratas, caballeros o princesas de KINDER PDAGOGISCH
cuentos, la atmsfera de aventura generada WERT VOLL? T. Feuerstac-
no deja de ser un sucedneo. ke et al. Grin; Mnich,
2007.
Frank Schubert es doctor en biofsica.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 87


ILUSIONES

VER ES CREER
Pngase a prueba para aprender lo que las sombras nos revelan sobre el cerebro

VILAYANUR S. RAMACHANDRAN Y DIANE ROGERS-RAMACHANDRAN

L a imagen visual es intrnsecamente


ambigua: la de una persona en la reti-
na sera del mismo tamao, ya se tratase
de un enano visto desde cerca como de
un gigante a mayor distancia. La percep-
cin consiste, en parte, en la aplicacin de
ciertas hiptesis concernientes al mundo
con el n de resolver este tipo de ambi-
gedades. Ello da ocasin a utilizar las
ilusiones para traer a primer plano las re-
glas e hiptesis que el cerebro contiene y
aplica. En este artculo nos ocuparemos
de ilusiones debidas al sombreado.

ISTOCKPHOTO / OANA VINATORU


En a, los discos son ambiguos: pode-
mos imaginar que los de la hilera supe-
rior corresponden a esferas convexas, o
huevos, iluminados desde la derecha,
y que los de la hilera inferior son alvo-
los, concavidades. Pero podemos tambin
concebir estos discos a la inversa, pues
trasladando mentalmente la fuente lu- 1. EL LOMO OSCURO y el abdomen claro de esta oruga hacen ms difcil su deteccin.
minosa de la derecha a la izquierda resul-
ta fcil conseguir que alvolos y huevos Sorprendentemente, la premisa cere- el mundo mantiene su posicin vertical),
truequen sus papeles. Esta observacin bral de que la luz procede de lo alto de pero no corrigen la ubicacin del Sol.
revela que los centros visuales del cere- la cabeza se conserva incluso cuando la Este experimento nos ensea que la
bro cuentan con una presuncin impl- cabeza se voltea 180 grados. Pdale a un visin, aunque produzca la impresin
cita, a saber, que toda la imagen se halla amigo que se site a su espalda soste- de constituir un todo sin suras, se ha-
iluminada por un solo punto de luz, niendo la pgina en su posicin vertical lla mediada por una multitud de m-
una hiptesis razonable, pues hemos normal. Dblese usted hacia delante, dulos cerebrales de procesamiento en
evolucionado en un planeta que tiene hasta mirar por entre las piernas a la paralelo. Algunos de estos mdulos se
un nico sol. pgina que su amigo est sosteniendo. encuentran conectados con el sistema
La imagen b todava es ms convin- Descubrir entonces que el trueque vuel- vestibular; sin embargo, el encargado de
cente. En este caso los discos que son de ve a producirse, como si el Sol estuviera asociar formas a las sombras no lo est.
color claro en lo alto (izquierda) siempre pegado a su cabeza y su luz viniera desde La razn podra consistir en que corregir
parecen huevos; los de tono claro en su el suelo hacia arriba. Seales procedentes la ubicacin de una imagen en lo que se
parte baja (a la derecha) son alvolos. He- del centro de equilibrio de su cuerpo el denominan coordenadas centradas en
mos descubierto as otra de las premisas sistema vestibular suscitadas por las el mundo resultara demasiado costoso
que aplica el sistema visual, a saber, que posiciones de unos diminutos clculos desde el punto de vista computacional,
la iluminacin procede de lo alto. Para los otolitos que posee nuestro odo y exigira demasiado tiempo. Nuestros
comprobar que es as, basta volver la interno, viajan hasta los centros visua- antepasados solan mantener la cabeza
pgina cabeza abajo. Huevos y alvolos les de su cerebro para corregir la imagen erecta, por lo que el cerebro poda acertar
intercambian al instante sus papeles. del mundo que est viendo (con lo que aplicando esta hiptesis simplicadora.

88 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


a
La evolucin, a lo largo
de millones de aos, ha
descubierto y sacado partido
de los principios de sombreado
que slo recientemente han
empezado a ser estudiados.

b
NADIA STRASSER

Es decir, nuestros antepasados pudieron sin descubrieron, hace ya decenios, que tidos aleatoriamente sobre un fondo de
criar a sus nios hasta la madurez con la slo ciertos rasgos elementales, extra- rostros ceudos. El color constituye, pues,
frecuencia suciente para que no actua- dos al poco de empezar el procesamien- un rasgo primitivo, que es extrado muy al
sen presiones selectivas que desemboca- to visual resaltan de forma conspicua principio; la sonrisa, en cambio, no lo es.
sen en la correccin vestibular. y pueden ser agrupados de este modo. (La capacidad para ensamblar frag-
Al mirar c, se aprecia que mentalmen- Nuestro cerebro puede discernir, por mentos de color parecido posee un cla-
te es posible agrupar todos los huevos de ejemplo, un conjunto de lunares rojos ro valor para la supervivencia. Un len
forma casi instantnea, y distinguirlos sobre un fondo de lunares verdes, pero agazapado tras una fronda de matorrales
de los alvolos. Los estudiosos de la vi- no, en cambio, rostros sonrientes repar- verdes se hace visible como una serie de
fragmentos pardos, pero el cerebro visual
ensambla las piezas en una gura, con
forma de len, y lanza el mensaje: Huye
enseguida! Por otra parte, los objetos no
estn compuestos por sonrisas.)
De la capacidad para agrupar los hue-
vos de c se deduce que la informacin
sobre las sombras, al igual que la infor-
macin sobre los colores, se extrae en los
ISTOCKPHOTO / EWEN CAMERON

primeros estadios del procesamiento vi-

2. EL CEREBRO ENSAMBLA AUTOMATICA-


MENTE fragmentos de color igual o pareci-
do. Por eso localizamos fcilmente al len
agazapado tras el follaje.

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 89


c d
el pulpo trueca entre s las zonas ms
claras y las ms oscuras.
Charles Darwin observ un llamativo
ejemplo de sombreado en la naturaleza:
los ocelos, de forma circular, que exhi-
be el plumaje de las largas colas del argo
real, una especie de faisn de gran tama-
o. Cuando la cola se halla en reposo, ho-
rizontal, los ocelos tienen tonos difusos.
Pero durante las exhibiciones de cortejo,
las plumas de la cola se abren erectas. En
esta posicin, los ocelos son ms plidos
en lo alto, y ms oscuros en su parte baja,
por lo que los discos parecan sobresa-
lir como brillantes esferas metlicas, la
equivalencia aviaria de nuestras joyas.
Que unos cuantos sencillos crculos
sombreados pongan al descubierto los
fundamentos interpretativos subyacentes
a nuestros sistemas visuales e incluso
el papel que tales principios han desem-
peado en adaptaciones evolutivas per-
mite apreciar la potencia de las ilusiones

NADIA STRASSER
pticas para ayudarnos a comprender la
naturaleza de la percepcin.

Vilayanur S. Ramachandran y Diane Rogers-


sual. Este pronstico se conrm, hace contrasombreado que neutraliza el Ramachandran pertenecen al Centro del Cerebro
pocos aos, mediante el registro de la efecto de la luz solar desde lo alto. El re- y la Cognicin de la Universidad de California en
actividad de las neuronas de monos y sultado es reducir el contraste respecto al San Diego. Ramachandran es autor de A Brief
con experimentos de tcnicas de forma- fondo, lo que las hace menos conspicuas; Tour of Human Consciousness: From Impostor
cin de imgenes en humanos. Ciertas tambin las hace parecer ms delgadas y Poodles to Purple Numbers (Pi Press, 2005).
neuronas de la corteza visual se excitan menos apetecibles para los depredadores.
cuando el observador ve huevos; otras, Las orugas presentan contrasombreado,
en cambio, responden a cavidades. con lo que se parecen ms a las hojas lisas BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
En d, donde los crculos tienen las mis- sobre las que reptan cuando se alimen-
mas polaridades de luminancia que en c, tan. Existe una especie de oruga dotada PERCEPCION DE LA FORMA A PARTIR DEL
no se percibe el agrupamiento; este hecho de contrasombreado inverso, algo que SOMBREADO. Vilayanur S. Ramachan-
sugiere cun importante es la percepcin pareca carecer de sentido hasta que los dran en Investigacin y Ciencia; octu-
de la profundidad, pues las seales corres- bilogos se percataron de que esa oruga bre, 1988.
pondientes se extraen ya en las primeras permanece habitualmente suspendida
etapas del procesamiento visual. de ramitas. ON THE PERCEPTION OF SHAPE FROM
Obviamente, la evolucin, a lo largo Existe un tipo de pulpo que puede SHADING . D. A. Kleffner y V. S. Rama-
de millones de aos, ha descubierto y incluso invertir su contrasombreado: al chandran en Perception and Psycho-
sacado partido de los principios de som- ser colgado cabeza abajo, utiliza sus cro- physics, vol. 52, n.o 1, pgs. 18-36;
breado que los investigadores han em- matforos, clulas de su epidermis que julio, 1992.
pezado a estudiar hace poco. Las gacelas producen pigmentos en funcin de las
tienen blanca la panza y obscuro el lomo seales que emite el sistema vestibular; NEURAL ACTIVITY IN EARLY VISUAL CORTEX
REFLECTS BEHAVIORAL EXPERIENCE AND
HIGHER-ORDER PERCEPTUAL SALIENCY.
La visin, aunque d la impresin de un todo Tai Sing Lee, Cindy F. Yang, Richard D.
Romero y David Mumford en Nature
sin suras, se halla mediada por una multitud
Neuroscience, vol. 5, n.o 6, pgs. 589-
de mdulos cerebrales. 597; junio, 2002.

90 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


SYLLABUS

ICTUS
Una emergencia mdica tratable

DAVID A. PEREZ MARTINEZ

E l ictus representa en los pases occi-


dentales la principal causa de disca-
pacidad en adultos y la segunda causa
se realice por personal experimentado.
Asimismo, el desarrollo de dispositi-
vos asistenciales especcos, conocidos
derndose que el tejido cerebral ha sufri-
do un dao irreversible.
Una rpida identicacin de los pa-
de mortalidad. Sin embargo, diez aos como unidades de ictus, ha reducido la cientes con un ictus isqumico nos ofre-
atrs, el tratamiento del ictus en la fase mortalidad y las secuelas entre estos ce la posibilidad de actuar con terapias
aguda se limitaba a medidas generales pacientes. que favorecen la apertura de la arteria
para evitar complicaciones neurolgi- El trmino ictus designa los trastor- obstruida y reestablecer la circulacin
cas y sistmicas. Pero, merced a los da- nos de la circulacin que producen una cerebral. El diagnstico del ictus sigue
tos aportados por ensayos clnicos y la interrupcin del ujo sanguneo en el fundamentndose en la historia clnica
introduccin reciente de nuevas tcni- sistema nervioso central. Distinguimos y la exploracin neurolgica, aunque las
cas de neuroimagen estamos asistiendo un ictus isqumico, producido por la tcnicas de neuroimagen han permitido
a una revolucin en el diagnstico y el oclusin de un vaso sanguneo cerebral la identicacin con mayor seguridad del
tratamiento. con la consecuente falta de circulacin, tipo de ictus en la sala de urgencias.
En este momento, el objetivo del neu- y un ictus hemorrgico, producido por la La clnica clsica de este trastorno
rlogo debe pasar por una rpida iden- rotura de un vaso sanguneo con la ex- tiene un comienzo agudo, en ocasiones
ticacin del cuadro clnico, as como travasacin de contenido hemtico en el casi instantneo, lo que reeja la reper-
el empleo de las medidas teraputicas parnquima cerebral. El ictus isqumico, cusin sobre el metabolismo neuronal
adecuadas que limiten el rea de isque- el trastorno ms habitual, representa en- que muestra una interrupcin brusca del
mia cerebral y, por tanto, el territorio de tre el 80 y el 85 % de todos los casos de ujo sanguneo.
necrosis resultante. enfermedad cerebrovascular. La exploracin neurolgica ser clave
La reciente introduccin del trata- En razn de su perfil temporal, po- en la identicacin de las reas cerebra-
miento tromboltico en la fase aguda del demos tambin clasificar los cuadros les lesionadas, lo que facilitar al neur-
ictus isqumico ha supuesto un enorme isqumicos en dos grandes grupos. Los logo la localizacin del territorio daado.
avance teraputico en los pacientes. Su accidentes isqumicos transitorios cuan- Todas estas disquisiciones comportan
empleo en las primeras tres horas del do el cuadro neurolgico se resuelve en importantes consecuencias pronsticas
cuadro clnico logra una reduccin sig- menos de 24 horas, y los infartos cere- y, en ltimo trmino, teraputicas, a la
nicativa de las secuelas neurolgicas brales cuando la sintomatologa persiste hora de tomar decisiones por parte del
tras un infarto cerebral, siempre que despus de las primeras 24 horas, consi- neurlogo o del mdico del servicio de
urgencia.
La realizacin de una tomografa axial
PACIENTE VARON
computerizada (TAC) craneal es esencial
DE 63 AOS
para asegurar un diagnstico de ictus is-
con clnica brusca desde haca 2 horas
qumico frente a ictus hemorrgico. Los
consistente en prdida de fuerza en
pacientes que sufren un ictus isqumico
extremidades izquierdas. En la imagen
no presentan alteraciones relevantes o
de RM craneal ponderada en secuencia
slo cambios sutiles en el TAC craneal,
de difusin se observa un rea sugerente
mientras que las hemorragias cerebrales
de isquemia aguda subcortical hemisfrica
son fcilmente identicables. El empleo
derecha. Este hallazgo no era visible en
CORTESIA DEL AUTOR

de la resonancia magntica (RM) ha intro-


una TAC craneal ni en secuencias habitua-
ducido una herramienta de gran utilidad
les de RM craneal.
en la identicacin del tipo y extensin
del ictus. Sin embargo, la disponibilidad

92 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


ISTOCKPHOTO / ARTHUR CARLO FRANCO (mdico); ISTOCKPHOTO / MARTIN NOVAK (mujer); ISTOCKPHOTO / CLAUDIA DEWALD (hombre);
ISTOCKPHOTO / ELENA SCHWEITZER (comida); ISTOCKPHOTO / MARCELA BARSSE (plato); FOTOLIA / NL SHOP (tabaco y alcohol)

PARA PREVENIR EL ICTUS ES BASICO LLEVAR UNA VIDA SANA:


controlar la tensin arterial, el colesterol y la diabetes; evitar el tabaco y el alcohol;
hacer ejercicio fsico y seguir una dieta saludable.

no es universal, requiere de un tiempo de tar que el rea de necrosis se extienda


realizacin entre 5 y 10 veces superior a al resto de tejido que est sufriendo una
la TAC craneal y suele estar contraindica- hipoperfusin sangunea.
da en sujetos con marcapasos o implan- Otra herramienta de reciente incorpo-
tes ferromagnticos. racin ha sido el empleo de seales de
A pesar de todo ello, la RM craneal nos doppler transcraneal con el n de obte-
permite hacer un diagnstico muy able ner informacin en tiempo real del ujo
del ictus agudo en sus primeras horas. arterial intracraneal. Esta tcnica permi-
Las imgenes de RM ponderadas en di- te monitorizar la accin de las terapias
fusin (vase la gura del recuadro) se- trombolticas y comprobar la reapertura
alan las reas donde existe necrosis del de los vasos sanguneos obstruidos.
tejido celular; mientras que las imgenes Merced a las nuevas tcnicas de neu-
de perfusin permiten observar el ujo roimagen, el neurlogo puede identicar
sanguneo cerebral en tiempo real. Gra- en las primeras horas un ictus isqumico,
cias a esa informacin, el clnico conoce localizar el rea de necrosis subyacente y
en un primer momento qu territorio del determinar qu tejido est sufriendo un
cerebro del paciente est sufriendo una dao potencialmente reversible. La apli-
isquemia cerebral y qu reas tiene con cacin precoz de terapias trombolticas
alta probabilidad de muerte neuronal. y el traslado a una unidad de ictus son
La diferencia entre el rea de reduccin medidas fundamentales en la mejora del
de ujo sanguneo y el rea de muerte pronstico de estos pacientes.
neuronal se denomina rea de penumbra
isqumica. Armado de ese conocimien- David A. Prez Martnez es jefe del Servicio
to, el neurlogo acometer su trabajo de de Neurologa del Hospital Infanta Cristina
forma ms o menos agresiva, para evi- en Parla (Madrid)

MENTE Y CEREBRO 41 / 2010 93


LIBROS

EPISTEMOLOGIA
Neoempirista y otras

PHILOSOPHIE DES SCIENCES. UNE INTRODUCTION ,


por Michael Esfeld, Presses Polytechniques
et Universitaires Romandes; Lausanne, 2009.

THE CAMBRIDGE COMPANION TO CARNAP.


Dirigido por Michael Friedman y Richard
Creath. Cambridge University Press; Cam-
bridge, 2007.

L a losofa de la ciencia estuvo domi-


nada en siglo XX por el debate entre
el empirismo lgico y sus crticos a pro-
ideal, habra una sola ley universalsima.
La objetividad recuerda que las teoras
cientcas no dependen de un punto de
exacta, comprobamos que la mecnica
clsica ha sido sustituida por la mecni-
ca cuntica; la fsica clsica del espacio y
psito del anlisis lgico de las teoras vista particular. Por n, el mtodo expe- el tiempo por la teora de la relatividad
cientficas y su justificacin. Quedaba rimental permite avanzar predicciones restringida de Einstein. A la teora de la
anatematizada toda lucubracin los- sobre los fenmenos de la naturaleza, gravedad de Newton se superpuso la teo-
ca que se apartara de ese guin. Pero reproducirlos incluso, no limitndose a ra de la relatividad general. Con mayor
ya en los aos setenta se gesta un nuevo clasicarlos. perspectiva histrica, la astronoma de
inters por la metafsica, instado por la Cada uno de esos rasgos plantea sus Ptolomeo cedi el paso a la astronoma
necesidad de comprensin de la mec- propias cuestiones epistemolgicas. El de Kepler, sta a la de Newton y hoy se
nica cuntica y la relatividad. Un inters ideal de sistematicidad entraa el pro- busca una teora cosmolgica que uni-
que se quiere cohonestar con la losofa blema de la unidad y la pluralidad de que la teora de la relatividad general con
analtica. Aparece as una renovada - las ciencias: cul es la relacin entre las la fsica cuntica.
losofa de la naturaleza, hasta entonces diferentes teoras cientcas? y debe ten- No toda teora sustituida es teora
denostada (Philosophie des sciences). Sin derse a una explicacin del todo o exis- intil. Aunque falsa, la astronoma
dejar de reconocer la oportunidad e im- te acaso una pluralidad irreductible de geocntrica de Ptolomeo serva para la
portancia de esta ltima, nos ceiremos teoras cientcas? La objetividad exige navegacin. Si un ingeniero proyecta
este mes a la epistemologa de la ciencia, determinar si cabe un acceso cognitivo tender un puente sobre el Ebro, puede
cuestin nuclear del neopositivismo o comn a la naturaleza. El mtodo expe- valerse de la mecnica clsica, pero si se
empirismo lgico. rimental plantea el problema de la rela- ocupa de lseres superconductores, de-
La ciencia se caracteriza por tres notas cin entre teora y experimento. En qu ber recurrir a la mecnica cuntica. No
distintivas: sistematicidad, objetividad medida el experimento puede conrmar hay razn alguna para creer que nuestras
y mtodo experimental. Remite la pri- o refutar una teora? teoras tendrn un destino mejor que lo
mera al empeo de la ciencia por reunir Al estudiar la historia de la ciencia, nos tuvieron teoras del pasado. En ltima
la pluralidad de fenmenos observados vamos percatando de la sustitucin de instancia, no existen motivos para pen-
en la naturaleza bajo una misma expli- unas teoras por otras. Cindonos a la f- sar que llegaremos a una teora deni-
cacin, a la que llamamos ley. En el caso sica, constituida en paradigma de ciencia tiva, verdadera. Las teoras cientcas,

94 MENTE Y CEREBRO 41 / 2010


concluye un argumento que se remonta La losofa contempornea de la cien- factual o sinttica (la que se da en las
a Henri Poincar (1854-1912), son tiles, cia va unida a una corriente denominada ciencias naturales empricas), por otro.
no verdaderas. neopositivismo, positivismo lgico o, de (El segundo dogma es el reduccionis-
Sin embargo, las ciencias han alcan- manera ms general, empirismo lgico. mo fenomnico. Quine en una asercin
zado un espectacular xito en nuestra La fuerza motriz procedi de un gru- famosa declaraba que el segundo y el
poca. Cmo explicar esa aparente pa- po de lsofos de lengua alemana que primer dogmas son en su raz idnti-
radoja? La bsqueda de una respuesta se form en Viena y Berln. Se habla cos.) Puesto que la distincin analti-
sirve de base para otro argumento que del Crculo de Viena, cuyos miembros co/sinttico se convirti en ncleo de
arriba a una conclusin muy distinta. ms destacados fueron Rudolf Carnap la filosofa de Carnap desde el perodo
Las teoras actuales evidencian su capa- (1891-1970), Otto Neurath (1882-1945) y de su The Logical Syntax of Language
cidad para predecir nuevos fenmenos, Mortiz Schlick (1882-1936); los lsofos (1934-37), se asent la creencia de que no
o, con mayor precisin, fenmenos que ms conocidos del Crculo de Berln fue- haba nada en su concepcin filosfica
son nuevos con respecto a la teora en ron Hans Reichenbach (1891-1953) y Carl que valiera la pena salvar.
cuestin. Ahora bien el xito de una teo- Gustav Hempel (1905-2001). Forzados El tema central de la losofa de Car-
ra cientca en la prediccin de nuevos al exilio por los nazis, ejercieron una nap, persistente a lo largo de su carrera,
fenmenos no depende de nosotros, sino poderosa influencia sobre la filosofa fue la importancia predominante de la
de la naturaleza. anglonor teamericana. lgica matemtica moderna creada por
Entramos de este modo en el denomi- Carnap es el lsofo ms importan- Frege, con quien haba estudiado en la
nado argumento del milagro. As reza: te de la corriente y gura central de la Universidad de Jena, y por Russell, de
la tesis de que las teoras cientcas son tradicin analtica (The Cambridge Com- quien haba aprendido la teora de los ti-
aproximadamente verdaderas y que panion to Carnap). Realiz aportaciones pos lgicos desarrollados en los Principia
avanzamos hacia un verdadero conoci- sobresalientes a la losofa de la ciencia Mathematica y la necesidad de aplicar
miento de la naturaleza es la nica ex- y losofa de la lgica y, quiz lo ms re- la lgica moderna a los problemas de la
plicacin creble del xito de las teoras levante, nuestra concepcin de la natura- losofa.
cientcas en materia de prediccin de leza de la losofa como disciplina. Pero, De Frege y de Russell bebi una loso-
nuevos fenmenos. En palabras de Hi- a su muerte, las tesis empiristas por l fa logicista de la matemtica; es decir,
lary Putnam: El argumento positivo a defendidas haban cado en el ostracismo la idea de que el conocimiento en mate-
favor del realismo es que el realismo es o en el rechazo, debido en buena medida mtica es analtico, de la misma natura-
la nica losofa que no hace del xito a la obra de W. V. Quine y Nelson Good- leza que el conocimiento en lgica. Para
de la ciencia un milagro. Por ejemplo, man. Se le culpaba de reducir todos los Carnap, ello signicaba que matemtica
la teora de la relatividad general de Ein- objetos cientcos a datos de los sentidos. y lgica desempean un papel formal e
stein permite predecir el valor numrico Y se consideraba va muerta su idea de inferencial en la conguracin de nues-
exacto de la desviacin de los rayos lum- intentar distinguir los enunciados que tro conocimiento emprico. La lgica y la
nicos de una estrella ocultada por el Sol, poseen un contenido emprico genuino matemtica, ciencias puramente forma-
prediccin que se conrma en eclipses mediante un criterio vericacionista o les, carecen de contenido factual.
solares. empirista de signicacin. Una falsa in- En sus das de estudiante en Jena,
El argumento del milagro labora en terpretacin de pensamiento, por otro Carnap recibi una dosis saludable de
pro del realismo cientfico, mientras lado, en la que tuvo mucho que ver Karl filosofa kantiana y neokantiana, de
que el argumento de la induccin pesi- Popper. acuerdo con la cual slo es posible el co-
mista lo pone en cuestin. Hablamos de El empirismo lgico que propona nocimiento emprico en virtud de unas
realismo cientco cuando se cumplen que todo conocimiento del mundo des- formas y principios a priori, aportados
tres condiciones, formuladas en propo- cansara sobre la experiencia sensorial de antemano, por el pensamiento. En el
siciones o enunciados. De acuerdo con inmediatamente dada estaba condena- Aufbau Carnap deende una visin em-
la primera, o proposicin metafsica, la do al fracaso. Y fracas el propio Car- pirista de esta concepcin, en la medida
existencia y la constitucin de la natu- nap a la hora de ejecutar ese proyecto en que tal estructuracin formal (toda-
raleza son independientes de las teoras en trminos lgicos en su Der logische va indispensable) es ahora considerada
cientcas. En razn de la segunda, o pro- Aufbau der Welt (La estructura lgica analtica y no sinttica a priori. Pasa a ser
posicin epistemolgica, la existencia o la del mundo), editada en 1928. Por otro vista en virtud de la lgica matemtica
constitucin de la naturaleza determinan lado, Two Dogmas of Empiricism, c- moderna, entendida en un contexto lo-
qu teoras cientcas son verdaderas (y lebre artculo de Quine publicado en gicista. Carnap no supone que en nuestro
cules no lo son). Por n, la proposicin 1951, ech por tierra el primer dogma conocimiento las experiencias elemen-
epistmica, que declara que las ciencias del empirismo lgico, a saber, la distin- tales sean ms ciertas que lo dems, sino
se hallan capacitadas para ofrecernos un cin clara y tajante entre verdad formal que nuestro conocimiento emprico real
acceso cognitivo a la constitucin de la o verdad analtica (la que se da en lgi- se basa de hecho en tales experiencias
naturaleza. ca y matemtica), por un lado, y verdad subjetivas.

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La situacin haba quedado escleroti- juicios observacionales eran ciertos e in- dad en episodios clave del desarrollo de
zada en el cuadro siguiente: The Logical dependientes de la teora, que desechara la lgica moderna asociados con Kurt G-
Syntax of Language defenda que ni la se- objetos tericos (electrones) en favor de del y Alfred Tarski. Tras emigrar a Estados
mntica ni la pragmtica eran necesarias entidades observables. Unidos, se relacion tambin con lso-
ni loscamente tiles, olvidndose de El retrato que ahora se dibuja de Carnap fos pragmatistas (Charles Morris y John
su principio de tolerancia. Se reconoci cobra matices inditos. No todo lo que se le Dewey). Realiz aportaciones importantes
que la distincin de Carnap entre anal- atribuye lo sostena. Carnap se comprome- a la losofa de la ciencia y a la losofa
tico y sinttico constitua una de las pi- ti en una signicativa interaccin los- de la lgica y, quiz lo ms importante, a
lastras maestras de la losofa, al tiempo ca con algunos de los lderes de la tradicin nuestra concepcin de la naturaleza de la
que se negaba su fundamentacin. Se le continental, incluidos Edmund Husserl y losofa como disciplina.
reprochaba que admitiese que nuestros Martn Heidegger. E intervino con autori- LUIS A LONSO

ENFERMOS MENTALES
Retrato de una marginacin

sociales, cuidados mdicos y asistencia fermos reales, las cuales otorgan viveza
social, medios de comunicacin (con al estilo, si bien tien al conjunto de un
especial hincapi en el difundido error tono bastante amargo, acentuado por las
de que los enfermos mentales son ms ilustraciones escogidas.
proclives a acciones violentas que los Lo ms llamativo de esta obra, no
sanos, cuando la realidad es la opuesta), obstante, es el enfoque global: podra
e incluso el autoestigma que los propios calificarse de pura sociologa empri-
enfermos se aplican antes de cualquier ca, algo que ya connota la presencia
rechazo externo. Tambin analiza la co- de frases literales de enfermos. La pro-
nexin, favorecida por la ignorancia y puesta nal del autor es acorde con este
los prejuicios, entre aplicar la etiqueta planteamiento: aportar informacin a
de enfermo mental y el proceso de los grupos afectados (tanto a enfermos
discriminacin. Slo los dos ltimos como a su perimundo) y generar nuevas
SHUNNED. DISCRIMINATION AGAINST PEOPLE captulos apuntan posibles soluciones, actitudes, solucionara el problema dis-
WITH MENTAL ILLNESS , por Graham Thorni- dirigidas tanto a los enfermos para criminatorio.
croft. Oxford University Press; Nueva York, que puedan afrontar las situaciones de No aparecen, en denitiva, alusiones
2006. un modo menos negativo como a las a un trasfondo antropolgico elemental.
familias, los medios y otros grupos es- Domina, mucho antes, la conviccin de

E sta obra, ganadora en el ao 2007 del


premio a libros mdicos de la British
Medical Association en la categora de
peccos (nios, polica, personal sani-
tario, etc.). El autor habla de campaas
de informacin y concienciacin que
que la sociedad actual, en general indi-
vidualista y egosta, no sabe acoger con
amor las posibles rarezas de estos en-
obras referentes a psiquiatra y salud promuevan un mejor conocimiento de fermos, que se ven as marginados. Se
mental, examina cmo se da el rechazo la realidad de esos enfermos, de posibles echa de menos alguna referencia a la ne-
o evitacin de las personas que sufren cambios legales, reformas en los seguros cesidad de recuperar la solidaridad hacia
enfermedad mental (en sentido amplio: mdicos, y otros. estos pacientes. As, el resultado es, por
no slo esquizofrenias, sino tambin de- El estilo del libro sorprende. Se trata un lado, un el retrato de una situacin
presin, trastorno bipolar, etc.) y revisa de una obra exhaustivamente documen- penosa, y, por el otro, la aportacin de so-
posibles soluciones. tada: en algn captulo las referencias luciones cuasi-tcnicas a problemas que
La obra queda lastrada por un cierto pasan de 300, en casi todos superan las son humanos y no tcnicos. Huelga decir
desequilibrio, pues ms de tres cuartas 100, siempre procedentes de revistas m- que ese tipo de soluciones no conseguir
partes de sus pginas estn dedicadas dicas o de salud pblica. Este derroche, lo que persigue, a no ser que se mezcle
a desplegar el problema y presentar los que podra hacerle caer en una mera con una educacin tica que posibilite
distintos mbitos en los que se obser- erudicin, se aligera, especialmente en el amor de los miembros de la sociedad
va el rechazo a los enfermos mentales: la primera mitad de la obra, gracias a la hacia los enfermos mentales.
familia, amistades, trabajo, relaciones intercalacin de frases literales de en- A NTONIO PARDO

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