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Agatha Christie

LA MYSTRIEUSE
AFFAIRE DE STYLES
Traduction nouvelle de Thierry Arson

Librairie des Champs-lyses

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JE ME RENDS STYLES

Le vif intrt que suscita dans le public ce quon appela,


lpoque, LAffaire de Styles , est aujourdhui quelque peu
retomb. Cette histoire connut nanmoins un tel retentissement
que mon ami Poirot et la famille Cavendish elle-mme mont
demand den rdiger le compte rendu. Nous esprons ainsi
mettre un terme aux rumeurs extravagantes qui continuent de
circuler.
Je vais donc relater, sans mtendre, les circonstances qui me
valurent de my trouver ml.
Bless et rapatri du front, on venait de maccorder
lissue dun sjour de quelques mois dans une maison de repos
plutt sinistre un mois de permission. Sans parents proches ni
amis, je me demandais ce que je pourrais bien faire lorsque je
rencontrai par hasard John Cavendish. Je lavais quasiment
perdu de vue depuis des annes. En ralit, je ne lavais jamais
beaucoup frquent : bien quil ne part pas ses quarante-cinq
ans, il tait de quinze ans mon an. Mais, dans mon enfance,
javais effectu de nombreux sjours Styles, la rsidence de sa
mre dans le comt dEssex.
Nous bavardmes assez longuement du bon vieux temps. Et,
pour finir, il minvita passer ma permission Styles.
Mre sera enchante de vous revoir aprs tant dannes,
ajouta-t-il.
Comment se porte-t-elle ? demandai-je.
merveille ! Vous savez sans doute quelle sest remarie ?
Je ne parvins pas cacher mon tonnement. Lorsquelle
avait pous le pre de John, un veuf avec deux enfants,
Mrs Cavendish tait une belle femme dun certain ge, pour
autant que je men souvienne. Elle ne pouvait donc gure avoir
moins de soixante-dix ans aujourdhui. Je me rappelais sa

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personnalit nergique et autoritaire. Tout la fois mondaine et
jouant volontiers les dames patronnesses, elle cultivait sa
notorit en inaugurant des ftes de bienfaisance et en
sadonnant aux bonnes uvres. Possdant un grand fond de
bont vritable et une immense fortune personnelle , elle
usait avec prodigalit de celle-ci pour satisfaire celle-l.
Styles Court, leur maison de campagne, avait t achet par
Mr Cavendish au dbut de leur mariage. Et ce brave homme
tait ce point subjugu par sa femme quil lui en avait, sa
mort, laiss lusufruit ainsi que la majeure partie de ses
revenus disposition qui, lvidence, lsait ses deux enfants.
Mais Mrs Cavendish stait toujours montre fort gnreuse
envers ses beaux-fils. En outre, ils taient encore trs jeunes
lpoque du remariage de leur pre et ils lavaient toujours
considre comme leur propre mre.
Lawrence, le cadet, avait t un adolescent fragile. Aprs des
tudes de mdecine, il avait renonc exercer et tait revenu
vivre Styles Court o il avait tent de se lancer dans la carrire
littraire ses vers, hlas ! navaient jamais remport le
moindre succs.
Aprs quelques annes de barreau, John, lan, avait
abandonn la carrire davocat au profit de lexistence plus
aimable et plus convenable ! de gentilhomme campagnard.
Il stait mari deux ans plus tt et avait emmnag Styles
avec sa jeune pouse. Nanmoins, je souponnais quil et
prfr recevoir de sa belle-mre une pension plus importante,
qui lui aurait permis de vivre ailleurs. Mais Mrs Cavendish avait
pour habitude dtablir ses propres plans et dattendre que lon
sy rallie de bonne grce. Dans le cas prcis, elle possdait un
atout majeur : elle tenait les cordons de la bourse.
John remarqua mon tonnement lorsque jappris le
remariage de sa mre et eut un sourire lugubre.
Un sale petit gommeux ! fit-il avec rage. Je peux bien vous
lavouer, Hastings, sa prsence nous complique pas mal
lexistence. Quant Evie Vous vous souvenez dEvie ?
Non.
Elle ntait peut-tre pas encore l de votre temps. Cest la
gouvernante de Mre, sa dame de compagnie et son homme

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tout faire ! Une fille formidable, cette brave Evie. Pas
particulirement jeune ni jolie, mais un cur dor
Mais qualliez-vous me dire sur
Ah oui ! sur cet individu ! Il a dbarqu don ne sait o.
Officiellement, cest un cousin loign ou un vague parent de
notre bonne Evie bien quelle ne semble pas enchante de ce
lien de famille. Il nest pas du mme monde que nous, a se voit
comme le nez au milieu de la figure. Il a une longue barbe noire
et porte des bottines vernies par tous les temps ! Il a tout de
suite tap dans lil de Mre, et elle la engag comme
secrtaire. Vous savez quelle soccupe toujours dune multitude
duvres en tous genres ?
Je me le rappelais en effet.
Bien sr, celles-ci se sont multiplies avec la guerre. Pas
de doute que ce type lait beaucoup aide. Mais imaginez notre
stupeur quand, il y a de cela trois mois, elle nous a annonc ses
fianailles avec son Alfred ! Cet individu a au moins vingt ans de
moins quelle ! Cest du maquereautage ostensible. Mais, que
voulez-vous : Mre nen a jamais fait qu sa tte, et elle la
pous.
a a d vous crer une situation pnible.
Pnible ? Infernale, oui !
Cest ainsi que, trois jours plus tard, jarrivais Styles Saint-
Mary, petite gare absurde et sans raison dtre apparente,
plante au milieu de prairies verdoyantes et de chemins
vicinaux. John Cavendish mattendait sur le quai et nous nous
dirigemes vers son automobile.
Nous arrivons encore obtenir trois gouttes dessence,
mexpliqua-t-il. Surtout grce aux uvres de Mre.
Le village de Styles Saint-Mary se trouvait trois bons
kilomtres de la gare, et Styles Court quinze cents mtres plus
loin. Ctait une belle journe de juillet. Devant ces plaines
bucoliques de lEssex qui stendaient sous le chaud soleil de
laprs-midi, il tait difficile dimaginer que l-bas, pas si loin,
une guerre se poursuivait. Jeus la soudaine impression de
pntrer dans un autre univers.
Jai bien peur que vous ne trouviez la vie ici quelque peu
monotone, Hastings, me dit John tandis que nous franchissions

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les grilles du parc.
Mon cher ami, je ne cherche rien dautre.
Bah ! cest assez agrable si on a envie de couler une
existence oisive. Je mentrane avec les volontaires deux fois par
semaine, et loccasion je donne un coup de main aux fermiers.
Ma femme travaille rgulirement sur le terrain . Tous les
jours, elle se lve 5 heures du matin pour traire les vaches, et
elle ne dtelle pas jusquau djeuner. Ce serait somme toute la
belle vie sil ny avait pas ce fichu Alfred Inglethorp !
Il ralentit et jeta un coup dil sa montre.
Je me demande si nous avons le temps de passer prendre
Cynthia Non. cette heure-ci, elle a dj quitt lhpital.
Cynthia ? Ce nest pas votre femme ?
Non. Cest une protge de Mre. La fille dune de ses
anciennes amies de pensionnat. Elle avait pous un avocat
vreux, lequel a fait faillite. Quand Cynthia sest retrouve
orpheline et sans le sou, Mre la prise sous son aile. Cynthia vit
Styles depuis bientt deux ans. Elle travaille lhpital de la
Croix-Rouge de Tadminster, une douzaine de kilomtres dici.
Nous tions arrivs devant la superbe vieille demeure. Une
femme vtue dune jupe de tweed pais tait penche sur un
massif de fleurs. Elle se redressa notre approche.
Salut, Evie ! Je vous prsente notre bless de guerre :
lhroque Mr Hastings Miss Howard.
Miss Howard me gratifia dune poigne de main franche et
presque trop vigoureuse. Je fus frapp par le bleu intense de ses
yeux quaccentuait le hle de son visage. Dun physique
agrable, elle pouvait avoir une quarantaine dannes. Elle
parlait dune voix profonde, presque masculine, et ses pieds
chausss de lourdes bottes de travail donnaient la mesure dun
corps solidement charpent. Je dcouvris bientt quelle
sexprimait volontiers en style tlgraphique.
Mauvaises herbes poussent comme du chiendent.
Impossible en venir bout. Tcherai de vous mobiliser. Mfiez-
vous.
Je serai enchant de me rendre utile, rpondis-je.
Dites pas a. Jamais. Aprs, on regrette.
Vous tes cynique, Evie, dit John en riant. O prenons-

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nous le th aujourdhui ? Dedans ou dehors ?
Dehors. Trop beau pour rester clotr.
Venez. Vous avez fait assez de jardinage pour aujourdhui.
Toute peine mrite salaire, et vous avez besoin de vous
rafrachir.
Miss Howard ta ses gants de jardinage.
tout prendre, jaurais assez tendance tre daccord
avec vous sur ce point, acquiesa-t-elle et ce fut la phrase la
plus longue quelle ait probablement jamais prononce.
Elle nous fit faire le tour de la maison et nous conduisit
jusqu la table de jardin o le th tait servi sous un sycomore
majestueux.
Une jeune femme se leva dun fauteuil en osier et vint notre
rencontre.
Hastings ma femme, dit John en guise de prsentations.
Jamais je noublierai cette premire rencontre avec Mary
Cavendish. Sa silhouette lance se dcoupait dans la lumire
clatante du soleil. Ses beaux yeux fauves des yeux tels que je
nen avais jamais vu chez aucune femme brillaient comme un
feu sous la braise ; et, derrire son extraordinaire srnit
apparente, on devinait quun caractre indomptable habitait ce
corps aux proportions exquises. Tout ceci reste grav au fer
rouge dans ma mmoire. Et je ne loublierai jamais.
Elle me souhaita la bienvenue dune voix la fois grave et
claire. Soudain ravi davoir accept linvitation de mon ami, je
pris place dans un fauteuil dosier. Mrs Cavendish me servit du
th, et les quelques remarques frappes au coin du bon sens
quelle madressa ne firent que renforcer la fascination quelle
exerait dj sur moi. Ntait-ce pas agrable de trouver un
auditoire qui apprciait ma conversation ? Je relatai avec un
humour qui ne manqua pas damuser mon htesse certaines
anecdotes relatives mon sjour dans la maison de
convalescence. Peut-tre convient-il de prciser que John,
malgr ses belles qualits, ne passait pas pour un brillant
causeur.
Une voix que je navais pas oublie nous parvint alors par
une porte-fentre entrouverte.
Aprs le th, Alfred, vous crirez la princesse. Jcrirai

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moi-mme lady Tadminster pour lui demander de prsider la
seconde journe. moins que nous nattendions la rponse de
la princesse ? Si celle-ci refuse, lady Tadminster pourrait
prsider la premire journe, et Mrs Crosbie la seconde. Et
noublions pas dcrire la duchesse pour lui rappeler la fte de
lcole.
Une voix dhomme se fit entendre, puis la nouvelle
Mrs Inglethorp rpondit :
Oui, bien sr. Aprs le th, ce sera parfait. Vous tes si
prvenant, Alfred chri.
La porte-fentre souvrit un peu plus et une femme sortit,
qui se dirigea vers la pelouse. Encore belle, avec ses cheveux
blancs et son port altier, elle tait suivie dun homme lallure
dfrente.
Mrs Inglethorp maccueillit avec effusion :
Mr Hastings ! quel plaisir de vous revoir aprs tant
dannes ! Alfred chri, voici Mr Hastings. Mon mari.
Je regardai Alfred chri avec curiosit. Il dtonnait
dtrange faon dans notre petit groupe. Rien de surprenant que
sa barbe dplt John : ctait une des plus longues et des plus
noires quil mait t donn de voir. Il arborait un pince-nez
cercl dor et son visage paraissait fig dans une curieuse
impassibilit. Sans doute et-il t trs son aise sur une scne
de thtre, mais il me sembla bizarrement dplac dans la vie
relle. Sa poigne de main tait sans conviction, sa voix basse et
onctueuse :
Ravi de faire votre connaissance, Mr Hastings. (Puis, se
tournant vers son pouse) mily, ma chrie, je crains que ce
coussin nait un peu pris lhumidit.
Elle le couva dun regard pm tandis quil lui changeait son
coussin avec toutes les marques de la plus tendre attention.
trange aveuglement chez une femme par ailleurs si
raisonnable !
Avec larrive de Mr Inglethorp, une atmosphre de gne
mle dhostilit voile parut sinstaller. Miss Howard, en
particulier, ne fit aucun effort pour masquer ses sentiments.
Quant Mrs Inglethorp, elle ne semblait rien remarquer
danormal. Elle avait conserv cette volubilit dont je me

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souvenais aprs tant dannes, et elle noya lassistance sous un
flot verbal o il tait beaucoup question de la kermesse quelle
Organisait pour les jours suivants. De temps autre elle
consultait son mari sur un problme de jours ou de dates. Celui-
ci ne se dpartit aucun moment de son attitude vigilante et
attentive. Il minspira ds labord une antipathie aussi violente
que dfinitive, et je me flatte de ce que mes premires
impressions sont rarement infirmes par la suite.
Lorsque Mrs Inglethorp se tourna vers Evie Howard pour
donner diverses instructions au sujet de son courrier, son mari
me demanda, de sa voix applique :
tes-vous militaire de carrire, Mr Hastings ?
Non. Avant la guerre, je travaillais pour la Lloyds.
Et vous comptez rintgrer la banque aprs la fin des
hostilits ?
Peut-tre. moins que je ne me lance dans une nouvelle
carrire.
Mary Cavendish se pencha vers moi :
Quel mtier choisiriez-vous, si vous ncoutiez que votre
cur ?
Cela dpend
Navez-vous pas de marotte inavoue ? insista-t-elle.
Allons ! Tout le monde en a au moins une ! Et cest souvent un
peu ridicule.
Vous allez vous moquer de moi.
Elle sourit :
a, ce nest pas impossible.
Eh bien, figurez-vous que depuis toujours, je caresse le
rve dtre dtective !
Un vrai dtective ? Je veux dire inspecteur, comme
Scotland Yard ? Ou bien Sherlock Holmes ?
Oh ! Sherlock Holmes, sans aucune hsitation ! Mais,
toute plaisanterie mise part, cest vraiment cela qui mattire.
Jai rencontr un jour en Belgique un inspecteur clbre qui ma
fascin. Un petit homme extraordinaire. Un vritable dandy,
mais dune intelligence hallucinante. Selon lui, un bon dtective
se juge sa mthode. Jai fond mon systme sur le sien, mais
jy ai, bien entendu, ajout quelques perfectionnements de mon

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cru.
Un bon roman policier moi, a me plat, intervint
Miss Howard. Mais on crit trop de btises ! Le coupable
dcouvert au dernier chapitre. Et la stupeur gnrale ! Mon
il, oui ! Un vrai crime, on saurait tout de suite qui a fait le
coup.
Il y a pourtant eu un bon nombre de crimes sans
solutions, fis-je remarquer.
Pensais pas la police Mais aux gens proches. la
famille Pas possible de les rouler, mon avis. Ils sauraient
illico.
Alors, rpliquai-je, car la conversation mamusait, si
daventure vous tiez mle un crime, vous seriez mme de
dsigner le coupable au premier coup dil ?
Bien sr ! Peut-tre pas de le prouver une bande
dhommes de loi : mais sil sapprochait de moi, je le dtecterais
du bout des doigts.
Le coupable pourrait tre une coupable
Possible. Mais le meurtre sous-entend la violence. Et cette
violence, je lassocierai plutt avec un homme.
Cette thorie ne vaut pas dans le cas dun
empoisonnement. (La voix claire de Mary Cavendish me fit
tressaillir.) Hier encore, poursuivit-elle, le Dr Bauerstein me
disait que les mdecins sont dans une telle ignorance des
poisons les plus subtils que dinnombrables cas de meurtres par
substances toxiques ne sont pas rsolus.
Voyons, Mary ! sexclama Mrs Inglethorp. Quelle
conversation sinistre ! Jen ai la chair de poule Ah ! voil
Cynthia.
Une jeune fille vtue de luniforme des Aides Volontaires
traversait la pelouse en courant.
Eh bien, Cynthia, vous tes en retard, aujourdhui. Je vous
prsente Mr Hastings Miss Murdoch.
Cynthia Murdoch tait une charmante jeune personne,
pleine de vie. Elle ta sa petite coiffe dinfirmire et jadmirai la
lourde masse ondule de ses cheveux auburn et la blanche
dlicatesse de la main quelle tendit pour prendre son th. Avec
des yeux et des cils foncs, elle et t sensationnelle. Elle se

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laissa tomber sur la pelouse prs de John. Je lui tendis lassiette
de sandwiches et elle leva vers moi un visage souriant :
Asseyez-vous donc sur lherbe ! On y est tellement mieux.
Je mexcutai de bonne grce :
Vous travaillez Tadminster, nest-ce pas,
Miss Murdoch ?
Hlas ! Jy rachte mes pchs !
Ils vous briment donc tellement ?
a, ils ne sy risqueraient pas ! se rcria Cynthia avec un
air de dignit offense.
Une de mes cousines est aide-soignante, et elle a une peur
bleue des infirmires en chef.
a ne mtonne pas ! Si vous les voyiez, Mr Hastings !
Vous ne pouvez pas imaginer ! Mais, Dieu merci, je ne suis pas
aide-soignante : je travaille au laboratoire de lhpital.
Et combien de personnes avez-vous dj
empoisonnes ? Plaisantai-je.
Bah ! des centaines, rtorqua-t-elle avec un sourire.
Cynthia ! intervint Mrs Inglethorp, jaurai quelques lettres
vous dicter
Certainement, tante mily.
Elle sauta sur ses pieds, et je devinai dans son comportement
la situation subalterne quelle occupait dans cette maison.
Mrs Inglethorp, en dpit de sa profonde bont, ne lui permettait
pas de loublier.
Mon htesse se tourna vers moi :
John va vous montrer votre chambre. Le dner est servi
7 heures et demie. Depuis quelque temps, nous avons renonc
souper plus tard. Lady Tadminster, qui est la fille de feu
lord Abbotsbury et lpouse de notre reprsentant la Chambre
des Communes, fait de mme. Elle pense comme moi quil nous
incombe de donner lexemple. Dailleurs, Styles Court vit
lheure de la guerre. Rien ici nest gaspill : les moindres bouts
de papier sont collects et expdis dans des sacs pour
contribuer leffort national.
Jexprimai mon approbation, puis John maccompagna
jusqu la maison et nous gravmes le grand escalier qui, mi-
hauteur, se divisait en deux branches desservant chaque aile de

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ldifice. Ma chambre se trouvait dans laile gauche et donnait
sur le parc.
John me laissa seul et, quelques instants plus tard, je le vis
traverser la pelouse dun pas lent, Cynthia Murdoch son bras.
Jentendis alors la voix de Mrs Inglethorp appeler Cynthia !
avec impatience. La jeune fille tressaillit et courut vers la
maison. Au mme moment, un homme surgit de derrire un
arbre et sengagea sans hte dans la mme direction. Il me parut
g dune quarantaine dannes, et je notai sur son visage
imberbe et hl les signes dune profonde mlancolie. Il
semblait la proie dune motion violente. Quand il leva les yeux
vers ma fentre, je le reconnus immdiatement, bien quil et
beaucoup chang depuis notre dernire rencontre, quinze ans
auparavant. Ctait Lawrence Cavendish, le frre cadet de John.
Je minterrogeai sur ce qui avait bien pu faire natre cette
trange expression sur son visage. Puis, sans plus y songer, je
repris le fil de mes propres penses.
Cette premire soire Styles Court fut agrable ; et je rvai
cette nuit-l de la femme nigmatique qui avait nom Mary
Cavendish.
Le lendemain matin se leva, clair et ensoleill. Mon sjour
sannonait dlicieux. Je ne vis Mrs Cavendish qu lheure du
djeuner. Elle me proposa une promenade en sa compagnie, et
nous passmes un aprs-midi charmant flner dans les bois.
Lorsque nous rentrmes vers 17 heures, John nous fit signe
de le rejoindre dans le fumoir. son expression tendue, je
devinai sans peine quil stait produit un incident fcheux. Il
referma la porte derrire nous.
Mary, nous voici dans de beaux draps. Evie a eu une prise
de bec avec Alfred Inglethorp, et elle nous quitte !
Evie ? Elle sen va ?
John prit un air lugubre :
Oui. Elle a exig une entrevue avec Mre et tiens, la
voil.
Les lvres serres, lair dcid, une petite valise la main,
Miss Howard paraissait la fois nerveuse et sur la dfensive.
En tout cas, scria-t-elle, je lui aurai dit ce que jai sur le
cur !

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Ma chre Evelyn, dit Mrs Cavendish. Ce nest pas
possible !
Miss Howard secoua la tte dun air but :
Cest parfaitement possible, au contraire. Ce que jai dit
mily, elle ne loubliera pas, et elle ne me le pardonnera pas
dici longtemps. Et tant pis si cest un coup dpe dans leau !
Tant pis si a ne lui a fait ni chaud ni froid ! Je le lui ai pourtant
dit tout net : Vous tes une vieille bonne femme, et il ny a pas
pire imbcile quun vieil imbcile ! Ce type a vingt ans de moins
que vous. Et ne vous bercez pas dillusions sur les raisons qui
lont pouss vous pouser. Largent ! Alors, ne lui en donnez
pas trop ! Raikes le fermier a une trs jolie femme. Demandez
donc votre Alfred combien de temps il passe l-bas ! mily
tait furieuse. Normal. Moi, jai continu : Il faut que je vous
prvienne, mme si a vous dplat. Cet homme a autant envie
de vous assassiner dans votre lit que de vous y voir. Cest un sale
type. Vous pouvez dire tout ce que vous voudrez, moi, je vous
aurai avertie. Cest un sale type.
Et qua-t-elle rpondu ?
Miss Howard fit une grimace des plus expressives :
Cher Alfred Alfred ador affreuses
calomnies affreux mensonges quelle mauvaise
femme daccuser ainsi son cher mari Plus tt je partirai,
mieux cela vaudra. Alors, je men vais.
Mais, pas tout de suite ?
linstant.
Pendant quelques secondes, nous la dvisagemes avec
stupfaction. Enfin, comprenant quaucun argument ne la ferait
revenir sur sa dcision, John sortit de la pice pour aller
consulter lindicateur ferroviaire. Sa femme le suivit, non sans
avoir murmur quelle tenterait de raisonner Mrs Inglethorp.
Ds quils eurent quitt le fumoir, Miss Howard changea
dexpression. Elle se pencha vivement vers moi :
Mr Hastings, vous tes honnte. Puis-je vous faire
confiance ?
Je restai quelque peu interdit. Elle me posa la main sur le
bras et rduisit sa voix un chuchotement :
Veillez sur elle, Mr Hastings. Ma pauvre mily ! Ce sont

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des requins tous. Oh ! je sais de quoi je parle ! Il ny en a pas
un qui ne soit pas fauch et qui nessaye pas de la dpouiller. Je
lai protge aussi longtemps que jai pu. Maintenant que je
pars, ils vont lui tondre la laine sur le dos.
Bien sr, Miss Howard, dis-je, je vous promets de faire
tout ce que je pourrai. Mais je crois que vous tes bout de
nerfs et que vous vous laissez emporter
Mais elle minterrompit en agitant lindex :
Croyez-moi, jeune homme. Jai vcu en ce bas monde plus
longtemps que vous. Ayez lil. Vous verrez ce que je vous
disais.
Le bruit dun moteur nous parvint par la fentre ouverte et
nous entendmes la voix de John. Miss Howard se dirigea vers
la porte. La main sur la poigne, elle tourna la tte vers moi et
me fit un signe :
Et surtout, Mr Hastings, surveillez son ignoble mari.
Miss Howard neut pas le temps den dire davantage,
assaillie quelle tait par un chur de formules dadieu et de
protestations damiti. Les Inglethorp ne se montrrent pas.
Tandis que la voiture sloignait, Mrs Cavendish scarta
brusquement du groupe et traversa la pelouse pour se porter
la rencontre dun homme grand et barbu. Elle lui tendit la main
en rougissant un peu. Instinctivement, jprouvai de la mfiance
son gard.
Qui est-ce ? demandai-je John.
Le Dr Bauerstein !
Et qui est le Dr Bauerstein ?
Il fait une cure de repos ici au village, suite une crise de
neurasthnie aigu. Il vient de Londres. Cest un des plus grands
experts actuels en matire de toxicologie.
Et un grand ami de Mary, ne put sempcher dajouter
lirrpressible Cynthia.
John Cavendish frona les sourcils et changea de sujet :
Allons faire un tour, Hastings. Tout ceci est bien triste.
Elle na jamais mch ses mots, mais il ny a pas damie plus
sre quEvelyn Howard.
Nous nous enfonmes dans les bois qui longeaient la
proprit et descendmes jusquau village.

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notre retour, alors que nous franchissions les grilles, une
trs belle jeune femme, de type bohmien, nous croisa et nous
salua dun sourire.
Jolie fille ! fis-je remarquer.
Le visage de John se durcit de nouveau.
Cest Mrs Raikes.
Celle que Miss Howard ?
Prcisment ! dit John avec une brusquerie inutile.
Je pensai la vieille dame aux cheveux blancs, dans son
chteau, et au fin visage espigle qui nous avait souri. Et un
frisson trouble me glaa tout coup, tel un pressentiment que je
repoussai aussitt.
Styles est vraiment un endroit superbe, dis-je John.
Il acquiesa sans se dpartir de son air sombre :
Oui, cest une belle proprit. Un jour, elle sera moi
Dailleurs, elle mappartiendrait dj, si seulement mon pre
avait fait un testament convenable. Et je ne tirerais pas le diable
par la queue comme cest le cas pour le moment.
Vous tirez vraiment le diable par la queue ?
Mon cher Hastings, je peux bien vous lavouer : je ne sais
plus o donner de la tte pour trouver trois sous.
Votre frre ne pourrait pas vous aider ?
Lawrence ? Il a dilapid jusqu sa chemise pour publier
ses vers infects dans des ditions de luxe. Non, nous sommes
fauchs comme les bls. Je dois reconnatre que Mre sest
toujours montre gnreuse avec nous. Jusqu prsent du
moins Depuis son mariage, bien sr
Il frona les sourcils et laissa la phrase en suspens.
Pour la premire fois, je sentis quavec le dpart dEvelyn
Howard quelque chose dindfinissable avait chang. Sa
prsence tait synonyme de scurit. prsent, cette scurit
avait disparu et latmosphre stait charge de suspicion. Je
passai en revue tous les membres de la maisonne et me
remmorai le visage inquitant du Dr Bauerstein. Lespace dun
instant, jeus le pressentiment dun malheur proche.

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LE 16 ET LE 17 JUILLET

Mon arrive Styles remontait au 5 juillet. Et le dpart en


tempte de cette bonne Evelyn, au 6. Jen viens maintenant aux
vnements des 16 et 17 de ce mme mois. Afin dclairer au
mieux le lecteur, je rsumerai avec la plus grande prcision
possible les incidents de ces deux jours. Ils ont t mis
ultrieurement en lumire, pendant le procs, au cours de
contre-interrogatoires aussi longs que fastidieux.
Je reus une lettre dEvelyn Howard, deux jours aprs son
dpart, me disant quelle avait trouv un poste dinfirmire
lhpital de Middlingham, cit industrielle distante de quelque
vingt kilomtres, et me suppliant de lavertir si Mrs Inglethorp
montrait la moindre vellit de rconciliation.
Seule ombre mon sjour, par ailleurs trs paisible,
Mrs Cavendish manifestait envers le Dr Bauerstein une
tonnante inclination que, pour ma part, je ne mexpliquais pas.
Ce quelle pouvait bien lui trouver mtait un mystre, mais elle
linvitait constamment Styles, quand elle ne partait pas avec
lui pour dinterminables promenades. Je dois confesser mon
incapacit juger de ses charmes.
Le 16 juillet tombait un lundi. La journe se passa dans la
fbrilit. La fameuse vente de charit stait droule le
samedi 14, et une soire, au cours de laquelle Mrs Inglethorp
avait projet de dclamer un pome sur le thme de la guerre,
tait prvue pour ce lundi. Toute la matine, nous fmes
accapars par la dcoration de la salle communale. Aprs un
djeuner tardif, nous nous reposmes dans le parc le reste de
laprs-midi. Je notai chez John un comportement assez
inhabituel. Il semblait nerveux et ne tenait pas en place.
Aprs le th, Mrs Inglethorp monta sallonger afin dtre en
forme pour la soire, tandis que jaffrontais Mary Cavendish au

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tennis.
Aux environs de 7 heures moins le quart, Mrs Inglethorp
nous rappela de nous presser car le dner serait servi plus tt
qu laccoutume. Nous nemes que le temps de nous
prparer, et nous navions pas fini le repas que la voiture nous
attendait dj devant la porte.
La soire fut trs russie, et des applaudissements nourris
salurent le pome de Mrs Inglethorp. Il y eut ensuite quelques
sayntes auxquelles participa Cynthia. Au retour, elle nous
quitta pour aller souper avec les autres comdiens improviss.
Le lendemain, Mrs Inglethorp, assez fatigue, se fit servir le
petit djeuner au lit. Toutefois, cest en pleine forme quelle
descendit vers midi et demi pour mentraner, ainsi que
Lawrence, un djeuner.
Cest si gentil de la part de Mrs Rolleston de nous avoir
convis. Saviez-vous que cest la sur de lady Tadminster ? Les
Rolleston ont dbarqu avec Guillaume le Conqurant cest
lune de nos plus anciennes familles.
Arguant dun rendez-vous avec le Dr Bauerstein, Mary avait
dclin linvitation.
Le repas fut des plus agrables. Et, au retour, Lawrence
suggra que nous fassions un dtour par Tadminster ce qui ne
rallongerait gure notre chemin que dun kilomtre et
demi pour passer voir Cynthia au laboratoire. Mrs Inglethorp
trouva lide excellente mais, comme elle avait encore des lettres
crire, elle se contenta de nous dposer : nous pourrions trs
bien revenir avec Cynthia dans la carriole.
Le portier de lhpital nous retint sous bonne garde jusqu
larrive de notre amie, qui nous apparut enfin, frache et
charmante dans sa longue blouse blanche. Elle nous conduisit
dans son bureau et nous fmes la connaissance de sa collgue,
jeune femme daspect redoutable laquelle Cynthia donnait
joyeusement du Votre Seigneurie .
Que de flacons ! remarquai-je avec tonnement, aprs
avoir jet un coup dil circulaire sur le petit laboratoire. Vous
savez vraiment ce quil y a dans tout a ?
Cynthia laissa chapper un soupir :
Vous ne pourriez pas vous montrer un peu original ? Tous

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les gens qui entrent ici posent la mme question. tel point que
nous avons lintention bien arrte doffrir une rcompense la
premire personne qui ne dira pas : Que de flacons ! Je sais
dailleurs ce que vous allez nous dbiter maintenant :
Combien de gens avez-vous empoisonns ? Je me trompe ?
Je plaidai coupable en riant.
Si vous saviez comme la moindre erreur peut tre fatale,
vous ne plaisanteriez pas sur ce sujet Allons ! cest lheure du
th. Nous avons des trsors de provisions cachs dans ce
placard. Non, Lawrence, pas celui-ci, cest larmoire aux
poisons. Celui-l, le grand.
Nous prmes le th dans la plus franche gaiet, puis nous
aidmes Cynthia laver les tasses. La dernire cuillre tait
peine range quon frappa la porte. Aussitt une expression
ferme durcit les traits de Cynthia et de Sa Seigneurie.
Entrez ! cria notre amie sur un ton dune scheresse toute
professionnelle.
Une aide-soignante, lair apeur, poussa la porte. Elle tenait
la main une fiole quelle tendit Sa Seigneurie, mais celle-ci
lui dsigna Cynthia avec cette formule sibylline :
Aujourdhui, je ne suis pas vraiment prsente. Aussi
impassible quun juge, Cynthia sempara de la fiole et lexamina.
Jaurais d la recevoir ce matin.
Un oubli de linfirmire en chef. Elle vous prie de
lexcuser.
Elle devrait lire le rglement affich derrire cette porte.
Je devinai lexpression de la jeune aide-soignante quil y
avait peu de chance quelle ait le cran de rapporter cette
admonestation la redoutable infirmire en chef.
Du coup, la solution ne sera pas prte avant demain,
conclut Cynthia.
Ne serait-il pas possible de lavoir ce soir ?
Le problme, confia Cynthia dans un effort damabilit,
cest que nous sommes submerges, mais si nous trouvons le
temps, nous la prparerons pour ce soir.
Sitt la jeune aide-soignante repartie, Cynthia prit un bocal
sur une tagre, emplit la fiole et la posa sur la table prs de la
porte.

18
Jclatai de rire :
De la discipline avant tout, nest-ce pas ?
Tout fait. Venez donc sur notre petit balcon : vous verrez
tous les pavillons de lhpital.
Je suivis Cynthia et son amie, et elles me dsignrent les
diffrents pavillons. Lawrence tait rest lintrieur mais,
aprs quelques instants, Cynthia lappela par-dessus son paule
et il vint nous rejoindre. Puis elle consulta sa montre :
Plus rien faire, Votre Seigneurie ?
Non.
Parfait. Alors nous pouvons boucler et partir.
Au cours de laprs-midi, javais dcouvert Lawrence sous un
jour nouveau. Timide et effac, il tait loppos de John. Sa
personnalit paraissait bien difficile cerner. Nanmoins, il se
dgageait de lui un certain charme, et je devinais quil pouvait
inspirer une affection sincre qui le connaissait bien. Javais
toujours imagin, en voyant son comportement rserv, que
Cynthia lintimidait, et quelle-mme se sentait mal laise en sa
prsence. Cet aprs-midi-l, pourtant, ils bavardrent ensemble,
gais comme des enfants.
Alors que nous traversions Tadminster, je voulus acheter des
timbres et nous fmes halte au bureau de poste.
Jen ressortais quand je bousculai un petit homme venant en
sens inverse. Confus, je lui cdai le passage, mais il me prit
soudain dans ses bras avec un cri de surprise ravie et me
couvrit la mode continentale de baisers chaleureux.
Mon bon ami Hastings ! sexclama-t-il. Mais oui, cest bien
mon bon ami Hastings !
Poirot !
Je me retournai vers la carriole.
Vous me voyez trs heureux de cette rencontre,
Miss Cynthia. Permettez-moi de vous prsenter M. Poirot, un
ami de longue date que je navais pas revu depuis une ternit.
Nous connaissons M. Poirot ! rpliqua-t-elle joyeusement.
Mais je navais pas la moindre ide quil tait de vos amis.
Cest exact, dit Poirot posment. Je connais Miss Cynthia.
Et ma prsence ici doit beaucoup la bont de Mrs Inglethorp.
(Devant mon regard interrogateur, il ajouta :) Oui, mon cher

19
ami, elle a gnreusement offert lhospitalit sept de mes
compatriotes qui, par malheur, ont d fuir leur terre natale.
Nous autres Belges nous souviendrons toujours delle avec
gratitude.
Poirot tait un homme au physique extraordinaire. Malgr
son petit mtre soixante-deux, il tait limage mme de la
dignit. Son crne affectait une forme ovode, et il tenait
toujours la tte lgrement penche de ct. Sa moustache,
cire, lui confrait un air martial. Le soin quil apportait sa
tenue tait presque incroyable, et je suis enclin penser quil
aurait souffert davantage dun grain de poussire sur ses
vtements que dune blessure par balle. Pourtant ce petit
homme original, ce parfait dandy qui, je le voyais avec une
peine infinie, tranait maintenant la patte avait t en son
temps lun des plus fameux inspecteurs de la police belge. Dou
dun flair prodigieux, il stait en effet illustr en lucidant les
cas les plus mystrieux de son poque.
Il me montra la maisonnette o il logeait avec ses
compatriotes, et je promis de lui rendre visite sous peu. Puis il
souleva son chapeau dun geste ample pour saluer Cynthia et
nous reprmes notre route.
Cest un homme adorable, commenta Cynthia. Mais je ne
savais pas que vous le connaissiez.
Saviez-vous que vous hbergiez une clbrit ? rpliquai-
je.
Et, pendant tout notre voyage de retour Styles, je leur
contai les exploits dHercule Poirot
notre arrive, nous tions dexcellente humeur. Comme
nous entrions dans le vestibule, Mrs Inglethorp surgit de son
boudoir. Le visage empourpr, elle avait de toute vidence lair
contrari.
Oh ! cest vous, lcha-t-elle.
Quelque chose ne va pas, tante mily ? senquit Cynthia.
Absolument pas, rtorqua Mrs Inglethorp dun ton sec. Y
aurait-il une raison pour que quelque chose naille pas ?
Puis, comme elle voyait Dorcas, la femme de chambre, qui se
dirigeait vers la salle manger, elle lui demanda dapporter des
timbres dans le boudoir.

20
Bien, madame, fit la vieille camriste avant dajouter,
dune voix hsitante : Madame a lair bien fatigue. Ne ferait-
elle pas mieux daller stendre ?
Vous avez peut-tre raison, Dorcas oui je veux dire
non pas maintenant. Je dois finir quelques lettres avant la
leve. Je vous ai demand dallumer du feu dans ma chambre.
Lavez-vous fait ?
Oui, madame.
Alors jirai au lit sitt aprs le dner. Et elle regagna le
boudoir sous le regard tonn de Cynthia.
Bont divine ! Quest-ce qui a bien pu se passer ?
demanda-t-elle Lawrence.
Il ne semblait pas lavoir entendue, car il tourna les talons
sans un mot et ressortit de la maison.
Je lanai lide dune courte partie de tennis avant le dner
et, Cynthia ayant accept, je me prcipitai dans ma chambre
pour y prendre ma raquette.
Dans lescalier, je croisai Mrs Cavendish. Peut-tre tait-ce le
fruit de mon imagination mais, elle aussi, elle semblait bizarre
et profondment trouble.
Vous vous tes bien promene avec le Dr Bauerstein ? fis-
je dun ton aussi dtach que possible.
Je ny suis pas alle, rpondit-elle dun ton brusque. O
est Mrs Inglethorp ?
Dans le boudoir.
La main crispe sur la rampe de lescalier, elle semblait
apprhender une rencontre. Me laissant l, elle dvala les
dernires marches, traversa le vestibule et entra dans le boudoir
dont elle referma la porte.
Quelques instants plus tard, comme je courais vers le tennis,
je passai devant la fentre du boudoir. Elle tait ouverte et je
surpris sans le vouloir les lambeaux de dialogue suivants.
Mary parlait dune voix quelle sefforait dsesprment de
matriser :
Donc vous refusez de me le montrer ? Ce quoi
Mrs Inglethorp lui rpondit :
Ma chre Mary, cela na rien voir avec ce qui vous
proccupe.

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Alors vous pouvez me le montrer.
Je vous rpte que ce nest pas ce que vous croyez. Cela ne
vous concerne pas le moins du monde.
Ce quoi Mary Cavendish rtorqua dune voix de plus en
plus amre :
Bien sr ! Jaurais d me douter que vous le protgeriez !
Sur le court, Cynthia mattendait avec impatience :
Vous vous rendez compte ? Il y a eu une bagarre terrible !
Dorcas vient de tout me raconter.
Quel genre de bagarre ?
Une scne entre tante mily et lui. Oh ! jespre quelle la
enfin perc jour !
Dorcas y tait, alors ?
Non, bien sr que non ! Elle passait par hasard devant la
porte . Une vraie scne tout casser. Je donnerais cher pour
avoir les dtails !
Je me remmorai le visage espigle de Mrs Raikes et les
avertissements dEvelyn Howard, mais jeus la sagesse de nen
pas parler. Cependant, Cynthia passait en revue toutes les
hypothses possibles pour finalement souhaiter avec vhmence
que tante mily le flanque la porte et ne lui adresse plus
jamais la parole .
Javais trs envie de mentretenir avec John, mais il tait
introuvable. lvidence, un fait capital stait produit durant
cet aprs-midi-l. Je tentai de chasser de mon esprit les
quelques mots que javais surpris en passant prs du boudoir ;
mais, malgr tous mes efforts, je ny parvins pas. En quoi Mary
Cavendish pouvait-elle bien tre concerne par les derniers
vnements ?
Quand je descendis lheure du dner, Mr Inglethorp se
trouvait au salon. Son visage tait plus impassible que jamais et,
de nouveau, lirralit du personnage me frappa.
Mrs Inglethorp fut la dernire descendre. Elle paraissait
encore agite, et un silence gn pesa sur tout le repas.
Inglethorp restait tonnamment silencieux. Comme son
habitude, il entourait sa femme dattentions dlicates, lui calant
le dos avec un coussin et louant la perfection son rle de mari
attentionn. Ds la fin du repas, Mrs Inglethorp retourna

22
senfermer dans son boudoir :
Faites-moi porter mon caf, Mary. Il ne me reste que cinq
minutes avant la leve du courrier.
Jallai masseoir au salon avec Cynthia, prs dune fentre
ouverte. Mary Cavendish vint nous apporter le caf. Je la
trouvai agite.
Souhaitez-vous un peu de lumire ? moins que vous ne
prfriez celle du crpuscule ? Cynthia, vous voulez bien porter
son caf Mrs Inglethorp ? Je vais le servir.
Ne vous drangez pas, Mary, intervint Inglethorp. Je le
porterai moi-mme mily.
Il emplit une tasse et lemporta avec prcaution. Lawrence le
suivit, et Mrs Cavendish vint sasseoir prs de nous.
Nous restmes tous trois silencieux un moment. Chaude,
calme, la nuit tait superbe. Mrs Cavendish sventait
nonchalamment avec une feuille de palmier.
Il fait presque trop chaud, murmura-t-elle. Nous allons
avoir de lorage
Hlas ! ces instants de paix ne durent jamais. Ma douce
batitude prit fin le plus brutalement du monde au son dune
voix cordialement dteste et que je reconnus aussitt. Elle
venait du vestibule.
Dr Bauerstein ! sexclama Cynthia. Quelle drle dheure
pour faire des visites !
Je jetai un regard jaloux Mary Cavendish mais son visage
restait serein et aucune rougeur ntait venue colorer la pleur
diaphane de ses joues.
LorsquAlfred Inglethorp introduisit le mdecin, ce dernier
protestait encore en riant que sa mise tait peu prsentable. Il
offrait en effet un spectacle pitoyable : il tait littralement
couvert de boue.
Que vous est-il arriv ? sexclama Mrs Cavendish.
Je suis confus, rpondit Bauerstein. Je navais
aucunement lintention dentrer et net t linsistance de
Mr Inglethorp
Eh bien ! Vous voil dans un triste tat, fit John qui venait
nous rejoindre. Prenez-donc un bon caf et racontez-nous vos
msaventures.

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Jaccepte avec plaisir. Merci.
Avec un rire quelque peu forc, il nous expliqua
comment aprs avoir repr dans un endroit particulirement
difficile daccs une varit de fougre rarissime il avait perdu
lquilibre en essayant de latteindre et avait gliss
lamentablement dans une mare en contrebas.
Le soleil a trs vite sch mes vtements, conclut-il. Mais
je dois avoir lair dun goutier.
Sur ces entrefaites, Mrs Inglethorp appela Cynthia et la
jeune fille sortit du salon la hte pour la rejoindre dans le
vestibule.
Montez-moi ma mallette, ma chre petite. Je vais me
coucher.
La porte entre le salon et le hall tait grande ouverte. Je
mtais lev en mme temps que Cynthia, et John se trouvait
juste ct de moi. Nous sommes donc trois tmoins oculaires
pouvoir certifier que Mrs Inglethorp tenait la main la tasse de
caf laquelle elle navait pas encore got.
Ma soire tait entirement gche par la prsence du
Dr Bauerstein. On et dit que cet individu ne partirait jamais. Il
finit pourtant par se lever, et je poussai un soupir de
soulagement.
Je vous accompagne jusquau village, lui dit
Mr Inglethorp. Je dois voir notre rgisseur pour rgler avec lui
ces problmes de terrains. (Puis, se tournant vers John :) Inutile
de mattendre. Je prendrai la clef.

24
3

LA NUIT DE LA TRAGDIE

Pour tre parfaitement clair, je reproduis ici un plan du


premier tage de Styles.
Par la porte B, on accde aux chambres des domestiques.
Celles-ci ne communiquent pas avec laile droite o se trouvent
les appartements des Inglethorp.
Jeus limpression quon tait en pleine nuit lorsque
Lawrence Cavendish vint me rveiller. la lueur de la bougie
dont il stait muni, je pus lire sur son visage boulevers quun
vnement grave venait de se produire.
Que se passe-t-il ? le questionnai-je en me redressant dans
mon lit et en faisant un effort pour reprendre mes esprits.
Mre est au plus mal. Comme si elle avait eu une sorte
dattaque. Malheureusement, elle a verrouill sa chambre de
lintrieur.
Jarrive.
Je bondis hors de mon lit et, tout en passant ma robe de
chambre, suivis Lawrence dans le couloir puis le long de la
galerie qui menait laile droite de la maison.

25
John Cavendish nous rejoignit, ainsi que deux ou trois
domestiques qui, terroriss, ne semblaient bons qu tourner en
rond. Lawrence se raccrocha son frre :
Quest-ce que tu crois quil vaut mieux faire ?
Jamais, je crois, indcision congnitale ntait apparue aussi
clairement.
John secoua de toutes ses forces la poigne de la porte, mais
en vain. Il tait vident quelle tait ferme de lintrieur.
Toute la maison tait maintenant rveille. Les bruits les
plus inquitants nous parvenaient travers la cloison. Il
devenait urgent dintervenir.
Essayez de passer par la chambre de Mr Inglethorp,
Monsieur ! lana Dorcas dune voix stridente. Oh ! ma pauvre
Madame !
Soudain je me rendis compte quAlfred Inglethorp ne se
trouvait pas parmi nous, que lui seul ne stait pas manifest.
John ouvrit la porte de sa chambre. Lobscurit y tait totale,
mais Lawrence suivait son frre avec la bougie, et, sa faible
lueur, nous vmes que le lit ntait pas dfait et que rien
nindiquait quAlfred Inglethorp avait dormi ici.
Sans perdre un instant, nous nous dirigemes vers la porte
de communication entre les deux chambres. Celle-l aussi tait
ferme de lintrieur.
Mon Dieu ! monsieur, criait Dorcas en se tordant les
mains, quallons-nous faire ?
Nous allons essayer denfoncer cette porte. Mais ce ne sera
pas une mince affaire. Quune des bonnes descende rveiller
Baily. Et quil coure chez le Dr Wilkins. Quant nous, nous
allons nous occuper de cette porte Mais, attendez ! Est-ce que
la chambre de Miss Cynthia ne communique pas elle aussi avec
celle de ma belle-mre ?
Si, monsieur. Mais la porte est toujours ferme clef. On
ne louvre jamais.
Vrifions cela quand mme ! lana John.
Il se prcipita dans le couloir jusqu la chambre de Cynthia.
Mary Cavendish sy trouvait dj. Elle secouait la jeune fille qui
paraissait plonge dans un profond sommeil.
Deux secondes plus tard, John nous rejoignait dans la

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chambre dAlfred Inglethorp :
Inutile. Elle aussi est verrouille. Je crois que celle-ci est
un peu moins solide que celle du couloir. Malgr nos efforts
conjugus, le battant de bois rsista un long moment. Enfin,
sous notre pousse, il cda dans un craquement assourdissant.
Emports par notre lan, nous trbuchmes dans la pice, mais
Lawrence parvint garder la bougie allume.
Mrs Inglethorp tait allonge sur son lit, et tout son corps se
tordait sous leffet de violentes convulsions ce qui expliquait
sans doute que sa table de chevet soit renverse. peine tions-
nous entrs que ses membres se dtendirent et quelle saffaissa
contre les oreillers, John traversa la pice et alluma lclairage
au gaz.
Puis il demanda Annie, lune des femmes de chambre, de
descendre au plus vite chercher un verre de cognac la salle
manger. Enfin il sapprocha du lit tandis que je dverrouillais la
porte donnant sur le couloir.
Ma prsence tant devenue inutile, je voulus annoncer
Lawrence mon intention de rintgrer ma chambre, mais les
mots moururent sur mes lvres. Jamais je navais vu un visage
dune telle pleur, sa main, qui tenait la bougie, tremblait si fort
que des gouttes de cire tombaient sur le tapis, et ses yeux,
ptrifis de terreur ou dune motion du mme ordre ,
taient braqus sur le mur derrire moi. On et dit quil avait vu
quelque chose qui lavait chang en statue. Par rflexe je me
retournai et cherchai le point quil fixait, mais je ne remarquai
rien danormal. Les bibelots impeccablement disposs sur la
chemine et le feu qui se mourait dans ltre ne reprsentaient
certes pas une menace.
La crise qui avait terrass Mrs Inglethorp paraissait avoir
diminu en intensit. La malheureuse parvenait mme parler,
dans une sorte dtrange hoquet :
Je vais mieux a sest pass si vite ! stupide de ma
part de mtre enferme
Une ombre passa sur le lit et, levant les yeux, je vis Mary
Cavendish prs de la porte, un bras pass autour de la taille de
Cynthia. On et dit quelle aidait la jeune fille se tenir debout.
Celle-ci semblait compltement hbte, ce qui ne lui

27
ressemblait gure. Elle avait le visage rouge brique et billait
sans dsemparer.
Notre pauvre Cynthia est terrorise, expliqua
Mrs Cavendish voix basse.
Elle-mme portait sa blouse de fermire. Il devait donc tre
plus tard que je ne lavais cru. En effet je constatai que les
premiers rayons de laube filtraient travers les rideaux, et que
la pendule, sur la chemine, indiquait presque 5 heures.
Un cri trangl montant du lit me fit sursauter. Une nouvelle
crise terrassait la pauvre femme. Ses spasmes taient dune
violence insoutenable. Un vent de panique souffla sur la pice.
Nous entourmes la malheureuse, mais nous tions dans
lincapacit totale de laider ou mme dattnuer ses souffrances.
Une ultime convulsion arqua son corps, avec une brutalit telle
quelle parut ne plus reposer que sur la nuque et les talons. En
vain John et Mary essayrent-ils de lui faire avaler un peu de
cognac. Aprs quelques secondes de rpit, le corps se souleva de
la mme faon.
Cest alors que le Dr Bauerstein se fraya un passage parmi
nous. En dcouvrant la scne, il resta un instant sans bouger et
Mrs Inglethorp, fixant le nouveau venu, poussa une exclamation
trangle : Alfred ! Alfred !
Puis elle retomba, inerte, sur le lit.
Le mdecin se pencha sur elle, lui saisit les bras et, avec des
mouvements nergiques, pratiqua sur elle ce que je savais tre
la respiration artificielle. Dun ton sec, il lana quelques
directives aux domestiques. Un geste autoritaire nous fit reculer
vers le seuil. Nous continuions de lobserver avec une sorte de
fascination, mme si, cet instant, nous avions tous devin, je
crois, quil tait dj trop tard, et que rien ne pouvait plus tre
tent. Lui-mme ne semblait gure se bercer dillusions.
Avec un lent hochement de tte, il finit par renoncer. Cest
alors que nous permes des pas dans le couloir, et que le
Dr Wilkins fit irruption dans la chambre petit homme
rondouillard et manir, mdecin attitr de Mrs Inglethorp.
Bauerstein lui raconta en deux mots quil passait devant les
grilles de Styles Court au moment prcis o lautomobile sortait.
Il stait prcipit jusqu la maison pendant quon allait

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chercher son confrre. Dun geste de la main, il dsigna le corps
immobile sur le lit.
Quel-le tra-g-die ! murmura le Dr Wilkins. Quelle tra-g-
die ! Pauvre chre Mrs Inglethorp ! Elle en a toujours beaucoup
trop fait beaucoup trop en dpit de tous mes conseils. Je
lavais pourtant prvenue. Son cur ntait pas des plus
solides ! Mnagez-vous ! lui disais-je. M-na-gez-vous ! Mais
non la ferveur quelle mettait soccuper de ses uvres
charitables aura t la plus forte La nature sest rebelle La-
na-tu-re-sest-re-bel-le.
Je notai le regard appuy que le Dr Bauerstein fixait sur le
praticien.
La violence des spasmes tait tout fait singulire,
Dr Wilkins. Dommage que vous soyez arriv trop tard pour les
observer vous-mme. Ils prsentaient un caractre ttanique.
Ah ! fit lautre dun air entendu.
Jaimerais vous parler en priv, ajouta Bauerstein avant de
se tourner vers John. Si vous ny voyez pas dobjection, bien
entendu.
Je vous en prie.
Nous sortmes dans le couloir pour laisser les deux mdecins
en tte tte. Avec un cliquetis mtallique, la clef tourna
aussitt dans la serrure.
Lentement nous regagnmes le rez-de-chausse. Jtais dans
un tat de grande agitation. Je possde incontestablement un
certain talent de dduction, et le comportement du
Dr Bauerstein avait jet mon esprit dans un labyrinthe
dhypothses cheveles.
Mary Cavendish posa la main sur mon bras.
Que se passe-t-il ? murmura-t-elle. Pourquoi le
Dr Bauerstein a-t-il lair si bizarre ?
Je plantai mon regard dans le sien.
Vous voulez mon avis ?
Bien sr.
coutez-moi. (Dun regard circulaire, je massurai que les
autres ne pouvaient mentendre. Puis je chuchotai :) Jai la
conviction que Mrs Inglethorp a t empoisonne. Et je suis sr
que le Dr Bauerstein partage mes soupons.

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Quoi ?
Ses pupilles se dilatrent et elle se blottit contre le mur. Puis,
avec un cri qui me fit tressaillir, elle sexclama :
Non ! non pas a pas a !
Et, scartant de moi, elle se prcipita vers les escaliers.
Je la suivis car je redoutais quelle ne ft prise dun malaise.
Le visage blafard, elle stait arrte et sappuyait sur la rampe
de lescalier. Quand je voulus mapprocher, elle mcarta dun
geste excd :
Non ! non laissez-moi. Je prfre rester seule. Laissez-
moi tranquille une ou deux minutes. Retournez en bas avec les
autres.
Je mexcutai regret. John et Lawrence taient dans la salle
manger. Je les y rejoignis. Mais nous ne trouvmes rien dire.
Je finis par rompre ce silence tendu, et je crois que mes propos
refltaient la pense des deux frres :
O est Mr Inglethorp ?
Pas dans la maison, en tout cas, rpondit John.
Je croisai son regard. O pouvait bien se trouver Alfred
Inglethorp ? Son absence tait aussi bizarre
quincomprhensible. Les derniers mots de Mrs Inglethorp me
revinrent en mmoire. Quelle signification pouvaient-ils avoir ?
Que nous aurait-elle rvl si la mort lui en avait laiss le
temps ?
Enfin les deux mdecins redescendirent. Le Dr Wilkins,
toujours aussi imbu de sa personne, tait visiblement surexcit
malgr le calme de faade quil affichait. Quant au
Dr Bauerstein, son visage ne laissait rien deviner de ses
motions. Le Dr Wilkins semblait leur porte-parole tous les
deux. Il sadressa John :
Mr Cavendish, jaimerais votre accord pour une autopsie.
Est-ce indispensable ? demanda John dune voix enroue,
les traits dforms par le chagrin.
Absolument, confirma le Dr Bauerstein.
Vous voulez dire que
Que suite aux rsultats des premiers examens, pas plus le
Dr Wilkins que moi-mme ne saurions dlivrer un permis
dinhumer.

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John baissa la tte :
Dans ce cas, je ne peux quaccepter.
Merci, fit aussitt le Dr Wilkins. Elle pourrait avoir lieu
demain soir. (Voyant les premiers rayons du soleil par la
fentre, il rectifia :) Je veux dire ce soir-mme. tant donn
les circonstances, une enqute sera, hlas ! invitable. Ce genre
de formalit est obligatoire et je vous conjure de ne pas vous en
sentir trop affects.
Un silence salua cette dclaration, puis le Dr Bauerstein
sortit deux clefs de sa poche et les tendit John.
Ce sont celles des deux chambres. Je les ai fermes
double tour et je pense quil serait sage de les laisser ainsi pour
le moment.
Sur quoi les deux mdecins prirent cong.
Je tournais et retournais depuis quelques minutes une ide
dans ma tte et je jugeai le moment venu den faire part.
Nanmoins jprouvais encore quelque rticence. Je savais que
John redoutait par-dessus tout le quen dira-t-on et que son
optimisme insouciant linclinait sans doute viter les
complications. Jaurais du mal le convaincre de lintrt de
mon plan. Lawrence, en revanche, moins attach aux
conventions et dot de plus dimagination, compterait srement
au nombre de mes allis.
John ? Je voudrais vous demander quelque chose.
Je vous coute.
Je vous ai dj parl de mon ami Poirot, ce Belge rfugi
au village. Cest un dtective renomm
Et alors ?
Je voudrais que vous mautorisiez lappeler pour quil
enqute sur cette affaire.
Quoi ? maintenant ? Avant lautopsie ?
Prcisment ! La question de temps est primordiale si
si le dcs de Mrs Inglethorp nest pas euh naturel.
Cest absurde ! semporta Lawrence. Tout a, cest le
rsultat des thories fumeuses de Bauerstein ! Wilkins naurait
jamais eu une ide pareille sil ne stait pas laiss bourrer le
crne ! Comme tous les spcialistes, Bauerstein na quune ide
en tte. Les poisons sont sa marotte, alors, bien entendu, il en

31
voit partout !
Je dois reconnatre que cette violente raction me surprit : il
tait si rare que Lawrence se laisst aller ainsi.
John hsita :
Je ne suis pas de ton avis, Lawrence, dit-il enfin. Je
donnerais bien carte blanche Hastings, mais peut-tre serait-il
prfrable dattendre un peu. Il faut viter le scandale tout
prix.
Avec Poirot, vous navez rien craindre ! assurai-je avec
chaleur. Cest la discrtion personnifie !
Eh bien, soit. Faites comme vous voudrez. Vous avez ma
confiance. Pourtant, si ce que nous souponnons est exact,
laffaire est entendue. Et si je fais fausse route, que Dieu me
pardonne davoir accabl cet individu sans preuves !
Je consultai ma montre. Il tait 6 heures. Dj 6 heures du
matin ! Je maccordai cependant cinq minutes de dlai et les
consacrai fouiller la bibliothque jusqu ce que jy trouve un
ouvrage de mdecine qui donnait une bonne description de
lempoisonnement la strychnine.

32
4

POIROT ENQUTE

La maison quoccupaient les rfugis belges dans le village


tait situe non loin des grilles du parc. On pouvait gagner du
temps en empruntant une sente qui coupait travers les herbes
hautes au lieu de suivre les mandres de lalle principale. Je
pris donc ce raccourci.
Javais presque atteint le pavillon du gardien quand mon
attention fut attire par la silhouette dun homme qui arrivait en
courant dans ma direction. Ctait Mr Inglethorp. O stait-il
terr pendant tout ce temps ? Comment allait-il justifier son
absence ? Il maborda sans ambage.
Mon Dieu ! Quelle horreur ! Ma femme chrie ! Je viens
seulement de lapprendre !
O tiez-vous ?
Chez Denby. Nous nen avons termin qu 1 heure du
matin. L-dessus, je me suis aperu que javais oubli de
prendre la clef ! Je ne voulais pas rveiller toute la maison, et
Denby ma donn un lit.
Comment diable tes-vous au courant ? mtonnai-je.
Par Wilkins, qui est venu tirer Denby du lit pour lui
annoncer le dcs. Ma pauvre mily ! Elle qui se dvouait pour
les autres qui avait une telle grandeur dme ! Elle aura abus
de ses forces
Une vague de dgot me submergea. Quel parfait hypocrite
que cet individu !
Il faut que je me dpche, linterrompis-je, soulag quil ne
me demande pas o je me prcipitais ainsi.
Quelques minutes plus tard je frappais la porte de
Leastways Cottage.
Personne ne venant mouvrir, jinsistai. Au-dessus de ma
tte, une fentre sentrouvrit avec circonspection, et la tte de

33
Poirot lui-mme apparut dans lentrebillement.
Il poussa une exclamation tonne. En quelques mots, je lui
racontai la tragdie qui venait davoir lieu et lui dis que javais
besoin de son aide.
Attendez, mon bon ami. Je descends vous ouvrir. Vous
pourrez me raconter tout a avec plus de dtails pendant que je
mhabillerai.
Il ta bientt la barre de la porte et je le suivis dans sa
chambre. L, il me dsigna un fauteuil et je lui relatai la soire
dans ses moindres dtails, sans en omettre aucun pas mme
le plus insignifiant , tandis quil se livrait sa toilette avec un
soin maniaque.
Je lui narrai mon brusque rveil, les derniers mots
prononcs par la mourante, ltrange absence de son mari, la
dispute de la veille et les lambeaux de conversation surpris en
passant devant la fentre ouverte du boudoir, sans oublier la
scne entre Mrs Inglethorp et Evelyn Howard ni les
insinuations de cette dernire.
Mes explications, hlas ! ne furent pas aussi claires que je
laurais souhait. Je me rptai plusieurs fois et il me fallut,
maintes reprises revenir sur un dtail omis. Poirot mobservait
avec un sourire indulgent :
Votre esprit est un peu embrouill, nest-ce pas ? Prenez
votre temps, mon bon ami. Vous tes agit, vous perdez
pied quoi de plus naturel ! Ds que nous nous serons un peu
calms, nous pourrons agencer les faits selon un ordre cohrent,
les mettre chacun sa vraie place. Nous les analyserons, et puis
nous ferons le tri. Ceux qui nous paratront significatifs, nous
les garderons quant aux autres (Il gonfla comiquement ses
joues et souffla :) Pouf ! Nous les chasserons !
Tout a est bel et bon, objectai-je. Mais comment allez-
vous dcider de ce qui est important et de ce qui ne lest pas ? a
a toujours t pour moi la principale difficult.
Poirot secoua la tte dun air de profonde commisration.
Puis il entreprit de lisser sa moustache avec une mticulosit
renversante.
Pas du tout. Voyons ! un fait en amne un autre. Il suffit
de suivre leur enchanement. Le suivant saccorde-t-il au

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prcdent ? Merveilleux ! Nous progressons. Manque-t-il un
maillon la chane de notre raisonnement ? Nous dissquons.
Nous cherchons Et ce dtail apparemment insignifiant
qui nest-ce pas curieux ? ne semble pas avoir de rapport
avec le reste mais il sajuste parfaitement ! (Il eut un geste
plein demphase.) Tout devient limpide ! cest prodigieux !
Langlais balbutiant de Poirot et son excrable
prononciation, qui navaient gure chang en Belgique, me
dchiraient ici les tympans. Par tendresse pour ce petit homme
au brillant pass et par courtoisie envers mon malheureux
lecteur je me garde bien de les transcrire ici. Quant son
insupportable suffisance, en revanche, elle fait tellement partie
de son personnage et elle mexaspre un point tel quil
serait tout la fois frustrant et malhonnte de ne pas la laisser
entrevoir.
Euh oui, balbutiai-je pour tenter dendiguer son flot
dloquence fleurie.
Poirot agita soudain son index sous mon nez, et je ne pus
retenir un mouvement de recul.
Mais attention ! Le danger de lchec guette celui qui
dcrte : Ce dtail est si minime quil ne peut tre quinutile.
Ignorons-le. Celui-l se perd par ngligence. Dans toute
enqute, le moindre fait peut se rvler primordial !
Jen ai bien conscience. Vous me lavez souvent rpt. Et
cest pour cette raison que je vous ai rapport tous les dtails de
cette affaire, quils maient paru significatifs ou non.
Et je suis content de vous. Votre mmoire est excellente, et
vous mavez fidlement rapport les faits. Sur la faon confuse
dont vous me les avez numrs, je mabstiendrai de
commentaire cest tout bonnement lamentable ! Mais je vous
pardonne vous tes encore sous le coup de lmotion. Cet tat
vous vaut dailleurs davoir omis un point dune importance
capitale.
Lequel ? mtonnai-je.
Vous ne mavez pas prcis si Mrs Inglethorp avait mang
de bon apptit, hier soir.
Je ne cachai pas ma stupeur inquite. Sans aucun doute, la
guerre avait altr les capacits intellectuelles de lex-

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inspecteur. Il brossait mthodiquement son manteau avant de
lenfiler et semblait trs absorb par cette tche.
Je ne sais plus trs bien, dis-je. Et, de toute faon, je ne
vois pas
Vous ne voyez pas ? Mais cest primordial !
Je ne vous suis pas, rpliquai-je, quelque peu irrit. Mais
pour autant que je men souvienne, elle a picor dans son
assiette. Elle tait manifestement bouleverse, et son apptit
sen ressentait. Ce qui est bien comprhensible.
Oui, approuva pensivement Poirot. Bien comprhensible,
en effet.
Il prit une petite trousse dans un tiroir puis se tourna vers
moi :
Me voici prt. Nous irons tout dabord Styles Court afin
de commencer les investigations sur les lieux mmes du drame.
Pardonnez-moi, mon bon ami, mais je vois que vous vous tes
vtu en hte. Votre cravate est de travers. Si vous le permettez
Dune main preste, il larrangea :
Voil qui est mieux ! Nous y allons ?
Nous traversmes le village dun pas vif et, laissant le
pavillon du gardien derrire nous, nous nous enfonmes dans
le parc. Poirot fit halte quelques secondes, et son regard erra
tristement sur la proprit verdoyante qui stendait devant
nous, encore toute scintillante de la rose du matin.
Cest si beau ! Dire que la famille est frappe par le
malheur et plonge dans laffliction
En prononant ces mots il mobserva avec attention et je me
sentis rougir.
La famille tait-elle aussi abattue quil le disait ? Et la mort
de Mrs Inglethorp avait-elle provoqu une peine aussi
profonde ? Je me rendis soudain compte que latmosphre de la
maison ntait pas au chagrin. Mrs Inglethorp navait pas eu le
don de se faire aimer. Certes, son dcs tragique causait un
choc, mais il y avait fort parier quelle ne serait pas
dsesprment pleure.
Poirot semblait lire dans mes penses. Il hocha gravement la
tte :
Non, vous avez raison, dit-il. Ce nest pas comme si les

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liens du sang les unissaient. Mrs Inglethorp sest montre dune
grande bont envers ces Cavendish, mais elle ne pouvait
prtendre remplacer leur mre. Cest le sang qui
parle noubliez pas a, mon bon ami , cest toujours le sang
qui parle !
Poirot, dis-je, pourquoi donc vouliez-vous savoir comment
avait mang Mrs Inglethorp ? Jai beau me creuser la cervelle, je
ne vois toujours pas le rapport
Il garda le silence un moment encore tandis que nous
poursuivions notre marche.
Vous savez, dit-il enfin, quil nest pas dans mes habitudes
de donner des explications tant que je nai pas rsolu un cas.
Nanmoins, je veux bien faire une exception pour vous. Pour
linstant, lhypothse la plus probable serait celle dun
empoisonnement la strychnine, dilue sans doute dans son
caf. Nous sommes bien daccord ?
Oui.
Bien. quelle heure a t servi le caf ?
Aux environs de 20 heures.
On peut donc prsumer que Mrs Inglethorp a bu le sien
entre 20 heures et 20h30, au plus tard. La strychnine est un
poison effet rapide. Elle aurait d agir trs vite dans un dlai
nexcdant pas une heure. Or, dans le cas qui nous intresse, les
symptmes ne sont apparus que vers 5 heures du matin, le
lendemain neuf heures plus tard ! Mais un repas copieux,
ingr juste avant le poison, aurait pu retarder notablement son
action, bien quun tel laps de temps me semble quelque peu
disproportionn. Et selon vous, elle sest contente hier soir de
picorer dans son assiette . Voil un faisceau dlments bien
curieux, mon bon ami. Lautopsie nous permettra peut-tre dy
voir plus clair. En attendant, gardez cette nigme lesprit.
Comme nous atteignions la maison, John sortit notre
rencontre. Lair hagard, il paraissait puis.
Ce drame est horrible, Mr Poirot, dit-il. Hastings vous a-t-
il prcis que nous tenions viter le quen-dira-t-on ?
Je comprends parfaitement.
Voyez-vous, nous navons jusquici que des soupons. Rien
de probant.

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Prcisment. Considrez ma prsence ici comme une sorte
dassurance contre lerreur.
John se tourna vers moi, prit une cigarette dans son tui et
lalluma :
Vous savez quInglethorp a rapparu ?
Oui, je lai crois.
Il jeta lallumette dans un parterre mais cen tait trop
pour Poirot qui, choqu, la ramassa et lenterra proprement.
Difficile de savoir quelle attitude adopter son gard.
Cette difficult disparatra sous peu, le rassura le dtective
dun ton paisible.
Visiblement dsaronn par cette assertion sibylline, John
me tendit les deux clefs que lui avait confies le Dr Bauerstein.
Montrez Mr Poirot tout ce quil dsirera voir.
Les chambres sont fermes clef ? fit mon ami belge.
Le Dr Bauerstein a jug cette prcaution souhaitable.
Il semble trs sr de son fait, fit le dtective pensif. Fort
bien, cela nous simplifiera la tche.
Nous gagnmes ensemble la chambre de la dfunte. Pour
clairer le lecteur sur la disposition des lieux voici le croquis de
cette pice et des principaux meubles.

Une fois lintrieur de la chambre, Poirot en referma la


porte clef. Puis il procda une inspection minutieuse,
passant dun coin un autre avec la vivacit dune sauterelle. Je
restai immobile prs de la porte, de peur deffacer un indice.

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Cette prcaution neut cependant pas lheur de plaire Poirot.
Quavez-vous donc, mon bon ami ? me lana-t-il. Vous
restez plant comme un comment dit-on, dj ? comme
un pouvantail !
Je lui expliquai que je craignais de faire disparatre des
empreintes de pas.
Des empreintes de pas ? Quelle ide ! Il est dj pass une
arme dans cette pice ! Quelles empreintes pourrions-nous
trouver ? Non, venez plutt maider. Je vais abandonner ma
trousse ici. Je nen ai pas besoin pour linstant.
Il la posa sur une table ronde prs de la fentre. Ctait l une
bien mauvaise ide, car le plateau, mobile, se redressa la
verticale et la trousse fut prcipite terre.
En voil, une table ! sexclama Poirot. Ah, mon bon ami !
On peut vivre dans une grande et belle demeure et tout ignorer
du confort !
Et, sur cette phrase pleine de philosophie, il se remit passer
la pice au peigne fin.
Sur le secrtaire, une mallette violette parut retenir un
instant son attention. Il ta la clef de la serrure et me la tendit.
Aprs un examen attentif, je ne lui trouvai rien de particulier.
Ctait une clef de sret trs ordinaire, de type Yale, avec un
bout de fil de fer entortill dans lanneau.
Il examina ensuite le chambranle de la porte dfonce, et
vrifia que le verrou en avait bien t pouss. Puis il traversa la
pice et sapprocha de la porte donnant dans la chambre de
Cynthia. Comme je lai dj dit, elle tait verrouille elle aussi.
Nanmoins, il se donna la peine de louvrir et de la refermer
plusieurs reprises, en prenant grand soin de ne faire aucun
bruit. Soudain un dtail sembla le captiver. Il examina le verrou
un long moment, puis tira de sa trousse une paire de pinces trs
fines avec lesquelles il prleva quelques particules
microscopiques quil glissa dans une enveloppe.
Sur la commode tait plac un plateau. Et sur ce plateau un
rchaud alcool surmont dune casserole. Il restait un peu de
liquide bruntre au fond du rcipient, ct duquel on avait
abandonn une tasse et une soucoupe sales.
Comment avais-je pu me montrer ce point tourdi ? Jtais

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pass prs dun indice de premire importance sans mme le
remarquer ! Poirot plongea dlicatement lindex dans le rsidu
liquide, le gota du bout de la langue et fit une grimace :
Du cacao parfum au rhum, si je ne mabuse.
Puis, genoux, il examina le sol, l o la table de nuit avait
t renverse. Une lampe de chevet, quelques livres, des
allumettes, un trousseau de clefs et les dbris dune tasse caf
jonchaient le parquet.
Tiens ! cest curieux, murmura-t-il.
Je dois reconnatre que je ne vois l rien de
particulirement curieux.
Vous ne voyez rien de curieux ? Regardez bien cette
lampe. Le verre en est cass deux endroits, et les morceaux se
trouvent l o ils sont tombs. Maintenant observez la tasse
caf : elle a t littralement rduite en poussire !
Quelquun a d lcraser en marchant dessus, dis-je sans
enthousiasme.
Prcisment, approuva Poirot sur un ton trange.
Quelquun a march dessus
Il se remit debout et se dirigea lentement vers la chemine
o il tripota les bibelots dune main distraite avant de les aligner
dans un ordre impeccable une de ses manies quand il tait
troubl.
Mon ami, dit-il en se tournant vers moi, quelquun a
pitin cette tasse dans le but de la rduire en miettes et je vois
deux raisons cela : soit elle contenait de la strychnine, soit ce
qui serait beaucoup plus intressant elle nen contenait pas !
Mon ahurissement mempcha de rpondre. Je savais par
exprience quil ne servirait rien de lui demander des
claircissements.
Au bout dun instant il parut sortir de ses cogitations et
reprit son inspection. Semparant du trousseau de clefs et les
faisant passer successivement entre ses doigts, il en isola une,
plus brillante que les autres, quil introduisit dans la serrure de
la mallette violette. Ctait la bonne et la mallette souvrit, mais,
aprs quelques secondes dhsitation, il la referma clef et
empocha le trousseau dun geste aussi naturel que sil lui avait
appartenu de longue date.

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Je nai pas lautorisation de lire ces papiers. Pourtant, il
faudrait le faire, et sans tarder !
Ayant fouill mticuleusement les tiroirs de la table de
toilette, il se dirigea vers la fentre de gauche. peine
discernable sur le tapis brun fonc, une tache circulaire attira
son regard. Il sagenouilla et lexamina longuement, allant
jusqu se pencher pour la renifler.
Pour finir, il versa quelques gouttes de cacao dans une
prouvette quil reboucha avec soin.
Sur quoi il sortit de sa poche un petit carnet.
Nous avons trouv dans cette chambre six lments
dimportance, me dit-il tout en griffonnant. Dsirez-vous les
numrer, ou prfrez-vous que je le fasse moi-mme ?
Faites donc ! mempressai-je de rpondre.
Fort bien. Premirement, une tasse caf rduite en
poussire, dessein. Deuximement, une mallette avec une clef
dans la serrure. Troisimement, une tache sur le tapis.
Elle pourrait tre antrieure la tragdie ? linterrompis-
je.
Non. Parce quelle nest pas encore sche : il sen dgage
toujours une odeur de caf. Quatrimement, un ou deux
brins seulement dune toffe dun vert fonc trs facilement
reconnaissable.
Cest donc cela que vous avez gliss sous enveloppe ?
mexclamai-je.
Exact. Ils proviennent peut-tre dune des robes de feu
Mrs Inglethorp, auquel cas cette trouvaille naura aucune
rpercussion sur notre enqute. Nous le saurons bientt.
Cinquimement, ceci !
Dun geste thtral il me montra une tache de bougie qui
maculait le tapis prs du secrtaire.
Elle na pu tre faite quhier, mexpliqua-t-il. Toute femme
de chambre consciencieuse laurait fait disparatre laide dune
feuille de papier buvard et dun fer chaud. Un jour, un de mes
plus beaux chapeaux mais je mgare.
Elle peut trs bien avoir t faite par nous cette nuit. Nous
tions dans un tel tat dagitationOu peut-tre est-ce
Mrs Inglethorp elle-mme qui a laiss tomber sa bougie.

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Vous naviez quune bougie avec vous quand vous tes
entrs ici ?
Oui. Ctait Lawrence Cavendish qui la tenait. Il tait trs
secou. Quelque chose, l (Je me souvins dun dtail et
dsignai la chemine :) Quelque chose, l, a paru le ptrifier
dpouvante.
Voil qui est intressant, commenta Poirot. Voil qui est
trs intressant. (Son regard parcourait le mur sur toute sa
longueur.) Mais ce nest pas sa bougie qui a fait cette tache, car
on voit tout de suite que cette cire est blanche. Tandis que la
bougie de Mr Lawrence comme vous pouvez le constater
puisquelle est encore l, sur la table de toilette , la bougie de
Mr Lawrence, disais-je, tait rose. Dautre part, Mrs Inglethorp
navait pas de bougeoir dans cette pice. Uniquement une lampe
de chevet.
Alors ? quelle conclusion ?
Ce quoi mon ami rtorqua en me conseillant dutiliser mes
propres facults de raisonnement, ce qui ne manqua pas de
mirriter quelque peu.
Et votre sixime lment ? menquis-je. Sans doute sagit-
il de votre chantillon de cacao ?
Non, rpondit Poirot, lair mditatif. Jaurais certes pu le
mentionner en sixime position, mais je ne lai pas fait Non, je
prfre ne rien dvoiler de ce sixime lment pour linstant.
Des yeux, il balaya rapidement la chambre.
Je crois que nous avons appris de cette pice tout ce
quelle avait nous livrer (Son regard sattarda sur les cendres
dans ltre.) moins que oui, bien sr ! Le feu brle et dtruit,
mais parfois, par chance voyons un peu !
Il se jeta quatre pattes et commena faire tomber
mticuleusement les cendres de la grille dans le tiroir. Soudain
il poussa un cri touff :
Hastings ! Mes pinces !
Je les lui passai et, trs adroitement, il extirpa des cendres
un fragment de papier aux bords calcins.
Regardez, mon bon ami ! scria-t-il. Que pensez-vous de
a ?
Jexaminai le papier. En voici une reproduction fidle :

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Jtais perplexe. Son paisseur le diffrenciait compltement
du papier ordinaire. Soudain je crus comprendre :
Poirot ! Mais cest un fragment de testament !
Exact.
Je le dvisageai :
Et cela ne vous tonne pas ?
Pas du tout, rpliqua-t-il dun ton grave. Cest ce que
jescomptais.
Je lui rendis ce nouvel indice quil glissa dans sa trousse avec
ce soin extrme qui le caractrisait. Mon cerveau tait dans un
tat de confusion totale. Ce testament compliquait les choses.
Qui lavait brl ? La personne qui avait laiss la tache de cire
sur le tapis ? De toute vidence. Mais comment avait-elle russi
pntrer dans cette pice ? Toutes les portes taient fermes
de lintrieur !
Et maintenant, allons-y, mon bon ami, fit Poirot.
Jaimerais poser quelques questions la femme de chambre
Dorcas, cest bien a ?
Nous passmes par la chambre dAlfred Inglethorp o Poirot
fureta brivement, sans toutefois rien ngliger. Puis nous
ressortmes en fermant la porte double tour comme nous
lavions fait pour celle de Mrs Inglethorp, en les laissant ainsi
que nous les avions trouves en arrivant.
Je le conduisis jusquau boudoir, quil voulait visiter, et ly
abandonnai l pour aller chercher Dorcas.
mon retour, il avait disparu.
Poirot ! mcriai-je. O tes-vous ?
Je suis ici, mon bon ami.
Il tait sorti par la porte-fentre et, immobile, contemplait

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les parterres de fleurs.
Admirable ! sextasia-t-il voix basse. Admirable ! Quelle
symtrie ! Ces figures gomtriques ! Quelle joie pour lil ! Cet
arrangement floral est rcent, nest-ce pas ?
Oui, je crois me souvenir quon y travaillait encore hier
aprs-midi. Mais rentrez donc Dorcas est l.
Voyons, voyons, mon bon ami ! Voudriez-vous me priver
de ce bonheur des yeux ?
Non, mais laffaire qui nous occupe est beaucoup plus
importante.
Et quest-ce qui vous permet daffirmer que ces bgonias
nont pas eux aussi leur importance ?
Je haussai les paules. Argumenter avec Poirot tait inutile.
Vous ntes pas convaincu ? Cest pourtant exact Fort
bien, rentrons donc pour poser quelques questions cette brave
Dorcas.
Les mains croises devant elle, la domestique attendait
debout dans le boudoir. Les ondulations raides de ses cheveux
gris dpassaient de sa coiffe blanche, compltant limage
parfaite de la femme de chambre lancienne mode.
Dans son attitude envers Poirot, on devinait une certaine
mfiance, mais le petit Belge eut tt fait de lamadouer.
Veuillez vous asseoir, mademoiselle.
Merci, monsieur.
Vous avez t au service de votre matresse durant de
longues annes, nest-il pas vrai ?
Dix ans, monsieur.
Une telle dure tmoigne de votre fidlit. Vous lui tiez
trs attache, bien sr ?
Elle a toujours t pour moi trs bonne patronne,
monsieur.
Je pense donc que vous accepterez de rpondre mes
questions. Je ne me permets de vous les poser quavec laccord
de Mr Cavendish.
Bien sr, monsieur.
Je vous interrogerai donc tout dabord sur ce qui sest
pass hier, dans laprs-midi. Votre matresse a eu une
altercation ?

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Cest exact, monsieur ; mais je ne sais pas si je dois
La domestique hsita, et Poirot lui jeta un regard pntrant.
Ma bonne Dorcas, il mest ncessaire de connatre tous les
dtails de cette querelle. Ne pensez pas que ce serait trahir les
secrets de votre matresse. Elle est morte et, si nous voulons la
venger, il nous faut avoir le plus de prcisions possible. Rien ne
la ramnera la vie, mais nous esprons, si ce dcs est
dorigine criminelle, livrer le coupable la justice.
Pour a, je suis daccord ! dit farouchement Dorcas. Et
sans vouloir dnoncer personne, il y a quelquun Styles Court
que nous navons jamais pu souffrir Et le jour o il a souill le
seuil de cette maison est marquer dune pierre noire !
Poirot attendit patiemment que la domestique et recouvr
son calme avant de linterroger de son ton le plus professionnel :
Revenons cette altercation, si vous le voulez bien. quel
moment en avez-vous eu connaissance ?
Eh bien, monsieur, je passais par hasard dans le
vestibule
Quelle heure tait-il ?
Je ne pourrais vous le dire avec certitude, mais ce ntait
pas encore lheure de servir le th. Peut-tre 16 heures, ou un
peu plus. Donc je traversais le vestibule quand jai entendu des
voix qui venaient dici La porte tait ferme, et je ne voulais
pas couter, mais la pauvre madame parlait si fort et dun ton
tellement aigu que je nai pas pu mempcher dentendre. Alors
je me suis arrte. Vous mavez menti et vous mavez
trompe ! criait Madame. Je nai pas pu saisir ce qua rpondu
Monsieur : il parlait bien plus bas. Alors Madame sest
emporte : Comment osez-vous ? Je vous ai entretenu, vtu,
nourri ! Vous me devez tout ! Et cest ainsi que vous me
remerciez ? En couvrant notre nom de honte ! Comme la
premire fois, je nai pas entendu ce quil rpliquait, mais elle a
poursuivi : Rien de ce que vous pouvez dire ne me fera dvier
dun pouce ! Jy vois clair, prsent. Et ma dcision est prise.
Nesprez pas que la peur du quen-dira-t-on ni le scandale
parce quil sagit dun sordide problme de couple me fassent
flchir ! ce moment jai eu limpression quils approchaient
de la porte pour sortir, et je me suis loigne.

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Ctait bien la voix de Mr Inglethorp que vous avez
entendue ? Vous tes catgorique ?
Oh oui ! monsieur. Dailleurs, qui est-ce que a aurait pu
tre ?
Bien. Et ensuite, que sest-il pass ?
Jai retravers le vestibule un peu plus tard, mais tout tait
calme. 17 heures, Mrs Inglethorp ma sonne. Elle voulait que
je lui apporte une tasse de th sans rien manger dans le
boudoir. Je lui ai trouv une mine pouvantable elle tait
toute ple et crispe. Dorcas, je suis bouleverse , ma-t-elle
dit. Jen suis bien dsole pour Madame, mais Madame ira
mieux quand elle aura aval une bonne tasse de th bien
chaud , lui ai-je rpondu. Elle tenait une feuille la main, je ne
sais pas si ctait une lettre ou un simple bout de papier, mais il
y avait quelque chose dcrit dessus, et elle narrtait pas de le
regarder comme si elle ne pouvait en croire ses yeux. Elle se
parlait tout haut, comme si elle avait oubli que jtais l :
Rien que quelques mots et plus rien nest pareil. Puis elle
ma dit Ne faites jamais confiance un homme, Dorcas ! Ils
nen valent pas la peine ! Je me suis dpche daller lui
chercher une bonne tasse de th bien fort. Elle ma remercie et
ma assure quelle irait mieux ds quelle laurait bue. Et elle a
ajout : Je ne sais plus quoi faire, Dorcas. Le scandale qui
frappe un couple est un drame affreux. Si je le pouvais, je
prfrerais enterrer cette affaire et oublier tout oublier
Mrs Cavendish est entre ce moment-l, et ma matresse nen
a pas dit davantage.
Tenait-elle toujours la main cette feuille de papier dont
vous venez de parler ?
Oui, monsieur.
Savez-vous ce quelle a pu en faire ensuite ?
Je ne sais pas, monsieur, mais je suppose quelle la range
dans sa mallette violette.
Elle avait lhabitude dy garder ses papiers importants,
nest-ce pas ?
Oui, monsieur. Elle la descendait de sa chambre chaque
matin, et chaque soir elle la remontait en allant se coucher.
Quand en a-t-elle perdu la clef ?

46
Elle sen est rendu compte hier, lheure du djeuner, et
elle ma demand de la chercher partout. Elle tait trs ennuye
de ne pas la retrouver.
Mais elle en possdait bien un double ?
Bien sr, monsieur.
Dorcas fixait sur mon ami un regard intrigu, et je crois que
je devais partager cette attitude. quoi rimait toute cette
histoire de clef gare ?
Ne vous mettez pas martel en tte, Dorcas, la rassura-t-il
avec un sourire. Cela fait partie de mon travail dtre au courant
de ce genre de dtails. Est-ce cette clef-l qui avait disparu ?
Et il sortit de sa poche celle quil avait trouve un peu plus
tt fiche dans la serrure de la mallette violette.
Cest bien elle, monsieur, pas de doute ! fit Dorcas, les
yeux exorbits. O lavez-vous trouve ? Javais pourtant fouill
partout !
Ah ! mais, voyez-vous, elle ntait sans doute pas au mme
endroit hier et aujourdhui prsent, jaimerais aborder un
autre sujet : dans sa garde-robe, votre matresse possdait-elle
une robe vert fonc ?
Dorcas parut quelque peu dconcerte par cette question
inattendue :
Non, monsieur.
En tes-vous certaine ?
Tout fait, monsieur.
Et quelquun dautre dans cette maison a-t-il un vtement
de cette couleur ?
Dorcas prit un temps pour rflchir.
Miss Cynthia possde une robe du soir verte, oui.
Vert clair ou fonc ?
Clair, monsieur. En mousseline de soie, a sappelle.
Ce nest pas ce que je cherche. Personne dautre ne
shabille en vert ?
Non, monsieur. Pas ma connaissance.
voir le visage impassible de Poirot, il tait difficile de dire
si ces rponses lavaient ou non du.
Fort bien ; passons un autre sujet, se borna-t-il
dclarer. Avez-vous une raison quelconque de penser que votre

47
matresse ait pris une poudre somnifre hier soir ?
En tout cas pas hier soir, monsieur ! jen suis sre.
Et do vous vient cette certitude ?
Il ny en avait plus dans la bote. Elle lavait finie il y a
deux jours, et elle nen avait pas fait refaire depuis.
Vous en tes certaine ?
Sre et certaine, monsieur.
Voil donc un point clairci. Autre chose : votre matresse
ne vous a pas demand hier de signer un papier quelconque ?
Absolument pas, monsieur.
leur retour hier soir, Mr Hastings et Mr Lawrence ont
trouv Mrs Inglethorp occupe rdiger son courrier. Avez-
vous une ide des destinataires de ces lettres ?
Oh ! non, monsieur ! Ctait ma soire de cong.
Interrogez plutt Annie, elle pourra peut-tre vous renseigner,
bien quelle soit assez distraite. Elle na mme pas dbarrass
les tasses caf hier soir ! Voil le genre de choses qui arrive
quand je ne suis pas l pour surveiller !
Si elles ont t oublies, je prfrerais que vous ny
touchiez pas, Dorcas. Pour que je puisse les examiner.
Comme vous voudrez, monsieur.
quelle heure tes-vous sortie, hier soir ?
Aux environs de 18 heures, monsieur.
Merci, Dorcas, cest tout ce que javais vous demander.
(Il se leva et sapprocha de la porte-fentre.) Encore un dtail,
pourtant : jai t trs impressionn par ces magnifiques
parterres de fleurs. Combien y a-t-il de jardiniers ?
Ils ne sont plus que trois. Avant la guerre, ils taient cinq,
quand la proprit tait encore entretenue comme il se doit.
Vous auriez d la voir, monsieur. Un vritable enchantement
pour les yeux, monsieur ! prsent, il ne reste que le vieux
Manning, le petit William et une de ces femmes jardinires qui
shabillent en homme ! Ah ! nous vivons une drle dpoque !
Les beaux jours reviendront, Dorcas. Du moins, je
lespre. Maintenant, si vous vouliez bien dire Annie de venir
ici ?
Tout de suite, monsieur. Merci, monsieur.
Ds que la domestique eut quitt le boudoir, je posai Poirot

48
les questions qui depuis un moment dj me brlaient les
lvres :
Comment avez-vous devin que Mrs Inglethorp prenait
une poudre somnifre ? Et quest-ce que cest que cette histoire
de double de clef et de clef gare ?
Un problme la fois, si vous le voulez bien, mon bon ami.
En ce qui concerne la poudre somnifre, voici ce qui ma
renseign.
Il sortit de sa poche une petite bote en carton semblable
celles quutilisent les pharmaciens pour leurs prparations.
O lavez-vous trouve ?
Dans le tiroir de la table de toilette. Ctait le fameux
sixime lment de ma liste.
Mais puisque la dernire prise de poudre remonte deux
jours, je suppose que ce dtail est sans grande incidence.
Voire Ne remarquez-vous rien de particulier sur cette
bote ?
Non, je ne vois rien, fis-je en examinant lobjet.
Regardez ltiquette.
Je lus : Pour Mrs Inglethorp. Une dose de poudre au
coucher si ncessaire. Je dus reconnatre que rien de cela ne
mapparaissait digne dintrt.
Et le fait quaucun nom de pharmacien ne soit mentionn
nveille pas votre curiosit ?
a par exemple ! Oui, cest vrai que cest bizarre !
Connaissez-vous un prparateur qui enverrait une
commande sans mention de nom sur lemballage ?
Bien sr que non !
Voil qui devenait passionnant, mais Poirot tempra mon
enthousiasme en ajoutant :
Et pourtant lexplication est des plus simples. Ne btissez
pas de chteaux en Espagne, mon bon ami.
Je neus pas le loisir de rpliquer car un pas se fit entendre et
Annie entra. Ctait une belle fille, bien btie, en proie une
grande agitation, due sans doute au plaisir quelque peu
macabre dtre mle au drame.
Sans prambule, avec son habituelle efficacit, Poirot entra
dans le vif du sujet :

49
Je vous ai fait venir, Annie, car je pense que vous serez en
mesure de nous fournir quelques dtails au sujet des lettres que
Mrs Inglethorp a crites hier soir. Combien y en avait-il ? Et
pouvez-vous mindiquer quelques-uns des noms et des adresses
figurant sur les enveloppes ?
Annie rflchit un instant :
Il y avait quatre lettres, monsieur. Lune pour
Miss Howard ; une autre pour Mr Wells, lavou Mais je
narrive pas me souvenir des deux autres Ah ! a me revient,
maintenant : la troisime tait adresse Mr Ross, un de nos
fournisseurs Tadminster. Mais la quatrime, je ne me rappelle
pas
Faites un effort, insista Poirot. Annie fouilla dans sa
mmoire, en vain :
Je suis dsole, monsieur, mais a mchappe. moins
que je ne laie mme pas remarque.
Aucune importance, fit Poirot sans manifester la moindre
dception. prsent, jai autre chose vous demander. Il y avait
une casserole dans la chambre de Mrs Inglethorp, avec un peu
de cacao au fond. Prenait-elle cette boisson tous les soirs ?
Oui, monsieur. On en montait dans sa chambre tous les
soirs, et elle sen faisait rchauffer une tasse, quand elle en avait
envie.
Quest-ce que ctait ? Du cacao pur ?
Oui, monsieur, avec un peu de lait, une petite cuillere de
sucre et deux de rhum.
Qui lui a port son cacao, hier soir ?
Moi, monsieur.
Et les autres soirs ?
Ctait toujours moi, monsieur.
quelle heure ?
Dhabitude, quand jallais dans sa chambre pour tirer les
rideaux.
Et vous le montiez directement de la cuisine ?
Non, monsieur. Voyez-vous, on manque de place sur le
fourneau gaz. Cest pourquoi la cuisinire le prparait toujours
plus tt, avant de faire cuire les lgumes pour le repas du soir.
Ensuite, jallais le dposer sur la table du premier, prs de la

50
porte de service. Et je ne lapportais que plus tard
Mrs Inglethorp.
Cette porte est situe dans laile gauche ?
Oui, monsieur.
Et la table est de ce ct-ci de la porte ou de lautre, vers
les chambres des domestiques ?
De ce ct-ci, monsieur.
Hier soir, quelle heure tait-il quand vous avez dpos le
cacao sur la table ?
Je pense quil devait tre 19h15, monsieur.
Et quand lavez-vous port dans la chambre de
Mrs Inglethorp ?
Quand je suis entre pour tirer les rideaux. Il pouvait tre
20 heures. Mrs Inglethorp est monte se coucher avant que je
men aille.
Donc, entre 19h15 et 20 heures, le cacao est rest sur la
table dans le couloir ?
Oui, monsieur.
Le visage dAnnie stait empourpr et soudain elle ne put y
tenir plus longtemps et sexclama :
Mais sil y avait du sel dans son cacao, je ny suis pour
rien, monsieur ! Je nai jamais approch une salire de la tasse,
je le jure !
Pourquoi pensez-vous quil aurait pu y avoir du sel dans le
cacao ?
Parce que jen ai vu sur le plateau, monsieur.
Vous avez vu du sel sur le plateau ?
Oui, monsieur. Et ctait mme du gros sel de cuisine. Je
ne lavais pas remarqu quand jai mont le plateau. Cest en le
portant dans la chambre de Madame que je men suis aperue.
Bien sr, jaurais d le redescendre et demander la cuisinire
de prparer un autre cacao ; mais il fallait que je me dpche :
ctait le jour de sortie de Dorcas, et jtais seule. Et puis jai
pens que le gros sel ntait tomb que sur le plateau, et pas
dans le cacao. Jai donc essuy le plateau avec mon tablier et je
lai port dans la chambre de Madame.
Jprouvai les plus grandes difficults dissimuler mon
exaltation. son insu, Annie venait de nous rvler un fait

51
essentiel. Quaurait-elle dit si elle avait compris que son gros
sel tait en fait de la strychnine, lun des poisons les plus
foudroyants qui existent ? Le calme de Poirot mimpressionna.
Il possdait une stupfiante matrise de soi. Jattendais avec
impatience sa question suivante, mais je fus du.
Quand vous tes entre dans la chambre de
Mrs Inglethorp, la porte de communication avec la chambre de
Miss Cynthia tait-elle verrouille ?
Bien sr, monsieur. Elle la toujours t. On ne louvre
jamais.
Et celle donnant sur la chambre de Mr Inglethorp ? Avez-
vous remarqu si elle tait elle aussi ferme double tour ?
Annie marqua un temps dhsitation.
Je ne pourrais laffirmer, monsieur. Elle tait ferme, a
oui. double tour, je ny ai pas fait attention.
Quand vous tes sortie, Mrs Inglethorp a-t-elle verrouill
sa porte derrire vous ?
Je ne lai pas entendue le faire, mais elle a srement
pouss le verrou plus tard, comme toutes les nuits. Je parle de la
porte qui donne sur le couloir.
Avez-vous remarqu une tache de bougie sur le parquet
quand vous avez fait sa chambre, hier ?
De la bougie ? Bien sr que non, monsieur. Dailleurs,
Madame navait pas de bougie dans sa chambre, seulement une
lampe de chevet.
Sil y avait eu une grosse tache de bougie sur le sol, vous
tes sre que vous lauriez remarque ?
Oh ! oui, monsieur ! Et je laurais fait disparatre avec un
fer chaud et une feuille de papier buvard.
Poirot lui posa alors la mme question qu Dorcas :
Mrs Inglethorp possdait une robe verte ?
Non, monsieur.
Un manteau ? Ou une cape ? Ou comment dites-vous ?
une veste ?
Rien de vert, monsieur.
Quelquun dautre dans la maison ? Annie rflchit.
Non, monsieur, dit-elle enfin.
Vous en tes sre ?

52
Certaine, monsieur.
Bien ! Je crois que ce sera tout, Annie. Je vous remercie.
Avec un petit gloussement nerveux, la domestique sortit
dune dmarche pesante. Je pus alors donner libre cours ma
jubilation :
Toutes mes flicitations, Poirot ! Voil une dcouverte
denvergure !
Quelle dcouverte, mon bon ami ?
Eh bien, que cest le cacao et non le caf qui tait
empoisonn. Tout concorde. Mrs Inglethorp na bu son cacao
que tard dans la nuit, ce qui explique pourquoi la strychnine na
pas agi avant laube.
Ainsi donc vous en dduisez que le cacao coutez-moi
bien, Hastings que le cacao contenait de la strychnine ?
Cest lvidence mme ! Sinon qutait donc ce gros sel
sur le plateau ?
Du sel, tout simplement.
Devant lair placide de Poirot, je haussai les paules.
quoi bon discuter ? Pour la seconde fois dans la journe, je
songeai avec regret que Poirot vieillissait. Et je me flicitai
intrieurement dtre l avec mon esprit plus ouvert.
Le regard ptillant de malice, mon ami belge mobservait.
Vous paraissez du de mes propos. Je me trompe ?
Mon cher Poirot, dis-je dun ton froid, je ne me
permettrais pas de vous dicter la marche suivre. Votre ide sur
laffaire est respectable, tout comme la mienne.
Voil une opinion qui vous honore, commenta-t-il en se
levant brusquement. Je crois en avoir fini avec cette pice. Au
fait, savez-vous qui est ce petit secrtaire cylindre, dans le
coin, l ?
Mr Inglethorp.
Tiens !
Il tenta de louvrir, sans succs.
Ferm ! Mais le trousseau de Mrs Inglethorp comporte
peut-tre notre ssame ?
Il essaya plusieurs clefs avant de pousser un cri de
satisfaction :
Et voil ! Ce nest pas la bonne clef mais elle fait laffaire

53
quand mme !
Il releva le cylindre et jeta un regard perant sur les papiers
soigneusement classs. Pourtant, il ne les examina pas, ce qui
mtonna fort.
Dcidment, Mr Inglethorp est un homme dordre, se
contenta-t-il dobserver avec une certaine admiration.
Pour mon ami belge, ctait le plus grand compliment quil
pt faire. Une fois encore je me dis que les facults de Poirot
dclinaient quand il eut cette rflexion surprenante :
Pas le moindre timbre dans ce secrtaire, mais il a pu y en
avoir, nest-ce pas, mon bon ami ? A-t-il pu y en avoir ? (Il laissa
errer son regard dans le boudoir.) Bon ! Nous ne trouverons
rien de plus dans cette pice. Notre pche est dailleurs assez
maigre nous navons que ceci !
De sa poche il sortit une enveloppe froisse quil me tendit.
Ctait un curieux document. Dun modle des plus ordinaires,
elle tait sale et portait quelques mots griffonns apparemment
au hasard. En voici un fac-simil :

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5

PAS QUESTION DE STRYCHNINE, BIEN


SR

O lavez-vous dcouverte ? demandai-je, dvor de


curiosit.
Dans la corbeille papier. Lcriture ne vous est pas
inconnue, sans doute.
Bien sr que non. Cest celle de Mrs Inglethorp. Mais
quest-ce que cela signifie ?
Impossible de le dire pour le moment, fit Poirot avec un
haussement dpaules. Mais cest une trouvaille intressante.
Une explication, assez ose je lavoue, me vint lesprit. Et si
Mrs Inglethorp avait souffert de drangement mental ? Elle
aurait pu croire ces sornettes de possession par le dmon.
Dans une telle hypothse, le suicide ne devenait-il pas
plausible ?
Je mapprtais soumettre Poirot cette thorie quand
celui-ci me coupa dans mon lan :
Venez, dit-il. Allons examiner ces tasses caf.
Voyons, mon cher Poirot ! quoi bon, maintenant que
nous savons ce quil en est propos du cacao ?
Oh l l ! Encore cette histoire de cacao ! sexclama Poirot
avec quelque dsinvolture. Apparemment trs amus par ma
remarque, il eut un petit rire et leva les bras au ciel dans une
parodie de dsespoir qui me sembla dun extrme mauvais got.
De surcrot, ajoutai-je avec une froideur croissante,
noubliez pas que Mrs Inglethorp a mont elle-mme son caf
dans sa chambre. Jimagine donc mal ce que vous pensez
dcouvrir ; moins que vous nespriez trouver un sachet de
strychnine sur le plateau.
Poirot reprit aussitt son srieux.
Allons, allons, mon bon ami ! dit-il en me prenant le bras.

55
Ne prenez pas la mouche ! Permettez-moi de mintresser mes
histoires de tasses caf, et je respecterai votre fascination pour
les tasses de cacao. Nest-ce pas l une mesure quitable ?
Il tait si drle que je ne pus mempcher de rire, et nous
entrmes de concert dans le salon. Les tasses taient restes sur
le plateau, telles que nous les avions laisses la veille.
Poirot me demanda un rcit dtaill du moment o nous
avions pris le caf. Il mcouta avec une grande concentration et
vrifia la position de chaque tasse.
Mrs Cavendish se tenait donc prs du plateau et cest elle
qui a servi le caf. Bien. Ensuite elle sest approche de la
fentre, o vous tiez assis avec Miss Cynthia. Cest bien cela ?
Oui, voici vos trois tasses Quant celle que je vois sur la
chemine, moiti vide, ce ne peut tre que celle de
Mr Lawrence. Et celle-ci, sur le plateau ?
Cest la tasse de John. Je lai vu la poser l.
Parfait. Cela nous fait donc cinq tasses. Mais o est donc
celle de Mr Inglethorp ?
Il ne boit pas de caf.
Alors, le compte est bon. Un instant, mon bon ami.
Avec un soin infini, il prleva quelques gouttes au fond de
chaque tasse, quil mit dans de petits tubes aussitt bouchs,
sans oublier de goter chaque prlvement. Son visage changea
brusquement dexpression et afficha un curieux mlange de
surprise et de soulagement.
H oui ! dit-il enfin. Cest lvidence mme. Ma premire
ide tait totalement errone, cest clair et pourtant il y a
quelque chose dtrange. Enfin, peu importe !
Et, avec ce haussement dpaules qui lui tait coutumier, il
chassa de son esprit ce qui le tracassait. Depuis le dbut, jaurais
pu lui dire que ses recherches obstines propos du caf ne
pouvaient le conduire qu une impasse mais je prfrai
mabstenir. Mme si ses facults avaient baiss, Poirot mritait
de conserver son prestige de jadis.
Le petit djeuner est servi, annona John Cavendish,
venant du hall. Vous joindrez-vous nous, Mr Poirot ?
Mon ami accepta. Jobservai John. Il tait revenu ltat
normal. Si les vnements qui avaient marqu cette nuit

56
tragique lavaient un moment perturb, son temprament gal
lui avait permis de se remettre trs vite. Homme de peu
dimagination, il offrait en cela un contraste saisissant avec son
frre, qui, lui, en avait peut-tre trop !
Depuis les premires heures de la matine, John avait t
trs occup envoyer des tlgrammes (dont lun des tout
premiers tait destin Miss Howard) et rdiger des notices
ncrologiques pour les diffrents journaux. De plus, il avait pris
en charge toutes les terribles corves qui rsultent dun dcs.
Puis-je vous demander o vous en tes ? senquit-il. Votre
enqute va-t-elle conclure une mort naturelle de notre mre
ou ou devons-nous nous prparer au pire ?
Mr Cavendish, fit Poirot dun ton grave, vous devriez
renoncer vous bercer de faux espoirs. Quel est le sentiment
des autres membres de la famille ?
Mon frre, Lawrence, est persuad que nous nous agitons
tort. Pour lui, tout indique quil sagit dun simple accident
cardiaque.
Vraiment ? a, cest trs intressant oui, trs
intressant, murmura Poirot. Et que pense Mrs Cavendish ?
Le visage de John se rembrunit.
Je nai pas la moindre ide de ce que peut penser ma
femme.
Cette rponse provoqua une gne passagre. Un lourd
silence sensuivit, que John parvint enfin rompre :
Vous ai-je dit que Mr Inglethorp tait revenu ?
Poirot hocha la tte.
La situation est difficile pour nous tous. Bien sr, nous
devons continuer le traiter comme par le pass, mais tout de
mme ! Cela soulve le cur de partager sa table avec un
meurtrier prsum !
Je comprends ce que cette situation peut avoir de pnible.
Cependant jaimerais vous poser une question. Si je ne me
trompe, la raison pour laquelle Mr Inglethorp nest pas rentr
hier soir, cest quil avait oubli sa clef. Cest bien cela ?
Oui.
Naturellement, vous tes sr quil avait effectivement
oubli cette clef ? Quil ne lavait pas sur lui ?

57
Je nen ai pas la moindre ide. Je nai pas pens vrifier.
Nous la laissons toujours dans un tiroir du vestibule. Je vais
voir si elle y est encore.
Poirot eut un petit sourire.
Trop tard, Mr Cavendish. Je suis certain quelle sy trouve.
Sil la prise hier, Mr Inglethorp a eu tout le temps de la remettre
sa place depuis.
Vous croyez que
Je ne crois rien. Si quelquun avait vu la clef dans le tiroir
ce matin, avant son retour, aurait t un bon point en sa
faveur, cest tout.
John paraissait perplexe.
Ne vous en faites donc pas, dit Poirot dune voix douce. Ne
laissez pas ce dtail vous inquiter Et, puisque vous me lavez
propos si gentiment, si nous allions prendre le petit djeuner ?
Tout le monde tait runi dans la salle manger. Aprs les
vnements tragiques de la nuit, lambiance ntait gure la
franche gaiet. La raction ce genre de choc est toujours
pnible et je crois que nous en souffrions encore. Certes,
dcorum et bonne ducation nous imposaient un comportement
aussi normal que possible, mais je ne pouvais mempcher de
me demander si, pour la plupart dentre nous, cela reprsentait
un vritable effort : pas dyeux rougis, |aucun signe dun chagrin
contenu grand-peine ce qui me conforta dans lide que
Dorcas tait la seule personne vraiment affecte par la
disparition de sa matresse.
Je ne mtendrai pas sur le compte de Mr Inglethorp jouant
son rle de veuf plor avec une hypocrisie rvoltante. Savait-il
que nous le souponnions ? Malgr nos efforts pour le cacher, il
ne pouvait lignorer. Ressentait-il les affres dune peur secrte
ou croyait-il son impunit ? Latmosphre pesante devait
lavertir quil faisait figure daccus.
Mais tout le monde le souponnait-il ? Quen tait-il de
Mrs Cavendish ? Assise en bout de table, elle donnait limage
dune grce quelque peu affecte, nigmatique. Dans sa robe
gris perle, dont les poignets ruchs blancs retombaient
lgamment sur ses mains fines, elle tait extrmement belle.
Pourtant je savais que, si elle le dsirait, son visage pouvait

58
devenir aussi impntrable que celui du sphinx. Elle ne desserra
gure les lvres, mais jeus la curieuse impression que sa forte
personnalit nous dominait tous.
Et la jeune Cynthia ? Souponnait-elle la mme personne
que nous ? Elle me parut bien ple, souffrante mme. Elle avait
le geste lourd, llocution pteuse. Quand je lui demandai si elle
ne se sentait pas bien, elle me rpondit avec franchise :
Non. Jai un mal de tte pouvantable.
Prenez donc un autre caf, proposa Poirot avec sollicitude.
Cela vous revigorera. Et rien de tel pour combattre la migraine.
Il sempressa de lui prendre sa tasse.
Non, merci, lui dit Cynthia comme il saisissait la pince
sucre.
Pas de sucre ? Restriction de guerre, cest a ?
Non, je ne sucre jamais mon caf.
Tiens donc ! marmonna Poirot avant de poser devant elle
la tasse quil venait de remplir.
Il avait parl si bas que je fus le seul lentendre. Intrigu, je
levai les yeux et vis sur son visage tous les signes dune
exultation secrte. Ses prunelles brillaient du plus beau vert
comme celles dun matou sur le sentier de lamour. Pour tre
aussi enthousiaste, il avait certainement remarqu quelque
chose. Mais quoi ? Je ne me considre pas comme totalement
stupide, mais je dois avouer que rien de particulier navait attir
mon attention.
La porte souvrit et Dorcas entra.
Mr Wells dsirerait vous voir, monsieur, dit-elle John.
Je connaissais ce nom : ctait lavou qui Mrs Inglethorp
avait crit la veille. John se leva.
Faites-le entrer dans mon bureau, Dorcas. (Puis, se
tournant vers nous :) Mr Wells est lavou de ma belle-mre. Il
est aussi coroner si vous voyez ce que je veux dire. Peut-tre
aimeriez-vous venir avec moi ?
Nous acceptmes de concert et quittmes la salle manger
avec lui. John ouvrait la marche et jen profitai pour murmurer
loreille de mon ami :
Il y aura donc une enqute ?
Il hocha la tte dun air absent. Il semblait tel point plong

59
dans ses penses que je ne pus refrner ma curiosit :
Que se passe-t-il ? Vous mcoutez peine.
Cest vrai, mon bon ami ; je suis trs ennuy.
Pour quoi a ?
Parce que Miss Cynthia ne prend jamais de sucre dans son
caf.
Pardon ? Vous plaisantez ?
Je suis trs srieux au contraire. Ah ! Il y a l un point qui
mchappe ! Mon intuition ne mavait pas tromp.
Quelle intuition ?
Celle qui ma pouss examiner les tasses caf. Mais
chut ! Plus un mot l-dessus.
Nous suivmes John dans son bureau, et il referma la porte
derrire nous.
Mr Wells tait un homme entre deux ges, la physionomie
avenante. Ses yeux vous radiographiaient et ses lvres
possdaient lourlet propre la catgorie des hommes de loi.
John nous prsenta et lui expliqua les raisons de notre prsence
Styles Court.
Vous comprendrez, Wells, que tout ceci doit rester
strictement entre nous. Nous esprons encore quune enqute
se rvlera inutile.
Bien entendu, rpondit lavou, apaisant. Hlas ! jaurais
aim vous viter lpreuve et le quen-dira-t-on qui
accompagnent toujours une enqute judiciaire, mais, en
labsence dun permis dinhumer dlivr par un mdecin, elle
devient indispensable.
Oui, je comprends.
Un homme remarquable, ce Bauerstein. Une autorit en
matire de toxicologie, je crois ?
En effet, reconnut John avec rticence avant dajouter,
dune voix hsitante : Devrons-nous comparatre comme
tmoins ? Je veux dire tous ?
Vous, trs certainement. Ainsi que euh hum Mr
euh Inglethorp.
Lavou laissa passer quelques secondes avant de poursuivre
de sa voix lnifiante :
Les autres dpositions nauront pour but que de confirmer

60
vos dires. Simple formalit.
Je vois.
Une expression ressemblant du soulagement passa sur le
visage de John. Cette raction mtonna, car elle ne me semblait
pas justifie.
Si vous ny voyez pas dinconvnient, reprit Mr Wells, jai
pens vendredi pour recueillir les tmoignages. Cela nous
laissera le temps dobtenir les conclusions du lgiste. Lautopsie
doit tre pratique ce soir, je crois ?
Cest exact.
Bien. Nous sommes donc daccord sur la date ?
Tout fait.
Inutile de vous dire, mon cher Cavendish, combien je suis
boulevers par cette tragique affaire.
Ne pourriez-vous nous aider la rsoudre, monsieur ?
intervint alors Poirot qui navait encore rien dit.
Moi ?
Nous savons que Mrs Inglethorp vous a adress un
courrier juste avant son dcs. Vous lavez sans doute reu ce
matin ?
Effectivement, mais cette lettre ne contenait rien de
particulier. Un simple mot me demandant de venir la voir
prcisment ce matin, car elle souhaitait mes conseils sur une
question importante.
Elle ne vous a donn aucun indice sur la nature de cette
question ?
Hlas ! non.
Quel dommage ! dit John.
Cest en effet grandement dommage, renchrit gravement
Poirot.
Un silence sensuivit. Poirot restait plong dans ses penses.
Finalement, il se tourna vers lavou :
Mr Wells, jai une question vous poser, si toutefois elle
nest pas en contradiction avec votre obligation de rserve. la
disparition de Mrs Inglethorp, qui doit hriter de ses biens ?
Lhomme de loi hsita un peu avant de rpondre :
La rponse sera bientt connue de tous, et si
Mr Cavendish ny voit pas dobjection

61
Aucune, dit aussitt John.
Dans ce cas, rien ne soppose ce que je rponde votre
question, Mr Poirot. Dans son dernier testament, enregistr au
mois daot de lanne dernire et part quelques legs de peu
dimportance en faveur des domestiques, etc. Mrs Inglethorp
laissait toute sa fortune son beau-fils, Mr John Cavendish.
Veuillez excuser cette remarque, Mr Cavendish ces
dispositions ntaient-elles pas quelque peu injustes envers
Mr Lawrence Cavendish, son autre beau-fils ?
Non, je ne pense pas. Voyez-vous, daprs les termes du
testament de son pre, John hritait de la proprit, tandis que
Lawrence, la mort de sa belle-mre, recevrait la fortune
considrable dont elle tait usufruitire. Mrs Inglethorp a
souhait lguer sa propre fortune John, sachant quil en aurait
besoin pour entretenir Styles Court. mon avis, cette
rpartition tait tout fait quitable.
La mine pensive, Poirot acquiesa.
Je comprends. Mais ai-je raison de prtendre que, daprs
la loi anglaise, ce testament a t automatiquement annul par
le remariage de Mrs Inglethorp ?
Mr Wells acquiesa dun signe de tte.
Jallais le dire, Mr Poirot. Ce testament est en effet nul et
non avenu.
Tiens, tiens ! fit Poirot, toujours pensif. Mrs Inglethorp
connaissait-elle cette particularit juridique ?
Je nen sais rien. Cest possible.
Elle la connaissait, intervint John, notre grande
surprise. Nous discutions encore de ces testaments annuls
pour cause de remariage pas plus tard quhier.
Ah ! Une dernire question, Mr Wells. Vous avez dit :
dans son dernier testament . Est-ce que cela signifie quelle
en avait dj rdig dautres ?
Elle en faisait au moins un nouveau chaque anne,
rpondit Mr Wells avec le plus grand srieux. Elle avait
tendance changer frquemment de dispositions
testamentaires. Elle avantageait tantt un membre de sa
famille, tantt un autre.
Supposons alors, Mr Wells, quelle ait rdig votre insu

62
un nouveau testament favorisant un tranger la
famille disons : Miss Howard, par exemple. Cela vous
paratrait-il surprenant ?
Pas du tout.
Ah !
Poirot semblait en avoir fini avec ses questions. Pendant que
lavou et John se demandaient sil tait opportun de prendre
connaissance des papiers de Mrs Inglethorp, je mapprochai de
mon ami.
Vous pensez que Mrs Inglethorp aurait pu rdiger un
testament faisant de Miss Howard sa lgataire universelle ? lui
demandai-je voix basse.
Poirot sourit.
Non.
Alors pourquoi cette question ?
Chut !
John Cavendish stait tourn vers lui.
Si vous voulez nous accompagner, Mr Poirot ? Nous allons
examiner les papiers de ma mre. Mr Inglethorp consent nous
laisser ce soin, Mr Wells et moi-mme.
Voil qui simplifie les choses, dit lavou mi-voix.
Lgalement, il aurait t en droit de
Il laissa sa phrase en suspens.
Nous commencerons par le secrtaire du boudoir, dcida
John. Ensuite nous monterons dans sa chambre. Elle conservait
les documents les plus importants dans une mallette violette.
Ceux-l, il nous faudra les plucher avec le maximum de soin.
En effet, dit lavou. On ne peut carter lhypothse dun
testament plus rcent que celui en ma possession.
Ce nest pas une hypothse, dit Poirot, mais une ralit.
Pardon ?
berlus, John et Mr Wells dvisageaient mon ami.
Ou, pour tre prcis, fit Poirot sans sourciller, ctait une
ralit.
Expliquez-vous ! O est ce testament ?
Parti en fume. Brl.
Brl ?
Oui. Voyez vous-mme.

63
Il exhiba le bout de papier aux bords calcins quil avait
rcupr dans la chemine de la chambre et le tendit
Mr Wells. Brivement, il prcisa lendroit et la manire dont il
lavait dcouvert.
Cest peut-tre un testament plus ancien.
Cela mtonnerait fort. Jai la quasi-certitude que celui-ci
na pas t rdig avant hier aprs-midi.
Comment ? Mais cest impossible ! sexclamrent les deux
hommes dune seule et mme voix.
Poirot se tourna vers John :
Permettez-moi de faire venir le jardinier, et je pense tre
mme de vous le dmontrer.
Euh trs bien mais je ne vois pas
Accdez ma requte, insista Poirot. Ensuite vous pourrez
me poser toutes les questions que vous voudrez.
Comme il vous plaira, fit John en tirant le cordon de la
sonnette.
Quelques instants plus tard, Dorcas entrait dans la pice.
Veuillez faire venir Manning, Dorcas. Jai lui parler.
Bien, monsieur, dit la domestique qui se retira aussitt.
Nous gardmes un silence tendu jusqu larrive du
jardinier. Seul Poirot semblait parfaitement son aise. Dun
geste machinal il essuya un coin dtagre dans la bibliothque.
Le gravier crissa sous les lourdes chaussures ferres de
Manning et ce dernier apparut la porte-fentre. Comme John
interrogeait Poirot du regard, mon ami lencouragea dun signe
de tte.
Entrez, Manning, dit John. Jai vous parler.
Le jardinier ne fit que passer le seuil de la porte-fentre.
Visiblement mal laise, il tournait et retournait sa casquette
entre ses doigts. Malgr son dos vot, il ne devait pas tre aussi
g quil le paraissait. Son regard vif brillait dintelligence,
dmentant son parler la lenteur circonspecte.
Manning, annona John, ce monsieur va vous poser
quelques questions auxquelles je vous prie de rpondre.
Bien, msieur.
Poirot fit un pas en avant. Le jardinier lui jeta un regard
nuanc de condescendance.

64
Hier aprs-midi, vous tiez occup planter un parterre
de bgonias prs de la faade sud, nest-ce pas ?
Cest exact, msieur. Mme que William me prtait la
main.
Et Mrs Inglethorp vous a appels par la porte-fentre du
boudoir, nest-ce pas ?
Oui, msieur. Cest ben vrai, a.
Dites-moi, dans vos propres termes, ce qui sen est suivi.
Ben, pas grand-chose, msieur. Madame a ordonn comme
a William de descendre vlo jusquau village et de lui
ramener une feuille de papier timbr, je crois. Elle lui a mis par
crit ce quelle voulait au juste.
Et puis ?
Ben, William, il a fait ce que Madame elle voulait, msieur.
Bien. Et ensuite ?
Ben, nous deux, William et moi, on sen est retourns nous
occuper des bgonias, msieur.
Mrs Inglethorp ne vous a-t-elle pas appel un peu plus
tard ?
Si, msieur. Moi et William, tous les deux.
Continuez.
Elle nous a fait entrer et elle nous a demand de signer sur
une grande feuille de papier timbr, sous sa signature elle.
Vous souvenez-vous de ce qui tait crit au-dessus de sa
signature ?
Non, msieur. Elle avait mis un morceau de papier buvard
pour le cacher.
Vous avez donc sign lendroit quelle vous a montr ?
Oui, msieur. Dabord moi, et puis ensuite William.
Et qua-t-elle fait de cette feuille ?
Elle la mise dans une longue enveloppe quelle a range
dans une espce de bote violette sur le secrtaire.
quelle heure vous a-t-elle appels la premire fois ?
peu prs 16 heures, msieur.
Ntait-il pas plutt 15h30 ?
Non, msieur. Mme quil tait srement 16 heures
passes. Pas moins.
Eh bien, je vous remercie, Manning. Ce sera tout, dit

65
Poirot sur un ton cordial.
Le jardinier jeta un coup dil John qui lui fit un signe de
tte. Alors Manning porta un doigt son front, marmonna
quelques mots incomprhensibles et sortit par o il tait entr.
Nous nous entreregardmes un instant.
Seigneur ! balbutia John. Quelle concidence
extraordinaire !
Comment cela, une concidence ?
Que ma mre ait fait un testament le jour mme de sa
mort !
Mr Wells sclaircit la voix, puis dun ton sec :
Vous croyez vraiment quil sagit l dune concidence,
Cavendish ?
Que voulez-vous dire ?
Votre mre, vous me lavez dit vous-mme, avait eu une
violente altercation avec avec quelquun, hier aprs-midi.
Que voulez-vous dire ? rpta John qui avait pli et dont
la voix tremblait.
Juste aprs cette altercation, continua lavou,
Mrs Inglethorp a rdig la hte un nouveau testament dont
nous ne connatrons sans doute jamais le contenu. Elle na parl
personne des dispositions quelle y prenait. Il ne fait aucun
doute quelle maurait demand mon avis ce matin, mais on ne
lui en a pas laiss le temps. Ce document disparat en fume, et
votre mre emporte son secret dans la tombe. Cavendish, jai
bien peur quon ne puisse voir l une simple concidence.
Mr Poirot sera de mon avis si je dis que ces faits sont trs
rvlateurs.
Quils le soient ou non, linterrompit John, nous devons
remercier Mr Poirot davoir lucid cette nigme. Sans sa
perspicacit, jamais nous naurions souponn lexistence de ce
testament. Je suppose, monsieur, que ce nest pas la peine de
vous demander ce qui vous a amen imaginer cela.
Poirot sourit :
Une vieille enveloppe griffonne. Et un parterre de
bgonias frachement plants.
John let sans doute press de sexpliquer si nous navions
t distraits par le vrombissement dun moteur. Nous nous

66
retournmes vers la fentre au moment o lautomobile passait.
Evie ! sexclama John. Veuillez mexcuser, Wells,
poursuivit-il et, sans attendre, il sortit dans le vestibule.
Poirot me questionna du regard.
Miss Howard, lui expliquai-je.
Ah ! Je suis heureux quelle soit venue. Voil une femme
intelligente et dote dun grand cur. Dommage que le Crateur
ne lui ait pas donn la beaut en prime.
Je suivis John temps pour accueillir Miss Howard dans le
vestibule. Elle sappliquait se dgager des amples voiles de
deuil qui lui enveloppaient la tte. Quand ses yeux se posrent
sur moi, jprouvai un sentiment de remords. Cette femme
mavait mis en garde solennellement, et je navais gure prt
attention ses avertissements. Non sans un certain ddain, je
les avais aussitt chasss de mon esprit. Maintenant que les
vnements tragiques de la nuit lui donnaient raison, javais
honte. Elle ne connaissait que trop bien Mr Inglethorp. Le
drame aurait-il eu lieu sans son dpart de Styles Court ? Le
meurtrier naurait-il pas redout sa vigilance ?
Elle me prit la main quelle secoua avec cette nergie dont je
me souvenais si bien, et jen fus soulag. Son regard rencontra le
mien et, sil tait voil par la tristesse, je ny lus aucun reproche.
ses yeux rougis, je voyais bien quelle avait beaucoup pleur,
mais elle conservait dans son comportement sa rudesse
habituelle.
Je me suis mise en route sitt reu le tlgramme. Je
sortais de mon travail. Jai lou une automobile. Pour arriver au
plus vite.
Evie, avez-vous eu le temps de manger quelque chose, ce
matin ? senquit John.
Non.
Cest bien ce que je pensais. Venez. La table du petit
djeuner na pas encore t dbarrasse, et on va vous faire
prparer du th. (Il se tourna vers moi.) Vous voulez bien vous
occuper delle, Hastings ? Je dois retourner auprs de Wells.
Oh ! Evie, je vous prsente Mr Poirot. Il nous aide beaucoup.
Miss Howard tendit la main mon ami mais, par-dessus son
paule, elle jeta un regard intrigu John.

67
Comment cela : il vous aide ?
poursuivre notre enqute.
Quelle enqute ? Il ny a rien enquter. Ils ne lont pas
encore jet en prison ?
Jet qui en prison ?
Qui ? Alfred Inglethorp, videmment !
Allons, ma bonne Evie ! Un peu de prudence. Lawrence
pense que notre mre a succomb une crise cardiaque.
Quel idiot, ce Lawrence ! rtorqua Miss Howard. Alfred
Inglethorp a tu cette pauvre mily je vous avais bien dit quil
en arriverait l !
Ne criez pas comme a, ma chre Evie ! Quels que soient
notre avis ou nos soupons, il vaut mieux en dire le moins
possible pour le moment. Lenqute officielle ne dbutera que
vendredi.
Et puis quoi encore ? sexclama-t-elle, superbe dans son
indignation. Vous avez tous perdu la tte ! Ce type aura quitt le
pays depuis longtemps ! Pas si bte ! Il ne va pas attendre ici
quon larrte pour le pendre !
Et comme John Cavendish ne trouvait rien dire :
Oh, je comprends ! lana-t-elle. Vous avez cout les
sornettes des mdecins ! La chose ne jamais faire ! Quest-ce
quils y connaissent ? Rien de rien, ou juste assez pour tre
dangereux ! Jen sais quelque chose : mon pre tait mdecin !
Ce petit Wilkins est le plus parfait imbcile que jaie jamais vu !
Une crise cardiaque ! a ne mtonne pas ! Nimporte quel
individu qui ncouterait que son bon sens verrait tout de suite
que cest son mari qui la empoisonne ! Je lavais bien dit, quil
lassassinerait dans son lit, ma pauvre mily ! Et cest ce quil a
fait ! Et vous vous contentez de bafouiller des neries : Cest
une crise cardiaque ! Lenqute officielle ne dbutera que
vendredi ! Vous devriez avoir honte, John Cavendish !
Quest-ce que vous voulez que je fasse ? demanda John qui
ne put rprimer un petit sourire. Je ne peux quand mme pas le
prendre par la peau du cou et lemmener au commissariat !
Vous pourriez au moins vous remuer. Trouver comment il
sy est pris. Cest un type rus ! Il a d faire une dcoction de
papier tue-mouches ! Demandez la cuisinire sil lui en

68
manque.
Je compris sans lombre dun doute que russir faire
cohabiter Miss Howard et Alfred Inglethorp reprsentait une
tche herculenne, et je plaignis sincrement John. lvidence,
il tait conscient de cette difficult. Il chercha momentanment
refuge dans la retraite et nous quitta avec une certaine
prcipitation.
Lorsque Dorcas apporta le th, Poirot quitta lembrasure de
la fentre o il stait retir et sattabla en face de Miss Howard.
Jai un service vous demander, dit-il dun ton empreint
de gravit.
Demandez toujours, rpondit la digne personne sans
enthousiasme excessif.
Jaimerais pouvoir compter sur votre aide.
Si cest pour faire pendre Alfred Inglethorp, avec plaisir !
lcha-t-elle dun ton farouche. Encore que ce soit une fin trop
douce pour lui ! Il mriterait lcartlement, comme dans le bon
vieux temps !
Nous sommes daccord l-dessus, approuva Poirot. Je
dsire moi aussi envoyer le coupable la potence.
Alfred Inglethorp ?
Lui, ou un autre.
Pas question dun autre ! Avant quil ne pointe le bout de
son nez, cette pauvre mily navait jamais t assassine, que je
sache ! Je ne dis pas quelle tait entoure danges ! Mais ces
requins-l ne convoitaient que son porte-monnaie ! Au moins,
sa vie ntait pas menace. Survient Mr Alfred Inglethorp
et en deux mois le tour est jou !
Croyez-moi, Miss Howard, affirma Poirot, si
Mr Inglethorp est notre homme, il ne mchappera pas. Sur
mon honneur, je le ferai pendre haut et court !
Jaime mieux a ! approuva Miss Howard dj plus
favorablement dispose.
Mais je dois vous demander de me faire confiance. Votre
concours peut mtre trs prcieux. Je vais vous dire pourquoi :
dans cette maison frappe par le deuil, vous tes la seule avoir
pleur.
Miss Howard cligna plusieurs fois des paupires, et sa voix

69
prit une intonation plus douce.
Si vous voulez dire par l que javais de laffection pour
elle, eh bien, cest vrai. Vous savez, mily tait une vieille
femme goste, sa manire. Elle tait trs gnreuse, mais il lui
fallait quelque chose en retour. Elle rappelait toujours aux gens
ce quelle avait fait pour eux. Cest pourquoi elle ntait pas
aime. Elle ne sen rendait dailleurs pas compte, et a ne lui
manquait pas. Du moins, jespre. Pour moi, ctait diffrent.
Ds le premier jour, je lui avais dit : Je vaux tant de livres par
an, un point cest tout. Pas de gratifications par-ci par-l ! Pas
de paire de gants en cadeau, ni de places de thtre gratuites !
Au dbut, elle navait pas compris. Je crois mme quelle en
tait vexe. Elle me traitait de sotte et dorgueilleuse ! Ce ntait
pas vrai, mais je ne pouvais pas le lui dire. Mais cest comme a
que jai gard ma fiert ! Et jtais la seule qui pouvait se
permettre de laimer ! Je prenais soin delle. Je la protgeais des
autres. Mais voil quarrive une fripouille aux discours sucrs et
pfft ! toutes ces annes de dvouement ne comptent plus !
Poirot acquiesa avec un sourire compatissant :
Je devine ce que vous ressentez, mademoiselle. Cest bien
naturel. Vous nous jugez trop timors vous pensez que nous
manquons dardeur la tche mais croyez-moi, ce nest pas le
cas.
La porte souvrit soudain et John passa la tte pour nous
inviter tous deux laccompagner dans la chambre de
Mrs Inglethorp : Mr Wells et lui avaient fini dexaminer le
secrtaire du boudoir.
Alors que nous montions ltage, John lana un regard vers
la porte de la salle manger et me glissa loreille :
votre avis, que se passera-t-il quand ces deux-l se
rencontreront ?
Je secouai la tte en signe dimpuissance.
Jai recommand Mary de les tenir loigns autant que
faire se pourra.
Elle y parviendra ?
Dieu seul le sait ! Mais il y a fort parier quInglethorp ne
cherchera pas provoquer une rencontre.
Cest vous qui avez toujours la clef, nest-ce pas, Poirot ?

70
demandais-je comme nous atteignions la porte de la chambre.
John la lui prit des mains et ouvrit. Nous entrmes dans la
chambre de la dfunte et Mr Wells se dirigea directement vers le
secrtaire, suivi de John.
Ma mre gardait les papiers importants dans cette
mallette, je crois, expliqua-t-il.
Poirot sortit le trousseau de clefs de sa poche.
Permettez. Par mesure de prcaution je lai ferme clef
ce matin.
Mais elle nest pas ferme !
Impossible !
Voyez vous-mme.
Mille tonnerres ! jura Poirot, abasourdi. Jai pourtant les
deux clefs dans ma poche !
Il saisit la mallette et blmit.
a, par exemple ! Eh bien elle nest pas mauvaise, celle-l !
Messieurs, on a forc cette serrure !
Quoi ?
Poirot reposa la mallette.
Qui a bien pu la forcer ? Et pourquoi ? Quand ? Mais
la porte tait verrouille !
Nous parlions tous en mme temps. Poirot reprit chacune de
ces exclamations de faon systmatique :
Qui ? Cest la question principale. Pourquoi ? Jaimerais
bien le savoir. Quand ? Depuis que je suis sorti dici, cest--dire
il y a moins dune heure. Quant la porte, sa serrure est des
plus ordinaires, et nimporte quelle autre clef du mme modle
peut louvrir.
Nous changemes des regards consterns. Cependant
Poirot stait approch de la chemine. Sil donnait limpression
de conserver son calme, je notai que ses mains tremblaient
tandis quil corrigeait machinalement, sur le manteau de
marbre, lalignement des vases emplis dallume-feu.
Voyons, dit-il aprs un temps, nous pouvons aisment
retracer lenchanement des faits. Cette mallette contenait une
preuve, peut-tre anodine en elle-mme, mais qui pouvait
conduire lidentification du meurtrier. Il tait donc vital pour
celui-ci de la faire disparatre avant quon en dcouvre la

71
signification relle. Cest pourquoi il a pris le risque, le trs
grand risque, de sintroduire ici. Trouvant la mallette ferme
clef, il sest vu oblig den forcer la serrure, trahissant ainsi sa
manuvre. Mais pour quil ait encouru le danger dtre
dmasqu, il fallait que cette preuve ft accablante
Qutait-ce, votre avis ?
Ah ! sexclama Poirot avec un geste trahissant sa colre.
Cest ce que jaimerais savoir ! Un document quelconque, selon
toute probabilit. Il pourrait sagir de cette feuille de papier que
Dorcas a vue entre les mains de Mrs Inglethorp hier aprs-midi.
Et moi (son nervement dcupla soudain) misrable imbcile
que je suis ! Je ne lai pas devin ! Je me suis comport comme
le dernier des idiots ! Jamais je naurais d laisser la mallette
dans cette chambre. Jaurais d la garder auprs de moi. Ah !
triple buse que vous tes, Hercule Poirot ! Par votre ngligence,
cette preuve a disparu. Sans doute a-t-elle t dtruite. moins
que Sil reste la plus infime chance, nous ne devons pas la
ngliger
Il sortit de la pice avec une prcipitation telle que je mis un
temps avant de ragir et de le suivre. Mais il avait dj disparu
quand jarrivai en haut des marches.
Sur le palier, Mary Cavendish, immobile, lavait suivi du
regard.
Quelle mouche a donc piqu votre extraordinaire ami,
Mr Hastings ? Il vient de dvaler lescalier tte baisse.
Il sest nerv sur un dtail, rpondis-je vaguement, car je
ntais pas du tout certain que Poirot apprcierait une
indiscrtion de ma part.
Un vague sourire dtendit les lvres de Mrs Cavendish et je
tentai de changer de sujet.
Ils ne se sont pas encore croiss ?
De qui parlez-vous ?
De Miss Howard et dAlfred Inglethorp !
Le regard quelle posa sur moi avait quelque chose de
droutant.
Vous pensez vraiment que leur rencontre serait
dramatique ?
Ce nest pas votre avis ? rpliquai-je avec quelque

72
tonnement.
Elle eut ce sourire serein qui lui allait si bien.
Non. a ne me dplairait pas dassister une belle
altercation. Voil qui dgagerait peut-tre latmosphre. Tout le
monde rflchit beaucoup trop, en ce moment, et personne ne
dit ce quil a sur le cur !
John ne partage pas cet avis. Il fait tout pour les tenir
loigns lun de lautre.
Oh ! John
Quelque chose en elle commenait magacer et je ne pus
mempcher de mexclamer :
John est un trs chic type !
Elle mobserva avec un certain tonnement, puis, ma
stupeur, elle constata :
Vous faites preuve dune grande loyaut envers votre ami.
Cest une chose qui me plat en vous.
Ntes-vous pas mon amie, vous aussi ?
Je suis une trs mauvaise amie.
Pourquoi dites-vous a ?
Parce que cest la vrit. Je suis tout mes amis un jour, et
le lendemain je les ignore compltement.
Je ne sais pourquoi, mais dcidment lagacement me
gagnait. Avec un manque de tact regrettable, je lanai :
Pourtant vous semblez toujours disponible pour le
Dr Bauerstein !
peine eus-je lch ces mots que je me maudis. Les traits de
Mrs Cavendish se durcirent, comme si un masque rigide se
posait sur son visage. Les lvres serres, elle tourna les talons et
monta lescalier dune dmarche raide. cras par ma propre
stupidit, je restai immobile, bouche be, la regarder
sloigner.
Les chos dune violente diatribe me ramenrent la ralit.
Je reconnus la voix de Poirot et son excrable salmigondis de
franais ml notre belle langue. Il confessait son erreur la
cantonade, comme dsireux de lexpliquer tous. Jen fus
quelque peu vex : les trsors de diplomatie que javais su
dployer taient rduits nant navr aussi : ce procd me
paraissait pour le moins discutable pein par-dessus tout : la

73
propension de Poirot, lge venant, perdre tout contrle dans
les moments de tension me frappa nouveau douloureusement.
Je descendis rapidement dans le vestibule. Ds quil me vit, le
petit Belge parut recouvrer son calme. Je le pris lcart.
Allons, mon ami, lui dis-je, avez-vous perdu tout sens
commun ? Vous voulez donc que tout Styles Court apprenne la
disparition de cet indice ? Votre comportement fait le jeu du
coupable !
Cest ce que vous pensez, Hastings ?
Jen ai la certitude.
Fort bien, mon bon ami. Je men remets vous.
Voil qui est mieux. Mais je ne vous cache pas quil est un
peu tard
Certes.
Il paraissait tellement penaud que jen prouvai quelque
remords, et cependant mes remontrances ne men semblaient
pas moins justifies.
Eh bien, dit-il aprs un long moment de silence, si nous
partions, mon bon ami ?
Vous navez plus rien faire ici ?
Non ; du moins pour linstant. Maccompagnerez-vous
jusquau village ?
Avec plaisir.
Il prit sa trousse et nous sortmes par la porte-fentre du
salon. Nous croismes Cynthia Murdoch qui venait du jardin, et
Poirot scarta pour lui laisser le passage.
Excusez-moi, mademoiselle. Rien quune minute.
Elle lui lana un regard interrogateur.
Oui, quy a-t-il ?
Vous est-il arriv de prparer les remdes de
Mrs Inglethorp ?
Une lgre rougeur envahit ses pommettes et elle eut
soudain lair embarrass :
Non.
Simplement ses poudres, peut-tre ?
a, oui ! rpondit-elle en continuant de rougir. Une fois, je
lui ai prpar quelques doses de poudre somnifre.
Comme ceci ? demanda Poirot en exhibant la petite

74
bote trouve dans la chambre de la dfunte.
Elle acquiesa.
Pourriez-vous me prciser leur composition ? Ces doses
taient-elles base de sulphonal ? De vronal ?
Non. De bromure.
Ah ! Je vous remercie, mademoiselle, et vous souhaite une
bonne journe.
Dun pas rapide, nous nous loignmes de Styles Court. Je
lanai mon ami des regards furtifs. Javais dj not que le
vert de ses yeux tout comme chez le chat saccentuait sous le
coup dune vive excitation, En cet instant ils brillaient comme
des meraudes.
Mon bon ami, dclara-t-il enfin, jai une petite thorie.
Assez trange et peut-tre errone et pourtant, elle cadre
merveille avec la trame de notre affaire.
Jeus un haussement dpaules. Poirot me paraissait un peu
trop sujet aux ides saugrenues. Dans le cas qui nous occupait,
la solution de lnigme crevait pourtant les yeux.
Vous avez donc trouv lexplication du nom manquant sur
ltiquette de la bote, dis-je. Trs simple, en effet. Je me
demande dailleurs pourquoi je ny avais pas song.
Poirot ne semblait gure me prter attention.
Ils ont dcouvert autre chose, l-bas, fit-il en dsignant du
pouce Styles Court. Mr Wells men a fait part alors que nous
montions inspecter la chambre.
De quoi sagit-il ?
Ils ont trouv, dans le secrtaire ferm clef du boudoir,
un autre testament rdig par Mrs Inglethorp. Celui-ci porte
une date antrieure son mariage avec Alfred Inglethorp et qui
correspond sans doute lpoque de leurs fianailles. Wells et
Cavendish en ignoraient lexistence. Mrs Inglethorp y lgue tous
ses biens son futur mari. Cest crit en toutes lettres sur un
formulaire imprim, contresign par deux des domestiques :
mais pas Dorcas.
Et Alfred Inglethorp tait au courant de lexistence dun tel
document ?
Il ma affirm le contraire.
Dclaration quon peut ne pas prendre pour argent

75
comptant ! fis-je remarquer. Tous ces testaments rendent les
choses bien confuses. Au fait, dites-moi : comment les quelques
mots griffonns sur cette enveloppe vous ont-ils permis de
dduire quun testament avait t rdig hier aprs-midi ?
Mon bon ami, rpondit Poirot en souriant, vous est-il dj
arriv dhsiter sur lorthographe dun mot, au moment de
lemployer dans une lettre ?
Oui, en plus dune occasion. Et tout le monde a ce genre
dhsitation.
Justement. Et navez-vous pas alors crit le mot une ou
deux fois, sur votre buvard ou sur un papier quelconque
pouvant servir de brouillon, pour mieux voir si son orthographe
vous paraissait correcte ? Eh bien, cest prcisment ce qua fait
Mrs Inglethorp. Le participe possd est crit une premire
fois avec un seul s, puis correctement, avec deux. Pour mieux
juger, elle la ensuite employ dans une phrase : Je suis
possde . O cela nous mne-t-il ? Mrs Inglethorp a donc
crit ce mot : possde hier aprs-midi ; en faisant le
rapprochement avec le morceau de papier retrouv dans les
cendres de la chemine, lventualit dun nouveau testament a
pris corps, car cest un verbe fort usit dans un tel document.
Un autre indice est venu conforter cette thorie. Dans
laffolement gnral qui a marqu la matine, on a oubli de
faire le mnage dans le boudoir. Prs du secrtaire jai relev de
nombreuses traces de terreau et de terre de jardin. Or, le temps
est sec depuis plusieurs jours, et aucune chaussure civilise
naurait laiss de traces aussi importantes.
Jai regard par la porte-fentre du boudoir et jai
dcouvert le parterre de bgonias frachement plants. Le
terreau est identique celui qui macule le tapis. Et vous mavez
appris quon avait plant ces bgonias hier aprs-midi. Jen ai
donc conclu quun des jardiniers, et plus probablement les deux,
puisquil y avait deux sries dempreintes diffrentes sur le
parterre, taient entrs dans le boudoir. Si Mrs Inglethorp avait
simplement voulu leur dire un mot, elle serait alle jusqu la
porte-fentre ; ils nauraient donc pas pntr dans la pice. La
dduction sest impose delle-mme : elle venait de rdiger un
testament et les avait fait venir pour le contresigner. La suite a

76
prouv que javais vu juste.
Je ne pouvais que mincliner devant la qualit de ces
dductions.
Trs ingnieux. Et je dois avouer que je mtais fourvoy,
ajoutai-je. Les conclusions que javais tires de ces quelques
mots griffonns sur lenveloppe taient totalement fausses.
Poirot eut un sourire plein dindulgence.
Vous avez lch la bride votre imagination,
Limagination est une qualit lorsquelle sert, mais un dfaut si
elle commande. Plus lexplication est simple, plus elle est
probable.
Autre chose : comment avez-vous su que la clef de la
mallette violette avait t gare ?
Mais je ne le savais pas ! Ctait une simple supposition,
qui sest heureusement rvle juste. Vous vous souvenez du
morceau de fil de fer entortill autour de lanneau ? Jen ai
immdiatement dduit que la clef avait sans doute t arrache
dun porte-clefs peu solide. Dautre part, si Mrs Inglethorp
lavait perdue, puis retrouve, elle laurait remise avec son
trousseau. Or, sur celui-ci se trouvait un double flambant neuf,
au brillant caractristique. Do mon hypothse : quelquun
dautre avait mis loriginal dans la serrure de la mallette.
Et ce quelquun ne peut tre quAlfred Inglethorp,
enchanai-je.
Poirot me considra avec tonnement :
Vous tes certain de sa culpabilit ?
Bien sr ! Chaque nouvel indice laccuse plus clairement.
Cest tout le contraire, affirma Poirot, paisible. Plusieurs
faits plaident en sa faveur.
Vous plaisantez ?
Non.
Des faits qui plaident en sa faveur, comme vous dites, je
nen vois quun.
Et cest ?
Son absence de Styles Court hier soir.
Vous navez vraiment pas tap dans le mille, mon bon
ami ! Cest daprs moi le seul point qui parle en sa dfaveur.
Et pourquoi donc ?

77
Parce que cest exactement ce quil aurait fait sil avait su
que sa femme allait tre empoisonne cette nuit. Le prtexte
quil a invoqu est de toute vidence un faux prtexte et ne
sexplique que de deux manires : ou bien il savait ce qui allait
se produire, ou bien son absence tait motive par une autre
raison.
Laquelle, daprs vous ? demandai-je, sceptique.
Comment la connatrais-je ? rpliqua-t-il en haussant les
paules. Mais elle est sans doute inavouable. Ce Mr Inglethorp
me semble appartenir la catgorie des franches canailles ce
qui nen fait toutefois pas demble un meurtrier.
Jtais peu convaincu et ne cherchai pas le cacher.
Vous ne partagez pas mon avis, je vois ? fit Poirot. Eh
bien, laissons cela pour le moment. Lavenir se chargera de nous
dpartager. Intressons-nous plutt dautres aspects de cette
affaire. Par exemple les portes de la chambre de Mrs Inglethorp,
qui taient toutes verrouilles de lintrieur. Quen dduisez-
vous ?
Cette question me prit quelque peu au dpourvu.
Eh bien ce fait doit pouvoir sexpliquer dun point de vue
logique
Exact.
Alors voici ce que je pense : les portes taient bien
verrouilles, comme nous avons pu le constater de nos propres
yeux. Mais lexistence de la tache de bougie sur le tapis et la
destruction du testament prouvent que quelquun sest introduit
dans la chambre pendant la nuit. Vous tes daccord jusqu
maintenant ?
Tout fait. Votre expos est dune remarquable limpidit.
Mais poursuivez, je vous prie.
Merci, dis-je, encourag. Lintrus na pu entrer ni par la
fentre ni par lopration du Saint-Esprit. Cest donc
Mrs Inglethorp elle-mme qui a d lui ouvrir. Cela me conforte
dans ma conviction quil sagit du mari, car cest la personne
quelle aurait sans doute laisse entrer le plus facilement.
Mais Poirot secoua la tte.
Vous croyez a ? Rappelez-vous quelle avait verrouill la
porte de communication entre leurs deux chambres. Cest un

78
fait dont elle ntait pas coutumire, mais une violente
altercation les avait opposs laprs-midi mme. Non, son mari
tait bien la dernire personne quelle aurait laisse entrer cette
nuit-l.
Pourtant la porte na pu tre ouverte que par
Mrs Inglethorp elle-mme, vous tes daccord sur ce point ?
Il existe une autre explication. Et si, avant de se coucher,
elle avait oubli de verrouiller la porte donnant sur le couloir ?
Naurait-elle pu se relever plus tard, disons vers laube, pour la
fermer ?
Poirot, srieusement et tout fait entre nous, cest l votre
thse ?
Je nai pas dit cela ; mais cest une possibilit. Abordons
maintenant cette affaire sous un autre angle. Comment
expliquez-vous ces bribes de conversation, que vous avez
entendues par hasard, entre Mrs Cavendish et sa belle-mre ?
Cela mtait sorti de lesprit, dis-je pensivement. Et je dois
avouer que je ne comprends toujours pas. Jimagine mal
pourquoi une femme comme Mrs Cavendish, qui est aussi fire
que rserve, se serait immisce avec une telle passion dans une
affaire qui ne devait pas la regarder.
Prcisment. Voil un comportement bien surprenant
chez une femme de son ducation.
Assez surprenant, en effet, mais sans grande importance,
mon avis. Je pense que nous pouvons laisser de ct ce dtail.
Poirot laissa chapper un son plaintif.
Oublieriez-vous ce que je vous ai maintes fois rpt ?
Aucun dtail ne doit tre nglig. Sil ne cadre pas avec la
thorie, alors cest elle qui est fautive !
Eh bien, nous verrons, rtorquai-je, un peu agac.
Exactement. Nous verrons.
Nous tions arrivs devant Leastways Cottage. Poirot
minvita dans sa chambre et moffrit une de ces petites
cigarettes russes quil fumait loccasion. Non sans amusement,
je vis quil conservait avec un soin maniaque les allumettes
utilises dans un petit pot en porcelaine. Jen oubliai mon
irritation.
Poirot avait dispos deux fauteuils devant la fentre ouverte

79
qui donnait sur la rue principale du village. Un lger courant
dair, agrablement tide, annonait que la journe serait
chaude.
Soudain mon regard fut attir par un jeune homme qui
descendait la rue dun pas press. Il tait extraordinairement
maigre, mais cest surtout son visage qui retint mon attention :
on y lisait un curieux mlange de terreur et dagitation.
Vous avez vu, Poirot ?
Mon ami se pencha pour regarder.
Tiens ! Mr Mace, le prparateur de la pharmacie. Et il
vient par ici
Arriv devant la villa, le jeune homme hsita un instant, puis
frappa nergiquement la porte.
Une minute ! lui cria Poirot par la fentre. Je descends.
Il me fit signe de laccompagner. Ds quil eut ouvert,
Mr Mace se mit parler :
Oh ! Mr Poirot, croyez bien que je suis dsol de venir
ainsi vous importuner chez vous, mais jai appris que vous
reveniez linstant de Styles Court.
Cest exact.
Notre visiteur humecta ses lvres sches, tandis que son
visage trahissait un trouble profond.
Le village entier ne parle que de la disparition brutale de
Mrs Inglethorp. Et certains vont mme jusqu prtendre que
(sa voix devint un murmure prudent) que sa mort serait due
un empoisonnement.
Poirot gardait une impassibilit totale.
Seuls les mdecins sont qualifis pour le confirmer ou
linfirmer, Mr Mace.
Euh oui, bien sr.
Le jeune homme hsita encore un peu, puis, ny tenant plus,
il agrippa le bras de Poirot et, baissant encore la voix :
Rassurez-moi, Mr Poirot Il nest pas question de
strychnine, au moins ?
Je ne saisis pas ce que rpondit mon ami, mais sans doute
resta-t-il assez vague. Le jeune homme tourna les talons et
repartit. Poirot referma la porte et son regard croisa le mien.
H oui, fit-il avec un lent hochement de tte. Il lui faudra

80
venir tmoigner lenqute.
Nous regagnmes sa chambre sans hte. Jallais dire quelque
chose mais Poirot, dun geste, mintima le silence.
Pas maintenant, mon bon ami. Il me faut rflchir. Une
certaine confusion rgne dans mon esprit, et il serait fcheux
quelle sinstallt
Pendant les dix minutes qui suivirent, il ne desserra pas les
lvres et garda une immobilit parfaite, si lon excepte les
mouvements lgers mais expressifs de ses sourcils. Le vert de
ses yeux saccentua notablement. Un profond soupir annona la
fin de ses cogitations.
Bien. Le mauvais moment est pass. prsent les choses
se prsentent dans un ordre cohrent. On ne doit jamais laisser
la confusion sinstaller dans son esprit. Pourtant notre affaire
nest pas encore rsolue. Certes non ! Car elle est extrmement
complexe. Si complexe que jen suis encore drout, moi,
Hercule Poirot ! Deux points sont dune porte capitale.
Lesquels ?
Dabord, le temps quil faisait hier. Cest dune grande
importance.
Mais il faisait trs beau ! mcriai-je. Allons, Poirot ! Vous
me faites marcher, avouez-le !
Pas le moins du monde. Le thermomtre a atteint 26C
lombre. Gardez cela en tte, car cest la clef du mystre.
Et le second point ?
Les gots vestimentaires singuliers de Mr Inglethorp, sa
longue barbe noire et ses lunettes.
Poirot, vous ntes pas srieux ?
Je nai jamais t aussi srieux, je vous lassure.
Mais cest puril !
Non, cest capital.
Alors supposons que le jury du coroner conclue la
culpabilit de Mr Inglethorp et laccuse de meurtre avec
prmditation, que deviennent vos belles thories ?
Lerreur de douze hommes stupides ne pourrait les
branler. Mais cela narrivera pas. En premier lieu parce quun
jury de campagne na aucune envie dendosser semblable
responsabilit, et que Mr Inglethorp occupe ici, de fait, la

81
position dun hobereau. Et surtout, ajouta-t-il avec le plus grand
srieux, parce que je ne permettrais pas une chose pareille.
Vous ne le permettriez pas ?
Non.
Partag entre lamusement et lexaspration, je regardai cet
extraordinaire petit bout dhomme. Il paraissait si sr de son
fait ! Il eut un lger hochement de tte, comme sil pouvait lire
mes penses.
Oh ! non, mon bon ami. Ce ne sont pas des paroles en lair.
Il se leva et vint poser une main sur mon paule. Son visage
changea du tout au tout, et je vis des larmes briller dans ses
yeux.
Dans toute cette affaire, voyez-vous, je songe cette
malheureuse Mrs Inglethorp qui nest plus. Elle na certes pas
inspir beaucoup damour. Mais elle a fait preuve dune trs
grande bont envers nous autres, Belges, et je me sens une dette
son gard.
Sans se laisser interrompre, il poursuivit :
Que je vous dise encore ceci, Hastings : si je laissais
arrter Alfred Inglethorp maintenant quand un seul mot de
moi pourrait le sauver elle ne me le pardonnerait jamais !

82
6

LENQUTE JUDICIAIRE

Jusqu louverture de lenqute judiciaire, Poirot redoubla


dactivit. Par deux fois il discuta en priv avec Mr Wells. Il
sadonna galement de longues promenades en solitaire dans
la campagne environnante. Si ses recherches progressaient, il ne
me mit pas dans la confidence, attitude qui me blessa, dautant
plus que je ne voyais pas dans quelle direction il sorientait.
Je le souponnai dtre all rder prs de la ferme des
Raikes. Il ntait pas chez lui quand jy passai le mercredi en
dbut de soire ; je dcidai alors daller rder aux alentours de
la ferme, en coupant travers champs, dans lespoir de le
rencontrer. Mais je ne vis aucun signe de sa prsence, et
rpugnais mapprocher de la ferme. Alors que je men
retournais, je croisai un vieux paysan qui minspecta de la tte
aux pieds de son regard rus.
Pour sr, vous vnez du chteau, pas vrai ? lana-t-il.
Oui. Et je suis la recherche dun ami qui est peut-tre
pass par ici.
Ah ! un ptit bonhomme, qui parle autant avec les mains
quavec la bouche ? Fait partie de ces Belges qui se sont installs
au village, pas vrai ?
Cest bien lui. Il tait dans les parages ?
Si ltait dans les parages ! Plutt deux fois quune, mme.
Une connaissance vous, pas vrai ? Ah ! vous autres du chteau,
vous faites une sacre brochette, pour sr !
Et il mobserva de ses yeux malicieux. De mon ton le plus
dtach, jen profitai pour menqurir :
Pourquoi donc ? Beaucoup de gens du chteau
viennent par ici ?
Il me gratifia dun clin dil plein de sous-entendus.
Un monsieur en particulier, msieur. Pas la peine de

83
lnommer, pas vrai ? Mais il hsite pas mettre la main au
portefeuille, a non ! Ah ! merci vous aussi, msieur, pour
sr !
Je rentrai dun pas vif. Evelyn Howard ne stait donc pas
trompe, et un dgot profond menvahit la pense quAlfred
Inglethorp avait dpens sans retenue largent de sa femme.
tait-ce pour le visage piquant de Mrs Raikes et son charme de
gitane que le crime avait t commis, ou pour un motif plus
indigne encore : largent ? Un subtil mlange des deux, sans
doute.
Un point paraissait obsder curieusement Poirot. une ou
deux reprises, il mavait confi que Dorcas avait d mal juger de
lheure de laltercation. Et plus dune fois il lui avait demand
sil ntait pas 16h30 plutt que 16 heures quand elle avait
surpris les clats de voix dans le boudoir.
Mais la domestique ne voulait pas en dmordre. Une heure,
peut-tre mme un peu plus, stait coule entre le moment o
elle avait peru la querelle et 17 heures, quand elle avait apport
son th Mrs Inglethorp.
Laudition des tmoins eut lieu le vendredi suivant, aux
Stylites Arms, lauberge du village. Avec Poirot, nous vnmes en
spectateurs, car aucun de nous navait t cit comparatre.
Une fois les prliminaires dusage accomplis, le jury fut
invit examiner le cadavre, et John Cavendish lidentifier
formellement.
Ensuite il fut le premier tre interrog. Il dcrivit son rveil
laube et les circonstances dans lesquelles tait morte sa belle-
mre.
Puis ce fut le tour des mdecins, qui exposrent leurs
conclusions dans un silence attentif. Tous les regards
convergeaient sur ce fameux spcialiste de Londres, la plus
haute autorit en matire de toxicologie.
En quelques phrases concises, il rsuma les conclusions
tires de lautopsie. Si lon passait sur les termes obscurs de la
technique mdicale, il rsultait que le dcs de Mrs Inglethorp
tait imputable un empoisonnement la strychnine. Le
Dr Bauerstein valuait la quantit ingre trois quarts de
grammes, sans doute davantage.

84
La victime a-t-elle pu avaler le poison par inadvertance ?
demanda le coroner.
Selon moi, cest peu probable. la diffrence dautres
substances toxiques, la strychnine nest pas employe dans les
produits domestiques. De plus, elle nest vendue que sur
ordonnance.
Vos constatations vous permettent-elles de dterminer la
faon dont a t administr le poison ?
Non.
Vous tes arriv Styles avant le Dr Wilkins, je crois ?
Cest exact. Je passais devant les grilles du parc quand
lautomobile est sortie. On ma prvenu et jai couru aussi vite
que jai pu jusqu la maison.
Pouvez-vous nous donner un compte rendu prcis des
vnements qui ont suivi ?
Je suis all la chambre de Mrs Inglethorp. Jai constat
tout de suite quelle tait dans une phase de convulsions
ttaniques caractrises. Elle sest tourne vers moi et sest
crie : Alfred ! Alfred ! .
Daprs vous, la strychnine pouvait-elle se trouver dans le
caf que lui a apport son mari aprs le repas ?
Cest possible. Nanmoins la strychnine est un poison
effet rapide. Les premiers symptmes apparaissent une ou deux
heures aprs lingestion. Ils peuvent tre retards dans certaines
circonstances, toutes absentes dans le cas qui nous intresse. Je
suppose que Mrs Inglethorp a bu son caf vers 20 heures. Or,
les ractions physiques lempoisonnement ne sont apparues
quaux premires heures, le lendemain matin, ce qui semble
indiquer que labsorption sest situe nettement plus tard, au
cours de la nuit.
Mrs Inglethorp avait lhabitude de boire une tasse de
cacao pendant la nuit. La strychnine a-t-elle pu tre mlange
ce breuvage ?
Non. Jai fait analyser un chantillon de cacao prlev
dans la casserole. Aucune trace de strychnine nest discernable.
ct de moi, je perus le petit rire touff de Poirot.
Vous vous en doutiez donc ? lui murmurai-je.
coutez plutt.

85
Je me dois dajouter, continuait le Dr Bauerstein, que tout
autre rsultat met considrablement surpris.
Pourquoi ?
Tout simplement parce que la strychnine est
particulirement amre. On la dcle dans une solution au
soixante-dix millime, et seul un aliment trs parfum pourrait
la neutraliser. Le cacao ne parviendrait en aucun cas ce
rsultat.
Un des jurs demanda sil en allait de mme pour le caf.
Cest diffrent. Son amertume propre pourrait couvrir
celle de la strychnine.
Vous pensez donc quil est plus probable que le poison a
t mlang au caf mais que ses effets en ont t retards pour
une raison inconnue ?
Oui. Hlas ! il nous est impossible danalyser le contenu de
la tasse quon a retrouve rduite en miettes.
La dposition du Dr Wilkins vint confirmer en tous points
celle de son confrre. Quant lhypothse du suicide, il la rfuta
avec la dernire nergie. Si la disparue navait plus le cur trs
solide, sa sant gnrale restait trs satisfaisante et elle jouissait
dune nature dynamique et quilibre. Daprs le Dr Wilkins,
elle et t la dernire envisager le suicide.
Lawrence Cavendish fut le suivant comparatre. Ses
dclarations, qui reprenaient celles de son frre, napportrent
aucune rvlation. Nanmoins, alors quil allait se retirer, il se
ravisa et, dun regard humble, interrogea le coroner :
Puis-je me permettre une suggestion ?
Je vous en prie, Mr Cavendish, rpondit aussitt
Mr Wells. Notre prsence ici a pour seul but de faire toute la
lumire sur le dcs de Mrs Inglethorp. Nous sommes prts
entendre tout ce qui pourrait nous aider en ce sens.
Cest une ide qui mest venue, commena Lawrence non
sans hsitation, et je me trompe peut-tre, mais Mais il me
semble quune cause naturelle pourrait expliquer le dcs de ma
mre.
Quest-ce qui vous fait penser cela, Mr Cavendish ?
Depuis quelque temps, ma mre prenait rgulirement un
fortifiant contenant de la strychnine.

86
Ah ! lcha le coroner. Le jury tait tout oreilles.
Si je ne me trompe, poursuivit Lawrence, on a connu des
cas semblables o laccumulation dune certaine drogue
contenue dans un mdicament pris quotidiennement a fini par
causer le dcs du patient. Par ailleurs, ma mre ne se serait-elle
pas administr, par inadvertance, une dose massive et
mortelle de fortifiant ?
Nous vous sommes trs reconnaissants de cette prcision,
Mr Cavendish. Nous ne savions pas que votre mre prenait un
mdicament contenant de la strychnine.
Mais le Dr Wilkins, rappel la barre pour donner son avis,
rfuta une telle hypothse.
Cette suggestion nest absolument pas valable. Tout
mdecin vous en dira autant. Si la strychnine fait partie des
substances toxiques susceptibles de saccumuler dans
lorganisme, elle ne peut en aucun cas provoquer une mort aussi
soudaine. Dailleurs, dans ces circonstances, le dcs aurait t
prcd de troubles chroniques que jaurais aussitt remarqus.
Cette hypothse est absurde.
Et la seconde suggestion de Mr Cavendish ?
Mrs Inglethorp peut-elle avoir succomb une prise
accidentelle et trop importante de son fortifiant ?
La mort naurait pu rsulter de lingestion simultane de
trois ou mme quatre doses. Certes, Mrs Inglethorp avait
toujours porte de main une rserve importante de ce
fortifiant, car elle sapprovisionnait directement chez Coots, le
pharmacien en gros de Tadminster. Mais il lui aurait fallu vider
le flacon entier pour expliquer le taux de strychnine dcouvert
lautopsie.
Vous jugez donc que le fortifiant ne peut avoir caus la
mort de Mrs Inglethorp ?
Absolument. Cette supposition est dnue de tout sens
commun.
Le jur qui tait dj intervenu lana lide dune erreur de
dosage du prparateur.
Une erreur humaine est certes toujours possible, admit le
mdecin.
Avec Dorcas, qui dposa aprs le Dr Wilkins, cette hypothse

87
se rvla nulle et non avenue. Mrs Inglethorp avait pris la
dernire dose du flacon de fortifiant le jour mme de sa mort ; le
remde ne venait donc pas dtre prpar.
On abandonna la piste du fortifiant, et le coroner poursuivit
ses auditions. Dorcas raconta son rveil brutal la suite du
violent coup de sonnette de sa matresse, et la faon dont elle
stait prise pour tirer toute la maisonne du sommeil. Mr Wells
sintressa ensuite laltercation de laprs-midi prcdente. Le
tmoignage de Dorcas ce sujet ne fut quune rptition de ce
que Poirot et moi avions dj entendu. Je mabstiendrai donc de
le transcrire ici.
Puis Mary Cavendish prit la suite de la domestique. Elle se
tenait trs droite et fit sa dposition avec une grande clart et un
calme souverain.
Comme le coroner lui demandait quelle heure elle ltait
rveille, elle dclara stre leve 4h30, comme tous les jours.
Le bruit sourd dune chute lavait fait sursauter tandis quelle
shabillait.
Ctait sans doute la table de chevet quon a retrouve
renverse ? commenta le coroner.
Jai ouvert ma porte pour couter, poursuivit Mary
Cavendish. Il y a eu un violent coup de sonnette et Dorcas est
arrive en hte pour rveiller mon mari. Ensuite, nous sommes
tous alls jusqu la chambre de ma belle-mre, mais la porte
tait ferme
Je pense quil est inutile de vous ennuyer avec la relation
de ce qui a suivi, intervint le coroner. Nous avons dj toutes les
prcisions ncessaires. En revanche, si vous vouliez bien nous
parler de cette altercation que vous avez entendue la veille ?
Moi ?
Je discernai une pointe dinsolence dans sa voix. Dune
main, et tout en dtournant lgrement la tte, elle ajusta le
volant de dentelle qui ornait le col de sa robe. Jeus soudain le
sentiment quelle tentait de gagner du temps.
Oui, reprit Mr Wells sans se dmonter. Jai cru
comprendre que vous lisiez sur le banc situ sous la fentre du
boudoir. Est-ce exact ?
Je ntais pas au courant de ce fait et, coulant un regard

88
oblique vers Poirot, je gageai quil en allait de mme pour lui.
Elle marqua une hsitation peine perceptible avant
dacquiescer :
Cest exact, en effet.
Et cette fentre tait ouverte, si je ne me trompe ?
Son visage plit tandis quelle rpondait par laffirmative :
Oui.
Donc, la dispute qui se droulait dans le boudoir na pu
vous chapper, dautant quelle tait assez vive, En fait, vous
entendiez certainement mieux les voix do vous vous trouviez
que si vous aviez t dans le vestibule
Peut-tre bien.
Voudriez-vous nous rpter les propos que vous avez
surpris ?
Je nen garde aucun souvenir.
Vous prtendez ne pas avoir peru la moindre bribe de
cette altercation ?
Oh, si ! Jai bien entendu des voix, mais je nai pas fait
attention ce que ces voix pouvaient bien dire. (Ses joues
rosirent un peu, et elle ajouta :) Je nai pas lhabitude dcouter
les conversations prives.
Et vous ne vous souvenez mme pas du mot ou de la
phrase indiquant quil sagissait bien l de ce que vous appelez
une conversation prive ? insista le coroner.
Un instant, elle sembla sabsorber dans ses rflexions. Puis
elle dclara, toujours aussi calmement :
Si. Je me souviens que Mrs Inglethorp a dit quelque
chose mais je ne me rappelle pas exactement quoi propos
dun scandale possible entre poux.
Lair satisfait, le coroner se renversa dans son fauteuil :
Eh bien, voil qui corrobore la dposition de Dorcas sur ce
point. Veuillez pardonner mon insistance, Mrs Cavendish, mais
comment se fait-il que vous ne vous soyez pas loigne, puisque
vous veniez de comprendre quil sagissait dun entretien de
caractre priv ? Vous tes donc reste assise sur votre banc ?
Les yeux fauves de la jeune femme brillrent dun bref clat
et jeus la certitude quelle aurait volontiers mis en pices ce
petit homme de loi aux questions lourdes dinsinuations.

89
Pourtant cest encore dune voix pose quelle rpondit :
Oui. Je my trouvais trs bien et jtais absorbe par ma
lecture.
Cest l tout ce que vous pouvez nous apprendre ?
Cest tout.
Javais la trs nette impression que Mr Wells ntait pas
convaincu et quil la souponnait de taire bien dis choses.
Amy Hill, caissire de son tat, lui succda la barre. Le
17 juillet dans laprs-midi, confirma-t-elle, elle avait vendu une
feuille de papier timbr William Earl, aide jardinier Styles
Court. Ce dernier ainsi que Manning vinrent ensuite dclarer
la barre avoir contresign un document le mme jour, la
demande de Mrs Inglethorp. Manning affirma quil devait tre
16h30, tandis que William Earl situait ce moment un peu plus
tt.
Puis ce fut le tour de Cynthia Murdoch de tmoigner. En fait,
elle avait peu de choses dire, tant reste endormie jusquau
moment o Mrs Cavendish lavait tire de son sommeil.
Vous navez pas entendu tomber la table de chevet ?
Non, je dormais poings ferms.
Vous dormiez du sommeil du juste, approuva Mr Wells
avec un sourire. Merci, Miss Murdoch, ce sera tout
Miss Howard, sil vous plat.
Evie montra au coroner la lettre que lui avait adresse
Mrs Inglethorp le soir du 17. Bien sr Poirot et moi lavions dj
lue. Elle nclairait dailleurs en rien notre affaire. En voici la
reproduction :

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Mr Wells la fit passer aux membres du jury, qui
lexaminrent avec le plus grand soin.
Elle ne nous sera pas dun trs grand secours, soupira
lhomme de loi. Il ny est fait mention daucun dtail ayant trait
cet aprs-midi-l.
Pour moi, cest pourtant clair comme de leau de roche !
riposta Miss Howard. Elle prouve bien que ma pauvre vieille
amie avait compris quon stait fichu delle !
Rien de tel nest suggr dans ces quelques lignes, lit
remarquer le coroner.
Parce qumily na jamais su admettre ses erreurs. Mais
moi, je la connaissais bien ; elle voulait que je revienne.
Seulement pas question pour elle davouer que javais raison !
Oh non ! Elle a donc esquiv le problme. La plupart des gens
font pareil. Mais moi, ce nest pas mon genre !
Mr Wells eut du mal dissimuler un sourire, et il en allait de
mme, remarquai-je, de plusieurs des membres du jury.
Miss Howard et ses foucades taient bien connues de tous.
Ce qui est sr, reprit-elle en toisant le jury dun regard

91
mprisant, cest que tous ces papotages nous font perdre du
temps ! Papotez papotez papotez tout ce que vous voudrez !
Mais tout le monde sait trs bien que
Merci, Miss Howard, coupa le coroner qui ne voulait pas
en entendre davantage. Ce sera tout.
Je crois bien quil eut un soupir de soulagement lorsquelle
quitta la barre.
Le tmoignage suivant fit sensation. Ctait celui dAlbert
Mace, le prparateur en pharmacie, ce garon mince et nerveux,
au visage livide, qui nous avait rendu visite Leastways Cottage.
En rponse aux questions de Mr Wells, il dclina sa
qualification et indiqua quil ne travaillait au village que depuis
peu. Il remplaait le prparateur en titre appel sous les
drapeaux.
Ces prcisions tablies, le coroner en vint au fait :
Mr Mace, avez-vous rcemment vendu de la strychnine
sans ordonnance.
Oui, monsieur.
Quand cela sest-il pass ?
Lundi en fin daprs-midi, monsieur.
Lundi ? Pas plutt mardi ?
Non, monsieur. Lundi dernier, le 16 juillet.
Pourriez-vous nous rvler lidentit de votre acheteur ?
On aurait entendu une mouche voler.
Certainement, monsieur : il sagissait de Mr Inglethorp.
Tous les regards convergrent sur ce dernier, vivante-image
du flegme et de limpassibilit. Au moment o ces mots
accusateurs tombrent des lvres du prparateur, il eut un
tressaillement peine perceptible. Jaurais jur quil allait
bondir, mais il nen fit rien et se contenta dafficher un
tonnement remarquablement feint.
Mr Mace, tes-vous bien sr de ce que vous avancez ?
insista le coroner avec une certaine gravit.
Sr et certain, monsieur.
Et vous avez lhabitude de vendre ainsi de la strychnine
tout un chacun ?
Le pauvre garon parut se recroqueviller sous le regard
svre du coroner.

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Oh ! non, monsieur Bien sr que non ! Mais en
reconnaissant Mr Inglethorp, de Styles Court, je ne me suis pas
inquit. Il ma dit quil en avait besoin pour empoisonner un
chien.
En moi-mme, je compatissais. Quoi de plus humain, en
effet, que de se montrer arrangeant avec le chteau ?
Dautant que ce simple geste aurait pu inciter le hobereau
transfrer sa clientle de chez Coots la pharmacie locale.
Dhabitude, tout acheteur dune substance toxique ne doit-
il pas signer un registre que vous lui prsentez ?
Si, monsieur. Et cest ce qua fait Mr Inglethorp.
Pourriez-vous produire ce registre ?
Oui, monsieur.
Et le prparateur le tendit Mr Wells. Celui-ci mit fin au
supplice du pauvre garon aprs quelques mots de
remontrance.
Puis, tout le monde retint sa respiration et Alfred Inglethorp
fut appel son tour. Comprenait-il quel point la corde se
resserrait autour de son cou ? Le coroner ny alla pas par quatre
chemins :
Avez-vous achet, lundi soir dernier, de la strychnine dans
le but dempoisonner un chien ?
Non, rpondit Alfred Inglethorp dun ton parfaitement
calme. Styles Court, il ny a dailleurs quun chien de berger,
qui est en parfaite sant.
Vous niez donc avoir achet lundi dernier Mr Mace une
certaine quantit de strychnine sous ce prtexte ?
Je le nie.
Niez-vous galement ceci ? dit Mr Wells en lui tendant le
registre ouvert la page o tait appose sa signature.
Absolument. Lcriture est trs diffrente de la mienne, et
je peux vous le prouver sur-le-champ.
Tirant de sa poche une enveloppe usage, il y apposa sa
signature et la donna au jury. Les deux critures taient
effectivement trs dissemblables.
Alors comment expliquez-vous la dclaration de
Mr Mace ?
Mr Mace a d se tromper, rpondit froidement

93
Mr Inglethorp.
Un moment, le coroner hsita ; puis il demanda :
Simple formalit, Mr Inglethorp. Cela ne vous ennuie-t-il
pas de nous dire o vous vous trouviez en fin daprs-midi ce
lundi 16 juillet ?
Jai beau chercher je ne men souviens pas.
Cest absurde, Mr Inglethorp ! semporta le coroner.
Rflchissez encore.
Inglethorp secoua la tte :
Rien faire. Je crois que jtais sorti me promener.
Dans quelle direction ?
Aucune ide.
Le visage du coroner se ferma :
Vous promeniez-vous avec quelquun ?
Non.
Avez-vous rencontr quelquun en chemin ?
Non.
Dommage, commenta Mr Wells dun ton sec. Je dois en
conclure que vous refusez de nous dire o vous vous trouviez au
moment o Mr Mace affirme que vous entriez dans sa
pharmacie pour acheter de la strychnine.
Concluez comme il vous plaira.
Faites attention, Mr Inglethorp.
Poirot se trmoussait nerveusement.
Sacr nom ! murmura-t-il. Est-ce que cet imbcile tient
tre inculp ?
lvidence, Mr Inglethorp faisait mauvaise impression. Ses
vaines dngations nauraient pas convaincu un enfant. Quoi
quil en soit, le coroner sauta la question suivante, et Poirot
poussa un profond soupir de soulagement.
Vous avez eu une dispute avec votre pouse mardi 17 au
cours de laprs-midi, si mes renseignements sont bons.
Toutes mes excuses, rpliqua Mr Inglethorp, mais vos
renseignements sont mauvais. Je ne me suis pas querell avec
mon pouse, que jaimais tendrement. Cette histoire est fausse
de bout en bout. Jtais absent de Styles Court tout laprs-midi.
Quelquun peut-il tmoigner en ce sens ?
Vous avez ma parole ! rtorqua Mr Inglethorp avec

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hauteur.
Le coroner ne prit pas la peine de commenter cette rponse.
Deux tmoins sont prts jurer quils vous ont entendu
vous quereller avec votre femme, Mr Inglethorp
Ces tmoins se sont tromps.
Jtais dsaronn. Le calme et lassurance de cet homme me
sidraient. Je jetai un coup dil Poirot. Une expression de
jubilation avait envahi ses traits et je ne parvenais pas en
dceler la cause. tait-il enfin convaincu de la culpabilit
dInglethorp ?
Vous avez entendu les tmoins prcdents, reprit le
coroner. Avez-vous une thorie concernant les derniers mots de
votre pouse ?
Oui.
Nous vous coutons.
Cela me semble assez simple : la pice tait mal claire.
La taille et la corpulence du Dr Bauerstein sont trs proches des
miennes et il porte la barbe comme moi. Dans la lumire diffuse
de la chambre, ma pauvre femme, qui souffrait alors le martyre,
nous a confondus.
Eh ! murmura Poirot pour lui-mme. Mais cest une ide,
a !
Vous croyez que cest vrai ? soufflai-je.
Je nai pas dit a. Mais il faut reconnatre que cette
explication est ingnieuse.
Vous avez pris les derniers mots prononcs par ma femme
pour une accusation, continuait Alfred Inglethorp, alors quils
ntaient au contraire quun appel au secours.
Le coroner mdita un instant, puis demanda :
Sauf erreur de ma part, Mr Inglethorp, cest bien vous qui
avez rempli la tasse caf de votre femme et qui la lui avez
porte, ce soir-l ?
Je lai remplie, oui. Mais je ne la lui ai pas porte. Jen
avais lintention, quand jai t prvenu de la visite dun ami qui
mattendait la porte dentre. Jai donc laiss la tasse sur la
table du vestibule. Quand je suis revenu, quelques minutes plus
tard, elle ny tait plus.
Vraie ou fausse, cette affirmation ne me parut gure

95
disculper Inglethorp. Dans un cas comme dans lautre, il avait
eu tout le temps de verser le poison dans la tasse.
Dun petit coup de coude, Poirot me fit remarquer deux
hommes assis non loin de la porte. Le premier tait de petite
taille, brun, avec un visage de fouine et une expression ruse ; le
second tait grand et blond.
Perplexe, jinterrogeai Poirot des yeux, et il approcha ses
lvres de mon oreille :
Vous ne reconnaissez pas le plus petit des deux ?
Je secouai la tte.
Cest linspecteur James Japp, de Scotland Yard Jimmy
Japp. Lautre appartient aussi Scotland Yard. La situation
volue toute vitesse, mon bon ami.
Jobservai les deux hommes avec attention. Aucun des deux
ne ressemblait un limier du Yard, et jamais je naurais
souponn leur identit.
Jen tais l de mes rflexions quand le verdict me fit
sursauter :
Assassinat avec prmditation par un ou plusieurs
inconnus.

96
7

POIROT PAIE SES DETTES

En sortant des Stylites Arms, Poirot me prit le bras pour


mattirer lcart. Je ne tardai pas dcouvrir le but de la
manuvre : il guettait les deux hommes de Scotland Yard.
Lorsquils sortirent leur tour, Poirot accosta le plus petit
des deux :
Jai bien peur que vous ne me reconnaissiez pas,
inspecteur Japp
a, par exemple ! Mais cest mssieu Poirot ! sexclama
linspecteur avant dexpliquer son collgue : vous mavez
entendu parler de mssieu Poirot, non ? Lui et moi, on a fait
quipe en 1904, sur laffaire des faux dAbercrombie ce
salopard est tomb Bruxelles, vous vous souvenez. Ah ! ctait
une grande poque ; oui, mssieu ! Et le Baron Altara, vous
vous rappelez ? Encore un drle de truand ! Il avait russi
chapper toutes les polices dEurope. Mais nous lavons
pingle Anvers, et ce, grce mssieu Poirot
Je mtais approch tandis que schangeaient ces souvenirs
communs et Poirot me prsenta linspecteur Japp, qui lui-
mme nous prsenta le superintendant Summerhaye.
Je pense, messieurs, quil est inutile de vous demander
pourquoi vous tes ici aujourdhui, fit Poirot.
Japp eut un clin dil de connivence :
Cest assez vident, en effet. Tout comme ce cas, qui me
semble limpide.
Le visage de Poirot se fit grave :
Voil un point de vue que je ne partage pas.
Allons donc ! intervint Summerhaye pour la premire fois.
Laffaire est pourtant claire. Cet homme a t pris la main dans
le sac. Seule sa stupidit mtonne !
Cependant Japp scrutait le visage de Poirot.

97
Prudence, Summerhaye ! fit-il sur le ton de la plaisanterie.
Mssieu et moi sommes de vieilles connaissances, et son
jugement prime pour moi sur nimporte quel autre. moins
dune grossire erreur, jai limpression quil garde un atout
dans sa manche. Je me trompe, Mr Poirot ?
Poirot sourit :
Je suis parvenu certaines conclusions cest exact.
Si Summerhaye conservait une expression sceptique, Japp
continuait dobserver Poirot.
Jusquici, dit-il, nous navons vu cette affaire que de
lextrieur. Dans ce genre de cas, o le meurtre nest admis
quen premire conclusion de lenqute, Scotland Yard est trs
dsavantag. Il faut tre sur les lieux aussitt, et cest pourquoi
Mr Poirot a une longueur davance sur nous. Sans ce mdecin,
qui sest montr assez intelligent pour nous prvenir par
lintermdiaire du coroner, nous ne serions pas encore sur le
pied de guerre ! Mais vous, Mr Poirot, qui tes sur les lieux
depuis le dbut du drame, vous avez peut-tre glan quelques
indices intressants. Daprs les tmoignages que nous venons
dentendre, il est vident que Mr Inglethorp a empoisonn son
pouse, et si un autre que vous paraissait en douter, je lui
claterais de rire au nez ! Je suis mme surpris, je vous lavoue,
que le jury nait pas dj demand son inculpation pour meurtre
avec prmditation. Sans le coroner, qui ma sembl les freiner,
je suis sr que les jurs auraient conclu sa culpabilit.
Mais qui sait si vous navez pas dans votre poche un
mandat darrt son nom ? insinua Poirot.
Le masque impntrable du parfait policier tomba
immdiatement sur le visage dhabitude expressif de Japp.
Qui sait ? rpondit-il froidement.
Poirot lui jeta un regard pensif :
Messieurs, je tiens beaucoup ce que cet homme ne soit
pas arrt.
Et puis quoi, encore ? objecta Summerhaye, sarcastique.
Japp considrait Poirot avec une perplexit assez comique.
Soyez chic, Mr Poirot. Donnez-nous un dbut de piste,
vous qui suivez laffaire depuis le dbut Le Yard naime gure
commettre des erreurs, vous le savez.

98
Je le crois volontiers, approuva mon ami avec un
hochement de tte. Aussi, je peux vous dire une bonne chose :
utilisez votre mandat et arrtez Mr Inglethorp si vous le dsirez,
mais vous nen rcolterez aucun laurier : les charges contre lui
tomberont immdiatement ! Comme a !
Et il claqua des doigts pour illustrer son propos.
Le visage de Japp devint grave tandis que Summerhaye
poussait un grognement incrdule.
Pour ma part, jtais bahi. Une seule conclusion me vint
lesprit : Poirot avait perdu la tte !
Japp sortit son mouchoir et se tamponna le front.
Je ne peux prendre ce risque, Mr Poirot. En ce qui me
concerne, votre parole me suffit. Mais une partie de ma
hirarchie me demandera quelle mouche ma piqu. Ne
pourriez-vous clairer un peu ma lanterne ?
Sil le faut, concda Poirot aprs quelques secondes de
rflexion. Mais cest contre ma volont. On me force la main.
Jaurais prfr travailler dans le secret pour le moment, mais
votre remarque est justifie. Lavis dun inspecteur belge la
retraite, qui plus est ne peut suffire ! Et Alfred Inglethorp ne
doit pas tre arrt ! Jen ai fait le serment, mon ami Hastings
en est tmoin. Fort bien ! Alors, mon bon Japp, vous vous
rendez Styles sans plus attendre ?
Dici une demi-heure, seulement. Nous devons dabord
voir le coroner et le mdecin.
Bien. Jhabite la dernire maison du village : passez donc
me prendre, et nous ferons le chemin ensemble. Styles, vous
obtiendrez de Mr Inglethorp, ou plus probablement de moi-
mme, les preuves qui vous convaincront de linanit dune telle
accusation. Ce march vous convient-il ?
March conclu ! rpondit Japp, ravi. Et, au nom de
Scotland Yard, je vous remercie bien que je ne voie pas pour
linstant ce qui pourrait disculper ce Mr Inglethorp, je vous
lavoue ! Mais vous avez toujours eu tant de flair ! Eh bien,
tout de suite, mssieu !
Les deux policiers sloignrent dun pas vif, mais
Summerhaye avait conserv son air incrdule.
Alors, mon bon ami ! me lana Poirot avant que jaie eu le

99
temps douvrir la bouche. Quen pensez-vous ? Mon Dieu ! jai
eu quelques inquitudes, tout lheure ! Je naurais pas cru cet
individu entt au point de garder le silence. Il sest comport
comme un imbcile !
Hum ! Jy vois dautres explications que la sottise,
rpliquai-je. Sil nest pas souponn tort, quelle autre tactique
aurait-il pu adopter pour sa dfense ?
Mais il existe toutes sortes de faons plus ingnieuses les
unes que les autres ! scria Poirot. Tenez : imaginons que je sois
le criminel. Je peux inventer sept histoires tout fait crdibles !
Beaucoup plus convaincantes, en tout cas, que les froides
dngations quil leur a opposes !
Je ne pus mempcher de rire :
Mon cher Poirot, je suis persuad que vous seriez capable
dinventer soixante-dix histoires pour vous disculper. Mais
revenons aux choses srieuses. En dpit de ce que vous avez dit
aux inspecteurs du Yard, vous ne pouvez tout de mme plus
envisager linnocence de Mr Inglethorp ?
Et pourquoi moins maintenant quauparavant ? Il ny a
aucun lment nouveau.
Allons ! Les tmoignages sont accablants !
Un peu trop, mme
Nous passmes la grille de Leastways Cottage et gravmes les
marches dj familires.
Oui, trop accablants ! continua Poirot plus pour lui-mme
qu mon adresse. En rgle gnrale, les indices sont vagues et
peu parlants. On doit les examiner avec le plus grand soin, et les
passer au crible. Mais ici, tout concorde si parfaitement Non,
mon bon ami, le faisceau des preuves a t assembl avec un art
consomm, et sa perfection mme dessert son but !
Comment en arrivez-vous cette conclusion ?
Cest bien simple : tant que les indices contre Inglethorp
restaient de simples soupons imprcis, ils taient difficiles
rfuter. Mais, dans sa panique, le vritable criminel a tiss un
filet de prsomptions si serr autour dAlfred Inglethorp que le
moindre accroc le dchirera Devant mon silence dubitatif,
Poirot continua :
Abordons le problme sous langle suivant : a priori, nous

100
nous trouvons face un homme qui a dcid dempoisonner son
pouse. Daprs les bruits qui courent, il a vcu jusqualors
dexpdients, ce qui suppose une certaine ingniosit ;
contentons-nous de le crditer dun minimum de bon sens. Or,
comment prpare-t-il son forfait ? Effrontment, il se rend la
pharmacie du village et achte lui-mme de la strychnine, sous
un prtexte si ridicule quil ne tient pas deux secondes au
moindre examen. De plus, il nutilise pas le poison le soir mme,
mais attend davoir eu avec son pouse une altercation assez
violente pour que toute la maisonne en soit informe, ce qui,
bien entendu, attire tous les soupons sur lui. Enfin, il ne peut
ignorer que le prparateur de la pharmacie sera interrog ;
pourtant, il ne se cherche aucun alibi Allons donc ! Vous ne
me ferez jamais croire quon puisse tre assez stupide pour agir
de la sorte ! Seul un fou, un malade qui voudrait se suicider en
se servant du verdict de la justice, pourrait imaginer un tel
stratagme !
Pourtant, je ne vois toujours pas
Moi non plus, mon bon ami ! Je dois bien le reconnatre,
cette affaire me laisse perplexe, moi, Hercule Poirot !
Mais si vous le tenez pour innocent, comment expliquez-
vous quil ait achet de la strychnine ?
Le plus simplement du monde : ce ntait pas lui.
Mace la pourtant identifi !
Pardon, le prparateur a servi un individu arborant une
barbe noire semblable celle dAlfred Inglethorp, portant les
vtements dAlfred Inglethorp, qui sont assez reconnaissables,
ainsi que des lunettes semblables celles dAlfred Inglethorp.
Rappelez-vous que Mr Mace nest Styles Saint-Mary que
depuis une quinzaine de jours, et quil na sans doute vu Alfred
Inglethorp que de loin, dautant que Mrs Inglethorp avait pour
habitude de se fournir chez Coots, Tadminster.
Et vous en dduisez
Vous rappelez-vous, mon bon ami, les deux points que je
vous avais cits comme tant capitaux ? Laissons de ct le
premier pour linstant. Vous souvenez-vous du second ?
Le fait quAlfred Inglethorp affectionne les vtements
singuliers, quil porte une barbe noire et des lunettes ; cest bien

101
cela ?
Tout fait. prsent, imaginez quelquun qui voudrait
usurper la personnalit de John ou de Lawrence Cavendish. Le
pourrait-il aisment ?
Certes non, rpondis-je. Encore que, un bon comdien
Mais Poirot mempcha de poursuivre :
Et pourquoi donc la tche serait-elle malaise ? Je vais
vous le dire : parce que les deux frres Cavendish sont imberbes.
Or, pour parvenir une ressemblance acceptable avec lun ou
lautre en plein jour, il faudrait un acteur de gnie prsentant
dj quelque similitude morphologique avec son modle.
Reprenons le cas dAlfred Inglethorp. Il est beaucoup plus
simple : au premier abord, son apparence est largement
dtermine par sa barbe, ses vtements et les lunettes qui lui
cachent les yeux. Et ce que cherche avant tout un criminel
intelligent, cest loigner les soupons de sa personne, nest-ce
pas ? La meilleure faon de parvenir ce rsultat nest-elle pas
de les faire peser sur quelquun dautre ? Eh bien ! Dans laffaire
qui nous occupe, la victime de cette machination tait toute
trouve ! Il tait vident que tout le monde accepterait a priori
la culpabilit de Mr Inglethorp, mais le criminel a jug
ncessaire la prsence dune preuve tangible : do lachat du
poison. Lapparence dAlfred Inglethorp facilitait grandement la
russite de ce plan. De plus, vous vous en souvenez
certainement, le jeune Mace navait jamais parl
Mr Inglethorp. Comment aurait-il pu douter de lidentit dun
homme qui portait les mmes lunettes, la mme barbe et les
mmes vtements ?
Lloquence de Poirot memplissait dune sorte de
fascination.
Certes, dis-je, mais, mme en admettant cette hypothse,
pourquoi refuse-t-il de dire o il se trouvait lundi soir,
18 heures ?
Oui, pourquoi, en effet, approuva Poirot dun ton plus
calme. Sil tait arrt, il parlerait, je nen doute pas mais cette
solution est viter. Il est de mon devoir de lui dmontrer la
gravit de sa position actuelle. Il se tait pour cacher quelque fait
indigne. Sil na pas assassin sa chre pouse , comme il dit,

102
il nen reste pas moins une canaille une canaille qui a quelque
chose cacher, mme si cest sans rapport avec le meurtre de
Mrs Inglethorp.
Sur le moment, jadhrai la thorie de Poirot et me pris
chercher la nature de ce secret. Nanmoins je conservais une
nette prfrence pour la thse la plus vidente.
De quoi peut-il sagir ? murmurai-je.
Vous ne devinez pas ? dit Poirot avec un petit sourire.
Non. Et vous ?
Si, bien sr. Depuis quelque temps dj, javais ma petite
ide sur ce point ; et je lai dj vrifie.
Vous ne men avez pas parl, remarquai-je, assez vex.
Poirot carta les bras dans un geste de repentir :
Pardonnez-moi, mon bon ami, mais vous me paraissiez
assez peu rceptif. (Puis, sur un ton plus grave :) Jespre que
vous comprenez maintenant pourquoi son arrestation serait une
erreur ?
Cest possible, rpondis-je sans grande conviction.
En vrit, le sort de cet individu me laissait froid. Et je
pensais mme quune bonne dose de frousse ne lui ferait pas de
mal.
Poirot mobserva un moment avec attention, puis il poussa
un soupir et changea de sujet :
Allons, mon bon ami, abandonnons le cas dAlfred
Inglethorp. Quavez-vous appris des autres dpositions ?
Gure plus que ce que jen attendais.
Rien qui ait veill votre curiosit ?
Je pensai Mary Cavendish et prfrai luder la question :
De quelle faon ?
Eh bien, la dposition de Mr Lawrence Cavendish, par
exemple
Oh, Lawrence ! dis-je, soulag. Non, pas particulirement.
a a toujours t un garon nerveux et imprvisible.
Et quand il a suggr que sa mre tait peut-tre morte
par accident, cause de son fortifiant. Ltranget du propos ne
vous a pas frapp ?
Non, pas vraiment. Cela na rien dtonnant de la part dun
profane. Dailleurs, les mdecins ne se sont pas gns pour le

103
tourner en ridicule.
Justement. Mr Lawrence nest pas un profane. Cest vous-
mme qui mavez inform des tudes de mdecine quil a
poursuivies jusquau diplme
Cest pourtant vrai ! admis-je, tout dun coup trs frapp.
Je ny avais pas pens En effet, cest trs trange !
Son comportement est trange depuis le dbut, approuva
Poirot. De tous les habitants de Styles Court, il est le seul
capable dinterprter les symptmes de sa belle-mre comme
ceux dun empoisonnement la strychnine. Or, il est galement
le seul dfendre la thse dune mort naturelle. Je pourrais
comprendre que Mr John tienne un tel discours, car il est
ignorant en la matire et par nature dpourvu de toute
imagination. Mais Mr Lawrence Dcidment, non ! Et
aujourdhui mme, devant le jury, il suggre une explication
dont il ne peut ignorer labsurdit. Voil qui donne matire
rflexion, mon bon ami
Cest trs droutant, en effet.
Et noublions pas Mrs Cavendish, continua Poirot. Elle
non plus ne dit pas tout ce quelle sait. Comment interprtez-
vous son comportement ?
Je ne sais trop quen dduire. Jai beaucoup de mal
concevoir quelle puisse protger Alfred Inglethorp. Et pourtant,
cest limpression quelle donne.
Lair songeur, Poirot acquiesa :
Oui. Cest trs curieux. Ce qui ne fait aucun doute, cest
quelle a entendu beaucoup plus de cette conversation prive
que ce quelle a daign en rapporter au coroner.
Elle est pourtant la dernire personne que lon pourrait
souponner dcouter aux portes !
Cest exact. Mais au moins sa dposition ma-t-elle clair
sur un point : je mtais tromp laltercation sest bien
droule un peu plus tt dans laprs-midi que je ne le croyais,
vers 16 heures, comme la toujours affirm Dorcas.
Je navais jamais trs bien saisi limportance que mon ami
accordait ce dtail, et je le regardai dun air tonn.
Oui, reprit-il, bien des questions sont souleves par les
dpositions que nous avons entendues aujourdhui. Prenez le

104
Dr Bauerstein. Que faisait-il, debout et tout habill, une heure
aussi matinale ? Je suis stupfait que personne nait relev ce
fait.
Il est sujet aux insomnies, daprs ce quon ma dit, arguai-
je sans grande conviction.
Explication qui ne peut tre que trs bonne ou trs
mauvaise, jugea Poirot. Elle couvre tout sans rpondre rien,
voyez-vous. Il me faudra surveiller de prs notre trs brillant
Dr Bauerstein.
Avez-vous not dautres failles dans les dpositions ?
demandai-je avec une pointe de sarcasme dans la voix.
Mon bon ami, rpondit trs srieusement Poirot, mfiance
est de rigueur ds que vous dcouvrez que les gens ne vous
disent pas la stricte vrit. Et, moins dune grossire erreur de
ma part, il ny a gure quune personne, deux tout au plus, qui
aient parl sans rien dissimuler ni sans rien omettre.
Allons, Poirot ! La cause est entendue pour Lawrence et
Mrs Cavendish, mais John et Miss Howard ! Nont-ils pas dit la
vrit ?
Tous les deux, mon bon ami ? Lun deux, je vous
laccorde mais les deux
Cette rponse teinte dironie me fit un effet des plus
dplaisants. Le tmoignage de Miss Howard, sil navait quune
importance relative, tait empreint dune telle spontanit et
dune telle franchise que je navais pas envisag une seconde de
le mettre en doute. Nanmoins jprouvais un grand respect
pour la sagacit de Poirot, lexception de ses crises
denttement stupide , comme je nommais mentalement ces
moments-l.
Vous le pensez vraiment ? mtonnai-je. Miss Howard ma
toujours paru faire preuve dune honntet totale, pour ne pas
dire encombrante.
Poirot me lana un regard singulier que je ne pus dchiffrer.
Il parut sur le point de sexpliquer, puis se ravisa.
Quant Miss Murdoch, continuai-je, rien en elle ne
permet de suspecter le mensonge.
Certes. Mais nest-il pas curieux quelle nait peru aucun
bruit alors quelle dormait dans la chambre voisine ? Notez, en

105
revanche, que Mrs Cavendish, dont la chambre est situe
beaucoup plus loin, dans lautre aile de la maison, a fort bien
entendu la chute de la table de chevet.
Miss Murdoch est jeune, et elle jouit dun profond
sommeil, voil tout, avanai-je.
Ah, a ! Son sommeil devait tre fort profond, jen
conviens !
ce point de notre conversation, son ironie me drangeait.
Cest alors quon tambourina la porte dentre. Nous nous
penchmes par la fentre pour dcouvrir les deux hommes de
Scotland Yard qui nous attendaient dans la rue.
Poirot prit son chapeau. Dun mouvement dcid, il tordit les
pointes de sa moustache, puis pousseta sa manche qui nen
avait besoin que dans son imagination. Enfin il donna le signal
du dpart. Nous rejoignmes les deux policiers dans la rue et
notre petit groupe prit la direction de Styles Court.
Je crois que larrive des hommes du Yard provoqua un
certain choc, en particulier chez John. Pour avoir entendu les
conclusions du jury, il savait pourtant que leur venue ne pouvait
tarder. En tout cas, il parut prendre conscience de la situation
avec une acuit toute nouvelle.
Tandis que nous cheminions vers Styles Court, Poirot et
Japp avaient discut voix basse. Linspecteur demanda aux
occupants de la maison, lexclusion des domestiques, de nous
rejoindre dans le salon. La raison de cette runion mapparut
aussitt : le moment tait venu pour Poirot de dmontrer que
ses dires ntaient pas de simples rodomontades.
Pour ma part, jtais assez pessimiste. Poirot avait peut-tre
dexcellentes raisons de croire Alfred Inglethorp innocent, il
devrait nanmoins fournir des preuves solides quelquun de la
trempe de Summerhaye et je doutais fort que mon ami y
parvnt.
Il ne fallut pas longtemps pour que nous nous trouvions tous
assembls dans le salon. Japp ferma la porte. Toujours courtois,
Poirot disposa des chaises pour tout le monde. Les hommes de
Scotland Yard taient lobjet de lattention gnrale. Je crois
qu cet instant chacun prit pleinement conscience quil ne
sagissait pas dun mauvais rve mais de la ralit. Nous avions

106
tous dj entendu parler de ce genre dhistoires, mais cette fois
nous tions les acteurs du drame. Demain, tous les quotidiens
dAngleterre annonceraient, grand renfort de manchettes
accrocheuses :
MYSTRIEUSE TRAGDIE DANS LE COMT DESSEX
UNE RICHE LADY EMPOISONNE
Les articles seraient illustrs de photographies de Styles
Court et dinstantans de la famille la sortie de la sance des
dpositions , car le photographe local navait pas chm !
Toutes ces histoires que chacun a lues une centaine de fois dans
son journal et qui narrivent quaux autres, jamais vous. Et
pourtant, dans cette demeure o nous nous trouvions, un
assassinat avait bel et bien t commis, et nous avions en face
de nous les inspecteurs chargs de lenqute . Toutes ces
penses dfilrent dans mon esprit dans les quelques secondes
qui prcdrent lintervention de Poirot.
Le fait que ce ft lui qui prt la parole et non les inspecteurs
du Yard parut surprendre tout le monde.
Mesdames et messieurs, dit-il avec une petite courbette
digne dun confrencier en vogue, jai souhait cette runion
dans un but bien prcis, qui intresse plus particulirement
Mr Alfred Inglethorp.
Inconsciemment, je suppose que les autres avaient loign
leur chaise de lhomme, car il tait assis un peu lcart.
lnonc de son nom, il tressaillit lgrement.
Mr Inglethorp, dit mon ami en se tournant vers lui, une
ombre trs noire plane sur cette demeure : celle du meurtre.
Inglethorp acquiesa, lair accabl.
Ma pauvre femme, balbutia-t-il. Pauvre mily ! Cest
terrible
Je nai pas limpression, monsieur, que vous compreniez
vraiment quel point la situation pourrait se rvler terrible
pour vous.
Et pour se faire mieux comprendre, Poirot ajouta :
Vous courez un trs grave danger, Mr Inglethorp.
Les deux hommes du Yard sagitrent sur leurs siges, et
jimaginais la formule rituelle : Tout ce que vous direz pourra
tre retenu contre vous , articule mentalement par

107
Summerhaye.
Suis-je assez clair, monsieur ?
Non ! Que voulez-vous dire ?
Je veux dire, martela Poirot, que vous tes souponn
dempoisonnement lencontre de votre pouse.
Un cri de surprise courut dans lassistance. Inglethorp se
leva dun bond.
Dieu Tout-Puissant ! scria-t-il. Moi, empoisonner mon
mily adore ! Mais quelle ide monstrueuse !
Poirot lobservait avec insistance :
Je crois que vous navez pas t sensible limpression
dsastreuse qua provoque votre attitude lors des dpositions.
Mr Inglethorp, aprs ce que je viens de vous apprendre,
refuserez-vous toujours de nous dire o vous vous trouviez
lundi 18 heures ?
Avec un gmissement, lhomme se laissa retomber sur chaise
et se cacha le visage dans ses mains. Poirot approcha de lui
jusqu le dominer de sa petite taille.
Parlez ! scria-t-il dune voix menaante.
Dans un effort de volont, Inglethorp releva la tte et secoua
lentement sans marquer le moindre flchissement.
Vous refusez ?
Non Je me refuse croire que quiconque puisse tre
assez monstrueux pour maccuser dune telle horreur.
Avec lair sombre de quelquun qui vient de prendre ne grave
dcision, Poirot conclut :
Soit. Il est donc de mon devoir de parler votre place.
Alfred Inglethorp leva vers lui un regard incrdule.
Vous ? Comment le pourriez-vous ? Vous ne pouvez savoir
que Il se tut brusquement. Poirot se retourna vers nous :
Mesdames et messieurs, veuillez couter ce que je vais
dire ! Moi, Hercule Poirot, jaffirme que lindividu qui est entr
lundi 18 heures dans la pharmacie pour y acheter de la
strychnine ntait pas Mr Inglethorp, car ce moment-l ledit
Alfred Inglethorp raccompagnait chez elle Mrs Raikes, et tous
deux revenaient dune ferme voisine. Je peux produire ici au
moins cinq tmoins qui jurent les avoir vus ensemble
18 heures ou peu aprs. Or, comme vous ne lignorez

108
certainement pas, la ferme de lAbbaye, domicile de Mrs Raikes,
se trouve plus de trois kilomtres du village. Par consquent,
lalibi est indiscutable !

109
8

NOUVEAUX SOUPONS

Un silence stupfait tomba sur lassistance. Japp, qui


semblait le moins surpris de nous tous, fut le premier prendre
la parole :
Ma parole ! Vous tes ahurissant ! Sexclama-t-il. Mais
entendons-nous bien, Mr Poirot. Vous tes sr de vos tmoins,
jimagine ?
Tenez, voici leurs noms et adresses. Je vous laisse les
interroger ; vous pourrez constater par vous-mme quils sont
dignes de foi.
Je nen doute pas un instant, lassura Japp. (Puis, baissant
le ton :) Je vous suis trs reconnaissant. Avec cette arrestation,
nous aurions fait une drle de boulette ! (Il se tourna vers
Inglethorp :) Pardonnez-moi ma curiosit, mais jaimerais bien
savoir ce qui vous empchait de nous avouer a au cours des
dpositions ?
Je peux vous en donner la raison, intervint Poirot. Une
rumeur insistante courait
Aussi fausse que mchante ! scria Mr Inglethoip dune
voix aigu.
Et Mr Inglethorp souhaitait avant tout quaucun scandale
nclate pour le moment. Cest bien cela ?
Cest exact. Avec ma pauvre mily qui nest mme pas
encore enterre, vous pouvez bien comprendre que je voulais
couper court toute nouvelle rumeur mensongre !
Pour tre tout fait franc avec vous, monsieur, dit Japp, je
prfrerais les pires rumeurs sur mon compte une inculpation
pour meurtre. Et je crois pouvoir affirmer que votre dfunte
pouse aurait t de mon avis. Sans la prsence providentielle
de Mr Poirot, vous auriez t arrt, cest sr et certain !
Jai agi stupidement, cest un fait, reconnut Inglethorp.

110
Mais vous nimaginez pas quel point on ma rendu la vie
impossible, inspecteur, ni combien jai t calomni !
Ce disant, il regarda Evelyn Howard dun il mauvais. Japp
se tourna vers John Cavendish.
prsent, monsieur, je voudrais visiter la chambre de la
dfunte, si vous ny voyez pas dinconvnient, ensuite jaurai un
petit entretien avec les domestiques. Mais ne vous drangez
pas : Mr Poirot me servira de guide.
Tandis quils sortaient tous du salon, Poirot, dun signe
discret, minvita le suivre ltage. L, il me prit par le coude
et mattira lcart.
Vite, allez dans lautre aile de la maison. Restez derrire la
porte matelasse et nen bougez pas jusqu ce que je vous y
retrouve.
Sur ces mots il me planta l et rejoignit les hommes du Yard.
Je suivis ses instructions la lettre et allai me poster derrire
la porte de service, bien que lutilit de ma prsence cet
endroit me restt totalement incomprhensible. Pourquoi
monter la garde cet endroit prcis ? Tout en rflchissant, je
surveillais le couloir devant moi. Une explication me vint
lesprit : lexception de celle de Cynthia, toutes les chambres
donnaient sur cette aile gauche. Peut-tre devais-je noter tout
mouvement dans le couloir ? Les minutes scoulrent. Jtais
rest au poste une bonne vingtaine de minutes sans voir
personne quand Poirot me rejoignit enfin.
Vous navez pas boug ?
Non. Je suis rest ici tout le temps, aussi immobile quune
statue. Et il ne sest rien pass.
Ah ! sexclama-t-il.
Je naurais pu dire sil manifestait l sa joie ou sa dception.
Et vous navez rien vu ?
Absolument rien.
Mais sans doute avez-vous entendu quelque chose ? Un
bruit sourd ? Alors, mon bon ami ?
Rien.
Comment est-ce possible ? Ah ! Mais voil qui me
contrarie grandement ! Je suis dhabitude plutt adroit Voyez-
vous, je nai fait quun petit mouvement je connais fort bien la

111
prcision de mes mouvements de la main gauche, et la table
de chevet sest renverse !
Il semblait en proie une dception si purile que je
mempressai de le rconforter :
Allons, mon cher, cela na pas dimportance ! Votre succs
clatant, tout lheure dans le salon, vous est sans doute mont
la tte. Laissez-moi vous dire que vous avez tonn tout le
monde ! Les relations de Mr Inglethorp avec Mrs Raikes doivent
tre plus srieuses que nous ne le pensions pour quil refuse
ainsi de parler. Et maintenant, quelle va tre votre ligne
daction ? O sont nos amis du Yard ?
Ils sont descendus interroger les domestiques. Je leur ai
montr tous nos indices. la vrit, Japp ma quelque peu
du : il manque de mthode
ce moment je cessai de lcouter et regardai par la fentre.
Bonjour ! criai-je en reconnaissant larrivant. (Puis,
ladresse de Poirot :) Cest le Dr Bauerstein. Je crois que je
partage votre opinion son sujet, Poirot : je naime pas cet
homme-l.
Il est intelligent, marmonna Poirot, pensif.
Diablement intelligent, a oui ! Je ne vous cache pas que
ltat dans lequel il est arriv mardi soir ma rjoui le cur !
Vous nen avez aucune ide !
Et je lui relatai la msaventure du mdecin.
Il ressemblait un pouvantail moineaux ! conclus-je.
Couvert de boue de la tte aux pieds !
Vous lavez vu ? de vos yeux vu ?
Oui. Ctait juste aprs le repas. videmment, il ne tenait
pas entrer comme a dans le salon, mais Mr Inglethorp a
insist.
Poirot me saisit brusquement par les paules. Il paraissait en
proie une vritable frnsie.
Quoi ? scria-t-il. Le Dr Bauerstein tait Styles Court
mardi soir ? Et vous ne men avez rien dit ! Pourquoi ? Mais
pourquoi ne men avez-vous pas parl ?
Allons, mon cher Poirot ! Je navais pas pens que ce
dtail vous intresserait ce point. Je ne savais pas que sa
prsence ici revtait une telle importance.

112
Mais cest de la plus haute importance, au contraire !
Ainsi, le Dr Bauerstein tait ici mardi soir, le soir du meurtre !
Hastings, ne comprenez-vous pas ? Cela change tout !
Absolument tout !
Jamais encore je ne lavais vu aussi boulevers. Il me relcha
et, dun geste machinal, redressa deux bougies sur le chandelier.
Cela change tout, oui, marmonna-t-il encore.
Il parut soudain prendre une dcision :
Allons ! dit-il. Il nous faut agir sur-le-champ. O se trouve
Mr Cavendish ?
Nous trouvmes John dans le fumoir. Poirot laborda sans
prambule :
Mr Cavendish, jai faire Tadminster : un nouvel indice
vrifier. Puis-je me permettre demprunter votre automobile ?
Mais bien sr ! Vous voulez partir tout de suite ?
Si possible.
John sonna et ordonna quon avant la voiture. Dix minutes
plus tard, nous sortions du parc et prenions vive allure la
route de Tadminster.
Maintenant, mon cher Poirot, allez-vous finir par me dire
de quoi il retourne ? demandai-je, rsign.
Mon bon ami, vous pouvez le deviner en partie vous-
mme. Il vous est sans doute apparu que la disculpation de
Mr Inglethorp changerait bien des donnes. Nous devons
prsent rsoudre une nigme entirement nouvelle. Nous avons
la certitude quune personne au moins Mr Inglethorp na
pas achet la strychnine, et nous avons balay les faux indices.
Voyons maintenant les vrais. lexception de Mrs Cavendish,
qui jouait au tennis avec vous, nimporte qui a pu se faire passer
pour Alfred Inglethorp lundi soir. Jai vrifi. Dautre part, si
nous en croyons sa dposition, il a pos la tasse de caf sur la
table du vestibule. Depuis le dbut de lenqute, personne na
t trs attentif ce dtail, mais il prend prsent un relief tout
particulier. Nous devons dcouvrir qui a finalement apport ce
caf Mrs Inglethorp, ou qui a travers le vestibule alors que la
tasse tait encore sur la table. Daprs votre rcit, nous pouvons
affirmer que seules deux personnes nont pu se trouver
proximit de la tasse de caf : Mrs Cavendish et Miss Cynthia.

113
Tout fait exact.
Je ressentis un soulagement indicible : ainsi Mary Cavendish
ne pouvait tre souponne.
Pour disculper Alfred Inglethorp, poursuivit Poirot, jai d
dvoiler mes batteries plus tt que je ne laurais voulu. Tant
quil pouvait me croire acharn dmontrer la culpabilit
dInglethorp, le vritable meurtrier ne se mfiait pas trop de
moi. prsent il sera doublement sur ses gardes Dites-moi,
Hastings, vous ne souponnez personne en particulier ?
Jeus un moment dhsitation. Pour dire la vrit, le matin
mme une ide assez extravagante mavait travers lesprit
une ou deux reprises. Bien quelle met sembl stupide, je ne
pouvais la chasser.
Cest peine un soupon, dis-je voix basse. Et cest
tellement absurde !
Allons ! mencouragea Poirot. Ne soyez pas si timor !
Dites. Il faut toujours couter la petite voix de son intuition !
Trs bien : cest insens, et je le sais, mais je ne peux
mempcher de penser que Miss Howard na pas dit tout ce
quelle savait.
Miss Howard ?
Oui Vous allez vous moquer
Certainement pas. Pourquoi ?
Cest plus fort que moi. Jai limpression que nous lavons
carte de la liste des suspects un peu trop facilement, sur le
simple fait quelle se trouvait loin Dr Styles Court. Mais une
vingtaine de kilomtres, ce nest pas grand-chose. En
automobile, il ne faut gure plus dune demi-heure pour les
parcourir. Alors pouvons-nous tre tout fait srs quelle tait
absente la nuit du meurtre ?
Nous le pouvons, mon ami, rpondit Poirot ma grande
surprise. Un de mes premiers soucis a t de tlphoner
lhpital o elle travaille.
Et alors ?
Eh bien, elle tait de garde mardi aprs-midi. Un convoi
de blesss que lon nattendait pas est arriv dans la journe.
Devant ce surcrot de travail, Miss Howard a trs gentiment
offert de faire une garde de nuit, ce dont on lui a t fort

114
reconnaissant. Voil qui rgle la question.
Ah ! fis-je, quelque peu dpit. En fait, cest sa violence
lgard de Mr Inglethorp qui mavait alert. Je persiste croire
quelle ferait nimporte quoi pour lui nuire. Et jai pens quelle
savait peut-tre quelque chose propos de ce testament qui a
disparu. Elle le dteste au point quelle aurait trs bien pu brler
le dernier testament en date par mprise, croyant dtruire celui
qui avantageait Mr Inglethorp.
Pour vous, sa haine est exagre ?
Eh bien oui. Elle est tellement violente ! Cest se
demander si cette femme nest pas un peu dtraque.
Mais Poirot secoua la tte avec la plus grande nergie :
Non, non. L vous faites fausse route. Aucune faiblesse
desprit, aucune dgnrescence chez Miss Howard, je vous
lassure. Elle est lexemple mme du bon sens britannique. Cest
une femme lesprit aussi robuste que le corps.
Pourtant sa haine envers Mr Inglethorp prend des allures
dobsession. Ma premire ide, bien ridicule jen conviens, tait
quelle avait voulu lempoisonner, lui, et que par le plus grand
des hasards cest Mrs Inglethorp qui avait absorb le poison.
Mais prsent, la chose me parat impossible. Ma thorie tait
absurde
Pourtant, sur un point vous tes dans le vrai. Cest faire
preuve de sagesse que de souponner tout le monde tant que
linnocence de chacun nest pas tablie de faon rationnelle et
satisfaisante pour lesprit. Quels arguments peut-on donc
opposer la thse selon laquelle Miss Howard aurait
dlibrment empoisonn Mrs Inglethorp ?
Quelle ide ! mexclamai-je. Elle lui tait totalement
dvoue !
Pffttt ! siffla Poirot agac. Vous raisonnez comme un
enfant ! Si Miss Howard tait capable dempoisonner
Mrs Inglethorp, elle serait non moins capable de faire croire
son dvouement. Non, nous devons chercher dans une autre
direction. Vous trouvez sa rancur envers Alfred Inglethorp
exagre, et je suis daccord avec vous sur ce point. Mais je ne
partage pas les dductions que vous en tirez. Jai dfini moi-
mme un certain schma, qui me semble juste, mais je prfre

115
nen pas parler pour linstant. Daprs moi, il existe une raison
majeure qui empche Miss Howard de faire une coupable
plausible.
Et laquelle ?
Le mobile, qui est la base de chaque meurtre. Or, la mort
de Mrs Inglethorp ne pouvait nullement profiter
Miss Howard.
Mrs Inglethorp naurait-elle pu rdiger un testament en sa
faveur ? hasardai-je aprs un temps de rflexion.
Poirot rpondit dun simple signe de tte ngatif.
Cest pourtant une hypothse que vous avez soumise
Mr Wells, lui rappelai-je ce qui le fit sourire.
Fausse piste. Je ne dsirais pas dvoiler le vritable nom
que javais lesprit. Miss Howard ayant une fonction trs
similaire, je lai cite la place.
Il nen reste pas moins que Mrs Inglethorp aurait pu agir
ainsi. Pourquoi ce testament rdig laprs-midi prcdant sa
mort naurait-il pu
Mais Poirot secoua la tte avec une telle conviction quil
marrta net.
Non, mon bon ami. Dailleurs jai dj une petite thorie
quant au contenu de ce testament. Et je peux vous garantir une
chose : il ntait pas en faveur de Miss Howard.
Bien que les raisons dune telle certitude me fussent encore
incomprhensibles, je ne la mis pas en doute.
Fort bien, fis-je avec un soupir rsign. Nous mettrons
donc Miss Howard hors de cause. Mais je tiens vous signaler
que je ne la souponnais quen fonction de ce que vous aviez dit
de sa dposition
Pouvez-vous me rappeler mes propos ce sujet ?
demanda Poirot, quelque peu tonn.
Vous ne vous en souvenez pas ? Je lavais cite, tout
comme John Cavendish, comme ne faisant pas partie des
suspects possibles, et
Ah, oui ! Cela me revient
Il semblait un peu perdu mais se reprit rapidement.
Au fait, Hastings, jaimerais vous demander un service.
Bien sr. De quoi sagit-il ?

116
La prochaine fois que vous vous trouverez seul avec
Lawrence Cavendish, je voudrais que vous lui disiez ceci : Jai
un message pour vous de la part de Poirot : Retrouvez la tasse
caf manquante et vous retrouverez la paix ! Ni plus. Ni
moins.
Retrouvez la tasse caf manquante et vous retrouverez
la paix ! rptai-je, perplexe. Cest bien a ?
Cest parfait.
Mais quest-ce que a signifie ?
Ah ! a je vous le laisse deviner ! Vous avez tous les faits en
main, mon ami ! Rptez-lui la phrase, et notez bien ce quil
vous rpondra.
Daccord. Mais tout ceci est bien mystrieux !
Cependant nous roulions dj dans Tadminster et Poirot prit
la direction du laboratoire danalyses.
Aussitt le moteur arrt, il sauta du vhicule et entra dans
le local. Quelques minutes plus tard, il en ressortait.
Voil qui est fait !
Et quaviez-vous faire ici ? demandai-je, impatient den
savoir plus.
Jai confi un chantillon aux fins danalyse.
Un chantillon de quoi ?
Du cacao prlev dans la casserole. Les bras men
tombaient.
Mais il a dj t analys ! finis-je par mexclamer. la
demande du Dr Bauerstein lui-mme. Et je crois mme me
souvenir que vous avez ri lide que le cacao pouvait contenir
de la strychnine !
Je sais fort bien que le Dr Bauerstein la fait analyser,
rpondit calmement Poirot.
Mais alors ?
Javais simplement envie dune seconde analyse, voil
tout.
Et je ne pus rien en tirer dautre. Je nen tais pas moins fort
intrigu. Je ne voyais cette dmarche ni rime ni raison.
Nanmoins, ma confiance en lui ne sen trouva pas branle. Si
javais eu quelque motif de douter de ses mthodes, la manire
clatante dont il avait dmontr linnocence de Mr Inglethorp

117
avait balay tous mes doutes son gard.
Lenterrement de Mrs Inglethorp eut lieu le lendemain. Et, le
lundi, comme je descendais assez tard pour prendre mon petit
djeuner, John mattira lcart. Il voulait minformer du dpart
imminent de Mr Inglethorp, qui avait dcid de sinstaller aux
Stylites Arms le temps de prendre ses dispositions.
Cest un vritable soulagement pour nous, ajouta mon ami
avec la plus grande honntet. Sa prsence nous tait dj
pnible, lorsque nous le souponnions ; mais je vous jure que
cest pire maintenant, car nous nous sentons tous coupables. Il
faut bien le reconnatre : notre attitude tait odieuse. Certes,
tout paraissait laccuser Je ne vois pas comment on pourrait
nous reprocher davoir conclu sa culpabilit. Mais les faits
sont l : nous nous trompions, et nous nous sentons tous un peu
mal laise : nous devrions lui prsenter nos excuses, mais cest
bien difficile car aucun de nous na pour autant envers lui
davantage de sympathie quavant ! La situation est bien
dlicate, et je lui sais gr davoir le tact de quitter les lieux. Dieu
merci, ma mre ne lui a pas lgu Styles Court ! Quil garde
largent, je ny vois pas dinconvnient ! Mais je naurais pu
supporter quil devienne le matre ici !
Mais aurez-vous les moyens dentretenir la proprit ?
Oh, oui ! Bien sr, nous devrons acquitter les droits de
succession, mais la moiti de largent laiss par mon pre est
destine Styles Court. De plus, Lawrence va rester avec nous
pour le moment, donc sa part sajoute lensemble. Dans les
premiers temps, notre budget sera serr, car, comme je vous lai
dit, mes finances ne sont gure brillantes. Nanmoins les
cranciers accepteront un dlai.
Le dpart imminent dAlfred Inglethorp avait singulirement
allg latmosphre, et nous prmes le petit djeuner le plus
dtendu depuis le drame. Cynthia, que son entrain naturel avait
remise daplomb, tait redevenue la jolie jeune fille dynamique
que nous connaissions. lexception de Lawrence, toujours
aussi sombre et nerveux, nous tions tous assez enjous et
confiants en un avenir plein de promesses.
Bien entendu, la presse, grand renfort de titres tapageurs,
avait largement comment la tragdie. La biographie de chacun

118
des habitants de Styles Court avait voisin avec les insinuations
les plus subtiles. On assurait bien sr que la police tait sur une
piste. Bref, rien ne nous fut pargn. Hasard de lactualit, les
oprations militaires marquaient le pas, et les pigistes en mal de
copie se jetrent sur ce crime mondain. La mystrieuse affaire
de Styles devint le sujet de conversation la mode.
Cette priode est-il besoin de le prciser fut trs pnible
pour les Cavendish. Des journalistes assigeaient la maison sans
relche. Comme on leur refusait lentre, ils rdaient dans le
village et sillonnaient le parc, ne manquant aucune occasion de
photographier tout membre de la famille qui risquait son nez
dehors. Nous submes tous le tourbillon dune publicit dont
nous nous serions bien passs. Les hommes du Yard passaient
les lieux au peigne fin, examinaient le moindre dtail, posaient
une foule de questions, il de lynx et bouche cousue tout la
fois. Quelle piste privilgiaient-ils ? Leur enqute progressait-
elle ou finirait-elle dans les archives la section des affaires
classes ? Nous nen avions aucune ide.
Je terminais mon petit djeuner lorsque Dorcas vint me
trouver, lair mystrieux. Elle avait quelque chose me confier.
Bien sr, Dorcas. Parlez, je vous coute.
Eh bien, voil, monsieur : vous verrez srement le
monsieur belge dans la journe (Et comme jacquiesais :)
Vous vous souvenez, monsieur, comme il a insist pour savoir si
ma matresse ou quelquun dautre possdait un vtement
vert ?
Bien sr ! Vous en avez trouv un dans la maison ? fis-je,
soudain trs intress.
Non, monsieur. Mais je me suis souvenue de ce que les
jeunes messieurs (Lawrence et John taient toujours les
jeunes messieurs pour la domestique) appelaient leur
malle aux dguisements . Cest un grand coffre rempli de
vtements usags, de costumes de fantaisie et de bricoles dans
ce genre-l, monsieur. Il se trouve dans le grenier. Dun seul
coup, jai pens quil contenait peut-tre quelque chose de vert.
Alors, si vous vouliez bien en parler au monsieur belge,
monsieur
Je le ferai, promis-je.

119
Merci bien, monsieur. Lui, cest un vrai gentleman. Pas
comme ces deux policiers de Londres qui fouinent partout et
interrogent tout le monde. En gnral, je nai pas beaucoup de
got pour les trangers. Mais si jen crois les journaux, ces
Belges sont de braves gens. Pas des trangers comme les autres,
quoi ! Et votre ami est un vritable gentleman.
Brave Dorcas ! Elle se tenait l devant moi, son visage franc
lev vers le mien, et je ne pouvais mempcher de penser quelle
tait une digne reprsentante de cette race de domestiques
lancienne qui se fait, hlas ! de plus en plus rare.
Je rsolus de descendre au village sans tarder, afin davertir
Poirot. Je neus que la moiti du chemin parcourir, car il
venait en sens inverse. Aussitt, je lui rapportai les propos de la
domestique.
Ah ! cette brave Dorcas ! Eh bien, nous allons jeter un
coup dil ce coffre, bien que Enfin, peu importe !
Nous pntrmes dans la maison par une porte-fentre. Le
vestibule tait dsert, et nous montmes directement au grenier.
Le coffre en question tait bien l, dun modle ancien,
joliment dcor de clous en cuivre, et il dbordait de vtements
en tous genres.
Sans prcautions particulires Poirot entreprit de renverser
le tout sur le sol. Nous tombmes sur deux pices dtoffes
vertes, de teintes diffrentes, que Poirot carta sans hsiter. Il
paraissait assez peu convaincu par cette recherche, comme sil
nen esprait pas grand-chose. Soudain il poussa un cri de
surprise.
Quy a-t-il ?
Regardez !
Il avait presque vid le coffre. Tout au fond, venait
dapparatre une magnifique barbe dun noir de jais Poirot sen
saisit, la tourna et la retourna, plong dans un examen attentif.
Oh ! oh ! fit-il. Oh ! oh ! voil un postiche flambant neuf
Il hsita une seconde, replaa la barbe l o il lavait trouve
et les diverses toffes par-dessus. Puis il sortit du grenier dun
pas rapide et descendit jusqu loffice o je le suivis. Nous
trouvmes Dorcas occupe frotter largenterie.
Nous venons de fouiller le coffre que vous avez signal

120
mon ami, lui annona Poirot aprs lavoir salue avec infiniment
de courtoisie. Et je vous suis trs reconnaissant de cette
indication. Nous y avons dcouvert une belle collection de
vtements. Si je puis me permettre une telle question, servent-
ils frquemment ?
vrai dire, monsieur, moins souvent qu une certaine
poque. Mais les jeunes messieurs donnent encore de temps
autre ce quils appellent une soire costume . Parfois, on
samuse vraiment beaucoup ! Mr Lawrence est dun comique,
ces moments-l ! Je me souviendrai toujours du soir o il stait
habill en Char de Perse. Cest une sorte de roi dOrient. Il
tenait le grand coupe-papier la main, et il ma dit : Prenez
garde, Dorcas ! Manquez-moi de respect, et je vous coupe la tte
avec ce cimeterre que jai aiguis spcialement pour la soire !
Miss Cynthia stait habille en apache , une sorte de coupe-
jarrets franais, si jai bien compris. Il fallait la voir ! Jamais
vous ne croiriez quune gentille jeune fille comme elle puisse
jouer aussi bien les graines de potence ! Personne ne lavait
reconnue !
Ces soires devaient tre trs amusantes, je nen doute
pas, approuva Poirot avec bienveillance. Quand il sest dguis
en Shah de Perse, je suppose que Mr Lawrence portait la belle
barbe noire qui se trouve dans le coffre ?
Dorcas eut un large sourire.
Il avait bien une barbe, monsieur. Je men souviens
comme si ctait hier parce quil mavait emprunt deux
cheveaux de laine pour la confectionner. De loin, elle avait
vraiment lair naturelle. Mais je ne savais pas quil y avait une
fausse barbe dans la malle aux costumes . Cest quon la
achete il y a peu. Je me souviens dune perruque rousse, mais
cest tout. Pour imiter la barbe, ils utilisent en gnral du
bouchon brl, et cest diablement difficile faire partir !
Miss Cynthia sen tait servie une fois pour se dguiser en
ngresse, et ensuite elle a eu toutes les peines du monde se
dbarbouiller !
Lorsque nous nous retrouvmes dans le vestibule, Poirot
tait pensif.
Dorcas ne sait rien de cette barbe noire, fit-il.

121
Vous croyez que cest celle-l ? murmurai-je aussitt.
mon avis, oui. Avez-vous remarqu la faon dont elle est
taille ?
Non.
Exactement comme celle de Mr Inglethorp. Et jai trouv
plusieurs mches de cheveux coups. Mon ami, tout cela est
bien mystrieux.
Qui la cache dans le coffre, voil la question !
Quelquun de trs astucieux, rtorqua Poirot dun ton sec,
et qui a choisi lendroit de la maison o cette barbe aurait sa
place normale. Oui, il est intelligent. Mais nous le serons plus
encore en lui faisant croire que nous ne le sommes pas du tout !
Jtais tout fait de cet avis.
Et pour ce faire, mon bon ami, vous allez mtre fort utile.
Ce compliment me flatta, dautant qu certains moments
javais eu la trs nette impression que Poirot ne mapprciait pas
ma juste valeur. Lair songeur, il me considra quelques
secondes :
Oui, votre aide me sera extrmement prcieuse.
Jen prouvais un vif plaisir, mais je dus aussitt dchanter :
Maintenant, ce quil faut, cest que je me trouve un alli
dans la place.
Mais je suis l ! minsurgeai-je.
Certes. Mais ce nest pas suffisant.
Jtais offusqu. Poirot le remarqua et il sempressa
dajouter :
Ne vous mprenez pas, mon bon ami. Tout le monde sait
que nous travaillons ensemble. Or, il nous faut un alli quon ne
souponne pas.
Ah, je comprends ! Que diriez-vous de John ?
Non, je ne crois pas
Pas assez brillant, peut-tre, ce cher garon ? reconnus-je
aprs rflexion.
Tiens, voici Miss Howard ! fit brusquement Poirot. Cest
elle quil nous faut. Elle ne me porte pas dans son cur depuis
que jai disculp Mr Inglethorp. Mais essayons toujours.
Il lui demanda quelques minutes dattention, et elle y
consentit dun hochement de tte revche. Nous nous rendmes

122
dans le petit salon dont Poirot referma la porte.
Bon ! fit aussitt Miss Howard dun ton assez peu amne,
de quoi sagit-il ? Soyez bref, je vous prie. Je suis trs occupe.
Vous vous souvenez sans doute que je vous ai demand de
maider, il y a quelque temps ?
Exact, acquiesa la chre femme. Et je me rappelle aussi
ma rponse : daccord si cest pour envoyer Alfred Inglethorp
la potence !
Ah !
Le visage grave, Poirot observa un moment son
interlocutrice :
Miss Howard, je vais vous poser une question. Je vous
prie instamment dy rpondre en toute franchise.
Je ne mens jamais !
Fort bien. tes-vous toujours persuade que
Mrs Inglethorp a t empoisonne par son mari ?
Comment cela ? fit-elle avec acrimonie. Nallez pas croire
que je me laisse impressionner par vos belles thories ! Il na
pas achet la strychnine, a, je veux bien. Et alors ? Je vous ai
dit ds le dbut quil avait fait une dcoction de papier tue-
mouches.
Il sagirait alors darsenic et non de strychnine, fit
aimablement remarquer Poirot.
Quelle importance ? Larsenic aurait aussi bien fait
laffaire ! Il voulait se dbarrasser dmily, un point cest tout !
Si je suis convaincue quil la tue, peu mimporte par quel
moyen !
Justement, fit Poirot de son ton le plus calme. Vous dites :
Si je suis convaincue quil la tue , aussi formulerai-je ma
question diffremment : avez-vous bien lintime conviction que
Mrs Inglethorp a t empoisonne par son mari ?
Bon Dieu ! semporta Miss Howard. Ne vous ai-je pas dit
et rpt que ctait un salopard ? Et quil lassassinerait dans
son propre lit ? Jai toujours dtest cet individu !
Justement, rpta Poirot avec la mme douceur, voil qui
confirme ma thorie.
Quelle thorie ?
Miss Howard, vous souvenez-vous dune conversation qui

123
a eu lieu le jour o mon ami Hastings est arriv ici ? Il me la
rpte. Une phrase de vous ma beaucoup marqu. Vous avez
affirm que, si un de vos proches tait assassin, votre instinct
vous dsignerait le meurtrier, mme si vous ne possdiez
aucune preuve tangible contre lui. Vous en souvenez-vous ?
Oui, jai dit cela. Et je le pense toujours. videmment,
vous trouvez cela stupide ?
Pas le moins du monde.
Mais vous ne mcoutez pas quand je vous dis quAlfred
Inglethorp est coupable ?
Cest exact, rpliqua Poirot. Parce que votre instinct ne
vous dit pas que cest Mr Inglethorp.
Quoi ?
Non. Vous dsirez croire de toutes vos forces quil a
commis le meurtre. Vous len estimez capable. Mais votre
instinct vous affirme quil est innocent. Et il vous dit autre
chose Dois-je continuer ?
Elle le regardait, fascine. Puis elle fit un geste de la main en
signe dacquiescement.
Faudra-t-il que jexplique la raison de votre agressivit
envers Mr Inglethorp ? Cest fort simple : vous voulez croire ce
qui vous arrange. Parce que vous essayez de faire taire votre
instinct qui vous dicte un autre nom
Non ! non ! non ! sexclama Miss Howard en agitant les
mains. Ne le prononcez pas ! Je vous en supplie, ne le
prononcez pas ! Ce nest pas vrai ! Cest impossible ! Je ne sais
pas ce qui ma mis une ide aussi folle aussi horrible dans la
tte !
Ainsi jai vu juste ? demanda Poirot.
Oui, oui Vous devez tre un sorcier pour lavoir devin !
Mais ce nest pas possible ce serait trop monstrueux, trop
atroce ! Il faut que ce soit Alfred Inglethorp !
Poirot hocha gravement la tte.
Ne me posez pas de questions ! poursuivit Miss Howard.
Je ne rpondrai pas ! Je ne peux ladmettre, mme en pense !
Je dois tre folle dy avoir song !
Poirot acquiesa. Il paraissait satisfait :
Je ne vous demanderai rien. Votre raction me suffit. Mon

124
instinct me parle galement, Miss Howard. Cest pourquoi je
crois que nous pourrons travailler ensemble un but commun.
Ne me demandez pas de vous aider ! Je ne lverai pas le
petit doigt pour pour
La gorge noue, elle laissa sa phrase en suspens.
Vous maiderez malgr vous. Je ne vous demanderai rien
et pourtant vous serez mon allie. Vous ne pourrez vous en
empcher. Et vous ferez lunique chose que jattends de vous.
Et cest ?
De garder lil ouvert !
Evelyn Howard baissa la tte :
a, je ne peux pas men empcher. Je narrte pas de
garder lil ouvert ! Et jespre toujours que les faits me
donneront tort.
Si nous sommes dans lerreur, parfait, approuva Poirot. Je
serai le premier men rjouir. Mais si nous ne nous trompons
pas ? Dans quel camp vous placerez-vous ?
Je je ne sais pas
Allons, Miss Howard !
Laffaire pourrait tre touffe.
Cest hors de question !
Pourtant, mily elle-mme naurait pas
Miss Howard ! Une telle pense est indigne de vous !
Brusquement elle enfouit son visage dans ses mains.
Cest vrai, admit-elle aprs un moment, dune voix
redevenue calme. Ce ntait pas rellement moi qui parlais.
(Firement, elle releva la tte.) Mais la vritable Evelyn Howard
est l, et bien l ! Et elle sera toujours du ct de la Justice, quel
que soit le prix payer !
Sur ces mots, elle quitta la pice dun pas digne, sous le
regard impntrable de Poirot.
Nous avons l une allie prcieuse, fit-il ds quelle eut
disparu. Mon ami, cette femme a autant dintelligence que de
cur.
Je mabstins de tout commentaire.
Linstinct est un don merveilleux, reprit Poirot.
Inexplicable, certes, mais quil faut prendre en compte.
Miss Howard et vous-mme semblez vous comprendre

125
merveille, lui dis-je alors avec quelque froideur. Mais peut-tre
navez-vous pas remarqu que je ntais pas dans la confidence ?
Pas possible ? Cest vrai, mon bon ami ?
Oui. clairez-moi, sil vous plat
Pendant quelques secondes, Poirot se contenta de
mobserver avec attention. Enfin, mon grand tonnement, il
secoua la tte :
Non, mon bon ami.
Oh, voyons ! Pourquoi non ?
On ne peut pas tre plus de deux partager un secret.
Permettez-moi de vous dire que je trouve trs
dsobligeant de votre part de me cacher quelque chose !
Mais je ne vous cache rien : tous les indices en ma
possession vous sont galement connus. Il ne vous reste qu en
tirer les dductions qui simposent. Cette fois-ci, cest une
question de raisonnement.
Nanmoins, a mintresserait de savoir.
Poirot me regarda bien en face et secoua de nouveau la tte
dun air triste :
Voyez-vous, mon cher Hastings, je crains que linstinct ne
vous fasse cruellement dfaut.
Mais vous parliez de raisonnement linstant.
Lun ne va pas sans lautre, murmura Poirot dun ton
mystrieux.
Jestimai la remarque de trop mauvais got pour tre
releve. Et je me promis, quand je ferais des dcouvertes
dimportance ce qui ne saurait manquer darriver , de ne pas
les divulguer afin dbahir Poirot en lui amenant la solution de
lnigme.
Un peu plus tt, un peu plus tard, le moment arrive toujours
o le plus imprieux de vos devoirs est de savoir vous imposer.

126
9

LE Dr BAUERSTEIN

Je navais pas encore trouv le moment propice pour


transmettre Lawrence le message de Poirot. Enfin, tandis que
je dambulais dans le parc en maudissant les directives
autoritaires de mon ami, japerus Lawrence Cavendish sur la
pelouse de croquet, o il envoyait promener dans tous les sens
des boules visiblement fatigues en les frappant avec un maillet
qui, lui aussi, avait connu des jours meilleurs.
Linstant me parut opportun pour accomplir ma mission. Je
risquais autrement dtre doubl par Poirot. Il est vrai que je ne
saisissais pas clairement le sens de cette dmarche, mais je me
flattais que la rponse de Lawrence sitt soumis un
interrogatoire adroit maiguillerait sur la bonne piste. Je
labordai donc.
Cela fait un bon moment que je vous cherche ! mentis-je
allgrement.
Que vous me ?
Oui. vrai dire, jai un message pour vous de la part de
Poirot.
Ah bon ?
Il ma recommand dattendre que nous soyons seuls
Javais baiss le ton pour donner cette rvlation une
certaine emphase, et je le surveillais ostensiblement du coin de
lil. Jai toujours eu un certain don pour crer ce que lon
pourrait appeler une atmosphre .
Eh bien ?
Le visage de Lawrence Cavendish, empreint dune sombre
mlancolie, na pas chang dexpression. Se doutait-il de ce que
jallais lui dire ?
Voici le message, fis-je dans un murmure de
conspirateur : Retrouvez la tasse caf manquante et vous

127
retrouverez la paix.
Lawrence ne chercha pas cacher son tonnement.
Que diable veut-il dire par l ?
Vous ne le savez pas ?
Pas le moins du monde. Et vous ?
Je ne pus que rpondre par la ngative.
De quelle tasse caf manquante parle-t-il ?
Je nen ai aucune ide.
Si les tasses caf lintressent, il ferait mieux de
sadresser Dorcas ou une autre des domestiques ! Cest leur
domaine, pas le mien. Je ne sais rien sur ce sujet, si ce nest que
nous en possdons de divines dont nous ne nous servons
jamais. En vieux Worcester. Vous tes connaisseur en la
matire, Hastings ?
Non.
Vous ne savez pas ce que vous perdez ! Tenir entre ses
doigts ou simplement contempler une pice parfaite en
porcelaine ancienne, je vous assure que a procure un plaisir
rare !
Je nen doute pas. Mais que dois-je rpondre Poirot ?
Dites-lui que je ne comprends rien ce quil raconte ; que
pour moi, cest du chinois !
Trs bien.
Je rebroussais chemin vers la maison quand il me rappela
soudain :
Hastings ! Comment se terminait le message ? Pourriez-
vous me le rpter, sil vous plat ?
Retrouvez la tasse caf manquante et vous retrouverez
la paix. Vous ne voyez toujours pas ce que cela peut signifier ?
Non, rpondit-il, lair rveur. Mais je je donnerais cher
pour le savoir.
Le gong rsonna dans la maison, et nous fmes notre entre
ensemble. John avait invit Poirot djeuner, et il tait dj
table.
Sans mme nous consulter, nous vitmes pendant tout le
repas de faire la moindre allusion au drame. La conversation
roula sur la guerre et sur quelques sujets loigns de nos
proccupations du moment. Pourtant, aprs le fromage et les

128
biscuits, lorsque Dorcas eut quitt la pice, Poirot se pencha
soudain vers Mrs Cavendish :
Pardonnez-moi, madame, de revenir sur un sujet aussi
douloureux, mais jai une petite thorie (les petites thories
de Poirot devenaient proverbiales !) et je voudrais vous poser
quelques questions.
moi ? Mais volontiers.
Vous tes trop aimable, chre madame. Voici : la porte
entre les chambres de Mrs Inglethorp et de Miss Cynthia tait
bien verrouille ?
Mais oui, elle tait verrouille, rpondit Mary Cavendish,
surprise. Je lai dailleurs dit lors de ma dposition.
Verrouille ?
Oui, rpondit-elle encore, lair intrigu.
Entendez-moi bien, prcisa Poirot : vous tes certaine
quelle tait verrouille et non simplement ferme clef ?
Ah ! je comprends, prsent. Non, je ne sais pas. Jai dit
verrouille parce quil tait impossible de louvrir mais je
crois quon a trouv toutes les portes verrouilles de lintrieur.
Cependant, pour vous, la porte aurait aussi bien pu tre
tout bonnement ferme clef ?
Euh oui.
Quand vous tes entre dans la chambre de
Mrs Inglethorp, vous navez pas remarqu si cette porte tait
verrouille ou non ?
Je je crois quelle ltait.
Mais vous ne lavez pas constat ?
Non. Je nai pas vraiment regard.
Moi, si ! intervint brusquement Lawrence. Et je puis vous
affirmer quelle tait bien verrouille.
Voici donc un point clairci, conclut Poirot.
Il semblait assez du et, malgr moi, jprouvai un certain
plaisir voir rduite nant une de ses petites thories .
Aprs le repas, Poirot me demanda de laccompagner chez
lui. Jacceptai sans enthousiasme excessif. Alors que nous
traversions le parc, il me fit remarquer dune voix inquite :
Vous me paraissez contrari, mon bon ami.
Absolument pas.

129
Eh bien, jen suis heureux ! Vous me soulagez dun grand
poids.
Je ne mattendais pas cela. Javais espr quil
remarquerait ma froideur. Mais la sincrit de cette dclaration
fit fondre mon agacement bien comprhensible et je me dridai
aussitt :
propos, jai transmis votre message Lawrence.
Ah ! Et qua-t-il dit ? tait-il plong dans la perplexit ?
Oui. Jai eu la trs nette impression quil ne comprenait
pas un mot de ce que vous vouliez dire.
Je mattendais ce que Poirot soit du. Mais, mon intense
surprise, il me rpondit quil esprait cette raction et quil sen
rjouissait. Mon amour-propre minterdit de linterroger plus
avant.
Poirot passa dailleurs aussitt un autre sujet.
Je nai pas vu Miss Cynthia au djeuner. Savez-vous
pourquoi ?
Elle est retourne lhpital. Elle reprenait le travail
aujourdhui.
Voil une jeune femme qui me semble aussi active que
jolie, dit-il. Elle me fait penser ces tableaux que jai tant
admirs en Italie. Jaimerais beaucoup visiter son laboratoire.
Pensez-vous quelle accepterait de me le montrer ?
Elle en serait ravie, jen suis sr. Cest dailleurs un endroit
trs intressant.
Elle y travaille tous les jours ?
Oui, lexception du mercredi, qui est son jour de repos.
Le samedi, elle revient djeuner ici. Ce sont ses deux seuls
moments libres.
Je men souviendrai, fit-il. Les femmes accomplissent de
grandes tches, de nos jours, et Miss Cynthia est fute oui, elle
a quelque chose dans le crne, a ne fait aucun doute !
Oui ; je crois dailleurs quelle vient de passer un examen
assez difficile.
Cela ne mtonne pas. Aprs tout, elle occupe un poste de
responsabilits. Ils doivent avoir des poisons trs violents dans
ce laboratoire ?
Oui, elle nous les a dailleurs montrs. Ils sont enferms

130
dans une petite armoire, et je crois savoir quon exige des
infirmires beaucoup de prcautions. Elles ne laissent jamais la
clef sur la porte quand elles sabsentent.
Tiens donc Larmoire en question est proximit de la
fentre ?
Non. De lautre ct de la pice Pourquoi ?
Simple curiosit, luda Poirot avec un petit haussement
dpaules.
Nous tions arrivs devant Leastways Cottage.
Voulez-vous monter un instant ? me proposa-t-il.
Merci, mais je pense rentrer par les bois.
Les alentours de Styles Court taient dune grande beaut.
Aprs avoir travers le parc dcouvert, lombre des
frondaisons dispensait une agrable fracheur. Les feuillages
frissonnaient peine sous une trs lgre brise, et mme le
ppiement des oiseaux semblait feutr. Pendant un moment, je
flnai le long dune sente. Puis je massis au pied dun htre
vnrable. Gagn par latmosphre bucolique des lieux, je me
mis songer au genre humain avec bienveillance. Jen vins
pardonner Poirot son mauvais anglais, sa faconde toute
continentale et sa stupide manie des secrets. Je me sentais en
paix avec le monde entier, et je billai bientt me dcrocher la
mchoire.
Je repensai la tragdie qui me paraissait soudain trs
lointaine, presque irrelle. Je billai de nouveau
Et si le drame navait jamais eu lieu ? Si ce ntait en fait
quun mauvais rve ? En ralit, ntait-ce pas plutt Lawrence
Cavendish qui avait assassin Alfred Inglethorp avec un maillet
de croquet ? La raction de John nen restait pas moins tout
fait inconvenante. Pourquoi courait-il partout en criant :
coutez-moi bien, je ne le supporterai pas ! ?
Je sortis tout dun coup de mon assoupissement, pour
mapercevoir que je me trouvais dans une situation fort
dplaisante.
trois ou quatre mtres de moi, une altercation opposait
John et Mary Cavendish. Visiblement, ils ne mavaient pas vu.
En effet, avant que jaie pu mloigner ou signaler ma prsence,
John rpta la phrase qui mavait sorti de ma torpeur :

131
Je ne le supporterai pas !
a vous va bien, vous, de critiquer mes actes ! rpliqua
Mary, glaciale.
Mais tout le village va en faire des gorges chaudes ! Ma
mre a t enterre samedi, et vous paradez dj en compagnie
de cet individu !
Si vous ne vous souciez que des ragots qui peuvent courir
dans le village !
Il ne sagit pas que de cela ! Jen ai assez de le voir tourner
autour de vous ! Dailleurs, cest un juif polonais !
Un peu de sang juif na jamais fait de mal personne,
rtorqua Mary qui le regarda droit dans les yeux avant de
poursuivre. La lourdeur et la stupidit de lAnglais moyen ne
pourraient quy gagner.
Ses yeux lanaient des clairs mais sa voix restait glaciale. Je
ne fus pas tonn de voir sempourprer le visage de John.
Mary !
Eh bien ?
Dois-je en dduire que vous continuerez voir Bauerstein
contre ma volont expresse ?
Oui, si jen ai envie.
Vous me dfiez ?
Non. Mais je ne vous reconnais pas le droit de critiquer
mes actes. Navez-vous pas damies qui me dplaisent ?
John fit un pas en arrire, et le sang reflua peu peu de son
visage.
Quinsinuez-vous ? balbutia-t-il.
Ah ! Je vois que vous saisissez ! Vous saisissez enfin que
vous tes bien mal plac pour juger du choix de mes relations !
Votre propre conduite vous linterdit. Vous nen avez plus aucun
droit.
Le regard de John tait devenu suppliant :
Aucun droit ? Nai-je donc aucun droit, Mary ? (Dans un
geste pathtique, il tendit les mains vers elle.) Mary
Pendant une seconde, je crus quelle allait flchir, et une
ombre de douceur passa sur ses traits. Mais elle se dtourna,
avec une sorte de brutalit :
Aucun !

132
Et elle sloigna. John bondit sa suite et lui saisit le bras.
Mary ! dit-il, soudain trs calme. Vous tes amoureuse de
ce Bauerstein ?
Cette fois elle sembla hsiter. Son visage trahit une
expression singulire, faite de rsignation et de sagesse juvnile.
Ainsi aurait sans doute souri quelque sphinx de lgypte
antique.
Doucement, elle se dgagea et lana par-dessus son paule :
Qui sait ?
Puis elle sloigna grands pas, laissant John dans la
clairire, fig comme une statue.
Je mapprochai de lui dun pas lourd, en marrangeant pour
faire craquer quelques branches mortes. Il se retourna. Par
chance, il crut que je venais darriver.
Salut, Hastings. Avez-vous ramen chez lui sain et sauf
votre trange compagnon ? Quel curieux personnage ! Il est
vraiment la hauteur de sa rputation ?
En son temps, il tait considr comme un fin limier.
Eh bien, essayons de nous persuader quil y a une part de
vrai dans cette gloire passe Mais, dans quel monde affreux
vivons-nous !
Vous le pensez vraiment ?
Mon Dieu, oui ! Depuis cette tragdie, la maison est
devenue une annexe de Scotland Yard. On ne sait jamais o on
va trouver ses sbires ! Et nos malheurs font la une de tous les
journaux ! Ces journalistes, je les ! Savez-vous quil y avait
foule derrire les grilles du parc, et quils sont rests l toute la
matine, espionner ? On se croirait au muse des Horreurs de
Mme Tussaud, le jour o lentre est gratuite !
Allons, John ! Du cran. a ne durera pas toujours.
Vraiment ? Assez longtemps quand mme pour quaucun
de nous nose plus jamais marcher la tte haute !
Mais non ! Cette histoire vous monte la tte
Vous trouvez quil ny a pas de quoi ? On se sent
continuellement pi par ces fichus journalistes et dvisag par
une bande dimbciles au regard bovin ! Mais tout a, ce nest
encore rien !
Quy a-t-il dautre ? John baissa le ton :

133
Avez-vous song, Hastings cest devenu un cauchemar
pour moi lidentit du coupable ? certains moments, il
marrive de croire que cest un accident. Parce que qui aurait
pu commettre une telle horreur ? Maintenant quInglethorp est
innocent, il ne reste personne personne sauf lun dentre
nous !
Je comprenais fort bien ce que cette pense avait de
cauchemardesque. Lun dentre nous Oui, il ne pouvait en tre
autrement. moins que
Une nouvelle hypothse me vint lesprit. lexamen, elle
me semblait se confirmer. La conduite nigmatique de Poirot,
ses sous-entendus, tout concordait ! Quel idiot javais t de ne
pas y penser plus tt ! Et quel soulagement pour nous tous !
Non, John. Il ne sagit pas de lun dentre nous. a nest
pas possible, voyons.
Je le sais ! Mais alors qui ?
Vous ne devinez pas ?
Non.
Je jetai un coup dil prudent alentour avant de murmurer :
Le Dr Bauerstein.
Impossible !
Pas du tout.
Quel profit pouvait-il tirer du dcs de ma mre ?
Ce point est encore claircir, concdai-je. Mais je peux
vous affirmer ceci : Poirot est sur la mme piste que moi.
Poirot ? Cest vrai ? Comment le savez-vous ?
Je lui parlai de lagitation qui avait saisi mon ami lorsquil
avait appris la prsence du mdecin Styles Court le soir du
drame.
Par deux fois, il a dit : Cela change tout , ajoutai-je.
Cette raction ma donn rflchir. Rappelez-vous : Inglethorp
a dclar quil avait pos la tasse de caf sur la table du vestibule
pour accueillir Bauerstein. Nest-il pas possible que votre
fameux docteur y ait laiss tomber la strychnine en passant ?
Hum ! aurait t trs risqu.
Oui, mais ctait faisable !
Admettons. Mais comment aurait-il su que ctait son caf
elle ? Non, mon vieux, votre thorie ne tient pas debout.

134
Cest alors quun autre dtail me revint la mmoire.
Vous avez raison. Les choses ne se sont pas passes
comme a. coutez-moi.
Et je lui parlai de lchantillon de cacao que Poirot avait fait
analyser.
Mais Bauerstein ne lavait pas dj fait analyser ?
Justement ! Je viens de comprendre. Rflchissez : cest
Bauerstein qui a t charg de faire procder lanalyse. Si cest
lui le meurtrier, il na eu aucune difficult changer
lchantillon empoisonn contre du cacao ordinaire, et de
lenvoyer au laboratoire. Bien sr, aucune trace de strychnine
na t dcele. Et personne na os souponner Bauerstein ni
prlever un autre chantillon de cacao sauf Poirot, ajoutai-je
en hommage (tardif il est vrai) la perspicacit de mon ami.
Et que faites-vous de cette amertume que le cacao ne peut
masquer ?
Il est seul le prtendre. Et puis on peut envisager
dautres possibilits. Bauerstein est reconnu comme lun des
plus grands toxicologues au monde et
Lun des plus grands, quoi ? Voulez-vous me rpter a,
sil vous plat ?
Il en sait plus sur les poisons que nimporte qui, ou peu
sen faut. Et je me dis quil a peut-tre trouv le moyen dter
la strychnine son amertume. moins quil ne se soit pas agi de
strychnine, mais dun autre poison, si rare que personne nen a
jamais entendu parler et qui produit les mmes effets.
Hum ! Cest possible en effet, reconnut John. Mais il y a
un hic : comment aurait-il pu empoisonner ce cacao ? Il ne se
trouvait pas dans le vestibule, lui ?
Cest exact, dus-je admettre.
Soudain une hypothse effarante me traversa lesprit. Je
priai pour que John ny penst pas de son ct. Je lui jetai un
coup dil la drobe. Les sourcils froncs par la
concentration, il tait visiblement un peu perdu et je rprimai
un soupir de soulagement. Car il venait de mapparatre que le
Dr Bauerstein naurait pu russir son forfait quavec laide dun
complice. Ou dune complice
Mais une telle infamie tait impossible imaginer ! Une

135
femme aussi jolie que Mary Cavendish ne pouvait tre une
meurtrire. Pourtant, des cratures non moins sduisantes
quelle avaient t des empoisonneuses
Je me remmorai alors la premire conversation laquelle
javais particip, le jour de mon arrive Styles Court. Nous
prenions le th sur la pelouse, et je me rappelai fort bien la lueur
dans ses yeux quand elle avait dclar que le poison tait une
arme de femme. Il cette trange agitation dont elle avait fait
preuve le mardi soir Mrs Inglethorp avait-elle dcouvert la
relation quelle entretenait avec le Dr Bauerstein ? La vieille
dame lavait-elle menace de tout rvler John, et les deux
amants avaient-ils dcid de la supprime ! pour viter le
scandale ?
La conversation nigmatique entre Poirot et Miss Howard ne
prenait-elle pas ds lors tout son sens ? Ntait-ce pas cette
hypothse monstrueuse quEvelyn avait refus denvisager ?
Hlas ! tout paraissait concorder.
Quoi dtonnant alors que Miss Howard et propos
dtouffer laffaire. Sa phrase inacheve, mily elle-mme
naurait pas devenait enfin comprhensible Mrs Inglethorp
aurait certainement prfr laisser son meurtre impuni plutt
que de voir le nom des Cavendish souill par linfamie.
Il y a autre chose, dit John, si soudainement que jen
sursautai. Une chose qui me fait douter de votre hypothse.
Selon toute apparence, il ne se demandait pas comment le
poison avait pu tre vers dans le cacao, et jen fus soulag.
De quoi sagit-il ?
Eh bien, le fait que Bauerstein ait jug lautopsie
ncessaire. Il ntait absolument pas oblig de lexiger. Et ce
nest pas ce fantoche de Wilkins qui en aurait eu lide : la crise
cardiaque le satisfaisait pleinement.
Peut-tre. Mais est-ce vraiment une preuve ? Bauerstein
na-t-il pas jou la scurit long terme en demandant
lautopsie ? Ltranget du dcs risquait malgr tout de
sbruiter, et les autorits judiciaires auraient pu ordonner
lexhumation. Laffaire aurait alors clat au grand jour, et il se
serait trouv en fcheuse posture. Comment croire quun
homme jouissant dune telle rputation ait pu commettre

136
lerreur dattribuer la mort une simple crise cardiaque ?
Votre raisonnement se tient, reconnut John. Mais du
diable si je lui trouve un mobile plausible !
De nouveau, le doute massaillit.
Allons ! je me trompe peut-tre. Quoi quil en soit, que
cela reste entre nous
Cela va sans dire.
Tout en parlant, nous tions parvenus la petite grille du
jardin. Des voix toutes proches nous parvinrent. Le th avait t
servi lombre du sycomore, comme au jour de mon arrive.
Cynthia tait revenue de lhpital, et japprochai un sige du
sien. Je lui transmis la demande de Poirot.
Oh ! mais bien sr ! Je serai enchante de lui faire visiter
le labo. Le mieux serait quil vienne prendre le th un jour. Nous
conviendrons dune date. Cest un petit homme si charmant.
Mais il est vraiment bizarre ! Figurez-vous quil ma fait ter
mon pingle de foulard, lautre jour, pour la remettre lui-mme
parce quelle ntait pas parfaitement droite !
Cest une manie chez lui ! constatai-je en riant.
a men a tout lair, en effet.
Nous gardmes le silence un temps. Puis Cynthia jeta un
coup dil furtif Mary Cavendish et murmura :
Mr Hastings ?
Oui ?
Jaimerais vous parler seule seul, aprs le th.
Javais surpris le regard de Mrs Cavendish. Je devinais que
les deux femmes ne sympathisaient gure, et je me mis songer
pour la premire fois lavenir de la jeune fille. Si
Mrs Inglethorp navait pris aucune disposition particulire son
gard, jtais convaincu que John et Mary lui proposeraient de
partager leur foyer, du moins jusqu la fin de la guerre. Je
savais que John laimait bien et quil serait dsol de la voir
partir.
Cest alors que John ressortit de la maison. Son visage,
habituellement jovial, tait crisp de fureur :
Jen ai par-dessus la tte de ces maudits inspecteurs ! Que
cherchent-ils encore ? Ils ont profit de notre absence pour
mettre la maison sens dessus dessous ! Cen est trop ! Jen

137
parlerai Japp ds que je le verrai !
Bande de fouineurs ! maugra Miss Howard. Lawrence,
quant lui, dclara que les flics en bons flics quils taient se
croyaient obligs de se montrer efficaces.
Mary Cavendish ne fit aucun commentaire.
Aprs le th, je proposai une promenade Cynthia, et nous
nous loignmes en direction des bois.
Ds que la vgtation nous eut cachs aux yeux des autres, je
me tournai vers elle.
Eh bien ?
Avec un soupir Cynthia se laissa tomber terre et ta son
chapeau. Un rayon de soleil filtra travers les frondaisons,
transformant sa chevelure rousse en or vivant.
Mr Hastings Vous avez toujours t si gentil, et vous
avez tant dexprience
Quel charme se dgageait de cette jeune femme ! Un charme
bien plus rel que celui de Mary, qui ne parlait jamais ainsi !
Eh bien ? rptai-je doucement, car elle hsitait.
Je voulais vous demander votre opinion. Quel parti dois-je
prendre ?
Pardon ?
Voil : Tante mily ma toujours affirm que je navais
aucun souci me faire pour mon avenir. Peut-tre la-t-elle
oubli, moins quelle nait pas pens sa disparition Le fait
est quelle na pris aucune disposition mon sujet, et que je me
retrouve dans le flou le plus total ! Pensez-vous que je devrais
partir dici sans tarder ?
Bien sr que non ! Et je suis certain que personne ici ne
veut vous voir partir !
Cynthia resta un instant silencieuse, arrachant des brins
dherbe de ses doigts dlicats.
Mrs Cavendish, si, lcha-t-elle enfin. Elle me dteste !
Elle vous dteste ? rptai-je, stupfait.
Oui. Je ne sais pourquoi, mais elle ne peut pas me
supporter. Pas plus que lui, dailleurs.
Alors l, vous vous mettez le doigt dans lil si jose
mexprimer ainsi : John a beaucoup destime pour vous.
John ? Oh ! lui, bien sr ! Mais je voulais parler de

138
Lawrence. Quil me hasse ou non mimporte peu, mais cest
affreux de sentir que personne ne vous aime. Vous ne trouvez
pas ?
Mais on vous aime, ma chre Cynthia ! affirmai-je avec le
plus grand srieux. Vous vous trompez, jen suis sr. La preuve :
il y a John et Miss Howard
Oui, peut-tre, dit-elle sans enthousiasme. John maime
bien, du moins je le pense. Evie aussi, bien sr. Malgr ses
manires un peu frustes, elle ne ferait pas de mal une mouche.
Mais Lawrence ne madresse jamais la parole sil peut viter de
le faire, et Mary doit se forcer pour tre simplement polie avec
moi. Elle a demand Evie de rester, elle la supplie. Mais elle
ne veut pas de moi et et je ne sais plus quoi faire !
Sur quoi la malheureuse fondit en larmes.
Je ne pourrais dire ce qui me prit alors. Peut-tre tait-ce sa
beaut : elle tait assise l, sans dfense, sa chevelure
magnifique illumine par le soleil ; ou encore le soulagement
que jprouvais face quelquun de si videmment extrieur la
tragdie ; moins que ce ne ft pure compassion pour la
dtresse dun tre si jeune et si seul Je me penchai vers elle et
pris une de ses petites mains dans les miennes.
pousez-moi, Cynthia, dis-je avec une certaine
maladresse.
Sans le vouloir le moins du monde, je venais de trouver un
remde souverain contre ses larmes. Elle se redressa aussitt,
retira sa main et me lana sans mnagement :
Ne soyez pas stupide !
Je me trouvai bien embarrass.
Je ne suis pas stupide. Je vous demande de me faire
lhonneur dtre ma femme.
ma grande surprise, elle clata de rire et me traita de sale
farceur !
Ctait vraiment adorable de votre part ! ajouta-t-elle avec
un petit rire dans la voix, mais vous savez bien que vous nen
avez pas la moindre envie !
Mais si ! Je possde
Peu importe ce que vous possdez ! Vous nen avez pas la
moindre envie Ni moi non plus, dailleurs.

139
Eh bien, alors, nen parlons plus ! rtorquai-je assez
schement. Mais je ne vois pas ce quil y a de si drle dans une
demande en mariage.
Vous avez raison ! Mais mfiez-vous quand mme : la
prochaine fois, quelquun pourrait vous dire oui ! Allons ! Au
revoir et merci ! Vous mavez vraiment remont le moral !
Et, avec un dernier clat de rire, elle disparut entre les
arbres.
Je gardais de cette entrevue, il me faut bien ladmettre, un
sentiment de profonde frustration.
Je dcidai brusquement de descendre au village et daller
voir Bauerstein. Quelquun devait surveiller cet individu de
prs. Par la mme occasion, je profiterais de ma visite pour le
rassurer, sil se croyait souponn. Je me rappelais combien
Poirot avait confiance en mon sens de la diplomatie. Jallai donc
frapper la porte de la maison o il avait lou un appartement
meubl.
Une vieille femme vint mouvrir.
Bonjour, madame, dis-je aimablement. Le Dr Bauerstein
est chez lui ?
Elle me regarda avec des yeux ronds :
Ntes pas au courant ?
Au courant de quoi ?
De cqui lui est arriv, pardi !
Et quest-ce quil lui est arriv ?
Ben, lest parti, quoi
Parti ? Il est mort ?
Mais non ! Lest parti avec la police !
Vous voulez dire quil a t arrt ? mexclamai-je.
Ben oui, cest a. Et
Je nentendis pas la suite. Je courais dj dans le village la
recherche de Poirot.

140
10

LARRESTATION

mon grand dpit, Poirot ntait pas chez lui. Le vieux Belge
qui vint mouvrir la porte me confia quil le croyait parti pour
Londres.
La nouvelle me laissa pantois. Pourquoi diable Poirot avait-il
dcid de partir ? Projetait-il dj ce voyage avant que nous
nous sparions, quelques heures plus tt, ou cette ide lui tait-
elle venue subitement ?
Assez contrari, je repris le chemin de Styles. Poirot absent,
que devais-je faire ? Mon ami avait-il prvu cette arrestation ?
Nen tait-il pas lorigine, comme cela me paraissait probable ?
Autant de questions sans rponses. En attendant, quallais-je
dcider ? Devais-je ou non annoncer la nouvelle Styles ? Je me
refusais ladmettre, mais penser Mary Cavendish mtait
pnible. Serait-elle bouleverse ? cet instant, jcartais delle
tout soupon. Elle ne pouvait tre implique, je laurais su.
Par ailleurs, comment lui cacher larrestation du
Dr Bauerstein ? Tous les journaux en parleraient ds le
lendemain. Nanmoins lide de la lui annoncer moi-mme me
rpugnait. Si javais pu le joindre, jaurais demand conseil
Poirot. Quelle mouche lavait piqu de filer ainsi Londres de
faon aussi inopine ?
Je ne pouvais mempcher dadmirer son pouvoir de
dduction. Aurais-je jamais pens souponner le mdecin si
Poirot ne mavait mis sur la voie ? Dcidment, ce petit bout
dhomme avait oubli dtre bte !
Aprs avoir pes le pour et le contre quelques instants, je
rsolus de nen parler qu John. Il dciderait lui-mme sil
convenait ou non de propager la nouvelle.
Il poussa un long sifflement.
Eh ben mon vieux ! sexclama-t-il. Vous aviez donc vu

141
juste ! Quand vous men avez parl, je narrivais pas y croire.
premire vue, lide surprend, mais on est vite
convaincu devant des faits qui simbriquent si parfaitement.
prsent, quallons-nous faire ? Il est vident que tout le monde
sera au courant demain
Alors attendons, dit John aprs un temps de rflexion.
Inutile de divulguer la nouvelle pour linstant. On lapprendra
bien assez tt, vous avez raison.
Le lendemain matin, je me levai aux aurores et parcourus
aussitt les journaux. Quel ne fut pas mon tonnement de ny
lire aucune mention de larrestation ! Un article de remplissage,
intitul Styles, une histoire de poison , napportait aucun
lment nouveau. Je ne voyais ce silence quune explication :
pour une raison quelconque, Japp ne dsirait pas de publicit
sur ce dernier rebondissement de laffaire. Peut-tre allait-il y
avoir dautres arrestations, ce qui ne menchantait gure.
Aprs le petit djeuner, je dcidai de me rendre au village
pour voir si Poirot tait revenu. Jtais sur le point de me mettre
en route quand un visage bien connu apparut lune des portes-
fentres, et une voix reconnaissable entre toutes lana :
Bonjour, mon bon ami !
Poirot ! mexclamai-je, soulag.
Et je lui pris les mains pour lentraner lintrieur.
Jamais je nai eu autant de plaisir voir quelquun.
coutez : je nai souffl mot personne de ce que vous savez,
except John. Ai-je eu raison ?
Le problme, mon bon ami, cest que je ne sais pas de quoi
vous parlez
Mais de larrestation du Dr Bauerstein, bien sr !
Bauerstein a donc t arrt ?
Vous ntiez pas au courant ?
Je lignorais totalement. Nanmoins, je nen suis pas
tonn outre mesure. La cte nest qu une demi-douzaine de
kilomtres, ne loublions pas.
La cte ? rptai-je sans comprendre. Quel rapport ?
Poirot eut un haussement dpaules :
Le rapport est pourtant vident.
Eh bien, il mchappe toujours ! Je suis certes lent

142
desprit, mais je ne saisis pas ce quil peut y avoir de commun
entre le fait que la cte soit toute proche et le dcs de
Mrs Inglethorp !
Cest quil ny en a aucun, bien entendu, rpondit Poirot
avec un sourire. Mais je croyais que nous parlions de
larrestation du Dr Bauerstein ?
Eh bien ! il a t arrt pour le meurtre de
Mrs Inglethorp !
Quoi ? scria Poirot avec toutes les apparences de
ltonnement sincre. Le Dr Bauerstein a t arrt pour le
meurtre de Mrs Inglethorp ?
Oui.
Mais cest impossible ! Grotesque ! Qui vous a racont a,
mon bon ami ?
Eh bien, personne ne me la vraiment racont sous cette
forme, avouai-je. Mais il a t arrt, cest un fait.
Cela, je le comprends. Mais pour espionnage, mon bon
ami, pour espionnage !
Pour espionnage ? soufflai-je, incrdule.
Exactement.
Et pas pour le meurtre de Mrs Inglethorp ?
Bien sr que non, moins que notre ami Japp ait perdu la
tte.
Mais Je pensais que vous tiez tous deux du mme avis
Poirot mobserva un moment et je lus dans ses yeux de la
compassion double de la certitude quune telle ide relevait de
la plus totale absurdit.
Selon vous, le Dr Bauerstein est donc un espion ?
balbutiai-je, mettant quelques secondes assimiler cette
nouvelle information.
Vous ne vous en doutiez pas ?
Je dus admettre que lide ne mavait jamais effleur.
Vous navez pas t intrigu par le fait quune sommit de
Londres vienne prendre sa retraite dans un trou perdu ni quil
se promne partout, vtu de pied en cap, toute heure de la
nuit ?
Non, cela ne mavait jamais frapp.
Il est allemand de naissance, bien entendu, expliqua

143
Poirot. Mais il est install depuis si longtemps en Angleterre
quon a oubli ses origines. Il sest dailleurs fait naturaliser il y a
une quinzaine dannes. Un homme dune grande intelligence,
vraiment un juif, bien entendu.
Un salopard, oui ! mexclamai-je, outr.
Pas du tout. Un vritable patriote, au contraire. Pensez
tout ce quil risque de perdre. Pour ma part, jprouve une
certaine admiration son gard.
Mais je ne pouvais adhrer cette vision philosophique des
choses.
Et dire que cest avec cet individu que Mrs Cavendish sest
affiche partout ! mcriai-je sans dissimuler mon indignation.
Certes, et je suppute quil a trouv sa compagnie fort utile,
remarqua Poirot. Aussi longtemps quon jasait sur leurs
promenades, on ne soccupait pas de ses autres excentricits.
Vous pensez donc quil ne la jamais vraiment aime ?
Malgr moi, javais pos cette question avec une ferveur
quelque peu dplace, tant donn les circonstances.
Sur ce point, je ne saurais bien videmment me montrer
catgorique. Pourtant Mais jai ma petite ide. Voulez-vous la
connatre ?
Je vous en prie.
La voici donc : je crois que Mrs Cavendish nprouve rien,
et na jamais rien prouv pour le Dr Bauerstein.
Cest votre opinion ? fis-je sans parvenir cacher ma
satisfaction.
Oui, et je la crois fonde. Voulez-vous savoir pourquoi ?
Bien sr !
Parce que son cur bat pour un autre, mon bon ami.
Ah !
Quentendait-il par l ? Malgr moi, je sentis une douce
chaleur menvahir. Je ne suis pas homme me vanter de mes
succs fminins, mais certains dtails, peut-tre enregistrs
avec trop de lgret sur le moment, me revinrent alors
lesprit. la rflexion
Ces penses fort agrables furent soudain interrompues par
larrive de Miss Howard. Dun coup dil circulaire, elle
sassura que nous tions seuls, puis exhiba une feuille jaunie

144
quelle tendit Poirot en murmurant ces mots mystrieux :
Sur le haut de larmoire ! Et elle quitta aussitt la pice.
Poirot dplia le papier sans perdre un instant. Puis, avec une
exclamation satisfaite, il ltala sur la table :
Venez voir, mon bon ami ! Et dites-moi quelle initiale vous
lisez ici. Un J ou un L ?
Ctait une feuille de papier demballage, de format courant,
assez sale, comme si elle tait reste un certain temps expose
la poussire. Len-tte de ltiquette tait celle de la firme
Parkson & Parkson, rpute comme un des meilleurs
costumiers de thtre. Mais cest plus particulirement ladresse
qui retenait lattention de Poirot : (linitiale vrifier)
Cavendish Esq. Styles Court, Styles St. Mary, Essex. Aprs
quelques bonnes minutes je dclarai :
Un T ou un L, mais certainement pas un J.
Poirot replia le papier.
Parfait. Je suis tout fait de votre avis. Et vous pouvez
parier sur le L sans risque !
Do est-ce que a sort ? a a une grande importance ?
Une importance relative. Mais ce papier confirme une
hypothse que javais formule, et qui supposait lexistence dun
tel document. Jai donc demand Miss Howard de le chercher,
mission quelle a mene bien, comme vous pouvez le
constater.
Que voulait-elle dire par : Sur le haut de larmoire ?
Cest lendroit o elle a dcouvert cette feuille, tout
simplement.
Curieux endroit pour ranger un papier, remarquai-je.
Je ne partage pas cet avis, mon bon ami. Le haut dune
armoire est lendroit idal o ranger papiers demballage et
cartons. Je les mets l moi-mme. Si lopration est mene avec
ordre et mthode, il ny a rien l qui puisse offenser la vue.
Je revins un sujet beaucoup plus srieux :
Poirot, avez-vous russi vous faire une ide prcise sur
ce crime ?
Oui En fait, je crois savoir comment il a t perptr.
Ah !
Malheureusement, cest une simple thorie que ne vient

145
tayer aucune preuve. moins que (Soudain il mempoigna le
bras et mentrana dans le vestibule. Dans son excitation, il se
mit vocifrer en franais) Mademoiselle Dorcas ! Un moment,
sil vous plat !
Inquite, la domestique sortit de loffice en courant.
Ma bonne Dorcas, jai une petite ide une petite ide
qui, si elle se rvlait juste, nous ferait faire un formidable bond
en avant ! Dites-moi, Dorcas : lundi et non pas mardi, jinsiste
sur la date , le lundi qui a prcd le drame. La sonnette de
Mrs Inglethorp fonctionnait-elle normalement ?
La domestique parut fort tonne.
Eh bien non, monsieur, cela me revient, maintenant que
vous le dites ; mais je me demande bien comment vous lavez
devin. Une souris a d ronger le fil. Un ouvrier est venu le
changer mardi matin.
Poirot manifesta son ravissement par une exclamation
prolonge et nous retournmes dans le petit salon.
Voyez-vous, je crois quil est inutile de chercher des
indices, mon ami ! La raison devrait suffire. Mais la chair est
faible, et cest une consolation de se dire que nous sommes sur
la bonne voie. Ah ! mon bon ami ! Regardez-moi. Je cours, je
saute, le gant que je suis a repris des forces.
Et il sortit par la porte-fentre et sloigna en gambadant sur
la pelouse.
Quarrive-t-il votre tonnant petit ami ? fit une voix dans
mon dos.
Mary Cavendish se tenait derrire moi. Elle me sourit et je
lui rendis son sourire.
Que se passe-t-il ?
Vraiment, je nen sais rien ! Il a interrog Dorcas propos
dune sonnette, et sa rponse la enchant au point quil sest
mis faire des bonds de cabri, comme vous le voyez !
Mary se mit rire.
Cest ridicule ! Il sort du parc. Est-ce quil va revenir
aujourdhui ?
Je nen ai pas la moindre ide. Jai cess de faire des
pronostics son sujet !
Il est vraiment fou ?

146
Comment savoir ? Jai parfois limpression trs nette quil
est fou lier ; puis, au moment o sa folie me semble la plus
vidente, je dcouvre une logique au cur mme de cette folie.
Je vois.
Mary se mit rire, mais elle me paraissait soucieuse, ce
matin-l. Elle tait grave, presque triste.
Je jugeai le moment opportun pour aborder le sujet de
Cynthia, ce que je fis avec une grande diplomatie, du moins me
semble-t-il. Pourtant elle minterrompit sans mnagement
avant que jaie pu aller jusquau bout :
Vous feriez un avocat remarquable, Mr Hastings, jen suis
persuade. Mais vous gaspillez votre talent en pure perte, car
Cynthia na rien craindre de ma part.
Je bredouillais lamentablement quil ne fallait surtout pas
quelle aille penser que mais elle minterrompit de nouveau, et
je mattendais si peu ce quelle me dit alors que jen oubliai
Cynthia et ses problmes.
Mr Hastings, pensez-vous que nous formions un couple
heureux, mon mari et moi ?
Pris au dpourvu, je me surpris murmurer que je ne me
permettrais pas ce genre de rflexion.
Eh bien, moi je me permets de vous rvler que ce nest
pas le cas, dit-elle calmement.
Jattendis la suite en silence.
Elle se mit arpenter lentement la pice, la tte penche.
Son corps mince et souple ondulait doucement au rythme de ses
pas. Soudain elle sarrta et me dvisagea :
Vous ne savez rien de moi, nest-ce pas ? Do je viens, qui
jtais avant dpouser John ? Non, vous ne savez rien ! Eh bien,
je vais vous le dire. Vous serez mon confesseur. Je crois que
vous tes un bon Oui, je suis sre que vous tes bon.
Dune certaine manire, le compliment ne me flatta pas
autant quil laurait d. Cynthia avait utilis le mme genre de
prambule avant de se confier moi, et il me semblait que le
rle de confesseur convenait mieux une personne dge mr
qu lhomme jeune que jtais.
Mon pre tait anglais, reprit Mrs Cavendish, mais ma
mre tait russe.

147
Ah ! voil lexplication
Lexplication de quoi ?
De ce sentiment de charme trange oui, trange que
jai toujours prouv en face de vous.
Ma mre tait, parat-il, trs belle. En fait, je nen sais rien,
car je ne lai jamais vue. Jtais toute petite quand elle est morte,
dans des circonstances tragiques. Elle a pris par erreur une dose
trop forte de somnifre. Mon pre en a eu le cur bris. Peu
aprs, il est entr au Service consulaire, et je lai accompagn
partout. vingt-trois ans javais presque fait le tour du monde.
Ctait une existence merveilleuse, que jadorais.
Le visage rejet en arrire, elle souriait doucement. Elle
semblait revivre ces jours heureux.
Puis mon pre est mort, me laissant sans ressources. Jai
d accepter lhospitalit de vieilles tantes dans le Yorkshire
(Un frisson la parcourut.) Vous comprenez bien que ctait une
existence sinistre. Surtout pour une jeune fille leve comme je
lavais t La vie tait si monotone, si trique, que jai cru
devenir folle
Quand elle reprit, aprs un long silence, son ton avait
chang :
Cest alors que jai rencontr John Cavendish
Oui ?
Pour mes tantes, ctait un excellent parti, vous le pensez
bien. En toute honntet, je peux vous affirmer que laspect
financier na pes daucun poids dans ma dcision. Il moffrait
simplement le moyen dchapper cette monotonie que je ne
pouvais plus supporter.
Comme je restais silencieux, elle reprit bientt :
Mais ne vous mprenez pas : jai t parfaitement franche.
Je lui ai expliqu que je laimais beaucoup, ce qui tait la stricte
vrit, et que jesprais que ce sentiment grandirait encore, mais
que je ntais pas amoureuse de lui. Il massura que cela lui
suffisait et nous nous sommes maris.
Elle se tut de nouveau un long moment, le front soucieux,
comme plonge dans le souvenir du pass.
Je crois, je suis mme sre quau dbut il maimait. Mais
sans doute ntions-nous pas faits lun pour lautre, car notre

148
couple sest trs vite dfait. Il sest et tant pis pour mon
orgueil, mais cest ainsi , il sest trs rapidement lass de moi.
Oh si ! Trs rapidement ! ajouta-t-elle comme je tentais de
protester. Cela na plus dimportance, prsent, car nous
sommes arrivs la croise des chemins
Que voulez-vous dire ?
Que je nai pas lintention de rester Styles Court,
rpondit-elle avec une calme dtermination.
John et vous allez partir dici ?
John, peut-tre pas. Moi, oui.
Vous allez le quitter ?
Oui.
Mais pourquoi ?
Elle marqua un temps dhsitation avant de rpondre.
Peut-tre parce que je veux tre libre !
Jimaginai soudain de grands espaces, des forts vierges
immenses, des terres inexplores et je compris ce que
signifiait le mot libert pour quelquun comme Mary Cavendish.
Jeus limpression de la dcouvrir telle quelle tait, crature
farouche et fire, aussi peu polie par la civilisation quun oiseau
dans le ciel. Un gmissement lui tomba des lvres :
Vous ne savez pas, vous ne pouvez pas savoir quelle prison
a t pour moi cet endroit effroyable !
Je comprends, lassurai-je. Mais nagissez pas sur un coup
de tte !
Un coup de tte !
Sa voix prit une intonation moqueuse. Je lui posai alors une
question que je regrettai aussitt :
Savez-vous que le Dr Bauerstein a t arrt ?
Un masque de froideur figea les traits de la jeune femme :
John a eu lobligeance de men informer ce matin.
Et quen pensez-vous ? continuai-je dune voix sourde.
De quoi ?
De cette arrestation
Que voulez-vous que jen pense ? Il semble que ce soit un
espion allemand, cest du moins ce que le jardinier a dit John.
Sa voix tait aussi dnue dexpression que son visage. Cette
nouvelle la touchait-elle ?

149
Elle sloigna de quelques pas et, dun doigt, effleura un des
vases.
Ces fleurs sont fanes. Il faut que je les change. Pouvez-
vous me laisser passer ? Merci, Mr Hastings.
Et elle sortit tranquillement en me saluant dune petite
inclinaison de la tte.
Non, elle ne tenait certainement pas ce Bauerstein. Aucune
femme ne pourrait jouer ainsi cette indiffrence glace.
Le lendemain matin, contrairement son habitude. Poirot
ne se montra pas. Quant aux hommes du Yard, ils semblaient,
eux aussi, stre volatiliss.
lheure du djeuner arriva pourtant un nouvel indice,
ngatif dailleurs. Nous avions en effet tent de retrouver trace
de la quatrime lettre rdige par Mrs Inglethorp le soir
prcdant son dcs, et avions fini par y renoncer dans lespoir
quelle rapparatrait bien un jour. Cest exactement ce qui se
produisit. Une rponse arriva Styles Court par le deuxime
courrier. Elle manait dune socit ddition de musique
franaise qui accusait rception dun chque de Mrs Inglethorp
et regrettait de ne pouvoir trouver certain recueil de chansons
populaires russes. Ainsi devions-nous renoncer trouver dans
la correspondance de Mrs Inglethorp lnigme de cette tragdie.
Juste avant lheure du th, je descendis au village pour
transmettre Poirot cette mauvaise nouvelle Jprouvai une
certaine irritation lorsque jappris quil tait sorti, une fois de
plus.
Est-il reparti pour Londres ?
Non, monsieur. Il a juste pris le train pour Tadminster. Il
ma dit quil allait visiter le laboratoire o travaille une jeune
personne de sa connaissance .
Mais quel idiot ! mexclamai-je. Je lui ai pourtant bien dit
que le mercredi est le seul jour o elle ny est pas ! Eh bien,
soyez assez aimable de lui dire de venir nous voir, ds demain
matin.
Je lui transmettrai votre message, monsieur. Mais Poirot
ne se manifesta pas non plus le lendemain, et cela commena
mirriter. Sa dsinvolture passait vraiment les bornes !
Aprs le djeuner, Lawrence voulut me parler seul seul. Il

150
me demanda si javais lintention de descendre au village pour
voir Poirot.
Non, je ne crois pas. Sil veut nous voir, il na qu venir !
Cette rponse parut dconcerter Lawrence, et je remarquai
chez lui une certaine nervosit qui ne lui tait pas coutumire.
Que se passe-t-il ? demandai-je, intrigu. Si cest
important, je peux y aller, bien sr.
Oh ! Ce nest pas grand-chose, mais bon, si vous
changiez davis (sa voix ntait plus quun chuchotement)
pourriez-vous lui dire que je crois avoir retrouv la tasse caf
manquante ?
Lnigmatique message de Poirot mtait presque sorti de
lesprit, mais Lawrence refusa de satisfaire ma curiosit. Faisant
taire mon amour-propre, je rsolus de retourner Leastways
Cottage.
Cette fois, on my accueillit avec un sourire, et lon
mannona que Mr Poirot tait bien dans ses appartements.
Voulais-je me donner la peine de monter ?
Comme lon pense bien, je me donnai la peine en question.
Mon ami tait assis sa table, la tte enfouie dans ses mains.
Il se redressa vivement.
Que se passe-t-il ? menquis-je avec sollicitude. Vous
ntes pas malade, jespre ?
Non, non, pas malade du tout. Mais je dois prendre une
dcision dune importance capitale.
Faut-il ou non coincer le coupable, cest a ? plaisantai-je.
Mais, ma grande surprise, Poirot accueillit ma boutade
sans rire.
Parler ou ne pas parler, telle est la question comme la
si justement dit votre grand Shakespeare.
Je ne pris pas la peine de rectifier cette malheureuse citation.
Vous parlez srieusement, Poirot ?
Trs srieusement. Car la chose la plus srieuse au monde
se trouve dans la balance, voyez-vous.
Et cest ?
Le bonheur dune femme, mon ami.
Cette rponse me laissa sans argument, mais Poirot
continuait dj :

151
Le moment est venu, et jhsite. Lenjeu est de taille et je
ne sais quelle carte jouer. Et personne dautre que moi, Hercule
Poirot, ne le risquerait.
Et il ponctua cette dclaration orgueilleuse en se frappant la
poitrine.
Je lui laissai quelques instants pour savourer leffet produit,
puis lui rapportai la rponse de Lawrence.
Ah ! Il a donc retrouv la tasse manquante ! sexclama-t-il.
Bien ! Votre Mr Lawrence fait preuve de plus dintelligence que
ne le laisse augurer son visage de carme !
Pour ma part, les facults intellectuelles de Lawrence me
paraissaient en effet assez rduites, mais je mabstins de toute
polmique ce sujet, et rprimandai amicalement Poirot pour
avoir oubli que le mercredi tait le jour de repos de Cynthia.
Vous avez raison. Ma mmoire est une vraie passoire !
Nanmoins lautre jeune femme ma reu fort aimablement.
Sans doute ma dception lui a-t-elle fait piti car elle ma
montr tout ce que je voulais voir avec une grande gentillesse.
Alors tout est pour le mieux. Il faudra quand mme que
vous alliez prendre le th avec Cynthia un autre jour.
Puis je lui parlai de la quatrime lettre crite par
Mrs Inglethorp.
Cest bien dommage, avoua-t-il. Je comptais beaucoup sur
cette lettre, mais aurait t trop beau. Cette affaire doit se
rsoudre de lintrieur. (De lindex, il se tapota le front.) Ces
petites cellules grises ; elles de jouer, comme on dit ! (Puis,
sans transition, il me demanda :)
tes-vous expert en empreintes digitales, mon bon ami ?
Non, rpondis-je sans dissimuler mon tonnement. Je sais
quil nen existe pas deux semblables, mais l se limitent mes
connaissances en ce domaine.
Elles nen sont pas moins exactes.
Il alla ouvrir un petit tiroir et en sortit quelques
photographies quil disposa devant moi, sur la table.
Je les ai numrotes : 1, 2, 3. Auriez-vous lobligeance de
me les dcrire ?
Je me concentrai un moment sur les clichs :
Ce sont des agrandissements, ce que je vois. Je pense

152
que lempreinte n1 appartient un homme ; pouce et index. La
2 est plus menue, et trs diffrente ; sans doute celle dune
femme. Quant la 3 il me semble quil y a plusieurs
empreintes mles, mais je reconnais la n1, ici, trs nettement.
Recouvrant les autres ?
Exactement.
Vous tes catgorique ?
Sans hsitation.
Poirot approuva dun hochement de tte, puis il ramassa les
photographies et les rangea.
Bien entendu, et comme dhabitude, vous ne me donnerez
pas dexplication ? dis-je, un peu vex.
Mais si ! Le premier clich reprsente les empreintes de
Mr Lawrence. Le deuxime, celles de Miss Cynthia. Elles nont
quune importance relative. Je ne les ai prises que dans un but
comparatif. La photographie n3 est un peu plus complexe.
Ah ?
Elle est trs agrandie, vous lavez not. Vous avez peut-
tre remarqu cette tache sur le clich. Je ne vous expliquerai
pas le procd que jai utilis, poudre, appareil, etc. Il est
commun toutes les polices et permet de rvler en trs peu de
temps les empreintes releves sur nimporte quel objet. Je vous
ai montr les empreintes, mon bon ami Il me reste donc
vous apprendre sur quel objet elles ont t releves.
Allez-y ! je bous dimpatience !
Eh bien ! Le clich n3 est lagrandissement dune petite
fiole qui se trouve dans larmoire aux poisons du dispensaire de
lhpital de la Croix-Rouge, Tadminster Lieu qui semble
aussi frquent quun hall de gare !
Bon Dieu ! mexclamai-je. Mais que font les empreintes de
Lawrence Cavendish sur cette fiole ? Pas un instant il ne sest
approch de larmoire le jour o nous sommes alls au
laboratoire !
Et pourtant !
Mais cest impossible ! Nous sommes rests ensemble tout
le temps de notre visite !
Mais Poirot ne semblait pas de cet avis.
Mon bon ami, il y a bien eu un moment pendant lequel

153
vous ntiez pas ensemble, et cest pourquoi vous avez appel
Lawrence pour quil vous rejoigne sur le balcon
Cest vrai. Javais oubli ce dtail Mais cela na dur que
quelques secondes.
Elles lui ont suffi.
Pour quoi faire ?
Poirot eut un petit sourire indfinissable.
Pour permettre un monsieur qui a autrefois tudi la
mdecine de satisfaire une curiosit bien lgitime.
Nos regards se croisrent. Celui de Poirot me parut assez
satisfait. Il se leva et se mit fredonner un petit au. Je lobservai
avec une certaine mfiance.
Poirot, que contenait la fiole en question ?
Il sapprocha de la fentre et regarda au-dehors.
Hydrochlorure de strychnine, lana-t-il sans se retourner
(et il reprit sa petite chanson).
Mon Dieu ! dis-je sans autre commentaire, car je
mattendais cette rponse.
Lhydrochlorure pur est dun usage peu frquent. Il
nentre que dans la composition de certaines pilules.
Cest la solution officielle, Hydrochl. de Strychnine Liq. ,
que lon utilise habituellement. Voil pourquoi les empreintes
sont encore sur cette fiole.
Comment avez-vous russi prendre ces clichs ?
Jai laiss tomber mon chapeau du balcon. Les visiteurs
ntant pas admis dans la cour ce moment-l, la camarade de
travail de Miss Cynthia a bien t oblige de descendre le
ramasser. Je lui ai naturellement prsent toutes mes excuses.
Vous saviez donc ce que vous alliez dcouvrir ?
En fait, je nen savais rien. Mais, daprs votre compte
rendu, javais compris que Mr Lawrence avait pu aller jusqu
larmoire, et je voulais en avoir le cur net.
Poirot, votre expression rjouie vous trahit : ce point tait
trs important pour vous.
Je nen suis pas sr. Mais un dtail ma frapp, et je parie
quil na pas chapp votre vigilance.
De quoi sagit-il ?
Eh bien, il y a vraiment trop de strychnine dans cette

154
affaire ! Cela fait la troisime fois que nous en dcouvrons. Il y
avait de la strychnine dans le fortifiant de Mrs Inglethorp. Cest
de la strychnine que Mr Mace a vendue, la pharmacie de
Styles Saint-Mary. Et voici maintenant une fiole de strychnine
qui porte les empreintes des membres de la maisonne. Cest
sy perdre, et, vous le savez, je naime pas le dsordre.
Nous fmes interrompus par un des rsidents belges de
Leastways Cottage qui passa la tte par la porte.
Une dame est en bas et demande Mr Hastings.
Une dame ?
Je me prcipitai dans ltroit escalier, Poirot sur mes talons.
Mary Cavendish attendait sur le seuil.
Je suis alle rendre visite une petite vieille qui habite le
village, expliqua-t-elle, et comme je savais par Lawrence que
vous tiez parti chez Mr Poirot, je me suis permis de venir vous
chercher.
Hlas, madame ! fit Poirot comiquement, moi qui esprais
avoir enfin lhonneur de votre visite !
Si vous minvitez, cest avec plaisir que je viendrai vous
voir un jour, rpondit-elle en souriant.
Vous men voyez ravi. Et rappelez-vous : au cas o vous
auriez besoin dun confesseur ( ce mot elle tressaillit), papa
Poirot est toujours votre disposition.
Elle le dvisagea un instant, comme si elle cherchait percer
le sens cach de ses paroles. Puis elle dtourna la tte dun
mouvement brusque :
Allons, monsieur Poirot ! Vous ne voulez pas nous
accompagner Styles ?
Mais si, et avec grand plaisir, madame.
Tout au long du chemin, Mary parla avec volubilit. Je crus
remarquer que le regard de Poirot la rendait nerveuse.
Le temps avait chang, et un petit vent aigu, presque
automnal, refroidissait latmosphre. Mary frissonna et releva le
col de son manteau. Dans les arbres, la bise soufflait de faon
lugubre on et dit un gant invisible qui soupirait.
Ds que nous emes franchi les grilles de Styles, nous smes
quil stait pass quelque chose danormal.
Dorcas se prcipita en courant notre rencontre. En larmes,

155
elle se tordait les mains de dsespoir. Dans le vestibule, tous les
autres domestiques se tenaient aligns, yeux carquills et,
coup sr, oreilles aux aguets.
Oh ! madame ! madame ! Je ne sais pas comment vous
lannoncer
Que se passe-t-il, Dorcas ? Mimpatientai-je. Allons,
parlez !
Ces maudits inspecteurs de Scotland Yard Ils lont
arrt Ils ont arrt Monsieur !
Ils ont arrt Lawrence ?
Dorcas me jeta un regard trange.
Non, monsieur. Pas Mr Lawrence Mr John.
Avec un cri sauvage, Mary Cavendish sabattit contre moi.
Et, tandis que je me retournais pour la soutenir, jentrevis une
lueur de triomphe dans les yeux de Poirot.

156
11

LE PROCS

Deux mois aprs ces vnements, John Cavendish


comparaissait devant la justice pour le meurtre de sa belle-
mre.
Il y a peu dire sur les semaines qui prcdrent louverture
du procs. Mon admiration et ma sympathie allrent sans
rserve Mary Cavendish. Rejetant avec mpris lide mme
que son mari ft coupable, elle se battit bec et ongles ses cts.
Comme je faisais part de mon admiration Poirot, il
mapprouva dun air songeur :
Oui. Elle fait partie de ces femmes qui se montrent sous
leur meilleur jour dans lpreuve. Cest l quelles sont les plus
tendres et les plus loyales. Quant son orgueil et sa jalousie
Sa jalousie ?
Navez-vous pas remarqu lincommensurable jalousie
quelle porte en elle ? Comme je vous le disais donc et au
risque de vous choquer comme on le dit en franais vulgaire :
son orgueil et sa jalousie, elle sest assise dessus . Elle ne
pense qu son mari et lpouvantable menace qui pse sur lui.
Il avait dit cela avec une certaine motion, et je me rappelai
ce jour o il stait demand sil devait parler ou non, o il avait
parl tendrement du bonheur dune femme . Je me rjouis
que la dcision nait pas dpendu de lui.
Aujourdhui encore, jai du mal y croire, dis-je. Voyez-
vous, jusqu la dernire minute jai eu la conviction que ctait
Lawrence.
Poirot eut un sourire en coin :
Je savais que ctait l votre ide.
Mais John ! Mon vieil ami John !
Chaque assassin est le vieil ami de quelquun, observa
Poirot avec philosophie. On ne devrait jamais confondre

157
sentiment et raisonnement.
Je dois dire que jaurais apprci que vous me mettiez sur
la bonne piste.
Peut-tre men suis-je abstenu prcisment parce quil
tait votre vieil ami
Je fus quelque peu dcontenanc par cette remarque. Ne
mtais-je pas empress de rapporter John ce que je croyais
tre lopinion de Poirot propos de Bauerstein ? Soit dit en
passant, celui-ci avait t lav des accusations despionnage qui
pesaient contre lui. Nanmoins, il avait beau stre montr, cette
fois-ci, plus malin que la justice, il nen avait pas moins laiss
quelques plumes dans lhistoire.
Je demandai Poirot sil pensait que John serait condamn.
Il me surprit une fois de plus en dclarant que, bien au
contraire, lacquittement lui paraissait trs probable.
Mais, mon cher Poirot
Allons, mon bon ami ! Ne vous ai-je pas dit et rpt
depuis le dbut de cette affaire que je navais pas de preuves
formelles ? Savoir quun homme est coupable est une chose,
encore faut-il le prouver. Or, dans le cas prsent, les preuves
font particulirement dfaut. L rside toute la difficult. Moi,
Hercule Poirot, je sais, mais il manque un maillon. Et moins
que je ne trouve ce maillon manquant
Quand avez-vous commenc souponner John
Cavendish ? demandai-je aprs un long silence.
Vous-mme, ne lavez-vous jamais souponn ?
Non, jamais.
Pas mme aprs ce fragment de conversation que vous
avez surpris entre Mrs Cavendish et sa belle-mre ? Ni plus
tard, lors des tmoignages, quand la jeune femme sest montre
si peu cooprative ?
Non.
Est-ce que vous navez pas compris que un et un font
deux, et que si ce ntait pas Alfred Inglethorp qui avait eu une
scne violente avec sa femme ce quil a nergiquement ni
lenqute, rappelez-vous , il ne pouvait sagir que de John ou
de Lawrence ? Or, lattitude de Mary Cavendish ne se justifiait
que si ctait son mari qui se trouvait en cause, et non pas

158
Lawrence.
Et la lumire se fit soudain jour en moi :
Ainsi, cest donc John qui a eu cette altercation avec sa
belle-mre cet aprs-midi-l ?
Exactement.
Et vous le saviez depuis le dbut ?
Bien sr. Comment expliquer autrement la conduite de
Mary Cavendish ?
Et vous dites pourtant quil a de grandes chances dtre
acquitt !
Poirot haussa les paules :
Je le dis et je le rpte. Lors de laudience prliminaire,
nous prendrons connaissance de lacte daccusation, mais ses
avocats conseilleront certainement John de rserver sa
dfense. Ce sera le coup de thtre de louverture du procs
proprement dit. Ah ! pendant que jy pense, notez bien ceci sur
vos tablettes, mon bon ami. Ce procs, je nai pas la moindre
intention dy assister.
Quoi ?
Non. Officiellement, je nai rien voir dans cette affaire.
Tant que je naurai pas dcouvert le maillon manquant, je dois
rester dans la coulisse. Mrs Cavendish doit simaginer que
juvre dans lintrt de son poux, et pas contre lui.
Permettez-moi de vous dire que je trouve votre politique
indigne et euh au ras des pquerettes !
Allons bon ! Quand vous utilisez une de nos expressions
franaises les plus images, tchez de le faire avec plus d-
propos. Non, srieusement. Nous sommes confronts un
individu sans scrupules, dou dune intelligence remarquable,
ce qui nous autorise nous servir de tous les
moyens honntes ou la limite du dshonnte dont nous
pouvons disposer. Sinon, il nous filera entre les doigts ! Cest
pourquoi jai pris soin de me faire des plus discrets. Toutes les
dcouvertes ont t faites par Japp ; et Japp en retirera tout le
bnfice. Et si je devais tre appel la barre, ajouta-t-il avec un
large sourire, ce serait probablement en qualit de tmoin de la
dfense.
Je nen croyais pas mes oreilles !

159
Cest de bonne guerre, poursuivit Poirot. Curieusement, je
pourrais dailleurs fournir un tmoignage qui rduirait nant
un des points forts de laccusation.
Lequel ?
Celui concernant la destruction du testament. Ce nest pas
John Cavendish qui la brl.
Poirot tait un vritable prophte. Jpargnerai au lecteur les
mandres fastidieux de la procdure judiciaire pour dire
simplement que John Cavendish rserva sa dfense et fut
incarcr jusquau procs.
Septembre nous trouva tous Londres. Mary avait lou une
maison Kensington, o Poirot fut hberg. Quant moi, le
ministre de la Guerre me proposa une sincure, ce qui me
permit de leur rendre visite aussi souvent que je le dsirais.
Les semaines passaient et ltat nerveux de Poirot se faisait
de plus en plus pnible supporter. Le chanon manquant
dont il mavait parl manquait toujours. Je souhaitais pour ma
part quil ne le dcouvrt jamais, car si son poux ntait pas
acquitt, quel bonheur pouvait esprer Mary Cavendish ?
Le 15 septembre, John Cavendish se prsenta au banc des
accuss de lOld Bailey. Il se vit signifier son inculpation pour
meurtre avec prmditation sur la personne dmily Agnes
Inglethorp et plaida non coupable.
Il avait pris pour assurer sa dfense sir Ernest Heavywether,
le clbre avocat de la Couronne. Me Philips, galement avocat
de la Couronne, ouvrit, pour sa part, le procs au nom de la
Couronne.
Selon lui, le meurtre avait t soigneusement prmdit et
accompli de sang-froid. Il ne sagissait ni plus ni moins que de
juger lassassinat par le poison dune vieille dame, aimante et
confiante, par son beau-fils quelle avait pourtant chri plus
quune mre. Elle avait pourvu tous ses besoins depuis sa plus
tendre enfance. Son pouse et lui avaient vcu Styles Court
dans le luxe, entours de laffection attentionne de la vieille
dame qui stait montre une bienfaitrice gnreuse.
Me Philips se proposait donc dappeler la barre un certain
nombre de tmoins afin de prouver que laccus, individu
dbauch et dpensier, non seulement stait retrouv sans

160
argent mais avait entretenu une liaison avec Mrs Raikes,
lpouse dun fermier du voisinage. Mise au courant de la
situation, Mrs Inglethorp lui avait adress des reproches
laprs-midi prcdant sa mort. La discussion stait envenime
et on en avait surpris les chos. La veille, laccus avait achet de
la strychnine la pharmacie du village, non sans prendre la
prcaution de se dguiser et de se faire passer pour lpoux de
Mrs Inglethorp. Il esprait ainsi faire accuser cet homme quil
dtestait du crime prmdit. Par chance, Mr Alfred
Inglethorp avait pu produire un alibi irrfutable.
Le 17 juillet, poursuivit Me Philips, juste aprs cette querelle
qui lavait oppose son beau-fils, Mrs Inglethorp avait rdig
un nouveau testament, que lon devait retrouver, le lendemain
matin, dtruit dans la chemine de sa chambre. Nanmoins, on
pouvait affirmer que cet acte avantageait notablement son
poux. La dfunte avait dj fait test en faveur dAlfred
Inglethorp, mais ctait avant leur mariage et (lavocat brandit
un index pour appuyer son discours) laccus nen savait rien.
Pourquoi la dfunte stait-elle dcide rdiger un nouveau
testament, alors que lancien existait toujours ? Cela,
laccusation ne pouvait le dire pour linstant. Mrs Inglethorp
tait une personne ge ; elle avait pu oublier lexistence du
prcdent. Ou bien et Me Philips accordait plus de crdit
cette seconde hypothse elle se doutait que lancien tait
annul par le mariage, puisquelle avait dbattu de ce sujet. Les
femmes ne sont pas toujours trs au fait de la lgislation. Un an
plus tt environ, elle avait rdig un autre testament, en faveur
de laccus celui-l. Me Philips entendait prouver que ctait
bien John Cavendish qui avait apport son caf
Mrs Inglethorp, le soir de la tragdie. Plus tard, il avait russi
pntrer dans la chambre de sa belle-mre et dtruire le
nouveau testament, dont la disparition rendrait toute sa validit
celui qui avait t rdig en sa faveur.
Ctait grce linspecteur Japp, brillant inspecteur du Yard,
que laccus avait t arrt. On avait en effet dcouvert dans sa
chambre une fiole de strychnine identique celle qui avait t
vendue la veille du crime au prtendu Mr Inglethorp par le
pharmacien du village. Il incombait au jury de dcider si ce

161
faisceau de preuves accablantes permettait ou non de dfinir
avec certitude la culpabilit de laccus.
Ayant subtilement conclu quil paraissait difficilement
concevable quun jury nen arrive pas cette conclusion,
Me Philips se rassit et spongea le front.
Pour la plupart, les premiers tmoins appels la barre
furent ceux qui avaient dpos aux Stylites Arms lors de
lenqute prliminaire, et tout dabord les mdecins.
Sir Ernest Heavywether, clbre dans toute lAngleterre pour
la manire dont il dstabilisait les tmoins, ne posa que deux
questions au Dr Bauerstein :
Si mes renseignements sont exacts, la strychnine est une
drogue effet rapide ?
Oui.
Dont vous ne pouvez expliquer leffet retard que lon note
dans le cas prsent ?
Non.
Je vous remercie.
Mr Mace reconnut la fiole que lui montra Me Philips comme
tant celle quil avait vendue Mr Inglethorp . Questionn
plus prcisment, il admit ne connatre Mr Inglethorp que de
vue et ne lui avoir jamais parl auparavant. Son tmoignage se
limita ces prcisions.
Alfred Inglethorp le remplaa la barre et nia formellement
avoir achet la strychnine ou stre querell avec son pouse.
Divers tmoins suivirent, qui confirmrent cette dclaration.
Les jardiniers furent ensuite appels et dposrent au sujet
de leur contre-signature sur le testament. Puis ce fut au tour de
Dorcas.
Fidle ses chers jeunes messieurs , la domestique
dcrta quen ce qui concernait la voix quelle avait entendue, il
ne pouvait sagir de celle de John. Avec la mme fougue, elle
affirma que ctait Mr Inglethorp qui se trouvait dans le boudoir
avec son pouse. Dans le box des accuss, John eut un sourire
mlancolique. Il ne savait que trop linutilit de cette
intervention loyale : la dfense navait aucunement lintention
de nier ce point. Comme on sen doute, Mrs Cavendish ne fut
pas appele la barre pour dposer contre son mari.

162
Aprs diverses questions mineures Dorcas, Me Philips lui
demanda :
Au mois de juin, est-ce que vous vous souvenez davoir
rceptionn un paquet envoy par la firme Parkson & Parkson
et adress Mr Lawrence Cavendish ?
Non, monsieur. Bien sr, cest possible. Mais
Mr Lawrence a t absent une partie du mois de juin.
Supposons quun paquet soit arriv en labsence de
Mr Lawrence Cavendish. Quen aurait-on fait ?
Il aurait t dpos dans sa chambre ou on laurait fait
suivre.
Cest vous qui en auriez pris linitiative ?
Non, monsieur. Jaurais laiss le paquet sur la table du
vestibule. Cest Miss Howard qui sen serait charge.
Evelyn Howard fut ensuite appele la barre. Aprs
quelques questions sur des points de dtail, elle fut interroge
sur le fameux paquet.
Je ne sais plus. On reoit beaucoup de paquets. Je ne me
souviens pas de celui-l en particulier.
Vous ne savez pas si ce paquet a t rexpdi
Mr Lawrence Cavendish au Pays de Galles, ou sil a t dpos
dans sa chambre ?
Rexpdi, je ne crois pas. Je men souviendrais.
Admettons quun paquet soit arriv pour Mr Lawrence
Cavendish, et quil ait ensuite disparu. Auriez-vous remarqu
cette disparition ?
Non, je ne crois pas. Jaurais pens que quelquun dautre
sen tait charg.
Si je ne me trompe, cest vous, Miss Howard, qui avez
dcouvert cette feuille de papier ?
Et il brandit la feuille dfrachie que moi-mme et Poirot
avions examine dans le petit salon de Styles.
Oui, cest moi.
Pouvez-vous nous expliquer pourquoi vous lavez
cherche ?
Parce que le dtective qui sintresse cette affaire me la
demand.
Et o lavez-vous trouve ?

163
Sur le haut dune dune armoire.
Larmoire de laccus ?
Je je crois.
Ne lavez-vous pas trouve vous-mme ?
Si.
Vous devez donc savoir o vous lavez trouve ?
Oui Sur larmoire de laccus.
Voil qui est mieux.
Un reprsentant de la firme Parkson & Parkson, costumiers,
attesta quils avaient vendu une barbe noire le 29 juin un
Mr L. Cavendish, aprs commande passe par lettre
accompagne dun mandat. Non, ils ne gardaient pas le courrier
mais les commandes figuraient dans leurs livres. La barbe avait
t envoye L. Cavendish Esq., Styles Court, comme demand
par le client.
Avec une lenteur tudie, sir Ernest Heavywether se leva.
Do venait cette lettre ? demanda-t-il.
De Styles Court.
Ladresse mme laquelle vous avez envoy la
commande ?
Oui.
Avec lagressivit dun prdateur, Heavywether attaqua le
pauvre reprsentant de Parkson & Parkson :
Comment pouvez-vous laffirmer ?
Je Je ne comprends pas
Avez-vous la certitude que cette lettre venait de Styles
Court ? Vous vous souvenez du cachet de la poste ?
Non Mais
Ah ! Vous ne vous en souvenez pas ! Ce qui ne vous
empche pourtant pas daffirmer avec aplomb que cette lettre
venait de Styles. Le cachet de la poste aurait pu tre celui de
nimporte quel autre endroit, non ?
Euh oui.
De fait, cette lettre, mme rdige sur du papier en-tte
de Styles Court, aurait pu tre poste nimporte o, nest-ce
pas ? Au Pays de Galles, par exemple ?
Le tmoin dut admettre quil aurait pu en tre ainsi, et
sir Ernest se dclara satisfait.

164
Elisabeth Wells, deuxime femme de chambre Styles,
succda au reprsentant de Parkson & Parkson. Aprs stre
couche elle stait souvenue quelle avait verrouill la porte
dentre, alors que Mr Inglethorp avait pri quon se contente de
la fermer clef. Elle avait donc dcid de redescendre au rez-de-
chausse. Surprenant un lger bruit en provenance de laile
ouest, elle avait jet un coup dil dans le couloir et avait vu
Mr John Cavendish qui frappait la porte de Mrs Inglethorp.
Sous le feu roulant de ses questions, sir Ernest Heavywether
amena impitoyablement Elisabeth se contredire. Puis, avec un
sourire satisfait, lavocat de la dfense la renvoya et se rassit.
Ce fut alors le tour dAnnie. Elle parla de la tache de bougie
sur le tapis et jura avoir vu laccus apporter le caf dans le
boudoir. Ce fut le dernier tmoin de la journe, et laudience fut
suspendue jusquau lendemain.
Alors que nous quittions les lieux, Mary Cavendish eut des
paroles amres rencontre de lavocat de la Couronne.
Quel horrible personnage ! Quel filet il resserre autour de
mon pauvre John ! Et cette faon dont il dnature chaque dtail
afin de lui faire dire le contraire de ce quil dit !
Allons, allons ! demain, ce sera le contraire, dis-je dun ton
consolant.
Oui, fit-elle, songeuse. (Puis, en baissant la voix :)
Mr Hastings, vous ne croyez pas non, a ne peut pas tre
Lawrence ? Oh, non ! ce nest pas possible !
Jtais moi-mme assez dcontenanc par la tournure du
procs. Aussi, ds que je me trouvai seul avec Poirot, je lui
demandai sil avait une ide de la tactique employe par
sir Ernest.
Ah ! lcha mon ami, en connaisseur. Il est trs fort, ce
sir Ernest !
Daprs vous, il croit Lawrence coupable ?
mon avis, il ne croit rien du tout et il sen moque ! Non,
il essaye simplement de crer une telle confusion dans lesprit
des jurs quils en arrivent tre diviss sur la culpabilit de
lun ou lautre des deux frres. Il svertue dmontrer quil
existe autant de preuves accablant Lawrence que John et je
me demande sil ny parviendra pas.

165
Linspecteur Japp fut le premier tmoin appel la barre le
lendemain. Il dposa avec brivet et prcision. Aprs avoir
rappel les vnements prcdents, il poursuivit :
Suite certaines informations qui nous avaient t
communiques, le commissaire Summerhaye et moi-mme
avons profit de labsence de laccus pour procder une
fouille mthodique de sa chambre. Dans sa commode, caches
parmi des sous-vtements, nous avons trouv : primo, une paire
de lunettes monture en or que voici, identiques celles que
porte Mr Inglethorp ; secundo, cette fiole.
Le flacon tait celui quavait dj reconnu Mr Mace, le
prparateur : une petite fiole de verre bleu, contenant un peu de
poudre cristalline blanche, et dont ltiquette portait la
mention : Hydrochlorure de strychnine. POISON.
Depuis la sance des dpositions prliminaires aux Stylites
Arms, les enquteurs du Yard avaient dcouvert un nouvel
indice, gliss dans le chquier de Mrs Inglethorp. Il sagissait
dune longue bande de papier buvard qui avait trs peu servi. En
le tenant devant un miroir, on pouvait lire distinctement : je
lgue tout ce que je possde mon poux bien-aim, Alfred
Ing Ce nouvel lment prouvait sans contestation possible
que le testament dtruit avait t rdig en faveur du mari de la
dfunte. Japp montra ensuite le fragment de papier calcin
retrouv dans la chemine de la chambre et termina son
tmoignage par la fausse barbe dcouverte dans le coffre du
grenier.
Mais sir Ernest contre-attaqua immdiatement :
quelle date avez-vous fouill la chambre de laccus ?
Le mardi 24 juillet.
Soit une semaine exactement aprs le drame ?
Oui.
Donc vous avez dcouvert ces deux objets dans la
commode. tait-elle ferme clef ?
Non.
Ne vous semble-t-il pas tonnant quun meurtrier
conserve les preuves de son crime dans un meuble que
nimporte qui peut fouiller sans difficult ?
Il les a peut-tre caches l parce quil tait press.

166
Je vous rappelle quune semaine entire stait coule
depuis le crime. Il avait donc eu cent fois la possibilit de les
dtruire !
Peut-tre, oui.
Il ny a pas de peut-tre qui tienne ! Avait-il, oui ou
non, le temps matriel de faire disparatre ces objets ?
Oui.
Les sous-vtements parmi lesquels taient cachs ces
objets taient-ils pais ou lgers ?
Plutt pais.
Autrement dit, ctaient des sous-vtements dhiver. Il est
donc vident que laccus naurait aucune raison douvrir ce
tiroir avant longtemps, nest-ce pas ?
Cest possible, en effet.
Veuillez rpondre avec plus de prcision, je vous prie.
tait-il probable que laccus, alors que nous sommes dans la
priode la plus chaude dun t torride, ouvre ce tiroir prcis,
qui contient des sous-vtements dhiver ? Oui ou non ?
Non.
En ce cas, nest-il pas possible que ces deux objets aient
t placs dans ledit tiroir par une tierce personne, et que
laccus ait ignor leur prsence ?
Cela me parat assez improbable.
Mais possible ?
Oui.
Ce sera tout.
Dautres tmoignages suivirent, qui mirent en vidence les
difficults pcuniaires de laccus la fin du mois de juillet,
ainsi que sa liaison avec Mrs Raikes. Pauvre Mary, cela dut tre
atroce entendre pour une femme possdant un tel amour-
propre ! Les faits rapports par Evelyn Howard taient donc
bien rels, mais sa haine pour Alfred Inglethorp lavait pousse
conclure un peu vite que la personne concerne ntait autre
que lui.
Ce fut ensuite le tour de Lawrence. Dune voix sourde, en
rponse aux questions de Me Philips, il nia avoir command
quelque article que ce ft la firme Parkson & Parkson au mois
de juin. Dailleurs, le 29 de ce mois, il se trouvait au Pays de

167
Galles.
Aussitt sir Ernest intervint, le menton agressif :
Vous niez avoir command une barbe noire la firme
Parkson & Parkson le 29 juin ?
Je le nie.
Ah ! Et sil arrivait quelque chose votre frre John, qui
hriterait de Styles Court ?
La brutalit de la question fit monter le rouge aux joues
habituellement ples de Lawrence. Le juge laissa chapper un
murmure dsapprobateur et, dans le box des accuss, John se
pencha en avant dans un mouvement de colre. Mais
sir Heavywether nen avait cure :
Veuillez rpondre ma question.
Je crois que ce serait moi.
Que voulez-vous dire par je crois ? Votre frre na pas
denfants. Donc vous hriteriez, nest-ce pas ?
Oui.
Ah ! Voil qui est mieux ! lcha sir Heavywether avec une
ardeur froce. Et, si je ne me trompe, vous hriteriez galement
dune somme dargent confortable, non ?
Voyons, sir Ernest, protesta le juge, ces questions sont
dplaces.
Sir Heavywether sinclina, mais il avait dcoch son trait.
Le mardi 17 juillet, poursuivit-il, vous avez visit en
compagnie dun ami le laboratoire de lhpital de la Croix-
Rouge, Tadminster. Est-ce exact ?
Oui.
Alors que, par le plus grand des hasards, vous vous
trouviez seul un instant, navez-vous pas ouvert larmoire aux
poisons pour examiner certains des flacons ?
Je je il est possible que
Je vous demande si vous lavez fait ou non ?
Oui.
La question suivante de sir Ernest partit comme un boulet de
canon.
Vous tes-vous intress un flacon en particulier ?
Non, je ne crois pas.
Prenez garde, Mr Cavendish. Je parle dune petite fiole

168
dhydrochlorure de strychnine
Le visage de Lawrence Cavendish prit une teinte
cadavrique :
Nnon Je suis sr que non !
Alors veuillez expliquer au jury comment il se fait quon
ait retrouv vos empreintes sur cette fiole ?
Cet interrogatoire agressif faisait merveille sur une nature
aussi fragile :
Il Il est possible que jaie touch cette fiole, mais
Trs possible, en effet ! Avez-vous prlev une partie du
contenu de cette fiole ?
Absolument pas !
Alors pourquoi lavez-vous touche ?
Jai fait des tudes de mdecine, et ces choses-l
mintressent tout naturellement.
Ah ! Ainsi, les poisons vous intressent ? Vous nen avez
pas moins attendu dtre seul pour satisfaire cet intrt ,
nest-ce pas ?
Non, ctait par hasard. Si les autres avaient t l, jen
aurais fait autant.
Mais ce moment, justement, les autres ntaient pas l.
Cest exact, mais
Pendant tout laprs-midi, vous navez t seul que deux
minutes. Or, il semble que vous ayez prcisment profit de ces
deux minutes pour satisfaire votre intrt pour
lhydrochlorure de strychnine.
Je je, bredouilla pitoyablement Lawrence.
Visiblement satisfait, sir Ernest conclut, le visage empreint
dune expression pleine de sous-entendus :
Je nai pas dautre question vous poser, Mr Cavendish.
Cet interrogatoire avait dclench lmoi dans la salle. Les
lgantes de lassistance, tte contre tte, se chuchotaient leurs
commentaires. Et le brouhaha devint tel que le juge menaa de
faire vacuer la salle.
Il y eut encore quelques tmoignages. Des experts en
graphologie vinrent donner leurs conclusions sur la signature
appose dans le registre de la pharmacie. Tous affirmrent que
ctait un faux, et quil pouvait sagir de lcriture dguise de

169
laccus. Pousss dans leurs retranchements, ils admirent quil
pouvait galement sagir dune habile contrefaon de lcriture
de laccus.
La plaidoirie que pronona sir Ernest Heavywether pour la
dfense ne dura gure, mais fut rehausse par lloquence
emphatique du personnage. Jamais, au cours de sa longue
carrire, affirma-t-il, il navait vu un homme accus dhomicide
volontaire sur des preuves plus lgres. Elles taient indirectes,
et la plupart dentre elles ne rsistaient pas lanalyse. Que le
jury prenne la peine dtudier en dtail, et avec toute
limpartialit souhaitable, ce quon pouvait tirer des dpositions.
De la strychnine avait t dcouverte dans un tiroir de la
commode se trouvant dans la chambre de laccus. Or, ce tiroir
ntait pas ferm clef. On ne pouvait en dduire formellement
que laccus y et cach le poison ; pour sa part, sir Ernest y
voyait la mise en scne diabolique dune tierce personne
cherchant faire porter les soupons sur son client. Le
ministre public avait t incapable de prouver que John
Cavendish avait effectivement command la barbe noire chez
Parkson & Parkson. Quant la querelle qui avait oppos
laccus sa belle-mre, elle avait certes eu lieu, mais on en
avait dcupl limportance, tout comme on avait exagr ses
problmes financiers.
Son minent confrre (sir Ernest dsigna sir Philips dun
signe de tte dsinvolte) avait relev que, si laccus tait
innocent, il aurait d dclarer spontanment que la personne
qui stait querelle avec Mrs Inglethorp ntait pas son mari
mais lui-mme. Sir Ernest pensait que les faits avaient t mal
prsents Voici, en fait, ce qui stait pass : son retour
Styles Court, le mardi soir, John Cavendish avait appris de
source sre quune violente querelle avait oppos Mr et
Mrs Inglethorp. Laccus navait pas imagin un instant quon
pt confondre sa voix avec celle de Mr Inglethorp ; il en avait
donc conclu que sa belle-mre avait eu deux altercations dans la
mme journe.
Le lundi 16 juillet, prtendait laccusation, John Cavendish
avait pouss la porte de la pharmacie du village, sous
lapparence de Mr Alfred Inglethorp. En ralit, laccus se

170
trouvait ce moment prcis dans un endroit recul appel
Marstons Spinney, attir l par une lettre anonyme qui le
menaait de rvler son pouse certains de ses agissements sil
ne se rendait pas ce rendez-vous. John Cavendish avait donc
obtempr, et attendu en vain pendant une demi-heure, avant
de rentrer Styles Court. La malchance avait voulu quil ne
rencontrt personne en chemin : il ne pouvait par consquent
produire aucun tmoin pour allguer ses dires. Nanmoins, il
avait eu la bonne ide de conserver la lettre de chantage, quil
tenait la disposition de la justice.
En ce qui concernait le testament dtruit, laccus, de par sa
formation davocat, savait fort bien que le testament en sa
faveur tait automatiquement annul par le remariage de sa
belle-mre. Sir Ernest avait lintention dappeler la barre
plusieurs tmoins afin de dterminer qui avait brl le
testament, et il tait fort possible que laffaire prenne cette
occasion un tour bien diffrent.
Pour finir, il dmontrerait au jury que des prsomptions
autrement plus srieuses pesaient sur dautres personnes que
son client, et sur Mr Lawrence Cavendish en particulier.
Cela dit, il appela John Cavendish la barre.
Celui-ci sacquitta fort bien de son rle. Magistralement
guid par les questions de sir Ernest, il dposa de faon
convaincante. La lettre anonyme qui lavait attir Marstons
Spinney circula parmi le jury. La bonne volont avec laquelle il
dcrivit ses ennuis dargent et son diffrend avec la dfunte
ajoutrent un certain crdit ses dngations.
Une fois linterrogatoire termin, il marqua un temps
dhsitation puis ajouta :
Je tiens prciser un point. Je dsapprouve
catgoriquement les insinuations de sir Ernest Heavywether
lencontre de mon frre. Jai la conviction que Lawrence na pas
plus voir dans ce crime que moi-mme.
Sir Ernest se contenta de sourire. Il ne pouvait chapper
son sens aigu de lobservation que ces dernires paroles avaient
produit un effet trs favorable sur les jurs.
Le moment tait venu du contre-interrogatoire de
laccusation, men par Me Philips :

171
Jai cru comprendre que lide ne vous avait jamais
effleur que les tmoins aient pu confondre votre voix avec celle
de Mr Inglethorp. Nest-ce pas plutt surprenant ?
Non, je ne trouve pas. On mavait dit quune querelle avait
oppos ma belle-mre et son poux, et je navais aucune raison
de mettre en doute cette information.
Pas mme quand Dorcas, la domestique, a rpt
certaines phrases de cette altercation, phrases dont vous auriez
d vous souvenir ?
Je ne men suis pas souvenu.
Vous avez une mmoire bien courte !
Nous tions tous deux trs en colre et je crois que nos
propos ont dpass notre pense. Sur le moment, jai prt trs
peu dattention aux termes employs par ma mre.
Me Philips mit un reniflement incrdule artifice de
plaidoirie dune efficacit indniable. Puis il enchana sur le
problme de la lettre anonyme reue par John Cavendish :
Cette preuve manuscrite vient fort propos ! Dites-
moi, cette criture ne vous semble pas familire ?
Pas que je sache !
Ny voyez-vous pas une ressemblance frappante avec votre
propre criture mal imite ?
Non, je ne trouve pas !
Jaffirme quil sagit l de votre propre criture !
Non !
Et moi, jaffirme que, soucieux de vous constituer un alibi,
vous avez imagin ce rendez-vous par ailleurs assez improbable
et avez crit vous-mme cette lettre anonyme pour appuyer
votre dclaration !
Non !
Nest-il pas exact que, lheure o vous prtendez avoir
attendu dans un endroit isol et peu frquent, vous vous
trouviez en ralit dans la pharmacie du village, occup
acheter de la strychnine sous lidentit de Mr Alfred
Inglethorp ?
Non, cest un mensonge !
Jaffirme que ctait vous, affubl dune fausse barbe
taille la ressemblance de celle de Mr Inglethorp et vtu dun

172
de ses costumes ! Et jaffirme que vous avez imit sa signature
sur le registre !
Cest absolument faux !
Alors je laisserai aux jurs le soin de constater la
remarquable similitude qui existe entre la signature du registre,
votre lettre anonyme et un chantillon de votre criture.
Ayant ainsi conclu, Me Philips se rassit. Sur son visage se
lisait la satisfaction du devoir accompli, mle lindignation
que cette suite de dngations hontes avaient veille.
Vu lheure tardive, laudience fut suspendue jusquau lundi
suivant.
Poirot me parut passablement dcourag. Il avait entre les
sourcils ce petit pli soucieux que je ne lui connaissais que trop
bien.
Quavez-vous ? demandai-je.
Ah ! mon bon ami, cette affaire prend une mauvaise
tournure, une bien mauvaise tournure
Malgr moi, jeus un soupir de soulagement : John
Cavendish allait sans doute tre acquitt.
De retour la maison de Kensington, mon ami repoussa la
tasse de th que lui prsenta Mary Cavendish.
Non, madame, je vous remercie. Je vais monter dans ma
chambre.
Je le suivis. Les sourcils toujours froncs, il prit un jeu de
patience dans le tiroir du bureau. Puis il sassit et, sous mes
yeux incrdules, se mit avec le plus grand srieux construire
un chteau de cartes !
Il dut remarquer mon expression ahurie, car il crut bon de
sexpliquer :
Non, mon bon ami, je ne suis pas retomb en enfance !
Simplement, je me calme les nerfs. Cet exercice rclame une
grande prcision des gestes. La prcision des gestes entrane
celle du cerveau. Et jamais plus que maintenant je nen ai eu
autant besoin !
Que se passe-t-il ? minquitai-je au bout dun moment.
Dun coup de poing sur la table, Poirot avait fait scrouler le
fragile difice.
Il se passe, mon bon ami, que je peux construire des

173
chteaux de cartes de sept tages, mais que je suis toujours
incapable (nouveau coup sur la table) de (bang !) de trouver
ce (bang !) ce chanon manquant dont je vous ai parl !
Ne sachant trop que dire, je me cantonnai dans un silence
prudent et le regardai satteler la construction dun second
chteau de cartes. Lentement il superposa les petits cartons en
lanant des bribes de phrases :
Cest comme a quil faut uvrer En plaant un
lment aprs lautre avec une prcision mathmatique !
Jobservai le chteau de cartes slever tage par tage.
Jamais mon ami ne marqua la moindre hsitation ni ne commit
la moindre erreur. Son adresse galait celle dun
prestidigitateur.
Vous possdez une sret de gestes remarquable, fis-je
remarquer. Je crois navoir vu trembler vos mains quen une
seule occasion.
Une occasion o je devais tre bien nerv, alors,
commenta Poirot sans se dpartir de son calme.
En effet ! Vous tiez hors de vous. Ne vous en souvenez-
vous pas ? Ctait dans la chambre de Mrs Inglethorp, lorsque
vous avez dcouvert que la serrure de la mallette avait t
force. Vous vous teniez prs de la chemine, et je vous ai vu
aligner les bibelots sur le marbre, selon votre habitude ; cet
instant, votre main tremblait comme une feuille ! Je dois avouer
que
Je ne pus en dire davantage. Car Poirot poussa un cri rauque
et inarticul et dtruisit une nouvelle fois sa construction. Puis,
plaquant ses mains sur ses yeux, il commena se balancer
davant en arrire sur sa chaise, comme sil souffrait le martyre.
Seigneur ! Poirot, que vous arrive-t-il ? Vous ne vous
sentez pas bien ?
Si, Si ! souffla-t-il. Mais je viens tout dun coup dentrevoir
une thorie
Ah ! mexclamai-je avec soulagement. Une de vos
fameuses petites thories !
Ah ! ma foi, non ! rtorqua Poirot avec un accent de
sincrit totale. Cette fois, il sagit dune thorie fantastique !
Prodigieuse ! Et cest vous, mon bon ami, vous qui me lavez

174
suggre !
Il bondit de sa chaise et, mtreignant avec fougue,
membrassa sur les deux joues. Avant mme que je fusse revenu
de ma surprise, il tait sorti en trombe de la pice.
ce moment, Mary Cavendish entra.
Quarrive-t-il donc Mr Poirot ? stonna-t-elle. Je viens
de le croiser dans lescalier. Il dvalait les marches et ma cri au
passage : Un garage ! Pour lamour du ciel, madame,
indiquez-moi un garage ! Mais il na mme pas attendu ma
rponse et sest prcipit dehors !
Je me ruai la fentre. Il dvalait en effet la rue en courant
perdre haleine et en gesticulant. Il navait mme pas pris le
temps de mettre son chapeau ! Je me retournai vers Mary
Cavendish avec un geste dimpuissance :
Il va se faire arrter par un agent ! Il tourne dj le coin de
la rue !
Nous nous regardions, totalement dsempars.
Que peut-il bien lui passer par la tte ?
Je nen ai aucune ide, rpondis-je. Il tait en train de
construire un chteau de cartes, quand il ma dclar soudain
avoir la rvlation dune de ses thories et il sest prcipit
dehors comme vous lavez constat vous-mme.
Jespre, soupira Mary Cavendish, quil rentrera pour
dner.
Mais la nuit tomba, et Poirot ntait toujours pas rentr.

175
12

LE CHANON MANQUANT

Le dpart prcipit de Poirot nous avait tous fort intrigus.


La matine du dimanche se passa sans que nous le revoyions.
Vers 3 heures de laprs-midi, un coup de klaxon tonitruant
nous attira la fentre. Nous vmes Poirot qui descendait dune
automobile, suivi de Japp et de Summerhaye. Le petit homme
paraissait transform. Il affichait une autosatisfaction qui frisait
la caricature. Il salua Mary Cavendish avec une politesse
exagre :
Madame, puis-je solliciter de votre bienveillance la
permission dorganiser une petite runion dans votre salon ? La
prsence de chacun dentre vous sera ncessaire.
Mary eut un lger sourire teint de tristesse.
Vous savez bien, Mr Poirot, que je vous laisse toujours
carte blanche.
Vous tes trop aimable, madame.
Toujours panoui, Poirot nous rassembla dans le salon et
disposa les siges notre intention :
Miss Howard, ayez la bont de prendre place ici.
Miss Cynthia Mr Lawrence Notre brave Dorcas Et Annie,
l Bien. Nous allons attendre pour commencer larrive de
Mr Inglethorp. Je lui ai envoy un message.
Miss Howard se leva dun bond :
Si cet homme franchit le seuil de cette maison, je men
vais !
Voyons ! Voyons !
Poirot sapprocha delle et lui parla mi-voix. Finalement
elle parut se laisser convaincre et retourna sasseoir. Un instant
plus tard, Alfred Inglethorp entrait.
Plus personne ne manquait lappel. Poirot se leva, tel un
confrencier la mode, et excuta une courbette face son

176
public :
Mesdames et messieurs, comme vous le savez tous, cest
la demande de Mr John Cavendish que je suis venu Styles,
dans le but de rsoudre cette douloureuse affaire. Mon premier
soin a t dexaminer la chambre de la dfunte. Sur
recommandation des mdecins, cette pice avait t garde
ferme clef, dans ltat o elle se trouvait au moment de la
tragdie. Mes premires recherches mont permis de trouver :
primo, un fragment dtoffe de couleur verte ; secundo, une
tache encore humide sur le tapis prs de la fentre ; tertio, une
bote vide ayant contenu de la poudre de bromure.
Considrons tout dabord le fragment dtoffe verte. Jen ai
dcouvert quelques fibres coinces dans le verrou de la porte de
communication entre la chambre de Miss Cynthia et celle de
Mrs Inglethorp. Jai remis cet indice la police, qui ne sy est
gure intresse et en tout cas na pas su en dfinir la
provenance : il sagit en fait dun morceau dtoffe appartenant
une salopette de travailleur agricole.
Un frisson parcourut lassistance.
Or, une seule et unique personne Styles Court travaille la
terre : Mrs Cavendish. Cest donc forcment elle qui a pntr
dans la pice par la porte donnant sur la chambre de
Miss Cynthia.
Mais cette porte tait verrouille de lintrieur !
mexclamai-je.
Ctait le cas quand jai examin la chambre. Mais pour
affirmer quelle ltait auparavant, nous navons que la parole de
Mrs Cavendish, puisque cest elle-mme qui a essay de louvrir.
Or, dans la confusion qui a suivi, il est vident quelle a eu
amplement le temps de pousser le verrou. Jai vrifi cette
hypothse ds que jen ai eu loccasion. Tout dabord, je me suis
aperu que le fragment dtoffe verte correspondait exactement
une dchirure dans la salopette de Mrs Cavendish. De plus, au
cours de sa dposition prliminaire aux Stylites Arms,
Mrs Cavendish a affirm avoir entendu de sa chambre tomber la
table de chevet. Jai galement vrifi ce point en demandant
mon ami Hastings de se poster dans laile gauche de la maison,
de lautre ct de la porte de Mrs Cavendish. Puis je me suis

177
rendu en compagnie de la police dans la chambre de la dfunte
et jai renvers la table de chevet en feignant un geste
maladroit : mon ami Hastings na rien entendu. Cela ma
confort dans lide que Mrs Cavendish ne disait pas la vrit
quand elle prtendait se trouver dans sa chambre au moment
du drame. En vrit, jtais dj persuad que Mrs Cavendish se
trouvait en ralit dans la chambre de Mrs Inglethorp quand
lalarme a t donne.
Je lanai un coup dil en direction de Mary Cavendish. Elle
tait ple mais souriante.
Partant de l, jai poursuivi mon raisonnement.
Mrs Cavendish se trouve dans la chambre de sa belle-mre ;
nous dirons quelle y cherche quelque chose quelle na pas
encore trouv. Soudain, Mrs Inglethorp se rveille, saisie par
une douleur inquitante. Dans une convulsion, un de ses bras
renverse la table de chevet, puis lagonisante saisit le cordon
dappel. Affole, Mrs Cavendish fait tomber sa bougie puis la
ramasse, laissant une tache sur le tapis. Elle se rfugie en hte
dans la chambre de Cynthia dont elle referme la porte. Elle se
prcipite dans le couloir car elle ne veut pas que les domestiques
la trouvent l. Trop tard ! Elle entend des pas dans la galerie
reliant les deux ailes du btiment. Que va-t-elle faire ? Sans
tergiverser, elle retourne dans la chambre de Miss Cynthia et
secoue la jeune fille pour la rveiller. Toute la maisonne arrive
dans le couloir et lon sattaque la porte verrouille de
Mrs Inglethorp. Personne ne remarque que Mrs Cavendish nest
pas arrive en mme temps que les autres. Pourtant, et ce dtail
retiendra mon attention, je ne trouverai personne non plus qui
lait vue venir de lautre aile. Tout cela est-il exact, madame ?
demanda Poirot.
Parfaitement exact, acquiesa-t-elle. Vous comprenez bien
que jaurais moi-mme rvl ces faits si javais pens que a
puisse aider mon poux. Mais ils ne mont pas sembl pouvoir
influer sur la question de son innocence ou de sa culpabilit.
En un sens, vous avez raison, madame. Mais ils mont
permis dabandonner certaines fausses pistes et dattribuer
dautres faits leur signification relle.
Le testament ! sexclama soudain Lawrence. Cest donc

178
vous, Mary, qui lavez dtruit ?
Mrs Cavendish rpondit dun signe de tte ngatif, imite en
cela par Poirot qui poursuivit dune voix pose :
Non. Une seule personne avait la possibilit de dtruire le
testament : Mrs Inglethorp elle-mme.
Cest invraisemblable ! mcriai-je. Elle venait de le rdiger
laprs-midi mme !
Cest pourtant elle qui la brl, mon bon ami. Comment
expliqueriez-vous autrement quelle ait demand quon allume
un feu dans sa chambre, alors que la journe avait t lune des
plus chaudes de lt ?
Je ne pus rprimer un haut-le-corps. Quels imbciles nous
avions t de ne pas relever lincongruit de ce feu ! Mais Poirot
poursuivait sa dmonstration :
Le thermomtre a grimp ce jour-l jusqu 30C
lombre. Pourquoi Mrs Inglethorp aurait-elle demand du feu
dans sa chambre, si ce nest pour brler un papier ? Rappelez-
vous que, pour obir aux consignes dconomie de guerre
dcrtes Styles Court, le moindre morceau de papier est
soigneusement rcupr. Il ny avait donc aucun moyen de
dtruire un document aussi pais quun testament. Ds le
moment o jai appris quun feu avait t allum dans sa
chambre, jen ai dduit quil navait dautre utilit que la
destruction dune pice importante, un testament peut-tre.
Cest pourquoi la dcouverte du fragment calcin dans les
cendres ne ma pas le moins du monde tonn. Bien sr, ce
moment-l, je ne savais pas encore que ce testament avait t
rdig laprs-midi mme, et je dois reconnatre quen
apprenant cela, jai commis une grossire erreur : jai en effet
tabli une relation directe entre la dcision de dtruire le
testament et la querelle de laprs-midi qui, pour cette raison,
na pu avoir lieu quaprs la rdaction du document.
L comme nous le savons, je me trompais et jai d
abandonner cette ide. Jai alors abord le problme selon un
angle diffrent. 16 heures, Dorcas a entendu sa matresse dire
sur le ton de la colre : Jy vois clair, prsent. Et ma dcision
est prise. Nesprez pas que la peur du quen-dira-t-on ni le
scandale parce quil sagit dun sordide problme de couple me

179
fassent flchir ! Jen ai dduit, avec raison, comme la suite la
prouv, que ces paroles taient adresses non pas son poux,
mais Mr John Cavendish. 17 heures, soit une heure plus
tard, elle se sert presque des mmes mots, mais le point de vue a
chang. Elle confie Dorcas : Je ne sais plus quoi faire. Le
scandale qui frappe un couple est un drame affreux. Si je le
pouvais, je prfrerais enterrer cette affaire. Et oublier tout
oublier 16 heures, elle sest fche tout en se dominant.
Une heure plus tard, elle avoue quelle est dans le dsespoir et
quelle a subi un effroyable choc.
Jai donc considr le problme sous son aspect
psychologique, et jen ai tir une conclusion qui ma
immdiatement paru irrfutable. La seconde fois quelle parle
de scandale , il ne sagit pas du mme ! lvidence, ce
second scandale la touche personnellement.
Assemblons tous ces lments : 16 heures,
Mrs Inglethorp a une altercation avec son beau-fils. Elle menace
de le dnoncer son pouse, laquelle, incidemment, entend la
majeure partie de cette conversation. Une demi-heure plus tard,
ayant eu prcdemment un entretien sur la validit des
testaments, Mrs Inglethorp en rdige un en faveur de son poux
et le fait contresigner par les deux jardiniers. 17 heures,
Dorcas trouve sa matresse en proie un moi intense, une
feuille de papier la main (peut-tre une lettre, pense Dorcas).
Cest alors quelle ordonne quun feu soit allum dans sa
chambre. On peut donc dduire quentre 16h30 et 17 heures un
fait nouveau est survenu qui a totalement modifi son tat
desprit, puisquelle est maintenant aussi rsolue dtruire le
testament quelle ltait le rdiger une demi-heure plus tt.
Quel est ce fait nouveau ?
Pour autant que nous le sachions, elle est reste seule
pendant cette demi-heure. Personne nest entr ni sorti de ce
boudoir. Do vient donc ce brusque revirement ?
Nous en sommes rduits aux suppositions, mais la mienne
me parat bonne. Mrs Inglethorp na plus de timbres dans son
secrtaire. Nous le savons puisquelle demandera plus tard
Dorcas de lui en faire porter. Mais, dans le coin oppos du
boudoir, elle voit le secrtaire de son mari. Il est ferm clef,

180
mais elle est presse de trouver des timbres et, si jextrapole
correctement, elle essaie de louvrir avec ses propres clefs. Je
vrifierai plus tard que lune dentre elles a fonctionn. En
cherchant des timbres, elle trouve cette feuille de papier que
Dorcas a vue dans sa main, et qui ne lui tait certes pas
destine. De son ct, en revanche, Mrs Cavendish croit que
cette lettre quelle voit dans les mains de sa belle-mre est une
preuve crite de linfidlit de son poux. Elle la rclame
Mrs Inglethorp qui lui rtorque en toute franchise que ce
document ne la concerne pas. Mais, certaine que sa belle-mre
cherche protger John, Mrs Cavendish ne la croit pas. Or
Mrs Cavendish est une personne trs rsolue et, derrire sa
rserve de faade, elle cache une jalousie froce. Bien dcide
semparer de ce document tout prix, elle voit la chance lui
sourire. Elle trouve, par le plus grand des hasards, la clef de la
mallette que Mrs Inglethorp a gare le matin mme. Or, elle
nignore pas que cest dans cette mallette que sa belle-mre
conserve tous ses papiers importants.
Mrs Cavendish conoit alors un plan comme seule une
femme dvore par la jalousie peut en imaginer. Au cours de la
soire, elle va dverrouiller la porte de Miss Cynthia.
Probablement prend-elle la prcaution de huiler les gonds ; car
je constaterai quelle souvre sans bruit. Par prudence, elle
repousse lexcution de son projet aux premires lueurs de
laube, car les domestiques sont habitus lentendre aller et
venir dans sa chambre pareille heure. Elle enfile sa salopette,
traverse sans bruit la chambre de Miss Cynthia et pntre dans
celle de Mrs Inglethorp.
Poirot fit une pause que Cynthia mit profit pour
intervenir :
Si quelquun avait travers ma chambre, je me serais
rveille !
Sauf si vous aviez t drogue, mademoiselle.
Drogue ?
Mais oui ! rpondit Poirot. (Puis, sadressant de nouveau
nous tous :) Souvenez-vous que Miss Cynthia a continu de
dormir malgr le tumulte dans la chambre voisine. cela, deux
explications possibles : soit elle fait semblant de dormir, ce que

181
je ne pense pas ; soit son tat dinconscience rsulte dun facteur
artificiel.
Cette seconde hypothse lesprit, jexamine toutes les
tasses caf avec le plus grand soin, car je men
souviens cest Mrs Cavendish qui a port son caf
Miss Cynthia le soir prcdent. Je prlve un chantillon dans
chaque tasse pour le faire analyser. Sans rsultat. Je compte les
tasses, dans lhypothse quon en ait enlev une. Mais six
personnes ont pris le caf, et il y a six tasses. Sur le moment, je
crois avoir fait fausse route.
Puis je dcouvre que jai nglig un fait de premire
importance : ce soir-l, le Dr Bauerstein est venu Styles, et le
caf a t servi sept personnes, et non six. Ce qui change
tout, puisquil manque ds lors une tasse. Les domestiques nont
rien remarqu danormal. Annie, la femme de chambre, a
amen sept tasses car elle ne sait pas que Mr Inglethorp ne
prend jamais de caf ! Quant Dorcas, qui dbarrasse les tasses
le lendemain matin, elle en ramne six loffice, comme
dhabitude. Ou plutt cinq, strictement parler, puisque la
sixime est celle que lon retrouve pulvrise dans la chambre
de Mrs Inglethorp. Jai la conviction que la tasse manquante
est celle de Miss Cynthia. Le fait que Miss Cynthia ne sucre
jamais son caf me conforte dans mon hypothse, car tous les
chantillons que je relve au fond des tasses contiennent du
sucre. Puis je mintresse ce gros sel quAnnie a trouv sur
le plateau prs du cacao quelle apporte chaque soir
Mrs Inglethorp. Je prlve un chantillon de ce cacao et le fais
analyser.
Mais le Dr Bauerstein lavait dj fait ! intervint Lawrence.
Pas exactement. Lui, il avait demand au chimiste de
chercher des traces de strychnine ; moi, je lui demande de
chercher des traces de somnifre.
De somnifre ?
Oui. Et voici le rapport danalyse. Mrs Cavendish a
administr un somnifre, puissant mais tout fait inoffensif,
Mrs Inglethorp et Miss Cynthia. Et cest pourquoi elle a d
passer un bien mauvais quart dheure ! Imaginez son affolement
quand sa belle-mre est soudain prise de violentes convulsions

182
puis meurt ! Et on prononce le mot poison ! Elle qui pensait
que ce somnifre ne prsentait aucun danger, elle est terrifie
lide davoir provoqu la mort de la vieille dame ! Sous
lemprise de la panique, elle se prcipite au rez-de-chausse,
subtilise la tasse et la soucoupe utilises par Miss Cynthia et les
cache dans un grand vase de cuivre, o Mr Lawrence les
retrouvera plus tard. Elle nose pas toucher au reste de cacao,
car elle se sait surveille. Imaginez son soulagement quand elle
entend parler de strychnine. En fin de compte, elle nest donc
pas responsable de ce drame.
Nous pouvons maintenant expliquer pourquoi les
symptmes qui caractrisent lempoisonnement par la
strychnine ont t si lents se manifester. Un somnifre
absorb en mme temps que le poison en retarde les effets de
plusieurs heures.
Poirot sinterrompit un instant. Mary Cavendish le regarda
et son visage reprit quelque couleur :
Tout ce que vous venez de dire est exact, Mr Poirot. Jai
pass les moments les plus affreux de mon existence, et jamais
je ne les oublierai. Mais vous tes vraiment tonnant !
prsent, je comprends
pourquoi je vous disais que vous pouviez vous confesser
papa Poirot en toute scurit, cest bien cela ? Mais vous ne me
faisiez pas confiance.
Maintenant, je comprends tout ! sexclama Lawrence.
Absorb aprs le caf empoisonn, le cacao contenant le
somnifre en a retard les effets !
Exactement. Mais le caf tait-il ou non empoisonn ? L
surgit un petit problme, car Mrs Inglethorp na jamais bu ce
caf
Quoi ?
Ce cri de surprise avait t pouss par tout le monde la fois.
Non, elle ne la pas bu. Vous vous souvenez que jai parl
dune tache sur le tapis, dans la chambre de la dfunte ? Or,
cette tache prsentait certaines caractristiques. Tout dabord,
elle tait encore humide quand je lavais examine, et il sen
dgageait une forte odeur de caf. Pris dans les fibres du tapis,
javais retrouv de minuscules fragments de porcelaine. Tout

183
stait clair pour moi, car je venais de poser ma trousse sur la
table proche de la fentre, et le plateau avait bascul, faisant
tomber ma trousse lendroit prcis de la tache. La veille,
quand elle tait entre dans sa chambre, Mrs Inglethorp avait
pos son caf sur cette table, et le meuble lui avait jou le mme
mauvais tour.
La suite des vnements, je nai pu que la conjecturer. Je
pense que Mrs Inglethorp ramasse alors les morceaux de la
tasse quelle pose sur sa table de chevet. En guise de stimulant,
elle rchauffe un peu de cacao quelle absorbe immdiatement.
Nous voici donc confronts une nouvelle nigme : nous savons
que le cacao ne contient pas de strychnine, et que le caf na pas
t bu ; pourtant le poison a d tre ingr entre 19 et 21 heures,
ce soir-l. Par quel autre moyen la strychnine a-t-elle pu tre
consomme sans que son got ne transparaisse ? Eh bien, il est
si extraordinaire que personne ny a pens !
Poirot interrogea son public dun regard circulaire avant de
rpondre sa propre question dans une envole dramatique :
Son fortifiant !
Vous voulez dire que le meurtrier avait mis le poison dans
le fortifiant ?
Il ny a pas ajout le poison, puisque celui-ci sy trouve
dj ! La strychnine qui va causer la mort de Mrs Inglethorp est
celle prescrite par le Dr Wilkins ! Afin de mieux vous clairer,
permettez-moi de vous lire un court extrait tir dun manuel de
prparateur que jai trouv au laboratoire de lhpital de la
Croix-Rouge de Tadminster ; ce passage est clbre dans les
classes de pharmacologie :

Sulfate de strychnine / cent.


Bromure de Potassium 18 grammes.
Eau distille 24 grammes.

Cette solution dpose en quelques heures la plus grande part


du sel de strychnine sous forme de cristaux transparents dun
bromure insoluble. En Angleterre, une dame mourut aprs avoir
absorb un remde contenant cette composition. Le prcipit de
strychnine stait concentr au fond de la bouteille, et la

184
patiente lavait aval dans sa presque totalit lorsquelle avait
ingr la dernire dose.
Bien entendu, la prescription du Dr Wilkins ne contient
pas de bromure. Pourtant, vous vous en souviendrez peut-tre,
jai dj mentionn la prsence dune bote vide de poudre de
bromure. Une simple pince de cette poudre, mlange au
fortifiant de Mrs Inglethorp, a donc pu prcipiter la strychnine
au fond de la bouteille, comme le dcrit le passage du manuel
que je viens de vous lire, et elle aura t absorbe avec la
dernire dose. Comme vous lapprendrez plus tard, la personne
qui avait pour habitude de servir son fortifiant Mrs Inglethorp
prenait grand soin de ne pas agiter la solution afin de laisser le
prcipit au fond de la bouteille.
Au cours de lenqute, plusieurs indices mont confirm
que le meurtre avait t planifi pour la nuit du lundi. Ce jour-
l, le cordon de la sonnette de Mrs Inglethorp est sectionn ;
Miss Cynthia doit passer la soire chez des amis. Dans laile
droite, Mrs Inglethorp se trouve ainsi isole de toute assistance,
et il est fort probable quelle mourra avant davoir pu bnficier
daucun secours mdical. Mais, presse de se rendre la fte du
village, la victime dsigne oublie de prendre son fortifiant. Le
lendemain, elle djeune chez des amis. Voil pourquoi la
dernire dose, la dose mortelle, sera prise un jour plus tard que
ne la prvu lassassin. Et cest grce ce dlai fortuit que jai
aujourdhui entre les mains la preuve irrfutable, ce chanon qui
a si longtemps manqu mon raisonnement.
Conscient de la tension muette qui stait installe dans
lassistance, Poirot brandit alors trois troites bandes de papier :
Voici une lettre crite par lassassin lui-mme, mes chers
amis ! Si elle avait t rdige en des termes plus transparents,
tout laisse penser que Mrs Inglethorp, alerte temps, aurait
pu en rchapper. En tout tat de cause, la dfunte, si elle se
savait en danger, nen connaissait pas lorigine.
Dans un silence total, Poirot assembla les trois bandes de
papier. Puis, stant clairci la gorge, il lut :

Ma trs chre Evelyn,

185
Sans doute tes-vous inquite de ne pas recevoir de
nouvelles. Tout va bien. Simplement, cela aura lieu ce soir au
lieu dhier soir. Vous me comprenez. Nous nous paierons du
bon temps quand la vieille, une fois morte, ne sera plus dans
nos jambes. Personne ne pourra mattribuer le crime. Votre
ide dutiliser la poudre de bromure tait un trait de gnie !
Mais nous devons rester trs prudents. Le moindre faux pas

Ici sarrte cette lettre, mes chers amis. Sans doute son
auteur a-t-il t interrompu. Mais il ne peut y avoir aucun doute
quant son identit ! Nous connaissons tous cette criture, et
Un cri rageur, presque un hurlement, sleva dans le silence :
Dmon ! Comment avez-vous obtenu cette lettre ?
Un sige fut renvers. Poirot bondit lestement de ct. Il eut
un geste rapide comme lclair. Et son assaillant, dsquilibr,
scroula de tout son poids.
Mesdames, messieurs, annona Poirot avec un certain
panache, permettez-moi de vous prsenter lassassin : Mr Alfred
Inglethorp !

186
13

LES EXPLICATIONS DE POIROT

Poirot, vous ntes quun vieux gredin, et jai presque envie


de vous trangler ! Comment avez-vous pu me mener ce point
en bateau ?
Nous tions installs dans la bibliothque. Les derniers jours
avaient t assez prouvants. ltage infrieur, John et Mary
Cavendish taient nouveau runis tandis quAlfred Inglethorp
et Evelyn Howard se prparaient moisir derrire les barreaux.
Quant moi, javais enfin loreille de Poirot, et je navais pas
lintention de laisser passer cette occasion de satisfaire ma
curiosit.
Poirot mit un temps avant de me rpondre :
Je ne vous ai pas men en bateau, mon bon ami. Tout au
plus vous ai-je empch de vous fourvoyer vous-mme.
Oui, mais pourquoi ?
Ah ! mon bon ami ! Cest difficile dire. Voyez-vous, vous
tes dun temprament si honnte, et dune nature si franche
que Enfin, disons quil vous est impossible de dissimuler vos
sentiments. Si je vous avais fait part de mes petites thories,
lhomme astucieux quest Alfred Inglethorp aurait flair le
danger ds la premire rencontre avec vous. Et dans ce cas,
adieu nos chances de le dmasquer !
Je crois avoir un peu plus de diplomatie que vous ne men
prtez !
Allons, mon bon ami ! fit Poirot dsol. Je vous en prie, ne
vous vexez pas ! Votre aide ma t des plus utiles. Seule
lincommensurable honntet de votre belle nature a dict ma
rserve.
Je veux bien ladmettre, maugrai-je, un peu apais. Je
continue nanmoins destimer que vous auriez pu me mettre sur
la voie.

187
Et cest ce que jai fait, mon bon ami ! plusieurs reprises.
Mais vous navez pas compris. Rappelez-vous : vous ai-je jamais
dit que je croyais la culpabilit de John Cavendish ? Ne vous
ai-je pas confi, bien au contraire, que son acquittement tait
presque certain ?
Cest vrai, mais
Et nai-je pas ensuite soulign les difficults quil y avait
amener lassassin devant la justice ? Ne vous est-il pas alors
apparu que je parlais de deux personnes entirement
diffrentes ?
Non, cela ne mest pas apparu clairement !
Et ne vous ai-je pas dit plusieurs reprises, au dbut de
cette affaire, que je ne voulais pas que lon arrtt Mr Inglethorp
ce moment-l ? Voil qui aurait d pourtant vous mettre sur la
voie !
Voulez-vous dire que vous le souponniez dj ce
moment-l ?
Cest exact. Pour commencer, sils taient plusieurs
pouvoir tirer profit de la mort de Mrs Inglethorp, son poux
nen restait pas moins le principal intress. Ctait lvidence
mme. Ce premier jour o nous nous sommes rendus ensemble
Styles, je navais aucune ide de la faon dont avait t
perptr le crime. Mais daprs le peu que je savais dj de
Mr Inglethorp, je me doutais bien quil me serait trs difficile de
limpliquer dans cette affaire. Une fois sur les lieux, jai
immdiatement compris que ctait Mrs Inglethorp qui avait
brl le testament. Et puisque jaborde ce sujet, vous ne pouvez
maccuser de ne pas vous avoir fait remarquer lincongruit dun
feu de chemine en plein t.
Oui, je le reconnais ! concdai-je avec une certaine
impatience. Mais poursuivez
Eh bien, mon bon ami, ma thorie sur la culpabilit
dAlfred Inglethorp me parut trs vite bien fragile. Les indices
qui laccusaient taient si nombreux que javais plutt tendance
le croire innocent.
Quand avez-vous chang davis ?
Quand jai dcouvert que plus jessayais de le disculper,
plus il sefforait de se faire arrter. Puis je me suis rendu

188
compte quil navait aucune liaison avec Mrs Raikes. John
Cavendish, en revanche, ntait pas rest insensible au charme
de cette dame, jen eus vite la certitude.
Quel rapport ?
Il est trs simple. Si Alfred Inglethorp entretenait des
relations coupables avec Mrs Raikes, son silence tait tout fait
comprhensible. Mais quand jai su que tout le village tait au
courant de la liaison entre John Cavendish et Mrs Raikes, ce
mme silence prenait un tout autre sens. Il tait ridicule de
penser quil se taisait par peur du scandale, puisquil navait
aucune raison de le redouter. Cela ma donn rflchir, et je
suis peu peu arriv la conclusion que Mr Alfred Inglethorp
voulait tre arrt. Eh bien ! Ds cet instant jai dcid de tout
faire pour quil ne le soit pas.
Attendez ! Je ne comprends pas pourquoi il voulait se faire
arrter !
Mon bon ami, il existe dans votre pays une loi qui stipule
quun homme acquitt ne peut tre rejug pour la mme affaire.
Ah ! lide tait ingnieuse ! lvidence, cest un individu dune
rare intelligence ! Sa position et fatalement attir les soupons
sur lui, il en tait conscient. Aussi a-t-il conu ce stratagme
remarquable : confectionner des indices qui laccableraient. Il
voulait tre arrt. Il lui et alors suffi de dvoiler son alibi, quil
savait irrfutable, et il et t tranquille jusqu la fin de ses
jours !
Mais je ne comprends toujours pas comment il a pu se
construire un alibi tout en se rendant la pharmacie
Poirot me regarda avec stupeur.
Mon pauvre ami ! Est-il donc possible que vous nayez pas
encore compris ? Cest Miss Howard qui est alle acheter la
strychnine la pharmacie !
Miss Howard ?
Bien sr ! Qui dautre ? Rien de plus simple. Sa taille
correspond celle dAlfred Inglethorp ; sa voix est grave,
masculine ; atout supplmentaire, elle a un lien de parent avec
Inglethorp et lui ressemble beaucoup, surtout par son port et sa
dmarche. Donc rien de plus simple. Quel couple redoutable !
Je demeure encore un peu dans le flou quant lutilisation

189
du bromure, avouai-je.
Allons bon ! Je vais donc dmonter pour vous mon
raisonnement. Jai tendance penser que cest Miss Howard le
cerveau dans cette affaire. Peut-tre vous rappelez-vous le jour
o elle a parl de son pre mdecin ? On peut supposer quelle
avait lhabitude de lui prparer certains remdes ; moins
quelle nait trouv lide du bromure dans lun des nombreux
ouvrages de pharmacologie qui tranaient Styles pendant la
priode o Miss Cynthia prparait son examen. Toujours est-il
quelle connat leffet de la poudre de bromure dans une
solution contenant de la strychnine : la concentration rapide du
poison sous forme de prcipit. Lide a d lui venir tout dun
coup. Mrs Inglethorp disposait en permanence dun mlange de
poudre de bromure quelle prenait parfois le soir, en guise de
somnifre. Quoi de plus facile que de dissoudre une pince de
poudre de bromure dans la bouteille de fortifiant lorsque celui-
ci est livr par le pharmacien ? Le risque est pratiquement nul.
La prise fatale naura pas lieu avant une quinzaine de jours, et si
quelquun a surpris lun des deux la bouteille de fortifiant la
main, ce dtail sera oubli depuis longtemps au moment du
drame. Entre-temps, Miss Howard se sera querelle avec sa
matresse et aura quitt Styles. Le dlai et son loignement
carteront delle tout soupon. Oui, une ide gniale ! Sils
staient contents de lappliquer, il est fort probable que jamais
on ne les aurait souponns. Mais cela ne les satisfait pas, et ils
pchent par excs dintelligence. Cest ce qui a caus leur perte.
Les yeux fixs au plafond, Poirot tira une bouffe de sa
minuscule cigarette, puis il continua :
Ils imaginent un stratagme pour diriger les soupons sur
John Cavendish : ils achtent de la strychnine la pharmacie du
village et signent le registre en imitant son criture.
Le lundi, Mrs Inglethorp doit logiquement prendre sa
dernire dose de fortifiant. Cest pourquoi, 18 heures ce mme
jour, Alfred Inglethorp sarrange pour tre vu par plusieurs
personnes en un lieu trs loign du village. Miss Howard a dj
rpandu lhistoire invente de toutes pices de sa liaison avec
Mrs Raikes, ce qui justifiera le silence obstin de son complice.
18 heures donc, Miss Howard, sous lapparence dAlfred

190
Inglethorp, entre dans la pharmacie ; elle raconte son histoire
de chien empoisonner et obtient la strychnine. Elle signe le
registre du nom de son acolyte en imitant lcriture de John
Cavendish, quelle sest auparavant entrane contrefaire.
Mais tous ces efforts ne serviront rien si John, lui aussi,
peut fournir un alibi. Cest pourquoi elle rdige son intention
une lettre anonyme toujours en copiant son criture qui
lenvoie lheure dite dans un endroit si isol quil y a fort peu
de chances pour que quelquun laperoive.
Jusque-l, tout va bien. Miss Howard retourne
Middlingham, et Alfred Inglethorp Styles. Ce dernier ne peut
tre compromis : car cest Miss Howard qui a gard la
strychnine, laquelle nest dailleurs quun leurre destin
orienter les soupons sur John Cavendish.
Arrive limprvu. Mrs Inglethorp ne prend pas son
fortifiant ce soir-l. La sonnette rendue inutilisable, labsence de
Cynthia combine par Alfred Inglethorp avec laide
inconsciente de son pouse , toutes ces prcautions se rvlent
inutiles. Et cest alors quAlfred Inglethorp commet un faux pas.
Mrs Inglethorp est sortie. Assis son bureau, il crit une
lettre sa complice qui, voyant leur plan chouer, risque de
sinquiter. Mrs Inglethorp rentre sans doute plus tt que prvu.
Pris de court, Alfred Inglethorp referme clef son bureau. Sil
reste dans le boudoir, il craint davoir louvrir de nouveau,
auquel cas son pouse pourrait entrevoir la lettre avant quil ait
pu la subtiliser. Il sort donc se promener dans les bois,
nimaginant pas un instant que Mrs Inglethorp puisse ouvrir
son bureau et dcouvrir la lettre.
Cest pourtant ce quelle va faire, comme nous le savons.
Elle lit ces lignes et comprend la perfidie de son mari et
dEvelyn Howard. Lallusion au bromure, hlas ! nveille pas sa
mfiance. Certes, elle pressent un danger, mais elle ne peut le
localiser. Elle prend la dcision de ne rien dire son mari de sa
dcouverte, mais elle conserve la lettre. Elle crit son avou
pour lui demander de venir la voir le lendemain matin et dcide
de dtruire au plus vite le testament quelle vient de rdiger.
Cest donc pour retrouver la lettre adresse Miss Howard
quAlfred Inglethorp a forc la serrure de la mallette ?

191
Exactement. Et, au risque norme quil nhsite pas
courir pour la rcuprer, on mesure limportance quil donne,
juste titre dailleurs, cette missive. part cette lettre, rien ne le
relie au crime qui se prpare.
Il y a pourtant une chose que je narrive pas
comprendre : ds quil la eue en sa possession, pourquoi ne la-
t-il pas dtruite ?
Parce quil na pas os prendre le risque suprme : celui de
garder la lettre sur lui !
Je ne vous suis pas.
Envisagez le problme de son point de vue. Jai calcul
quil naurait eu que cinq minutes pour mettre la main sur la
lettre. Ensuite nous arrivions. Avant cela, Annie balayait
lescalier : elle aurait vu quiconque passait dans laile droite.
Imaginez maintenant la scne : il pntre dans la chambre de sa
femme laide dune de ses clefs les serrures de la maison
sont toutes trs semblables et se prcipite sur la mallette. Elle
est ferme, et il ne parvient pas trouver la clef. Saisi de
panique, il comprend que sa prsence dans la chambre sera
dcouverte, mais quil doit tout tenter pour rcuprer cette
preuve accablante. laide dun canif, il force la serrure et
fouille la mallette. prsent, un autre problme se pose lui : il
court un risque norme garder la lettre sur lui. On peut le voir
sortir de la chambre, le fouiller Et si on dcouvre ce papier sur
lui, il est perdu ! Il est probable quil entend ce moment-l
John et Mr Wells sortir du boudoir. Il faut quil agisse au plus
vite. O peut-il dissimuler la lettre ? Dans la corbeille
papiers ? Son contenu est soigneusement conserv, et de toute
faon on lexaminera certainement. La dtruire ? Il nen a aucun
moyen. Affol, il regarde autour de lui et que croyez-vous quil
voie, mon bon ami ?
Je secouai la tte.
Il ne lui faut que quelques secondes pour dchirer la
feuille en plusieurs bandes, quil tortille pour leur donner
lapparence dallume-feu de papier. Il ne lui reste plus qu les
ajouter ceux qui sont dj dans le vase, sur la chemine, et le
tour est jou !
Je poussai une exclamation de surprise.

192
Personne ne penserait regarder cet endroit-l, reprit
Poirot. Il lui suffira de revenir dans la chambre ds que
loccasion se prsentera et de dtruire cette unique preuve de sa
culpabilit.
Ainsi, cette preuve, nous lavions sous les yeux pendant
tout ce temps, dans le vase allume-feu de Mrs Inglethorp !
Eh oui, mon bon ami ! Cest l que se trouvait le chanon
manquant de mon raisonnement, et cest vous que je dois de
lavoir dcouvert.
moi ?
Mais oui. Rappelez-vous. Vous mavez parl du
tremblement insolite de mes mains quand jalignais les bibelots
sur la chemine ?
Oui, mais je ne comprends toujours pas
Mais moi, jai compris ! Voyez-vous, mon bon ami, cela
ma fait penser une chose : la premire fois que nous tions
entrs ensemble dans la chambre de Mrs Inglethorp, javais dj
align les objets sur la chemine. Or, sils taient aligns, je
navais aucune raison de recommencer cette opration un peu
plus tard sauf si quelquun, entre-temps, y avait touch !
Mon Dieu ! murmurai-je. Voil donc lexplication de votre
comportement ! Vous vous prcipitiez Styles pour rcuprer la
lettre !
Oui Une course contre la montre !
Pourtant, je ne comprends toujours pas comment Alfred
Inglethorp a pu tre assez fou pour ne pas dtruire la lettre plus
tt. Les occasions ne lui ont sans doute pas manqu.
Dtrompez-vous ! Jai tout fait pour len empcher !
Vous ?
Oui. Ne mavez-vous pas reproch de mettre toute la
maisonne dans la confidence ?
a oui, alors !
Eh bien, mon bon ami, ctait pour conserver une chance
dacculer Inglethorp. Je ntais pas certain de sa culpabilit,
mais dans cette hypothse je me doutais quil naurait pas gard
le papier sur lui. Il laurait cach quelque part en attendant de
pouvoir le dtruire. Je me suis donc assur la complicit de
toute la maisonne afin de contrer ses plans. Il faisait dj

193
figure de suspect aux yeux de tous ; en rendant la chose
publique, je le plaais sous la surveillance incessante de dix
dtectives amateurs. Dans ces conditions, il nallait pas prendre
le risque de dtruire la lettre. Il sest donc vu contraint de
quitter Styles en la laissant dans le vase allume-feu.
Mais Miss Howard aurait d avoir de nombreuses
occasions dagir sa place ?
cela prs quelle ignorait totalement lexistence de cette
lettre. Suivant la stratgie quils avaient labore, elle ne lui
adressait jamais la parole. Noublions pas quils taient censs
se dtester, nest-ce pas ? Ils auraient sans doute attendu la
condamnation de John Cavendish pour se rencontrer. Bien sr,
Alfred Inglethorp tait sous surveillance constante, car
jesprais quil me conduirait un jour ou lautre la lettre. Mais
il tait trop rus pour prendre ce genre de risques. La lettre tait
apparemment en scurit l o elle se trouvait ; personne
navait pens fouiller le vase allume-feu les premiers jours, il
tait donc peu probable quon le fasse par la suite. Sans la
rvlation que provoqua chez moi votre remarque, nous
naurions sans doute jamais pu le livrer la justice.
Je comprends mieux, maintenant. Mais, dites-moi, quand
avez-vous commenc souponner Miss Howard ?
Lors de lenqute prliminaire. Jai compris quelle
mentait au sujet de la lettre que lui avait adresse
Mrs Inglethorp.
Comment ?
Vous avez vu la lettre, nest-ce pas ? Pourriez-vous me la
dcrire ?
Oui Enfin, plus ou moins.
Peut-tre vous rappelez-vous alors lcriture de
Mrs Inglethorp, caractrise par de larges espaces entre les
mots ? Or, si vous aviez regard la date place en haut de la
lettre, le 17 juillet , vous auriez not quelle tait trs
diffrente. Voyez-vous o je veux en venir ?
Pas le moins du monde, avouai-je.
Simplement ceci : lorigine, cette lettre tait date du 7
juillet, et non pas du 17. Le 1 fut rajout dans lespace entre
larticle et le 7 pour transformer la date.

194
Soit. Mais dans quel but ?
Cest exactement la question que je me suis pose.
Pourquoi Miss Howard avait-elle substitu la lettre
effectivement crite le 17 une autre lettre, du 7 celle-l, dont elle
avait maquill la date ? videmment parce quelle ne dsirait
pas montrer la vritable lettre du 17. Mais pourquoi ? Cest
partir de ce moment-l que jai eu des soupons. Ne vous ai-je
pas rpt maintes fois quil faut se mfier des gens qui ne
disent pas la vrit ?
Et cependant, mcriai-je avec indignation, vous mavez
donn deux raisons pour lesquelles Miss Howard ne pouvait
avoir commis le crime !
Et mme dexcellentes raisons ! ajouta Poirot. tel point
quelles marrtrent longtemps. Puis je me suis remmor un
fait significatif : Miss Howard et Alfred Inglethorp taient
cousins. Si elle navait pu commettre le crime seule, rien ne
lempchait dy avoir particip. Et puis, il y avait cette antipathie
plutt excessive ! Et qui cachait en fait un sentiment tout fait
contraire. Il est vident quun lien passionnel les unissait bien
avant larrive dAlfred Inglethorp Styles. Leur infme projet
avait t conu de longue date. Il pouserait cette vieille femme
aussi crdule que fortune ; il la pousserait rdiger un
testament en sa faveur ; ensuite, il leur suffirait de la faire
disparatre selon un plan remarquablement labor pour
profiter de ses richesses par voie dhritage. Si tout stait
droul sans accroc, ils auraient sans aucun doute quitt
lAngleterre un peu plus tard, pour vivre ensemble avec largent
de leur malheureuse victime.
Ils forment un couple dont le machiavlisme na dgal que
le manque de scrupules. Tandis que lon commence le
souponner, elle dispose tranquillement les lments qui
doivent conduire lenqute un dnouement tout diffrent.
Quand elle arrive de Middlingham, elle apporte tous les indices
compromettants. Nul ne la souponne, bien entendu, et elle
jouit dune totale libert de mouvement dans la maison. Elle va
donc cacher la strychnine et les lunettes dans la chambre de
John, puis elle place le postiche au fond de la malle, dans le
grenier. Elle sarrange ensuite pour que ces objets soient

195
dcouverts.
Ce que je ne saisis pas, cest pourquoi ils ont cherch
faire porter les soupons sur John, remarquai-je. Lawrence
aurait beaucoup mieux convenu.
Vous avez raison ; mais les indices qui le rendaient suspect
sont dus au seul hasard. En fait, je pense que cela a plutt
contrari nos deux meurtriers.
Son comportement a t trs maladroit, dis-je aprs
rflexion.
Certes. Mais, bien sr, vous avez compris ce qui le
motivait ?
Non.
Ne vous tes-vous pas rendu compte quil croyait Cynthia
coupable ?
Non ! Mais cest invraisemblable !
Ctait trs vraisemblable, au contraire. Et jai bien failli
partager cette ide. Je lavais en tte lorsque jai questionn
Mr Wells pour la premire fois au sujet du testament. Et
noubliez pas ces poudres de bromure quelle avait prpares
pour Mrs Inglethorp, ni cette aptitude remarquable se
dguiser en homme, comme nous la racont Dorcas. Non,
vraiment, elle se prtait plus aux soupons que nimporte qui
dautre !
Allons, Poirot ! Vous plaisantez !
Pas le moins du monde. Vous dirai-je ce qui a tant fait
blmir Mr Lawrence quand il est entr dans la chambre de sa
belle-mre cette nuit fatale ? Alors que la vieille dame,
visiblement empoisonne, agonisait sur son lit, il a vu derrire
vous la porte donnant sur la chambre de Miss Cynthia, et il a
remarqu que le verrou ntait pas pouss.
Mais il a dclar le contraire ! minsurgeai-je.
Justement, rtorqua Poirot. Et cest bien pourquoi jai
souponn que la porte ntait pas verrouille. Il cherchait ainsi
protger Miss Cynthia.
Pourquoi diable voulait-il la protger ?
Lamour, mon bon ami ! Il est amoureux delle.
Je ne pus me retenir de rire :
L, Poirot, vous vous garez. Jai appris par hasard que,

196
bien loin den tre amoureux, Lawrence ne peut pas la souffrir.
Et do tenez-vous cette certitude, mon bon ami ?
De Cynthia elle-mme.
La pauvre petite ! Et vous a-t-elle dit si elle souffrait de
cette attitude ?
Non. Elle ma mme assur que ctait le dernier de ses
soucis.
Elle en prouve donc une peine relle, en dduisit Poirot.
Elles sont toutes pareilles Ah ! les femmes
Je suis trs surpris de ce que vous me dites au sujet de
Lawrence.
Pourquoi ? a crevait les yeux. Chaque fois que
Miss Cynthia discutait ou plaisantait avec son frre, lhumeur de
Mr Lawrence sassombrissait notablement. Il stait persuad
quelle tait amoureuse de Mr John. Quand il est entr dans la
chambre de sa belle-mre, il a aussitt compris quelle avait t
empoisonne. Il en a conclu bien htivement que Miss Cynthia
ntait pas trangre au drame et en a conu un dsespoir
affreux. Il sest souvenu que Miss Cynthia tait monte avec sa
belle-mre dans cette chambre la veille au soir. Afin dempcher
toute analyse, il a mis la tasse caf en miettes, sans doute en
lcrasant sous son talon. Cest aussi pourquoi il a soutenu
fond, contre toute vraisemblance, la thse du dcs par causes
naturelles .
Et ce message nigmatique concernant la tasse
manquante ?
Jtais pratiquement sr quelle avait t cache par
Mrs Cavendish, mais il me fallait en avoir la certitude. Au
dpart, Mr Lawrence navait aucune ide de ce que signifiait ce
message ; la rflexion, toutefois, il a conclu quen trouvant
cette tasse manquante il laverait de tout soupon la dame de son
cur. Ce en quoi il avait tout fait raison.
Autre chose : quel sens donnez-vous aux ultimes paroles
de Mrs Inglethorp ?
Elle accusait son poux, bien entendu.
Eh bien, Poirot, dis-je avec un soupir, je pense que vous
avez expliqu tous les points qui me restaient encore obscurs. Je
suis heureux que cette affaire se soit termine aussi bien. Mme

197
John et Mary se sont rconcilis.
Grce moi.
Comment a, grce vous ?
Mon cher ami, ne voyez-vous pas que cest uniquement
lpreuve du procs qui les a rapprochs ? Que John aime
toujours son pouse, je nen ai jamais dout, pas plus que je nai
dout des sentiments quelle continuait lui porter. Mais, avec
le temps, ils staient loigns lun de lautre. Tout provenait
dun malentendu. Elle lavait pous sans amour, et il le savait.
Mais, sa faon, John est un homme sensible, et il refusait de
simposer elle. Or, mesure quil sloignait delle, Mary
sentait grandir son amour pour lui. Mais tous deux sont
tellement orgueilleux que tout rapprochement tait impossible.
Lui sgara dans une liaison avec Mrs Raikes, tandis quelle se
mettait frquenter le Dr Bauerstein. Souvenez-vous, le jour de
larrestation de John Cavendish, jai longuement hsit
prendre une lourde dcision
Certes, et jai fort bien compris votre accablement.
Pardonnez-moi, mon bon ami, mais jai bien peur que
vous nayez rien compris du tout Je me demandais sil
convenait que jinnocente John Cavendish dentre de jeu.
Javais tous les atouts en main pour le faire mais il maurait
t plus difficile ensuite de confondre les vritables coupables.
Jusquau dernier moment, ceux-ci se sont compltement
tromps sur ma position, ce qui explique en bonne partie ma
russite.
Vous voulez dire que vous auriez pu viter John
Cavendish lpreuve dun procs ?
Oui, mon bon ami. Mais jai finalement dcid de
privilgier le bonheur dune femme. Seule la terrible preuve
quils viennent de subir pouvait runir ces deux mes fires.
Je regardai mon ami avec ahurissement. Quel aplomb
colossal chez ce petit homme ! Qui dautre que lui et laiss
accuser un homme de meurtre dans le seul but de restaurer son
bonheur conjugal ?
Je lis dans vos penses, mon bon ami ! dit-il avec un
sourire. Non, personne hormis Hercule Poirot naurait os
prendre un tel risque ! Mais vous avez tort de lui en faire grief :

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le bonheur dune femme, et dun homme, est le bien le plus
prcieux au monde.
ces mots, je me remmorai les vnements qui avaient
prcd cette conversation. Livide, au dernier degr de
lpuisement, Mary Cavendish tait tendue sur le canap. Elle
attendait quelque chose Puis un coup de sonnette stait fait
entendre au rez-de-chausse, et elle stait leve dun bond.
Poirot avait ouvert la porte et son regard avait rencontr celui,
implorant, de la jeune femme. Il avait alors hoch doucement la
tte.
Oui, madame, avait-il dit, je vous lai ramen.
Puis il stait cart pour laisser le passage John et, tandis
que nous nous clipsions, javais surpris le feu qui brlait dans
les yeux de Mary Cavendish que son poux serrait dans ses bras.
Peut-tre avez-vous raison, Poirot, dis-je, radouci. Cest le
bien le plus prcieux au monde
On frappa soudain la porte, et la tte de Cynthia parut dans
lentrebillement :
Je je voulais juste
Entrez donc, mempressai-je de dire en me levant. Elle
entra mais ne fit pas mine de sasseoir.
Je venais simplement pour vous dire
Oui ?
Elle tortillait quelque chose dans ses mains.
Vous tes deux amours, voil ! dit-elle enfin.
Sur quoi elle membrassa, embrassa Poirot et sortit de la
pice en courant.
Quest-ce que diable cela peut bien signifier ? demandai-
je, berlu.
Recevoir un baiser de Cynthia tait certes trs agrable, mais
cette dmonstration publique avait quelque peu gt mon
plaisir.
Cela signifie quelle vient de se rendre compte que
Mr Lawrence ne la dteste pas autant quelle le pensait,
rpondit Poirot avec le plus grand srieux.
Mais
Justement, voici lintress.
ce moment, en effet, Lawrence passa devant la porte

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entrouverte.
Eh bien, Mr Lawrence ! lana Poirot. Il semblerait que
vous mritiez quelques flicitations, non ?
Lawrence rougit puis russit sourire dun air penaud. En
vrit, lhomme amoureux offre un spectacle bien ridicule ! Le
trouble de Cynthia, en revanche, mavait paru tout fait
touchant.
Je soupirai.
Quavez-vous, mon bon ami ?
Oh, rien ! dis-je, morose. Ces deux femmes sont exquises !
Et ni lune ni lautre nest pour vous, nest-ce pas ?
complta Poirot. Mais quelle importance, mon bon ami ?
Consolez-vous : bientt, peut-tre, une nouvelle enqute nous
runira. Et alors qui sait

FIN

200
Composition ralise par COMPOFAC PARIS
IMPRIM EN FRANCE PAR BRODARD ET TAUPIN
Usine de La Flche (Sarthe).
ISBN : 2 7024 2320 5
ISSN : 0768 1070

H 52/0496/1

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