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LE SIGNE LINGUISTIQUE

Le signe linguistique appartient lunivers des signes. Il est important de distinguer dabord le
signe linguistique des autres signes. Un signe, au sens le plus large, dsigne un lment X qui
reprsente un autre lment Y ou lui sert de substitut. Dans le vocabulaire technique de la
smiologie (= science qui tudie tous les procds ou systmes de communication et de
signification), un signe est une entit compose de deux lments solidaires : une forme et un sens.
La forme est un lment perceptible par les organes sensoriels, par exemple un trac que lon
peut voir, ou un son, simple ou complexe, que lon peut entendre. En fait, il existe de nombreuses
tentatives de classification des signes. Ici, on a choisi dadopter le classement qui propose les
distinctions suivantes :

- 1) Certains signes sont produits sans volont de communication et dautres impliquent une
intention de communiquer. Cette distinction permet dj une premire approche des signes. En
effet, on peut opposer lindice au signal. ce propos, on donne souvent lexemple du ciel
dorage (Georges Mounin, Clefs pour la linguistique, Paris, Seghers, 1987, p. 37) : le ciel
dorage noir et menaant na pas lintention de communiquer avec le mtorologiste, mais il est
cependant lindice dune pluie possible. La fume est lindice du feu, les larmes lindice de la
douleur, les boutons sur la peau lindice de telle ou telle maladie, etc. Lindice peut tre dfini
comme un fait immdiatement perceptible qui fait connatre quelque chose propos dun autre
fait qui ne lest pas.
Dans ces exemples, il y a un rapport physique ou dappartenance entre lobjet reprsentant et
la chose ou lide reprsente. Le ciel noir est troitement li la pluie. La fume, les boutons et
les larmes sont les consquences naturelles du feu, de la maladie et de la douleur : la fume et les
boutons ne sont pas volontaires, les larmes ne sont jamais censes ltre.
Contrairement aux indices non intentionnels, il y a des signes qui impliquent une volont de
communication. Dans ce cas, on parle de signaux. On a vu que le ciel dorage na pas lintention
dannoncer le mauvais temps, mais cet indice va conduire le responsable de la scurit dune
plage hisser un drapeau rouge. Ce drapeau, qui indique que la baignade est dangereuse, est
donc un fait qui a t produit artificiellement pour servir dindice. Alors que la forme du drapeau
soffre immdiatement la vue, la signification (= le danger) associe cette forme doit tre
comprise, ce qui suppose un apprentissage pralable. Selon cette perspective, la canne blanche est
le signal de la ccit, la croix verte le signal des pharmacies, le feu vert le signal du passage libre,
le clin dil le signal de la complicit, etc.

- 2) Lintention de communiquer permet donc de faire la diffrence entre lindice et le signal.


Lobservation des rapports qui existent entre lobjet peru et ce qu il reprsente permet une
deuxime distinction : celle entre le symbole et le signe. Un Z sur un panneau routier annonce un
virage, une tte de cheval indique une boucherie chevaline, un dessin de cuiller et fourchette
entrecroises un restaurant. Dans ces trois exemples, il y a un rapport de ressemblance formelle
entre la forme de lobjet reprsentant et celui de lobjet reprsent. Le Z, la tte de cheval et le
dessin de cuiller et fourchette entrecroises sont des symboles. Le symbole est un signal qui
marque un rapport analogique, constant dans une culture donne, avec llment quil signifie.
Cependant, il convient de souligner que la plupart du temps il nexiste aucun lien naturel
entre la forme de lobjet reprsentant et celui de lobjet reprsent. Il ny a pas de rapport
danalogie entre un drapeau rouge et une baignade dangereuse, ou entre une canne blanche et la
ccit, ou encore entre une croix verte et la pharmacie. Le drapeau rouge, la canne blanche et la
croix verte sont donc des signes. Il ny a pas, non plus, de lien danalogie entre le signe
linguistique [[()val], par exemple, et lanimal dsign par ce signe. Les indices relvent des
sciences dobservation, et les signes non linguistiques et les symboles de la smiologie. Pour
schmatiser et clarifier ces notions, on peut prsenter le tableau suivant :
Le signe linguistique est un signe particulier dans cet univers des signes, car le langage humain
est un langage incomparablement plus riche, plus souple et plus efficace que nimporte quel autre
langage. Comme tout systme signifiant utilis des fins communicatives, les langues sont
organises sur deux plans :
- celui des formes (ou signifiants)
- et celui des contenus (ou signifis).
On vient de constater que paralllement au langage des hommes, il existe de nombreux autres
systmes de communication non linguistiques. Les systmes de symboles ou les systmes de signes
arbitraires en font partie. La carte routire est un bon exemple des systmes de symboles : chaque
lment a sa reprsentation symbolique, les petits avions symbolisent des arodromes, les petites
touffes dherbe des marais, les croix des cimetires, etc. Le code de la route, dans lequel les panneaux
circulaires signifient une injonction, les panneaux rectangulaires une information, les panneaux
triangulaires un danger, et ainsi de suite, forme galement un systme de communication non
linguistique. En effet, la notion de systme implique la prsence de signes stables dun message
lautre qui se dfinissent fonctionnellement par leur opposition les uns aux autres.
Les langues naturelles se diffrencient de la plupart des autres systmes par la proprit dtre
doublement articules. Chaque langue naturelle possde un petit nombre de phonmes (= une
unit de la chane parle qui a une fonction diffrentielle, mais qui na pas de signification).
Phontiquement, le franais possde 19 consonnes (auxquelles viennent sajouter deux consonnes
dues des mots emprunts langlais et lespagnol), 3 semi-consonnes et 16 voyelles.
Avec ces 38 units sonores (cf. alphabet phontique international, p. 167), on peut construire une
infinit dunits lexicales et morphologiques.
Ce type de combinaison sappelle donc la double articulation du langage. On considre
que les units signifiantes constituent la premire articulation, parce que cest la couche du
langage que lon apprhende en premier. Cest elle qui vhicule le sens. Ainsi la suite phonique
ou graphique :
Un enfant joue dans le jardin se dcoupe en six de ces units : un, enfant, joue, dans, le et
jardin. Ces units de premire articulation sont gnralement appeles morphmes (= la plus
petite unit ayant une signification dans la langue) pour les distinguer des mots, qui sont souvent
constitus dun seul morphme (ex. : enfant, jardin, masque, juste), mais qui peuvent aussi tre
forms de deux ou de plusieurs morphmes (enfant-in, jardin-age, d-masqu-er, in-juste-
ment et anti-constitution(n)-elle-ment).
un second niveau, les morphmes sarticulent en segments distinctifs minimaux appels
phonmes . Dpourvues en elles-mmes de signification, ces units de deuxime articulation ont
pour unique fonction de distinguer entre elles les units signifiantes de premire articulation. Le
mot raison [Rz], par exemple, est une combinaison de quatre phonmes qui, comme telle,
distingue ce mot des autres mots franais : elle soppose en tous points celle qui articule le mot
jardin, mais ne se distingue que par son premier lment, r [R], de celle qui articule le mot saison
[sz]. Toutes les langues naturelles sont orales avant dtre crites. Les alphabets dans les critures
alphabtiques font correspondre, bien que dune manire souvent approximative, un nombre peu
prs quivalent de lettres. Tous les noncs dune langue ayant adopt ce type dcriture peuvent
donc tre retranscrits laide dun petit nombre de lettres. La langue franaise possde vingt-six
lettres, quelques accents et quelques signes de ponctuation.
La double articulation donne au langage humain la crativit qui lui est propre, cette capacit
dexprimer par des combinaisons perptuellement nouvelles des penses constamment
nouvelles.
Daprs Ferdinand de Saussure (Cours de linguistique gnrale, Paris, Payot, 1972), le signe
linguistique se caractrise par les traits suivants :

a) Il est form par lassociation dune image acoustique, appele signifiant et dun
concept, appel signifi . Ces deux faces du signe linguistique sont indissociables, puisque
quand on prononce les sons [()val], on voque aussitt le concept cheval et, inversement,
ce concept ne peut exister indpendamment du matriel phobique. Ces deux faces sont donc
solidaires comme le sont le recto et le verso Quune feuille de papier. Le signe linguistique rfre
un objet du monde, appel rfrent .
On doit prendre garde ne pas confondre le rfrent et le signifi. Le rfrent est un fragment
de ralit et le signifi est une reprsentation de cette ralit. Le signifi est donc une abstraction,
une espce de ralit psychologique. Il est plus pauvre et mieux organis que la ralit. Il
simplifie la complexit du rel et met en vidence lessentiel en donnant un premier classement
des lments du monde. Par exemple, le signifi du signe cheval ne tient pas compte de la
diversit des chevaux qui existent, mais ne retient que ce qui est commun tous (crinire, sabots,
queue...).

b) Le lien entre signifiant et signifi est arbitraire: il nexiste aucun rapport interne entre le
concept, celui de cheval par exemple, et la suite de sons qui le reprsente : [] + [()] + [v] +
[a] + [l]. On en veut pour preuve la varit des dnominations de langue langue pour une mme
ralit signifie : franais cheval, anglais horse, finnois hevonen, sudois hast. Chaque langue a
sa propre faon de nommer le rel.

c) Le rapport constitutif du signe linguistique peut tre considr comme conventionnel,


puisquune fois tabli, il simpose aux usagers qui sont obligs daccepter tels quels les signes en
usage dans leur communaut. Toute infraction la rgle admise est sanctionne socialement.

d) Le signe linguistique est une abstraction de la ralit. Quand on parle de chats, de dmons
ou de fes, on na pas besoin de les voir. On peut mme nen avoir jamais vu. Le signe
linguistique donne donc la possibilit de parler dobjets ou de choses absents ou imaginaires.
Lorsquon voit un chat, la perception que lon en a est sous la forme dune image mentale du
chat et non le chat lui-mme. De mme pour le dmon ou la fe.

e) Le signe linguistique est typiquement humain. Le pouvoir dabstraction du signe


linguistique fait partie des proprits qui distinguent le langage humain du langage des
animaux. Daprs certains chercheurs, le gorille possde 22 cris diffrents, mais chacun
deux est troitement associ une situation particulire. Aucun animal nest capable de raconter
ou dvoquer un vnement du pass, ou encore dexprimer par la voix des sentiments diffrents
en labsence du stimulus qui aurait pu les provoquer.
La double articulation permet aussi de distinguer la communication linguistique humaine et la
communication non linguistique animale. Chez certains animaux, on rencontre un systme de
combinatoire qui peut prsenter quelques ressemblances avec la double articulation humaine.
Un oiseau qui possde 5 notes de musique peut former, par exemple, 10 messages diffrents. Mais
l sarrte le processus. Cet oiseau ne composera jamais un 11e message.

f) On a vu que les signes linguistiques sont la plupart du temps arbitraires (ou non naturels)
puisque limplication rciproque entre leurs deux faces nest pas fonde sur une correspondance
naturelle entre la forme du signifiant et les traits dfinitoires du signifi. Dune langue lautre, la
mme ralit notionnelle est souvent exprime par des formes lexicales totalement diffrentes.
Cependant, dans chaque langue, malgr le grand nombre de signes arbitraires, on rencontre des
signes qui entretiennent avec la ralit des relations moins arbitraires. Dans ce cas, on a affaire
des signes motivs. Un exemple de motivation du signe linguistique est offert par les
onomatopes qui constituent une frange trs marginale du lexique : coucou, cocorico, meuh
imitent respectivement le chant dun oiseau, du coq et le meuglement dune vache. Crac, boum,
patatras, tic tac, froufrou, piqueter, miauler, picoter, murmurer, chuchoter, ronronner, etc.
reproduisent des bruits.
On peut pourtant constater que ces productions imitatives apparaissent elles-mmes fortement
conventionnalises. Si la langue franaise a cocorico pour imiter le chant du coq, langlais a cock-a-
doodle-do, litalien chichirichi ([kiki-riki]), le japonais kokekokko, le hollandais kukeleku et le finnois
kukkokiekuu. Cela montre que chaque langue interprte le rel selon ses propres habitudes phonolo-
giques. Le signe linguistique, mme motiv, reste donc conventionnel lintrieur dune mme
communaut. On a observ que les onomatopes sont rarement comprhensibles aux membres
dune autre collectivit linguistique.
La motivation du signe linguistique sobserve aussi dans les formes complexes ou
construites. Les signes du lexique franais peuvent parfois apparatre motivs du point de vue
morphologique : le pommier est larbre dont le fruit est la pomme, Y abricotier produit des
abricots, le cerisier des cerises, le citronnier des citrons, le chtaignier des chtaignes, etc. De
mme, Y ourson est le petit de lours, le lionceau le petit du lion et le chaton le petit du chat.
Dans ces exemples, la motivation rsulte de lemploi des procds de drivation. Les mots
drivs, contrairement leurs bases totalement arbitraires, sont relativement motivs. Pommier a
t form partir de pomme laide du suffixe -ier. Abricotier, cerisier, citronnier, chtaignier,
ainsi quun grand nombre dautres noms darbres fruitiers ont t crs de la mme faon. Un
signe motivation relative est donc ncessairement complexe.
La motivation relative se rencontre aussi dans les mots composs combinant des signes
lmentaires immotivs. Contrairement cent, la forme compose quatre-vingt-dix-neuf
sinterprte analytiquement comme le rsultat de la multiplication de vingt par quatre auquel
sadditionne la somme de dix et de neuf.
La posie exploite les rapports qui existent entre le niveau phonique et le niveau smantique
du langage. Autrement dit, elle cherche mettre les rcurrences phoniques non signifiantes en
relation avec le sens et ainsi rendre le lien qui existe entre le signifiant et le signifi du signe
linguistique moins arbitraire, plus naturel. Tout le monde sait que les potes favorisent les
onomatopes, les crations lexicales, les changements de sens, etc.

g) Quil sagisse de leur structure interne ou de leurs combinaisons, les signes linguistiques
sont linaires. Ce caractre linaire du signe est d la nature orale du langage. Il est tout fait
impossible de prononcer simultanment deux sons, deux syllabes ou deux mots. La
manifestation orale du langage se droule donc dans le temps. Cette linarit se rpercute sur la
transcription alphabtique qui se droule dans lespace : on ne peut pas crire les unes sur les
autres les diffrentes units graphiques de la langue. Les lettres et les mots se succdent sur la
dimension de la ligne.
Le langage exploite doublement cette dimension unique. Dune part, quand on emploie les trois
phonmes /p/, /a/ et /U, leur ordre dans /pal/ pal , /alp/ alpe et /pla/ plat est extrmement
important pour la signification du message. Dautre part, quand on dit : Pierre bat Paul, cela ne
veut pas dire la mme chose que Paul bat Pierre. Cette caractristique diffrencie les langues
naturelles humaines de tous les systmes de communication qui construisent leurs messages sur
la trame de lespace et non sur celle du temps.