DIY Gene Gun 
 
Sayed Quraishi 
 
Niles North High School   
Quraishi 2

Table of Contents 
Acknowledgements………………………………………………………………………………………………………..3 

Problem………………………………………………………………………………………………………………………...4 
 
Review of Literature………………………………………………………………………………………………………5 
 
Design Plan………….……………………………………………………………………………………………………....9 
 
Performance Criteria…………………………………………………………………………………………………..13 
 
Data……………………………………………………………………………………………………………………………..14 
 
Data Analysis………………………………………………………………………………………………………….…...15 
 
Conclusion…………………………………………………………………………………………………………………….17 

References…………………………………………………………………………………………………………………...18 

 

 

   
Quraishi 3

 

Acknowledgements 
Thank you to Mr. Eric, at the Home Depot on Howard in Evanston, for giving me 

help developing my procedure for the gene gun.  

Thank you to Ms. Camel for suggesting gene guns as an area of exploration for 

my project, as well as being there to support my project throughout the year. 

Thank you to my dad for letting me use his office to build the gene gun, and 

make it quite a bit messy.  

Thank you to Dr. Bowman, from the University of Wyoming, for helping me at 

the basis on how to go through with a design project specifically in the microbiology 

field.  

Thank you to Mr. Kyriazes for helping me come up with the material list, and 

bringing up the idea to the SIRS teachers at Niles North.  

   
Quraishi 4

Problem 
Gene guns are an incredibly scientific instrument, and its uses are reserved to 

professors at universities with lots of scientific funding. The average gene gun costs 

around $20,000 and thus it is quite unrealistic for a high school or even some small 

colleges to obtain and use. Gene guns could be used to not only educate 

microbiology, but also develop new cell strains for a multitude of uses. Moreover, the 

major problem is that gene guns are just too expensive for the average person. The 

purpose of this design project was to see if it was possible to produce a functioning 

gene gun at a price range below $300.  

  

 

   
Quraishi 5

Review of Literature 
A gene gun may sound like part of a sci-fi movie plot, but in reality it is an 

incredibly sought after tool in laboratories. A gene gun is a gun that in essence 

launches DNA into a cell’s nucleus. Genes are a unit of hereditary information from 

one’s chromosomes and DNA. Once the DNA enter the cell through being shot through 

a gene gun, it is transformed into a transgene. A transgene is basically the morphing 

of the DNA being shot and the cell being shot at(Gene Gun, n.d). If that is a little hard 

to imagine, think of being able to design a cell that can go onto procreate. The 

transgene then can recreate through cell functions like mitosis which provides a 

unique chance to make a combo cell.  

 

The first gene gun was produced by Cornell Professor, John Sandford and some 

graduate students from 1983-1986. They experimented with onion cells and tungsten 

as the DNA being shot at. They used a regular 22 caliber nail gun and aimed it a petri 

dish with onion cells. Onion cells were being used because of their large size, and 

tungsten(chemical element) because of it’s density. After a few trials were finished 

they realized that the genes were intertwining and that this simple idea actually 

works(O'Brien, J. A., & Lummis, S. C. “Biolistic transfection of neuronal cultures using 

a hand-held gene gun” 2009). This then began commercial gene gun production for 

use of it in laboratories. In today’s world however, gene guns are no longer made with 

rifles and instead made with extremely strong and durable material to ensure that the 
Quraishi 6

genes remain potent throughout the firing, and it is much easier to check and 

examine post-trial.  

 

Gene guns can be applied in a multitude of ways. Gene guns most popularly are 

used on plant cells. The advantages of gene guns being used on plant cells is that it 

can be used to manipulate the bad plant cells from the good ones(Bio-Rad 

Laboratories, Inc. “Biolistic Particle Delivery Systems.” n.d). For example,if a person 

had an apple orchard and only wanted bright red apples with no chance of them 

becoming rotten, a gene gun could potentially be modified to produce a “perfect 

apple” seedling. Gene guns can also be used on humans and animals. A popular 

application of Gene guns for humans are DNA vaccines. However, while gen gun 

applications are very useful, gene guns are incredibly expensive. 

 

Gene guns are very expensive. The average commercial gene gun can go for 

around $20,000. For a lot of laboratories, that is a lot for a scientific tool they may 

only use once or twice. Due to the price dilemma many people have tried to come up 

with DIY guides to produce their own home made  gene guns (Helios® Gene Gun 

System.n.d). The homemade gene guns usually lack the precision or accuracy of a 

commercial gene gun, but can hopefully come up with a similar rate of being able to 

produce transgenes. The commercial gene gun will fire with an average of 2/100 cells 

surviving and procreating. In other words, while the majority of cells die, the live 

cells have the intended impact and will be evident in their ability to be used in the 
Quraishi 7

scientist’s experiment. They are substantially cheaper with it being only a couple 

hundred dollars in comparison to the thousands of dollars a legitimate one would 

cost(Glowing Plant. “How a Gene Gun Works.” 2013). .  

 

Regardless of how it is made, commercial or homemade, gene guns have 

certain constructs that cannot be ignored. The shoot is made up of usually dense 

elements such as gold, silver, and tungsten. Tungsten becomes the most common 

element because of its cheapness. Tungsten however does not work as well as gold or 

silver. When tungsten is shot at the cell tissue, it can prove to be toxic to the cell 

tissue and may kill a lot more cells than provide a transgene. As for diameter of the 

element being shot it is usually between 1 and 4 urn (Particulate Science and 

Technology. 2007). This is adjustable based on the size of the cell it is being shot at. 

Thus, gene guns have a more distinct strategic point they can be shot at.  

 

In conclusion, gene guns are materials that could potentially be incredibly 

cheap. Gene guns have proven to be a smart way to transform a cell. Gene guns can 

go through biological processes and be used in a multitude of positive ways. Gene 

guns can be used to help the agricultural issues and medicinal issues facing the world 

today. If gene guns are more accessible to the public and not restricted to a few 

scientists where it cannot be seen by new eyes, there could be a lot more ways to see 

its use. Hopefully they'll be available to the public at a cheaper price. At such a low 

price it could be potentially be used in middle schools, high schools, and colleges with 
Quraishi 8

not as large of a public endowment. Thus, this is what I hope to do in my design 

project.  

 

 

 

 

 

 
Quraishi 9

 Design Plan 
Below is a log of changes from the beginning of the design of the gene gun, up till the 

end where I did not think I could make any better applications.  

Change in Application  Reason 

3” Pipe(½” width) basing with an  The pipe at that length is sufficient to be 

attached 4 way cross   the base of the middle section of the 

gun. The cross is attached so the rest of 

the gene gun’s parts can be added.  

Another pipe(¼” width) was attached to  This was to stem into the thinner pipe 

the cross and then another 3 way cross  that will later be used for the primary 

was added    gene gun functions. 3 way cross was only 

needed because it wouldn’t be extended 

any farther right 

A valve was added through the cross and  The pressure gauge is necessary to 

a smaller pipe  administer the pressure of the gun, 

specifically later when the CO2 tire 

inflator is used to manage the levels 

being brought into the cells.  

On top of the valve a 1/12” bush in was  This bush in was added to make up for 
Quraishi 10

added to the pipe connecting the valve  the CO2 tire inflator’s small and tight 

opening which wouldn’t be able to be 

screwed in with the ¼” pipe there 

Add the CO2 tire inflator  The CO2 tire inflator is then added to 

the bush, and can be used to re 

Add a ⅛” bush to the 3 way cross  This is so the other parts on the bottom 

can be added 

From the bush add the pressure gauge   The pressure gauge is added because it 

monitors the pressure coming in from 

the CO2 inflator. This will later be 

adjusted if necessary to make sure the 

gun is firing correctly 

On the ⅛” pipe, add a cross   This will allow for further attachments 

necessary to further the goals of the gun 

Through the cross use a bush to then  This will add the solenoid which carries 

insert the solenoid  the electrical current necessary for the 

gun to fire 

Then add the ⅔” container to cross at the  The container serves as the gene gun 

bottom of the solenoid.   bullet glock which is the overall purpose 
Quraishi 11

of the gun, and this project 

Add a washer to the bottom of the  This is for containment purposes as well 

container   as keeping the bullets in place. The 

bullets will later be put by unscrewing 

the washer and inserting them in.  

Screw in the side with the ½” pipe into a  This is for the stability of the gun and so 

square foot of plywood that’s a ½” thick  that it doesn’t break or fall over  

Use 4 ¼” screws on a 4 way base   

  Use a screw gun otherwise it will break 

Ideal placement of screwing it in is dead  the plywood 

center of the board 

At this point screw in the firing switch to  The firing switch at the corner is 

the left corner of the board.   necessary for the electrical outlet 

Add the relay to the top of the firing  This is for space convenience so that it 

switch. Glued the relay to the top  has access to the same electricity and 

can be added to the solenoid later 

Connect the wiring of the solenoid with  This is so the gun can be fired.  

the relay. 

Check the firing   Make sure it fires where the washer is. It 
Quraishi 12

seemed to be a bit shaky 

Adjusted the pressure to different levels  To make sure the firing switch and 

of PSI  everything was working as a gun should 

Gene Gun bullets need to be made  Gene gun bullets needed to be made at a 

cheap price 

First administration was just to try it  They were grinded up to try to make a 

out, and I used tungsten shavings and  more homogenous mixture and so that 

onion cells and grinded them up  they would have a higher chance of them 

interacting when the gun was fired 

After grinding them up I used wax paper  This is so it would emulate bullets, and 

to wrap them up and used tape to close  what was perceived to keep the bullets 

off the ends  alive 

After that I plugged the gun into a  This was to turn it on and so the gun 

source into a 120V plug outlet  could function  

 

   
Quraishi 13

Performance Criteria 
● The gun must cost less than $300  

● The firing range pressure needs to be alterable  

● The electrical aspect of the gun must be able to used with a power source that 

is workable with 120V conditions 

● The genes need to interchange the DNA(between the tungsten and the onion 

cells)  

● If cells do survive they then need to be monitored to see if they go through 

biological functions like mitosis and meiosis.  

● The gun itself needs to be safe, and be monitored so it doesn’t fire elsewhere 

and hurt someone.  

● To test if the gun is functional is if it can fire, but to see if the gene gun works 

the combined cells need to grow and survive. 

 

   
Quraishi 14

Data 

  LIve Tungsten Cells  Live Onion Cells  Live Cells 

Trial 1  0  0  0 

Trial 2  0  0  0 

Trial 3  0  0  0 

 

 

 
Quraishi 15

Data Analysis 
The data shows that this DIY gene gun did not function as how it was intended 

too. All the cells died throughout the 3 trials. After trying to fix the relay and the 

pressure it was at multiple times(redesign & retreat), even at the bare minimum 

needed for it to fire, the shot ended up killing all the cells in the bullet. The question 

though is how is it sure that the cells died if they are so small. The answer was 

obvious because the tungsten was from gray screw shavings, and well onions are a tan 

color, and every trial resulted in a black almost ashy substance, but separated from 

dead onion cells(which were a little lighter) than the dead tungsten cells.  
Quraishi 16

 

The data most likely shows that there was an error in the gene gun bullets or 

the gene gun bullet compartment. Thus should there have been time to go back and 

research how to make a stronger bullet compartment and bullets that function with 

the cells to hopefully make a conjoined cell. Also, maybe there was an issue with the 

power of the gun, and in order to fix that the relay would need to be adjusted.  

 

 
Quraishi 17

Conclusion 

In conclusion, while the gene gun did not work as intended, and did not follow 

all of the performance criteria, this project wasn’t necessarily a failure. The gene 

gun’s major error was that the firing resulted in dead cells. With that information it 

suggests that the gun part did work and there was something wrong with how the 

bullets were made, and/or the gun was too strong. The performance criteria of it 

being relatively inexpensive at a price below $300 was followed, and pretty much 

everything was followed but the genes becoming conjoined and working.  

 

Moreover, the impact of this project shows that this is something totally doable 

with more time. Overall though the impact of this project is immense. Should the 

bullets be made properly and the compartment is adjusted and adapted to the 

situation, these cheap guns could have a huge effect on education and scientific 

discoveries. As mentioned priorly a DIY gene gun could be made and used in middle 

schools, high schools, and even colleges to not only teach microbiology, and biology, 

but also used for experiments. It could be used in scientific experiments of all 

scientists and even in poorer parts of the country and the world.  

 
Quraishi 18

References 
Works Cited: 

Bio-Rad Laboratories, Inc. “Biolistic Particle Delivery Systems.” Bulletin 

5443.http://www.bio-rad.com/webroot/web/pdf/lsr/literature/Bulletin_5443.p

df. 

 

Gene Gun. (n.d.). Retrieved from 

http://passel.unl.edu/pages/informationmodule.php?idinformationmodule=95807

7244&topicorder=3&maxto=7 

 

Glowing Plant. “How a Gene Gun Works.” YouTube, published September 

27, 2013. https://www.youtube.com/watch?v=VqklR_8YRfA. 

 

Helios® Gene Gun System. (n.d.). Retrieved November 07, 2016, from 

http://www.bio-rad.com/en-cn/product/helios-gene-gun-system 

 

O'Brien, J. A., & Lummis, S. C. (2009, March 02). Biolistic transfection of neuronal cultures 

using a hand-held gene gun. Retrieved November 07, 2016, from 

https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2649370/ 

 
Quraishi 19

Particulate Science and Technology. (2007, April 25). Retrieved November 07, 2016, from 

http://www.tandfonline.com/doi/abs/10.1080/02726358708904533?src=recsys 

 

 

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful