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DES IDES MORALES
DANS L'LOQUENCE POLITIQUE
DE

DMOSTHNE

THESE
PRSENTE A LA FACULT DES LETTRES DE PARIS

MAURICE CROISET
ANCIEN LVE DE L'COLE NORItlALE SUPRIEURE,
AGRG DES LETTRES,
PUOFESSEUn AU LYCE DE MONTPELLIER.

mm;

MONTPELLIER
J. MARTEL an, IMPRIMEUR DE LA FACULT DES LETTRES
rue de la Blnnqueric 3 , prs de la Prfecture.

1874
Y9?^^

.Cl as
A MON PRE

HOMMAGE FILIAL

d'affection et de reconnaissance

9ll(iuri&& ^roiset
AVANT-PROPOS

C'est faire tort Dmosthne que d'admirer ex-


clusivement en lui le gnie de l'orateur. 11 se don-
nait lui-mme le titre de conseiller du peuple \ et
ses discours politiques nous montrent quels droits
il avait le porter. C'est par un effort d'tude et

d'abstraction qu'on y dcouvre les procds indis-

pensables de l'art ; mais, pour qui lit ces uvres


sans intention critique, eu s'abandonnant l'entra-
nement de sa parole, en se reportant par l'imagina-

tion aux circonstances, dont elle s'est inspire, l'art

semble s'effacer, et l'impression morale prdomine.


On sent que la conscience humaine est intresse

ces grands dbats. Les conseils que l'on entend ne

sont pas de simples propositions pratiques, lies

certains vnements. Admirable pour approprier ses

* Tv (T|jtoy>ov tv A'O^vrjfftv
f/..
iiepi fnsf. , 247. Cette cita-
tion , et ^toutes celles qui suivent , se rapportent la pagination
de Reiske.
exhortations aux besoins de chaque jour , Dmos-
thne a cependant des proccupations plus leves.

Au-del du succs immdiat, il poursuit une rforme

des caractres ; il a l'ambition de corriger ses con-

citoyens, en s'adressant leur intelligence et leur

cur, en les mettant mme de sentir leurs dfauts,


d'en voir la liaison et les consquences, enfin d'y

porter remde.

L'objet de cette tude est de faire connatre cet

ensemble d'ides, de conseils, d'exhortations, qui


forme la meilleure part de ses discours. Nous es-

saierons d'en dterminer les origines , d'en suivre


le dveloppement, et d'en estimer la valeur relle.

Nous pourrons ainsi apprcier l'originalit et la

puissance du gnie de Dmosthne, eu observant

de quelle manire il a modifi ce qu'il a reu , et

imprim des ides empruntes la marque de son


caractre. A l'intrt moral de cette tude s'ajoutera
un intrt historique. Nous tudions un homme en
particulier, mais un homme ml toutes les agita-

tions de son temps, qui ne s'est pas isol de la foule

un seul jour, et qui a employ toute sa vie l'ob-

server pour essayer de la conduire. Il est impos-


sible de parler de l'orateur, sans toucher, en plus
.

III

d'un point, aux qualits ou aux dfautsde ses audi-

teurs. Nous verrons donc ici, non la morale des


coles, mais celle de la vie publique, exprime
par un homme de gnie ,
qui , en se l'appropriant,
la modifie , d'aprs les instincts de son cur et de
sa raison.

Je n'ai pas d, en traitant ce sujet, m'arrter


longuement la biographie de Dmosthne, ni la

discussion des dates et des faits. Ma tche, cet

gard, consistait seulement rechercher les autorits

les plus sres, et m'en tenir aux rsultats les

plus vraisemblables. L'ouvrage de Becker [Demos-

thenes als Staatsmann und Redner, Halle ^ 1815)

contient encore d'utiles renseignements. Celui de

M. BouUe [Histoire de Dmosthne, 2' dition,

Paris, 1867) n'est qu'un abrg, dont l'exactitude


laisse dsirer

J'ai suivi gnralement, pour tout ce qui tient


la biographie et la chronologie, le savant expos
de M. Arnold Schsefer [Demosthenes und Seine Zeit,
3 vol. 8, Leipsig, 1856-58); son ouvrage, fruit de

longues et ingnieuses recherches, pour lesquelles


il a mis profit les travaux de ses devanciers,

rsume peu prs aujourd'hui tout ce que l'histoire


et la philologie peuvent fournir d'indications sur

le sujet dont il s'est occup.

M. Georges Perrot, dans une srie d'articles con-

sacrs l'loquence politique et judiciaire des Ath-

niens, ajoute en ce moment mme, ce qu'on sait

dj de Dmosthne, les claircissements qu'il doit

une connaissance approfondie du droit athnien.

Je regrette que les dlais de lapubHcation ne m'aient

pas permis encore de profiter de ses jugements sur


Dmosthne, ni d'amhorer mon travail par l'tude

du sien.

Fvrier 1873.
DES IDES MORALES

DANS L'LOQUENCE POLITIQUE


DE

DMOSTHNE

LIVRE PREMIER

ORIGINE DES IDES MORALES DE DMOSTHNE

La priode de pleine maturit, pendant laquelle


Dmostline a produit ses chefs-d'uvre , n'est qu'une

des phases de sa vie morale , la plus belle sans doute ,

mais non la seule instructive. Pour hien entrer dans


l'inteUigence de ses principes, pour comprendre fond
ses sentiments ,
pour se rendre compte de la direction
gnrale que suit son gnie, et du dtail de ses penses,
il faut prendre les choses de plus haut. Ces ides qu'il
nonce parfois, et que souvent il sous-entend, mais qui,
d'une faon ou de l'autre , soutiennent sans cesse
,

2
son loq\ience et lui prtent leur force , ne naissent pas
en lui au hasard des circonstances. L'idal, qu'il met
sous les yeux de ses auditeurs, n'est pas une conception
lgre, forme dans la chaleur de la discussion. C'est
le produit d'une cration lente et laborieuse, qui rem-
plit toute la premire partie de sa vie. Ds qu'on cher-
che l'analyser , on voit sans peine que le caractre

mme de Dmosthne, les impressions de sa jeunesse ,

et enfin les leons , directes ou indirectes , de quelques


grands esprits, auxquels il s'attacha, furent les premiers
lments de sa morale, et qu'ensuite la rflexion per-
sonnelle fit sortir de ces germes fconds les ides que
nous admirons dans ses discours. Il est propos
d'examiner d'abord ces influences diverses. Nous
suivrons ainsi, autant que possible, dans l'tude des
ides morales de Dmosthne, le progrs mme de
leur dveloppement. Nous les pressentirons dans ses
premiers travaux et dans ses premires habitudes
avant de les considrer dans les uvres acheves de
son ge mr. L'tude de ces origines servira d'intro-
duction et d'claircissement celle de la seconde
priode, dans laquelle le gnie est en pleine possession
de lui-mme, et donne tout ce qu'il est capable de pro-
duire.
CHAPITRE 1er.

INFLUENCE DU CARACTRE ET DE L'DUCATION DE DMOSTHNE


SUR SES IDES MORALES.

De tous les lments, dont se composa peu peu


ridal moral de Dmosthne , le plus essentiel, et , en
mme temps, le premier dans Tordre naturel du dve-
loppement, fut la conscience, qu'il eut de bonne heure,
du prix de l'effort et de la valeur des rsolutions ner-
giques. Tous les tmoignages anciens s'accordent pour
constater combien lducation qu'il s'imposa lui-mme
fut laborieuse *
. Quel que soit d'ailleurs le peu de con-
fiance, que mritent les anecdotes rapportes par ses
biographes*, il est incontestable qu'il dbuta par un
travail patient et obstin ; il y eut en lui , ds sa pre-
mire jeunesse, quelque chose d'pre et de rude, qui
frappait vivement ceux qui le connaissaient'. Chez

*
Plutarque, Vie de Dmosthne, et en particulier le chap.

VIII. Libanius ne fait gure qu'en reproduire les traits prin-


cipaux. Val. Max., VIII, 7 : Alterum Demosthenem mater,
alterum, industria enixa est.

^ Il est visible que cette ducation de Dmosthne tait devenue

dans l'antiquit une sorte de lgende scolaire, qui allait toujours


grossissant selon la fantaisie des rhteurs. On peut comparer le
rcit compos la fin du cinquime sicle par Zosime d'Ascalon

( Orat. Att., d. C. Mller, t. II, p. 523) avec celui de Plutarque.


Les imperfections naturelles de Dmosthne y sont devenues
des difformits,
8 Plut., Vie de Dm., ch. IV. Voy. l'explication qu'il donne
du surnom 'kpyi.
lui, le gnie tait comme cach; il fallut renverser
bien des obstacles pour le mettre au jour. Cette lutte
quotidienne, prolonge pendant des annes, ne pouvait
manquer de donner ses ides et ses sentiments un
tour particulier , en rapport avec l'exercice continuel de
volont qu'elle supposait. Elle eut pour effet de faire

natre et de fortifier dans son esprit quelques principes

essentiels, que nous retrouverons plus tard dans ses


principaux discours, comme un tmoignage de ce pre-
mier travail intrieur.
Tout jeune encore, Dmosthne eut un but qu'il pour-
suivit. mu par l'loquence de Callistrate * , il voulut,
lui aussi, tre orateur, et remuer les passions de la
foule. Proccup de cette pense, il se donna tout entier

la prparation de son projet. 11 apprit ainsi par la


pratique se connatre lui-mme. Tout ce que cette
nature puissante refusait de ses facults aux choses du
dehors, elle dut le reporter sur les choses du dedans.
Elle s'habitua, par l'effort et la rflexion, voir en elle-
mme ce que vaut la volont humaine attache une
entreprise. Elle sentit , dans une longue exprience
personnelle , combien la patience, l'activit constante

et bien dirige, sont efficaces pour nous mettre en pos-


session d'avantages, que l'insouciance nous ferait perdre.
Cet esprit repli, tmoin assidu de sa propre nergie,
apprit , dans sa conscience , regarder les choses de la
vie comme la matire sur laquelle s'exerce l'intelligence

libre de l'homme. Ce fut une premire et excellente

*
Plut., Vie de Dm., ch. V.

1
,

o
leon quil se donna lui-mme, et n'oublia jamais.

Plus tard nous Tentendrons exhorter les Athniens


vouloir, et leur demander d'agir, avec la conviction pro-
fonde d'un homme, qui sait par lui-mme ce qu'il essaie

d'enseigner aux autres. En outre, par l'effet du mme


travail, Dmosthne s'accoutuma ds-lors estimer
cette facult qui choisit le but et les moyens , ce sens
clairvoyant qui discerne , entre les dsirs, ceux qu'il est
possible et juste de satisfaire, et ceux qu'il faut rejeter
comme chimriques ou drgls ; en mme temps que
la puissance de la volont, il connut en lui-mme l'ex-
cellence d'une raison positive et pratique , applique
cet acte intrieur, que la langue grecque exprime si bien
par le mot de -KpoaipsGi , et qui comprend la fois le

choix d'un but dfini , la conception nette des moyens


et la volont de s'en servir.

En apprciant ainsi les diverses forces morales,


Dmosthne acqurait galement la conscience dlicate

des obstacles qui les gnent parfois dans leur exercice.


Tous les motifs ,
plus ou moins sincres ,
par lesquels
l'instinct de la mollesse cherche entraver l'activit

tous les sophismes par lesquels on se trompe soi-mme


plaisir, lui furent connus familirement. Bien avant
d'engager une lutte publique avec l'insouciance de ses
concitoyens , il avait d dmler , en comparant ses
habitudes celles qu'il observait autour de lui ,
quelle
influence dangereuse pouvait prendre, dans l'me d'un
Athnien, le got de l'oisivet brillante et des vaines
paroles. Il avait senti et mesur la diffrence , entre
l'agitation bruyante, mais strile, et l'activit silencieuse,
6

mais fconde. Toutes ces notions prcoces toutes ces ,

observations profondes mrirent dans son esprit, et se


retrouvrent un jour, pleines de force et de prcision,
dans son loquence politique.
Enfin, on ne saurait douter non plus, que cette labo-
rieuse prparation de lavenir n'ait contribu grande-
ment dvelopper chez Dmosthne une forte tendance

vers un idal lev d'honneur , de gloire et de dsin-


tressement. Si Dmosthne et fait surtout son duca-

tion sur la place pubhque, sans doute, avec son esprit


pntrant, il n'aurait pas tard concevoir une ui-
diocre ide des intrts qui souvent faisaient agir ses
contemporains. De mme que Thucydide, il aurait rem-
port de ces agitations poUtiques un triste doute sur
l'iionntet instinctive de la nature humaine *
. Au con-
traire, form par la mditation et l'tude ,
il garda, dans

son idal, je ne sais quoi de gnreux, que l'observa-


tion mrit ensuite, mais n'effaa .jamais. D'ailleurs, en
proposant son ambition un but digne de lui , il la d-

tourna des proccupations infrieures ;


il prit ainsi

l'habitude de voir, au-del de l'intrt immdiat, un


intrt plus lev ; l'honneur ,
c'est--dire la satisfac-

tion des intrts suprieurs de l'me, fut l'objet de son


attachement, et la raison dcisive de sa conduite. Il ne re-

commandera pas autre chose aux Athniens dans tout


le cours de sa vie publique. 11 cherchera faire pour
eux ce qu'il avait fait pour lui-mme , c'est--dire

*
Thucyd. III, 82 : TrnEirs noX^ /.o )^c{ksn. xar (TTcto-tv ra

nXTt . yr/vuzvy. ahj /.sci l zduivy. , w; av yi y.rr, 'jti; v5ow7Twv vj.


,

leur inspirer me ambition active , et leur proposer un


idal.

Il serait hasardeux de pousser plus loin cette analyse,


et de chercher , dans le dtail ,
quelles ides morales
chez Dmosthne, se rattachent plus particulirement
cette premire partie de sa vie. Il nous suffit d'avoir

indiqu brivement l'origine des principales habitudes


de son esprit. Elles ne lui vinrent pas du dehors. C'est
en lui-mme, et par sa propre discipline, qu'elles se for-
mrent. N'oublions pas, en tudiant les influences
trangres qui s'exercrent sur lui, ce trait essentiel de
son dveloppement, qui lui fit une si forte personnalit.

CHAPITRE IL

INFLUENCE DE LA SOCIT CONTEMPORAINE SUR LES IDES


MORALES DE DMOSTHNE.

Le got de l'observation morale est un des traits

distinctifs de la socit grecque au temps o vcut


Dmosthne. Un grand esprit , dans ce sicle, quelle

que ft d'ailleurs sa vocation particulire , devait tre


moraliste.
A mesure que la race hellnique tait sortie de l'en-
fance , la rflexion , c'est--dire le retour de l'esprit sur
lui-mme , avait pris dans ses habitudes une plus
grande place. Le Grec des temps anciens agissait plus
qu'il ne raisonnait sur ses actions. Il obissait ou ses
instincts ou quelques principes simples, premiers fruits
de la raison , sans examiner ni comparer loisir les

motifs de sa conduite. Tout au plus recueillait-il , che-


min faisant ,
quelques observations lmentaires , dont
il se composait une exprience pratique. Cet tat d'es-

prit tait entretenu par ses croyances, et les entretenait


son tour. Crdule et superstitieux, il se croyait en

lutte avec des forces extrieures, qu'il divinisait, et qu'il

essayait ou de conjurer par ses prires , ou de vaincre


par sa rsignation aux souffrances invitables. Ses pas-
sions mmes taient pour lui des signes de lnterven-

tion divine ; les dieux troublaient ou rassrnaient


leur gr l'esprit des misrables mortels. Mais ces
croyances, si fortes au temps des potes piques , ne
purent s'opposer au passage de la pense hardie ,
qui

avanait sans cesse vers la vrit. La race grecque,


dans sa jeunesse, prit conscience de son indpendance
morale , et ds qu'elle eut commenc se mieux con-
natre, le progrs de sa raison fut rapide. Dans le cou-
rant du cinquime sicle, ce progrs se manifeste avec
clat. Chez Eschyle , l'homme est encore sous la main
des dieux ; ce sont eux qui le mnent son ; rle lui est

de gmir ou de tmoigner sa joie , selon qu'ils le font


heureux ou malheureux. Chez Sophocle, il est aux pri-

ses avec lui-mme ;


non pas que l'ancienne croyance
soit renie ; elle domine encore le drame ; mais elle n'y

est plus au premier plan; si l'homme est toujours men


par les dieux , c'est d'une manire plus mystrieuse ;

l'influence divine se cache; la volont humaine, les pas-

sions humaines composent le spectacle, qui s'offre


,

dsormais sur la scne *


. Ds-lors , il sera intressant
et utile pour l'homme de se connatre lui-mme.
Devenu le vritable matre de sa destine , il doit

tudier ses passions pour les gouverner. Le vieux pr-


cepte , Fvwj azoLvxov , inscrit au fronton du temple de
Delphes , change de sens dans la bouche de Socrate;
il ne signifie plus comme autrefois : Connais ta faiblesse

et humilie-toi , mais simplement : Connais ta nature,

et fais-en la loi de ta conduite. L'homme devient


alors pour lui-mme le spectacle le plus curieux et le
plus instructif. L'tude dhcate et infiniment varie des
passions, la reprsentation mme de ses ridicules et de
ses travers , en gnral l'analyse de ses sentiments , la

revue complte de sa nature sous ses aspects divers, est


dsormais ce qui excite le plus son intrt. C'est un
got universel, auquel les grands crivains se prtent
avec empressement.
La littrature , interprte fidle du mouvement des
esprits, nous fait assister cette transformation. Ds
la fin du cinquime sicle , Euripide , au thtre
Thucydide, dans l'histoire, les sophistes, dans l'lo-

quence et la philosophie, Socrate surtout, qui est le

reprsentant le plus minent de l'esprit nouveau , mar-


quent fortement, par leurs discours ou par leurs crits
le changement notable, qui s'est fait dans les ides cou-
rantes. Tous les sentiments de Ihomme tour--tour
intressent la foule assemble au thtre , non par le

Voir l'expos complet de cette transformation dans les tu-


des sur les tragiques grecs, de M. Patin, o le dveloppement

de la tragdie grecque a t si profondment analys.


10

rapport qu'ils ont avec laccomplissernent des destines,


mais par eux-mmes ,
par leur vivacit ,
par leur pro-
fondeur ,
par la sympathie qu'ils veillent chez les spec-
tateurs. On aime tant la nature, dans sa vrit, que

Ion songe moins 1 idaliser. Euripide la peint faible,

trouble, souffrante, goste quelquefois et timide,

parce qu'elle est ainsi dans la ralit , et qu'on ne se


lasse pas de ces peintures, o l'homme se reconnat avec
motion. Thucydide, lui aussi, avec une certaine duret
naturelle, a cet amour profond de la vrit- morale ; il

carte l'illusion gracieuse ,


il veut montrer l'homme tel

qu'il est, l'individu avec ses passions secrtes , la foule

avec ses entranements et ses instincts, bons ou froces,


qu'une circonstance suffit dchaner; il tudie les
peuples de la Grce dans leurs ressemblances et dans
leurs traits particuliers; il met la porte de tous,

comme un trsor imprissable, une somme d'exprience


morale et politique , dont chacun pourra profiter.

Socrate enfin ,
plus qu'aucun autre, interroge la nature
humaine et enseigne l'interroger; comme Euripide et
comme Thucydide, il dissipe volontiers les illusions ,
il

montre le fond des choses, l'ignorance sous les dehors


de la science, le vide de l'esprit dissimul par la pr-
somption. Le premier, il fait une science de l'observa-
tion morale, en lui donnant une prcision qui lui faisait

dfaut jusqu'alors, et il assigne cette science un but,


qui est de fournir l'homme une rgle de conduite.
Avec lui, le domaine de l'exprience s'tend. Ce ne sont
plus seulement les grands types de la tragdie et de
l'histoire, sur lesquels l'attention des hommes est appe-
.

11

le : Socrate s'instruit autant avec Tesclave qu'avec le


riche Eupatride ; c'est l'homme qu'il tudie ; toute me
humaine est une matire d'observation
Au commencement du quatrime sicle, vers le temps
o nat Dmosthne , le changement est accompli , l'es-

prit nouveau rgne partout. Le got du pubhc rclame


des peintures de murs, et les grands crivains s'y

complaisent, comme dans un domaine la fois nouveau


et fcond. C'est un accord naturel entre les meilleurs
esprits ,
qui font ainsi l'ducation de leurs contempo-
rains. Platon et Xnophon , attachs la tradition de
leurs matres, sont moralistes dans tout ce qu'ils crivent.
Platon , dans ses Dialogues non-seulement discute
, les

principes de la morale, mais encore peint les hommes


vivants, et compose des drames familiers, dont la vrit

charmera un jour le plus dhcat des juges en cette


matire, notre La Fontaine'. Xnophon, moins lev
au-dessus de la foule, et par cela mme plus soumis
aux influences communes, ne compose gure d'oeuvre,
qui n'ait au plus haut degr ce caractre moral. On
peut dire que la morale est sa proccupation constante;
il suffit de rappeler, avec les Mmorables, V Economique
et la Cyropdie, o il enseigne se bien conduire, et se
plat montrer le spectacle de la vie prive ou publi-

uvres compl. de La Fontaine, d. Didot in-8, p. 600;


'
,

Transportons-nous en ce sicle-l ce sera d'excellentes com-;

))dies que ce philosophe nous aura donnes, tantt aux dpens


d'un faux dvot , d'un ignorant plein de vanit, d'un pdant :

voil proprement les caractres d'Eutyphron , d'Hippiasetdes


))deux sophistes.
.

12

que gouverne par la sagesse. Plus encore que les phi-

losophes, les auteurs dramatiques, qui sont en commu-


nication perptuelle avec la foule, qui suivent ses
impressions et se conforment ses gots , se montrent
alors curieux de cette vrit humaine, qui se cache
dans le cur de chacun, La comdie moyenne, et bien-

tt la comdie nouvelle, indiquent assez quel est le genre


de spectacle que prfrent les Athniens de ce temps
Aux inventions tranges et capricieuses des Cratinus et
des Aristophane, succde la reprsentation del vie pri-
ve. On met , sur le thtre , au lieu des anciennes

satires pohtiques, des scnes qui amusent le public en


lui faisant voir l'homme avec ses travers et ses ridicu-

les. Ce changement nest pas d seulement la loi qui

rprime les excs de langage du pote comique ; il est

justifi , sinon produit, par le got rgnant ; la loi pou-


vait bien interdire lancienne forme de la comdie , elle

n'aurait pas forc le public s amuser de la nouvelle, si

celle-ci n'avait satisfait ses prfrences. L encore,


nous saisissons la trace de cette lente rvolution morale
qui s'est opre.
Dans l'loquence , interprte plus sr qu'aucun autre
des sentiments de la foule, la mme tendance se mani-
feste clairement. Notons-la d'autant plus soigneusement,

qu'ici nous voyons la tradition mme que Dmosthne a


^recueillie. L'loquence, sans doute, n'ajamaispu se passer
entirement de l'observation morale. Chez Homre lui-

mme , dans les temps les plus anciens , les discours

des hros piques sont pleins de remarques la fois


lmentaires et profondes. Mais c'est l'instinct, la clair-
1:3

voyance naturelle qui guident l'orateur. Son attention


n'est pas attache particulirement, et de parti pris, cet
ordre de penses. Au contraire, la fin du cinquime
sicle ,
quand la rhtorique, toute rcente encore, com-
mence se dvelopper, elle apppelle son aide l'exp-
rience morale, comme une auxiliaire indispensable. Les
causes fictives, qui servent d'exercices dans l'cole

d'Antiphon, tmoignent dj de cette association *.

Socrate, au tmoignage de Platon, fait de l'tude des


hommes le premier devoir de l'orateur ; il exige qu'il

soit morahste , non d'instinct , mais par un dessein


arrt, et qu'il s'habitue observer : Puisque la vertu

du discours est d'attirer les mes, celui qui veut de-


venir orateur doit savoir combien il y a d'espces
d'mes : il y en a tant, qui sont de telle nature,
et c'est par o tel homme diffre de tel autre *.
Dans ce passage d'un sens si profond se trouve dj,
comme on l'a remarqu % le germe du second livre de
la Rhtorique d'Aristote ; l'objet de ce hvre sera l'expos
complet de ces passions humaines , dont l'orateur doit
se servir comme d'un instrument utile pour persuader.
La rhtorique est donc entre dcidment dans la voie
nouvelle, o elle va marcher glorieusement. Les

' Sans doute Antiphon est surtout un raisonneur, mais souvent


ses discussions subtiles sont appuyes d'observations morales,
remarquables par leur nettet. (V. 1^ Tetral., l^rDisc, 5, 6, 7, 8.
3 Tetral, ! Disc, 2.)
' Platon, Phdre, LVI (d. Didot, p. 731).
Voir l'tude de M. Havet sur
' la Rhtorique d'Aristote. (Paris,
1846.)
,

14

matres ,
qui excellent alors dans Tart de la parole , se

font remarquer autant par la dlicatesse et la varit de


leurs peintures morales, que par la grce attique et l'l-
gance de leur langage. Lysias et Isocrate mritent les
mmes loges cet gard.
Je ne puis omettre d'adjoindre ces noms celui d'Ise,
disciple d'Isocrate et matre de Dmosthne ,
pour bien
montrer comment celui-ci s'est form , non-seulement
par l'influence du got public , laquelle les esprits les
plus indpendants n'chappent pas , mais encore par
un enseignement rgulier \ Si incompltement que
nous connaissions le talent d'Ise par une srie de
discours juridiques, tous composs pour des causes
analogues, nous retrouvons chez lui, comme chez
tous ses contemporains , l'art de peindre et d'ana-

Jyser les sentiments *. Lui aussi, comme Lysias, s'at-

tache avec habilet aux vraisemblances morales , et va


jusqu' s'en faire des preuves, qu'il oppose parfois , non
sans quelque hardiesse , dans des questions lgales
des pices authentiques, sur lesquelles se fondent ses
adversaires '.

Ainsi, chez tous les grands crivains, prosateurs,


potes, ou orateurs de ce temps , nous trouvons une
commune disposition d'esprit, et le succs qu'obtiennent

*
Den. d'HalyC. , de Iso : Hriyri ti; ov-w; so-t'i tvs Argptoo-Oivou

* Voir dans les Mmoires de littrature ancienne de M. Egger


(Paris, 1862, p. 372), la dissertation intitule Si les Athniens
:

ont connu la profession d'avocat.


* Par exemple, dans le dise, sur l'hritage de Clonyme.
.

15

leurs cei4vres prouve assez que cette disposition est g-


nrale autour d'eux. L'esprit grec , dj aiguis par la
rflexion, se plat se connatre lui-mme, et montre,
dans cette tude , sa finesse naturelle , sa curiosit , sa

justesse de sens et sa pntration. Le quatrime sicle

s'annonce , ds le dbut , comme celui qui verra natre

ces deux systmes rivaux de philosophie morale ,


entre

lesquels se partageront bientt la socit grecque et la so-


cit romaine, la philosophie de Zenon et celle d'Epicure.
Que l'on se reprsente maintenant, au milieu de ce
peuple d'Athnes ainsi cUspos, Tesprit ouvert et la forte
intelligence d'un Dmosthne. Tout ce qu'il aime, tout
ce qu'il observe, lui parle d'exprience morale. 11 voit,

autour de lui , les hommes les plus estims se montrer

curieux de ces faits intrieurs de l'me ,


qui offrent
d'ailleurs son gnie un aliment substantiel. Sa propre
ducation dj le portait vers ce genre d'tudes ; le got
rgnant encourage son inclination ; de l un dsir con-
stant de s'instruire dans la science de l'homme , dsir

qui l'attachera passionnment la lecture de Thucydide,


si profond observateur en cette matire
D'ailleurs, si le got de la vrit morale est manifeste
alors dans la socit grecque , ce got est encore dans
cette priode de saine maturit , o l'on vite l'excs de
l'analyse et le raffinement. L'loquence a besoin de v-
rits fortes , simples , faciles saisir ; la subtilit ,
qui
peut plaire quelquefois dans un cercle de beaux esprits,
dplat instinctivement la foule et amollit le discours.
Il faut que l'orateur connaisse fond les sentiments
lmentaires du cur humain , mais il ne doit pas s'ar-
,

16
rter numrer complaisamment des minuties ,
qui
feraient valoir sa perspicacit , sans mouvoir ses audi-
teurs. Au temps de Dmosthne , ce danger n'tait pas
encore craindre. L'habitude de l'observation tait trop
nouvelle, pour qu'on ft rduit rajeunir des remarques
dj faites. 11 y avait encore, dans la manire de
peindre les hommes et d'expliquer leur conduite , une
simplicit ,
pleine de force, qui instruisait sans fatiguer
l'esprit, et qui laissait au gnie de l'orateur cette aisance,
sans laquelle l'loquence a quelque chose de faux et
d'apprt. Dmosthne eut ainsi le bonheur de trouver,
dans la socit contemporaine , un milieu favorable au
dveloppement complet de son gnie, sans aucun de ces
attraits dangereux, qui, en des temps moins favoriss
jettent d'excellents esprits dans des routes o ils

s'garent.

Quant la morale rgnante vers le temps dont nous


parlons, nous n'avons pas ici l'tudier en dtail. On
a expos plus d'une fois cette dfaillance du caractre
athnien ,
qui se fit sentir au quatrime sicle : l'oubli

des anciennes vertus , les murs amollies , le got de


la parole succdant celui de l'action. Une seule vertu
avait survcu, parce qu'elle tenait un instinct national :

c'tait l'amour del gloire (


ytXoTtpa), ressort insuffisant
sans doute, mais pourtant assez nergique parfois
pour provoquer encore des mouvements gnreux et

salutaires.

Cette passion venait du fond mme du caractre ath-


nien. Une imagination vive , prise du beau ,
prdis-
posait ce peuple subir plus que tout autre ce genre
17

d'entranement. Les dmagogues ,


qu'Aristophane met-
tait en scne , n'avaient pas de moyens plus puissants
de gagner la multitude que de flatter sa vanit. Cest
en caressant cet instinct qu'ils avaient amen la dfaite

d'Athnes. Mais les revers et la ruine mme n'avaient pas


guri les Athniens de cette faiblesse. Elle devait survi-
vre en eux toutes les vertus civiques, et leur mriter un
jour reloge d'Horace aprter laudemnullius avaris ^
.
Au temps de Dmosthne , c'tait un motif d'action en-

core puissant sur le peuple athnien. Cette nation, amollie


dans le prsent, tait toujours fire de son pass , elle

en conservait prcieusement la tradition ; ses orateurs


ne manquaient pas de la lui rappeler dans les loges
funbres ou les pangyriques. La renomme qu'elle

avait acquise au temps des guerres mdiques , le rle

prdominant qu'elle avait jou dans les affaires poli-

tiques de la Grce , enfin et surtout cette sorte de sou-

verainet morale qu'elle avait exerce par Tintelligence,


par le got des arts, c'taient l autant d'ides dont elle

aimait s'entretenir. L'art des orateurs et sans doute

aussi le travail de l'imagination populaire avaient com-


pos de tous ces souvenirs runis comme une longue et

magnifique lgende patriotique, que Ion peut lire dans


le Pangyrique d'isocrate. A dfaut de vertu , les

Athniens avaient du moins l'orgueil de cette tradition.


C'tait une sorte de rehgion nationale qui entretenait
encore en eux de nobles sentiments.
C'est au milieu de cette socit que Dmosthne fut

* Hor., Artpot., 324.


18

lev. 11 eut subir, ds sa jeunesse ,


l'influence quoti-

dienne de ses qualits et de ses dfauts. Sa forte nature


et son ducation personnelle le protgrent efficacement

contre les uns, et lui permirent de s approprier les autres.

La mollesse et le got de l'oisivet ne pouvaient rien


sur une me aussi active ni sur une volont aussi dcide.
Dmosthne avait en lui-mme , dans son ambition et
dans le sentiment de son gnie, un principe d'nergie,
qu'aucune influence du dehors ne pouvait entamer. Le
spectacle de ces dfauts eut au contraire pour efifet de
fortifier en lui les qualits et les ides contraires. Ds
que sa raison mrie se tourna vers la politique , il ne
put s'empcher, dans ces mditations quotidiennes sur
les hommes et sur les vnements, dont nous parle Plu-
tarque \ de remarquer le vice capital de ses concitoyens,
ce manque de rsolution , cette fausse activit qui se

consumait en paroles, en menaces, en colre, en procs,


et qui ngligeait l'essentiel. Plus il y avait en lui de
prudence, de rflexion et de persvrance ,
plus il dut
tre frapp de la lgret, de l'imprvoyance, et du peu
d'nergie des Athniens. De telles observations ne pou-
vaient manquer de s'offrir chaque jour ce grand esprit
attentif. Nous verrons ,
ds ses premiers discours poli-

tiques ,
quelles conclusions il en tire , et comment par ,

la ncessit da contraste, l'activit soutenue devient le

premier prcepte de sa morale politique. Mais si D-


*
Plut., Vie de Dm., VIIL
Les rencontres qu'il faisait au
dehors, les conversations, les affaires servaient de matire son
travail. A peine libre, il rentrait dans sa studieuse retraite, o il

repassait de point en point et les faits et les raisonnements.


19

mosthne rsistait l'exemple de la mollesse contem-


poraine, ilne pouvait manquer de s'associer cette fiert

nationale, qui attestait la gnrosit et l'lvation natu-


relle de l'me athnienne. Tout contribuait dvelopper
en lui ce sentiment. Sa nature active et srieuse avait
besoin, dans tout ce qu'elle entreprenait, d'un idal dont
elle pt s'inspirer ; en politique, elle s'attacha naturel-

lement cette ancienne Athnes , dont le souvenir se


perptuait dans toutes les mmoires. D'ailleurs, soit qu'il
frquentt les matres d'loquence , soit qu'il coutt
en public les orateurs aims de la foule , n'entendait-il

pas retentir partout cet loge de l'ancienne race , des


soldats de Marathon et de Salamine ,
qui avaient sauv
la patrie? Ne voyait-il pas quels sentiments ces souve-

nirs excitaient dans le peuple'? Comment une me


d'orateur, dispose par nature s'unir aux impressions
vagues et profondes des foules, n'aurait-elle pas ressenti
avec force ces puissantes motions patriotiques? En
outre, la rflexion mme devait confirmer en lui ce
sentiment. Quel moyen d'action sur un peuple, jaloux
de son honneur, que de lui offrir en exemple, non les

vertus des nations trangres , mais les siennes , consa-


cres par l'admiration universelle ! Quelle ressource que
ce pass d'Athnes pour enseigner aux gnrations
nouvelles leur devoir et pour secouer leur engourdis-
sement ! Dmosthnesut se servir de cette foi populaire
et nationale, qu'il partageait lui-mme. Il tudia, dans
l'histoire, le caractre d'Athnes. Thucydide lui en
offrait dj un magnifique rsum; mais l'imagination
de l'orateur avait d'autres besoins que la raison del'his-
,,

20
torien. 11 prit chez lui les traits essentiels de son idal
mais, fidle l'instinct populaire, il ne se dfendit pas de
l'embellir. Il mit, dans cette image de l'ancienne Athnes,
toutes les vertus qu'il et voulu voir chez ses contem-
porains. Ce fut la forme vivante sous laquelle il se
reprsenta la morale politique qu'il s'efforait de
propager. Ainsi transforme, sa morale eut cette beaut
sensible qui tait ncessaire l'imagination d'un Athnien.
Ce ne fut pas seulement une thorie abstraite, approuve
de la raison ; ce fut un tre aussi rel que les concep-
tions des potes, avec cet heureux privilge qu'il tenait

l'orateur et la foule par les liens les plus troits ,

qu'il tait leur image pure , et qu'il pouvait exciter

en eux les plus nobles sentiments d'amour , d'orgueil


lgitime et fcond.
Ainsi Dmosthne ne dut pas seulement son temps
le got de l'observation. Il lui dut aussi , dans une
certaine mesure , la tournure de ses ides morales
puisqu'elles se formrent en opposition aux vices
dominants, mais en conformit avec le sentiment de
fiert nationale, qui survivait, dans Athnes, l'ancienne
nergie. Tout ce qui lui vint du dehors se mochfia ensuite
en lui par le travail incessant de sa pense et par l'effet

de ses propres dispositions. 11 en rsulta que son gnie


put allier deux quahts opposes, et, tout en restant lui-
mme, se mettre en communication intime avec les
sentiments de la foule.
En outre, l'loquence de Dmosthne porte aussi la

marque de l'influence exerce sur elle par quelques


grands esprits, que nous avons dj nomms, Thucydide,
,,

21

Platoiv, Isocrate. 11 nous reste tudier cette intluence


pour connatre compltement les origines de la morale,
que nous aurons ensuite exposer.

CHAPITRE III.

INFLUENCE DE THUCYDmE, DE PLATON ET d'iSOGRATE


SUR LES mES MORALES DE DMOSTHNE.

L'antiquit songeait peu remarquer chez un hom.me


de gnie cette empreinte de la socit contemporaine ,

que nous venons de noter chez Dmosthne ;


mais elle

apprciait avec dhcatesse certaines ressemblances entre


de grands esprits. Les premiers critiques anciens, qui
s'occuprent du souvenir de Dmosthne, quand il eut dis-
paru, recueilhrent la tradition encore vivante des remar-
ques faites sur ses discours, et cherchrent expliquer
tout ce que l'opinion pubhque avait dj signal en lui de
plus essentiel. On n'oserait affirmer aujourd'hui qu'ils

n'aient pas t sduits quelquefois par le plaisir d'offrir


la curiosit des esprits cultivs des explications prcises.

Mais, en nous dfiantdes rcits complaisants, ns dans les


coles de rhtorique , nous devons reconnatre qu'il y a
certaines influences individuelles, dont la trace est visi-
ble dans les ides morales de Dmosthne : Thucydide
Platon et Isocrate ont t , bien qu'ingalement , ses

modles familiers. Etudier la part qui leur revient dans


la formation de ses ides morales, c'est dj entrer dans
22

la connaissance intime de son gnie, en notant les affini-

ts naturelles de son esprit et les premires habitudes


de sa pense.

Influence de Thucydide.

La tradition, qui reprsente Dmosthne comme


adonn passionnment l'tude de Thucydide , a pour
elle plusieurs tmoignages. Denys d'Halicarnasse * , Plu-
tarque ^ , l'ont confirme de leur autorit. Mais,
vrai dire , la plus forte preuve qu'on puisse donner

l'appui de cette tradition, me parat tre encore la compa-

raison de certaines qualits, de certaines habitudes, qui


rendent manifeste cette espce de fihation intellectuelle.
On pourrait craindre que la tradition n'et t faite
pour les besoins de la cause , mais on ne peut nier des
ressemblances videntes ; et, d'autre part, sans recourir

des tmoignages incertains, on est en droit d'affirmer


que la curiosit de Dmosthne, cherchant se rensei-
gner sur l'histoire de sa patrie, dut s'attacher l'ouvrage
de Thucydide, chef-d'uvre alors unique en son genre,
avec l'ardeur soutenue qui lui tait propre.

Thucydide , ainsi tudi , fut pour Dmosthne un


admirable matre d'observation morale ^
. Dans l'uvre

*
Den. d'Halic. , sur Thucydide, 53.
^ Ou plutt l'auteur ,
quel qu'il soit , des Vies des dix ora-
teurs.
^ J'emprunte ici quelques ides essentielles l'tude si in-
structive de M. Jules Girard sur Thucydide ( Essai sur Thucy-
dide ^ Paris, 1860). Eu rappelant les traits principaux de Ja
,,

23
qu'il destinait l'instruction des sicles ( y.zjiJLa. k ) ,

le grand historien s'tait montr moraliste profond ;

mais , soit disposition naturelle de son esprit , soit

volont prconue , il avait loign de son ouvrage


toutes les peintures morales qui n'auraient servi qu'
plaire ou satisfaire l'imagination, sans jeter de
lumire nouvelle sur la trame des faits. Une seule chose
le proccupait : former la raison politique des hommes,
en leur apprenant voir dans les sentiments des peu-
ples ou des individus , dans leurs dispositions morales
l'explication des grands vnements. Aussi ne songeait-
il noter , d'un trait rapide et vigoureux ,
que l'essen-
tiel en chaque chose. Il cherchait dans l'me de ses
personnages la raison de leurs actions; tout tendait
chez lui montrer clairement la concordance des faits
extrieurs et palpables, qui frappent les regards de la
foule, avec les faits intrieurs qui lui chappent.
L'tude de l'homme devenait donc , entre ses mains
un instrument de politique. Elle permettait de tirer la

leon des vnements passs et de former des conjectu-


res pour l'avenir. C'est ainsi que, par une innovation de
gnie, voulant expliquer la lutte acharne de Sparte et
d'Athnes, il ne s'attachait pas commenter de vains
accidents ni d'antiques lgendes , mais il plaait , au
premier et au second livre de son histoire , le portrait

des deux peuples rivaux. C'tait rvler , sous forme


de peinture morale, les causes relles de leur antago-
nisme et aussi de leurs succs et de leurs revers. En
morale de Thucydide j'espre ,
faire mieux sentir par o Dmos-
thne procde de lui.
24

lisant le discours des dputs de Corinthe, au premier


livre, en pesant chacune des paroles par lesquelles ils

peignent les qualits et les dfauts d'Athnes * , un


esprit rflchi pouvait s'expliquer et les entreprises

insenses de cette rpublique sur la Sicile, et ses dsas-


tres des dernires annes, et aussi ,
pour suivre les v-
nements plus loin encore, l'nergie remarquable , avec
laquelle elle se redressa ensuite et reconstitua presque

son ancienne puissance. Toute l'histoire d'Athnes tait


ainsi claire par la connaissance intime du caractre
national. Ce fut l incontestablement une des meilleures
leons qui pt tre offerte l'esprit de Dmosthne.
Thucydide lui enseigna tout d'abord ce qu'une longue
exprience ne lui aurait peut-tre jamais montr si clai-

rement. 11 lui fit y a autre chose dans la suc-


voir qu'il

cession des faits que des accidents dramatiques. Il lui


en dcouvrit les causes profondes, c'est--dire les dis-

positions des hommes et le caractre des peuples. Avec


ce matre incomparable , Dmosthne s'initia surtout

l'tude pratique des sentiments. 11 put apprendre, par

des exemples saisissants , comment l'homme d'Etat doit

se rgler sur l'observation, tudier le fort et le faible

des divers partis, et chercher quels secrets rapports ont les


vnements avec l'tat moral de ceux qui en sont les

auteurs ou les victimes. Jamais vrit ne fut plus fruc-


tueuse que cette dcouverte de Thucydide ne le devint
chez Dmosthne. Ce fut l'inspiration la plus constante

*
ThuC, I, 70 : o/ o-^vo-Qs'.t riav -ys oy.slzi , o' sz'kQyitTa.aOxt

rwTTOT Ttoo otou fAtv 'A^'^ivatou ovra , xat irov fiwv xat w iziv Oicc-

fspov-a., yojv eVrat, y., t. .


25

de son loquence. Tandis que les Athniens surpris,

jous et battus par Philippe , chercheront la cause de


leurs revers dans les trahisons des gnraux, dans l'in-
suffisance des troupes, dans la contrarit des vents,

tandis qu'ils perdront leur temps s'accuser les uns les


autres, qui donc , dans Athnes , sinon le disciple de
Thucydide , ne cessera de dire que la cause relle de
tous les malheurs publics est dans l'indiffrence et la
lchet de chacun'? Qui leur montrera que le Macdo-
nien russit parce qu'il est actif, et qu'ils chouent
parce qu'ils n'aiment qu' vivre doucement ? Ce sera cet
esprit studieux, qui a mdit , en lisant la guerre du
Ploponnse , sur les consquences que peuvent avoir
les sentiments cachs des individus et des peuples. 11

est remarquable de voir que , ds les premiers discours


politiques de Dmosthne, sa pense est faite sur ce

point. En 354 , tandis qu'Athnes regarde avec inqui-


tude du ct de l'Asie , et que l'on parle des armements
menaants du grand roi, le jeune orateur monte la

tribune pour conseiller sa patrie de se tenir prte


faire la guerre, sans la dclarer. Aprs avoir dfini la

politique qu'il croit utile, il ajoute ces paroles bien


dignes d'attention : Le premier et le plus essentiel

des prparatifs, Athniens, c'est que chacun de vous


soit dispos faire son devoir avec empressement.
En effet, vous le voyez , toutes les fois que vous avez
pris de concert quelque rsolution, et qu'ensuite
chacun s'est cru oblig de remplir sa tche , rien n'a
jamais manqu. Mais au contraire lorsque , contents
d'une belle dclaration, vous vous tes ensuite regar-
26
ds les uns les autres , et que chacun , bien dcid
ne point agir, s'est repos sur son voisin , rien ne

s'est fait *
. Pour Dmosthne tous , les prparatifs

bruyants que peut faire la rpublique ne sont rien , si

les citoyens ne prparent d'abord leurs curs au


dvouement nergique. C'est bien l l'hritage direct

de l'esprit de Thucydide. Mme srieux et mme fer-


met dans les ides de part et d'autre , mme dfiance
des dehors qui font illusion, mme soin de descendre

jusqu'aux vritables causes et de les mettre en lumire.


Dmosthne , dbutant ici dans lobservation apphque
" la politique, ne fait que reprendre la route dj fraye

par le grand historien.

L'idal moral de Thucydide n'eut pas moins dln-


fluence sur le gnie de l'orateur . 11 tait impossible

qu'en dcrivant la priode la plus trouble de l'histoire


grecque , en reprsentant des hommes et des peuples

qui luttaient avec acharnement , Thucydide ne marqut


pas quelque prfrence pour certaines quahts sup-
rieures de l'esprit et du caractre , auxquelles ces v-
nements avaient fourni l'occasion de paratre dans tout

leur clat. S'il n'indiquait pas expressment son juge-

ment , l'accent qu'il prtait ses personnages et surtout

les consquences des rsolutions sages ou folles manifes-

tes par le cours des vnements suffisaient former


l'opinion du lecteur. On ne pouvait lire son histoire
avec attention et sincrit, sans en retirer cette impres-
sion ,
qu'au milieu des chances diverses de la politique

'
Dmosth., r.i^i )L;ufxp.0|3iwv ,
p. 182,
,

27
le succs est ceux qui savent la fois prvoir et
excuter. La prdominance de l'intelligence forte et

calme sur les passions , la persvrance dans l'ac-

tion commence, tels taient les traits essentiels de


sa morale.
La forte pense de Pricls s'tait porte , avant que
la guerre clatt , sur le but que sa patrie devait se
proposer d'atteindre ; il voulait supprimer l'antagonisme
qui puisait la Grce , en ruinant la puissance des
Lacdmoniens. Cette nettet de conception est une
des qualits que l'historien loue chez lui dans le juge-
ment qu'il porte sur son caractre *
. Le choix et la
combinaison des moyens, la connaissance exacte et
l'usage opportun des ressources prsentes, ne sont pas
moins remarquer dans l'image que Thucydide nous
offre du mme homme d'Etat. Dans un premier discours
il montre aux Athniens quelle est leur force vritable,

il leur indique avec autorit ce qu'ils peuvent et ce


qu'ils ne peuvent pas ; son langage est celui de l'exp-
rience rflchie^ plein de raison et de vrit^. Aussi,
lorsque Thucydide le compare ses successeurs ^ , a-t-il

soin de noter son avantage cette intelligence profonde


des forces d'Athnes , cette prvoyance nette des fautes
< viter , cet art d'employer propos les ressources de

TllUCyd. , II , 65. 'Ett ts b 7roA//.cib v-y-Tiarr} , k yatvsrat xa't

v totw TTpoyvo'j Tr,^ (?va^v.iv , y.y.'i Insiri aTriOavev , m rc'Xov 'xi

yv&xrO/! r, pvoia axt-co'j vt rbv nle^-ov. Voir aussi le portrait


de Thmistocle , 1 , 138
^ Thucyd. , 1 , 141 et suiv.

^ Thucyd. , II, 65, aprs le passage cit prcdemment.


,

28
l'tat, toutes ces grandes qualits politiques qui dispa-
rurent aprs lui. L'admiration de l'historien pour son
personnage se montre ici dcouvert. 11 est plein de

respect pour une fermet de sens et une puissance de


rflexion, qui videmment constituent, ses yeux,

les facults suprieures de l'homme. Cet idal se com-


plte par les qualits qui se rapportent plus spciale-
ment l'excution , le discernement des occasions et la
persvrance dans l'action. Ici surtout Thucydide est le

matre et le prdcesseur de Dmosthne. Agir, ds


que l'action est devenue ncessaire , n'est-ce pas ce que
l'adversaire de Philippe demandera sans cesse aux
Athniens? On ne peut s'empcher de songer aux
Phihppiques , en lisant ces paroles ,
que Thucydide
dans son premier livre ,
prte aux Corinthiens ; 11

s'agissait de savoir , non pas si nous tions offenss


mais comment nous repousserions les offenses. Nos
ennemis, suivant un dessein arrt , s'avancent sans
retard contre nous , et pendant ce temps nous som-
mes encore dlibrer \ Et n'est-ce pas le rsum
des longues luttes engages par Dmosthne contre la

mollesse de ses concitoyens, que cette phrase de


Pricls , cherchant relever les courages abattus :

Une grande rvolution s'est faite dans votre fortune


et vous a surpris ; vous voil soudain dsesprs , et

vos rsolutions antrieures sont abandonnes ^


Tout le discours recommande la persvrance. Mais ce

* Thucyd. , 1 , 69. Voy. aussi le second discours des Corin-


thiens, 1,120.
^Thucyd., II, 61.
,

29
courage inbranlable, que Thucydide loue par la bou-
che de Pricls ,
n'est pas l'emportement brutal , c'est

la confiance en soi, fonde sur le bon emploi de l'intelli-

gence. A fortune gale , l'intelligence ,


qui se
reconnat suprieure ,
prte l'audace une assurance
plus ferme; elle se repose moins sur l'esprance,
toujours incertaine ,
que sur la connaissance prcise

de ses forces, qui donne plus de certitude ses pr-


visions *
. N'est-ce pas encore cette mme estime de
l'activit persvrante qui respire dans les reproches
que Clon adresse aux Athniens propos de l'affaire

de Mitylne? Quel que soit le calcul personnel du


dmagogue, ses paroles prennent une gravit et une
force remarquables ,
quand il blme chez , les Athniens,
la disposition qu ils ont couter les discours la faon

des sophistes ,
pour en apprcier la beaut et l'adresse
au lieu de s'occuper srieusement de leurs intrts? Ce
penchant du peuple athnien ,
qui devait lui tre si

fatal en lui faisant illusion sur sa propre inertie , ce


got de la parole brillante, dont on s'amuse, tandis que
les vnements suivent leur cours, cette passion frivole
pour la dispute, tout cela reparatra dans les discours

de Dmosthne , et , sur ce point essentiel , la mo-


rale de l'orateur ne sera pas autre que celle de l'his-

torien.

Je viens de montrer ou de rappeler, en passant, quel-


ques-uns des jugements de Thucydide sur le peuple
d'Athnes. En rsumant ces apprciations parses, sur-

^
Thucvd., 11,62.
,

30
tout en comparant le portrait des Athniens , tel qu'il

est trac au premier livre par les Corinthiens , et celui

que Pricls , son tour , insre dans loraison fun-


bre , au second livre , on voit que Thucydide distingue
parfaitement chez ses concitoyens le bien et le mal , et

qu'en cela encore il n a pu manquer d'tre singulire-

ment utile Dmosthne. Il reconnat chez l'Athnien


la facilit concevoir , la force et la tnacit de l'esp-

rance, la souplesse et les facults inventives de l'esprit,


la douceur et la modration naturelle du caractre,
l'nergie dcisive au moment du danger, mais il note
aussi la lgret turbulente de l'imagination, le got
du plaisir , la tmrit. C'taient l de prcieuses indi-
cations pour le sens veill et curieux de Dmosthne.
Il eut modifier quelques traits cette peinture ; car,

dans un court espace de temps, les dfauts avaient pris,

dans ces natures changeantes, une place bien plus


grande qu'autrefois. Mais l'tude premire tait faite,

les donnes essentielles taient dtermines. Thucydide


avait clair d'un jour si vif tout ce domaine de l'ob-

servation, qu'un esprit moins pntrant que celui de


Dmosthne aurait pu encore complter ou rectifier, en
tenant compte des changements survenus , les indica-

tions capitales qu'il avait donnes.

J'aurai assez d'occasions, par la suite, de montrer


combien de fois ces penses de Thucydide se retrouve-
ront chez Dmosthne; mais, pour rapprocher dj en
quelques mots , l'inspiration morale de l'orateur de celle

de l'historien, quelle est en somme l'ide essentielle qui

ressort de l'ensemble des discours de Dmosthne


,

31

sinon celle qui se dgage aussi de l'uvre entire de

Thucydide'? D'aprs eux, la nature humaine, ne vaut que


par l'activit prudente et soutenue ,
qui prvoit, discerne,
combine, et poursuit avec persvrance tout ce qu'elle
entreprend, qui fuit l'illusion, qui voit les choses telles
qu'elles sont ,
qui se donne tout entire l'excution
d'un projet sens, qui ne se dcourage de rien ,
qui fait
violence la fortune, et qui ravit le succs force de
prudence et d'obstination? Justesse de sens et fermet
de courage , voil ,
pour l'un comme pour l'autre ,
les

plus hautes qualits dont nous sommes capables \


C'est par excellence l'idal de la race athnienne ; chez
elle , l'esprit est trop vif, trop dli , il a trop conscience
de sa clairvoyance naturelle ,
pour qu'il n'y ait pas
dans l'image que les grands gnies conoivent du carac-
tre national, autant de prudence pratique que de
vertu proprement dite. La raison, la fois leve et
familire , habile mener les vnements, dont elle se fait
comme un problme perptuel , et en mme temps le

courage rflchi, cette force modre et constante, qui

ne s'emporte pas follement , mais que rien n'arrte,


voil en somme ce que la nature heureuse de l'Athnien
devait goter, au contact de la vie relle, tant que des
influences fcheuses n'avaient pas agi sur elle et prpar

^ On
lit dans le discours funbre attribu Dmosthne :

Ouion peut l'affirmer sans rserve la vertu a pour principe


, ,

l'intelligence et pour terme le courage. L'un juge ce qui doit


,

tre fait l'autre assure l'effet de nos rsolutions ( p. 1394 ).


,

Cette conformit de sentiments mrite d'tre note. Peut - tre


constituerait-elle une lgre vraisemblance de plus en faveur de
l'authenticit de ce discours.
32
la dcadence. 11 tait naturel que cet idal ft particu-
lirement estim des deux grands esprits qui l'avaient
le plus tudi , de Thucydide , et , aprs lui , de
Dmosthne.

II

Influence de Platon.

L'influence de Platon sur le gnie de Dmosthne a


t de nos jours trs-conteste *
. On doit avouer que
les tmoignages anciens, ce sujet , sont peu prs
sans valeur. C'est dans les coles de philosophie, qu'a
pris naissance la tradition accepte par Cicron et men-
tionne par Plutarque^ On comprend qu'une telle

origine l'ait rendue suspecte : la philosophie avait intrt

revendiquer, pour un de ses reprsentants, l'honneur


d'avoir inspir l'loquence du plus grand orateur
athnien. En outre certains documents ,
qui semblaient
confirmer l'opinion reue, sont aujourd'hui sans autorit :

la prtendue lettre de Dmosthne Hraclodore ,


laquelle Cicron semble faire allusion dans le Brutus^.,

est considre juste titre comme suppose. Restent


en dfinitive les vraisemblances historiques, jointes aux
preuves que l'on peut tirer d'une comparaison gnrale
entre les ides du philosophe et celle de l'orateur.

* Notamment par M. A. Schsefer, ouv. cit., I, p. 280 et suiv.


' Be Orat., 1 19. ,Orat. IV. , Brutus, XXI. Plutar-
que, Vie de Dmost. , V.
= Brutus, XXL
33
Peut-tre est-on port quelquefois en faire trop peu
de cas.
C'est mal raisonner , selon moi ,
que de nier rsolu-
ment l'influence de Platon sur Dmosthne , sous pr-
texte qu'on ne trouve , dans les discours de celui-ci,

aucune ide philosophique ,


qu'il n'ait pu concevoir de
lui-mme, sans inspiration trangre. Ce que son gnie
aurait peut-tre produit spontanment, s'il y et t forc,
a pu fort bien lui tre suggr par des exemples con-
temporains. Nous n'avons pas nous demander si

Dmosthne , ignorant totalement la philosophie de


Platon , n'aurait pas pu tre nanmoins ce qu'il a t ;

nous recherchons simplement s'il est vraisemblable


qu'il ait ignor cette philosophie, et si ses uvres ne
semblent pas plutt indiquer qu'il l'a connue et mise
profit.

Reconnaissons d'abord que toutes les vraisemblances


sont en faveur de la tradition. L'enseignement de Platon
n'a pas t cach. Il a rempli Athnes de son renom et

passionn une jeunesse studieuse. Les plus illustres

citoyens se faisaient un plaisir d'assister aux discussions


de l'Acadmie. Comment admettre que, dans une ville

o tout le monde aimait parler, les doctrines platoni-


ciennes , souvent tranges dans leur beaut , et volon-

tiers paradoxales dans leurs consquences , n'aient pas

t, pour la socit instruite, un sujet d'entretien des


plus ordinaires ? L'importance, que prend la philosophie
dans l'histoire littraire de ce sicle, nous montre quelle
place elle a d tenir aussi dans la vie intellectuelle des
contemporains. A coup sr, il n'y avait pas , vers le
3
.

34

temps o Dmosthne achevait son ducation , un seul


Athnien instruit, qui n'et bien souvent entendu exposer
quelques-unes des ides familires au grand philosophe.
Elles taient, pour ainsi dire, dans latmosphre morale,
o vivaient et se dveloppaient les meilleures intelli-
gences. On pouvait les combattre ou ne les accepter
qu'avec rserve ; il tait impossible de les ignorer, et de
n'en pas subir l'influence quelque degr
Dmosthne tait , cet gard , dans la situation
commune. Si l'on s'tonne de n'avoir pas, sur ce point,

des dtails nombreux et prcis dans ses diverses biogra-


phies , la raison m'en parat fort simple. Chez lui , le

caractre de l'orateur est tellement prdominant, qu'il


a proccup exclusivement ses contemporains. On a con-
serv le souvenir de son ducation oratoire , et le reste

a t oubli. Il en a t de son dveloppement philoso-


phique comme de ses tudes purement littraires : au-
cun auteur ancien ne nous met au courant de celles-ci ;

nous savons pourtant que le futur orateur tait loin de

les nghger Lorsque nous le voyons, dans ses plaidoyers,


.

citer, avec -propos, des passages de divers potes, nous


reconnaissons une mmoire cultive et un esprit exerc
de bonne heure l'intelligence des belles choses. Nous
ne comprendrions pas que cette curiosit se ft absolu-

ment refuse aux discussions contemporaines. L'ensei-


gnement d'un Platon ne pouvait pas tre sans attrait

pour celui qui gotait ainsi les vers de Solon ou des


grands tragiques. Dmosthne a certainement tudi
tout ce qui intressait alors l'esprit public, et supposer
qu'il n'ait pas assist lui-mme aux entretiens du philo-
. ,

35
sophe avec ses disciples, il me parat difficile de douter

qu'il n'en ait recueilli de tous cts le fidle cho. S'il

drobait des heures nombreuses l'tude du droit et aux


leons du rhteur Ise pour les consacrer la culture
des lettres , on peut supposer qu'il en trouvait aussi
quelques-unes , dans sa vie laborieuse ,
pour s'occuper
de ces questions morales partout agites autour de lui.

Quel a t pour lui le fruit de ce commerce ,


peut-

tre lointain , mais assurment rel , avec le gnie de


Platon ? Je n'irai pas j usqu' dire , avec Cicron ,
que
l'orateur a d au philosophe la grandeur de son langage '

Je me contente de croire que l'autorit de Platon et la


beaut de ses ides ont encourag , dans l'me du jeune
Dmosthne , certaines dispositions naturelles. C'est le
sens de l'idal ,
qui manque le plus aux hommes d'af-

faires. La vie publique tait assurment peu propre


le dvelopper. Je ne doute pas que les instincts de D-
mosthne ne fussent naturellement assez gnreux pour
l'lever au-dessus des habilets mesquines de sa pro-
fession; mais il me semble que, jeune encore, il dut se
sentir singuUrement aid, dans ce mouvement de son

esprit ,
par la popularit que les leons de Platon don-
naient, auprs des hommes dignes de l'entendre , aux
vertus dsintresses. Qu'on se reprsente, dans ce
monde de pohtiques peu scrupuleux o des adversaires ,

acharns se calomniaient les uns les autres, ce jeune


homme abandonn lui-mme ; sa nature lui inspire

* Cicron, Briitus, XXI: Lectitavisse Platonem studiose


audivisse etiam Demosthenes dicitur ; idque apparet ex g-
nre et granditate verhorum.
,

36
des sentiments levs ; mais quel plaisir n'aura-t-il pas
les entendre recommander , au nom de la raison ,
par
celui qui a le plus de droits la faire parler? L'admi-
ration , excite par cette pure sagesse, sera pour lui un
encouragement ; il sentira qu'il y a plus de vrit dans
ces leons du philosophe que dans la prtendue exp-
rience de ceux qui l'entourent , et, sans les approfondir
peut-tre compltement, il en recevra un secours appr-
ciable pour toute la conduite de sa vie.
Il est vrai que les habitudes d'esprit de Dmosthne
sont , en plus d'un point , toutes contraires celles de
Platon. Tandis que l'un nonce des vrits gnrales
sans se proccuper de leur application immdiate,
l'autre ne sort jamais de ce qui est possible et positif.
Celui-l ne dpend que de sa raison ou de son imagi-
nation , celui-ci est astreint se conformer aux exi-
gences des choses. Mais, sous ces diffrences, subsiste
une ressemblance originelle. Platon aime passionnment
la beaut sereine : Dmosthne malgr , l'pret de son
caractre , a au fond le mme instinct. Tout ce qui est,
en morale , la fois grand et simple , le touche profon-
dment. Il recherche , entre toutes les vertus , celles
qu'on pourrait appeler, au vrai sens du mot , aristocra-
tiques ,
parce qu'elles indiquent un gnreux dtache-
ment des proccupations vulgaires : le dsintressement,
la loyaut scrupuleuse, parfois mme l'oubli des injures.
Il serait surprenant, qu'avec ces dispositions, Dmos-
thne n'et pas t frapp des nobles exemples que lui
offrait la dialectique platonicienne. Sans cesse Platon,
partant des opinions communes et les cartant peu
37
peu, conduisait ses auditeurs des conclusions, dont la
beaut morale les tonnait en les remplissant d'admira-
tion. Ce mouvement d'esprit n'est pas moins ordinaire
Dmosthne ;
j'aurai plus d'une fois l'occasion de le

faire remarquer. Le discours de la Couronne en est


assurment le plus bel exemple. Le progrs continu
et rapide des ides morales y rappelle la discussion de
Socrate avec Polus dans le Gorgias. Chez l'orateur
commechez le philosophe, l'esprit passe des ides reues
aux principes les plus purs et aux sentiments les plus
levs. 11 n'y a pas, vrai dire, de gradation, mais
une sorte d'entranement de cur et d'esprit ,
qui est
admirable. Je ne prtends pas que Dmosthne , se
dfendant des accusations d'Eschine , se soit souvenu le

moins du monde d'aucun des dialogues de Platon;


mais je ne puis mconnatre ce qu'une seule leon de
ce genre , recueillie par un esprit bien prpar , a pu
veiller en lui d'inspirations fcondes , destines se
produire en leur temps.
Quintilien voyait, dans le serment de l'orateur
attestant les morts de Marathon, la preuve de l'influence
exerce sur lui par l'enseignement de Platon *
. Sans aller

jusqu' dire, avec l'crivain latin, que Dmosthne ait


t le disciple du grand philosophe, je crois qu'il a pro-
fit sensiblement des entretiens de l'Acadmie.

' Quintil,, Instit. orat.,Xl, 10, 13 Non illudjusjurandum


:

per csos in Marathone ac Salamine propugnatores rei-


puhlic satis manifesta docet prceptorem ejiis Platonem
fuisse9
38

m
Influence d'Isocrate.

On ne peut rapprocher le nom de Dmostline du


nom d'Isocrate sans qu'aussitt le contraste de deux
,

esprits opposs ne s offre l'imagination. Fnelon l'a

marqu en traits prcis et frappants : On ne voit dans


Isocrateque des discours fleuris et effmins, que des
priodes faites avec un travail infini pour amuser
l'oreille ,
pendant que Dmosthne meut , chauffe

et entrane les curs , etc. *


Mais en indiquant les

diffrences, Fnelon oublie de noter la tradition morale


qui se perptue d'Isocrate Dmosthne. 11 ne l'ouhhe
pas seulement, il la mconnat. On n'a plus redresser

aujourd'hui le jugement singulier par lequel il affirme

qu'Isocrate, bien plus que Longin, a ddaign la morale

et l'a rendue trangre l'loquence ^


. La morale ,
au
contraire, est le fonds le plus riche de l'loquence d'Iso-

crate. Sans doute, entre lui et Dmosthne, la diff-

rence est immense. L'un enferm dans Tcole, tout


occup du soin de bien dire , vise surtout se faire

applaudir ; l'autre ml aux affaires , responsable des

consquences que peuvent avoir ses conseils, ne se pro-


pose que de persuader ses auditeurs , de les dcider

*
Fnel. , T^"^ Dial. sur Vloq.
* Voir ce sujet, et pour quelques-unes des principales ides
de ce chapitre , la belle tude sur Isocrate ajoute par M. Havet
,

la traduction du discours sur VAntidosisxie M. Cartelier.

(Introd. au Discours sur l'Antidosis, Paris, 1863.)


,

39
laction. L'un a tout le temps de polir ses phrases

l'autre suit ou devance les vnements. D'un ct , Tart


le plus raffin , mais aussi le plus apparent ; de lautre
la passion mise au service de la raison. Mais la diff-

rence des gnies n'exclut pas certaine communaut


d'habitudes ou mme d'ides. Dmosthne ,
il est vrai,

ne semble pas avoir eu de rapports directs avec Isocrate.


Plutarque raconte seulement qu'il avait eu communi-
cation de ses prceptes et qu'il les aurait appris par
cur ^
. Quoi qu'il en soit , ce n'est pas de l'influence
httraire d'Isocrate sur Dmosthne que nous nous occu-
pons ici, mais de son influence morale. Dmosthne
n'avait pas besoin d'tudier la rhtorique d'Isocrate pour
profiter de ses discours. Le chef-d'uvre de l'illustre

rhteur, son Pangyrique, achev peii d'annes aprs


la naissance de Dmosthne , tait certainement fami-
Her tous ceux qui avaient le got de l'loquence. Nul
doute que le jeune orateur, curieux d'apprcier par
lui-mme cette grande renomme , n'ait tudi fond
une uvre qui devait passer alors pour le modle le

plus excellent du genre. Comment n'aurait-il pas donn


toute son attention ce discours, o la rhtorique,
encore conteste, semblait triompher de ses dtracteurs?
Comment n'y aurait-il pas cherch les procds de l'lo-
quence'? Comment son gnie pntrant n'aurait-il pas
interrog avec curiosit ce monument unique qui avait ,

montr la Grce de si nobles penses sous des dehors


d'une perfection inaccoutume? Comment enfin sa m-

* Plut., Viede Dm., ch. V.


40
moire n aurait-elle pas conserv ces dveloppements
simples et majestueux, ces beUes priodes qui d'elles-
mmes venaient, comme les vers d'Homre, se graver,
par l'effet du rhythme et du nombre , dans le souvenir

des auditeurs?
Or ces priodes , si harmonieuses l'oreille , taient
pleines d'une pure et gnreuse morale ,
qui plaisait au
cur et la raison. Isocrate, le premier, avec une audace
apparente, qui tenait beaucoup la navet de son
imagination, avait os porter dans l'loquence politique,
non la morale douteuse et dfiante que l'exprience en-

seigne souvent l'homme d'Etat, mais celle de sa propre


nature, qui tait excellente. Il rptait, dans son beau
langage, que les rgles de la conduite prive taient ap-
plicables au gouvernement des Etats ,
que la prtendue
sagesse politique n'tait souvent qu'une dception , et

que la justice tait le bien des peuples comme elle est

celui des individus. Sans doute, le gracieux artiste en


discours ne prtait pas beaucoup de force ces nou-
veauts. Il leur communiquait le charme naturel de sa
parole, mais il ne persuadait gure ses auditeurs. Ces
ides hardies semblaient perdre leur hardiesse dans sa
bouche. On l'coutait ou on le lisait avec ravissement,
mais il ne venait l'esprit de personne de tirer de ces
beaux discours quelques conclusions pratiques. Isocrate
exprimait bien parfois un lgant dpit ce sujet, mais
sa vanit tait doucement flatte des compliments; et
d'ailleurs, que pouvait-il pour changer, en lui-mme,
cette oisive et dlicate nature qui seule tait coupable

en pareil cas ? Nanmoins , si peu efficace que ft son


41
loquence, c'tait une nouveaut je ,
le rpte, en 381
avant notre re ,
que de faire voir, dans un discours
public, certains grands principes fondamentaux de
morale naturelle, comme dominant toute l'histoire et
toute la politique d'Athnes. Dans le Pangyrique^ la

patrie dlsocrate se montrait investie d'une supriorit

idale d'intelHgence et de sentiments sur toutes les


autres cits de la Grce : loge dont l'orateur tirait

toutes les consquences ; il dclarait , comme Dmos-


thne devait le faire aprs lui ,
que cette situation
exceptionnelle d'Athnes lui crait aussi des devoirs
tout particuliers. Nos anctres, disait-il, refusrent

les faveurs des barbares. On ne les vit pas, par res-


sentiment contre les Grecs qui les avaient trahis , se

jeter avec joie dans l'alliance de l'tranger ; mais, les


premiers, ils se prparrent combattre pour la libert,

et ceux-mmes qui avaient prfr la servitude, ilsac-

cordrent le pardon. Car, s'il pouvait convenir d'hum-


bls cits d'assurer leur salut par tous les moyens , ils

pensaient ,
quant eux ,
qu'en levant la prtention
de tenir en Grce le premier rang , ils s'taient
eux-mmes le droit de se soustraire au danger '.
Noble responsabiht que nous verrons reparatre ,
plus
d'une fois, aux yeux des Athniens, dans les Pkilippi-
ques. Ce sera l'une des ides prfres de Dmosthne
aprs avoir t l'une des leons essentielles du Pan-
gyrique.
Ces devoirs, attachs la prminence, se rsu-
ment d'ailleurs, pour Isocrate comme pour Dmosthne,
* Isocr., Pang., d. Baiter, p. 37.
42
en une rgle essentielle, qui est toute la politique ath-
nienne. Athnes doit reprsenter en Grce la justice,
elle doit dfendre les faibles contre leurs oppresseurs et la
libert commune contre les barbares. De tout temps,

cette ville s'est tenue la disposition de tous, toujours


secourable ceux des Grecs qui souffraient quelque
violence. C'est par cette raison que quelques-uns nous
reprochent une pohtique imprudente : nous avons
coutume , dit-on , de nous montrer obligeants vis--
vis des faibles ; comme si , en vrit, de tels discours

n'taient pas un loge pour nous. Non, quand nous


agissons ainsi, nous ne mconnaissons pas combien
l'alliance des plus forts est avantageuse ;
nous savons,
. mieux que personne, quelles seront les consquences

de notre conduite , mais nous aimons mieux porter


secours aux faibles, contre notre intrt, que de nous
rendre complices des plus forts, pour en tirer quelque
profit * . C'tait l , sans doute , une vieille ide

dont l'origine remontait aux guerres mdiques, et

qu'Athnes depuis avait bien souvent entendu rpter


par ses potes et ses orateurs. Sophocle, dans dipe
Colonne , Euripide, dans les Hraclides et les Sup-
pliantes, avaient mis en scne cette glorieuse tradition,
qui faisait de leur patrie la cit gnreuse entre toutes.
Lysias , son tour, l'avait reprise et exprime lo-
quemment dans son Oraison funbre. Mais, dans le

dveloppement plus large d'isocrate , elle prenait une


importance nouvelle. D'ailleurs ,
pour lui ce , n'tait plus

'
Isocr., Pang., d. Baiter, p. 31.
,

43
seulement un trait du caractre d'Athnes que cette
gnrosit naturelle; le dvouement la justice deve-
nait, dans sa pense, une obligation morale. Isocrate
n'entendait pas louer sa patrie sans lui donner des
conseils. L'loge ici renfermait un prcepte. L'orateur
remplissait de parti pris son rle de philosophe et de
moraliste. Il voulait instruire ses concitoyens, les

rendre meilleurs, en ramenant leur conduite des prin-


cipes simples et dsintresss. Il avait le grand mrite
de faire intervenir, plus que personne dans la discussion
,

des intrts, ces instincts del conscience, que d'autres,


voulant paratre profonds politiques , auraient craint de
compter pour quelque chose.
,
Isocrate 'sans russir dans ce dessein, donnait du
moins un excellent exemple. Vienne un esprit plus
vigoureux, tel que Dmosthrie, capable de concilier ces
beaux prceptes abstraits, dont l'imagination d'isocrate

s'enchante elle-mme , avec les exigences de la ralit ,

il devra au brillant rhteur d'oser, lui, homme d'Etat,


ennemi rsolu des illusions et des chimres, faire appel

ces sentiments de simple honntet, qui sont dans la

conscience de toute nation civilise. La parole insinuante


d'isocrate a gagn la cause de cette morale vraie
qui est aussi bien celle des grands jours que ceUe de
la vie quotidienne. Il a montr qu'on pouvait tre
un homme bon, honnte, accessible la piti, docile
la voix de la conscience, tout en parlant politique. Au-
tant il ornait sa parole pour soutenir devant ses audi-

teurs une rputation tablie , autant il mettait de soin


rester dans son naturel quant aux sentiments. 11 tait,
44
dans ses discours , le mme homme que dans la vie

ordinaire. Cette sincrit est le charme particuUer de


son loquence. Il fit plus que personne pour ter la
parole publique ce qu'elle avait encore de raideur et de
contention, et poury laisser paratre la nature humaine
dans sa navet. Dmosthne procdera directement de
lui par une tendance toute semblable. Quoi de plus
humain et de plus touchant que le sentiment de fiert

par lequel Isocrate, dans le Pangyrique, se refuse


considrer comme des vaincus ceux qui sont morts
Salamine en combattant ? Ils eurent tous mme
audace, non pas mme fortune. Il y en eut beaucoup
qui prirent alors. Leurs mes furent victorieuses ,

mais la vie du corps leur fut arrache. Non , il n'est

pas permis de dire qu'ils furent vaincus, car il n'y en


eut pas un seul qui consentit fuir *
. C'est l'me
qui parle ici ,
pleine de respect et d'affection pour ceux
qui firent leur devoir , et si dhcate qu'elle craindrait
de blesser leur mmoire d'un mot injuste. Or, ce senti-
ment de tendresse humaine, qui l'a jamais mieux rendu
que Dmosthne, rclamant, lui aussi, paix et honneur
pour leshommes de bonne volont que la fortune a ,

trahis? Tout le monde se souvient du fameux serment


du discours sur la Couronne et des rflexions qui le sui-

vent. Cette fiert sublime du cur, qui met la vertu au-


dessus de la fortune , cette indiffrence aux coups du
sort , fonde sur la conscience du devoir accompli , ces
sentiments vrais et profonds ,
que la politique n'aurait

*
Pang., p. 37.
,

45
pas fournis, mais que l'me humaine trouve en elle-
mme, voil ce qu'Isocrate, et Dmosthne aprs lui,

ont d cette manire franche ^ naturelle , nave de


considrer la morale. Isocrate a t vraiment le matre
de Dmosthne, en ce qu'il lui a montr ,
par de beaux
exemples , comment les instincts gnreux , les prin-

cipes simples ,
qui rglent la conduite des meilleurs
d'entre nous ,
pouvaient devenir l'inspiration de l'lo-

quence politique. Il lui a fait sentir directement que


pour tre grand orateur, il fallait tre plus qu'un poli-

tique ,
plus qu'un observateur, plus qu'un philosophe ,

qu'il fallait surtout tre homme , et ne pas tenir son


me captive dans une sagesse de convention qui en
toufferait la sincrit.

Je me hte de dire ,
pour attnuer un loge excessif,
que cette belle morale d'Isocrate tait souvent chim-
rique. Il ne voyait qu'im ct des choses ,
qu'une vrit
partielle, et consacrait ensuite toute la subtilit de
son esprit dfendre une opinion paradoxale. Dmos-
thne , tout en suivant ses traces , montrera l'immense
supriorit de son gnie en ce qu'il saura rester fidle

cette morale, sans que sa politique cesse jamais d'tre


approprie aux circonstances. Mais quelque naves que
fussent parfois les propositions et les ides d'Isocrate ,

il est incontestable que cette habitude de s'attacher


des principes durables donnait sa parole une l-
vation sereine ,
qui lui permettait de rprimander ses
contemporains sans qu'on pt le souponner d'envie ou
de malignit. C'tait encore un exemple qu'il donnait
Dmosthne. Les Athniens souffraient volontiers qu'on
,,

46
leur adresst de rudes vrits, quand l'orateur semblait
parler, non pas au nom de ses passions particulires
mais au nom de la justice et de l'intrt commun. Ils

avaient donn autrefois cette libert Pricls. La


tradition en fut conserve par Isocrate, de qui elle vint
jusqu' Dmosthne. Isocrate pouvait se faire applaudir,
dans le Pangyrique ,
quand il comparait ses contem-
porains amollis leurs glorieux anctres ,
parce qu'un
sentiment gnreux l'inspirait, parce que sa parole tait
indulgente dans sa svrit mme , se contentant de
rappeler les Athniens eux-mmes, et de les mettre
en face d'un idal brillant, qui tait l'image de leur pass
et pouvait tre celle de leur avenir. On tait gagn et

convaincu, au moins en imagination, sans que la dignit


et t blesse. Tandis que les dmagogues ne condam-
naient les dfauts du peuple, que pour flatter en lui des
passions plus violentes, Isocrate, plus hardi en ralit,
se faisait pardonner ses reproches par la vrit de ses

paroles ,
par l'excellence de ses intentions , et par la
dlicatesse affectueuse et insinuante de son patriotisme.
Il tait censeur honnte et sincre sans rudesse, et, par
son honntet et sa sincrit , il obtenait le droit de
dire ce qu'il pensait. Nous verrons combien cet art d-

licat devint propre Dmosthne. Sans doute, dans la


rprimande comme dans le conseil , il portera l'nergie
et l'audace passionne de sa nature. Il aura la force
pressante qu'Isocrate ne possdait pas. Il frappera ceux
qu'Isocrate se contentait d'avertir doucement. Mais
comme lui , il laissera paratre l'indulgence derrire la
svrit ;
il aura , comme lui , un idal qui communi-
.

47
quera ses reproches d'autant plus d'autorit, qu'il sera
fait du pass d'Athnes, de ses vertus, de ses instincts,

de tout ce qu elle a eu de plus intime et de plus pr-


cieux. Dmosthne, adressant au peuple de vives rpri-
mandes, parlera toujours, comme Isocrate, avec la

religion de la patrie dans le cur et son image devant


les yeux ; ou plutt ce sera l'Athnes des Aristide, des
Miltiade et des Pricls qui parlera par sa bouche ; et

lui , avec son loquence vigoureuse, ne sera que l'inter-

prte des anciennes vertus


Cet art difficile de rprimander , le plus noble de
tous chez un orateur, Dmosthne l'aura emprunt , en
partie , ce rhteur tiniide ,
qui fuyait la place pu-
blique , mais qui, dans l'cole, donnait aux autres
l'exemple d'une audace dont il tait lui-mme dpourvu.
En somme, pour ne rien dire ici de la tradition pure-
ment littraire , Dmosthne dut beaucoup Isocrate
pour la partie morale de son loquence. 11 trouva, chez
lui, le premier modle de cette simplicit fire , avec
laquelle il devait si souvent maintenir, en dpit des
vnements , les principes d'une morale gnreuse et

profondment humaine. Thucydide l'avait initi l'ob-


servation profonde , et avait form en lui la raison po-
litique ; Platon avait lev son me, et lui avait fait

aimer ces grandes et belles ides qui le portrent au-


dessus de la foule ; Isocrate lui rvla le type de l'lo-
quence morale dj forme , et communiqua plus que
tout autre son esprit cette aisance et cette libert dans
l'emploi des sentiments naturels , dont personne avant
lui n'avait encore trouv le secret.
LIVRE SECOND

EXPOS HISTORIQUE DES IDEES MORALES DE DBMOSTHENE

Nous entrons prsent dans l'tude directe des ides

morales de Dmosthne. Nous ne pouvons faire autre-


ment, pour suivre ces ides dans leur progrs travers
la srie complte de ses discours politiques ,
que de
respecter l'ordre des temps. On ne saurait comparer
l'ensemble des ides morales d'un orateur au systme
d'un philosophe. D'un ct, c'est une uvre acheve,
dont toutes les parties ont t patiemment coordonnes
entre elles pour constituer un tout harmonieux. De
l'autre ct, ce sont des ides isoles, qui se produisent

suivant les occasions, qui naissent propos d'un vne-


ment et quelquefois disparaissent quand il est pass.

Jamais ces fragments ne sont rapprochs les uns des


autres. Ils n'ont d'unit que dans la pense et dans le
caractre de l'orateur. Ce sont les faits apparents de sa
vie morale. Loin de les dtacher de son me, qu'ils nous
font connatre , c'est en elle qu'il faut les considrer.

Selon que les occasions ramnent l'orateur des sujets


dj traits , on peut noter en lui les changements
qu'ont produits la maturit de Tge et l'exprience de la
vie. 11 est donc utile, pour ne point altrer ses ides,
de les tudier, en premier heu, non comme un tout bien
dfini, mais comme quelque chose de mobile et de
49
vivant qui ne cesse de se modifier , en distinguant
avec soin les priodes principales de leur dvelop-
pement.
Les discours antrieurs aux Philippiques forment
d abord un groupe distinct : ce sont les premiers essais
de sa philosophie morale. Puis vient l'admirable srie des
Philippiques ; engag dans une lutte de tous les jours,

contraint de faire appel en toute occasion aux mmes


sentiments et de discuter les mmes objections toujours
renaissantes, Torateur, en remuant les passions humai-
nes, touche aux questions dlicates et profondes de la

morale. Plein de force et de persvrance , il s'attache

alors une ide dominante , celle de l'action. Enfin le

discours sur la Couronne marque et rempUt presque


lui seul la dernire priode de sa vie. Il est vaincu, ce
n'est plus pour lui le temps d'agir. 11 lui convient de se
relever, en justifiant avec fiert tout ce qu'il a fait.

L'ancienne nergie n'est pas teinte, mais, plus conte-


nue, elle s'empreint d'une majest forte et sereine, qui
donne alors l'loquence de Dmosthne une grandeur
morale incomparable.
,,

CHAPITRE ^^

DISCOURS ANTRIEURS AUX PHILIPPIQUES :

Discours contre Androtion , 355 contre la loi de Lepline, 354 sur les
Symmories, 354 pour les Mgalopolitains , 35"2 contre Timocrate,
352 contre Aristocrate , 352 contre Midias , 349 *.

Les premiers discours politiques de Dmosthne ne


sont pas infrieurs par la beaut morale ceux qui les
suivirent. Plusieurs de ces discours ont t cits avec

admiration dans lantiquit pour les sentiments levs


qu'ils renferment. Mais ils pntrent moins avant que
les Philippiques dans les secrets de la conscience. Dj
les principes essentiels ont pris forme dans l'esprit de
Dmosthne ; ces principes lui inspirent de nobles
paroles ou des mouvements gnreux ; mais il semble
que l'instinct ait plus de force encore chez lui que la
rflexion. C est surtout son honntet ou sa fiert natu-

relle qui se manifestent alors dans son loquence.


On ne voit pas, autant qu'on le verra plus tard, sa forte

*
Je rattache le discours contre Midias ce premier chapitre
bien qu'il dt appartenir par sa date au chapitre suivant. La
nature mme du dbat, l'absence de proccupations pobtiques,
et ce fait,qu'on n'y trouve aucune recommandation analogue
celles qui remplissent la premire Philippique et les trois

Olynthiennes m'ont engag anticiper sur l'ordre chronolo-


,

gique, dans l'intrt de la clart. L'ingnieuse et savante discus-


sion de M. A. Schsefer ( Dem. und seine Zeit, dritter Band
zweite Ahth. , Beilage IIJ a rendu cette date de 349 fort
vraisemblable, malgr l'autorit de Bckh qui avait soutenu
autrefois celle de 353.
51

raison s'attacher certaines difficults , et montrer,


dans la lutte, toute sa vigueur. En un mot sa morale,
dj haute et pure , semble plus spontane. Elle per-
suade plus quelle n'instruit. Elle lve les mes plus
qu'elle ne les force se replier sur elles-mmes. On
devine qu'elle pourra gagner, dans la suite , en pn-
tration et en profondeur.

Ds ce temps , le gnie de Dmosthne tend mani-


festement vers un idal, qui fait honneur sa nature.
Quelle que soit la cause qu'il plaide, il y a toujours pour
lui quelque chose de plus important que les faits

mmes sur lesquels il discute, c'est la question morale qui


s'y trouve engage. Il s'agit ses yeux de dfendre un
principe gnral, qu'il aperoit nettement au milieu des
raisonnements et des objections. Je parle, dit -il

dans son discours contre Leptine, beaucoup moins


propos de Timmunit, que pour empcher lintroduc-
tion dans cette ville d'une coutume pernicieuse, qui
rendrait les libralits du peuple indignes de toute
confiance ^ Constamment nous le verrons ainsi
proccup d'un intrt moral qui lui semble dominer
tout le dbat. Dans chaque cause , il aperoit d'abord
les sentiments qui sont en jeu; il voit ceux qui sont
compromis par les attaques de ses adversaires ;
il se les

approprie, et il en devient le reprsentant. Ces senti-


ments grandissent et se fortifient en lui, en proportion
du danger qui les menace. Plus il les dfend, plus il s'y

attache. On les voit s'lever peu peu au-dessus

* Uph AtnrivY.v ,
494'.
52

des menus dtails de la discussion, d'o ils sont sortis,


comme quelque chose de solide, que rien ne pourra plus
branler. Chacun des discours de Dmosthne offre

l'exemple d'une transformation de ce genre. Insensi-


blement les principes naissent des faits , sans paratre
jamais s'en dgager compltement. D'autres orateurs,
sans doute, ont su montrer, dans un dbat, les ides
morales qui s'y trouvaient mles ; mais aucun peut-
tre n'a saisi, avec autant de facilit et de justesse, les
relations multiples des faits avec ces ides.

Parcourons rapidement la srie des sept discours


politiques qui appartiennent cette premire priode.

Partout nous verrons une leon morale ajoute au rcit


des vnements ou la discussion des preuves. Toute
l'argumentation du discours contre Leptine est fonde
sur les principes mmes de la loyaut, de l'honneur, de
la justice. D'une simple question de finances et d admi-
nistration, Dmosthne tire le plus noble enseigne-
ment. Il en est de mme, lorsqu'il prte le secours de
son loquence Diodore pour attaquer Androtion et
Timocrate. La discussion porte sur des dtails compli-
qus de lgislation, o la prcision des connaissances
juridiques ne fait pas plus dfaut l'orateur que la
fermet d'esprit dans le raisonnement. Mais sous cette
dialectique serre, la vrit morale apparat sans cesse.
Dmosthne a rencontr des violences fltrir, des
principes compromis remettre en lumire. Si le langage
qu'il prte Diodore est souvent injurieux, que d'ides
leves viennent reposer l'esprit des invectives que la

i
53
haine est cense inspirer ! C'est bien Bmosthne, qui,

sous un nom tranger, exprime ses propres sentiments,


lorsqu'il affirme que la dmocratie ne peut se soutenir
si les murs des citoyens sont corrompues. C'est bien
lui encore, qui se fait connatre nous, dans les paroles
indignes, par lesquelles il dfend la dignit de l'homme
libre , outrage par des actes illgaux et vexatoires.
C'est lui surtout , dont la pense revient complaisam-
ment, dans les deux plaidoyers, Tide du dsintres-
sement d'Athnes, qui mprise l'argent pour se donner
tout entire lamour de la gloire *
. Dans le plaidoyer
contre Aristocrate, compos pour Euthycls, la person-
nalit de Dmosthne et la tendance originale de son
gnie ne me semblent pas moins manifestes. 11 s'agit,

comme l'on sait , de dcider si les Athniens peu-


vent lgalement accorder le privilge d'inviolabilit un
aventurier, Charidme, engag au service d'un roi de
Thrace, et alors dispos servir les intrts de la rpu-
blique. Si quelqu'un tue Charidme , dit le dcret
propos par Aristocrate , il pourra tre saisi, mme
chez les allis, et amen aussitt '. Dans une discus-
sion prcise, l'auteur du discours montre qu'un tel pri-

vilge est en opposition avec les lois d'Athnes ; mais


bien loin que cette prcision gne l'lan de sa pense
ou de ses sentiments , il dcouvre , ds l'abord , dans
l'offense faite aux lois de son pays , la violation du
principe moral, qui protge contre la violence un

* Voir plus loin la traduction de ces diffrents passages.


' Argument de Libanius. en tte du discours.
54

accus condamn , et , dans une discussion toute


lgale, il introduit avec mesure, mais non sans une
grande noblesse, l'expression de l'humanit et de la
piti, rgles par une sagesse pratique. Mais Texem-
ple le plus frappant qu'on puisse donner du procd
naturel son gnie est assurment le discours contre
Midias. L'antiquit l'admirait avec raison comme un
modle achev de composition oratoire ; il faut admirer
aussi , et plus encore , comment l'orateur s'lve , sans
effort, au-dessus de ses griefs personnels, et met en jeu,
dans une cause vulgaire, les plus gnreux sentiments
de la nature humaine. Qu'il nous suiRse de rappeler ici,

en passant ,
quelle haute ide de la dignit et de la

libert du citoyen ,
quel heureux idal de douceur,
d'humanit et d'indulgence, se rvlait dans ce discours,
par un contraste, pour ainsi dire , spontan, entre les
actes que l'orateur incriminait et ses propres principes.

En face de l'orgueil de Midias et de ses violences, c'tait

une morale fire et modre tout la fois ,


qui, par
la bouche de Dmosthne, semblait revendiquer ses

droits.

Enfin, pour achever cette numration , souvenons-


nous des deux premiers discours, par lesquels Dmos-
thne prit rang au nombre des hommes d'tat *. Qu'il

s'agisse pour les Athniens de se prparer la guerre


contre le grand roi et d'organiser leurs forces , ou bien
qu'ils aient se dcider entre l'alliance de Sparte et

celle de Mgalopolis, l'orateur abondera en conseils


55
excellents, qui feront valoir la nettet de son esprit et
son discernement politique; mais, aprs ces recommanda-
tions toutes pratiques, il en aura de plus hautes faire
entendre. Tantt, comme prludant dj aux Philippi-
ques, il expliquera en quelques mots que le devoir pour
chacun est d'agir par soi-mme , sans mnagements
gostes *
; tantt , rajeunissant une vieille tradition , il

trace le rle et le caractre d'Athnes, dvoue


la dfense des opprims *. Si les sujets de ses dis-
cours sont varis, l'esprit en est toujours le mme.
Montrer, au-dessus des faits et des intrts opposs, les
sentiments levs de notre nature, l'amour du bien, de
l'honneur, de la justice, telle est dj l'habitude arrte
de Dmosthne.
Mais , vrai dire , ce serait ne rien faire que de
signaler cette habitude , si nous n'exposions avec
quelque dtail les principales ides qui en furent le

fruit. Il faut essayer de montrer quels rapports ces ides


ont entre elles, et comment elles tiennent au caractre
de l'orateur. C'est par l surtout qu'elles nous intres-
sent. En elles-mmes, elles n'ont rien encore d'assez
original, pour mriter un examen minutieux. Mais il

est curieux tout au moins de chercher reconnatre


par quels liens elles se rattachent les unes aux autres,
pour distinguer les penses que le hasard du raisonne-
ment a fait natre , de celles qui viennent du fonds de

* lepi lvy.iop. , 182 : .. .Outw ^laKelfjOcci r yvw]:/a , w sy.atjrov

xvra KpoOy.o)^ , o zi av ri , Tzo-naovra,


' Hsp iv^z-yop. , 179. Voir aussi les dernires paroles du dis-
cours sur les Mgalopolitains.
56
rflexions et de principes, que Dmosthne s'tait dj

compos lui-mme. Nous essaierons pour cela de les

grouper selon la nature des objets auxquels elles se


rapportent.

On peut rattacher presque toutes les ides morales


que nous avons passer en revue, la conception que
Dmosthne s est forme du caractre d'Athnes. 11 a
fait de sa patrie un tre vivant ,
qui a ses moeurs , ses

traditions, son honneur, ses sentiments. Cette concep-


tion est la forme , dans laquelle il fait entrer presque

tous ses principes et ses jugements. Le caractre d'Ath-


nes (to tyi, Tioksoiq riSo, ) est pour lui parfaitement dfini :

loyal et honnte ,
peu proccup des profits faire,

mais avant tout soucieux de l'honneur *. C'est sous


cet aspect national, sous ces traits athniens, pour ainsi
dire, qu'il prsentera le plus souvent les prceptes de

la morale universelle. Nous saisissons ici ToriginaUt

de son gnie. Chez lui, le sens pratique et l'imagination

sont dans un troit accord. Sa pense fuit l'abstraction.


Il conoit comme la foule , alors mme qu'il pense en
philosophe. 11 devine ses instincts, il profite de tous ses

sentiments, il lui parle le langage qu'elle entend et qui

est capable de la toucher. 11 faut l'imagination du


peuple un objet sensible, auquel il puisse attacher ses

penses et ses sentiments. Les ides abstraites lui

*
Uph Aenriv-^v , 460 : Tb pv tovuv t ttXjw ^Oo, w avSpe

jvatoi, y.o en X/wv nol'kv , /.at y wv emov, Sot rt av TOtorov ,

x^sye y.v. )(^py)(TT6v , o rb lixrirskuTXTOV Tzpo pyptov (Txotov. >i

r xae tav irpi^a-i.


57
chappent ou Tblouissent. Il ne les comprend pas et

les laisse passer, ou bien, croyant les comprendre, il

s'enivre de mots vides et sonores ,


qui ne donnent
aucune notion prcise son esprit. L'idal que Dmos-
thne lui prsentera sans cesse sera merveilleusement
appropri cette faiblesse naturelle. Au lieu de pr-
ceptes abstraits, c'est un type connu, familier , compa-
rable aux personnages lgendaires de la tragdie , en
ce qu'tant, comme eux, tout anim de sentiments vrais,
il est pourtant au-dessus de la ralit commune. L'ima-
gination de l'orateur, aide de sa raison, emprunte
l'histoire nationale, des faits sans cesse redits et clbrs,
l'observation quotidienne certaines qualits morales
que chaque Athnien porte en lui-mme; et de ces l-
ments divers, choisis, purs, embellis ou fortifis, il

compose un tout, qui n'est plus l'image de tel ou tel

individu, mais celle d'Athnes elle-mme ,


plus grande,

il est vrai, plus gnreuse ,


plus digne d'admiration
qu'elle ne le fut jamais dans la ralit, mais assez ressem-
blante pour qu'elle se reconnaisse elle-mme sans
hsiter. L'histoire se transfigure pour satisfaire une
morale leve. De l rsulte une conception, dont l'ex-

trieur, pour ainsi dire , est national , tandis que les


ides qu'elle enferme sont universelles. Elle est tout
la fois populaire et philosophique ; toute vivante au
dehors, toute pleine de vrit abstraite au dedans ; uvre
admirable en ce qu'elle parle tous le langage qu'ils

peuvent comprendre, sans rien sacrifier de ce qui est le

bien et le trsor des intelligences cultives. Essayons


d'analyser ce type vivant , et voyons ,
pour le mieux
58
connatre, ce qu'il doit l'observation , ce qu'il doit
l'lan d'un grand cur vers le bien.

Il est intressant de remarquer quelle priode de


l'histoire d'Athnes Dmosthne emprunte surtout les
traits de son idal. S agit-il de raisonner avec rigueur,
c'est aux vnements contemporains qu'il demande des
leons. 11 montre ce qu'Athnes a fait quand elle a
dploy ses qualits naturelles *
. Mais la grande inspi-
ration d'loquence qui enlve la foule ne lui vient pas
de l. C'est au temps des guerres mdiques que la vertu

d'Athnes s'est rvle tout entire ; c'est l que D-


mosthne aime la contempler. Son imagination le

transporte volontiers vers cette glorieuse priode. 11 n'a

pas redouter, en la clbrant , la banalit d'un loge

us ; car il n'y cherche pas , comme d'autres ,


quelques
noms retentissants, ni une vaine satisfaction d'orgueil
national. Il devine , derrire ces grands souvenirs de
Marathon et de Salamine , les vertus modestes qui ont
prpar la victoire. Ce que les autres ngligent est pour
lui l'essentiel. L'esprit de dvouement, la vie simple et
fire, le noble sentiment d'galit des contemporains de
Miltiade, d'Aristide et de Thmistocle, voil ce qui le
frappe principalement. Il semble qu'il ait vcu avec cette
rude gnration des combattants de Marathon, qu'Aristo-
phane aimait peindre, et qu'il admirait si profondment,
tout en souriant de leurs travers. Il les connat intime-
ment, il pense et il sent comme eux. Ce n'est pas dire

qu'il n'agrandisse leur caractre. A la distance do il

* Ire Philip. , au dbut. Voir aussi le passage du discours


sur les Mgalopolitains cit plus loin.
59
les considre , les dfauts s'effacent , tout ce qui est

petit ou ridicule disparat ;


il ne reste de l'ancienne
Athnes que sa grandeur. Ce que Dmostline aime
faire revivre, ce sont les qualits fortes et simples, qui

ont constitu la dmocratie, et qui de plus en plus vont


se corrompant et saffaiblissant dans l'Athnes du
quatrime sicle. A vrai dire, il n'invente rien quand il

compose des vertus d'autrefois l'idal de son temps. Il

observe, comme il sait le faire , comme Thucydide l'a

fait avant lui, cherchant les causes des grandes actions


dans des dispositions profondes, devinant les sentiments
nobles et gnreux sous les apparences de la modestie,
comprenant, par une heureuse sympathie, la nature de
ces hommes , si diffrents de ceux qu'ils voient autour"
de lui ; mais, tout en observant, il idalise , en ne pre-
nant dans Thistoire que des exemples d'une incontestable
beaut morale , et en les faisant valoir avec une admi-
ration la fois si passionne et si rflchie ,
qu'elle

imprime au cur comme l'esprit un mouvement salu-


taire vers le bien.

Dans cet idal athnien, que Dmosthne se plat


dpeindre, il faut noter tout d'abord les qualits instinc-
tives, qui tiennent plus de la nature que de la rflexion.
Le peuple athnien est ,
pour Dmosthne , le peuple
bien n par excellence. Il a tout naturellement, sans
effort , certaines vertus, la conservation desquelles
son honneur est attach. Le sentiment de la grandeur,
l'humanit lui ont t donns comme par privilge.

Une rpugnance instinctive l'loign de tout ce qui


est bas et mesquin. La lchet , l'avarice , le calcul
60
sordide des intrts, tout ce qui trahit la petitesse
de Tme ( tw -w? 9<7w v.ct.vJ.a.M ) lui est souveraine-

ment odieux. Il a besoin, pour respirer librement, de


vivre, pour ainsi dire, dans une atmostphre de senti-
ments gnreux. De l une confusion naturelle de sa
part entre le bien et le beau. L'amour de la gloire
(yt^oTipa) est la premire vertu d'Athnes. Elle est
prise de cette forme brillante du bien. Elle craint
avant tout le mpris et les vices qui rendent un peuple
mprisable. Sans doute. Athniens, dit Dmosthne,
tout ce qui nous exposerait la honte , sans distinc-
tion, doit tre vit ; mais un vice surtout ,
plus que
tous les autres ;
pourquoi? parce quil rvle toujours
la bassesse de lame. Ce vice, c'est l'envie ^ Pour la

mme raison, le caractre national, selon l'orateur, r-

pugne profondment l'avarice. A deux reprises, dans


deux plaidoyers diffrents {contre Androtion^ 355; contre
Timocrafe, 352), il s'emporte contre le citoyen indigne
qui a fait fondre de glorieuses couronnes d'or dcernes
Athnes par la reconnaissance des allis pour les

remplacer par des vases, qui n'attestent que la richesse


publique : Androtion vous a ravi les monuments
de votre gloire ; il les a remplacs par des tmoi-

gnages d'opulence , tmoignages mesquins , indignes


de vous. Et il n'a pas vu que jamais le peuple na
fait le moindre effort pour s'enrichir , mais qu' la

poursuite de la gloire il s'est montr plus ardent


qu'en aucune autre entreprise. Pour vous en mieux
'
Hpo Asn-ivYtv , 499 ; Ott Travrraffi ijpffw v-v-Ac rjYi^z'iv

tffTdv Ovo.
61

convaincre, songez ces trsors qui faisaient d'Ath-


ns autrefois la plus riche des cits grecques. Elle a
tout dpens, dans l'intrt de son honneur , et tou-

jours prt contribuer volontairement , le peuple ne


s'est jamais soustrait un pril, quand sa gloire tait

y> en jeu. De l ces richesses immortelles qu'il a sau-

ves de ses dsastres, je veux dire la mmoire de ses

actions, et la beaut des monuments qui en consa-


crent le souvenir, les Propyles, le Parthnon , les

portiques , les chantiers , et non deux chtives am-


phores, ni trois ou quatre misrables vases d or ,
que
tu peux faire refondre , Androtion ,
quand il te

plaira *. Au mme sentiment se rattache encore ce


passage du discours contre Leptine : Vous avez souci

de ne pas perdre vos ressources ; ce n'est pas assez.


Ce qu'il faut surtout se garder de perdre, c'est cette
bonne renomme, dont vous tes plus jaloux que de

vos richesses , vous comme vos anctres . Faut-il le


prouver? Aprs avoir amass des sommes consid-
rbles , ils les dpensrent pour obir l'honneur.
Quand il s'agissait de leur gloire , ils ne reculaient
jamais devant aucun danger, et aux sacrifices publics

ils n'ont cess d'ajouter les sacrifices personnels. Or


la loi de Leptine dtruit cette ancienne rputation,

elle inflige la ville un opprobre indigne de vos pres,


indigne de vous-mmes. Vous allez mriter qu'on
vous reproche les trois vices les plus honteux , la

jalousie, la perfidie, l'ingratitude '.

* KaTTifA0x./5T.,p. 757.
' rijs Aeir-tvnv, p. 459
62

Le sentiment de l'honneur est le principal motif

qui pousse la volont vers le bien, dans la morale de


Dmosthne. Nous reviendrons ailleurs sur Ttude

et lapprciation de ce motif *. 11 nous suffit en ce


moment d'numrer les vertus instinctives qui naissent

de ce sentiment. Athnes, par honneur, est au-dessus


de Tenvie et de l'avarice. Par honneur aussi , elle doit

rester scrupuleusement fidle sa parole. Tout le plai-

doyer contre Leptine n est que le dveloppement de


cette pense. Au fond cette vertu se rattache troite-
ment celles que je viens de signaler. On ne manque
gure sa parole que pour des motifs bas. Ces motifs,
Dmosthne les indique dans le dernier passage cit.

C'est par instinct de grandeur qu'Athnes doit tre


loyale ; c'est pour garder pure et intacte cette renom-
me morale qui la met au-dessus des autres Etats de
la Grce : Quoi ! Athniens, vous avez une loi qui

dfend la fraude dans les marchs, o elle ne saurait

pourtant tre nuisible ltat, et ce ne serait pas une

honte si cette mme Athnes, qui a fait cette loi pour


les particuhers, ne lapphquait pas sa politique et

si elle trompait ceux qui lui ont rendu quelque

service ^

Ainsi, plus le caractre de la ville se dessine dans

les paroles de Dmosthne, plus nous la voyons jalouse


de sa rputation. Ne nous tonnons pas de Tinlluence
que ce sentiment d'honneur prendra sur l'instinct natu-

*
Voir liv. III, chap. 1.
* Upo AETTTtv/jv, p. 459.
,

63
rel d'humanit, qui est dans l'me d'Athnes. L'orateur
veut faire de cet instinct comme un des traits distinctifs
de r Athnien, pour le rendre plus prcieux l'amour-
propre national. Athnes n'est pas seulement douce
humaine et juste, mais elle est fire de l'tre, et mprise,

comme barbares, ceux qui ne sentent pas le prix de ces


qualits : Les Thbains , dit Dmosthne , sont plus
fiers de leur caractre farouche et mchant, que vous
vous-mmes de votre humanit et de votre
ne l'tes
attachement la justice ^ Ne saisissons-nous pas
ici bien vivement cette troite alliance, signale plus

haut, entre la morale universelle et la morale nationale?


La justice est une des vertus essentielles que Socrate et

Platon ont dfinies ; mais ici ,


par une utile transfor-
mation , elle est devenue en mme temps un des traits
de cette conception idale dans laquelle Dmosthne
reprsente sa patrie. Faire aimer aux Athniens les
hautes qualits qu'il aime lui-mme en les sduisant par
l'amour-propre , leur persuader qu'ils sont naturelle-

ment loyaux gnreux ,


et dsintresss ,
pour entre-
tenir et dvelopper en eux les bons instincts hrdi-
taires , tel est, dans ces premires annes de vie pu-
blique , l'office qu'il remplit spontanment. SU n a pas
encore , dans l'exhortation morale , un rle qui lui soit

propre, s'il ne fait gure que louer, avec un accent


personnel , ce que l'opinion publique louait autour de
lui, ses sentiments ont nanmoins leur originalit. Elle

* Tlph AeTzrivYjv , 490 : Mov yjSaot (ppo-jovaiv en iiOTriTt xai

itovYipiu , >5 jize; m yAavOpwTrt'a y.a. tw t Ucita, jS&'/so-Gai.


64
rsulte de la grande ide qu'il a de sa patrie , laquelle
il rapporte tout. Le caractre d'Athnes est pour lui
Tobjet d'une sollicitude toute patriotique. 11 en dfend
l'intgrit avec une vigilance jalouse, comme un trsor
dont il est fier. Le discours contre Leptine reprsente
admirablement cet tat d'esprit. En ce sens, il est

comme le rsum des sentiments moraux de Dmos-


thne antrieurement aux Philippiques. Avant mme
d'avoir mis au jour cet ensemble de conseils qui sera sa
vritable cration, il est dj le plus moraliste des
orateurs, parce qu'au lieu de chercher des prceptes de
conduite dans des sentences gnrales qui n'appartien-
nent personne , il les demande l'tude attentive du
caractre national.
A cette haute ide du caractre d'Athnes se rattache
naturellement le rle pohtique que Dmosthne. lui

prte. J'ai indiqu prcdemment les origines de cette

politique protectrice, si gnreuse et si fire. Voici la


dfinition mme qu'en donne l'orateur dans le discours
pour les Mgalopolitains : Je m'tonne d'entendre
dire qu'en s'alliant aux Arcadiens , Athnes sem-
blera faire preuve d'inconstance et montrer qu'on ne
peut se fier ses engagements. Mon sentiment est
tout contraire, Athniens. Car personne, je pense, ne
niera que Lacdmone ,
peu de temps auparavant
Thbes , et dernirement l'Eube, n'aient t sauves,
puis reues comme allies par notre rpublique tou-
jours attache au mme principe. Et ce principe quel ,

est-il 1 de protger les opprims ( x to (Jixoyfzvou

ffwetv ) . Cela tant , ce n'est pas nous qui serons in-


,

65
constants, ce sont ceux qui ne veulent pas respecter la
justice. On verra les circonstances changer sans cesse
au gr des ambitions, mais Athnes jamais \ Cest
bien toujours Tancienne tradition des potes drama-
tiques , exprime ici avec une remarquable nettet , et

de plus toute pntre de la morale contemporaine. Il

n est plus question pour Athnes d'une sorte de rle


religieux que les dieux lui ont assign. 11 s'agit pour
elle de conserver, dans son caractre, cette galit, qui
est la marque de la sagesse.

Son devoir est de dvelopper ses instincts, et de rester

ensuite inbranlable dans la conduite qu'elle s'est trace


elle-mme. C'est cette fermet, en effet, qui distingue
proprement ce qui est vertu, de ce qui nest encore
qu'instinct. Dmosthne Tentend ainsi, et il ne souffre
pas que sa patrie renonce ses principes de conduite
mme pour se venger d'un ennemi. Athnes est la pro-

tectrice des faibles, le rempart del libert grecque.


C'est sa nature , ce sont ses meilleures qualits qui le
veulent ainsi. Rien ne peut l'autoriser sortir de ce
rle. Il est clair. Athniens, que les conditions ne
sont pas les mmes pour vous et pour les autres Grecs,
quand il s'agit d'adopter un parti l'gard du grand
roi. La plupart d'entre eux, ce me semble, admet-
tent qu'ils peuvent mnager leurs intrts particuliers

en ngligeant le reste de la Grce. Mais vous, mme


offenss , vous tenez pour honteux de vous venger
des coupables en hvrant aux barbares quelques-uns

*
'Yrr. M7a),07T&A., p. 205.
6G
d'entre eux '. Remarquable sentiment chez un
peuple ,
qui , loin de condamner la vengeance , la con-

sidrait souvent comme un devoir, toujours comme


l'excuse lgitime de la violence. Telle est la force que
prtait ds-lors la morale de Dmosthne Ttroite
association d\m sentiment idal et d'une apprciation
juste du caractre de ses concitoyens.
Cet idal des moeurs d'Athnes se complte naturel-
lement , dans la pense de Dmosthne ,
par l'ide qu'il

se fait de ses lois. Dans les loges qu'il donne la lgis-


lation de sa patrie , il rvle son propre caractre et les
prfrences de son esprit. Ce n'est plus ici , comme
prcdemment , une sympathie vive et spontane qui
inspire l'orateur. Il loue avec rflexion des lois qui sont
elles-mmes , au plus haut degr , une uvre de r-

flexion. Ces lois sont pour lui l'expression vivante et

permanente du caractre national, mais en mme temps


par certains traits elles rvlent la prvoyance parti-
culire de leurs auteurs , de ces sages , tels que Selon
et Dracon, dont il se plat interprter la pense. Cette

haute raison dont elles sont pleines , cette sagesse qui

sait s'accommoder aux faiblesses du peuple et qui les

prvoit , cette fermet , mle de douceur , toutes ces


qualits frappent vivement son imagination. En voyant
avec quelle complaisance il discute les textes de lois ,

avec quelle pntration il les interprte , comment sur-


tout il en comprend pleinement l'esprit , on ne saurait
douter que l'tude de la lgislation nationale n'ait t

'
neplS'JU.uOo. , 179.
,

67
une de celles auxquelles son gnie sadonna avec le

plus de force et de persvrance *. Pour lui, ce ne sont


pas quelques textes isols qu'il s agit de discuter subti-
lement , c'est l'ancienne Athnes qu'il sent revivre dans
ces vieilles formules. Ces lois sont pleines de vie. Elles
parlent qui sait les interroger. Elles racontent ce que
les anctres ont pens , elles rendent tmoignage de
leur prudence. On se souvient , en lisant Dmosthne ,

du sentiment que Socrate manifestait ce sujet dans le

Criton. A peine citerais-je un seul de ses premiers

plaidoyers politiques, o la discussion des lois ne tienne


une grande place, et partout avec le mme caractre.
L'orateur aime les lois de son pays ,
parce qu'elles

expriment avec autorit, interprtes par son loquence,


ses propres ides , sa morale personnelle.
11 a lou , dans les murs d'Athnes , la douceur,

l'humanit ( (ptXavepwiiia). Il applique aux lois le mme


loge. C'est l pour lui une des vertus essentielles de

son pays et de son temps ; c'est une preuve, pour


nous , de l'ide leve qu'il se fait de l'homme. Les
exemples de ce sentiment abondent dans les discours

dont nous nous occupons. Je ne fais que rappeler toute


la premire partie du plaidoyer contre Aristocrate
d'autant plus curieux pour nous qu'il y est question des
lois de Dracon sur le meurtre, et qu'il y a quelque
intrt voir l'orateur les vanter comme pleines d'hu-
manit et de respect pour les droits de l'accus. Notons

* Voir, ce sujet le second article de M. Georges Perrot


,

sur Dmosthne , Revue des deux mondes, 15 Nov. 1872.


,

68
encore ce passage du discours contre Timocrate * , o
Dmosthne admet , comme une vrit tablie, que la
douceur des lois est de l'essence de la dmocratie ; et

cela , dans un discours o il a besoin de rclamer d elles


non pas de la douceur, mais au contraire une rigoureuse
svrit. Tant il est vrai que pour lui Tide morale est
au-dessus des hasards de la cause. Enfin, on sait

quelle place ce sentiment occupe dans le discours contre


Midias , et les expressions de Dmosthne y sont trop
fortes et trop belles, pour que je me dispense de les
citer : Vous l'avez entendue , Athniens , cette loi

si humaine '^, qui ne veut* pas que l'esclave mme


puisse tre outrag. Rpondez-moi donc, au nom des
dieux : si quelqu'un portait cette loi chez les peu-
pies barbares, d'o l'on tire des esclaves pour les
vendre en Grce , s'il vous louait devant eux , s'il

s'tendait sur les mrites de la rpublique, en leur


disant :
Il y a des Grecs , si doux , si humains
que, malgr toutes vos violences leur gard, malgr
la haine instinctive qu'ils ont contre vous de pre en fils,

ils respectent ceux-mmes qu'ils ont achets comme


esclaves ,
et, loin de souffrir qu'ils soient outrags
ils ont tabli en commun cette loi pour les protger;

plus d'une fois ceux qui l'ont enfreinte ont t punis


de mort; si, dis-je, les barbares entendaient et

comprenaient ce langage ,
pensez-vous qu'ils ne vous
prendraient pas tous la fois ,
par une dcision

* Kar Ti(xoy.pckTO\n; , 722.


,

commune pour ,
leurs htes et leurs protecteurs * ?

Les lois d'Athnes expriment donc fidlement pour


Dmosthne ce trait du caractre national, l'humanit.
A cette qualit , elles en joignent d'autres ,
plus
profondes. Pleines de raison, elles n'ont d'autre garantie
de leur puret que la raison populaire. Aussi ont-elles
pris de sages prcautions pour la dfendre des surprises.
Elles sont pntres de ce noble respect de l'intelligence,
qui compte sur la rflexion , et ne se dfie que des opi-
nions lgres. On peut voir, dans la premire partie du
plaidoyer contre Timocrate , comment Dmosihne
numrant les formalits tablies par les anctres pour
changer les lois, insiste sur cette ide, il remarque avec
quel soin les lgislateurs ont voulu prserver le peuple
des dangers de l'irrflexion. Sa pense n'est pas dou-
teuse. Lui aussi, il estime trop la raison populaire pour
ne pas souhaiter qu'on la mette en garde contre les

entranements tmraires de la passion. On reconnat


ce sentiment l'orateur qui , dans la proraison de son
discours contre Leptine, fait un si noble appel au juge-
ment sain et rflchi de ses auditeurs : Toutes ces
considrations demandent tre examines avec
soin. Rflchissez-y srieusement, de peur qu'on ne
vous impose un faux jugement. Que de fois, au lieu
de vous convaincre par la raison qu'une proposition
tait juste, vous avez t entrans par les cris, par
la violence, par l'impudence des orateurs. Gardez-
vous aujourd'hui de ce danger, etc. ^

'
Kar Meid^tou, 529.
' Ur/o: As7rrtv//V , 508.
70

Nous aurons plusieurs fois remarquer chez Dmos-


thne cette estime de la raison ,
qui est un des traits

de sa morale. Nous l'observons ici au dbut de sa vie


publique. Cette disposition explique un autre genre

d'loges qu'il donne aux lois de son pays. Il les a loues


de leur humanit et de leur indulgence ; il les loue
aussi de leur svrit prvoyante ,
qui est la meilleure

sauvegarde de la justice et par consquent de la raison.


C'est ainsi qu'il approuve la loi qui interdit au condamn
de supplier le peuple ou le snat. Celui qui l'a

institue , Athniens , connaissait votre humanit ,

votre douceur. 11 avait remarqu qu'en suivant ce

penchant , vous vous tiez souvent fait du tort dans


des affaires graves. Voulant donc supprimer tout
ce qui aurait pu donner naissance - un mal public,

il a pens qu'un homme reconnu coupable selon les


formes lgales, aprs jugement, et devant un tri-

bunal, ne devait plus pouvoir profiter de votre bont


pour vous supplier, en talant son malheur comme l'ex-

cuse et la raison de ses prires *


. Bien loin qu'il y ait

contradiction , selon moi , entre ce sentiment et ceux


que j'ai nots plus haut, il me semble qu'ils s'accordent

admirablement l'un avec l'autre. Dmosthne aime et

vante la piti raisonnable, qui n'est au fond que la jus

ticedu cur, plus dhcate et meilleure quelquefois que


celle de la raison. Il rprouve la piti irrflchie, qui

n'est que faiblesse, et qui dtruit la justice, sous

prtexte d'humanit. Il veut que la loi soit indulgente ,

'
Kax Tt|viozpTOus , 716.
,

71

mais il ne veut pas que Tindulgence supprime la loi.

Socrate, avant lui , avait eu au mme degr ce respect


intelligent de la lgalit, bien diffrent de la superstition.
Respecter la loi ,
parce qu'elle est crite , est un senti-

ment peut-tre salutaire, mais assurment troit. Socrate


et Dmosthne la respectaient comme Texpression d'une
sagesse antique, imparfaite sans doute, mais suprieure
cependant tout ce qu'ils connaissaient d'analogue dans
d'autres cits. La raison a sa part dans cette vnration
aussi bien que la pit filiale. Rien de plus satisfaisant

pour l'esprit que cette dfinition de la loi pnale et des


limites assignes son indulgence : Une bonne
loi n'accordera pas de facilits aux coupables. S'il est

conforme l'esprit dmocratique que les lois soient

douces, demandez- vous envers qui elles doivent l'tre.

Tout esprit sens rpondra :


Pour les accuss, non
pour les coupables convaincus. Parmi les premiers ,

sait-on s'il n'en est pas qui aient t calomnis ? Mais


les autres, ils n'ont plus le droit de se dire innocents *
.
C'est, comme on le voit, l'explication mme de cet appa-
rent dsaccord que nous signalions dans les ides de
Dmosthne. La justice et l'humanit ont chacune leurs
droits; ni Tune ni l'autre ne doit tre sacrifie.

Ces jugements du grand orateur sur les moeurs et


les lois de sa patrie nous conduisent aux opinions qu'il

exprime relativement la dmocratie. Qu'on ne soit

pas surpris de rencontrer ici , propos de morale


quelques ides qui semblent tenir plutt la politique.

'
Kar Ttfxox.px-ou , 722.
72
Pour Dmostline, la dmocratie est une institution
morale, dans l'acception la plus rigoureuse du mot,
puisqu'elle intresse la vie prive tout aussi bien que la

vie publique , et l'homme non moins que le citoyen.

D'ailleurs cette faon d'envisager les choses tait aussi

celle de Platon, bien que son jugement sur la valeur


de cette institution ft absolument oppos celui de
Dmosthne. On sait que, dans la Rpublique^ la d-
mocratie est la fois considre comme une forme du
gouvernement politique et comme un tat moral de l'in-

dividu; et ce n'est pas l une simple comparaison :

dans la pense du philosophe , les institutions dmo-


cratiques sont troitement lies l'tat de l'me ,

qu'il appelle dmocratique , et qu'il condamne fort

durement.
Dmosthne, au contraire, a rejet absolument sur
ce point Tinfluence socratique. Il procde de Pricls
et de Thucydide. Il est curieux pour nous de recueillir
ces opinions d'un homme qui ne j uge pas les institutions

de son pays en observateur indiffrent , mais qui , ml


la vie politique, en voit chaque jour et en ressent lui-

mme les effets. Il est intressant de voir cet esprit , si

loign des chimres, constater les bienfaits dont sa patrie


est redevable ses institutions libres , et plus intres-

sant encore de deviner quelquefois le reproche sous l'loge


et de dcouvrir, dans certaines paroles flatteuses de
l'orateur, plutt un conseil qu'une louange donne sans
rserve.
Je tiens d'abord prvenir une objection. On peut
se demander si Dmosthne , faisant devant le peuple
,

73
athnien l'loge de la dmocratie , tait bien libre de
dire franchement sa pense. N'tait-ce pas une ncessit

pour lui de louer la forme de gouvernement qui plaisait

la multitude , et de tels loges ne servaient-ils pas


faire passer certains reproches ,
qui , sans cette pr-
caution, auraient risqu d'irriter un peuple susceptible?
Rien ne pourrait mieux rfuter cette opinion que les

loges mmes dont il s'agit. Un orateur qui loue une


forme de gouvernement par ncessit ou par conve-
nance , le fait en termes vagues ,
propres satisfaire
ses auditeurs, sans engager srieusement sa propre
pense. Mais les loges de Dmosthne ont un carac-
tre bien diffrent. Aucune de ses ides ne porte plus
la trace de la mditation que celles qui se rapportent
la dmocratie. Il est ais de voir qu'il est nourri des

rflexions de Thucydide ce sujet ; en mme temps


on sent l'accent personnel, l'originalit des vues,
qu'il s'est appropri ces ides ,
qu'il les a dveloppes
et prcises par l'exprience. Il a ses opinions particu-
lires sur les conditions de la dmocratie, sur ses difficul-
ts, sur les avantages qu elle procure un peuple intelli-

gent. L'tudier est pour lui une affaire de chaque jour.


Tout vnement nouveau lui apporte quelque nouvelle
remarque. Une exprience aussi vaste que varie donne
sa parole une autorit convaincante. D'ailleurs l'loge
de la dmocratie ne s'offre jamais, dans ses discours,
comme un morceau d'loquence brillante et populaire
destin flatter la multitude. Loin de l, quand il

loue les i-nstitutions d'Athnes, c'est plutt pour dduire


de ses loges une conclusion morale, pour rappeler aux
,

74
Athniens des devoirs que la nature mme de ces insti-

tutions impose la rpublique et aux particuliers. Les


observations qu'il fait sur une forme de gouvernement
aime du peuple , sont souvent les meilleurs arguments
qu'il puisse mettre au service de la morale. Pour lui

je le rpte, la dmocratie est une institution utile aux


murs.
Les bienfaits qu'il attribue cette forme de gouver-
nement s'expliquent par l'ide qu'il s'en fait. A ses
yeux, la dmocratie est le rgne des lois; elle est

oppose loligarchie ,
qui est le rgne du caprice '. Je
ne prtendrai pas assurment que cette distinction soit

rigoureusement exacte. Il est vident qu' bien des


gards la dmocratie, dont il parle, est fort suprieure

celle qu'il a sous les yeux. Une telle dfinition n'aurait


pu tre accepte d'un Aristote, tudiant, par une m-
thode svre et scientifique, la nature et les avantages
respectifs de chaque gouvernement. Mais elle rpond
fort bien aux besoins de l'orateur, qui doit s'en autoriser

pour dfendre les lois tablies contre les caprices de la


foule. D'ailleurs, si elle est idale, ce n'est pas dire

qu'elle soit tout arbitraire et ne procde nullement de


la ralit. En fait , la loi tait assurment entoure de
plus de garanties dans la dmocratie athnienne ,
que
dans la plupart des oligarchies violentes dont la Grce
avait eu sous les yeux le triste spectacle la fin du
cinquime sicle. L'observation de lorateur tait juste

(1) Voir notamment ce sujet le passage du discours contre


Timoorate ,
que je cite plus loin , p. 78.
75
et solide au fond, bien qu'il ait pu, son insu , la plier

quelque peu aux exigences des circonstances.


De cette premire ide , rsultent ncessairement les
conditions d'existence ,
que lorateur assigne la dmo-
cratie. Si la dmocratie est le gouvernement des lois,

le premier devoir qu elle impose aux citoyens est de les

respecter. Tous les biens dont jouit la ville, dit D-


mosthne, au dbut de son discours contre Timocrate,
et surtout ce privilge qu elle a d'tre libre et gouverne
dmocratiquement , d'o proviennent-ils , sinon des
lois"? Sur ce point nul ne me contredira *. On sait

que ce n'est pas l une parole prononce au hasard.


J'ai dit prcdemment quel tait le respect de Dmos-
thne pour les lois; on dcouvre ici une raison nouvelle
de cet attachement. D'ailleurs, demander le respect des
lois dans une dmocratie , ce n'est pas videmment r-
duire les citoyens un silence admiratif Rien n'est plus .

loin de la pense de l'orateur. C'est les inviter se


dfier du caprice, de la passion, de la lgret d'esprit,

n'lever contre les lois que des objections srieuses ,

s'clairer par une discussion raisonnable; enfin, et


surtout, c'est fltrir hautement la violence, qui hait les

lois au mme titre que la raison.

Du mme idal dmocratique, Dmosthne dduit


encore d'autres prceptes. Selon lui, la dmocratie ne
peut subsister, si Timpuret des murs n'y est rprime,
lorsqu'elle devient scandaleuse. Il est assurment digne
d'intrt de voir le grand orateur noter , avec tant de

' KscTa Ti[io/.pxTOu , 701.


76
pntration, ces rapports dlicats, par lesquels l'honn-
tet publique dpend effectivement d'une certaine chas-
tet de la conscience prive. Un peuple, corrompu dans
ses habitudes quotidiennes , ne sait plus respecter les
lois , ni par consquent se gouverner lui-mme. La
dmocratie a besoin de vertu , non pas seulement au
sens que Montesquieu donnait ce mot, mais de vertu
domestique et intime, d'honntet de cur et d'imagi-
nation. Quand la discipline intrieure de la raison sur
les passions drgles vient disparatre dans la vie
prive, c'en est fait de cette modration, de cette dignit

dans la vie publique , sans lesquelles il n'y a pas de


libert vritable. Voil pourquoi Dmosthne dfend si

nergiquement la loi de Solon, qui interdisait aux ci-

toyens, connus pour linfamie de leurs murs, de parler


la tribune : C'est dans votre intrt, dans l'int-
rt de la constitution, qu'il leur a dfendu de parler.
11 savait , Athniens , il savait fort bien que le gou-

vernement le plus odieux des hommes qui ont mal


vcu, est celui o tout le monde a le droit de publier
leurs infamies. Ce gouvernement, vous le connaissez :

c'est la dmocratie. Selon lui, il y avait danger pour


l'Etat, si jamais un grand nombre d'hommes se ren-
contraient la fois ,
parleurs habiles et audacieux ,

tout pleins des souillures d'une vie dshonnte. Par


eux, le peuple pouvait tre entran ;
par eux, la d-
mocratie devait tre attaque; car dans une ohgarchie,
du moins, on peut vivre plus mal encore qu'Androtion,
le pouvoir sachant imposer le silence sur ces sortes de

choses ; mais, sous le gouvernement populaire, leur


77
but ne pouvait tre que de dpraver le plus possible
les citoyens ,
pour les rendre semblables eux-
mmes ^ C'est dclarer formellement que l'impuret
de la vie prive est une cause de ruine pour les tats,

dont les citoyens se gouvernent eux-mmes. Platon


pensait de mme quand il montrait, dans sa, Rpublique,
comment le drglement gnral des passions perd la
dmocratie ^. L'orateur, comme le philosophe, sentait
que l'tat moral de l'individu importe au plus haut
degr la stabilit des institutions, et que l'quihbre
ne saurait tre dans l'Etat , s'il n'est pas dans l'me de
chaque particulier. Mais l'un croyait cet quilibre im-
possible dans la dmocratie ; l'autre , clair par une
exprience plus pratique , se refusait accepter cette
condamnation absolue d'un gouvernement dj prouv
par Athnes dans les dangers et dans la paix.
Outre le respect des lois et le respect de soi-mme,
la morale politique de Dmosthne demande aussi
chacun l'activit et le dvouement au bien commun.
Il faudrait insister sur ce devoir, s'il ne devait tenir une
place si considrable dans les Philippiques. 11 me suffit

ici de rappeler la proraison du discours contre Midias,


o l'orateur fait si bien comprendre aux juges comment
ils se doivent la dfense des lois, et quelle est leur
part individuelle dans l'oeuvre commune de la rpression
lgale.

Si d'ailleurs Dmosthne exige beaucoup d'un peuple

* Kar AvJpOTiwvo , 602.


* Rpubl, liv. VIII.
qui se gouverne lui-mme , c'est qu'il a vraiment une
haute ide de cet tat de libert. Platon n'en voyait
gure que les inconvnients. Dmosthne, comme Thu-
cydide, sut en reconnatre aussi les avantages moraux.
Il comprit bien vite ce que l'absence de contrainte
donne la vie quotidienne d'aisance , d'agrment, et
par consquent de dignit. Thucydide avait parl dj
de la douceur des relations entre Athniens , de la li-

bert accorde chacun dans sa vie prive ^ Dmos-


thne, son tour, aime rappeler comment les lois de
son pays assurent chacun la scurit, que les caprices
de l'ohgarchie ne permettent personne de goter :

Examinez en vous-mmes quelle diffrence il y a entre


les usages d'une oligarchie et les ntres , et pourquoi
le dsir d'tre gouvern par les lois passe pour une
marque de sagesse , de libert , d'honntet , tandis
qu'un peuple , soumis une oligarchie , est rput

lche et esclave. Vous en voyez la raison; elle est


vidente : c'est que dans une oligarchie , chacun est

matre de rompre les engagements qui ont t pris


et d'tablir pour l'avenir tout ce que le caprice lui
suggre, tandis que les lois dterminent, propos des
circonstances futures , ce qui doit se faire , et ne sont
institues qu'aprs avoir t reconnues utiles ceux
qui s'y soumettent ^. Protg contre la violence,
l'homme libre a le sentiment de ses droits, qui l'lve

ses propres yeux. Ce n'est pas un des moindres bien-


faits du gouvernement populaire. On a quelquefois
Thucyd. ,11, 37.
* Kcf.rcf. TtfAOxpaT,, 724.
79
reproch lantiquit cV avoir trop mconnu et sacrifi

les droits de l'individu. Le reproche est juste en gnral.


N'oublions pas cependant comment Dmosthne , ins-
pir par la fiert naturelle de son caractre, s'est rendu
parfois l'interprte de la dignit individuelle. Combien
est vif cet instinct d'honneur , dans le passage du dis-
cours contre Leptine , o il compare les rcompenses,
dcernes par des dmocraties , celles que prodigue
la faveur des rois ou des chefs d'oligarchie ! Ah !

sans doute , si l'on ne voit dans les rcompenses que


leur valeur vnale, ce senties monarques et les chefs

d'oligarchie qui peuvent le mieux rcompenser. Un


caprice de leur part suffit ; on est riche ds qu'ils le

veulent. Mais s'il s'agit d'honneur, de possession


assure, vous avouerez qu'alors l'avantage est aux
rcompenses dcernes par les peuples. Car tre
rcompens sans s'avilir par la flatterie , et ne devoir
la faveur, dont on est l'objet, qu' l'estime de ses
gaux, c'est assurment une noble chose. La libre

admiration de nos concitoyens est bien au-dessus de


toutes les largesses d'un matre. Auprs des tyrans,
on craint la disgrce future plus encore qu'on ne
jouit de la faveur prsente. Chez vous au contraire
on possde tranquillement ce qu'on a une fois reu
comme rcompense *. Voil bien, dans toute sa
beaut morale, l'expression de ce respect de soi-mme,
qui est le propre de l'homme libre , et qui est pour lui

un honneur , en mme temps qu'une obligation. Mais

' Uco; ATTTtVyV, -461.


,

8U
indpendamment de ce sentiment gnral, il a des droits
positifs qui constituent sa libert individuelle. La violer,
c'est l'atteindre dans ce qui fait sa force et sa consid-
ration , c'est l'humilier et lamoindrir , c'est le rduire
au rang de l'esclave ,
qui , n'ayant pas de droits , n'a
plus de fiert ni d'nergie morale. Le premier de ces
droits, c'est l'inviolabilit de son domicile et de sa per-
sonne. Dans les deux plaidoyers contre Androtion et

Timocrate , Dmosthne eut l'occasion de venger ces


droits outrags. Androtion et Timocrate, chargs de
recouvrer des contributions , avaient us de violence
envers plusieurs citoyens. A deux reprises, Dmosthne
les accable de cette invective loquente :
Non
Athniens, le profit des cinq talents, qu' Androtion et

Timocrate ont fait rentrer au trsor, ne peut pas tre


compar au dommage que l'introduction de ces cou-

tmes violentes a fait prouver la rpublique. De-


mandez-vous, en effet, pourquoi on aime mieux vivre
dans une dmocratie que dans une oligarchie. La
raison en est vidente : c'est qu en toute chose le

gouvernement populaire est plus doux. Je pourrais


montrer qu'ils ont dpass en violence toute ohgar-
chie. Mais, sans sortir de chez nous, quelle poque

le gouvernement d'Athnes a-t-il t le plus dur ?


Vous me dites tous : sous les trente tyrans. Eh bien !

alors mme , selon ce que nous entendons rpter , il

n'y eut personne qui ne trouvt , dans son domicile,


un asile assur , et ce que l'on reproche aux Trente,
c'est d'avoir injustement fait arrter les citoyens sur
la place publique. Combien ceux-ci n'ont-ils pas
81

pouss plus loin l'audace ! Chargs de fonctions pu-


bliques dans une dmocratie , ils ont converti en
prison le domicile de chaque citoyen en y amenant
les Onze. En vrit, quels sont vos sentiments , la
pense qu'un Athnien pauvre , ou mme un riche
que de grandes dpenses auraient mis dans la gne,
non-seulement n'ose plus paratre en public , mais
qu'il n'est plus mme en sret dans sa propre mai-
son ; la pense que l'auteur de ces violences est un
Androtion ,
que sa vie passe et ses dsordres ont
priv du droit d'exercer des poursuites en son propre
nom , plus forte raison de rclamer au nom de
l'Etat ?.'.... Et pourtant, si vous voulez, juges,
rechercher en quoi diffrent le sort de l'esclave et

celui de l'homme libre, la plus grande diffrence vi-


demment, c'est que le corps du premier rpond pour
toutes ses fautes , tandis que la personne de l'autre
ne peut tre frappe du chtiment qu' la dernire

extrmit *
. Il est impossible de noter , chez D-
mosthne, ce sentiment de dignit offense, sans
qu'aussitt on ne se souvienne du discours contre Midias
et du fameux morceau sur l'outrage justement admir
de Longin ^. Il me suffit ici d'en faire mention. Que Ton
rapproche ce passage de celui qui vient d'tre cit. Le
^
Kar Ttj^.oxpaT., p. 751. Je traduis ce morceau, rpt par
Dmosthne dans deux discours diffrents , d'aprs le texte du
second discours. L'orateur y a lgrement corrig la premire
forme de l'invective. Il a donn plus de gravit ses paroles , en
supprimant un passage, d'un got assez douteux, o peut-tre
les images prtaient plus rire qu' s'indigner.
* Kc/r MetOr, 537.

G
82
mme sentiment clate de part et d'autre. Dans le dis-
cours contre Timocrate, Dmosthne venge l'honneur du
citoyen ; dans le discours contre Midias , l'honneur de
Ihomme. Au fond, la mme fiert, la mme nergie se
fait sentir dans les deux circonstances. La rvolte de
cette noble nature contre un affront grossier explique
la prfrence claire qu elle accorde au gouvernement
des lois. 11 ne peut aimer, en politique comme en
morale, que ce qui lve 1 me humaine, et il hait natu-

rellement tout ce qui tend l'abaisser.


Il est particulirement remarquable de voir comment
la morale de Dmosthne a pur l'un des sentiments
qui dgnrent le plus vite dans les dmocraties et
deviennent souvent pour elles un principe de corrup-
tion : je veux parler du besoin de l'galit. A coup sr,
il n'y a pas au monde de sentiment plus dgradant que
cette basse jalousie ,
qui parfois fait redouter et

suspecter le mrite, comme un privilge, et prfrer la

mdiocrit, parce qu'elle n'offusque personne. Que ce


sentiment ait rgn chez les Athniens au temps de
Dmosthne, cela n'est gure douteux. Si honteux qu'il

soit , il est humain , et les peuples les mieux dous n'y


chappent gure certains moments. Mais il est
observer que plus un peuple est jaloux des hommes
suprieurs, plus il s'incline servilement devant les idoles

vulgaires qu'il s'est choisies. Le secret mpris de soi-


mme, vainement dissimul par l'amour-propre est ,

comme fatalement associ cette aveugle passion d'ga-


lit. Aussi la vraie manire de la combattre est-elle de
relever la fiert abattue, et d'apprendre ceux qu'elle
83
aveugle se rendre d'abord eux-mmes dignes de leur
propre estime. Celui qui est prt faire son devoir et
sincrement dvou au bien, est meilleur juge du mrite
des autres, et ne s'humilie pas si aisment devant des
gens qui ne le valent pas. C'est enseigner aux hommes
respecter le vrai mrite, que de les faire rougir des

adulations, dont ils comblent si libralement ceux qui


doivent tout aux caprices ou aux passions de la foule.
Voil comment Dmosthne , en louant la vritable
galit, combat, plus nergiquement que personne, cet
esprit de jalousie sordide ,
qui affecte d'en faire son
principal objet. De l cette belle et puissante inspiration,

dans la clbre comparaison entre les rcompenses, que


la rpubhque dcernait autrefois , et celles qu'elle

prodigue de son temps. Deux fois, il a repris ce sujet,


et en remaniant son oeuvre, il a mis plus vivement en
lumire cette leon profonde, que l'empressement d'un
peuple rcompenser un citoyen vient souvent du secret
mpris qu'il a de lui-mme. Ce n'est pas l'envie qui ani-
mait les anciens Athniens, quand ils se montraient si

avares de louanges et de rcompenses envers les Mil-


tiade et les Thmistocle ; ils ne se laissaient conduire que
par un sentiment lev; chacun, faisant son devoir avec
empressement , n'avait pas de raison pour s'abaisser

devant un homme quel qu'il ft. L'galit dans la

peine et dans le dvouement tait le principe de l'ga-


lit dans le partage des honneurs. De cette association

d'ides nat le caractre minemment moral de tout le

morceau :
Considrez, Athniens, de quelle manire
vos anctres dcernaient les rcompenses publiques,
,

84

et comment ils gratifiaient ceux qui leur avai'ent rendu


de rels services , citoyens ou trangers. S'il vous
semble ensuite qu'ils agissaient plus sagement que
vous, mettez votre honneur les imiter; sinon, conti-

nuez de vous conduire votre manire. Thmistocle


commandait la flotte Salamine , Miltiade tait chef
de l'arme Marathon , beaucoup d'autres avaient
rendu des services qui ne se comparent pas assur-
ment ceux de nos gnraux d'aujourd'hui ; mais
par Jupiter, on ne leur leva pas de statues d'airain,
on n'en fit pas des idoles publiques. C'est que vos
pres ne renonaient pas la gloire de leurs propres
actions. Personne n'et dit que Salamine tait la vic-
toire de Thmistocle , c'tait celle des Athniens ; ni

que Marathon tait celle de Miltiade, c'tait le triom-


phe de la rpublique. On dit aujourd'hui commun-
ment : Timothe a pris Corcyre, Iphicrate a taill en
pices un corps de troupes lacdmoniennes, Chabrias
a gagn la bataille navale de Naxos. Vous semblez
leur cder complaisamment tous ces hauts faits, tant
vous avez dpass la mesure dans les honneurs accords

chacun d'eux pour ces grandes actions ! Vos anc-


trs savaient donc distribuer les rcompenses publi-
ques avec sagesse ; vous, au contraire, vous les pro-
diguez sans mesure \.. Jamais, si je ne me trompe,
dans cette premire priode , l'observation morale de
Dmosthne ne s'est montre aussi sre ni aussi fconde
que dans ce passage. Ailleurs nous l'avons vu noter les

' Kar 'XoiTTO/.Oy'.T,, 686.


,

85
instincts gnreux d'Athnes, bien apparents dans son
histoire. Ce n'tait qu'une remarque aise pour un esprit
attentif, d'ailleurs instruit par la tradition. Nous l'avons
vu indiquer , en traits prcis, les caractres essentiels

de la dmocratie ; c'tait l'indice d'un gnie la fois


pntrant et rflchi. Mais cette interprtation des
sentiments cachs , ce regard profond, qui saisit avec

justesse le rapport entre les actions d'un peuple et ses


plus secrtes habitudes morales, ce sont l des qualits
d'un ordre suprieur. Nous pressentons, dans ce pas-
sage, comment bientt, au temps des Philippiques , le

gnie de l'orateur, stimul par les difficults , mri par


l'exprience , se rvlera tout entier dans ces fortes

observations, qui ont montr, vingt sicles avant Pascal


et Bossuet, le fond mystrieux de l'me humaine.
On a pu remarquer, dans le passage que je viens de
citer et dans quelques autres , l'pret des reproches
que Dmosthne adresse ses contemporains. Cette
franchise vigoureuse est, en effet , ds les premiers
temps, un des caractres saillants de son loquence.
C'est surtout par la force de sa raison, que Dmosthne
obtint d'abord le droit de tout dire. Le peuple athnien
sans doute , n'et pas t moins susceptible que tout
autre, s'il n'avait t comme rduit au silence par l'in-

contestable justesse des reproches qui lui taient


adresss, et par l'autorit morale de l'orateur. Dmos-
thne se faisait couter en s'adressant la conscience
de chacun , et en faisant parler avec force cette voix
intrieure. En outre, jamais un mot, qui n'indiqut un
ami sincre de la dmocratie, dvou l'intrt natio-
86
nal : Vous punissez de mort, disait-il, ceux qui
altrent la monnaie ; mais l'orateur qui fausse votre
caractre et le rend indigne de foi , vous lui accordez

la parole ^
. Prserver l'honneur de sa patrie , telle

est la tche que Dmosthne se donne lui-mme,


quand il s'adresse au peuple ; tche difficile assurment,
mais qui lui prte une singulire autorit. Comment
refuser d'entendre celui qui parle au nom des anctres
d'Athnes, qui cherche ses exemples, non chez les

peuples trangers, mais dans l'histoire nationale, qui


ne demande aux Athniens qu'une seule chose , d'tre

eux-mmes, en redevenant ce qu'ils ont t autrefois ?


Comment se rvolter, quand il ne fait que dire tout
haut ce que chacun se dit tout bas en lui-mme?
Personne , en vrit , n'aurait os lever contre
cette voix loquente la premire protestation. Voil
comment ds ces premiers temps Dmosthne avait pris

d'autorit cette position morale, qu'il devait occuper

jusqu'au dernier jour. 11 tait dj, comme il le dira

plus tard, le conseiller du peuple , l'ennemi dclar du

sycophante. Non pas qu'il et pleine conscience de ce


rle et de son importance ; cette complte intelligence

de sa propre valeur et de son influence sera l'honneur de


ses dernires annes. Mais, par instinct au moins, il tait

dj engag dans cette voie ;


il se prparait ,
peut-tre

son insu ,
par ses premiers discours , cette noble

popularit, qui , dans les jours de deuil et de dcoura-


gement , fera de lui l'homme ncessaire , celui que

'
llpo; Anrivrrj ,
508.
,

87
l'inquitude publique appellera malgr lui la tribune,
le jour o Ton verra le danger suspendu sur la patrie.

C'est en lui que le peuple athnien prend peu peu


l'habitude de chercher la force morale toujours prsente
et les conseils toujours sincres.

En rsum, ds cette premire priode, l'idal moral


de Dmosthne peut tre dfini dans ce qu^il a de plus
essentiel. Dmosthne n'est pas de ceux qui mprisent
l'homme. 11 est ais de sentir son accent, dans l'loge
ou dans le blme ,
qu'il a au contraire une grande ide
de la nature humaine. C'est sa dignit naturelle qu'il

dfend sans cesse contre les sentiments bas, qui s'insi-

nuent en elle, 11 aime toutes les vertus ,


par lesquelles
une nature gnreuse se manifeste sans effort, la loyaut,

la piti , le dsintressement , le culte de l'honneur

l'amour de la gloire. Sa morale est entirement natu-


relle et rien de raffin ne s'y fait sentir. Comme Isocrate,
il pense que l'homme doit rechercher l'estime de ses
semblables ; comme lui , il est absolument tranger
cette fausse dhcatesse ,
qui ,
poursuivant un idal chi-
mrique, blme jusqu' la satisfaction que l'on trouve
dans l'approbation des honntes gens ^ Lhomme, tel

'
Il ne sera peut-tre pas inutile de citer ici ,, pour justifier
cette pense, ces dures paroles que Fnelon adressait Madame
de Maintenon Vous tenez encore Vestime des honntes
.

))gens, l'approbation des gens de bien, au plaisir de sou-


tenir votre prosprit avec modration , enfin celui de para-
tre par votre vertu au-dessus de votre place. (Fnel., lettres
spirit. , 40). Dmosthne et Isocrate auraient lou prcisment
tout ce que blme ici Fnelon , et j'avoue que la belle et humaine
sagesse de la Grce me parait suprieure une austrit aussi
scrupuleuse.
88
qul le conoit , doit aimer la gloire , il doit rechercher

une honorable rputation : c est le reflet que jette sa


vertu dans la conscience de ses semblables. Aussi ne
songe-t-il pas , dans la pratique, sparer la notion
abstraite du bien, des autres ides plus ou moins voi-
sines, qui ordinairement, dans lesprit de la foule, l'ac-

compagnent et se confondent avec elle; vertu, estime,


gloire, toutes ces choses se tiennent dans la morale de
Dmosthne. Elle est vivante, parce qu'elle prend les

sentiments de l'homme tels qu'ils sont. Elle ne cherche


pas les purer outre mesure, encore moins les dna-
turer , elle se contente de les faire tourner au plus
grand avantage de l'me. Nous savons, dit Dmos-
thne, que les hommes prouvent toujours quelque
honte ne pas pratiquer la justice, mme quand leur

volont y est oppose *


. Elle profite de cette disposi-

tion, elle se plait mettre sous les yeux de la foule ces


sentiments levs qui enlvent toujours l'approbation
des hommes runis. Puis, quand elle les a sduits et
gagns, elle sait tre conciliante, elle raisonne avec eux
sur ces prtendus intrts , elle leur montre comment ils

peuvent s'accorder avec la justice : Il faut toujours,

Athniens, chercher la justice et la pratiquer, mais


se proccuper en mme temps de mettre vos intrts
en accord avec ses prceptes *. Voil comment,
selon Dmosthne, la nature humaine , bien conseille

'
Vt. twv Meya^OTT. , 208.
^ Id., 204 :
A k ffTroTTsv f/v y.y.i TrpaTTStv ct r Si/.xi/., ffy//-

7Taoar>j(5v k or.u ^ua x.i (jvy.fpovz(x. ara-t Tara. Je ne sais s'il ne


faut pas voir , dans cette pense et ces expressions , un souvenir
,

89
et bien conduite, se montre honnte et vertueuse, sans

qu'il soit ncessaire, pour l'amener cette perfection


toute humaine et toute pratique , de la maltraiter ni de
l'insulter. Mais au-dessus de ces vertus instinctives , ,

nous avons reconnu , dans la pense de l'orateur , des


vertus plus raisonnes. Ce sont celles-l surtout qui
donnent sa morale son caractre original. Dmos-
thne ne se contente pas des vertus paisibles. 11 veut
que l'homme agisse , citoyen pour la dfense de ses
lois , Athnien pour la dfense de sa tradition natio-
nale, qui est sa gloire et son bien. C'est pour cela
qu'il exige de lui des qualits viriles, notamment ce
sentiment de fiert , cette estime de soi ,
qui est le

principal ressort de l'activit. Rien de faible, ni de

languissant dans l'idal quil a conu. Tout y est fort

lev, ardent , et tourn vers l'action. En mme temps,


ces hautes vertus il associe troitement la raison. J'ai
montr comment il faisait appel la rflexion de ses
aucUteurs , comment sans , cesse , il leur demandait de
raisonner avec lui, de s'attacher aux penses solides et
de se dfier des grands mots. Son gnie, sens et vigou-
reux , n'estime rien tant que les qualits dont il offre

lui-mme un si bel exemple. 11 aime par-dessus tout la

vrit simple ,
qui ne cherche pas s'en faire accroire ,

et qui ne prtend l'emporter que par l'opportunit et la

prudence de ses conseils. C'est l'esprit de Thucydide


qui revit en lui. Toute exagration, vide de sens, lui

d'une rflexion toute semblable, qu'Isocrate exprimait, une


anne auparavant , dans Discours sur l'change. (Isocrate,
]e

rollection Didnt . 218 , 29-37. )


,

90
rpugne. 11 a un froid ddain pour ces esprits lgers
qui blouissent la foule par leurs bravades : La diffi-

culte , dit-il , n'est pas de se faire une rputation de

courage ,
quand il faut dlibrer, ni de se montrer

habile parler, quand le pril est imminent. Mais ce


qui est difficile et en mme temps opportun , c'est

d'tre brave dans les dangers, et, lorsqu'on dlibre,

de donner l'avis le plus sage '


.

Telles me semblent tre les principales indications

que fournissent les discours antrieurs aux Philippiques


sur les ides morales de Dmosthne. Les traits, que
nous venons de remarquer, se retrouveront en lui

jusqu' la fin. Mais peu peu nous verrons ses ides


s'tendre, s'enrichir, et, malgr la beaut de ces dbuts,
on ne doit pas hsiter dire que l'tude continue des
grandes uvres oratoires de Dmosthne rvle un
progrs moral , toujours soutenu jusqu'aux derniers
jours de sa vie.

' nsptSuu.pop. , 180.


CHAPITRE II.

PRIODE DES PHILIPPIQUES

Ire Philippique , 351. -^Discours pour la libert desRhodiens, 351. Les


trois Olynthiennes, 34-9 et 318. Discours sur la paix, 346. II^ Phi-
lippique, 31.4-. Discours sur les prvarications de l'ambassade, 343.
Discours sur la Chersonnse, 34.1, III* Philippique, 341 '.

La priode des Philippiques est marque , dans l'his-


toire des ides de Dmosthne ,
par des caractres tout
particuliers. Durant dix annes , le gnie de l'orateur
est aux prises avec le mme adversaire. Si les vnements
changent et se succdent rapidement, la situation morale
est au fond toujours la mme. Il s'agit de dcider le

peuple athnien faire preuve d'nergie contre un


ennemi perfide autant qu'acharn. C'est donc le carac-

tre du peuple, ce sont ses dispositions ordinaires et

naturelles qui constituent la matire vivante ,


que
l'orateur doit manier. Parmi ces dispositions, les unes
lui sont dfavorables, les autres se prtent plus ou
moins ses desseins. Tous ses efforts, durant cette
priode, sont employs combattre les premires, en
excitant les secondes. S'enfermer dans les limites troites
de cette discussion toujours renaissante , est porir lui

la condition mme de la victoire. Voil donc ce gnie ,

hbre et hardi comme


, captif dans un sujet resserr.

'
Je laisse de ct la IVe Philippique et le discours sur la lettre
de Philippe dont l'authenticit a t si fortement conteste. Au
,

reste, ces ne contenant gure que des ides qui


deux discours ,

se trouvent ailleurs n'ajouteraient rien aux observations qui


,

composent ce chapitre.
,,

92
Ne pouvant s'tendre au loin dans des ides varies , il

s'arrte celles que les circonstances lui imposent. Au


lieu de se disperser en tous sens , Tactivit de son esprit

se concentre sur ces quelques penses essentielles.


Celles-ci grandissent en proportion de l'attention dont
elles sont l'objet. On les voit, d'anne en anne et de
discours en discours, s'enrichir et S9 fortifier par le
travail assidu d'une rflexion puissante. Il semblait que
l'orateur dt tre gn par l'exiguit de son sujet. Cette

contrainte mme lui devient salutaire , en le forant


dvelopper des ressources profondes et caches ,
qui

dans d'autres circonstances , seraient peut-tre demeu-


res sans emploi. Jusqu'au terme de la lutte , il soutient

son rle , sans qu'aucune fatigue se fasse sentir en lui

sans que jamais cette production fconde laisse supposer


un puisement prochain. Ce renouvellement continu
d'une mme pense fait des Phihppiques, considres
dans leur ensemble , une oeuvre unique dans l'histoire

de l'loquence.
Jetons un coup-d'il rapide sur la srie des discours
qui appartiennent cette priode. Il importe d'en embras-
ser d'abord toute la suite, avant d'tudier dans le dtail
les principales ides morales qu'ils renferment. Dans
cet espace de dix annes , la pense de Dmosthne
n'est pas sans subir quelques changements apprciables.
On peut distinguer comme deux phases ,
qu'elle traverse

successivement. Ds la premire Phihppique, le carac-


tre gnral ,
propre cette seconde priode , est for-

tement marqu. Aux ides morales parses dans les


discours antrieurs, succde ici un dessein parfaitement
93
net et arrt. L'attention de l'orateur se concentre sur
une ide essentielle , celle de l'action , ide qu'il lui
faut la fois dfinir et faire accepter de ses auditeurs.
C'est ce point central que se rapporteront dsormais
presque toutes ses observations. Dans ce discours et
dans les trois Olynthiennes , dominent surtout les ana-
lyses fines et varies , suivies de conclusions pressantes.

L'ide morale de l'action est encore neuve pour l'orateur


comme pour ceux qui l'coutent. Elle offre son esprit
pntrant une riche matire scruter. De l, dans cette
premire phase des Philippiques je ne ,
sais quelle fra-

cheur d'esprit toute particulire. L'invention y semble


vive, facile, parce que tout est dire encore sur le
sujet que l'orateur vient d'aborder. Nous y verrons
abonder les descriptions frquentes des faux prtextes,
par lesquels les Athniens cherchent relever leur
mollesse. 11 s'agit ce moment de faire comprendre le

mal , de le rendre saisissable ceux qui ferment les


yeux volontairement. Sous ces vives peintures ,
l'ide

de l'action srieuse, nergique, se dgage peu peu.


Mais , en se montrant , elle soulve les plus graves
questions , celle de la responsabilit , du pouvoir de la

fortune et de la part rserve la volont dans les


choses humaines. C'est l, en quelque sorte, la substance
mme de la premire Philippique et des trois Olynthien-

nes. Ces sujets dlicats y sont abords, traits brive-

ment , il est vrai , mais non superficiellement , avec un


admirable sentiment du devoir.
11 semble que , dans ces premiers discours , Dmos-
thne se proccupe surtout d'instruire. L'adjuration y
94
est nergique , sublime parfois , mais courte , comme si
l'orateur sentait peine le besoin dnsister sur les con-

clusions videntes ,
qu'il tire de ses analyses morales.
Mais Olynthe est prise , malgr Dmosthne , et la

paix est conclue avec Philippe en 346. Durant deux


annes, la lutte est suspendue. Un seul discours poli-
tique atteste que l'orateur reste fidle ses ides , tout
en sachant user de prudence et attendre les occasions.

[Disc, sur la paix, 346). Cette occasion attendue vient


enfin. Dmosthne sent approcher la crise et reprend
son rle avec la mme ardeur. Alors commence la se-
conde phase de la lutte (344-338). Les ides morales de
l'orateur, toujours les mmes au fond, ont pris, dans la
forme, un caractre diffrent. Ce ne sont plus, comme
dans les premires Philippiques, ces analyses brves et
profondes , dans lesquelles il donnait chaque senti-
ment sa vritable valeur. 11 a dfini pour lui-mme et
pour ses auditeurs le genre d'activit qu'il attend d'eux.

S'il revient cet ordre de penses, il rpte, sous forme


rsume , ce qu'il dvelopp prcdemment , ou bien
il se contente de rapides allusions. Le caractre nouveau
de ses ides morales, c'est la grandeur et l'autorit. Il

a senti qu'il ne suffisait pas d'instruire le peuple, il faut


lever son me pour le prparer aux grands efforts.

Aussi revient-il sans cesse avec complaisance sur le

rle d'Athnes, sur son pass , sur ses devoirs. L'idal


athnien reparat avec clat dans la seconde Philippi-
que et dans le discours sur la Chersonnse , les deux
chefs-d'uvre de cette priode , mais non plus absolu-
ment tel que nous l'avons vu dans les discours ant-
,

95
rieurs. Ce ne sont plus des vexHus d'un caractre gn-
ral ,
qui illustrent dsormais cette chre image de la

patrie. Athnes est Tantithse vivante de Philippe. L'un


reprsente la violence , Tinjustice et la perfidie ; l'autre

la douceur, la gnrosit , le respect du droit : l'ora-

teur a fini par confondre la cause de sa patrie avec ceUe


du bien.
Dans les dernires Phihppiques , l'idal athnien
a pris une prcision et une grandeur incomparables. En
mme temps un autre sentiment a grandi chez l'ora-
teur, celui de son propre rle, et, avec ce sentiment,

l'ide du dvouement du la patrie. Le discours sur la


Chersonnse nous montrera , dans toute sa beaut
cette ferme conscience du devoir, cette lgitime fiert

de l'homme d'Etat ,
qui mesure sa responsabilit et

affronte courageusement les consquences certaines de

ses actions. J'ai regret ddire que ce sentiment ne sera

pas entirement pur chez Dmosthne. L'pret natu-


relle de son caractre y mlera une fcheuse violence
l'gard de ses adversaires. Mais cette haine mme ne
sera pas sans excuse. Plus il prend conscience de son
rle, en identifiant sa cause, c'est--dire celle d'Athnes,

avec la cause du droit et de la justice, plus ses adver-


saires lui paraissent odieux. C'est en flattant les vices

du peuple qu'ils se rendent populaires , tandis que


par la franchise , Dmosthne devient quelquefois sus-
pect ou dsagrable. 11 ne les hait pas seulement, il les

mprise comme des corrupteurs volontaires de la con-


science publique , et , de plus en plus , il se sent excit

les regarder comme indignes d'une discussion loyale.


,

96
Il lui vient parfois l'esprit une mauvaise pense : il

demande au peuple de leur interdire la parole. C'est


l'excs d'une conviction ardente et inquite. D'ailleurs

cette polmique personnelle empruntera souvent aux


ides morales de Dmosthne une grandeur, qui en fera
oublier l'acrimonie. Son gnie a tellement le don d'lever
tous les dbats o il intervient, qu'il transformera jus-
qu' ces querelles de partis. Au-dessus des injures,
apparatront les principes , dont elles ne sont , en quel-
que sorte, que l'expression violente et dsordonne.
On voit , d'aprs ce rsum , dans quel ordre se d-
veloppent , travers la srie de discours que nous tu-
dions, les ides morales de Dmosthne. Nous avons
maintenant en considrer le dtail dans les loquents

passages o l'orateur les a dveloppes. C'est l seu-


lement qu'on peut en bien connatre la nature , et en
apprcier la valeur. Dmosthne a certaines habitudes
de pense, qu'il faut relever avec soin. Obissant son
instinct de prcision , il n'nonce gure de maximes
abstraites. 11 raisonne sur des souvenirs, des observa-
tions , des exemples , beaucoup plus qu'il ne recherche
les formules gnrales. Quand celles-ci s'offrent lui

c'est qu'il a dj travaill et mani cette masse de preu-


ves sensibles, au point que la leon, qui s'y trouve
contenue , se rvle spontanment lui , sous des traits
moins particuliers. Cette disposition du gnie de D-
mosthne fait en partie sa force. Essayons de recueillir

et de mettre ensemble les observations qui tendent au


mme but, en insistant un peu plus longuement que
l'orateur , sur les conclusions gnrales ,
qu'elles con-
97

tiennent implicitement. Nous serons oblig quelquefois

d'claircir et d'interprter le sens des leons de Dmos-


thne, mais nous nous efforcerons de le faire, sans nous
carter du texte mme de ses paroles.

I.

Les plus beaux morceaux de la premire Philippique


et des trois Olynthiennes sont dus une inspiration
commune. La connaissance profonde du temprament
des multitudes et surtout du peuple athnien suggre
Dmosthne une observation aussi simple que vraie :

les hommes runis sont toujours entrans vers les


grands sentiments ; on les passionne en leur parlant de
gloire , de courage , d'nergie ; mais rendez chaque ci-

toyen lui-mme, et soudain cette belle ardeur se dis-


sipe. Tous ensemble ont fait de magnifiques dcrets;
chacun en particulier ne songe qu' les luder. D'o vient
cette contradiction, sinon de ce que la foule est anonyme
et irresponsable 1 Rien de mieux que de se laisser aller

ces nobles sentiments ,


qui font tressaillir tous les
curs, quand on ne prend aucun engagement personnel,
quand l'action ne doit pas suivre la parole. C'est un
plaisir, que de s'enivrer alors de l'enthousiasme com-
mun. Chacun jouit de sa propre magnanimit. On parle
au nom de tous, sans se compromettre. C'est l'Etat qui
devra excuter ces gnreuses dcisions. Mais quand le

citoyen se voit somm de remplir son devoir, tout


change de face. A prsent qu'il doit payer de sa per-
7
,

98
sonne , il ne songe plus qu' se dispenser d'une obliga-
tion pnible. Que les autres accomplissent ce qui a t
ordonn. Quant lui, il a mille raisons faire valoir,
pour se drober soit la peine, soit au danger. Ces
observations, qui s'appliquent tous les temps , taient
surtout vraies des contemporains de Dmosthne.
L'ancien esprit civique s'affaiblissant , le got du bien-
tre, del vie commode et paisible, et par suite les proc-
cupations gostes s'accroissaient d'autant. L'Athnien
avait encore besoin de se justifier ses propres yeux
en votant d'nergiques rsolutions ,
qui plaisaient sa
vanit. C'tait un moyen de couvrir des dfaillances ,

qu'il ne voulait ni avouer aux autres , ni s'avouer

lui-mme. Les orateurs du parti de Philippe connais-


saient cette faiblesse et la caressaient adroitement. Ils

corrompaient ainsi la conscience pubhque , en dtruisant


la vritable notion du devoir dans les esprits. Personne
ne fit autant que Dmosthne pour restituer cette
ide obscurcie toute sa clart. Avant tout il veut forcer
les Athniens se juger eux-mmes. Les lieux communs
toujours applaudis ne sont rien pour lui. Ce n'est pas

une approbation bruyante qu'il veut enlever ; il vise


obtenir l'assentiment secret des consciences. Il faut qu'il
apprenne aux Athniens tre francs vis--vis d'eux-

mmes , convenir de leurs torts , et par suite se


corriger. L'adversaire qu'il poursuit est habile se
drober. 11 s'agit de saisir ce qu'il y a de plus fugitif,

une volont qui se refuse et qui ne cherche qu' s'chap-


per. Dans cette lutte, l'orateur est infatigable. Jamais
il n'abandonne sa poursuite pour se livrer ces dve-
,

99
loppements gnraux ,
qui feraient admirer son lo-

quence , sans convaincre personne. S'il parle tous ses


auditeurs la fois , c est pourtant chacun en parti-

culier quil s'adresse. Il veut que chacun, en l'coutant,


oublie ses voisins, et rflchisse srieusement ses
propres devoirs. 11 semble craindre cette mauvaise ten-
dance ,
qu'ont presque tous les hommes , se perdre
volontairement dans la grande multitude , o disparat
toute responsabilit : Ato '/aaio , dit-il , chacun en
particulier *
. Sans cette individualit de la conscience ,

il sent bien qu'il n'y a pas d'nergie, pas de dvouement,


pas de sacrifice possible.
Cette faon d'envisager les choses , aussi pratique
qu'leve, est antrieure, dans l'histoire morale de
Dmosthne, la priode desPhilippiques. Nous avons
vu, prcdemment dj^, comment l'orateur, dans une
circonstance grave, invitant la rpublique se prparer
en vue d'une guerre prochaine , rclamait avant tout la
bonne volont de chacun : Le premier et le plus
essentiel des prparatifs , disait-il , c'est que chacun
de vous soit dispos faire son devoir avec empresse-
ment A la fermet prcoce de ce conseil

nous avons cru reconnatre l'influence de Thucydide.


Toutes les penses ,
qui vont suivre, sont contenues en
germe dans ce passage.
Notons ici le progrs d'un gnie toujours actif, qui,
ne cessant de mditer, mrit peu peu ses ides. Durant

* ! Phil., passage cit plus loin.


' A propos de l'influence de Thucydide sur Dni., voir p. 25.
100

deux annes, cette observation s est souvent renouvele


cV elle-mme dans Tesprit de Dmosthne. Quand les

menaces de Philippe exigent un srieux effort de d-


fense, elle reparat avec une importance tout autre. Ce
n'tait tout--l'heure qu'une bauche ; c'est prsent le

fondement solide de toute une politique. L'orateur a


conscience de cette transformation, et le dbut de la

premire Philippique en est la preuve. Sous la modestie


des paroles, on sent la confiance d'un esprit hardi, qui
apporte un conseil encore nouveau. Si prcdemment,
dit-il, on vous avait donn les conseils qu'il fallait

vous donner, vous n'en seriez plus aujourd'hui


dhbrer *. Dmosthne se spare donc nettement
de ceux qui l'ont prcd la tribune. Il croit voir ce

qu'aucun d'eux n'a encore aperu, et il le laisse entendre.


Dans la question politique, une question morale est

engage. Cette question , dont personne ne semblait


se proccuper, il va en faire l'objet principal de son
discours.
Comment ce progrs s'tait-il accompli dans son
esprit*? D'abord parce que sa nature mme, comme nous
l'avons remarqu, devait , en se dveloppant rguhre-
ment , lui faire apprcier de plus en plus la valeur d'une
volont saine et rsolue ; ensuite par l'effet de son exp-
rience quotidienne. 11 avait alors sous les yeux un
exemple qu'il tudiait avec une curiosit inquite. Phi-
lippe n'eut pas plutt commenc de le proccuper, que
son esprit tira , de cette proccupation mme un , utile

^ pe Philipp., pag. 40.


,

lOi

enseignement. En sept ans (359-352) , le fils d'Amyn-


tas II , appel d'abord gouverner la Macdoine
comme rgent , avait su se dbarrasser de ses rivaux ,

gagner une couronne , comprimer ses voisins d'Illyrie

et de Ponie, discipliner ses propres sujets, constituer


une arme redoutable , saisir Pydna et
Amphipolis et ,

s'installer Crnides , auprs des mines du mont Pan-


ge. Ambitieux et prudent tout la fois, il savait cal-
culer ses chances de succs , et ,
quand une entreprise
tait commence y russir par la persvrance et
,

l'nergie. Dmosthne n'tait pas homme mconnatre


le gnie de son adversaire. Tant de succs, dus la
force de la volont autant qu'aux ressources de l'esprit,
lui firent plus que jamais sentir le prix de ces quahts.
Sa propre nature se fortifia pour les besoins del lutte.

Ds lors il comprit clairement qu'en face d'un tel adver-


saire , Athnes devait se transformer ou prir, et qu'il

pouvait seul l'clairer sur cette ncessit.


Ainsi , au temps de la premire Philippique , Dmos-
thne, la fois par le dveloppement naturel de son
gnie ,
par la connaissance profonde qu'il a peu peu
acquise du peuple athnien, par le sentiment des dangers
pressants , et enfin par l'admiration involontaire qu'il

prouve pour l'ennemi de sa patrie , est comme lev


au-dessus de lui-mme. Son regard pntre plus avant
dans l'me de ses concitoyens, et dmle, avecjustesse,
la cause du mal en mme temps que les remdes em-
ployer. Alors naissent ces observations varies et

sagaces ,
par lesquelles il met en lumire sa pense
sous les formes les plus diverses , sans jamais lasser
10:2

ses auditeurs. Tous les sentiments, qui touffent dans


l'Athnien la conscience de ses obligations personnelles,
tous les faux prtextes dont il use ,
pour colorer sa
lchet ses propres yeux , sont successivement d-
couverts et censurs. Dmosthne s obstine le rap-
peler lui-mme, malgr lui; il le force ouvrir les

yeux sur ses dfauts ; il le rend responsable de son


inertie vis--vis de la cit et de sa propre conscience.
Avec quelle force de bon sens , au dbut de la pre-

mire Phihppique, il condamne ceux qui se dclarent d-


courags. On na pas fait tout ce qu'on devait et pouvait
faire. Ce prtendu dsespoir n'est qu'un prtexte sp-
cieux ,
pour se dispenser d'agir. C'est la volont de
russir, qui a manqu aux Athniens. Ils auront tous
les succs qu'ils souhaitent ,
quand ils seront dcids
faire ce qui dpend d'eux Ce qui a gt nos
: affaires j us-

qu'ici, est prcisment ce qui nous donne lieu d'esprer.


Comment cela? Cest que la seule cause de vos mal-
heurs, Athniens, est la ngligence, dont vous faites
preuve. Ah ! sans doute, si vous aviez accompli votre
devoir et que les choses fussent nanmoins dans l'tat
o elles sont, nous aurions perdu jusqu' l'esprance
d'un avenir meilleur \ Vouloir srieusement ce
qu'on veut, sacrifier au devoir les commodits prsentes,
exiger de soi-mme tout ce qu'on peut donner, telle est
la premire condition du succs. Pour le prouver D-
mosthne ne manque pas d'exemples. Athnes a russi

* l'"e Pliil. , p. 40. Voir tout le dveloppement qui commence


par ces mots ; npwrov p.jv oOv o/. Ov^.rttio'j.
103
dans ses entreprises lorsque ses citoyens ont fait preuve
d'activit *
. Philippe lui-mme ne doit ses conqutes
qu' sa confiance et son nergie. Ce dernier exemple,
qui rpond si bien aux sentiments que nous signalions
tout--rheure chez Dmosthne, est excellent pour son
dessein. Il doit toucher l'amour-propre des Athniens,
en leur faisant voir, dans un ennemi, les qualits qu'ils

ont eues eux-mmes et qu'ils n'ont plus. Aussi se plat-

il le citer en mainte occasion ^. Nulle part l'activit

humaine ne se montrait aussi suprieure la force des


choses que dans les conqutes du roi de Macdoine. Les
vnements semblent obir ici aux ordres d'un seul
homme ; tout lui russit ; la volont apparat dans sa
toute-puissance. Quel spectacle plus propre faire res-
sortir, selon le dessein de Dmosthne, l'efficacit d'une
ferme et intelligente rsolution"? Le portrait de Philippe
est, pour lui, comme une dfinition vivante de l'action,

telle qu'il la conoit ^


Ainsi point de dcouragements anticips. On n'a
pas le droit de douter de ses propres forces , tant qu'on
ne les a pas employes courageusement. Mais il s'agit

moins en somme de rendre l'esprance des gens qui


l'aient rellement perdue, que de les forcer tre sin-
cres. Aussi sa principale occupation est-elle de dfinir si

' Mme discours ,


quelques lignes plus bas.
' Mme dise, pag. M Fe Olynth. , 12, 13. 11^ Olynth.,
pag. 24. Je cite les Olyyithiennes selon l'ordre de Libanius, qui
me parat conforme toutes les vraisemblances.
' Voir surtout le passage de la II Olynthienne ,
que je cite

plus loin.
.

104
nettement chacun ses obligations, qul ne puisse plus se
les dissimuler. Si vous voulez bien, Athniens, partir
de ce jour, reconnatre que ces sentiments sont justes,
et que jusqu'ici vous vous tes tromps, si chacun de
vous , dans l'emploi spcial o il doit et o il peut
se rendre utile la rpublique , veut bien renoncer
tout subterfuge et se tenir prt faire son devoir, en
versant de l'argent, s'il en a, en prenant les armes,
s'il est en ge de servir, en un mot, si vous tes
rsolus ne plus dpendre que de vous-mmes , et

s'il est bien entendu que dsormais aucun de vous


n'esprera plus chapper pour sa part la ncessit
d'agir, ni s'en dcharger sur son voisin , alors, avec
l'aide de Dieu, vous recouvrerez vos biens, alors vous
ressaisirez ce que votre ngligence vous a fait perdre,
alors enfin vous chtierez Philippe \ Dmosthne
s'adresse ici la conscience seule ; ailleurs il fera appel
aux passions gnreuses ; mais avant de soulever cette
partie violente de lame, il faut qu'il lve celle qui
rflchit, qui raisonne, et qui dlibre. Quand elle aura
reconnu ce qui est juste et sens, quand elle aura repris

son autorit, il sera temps de remuer les coeurs


User de dlais est encore un autre genre de subter-
fuge fort analogue au prcdent. On n'a, il est vrai,

aucune esprance prcise qui justifie les retards; mais


on diffre toujours, sans savoir ce que l'on attend, et

seulement pour reculer le plus possible l'instant o il

faudra se dcider. Au fond, c'est toujours de la mme

* 1>' Phihpp., pag. 42.


105
disposition d'esprit que provient le mal. On cherche des
dlais, parce qu'on ne veut pas s'acquitter d'une obli-
gation, qui semble pnible. C'est la cause du devoir
que dfend Dmosthne, quand il censure ces lenteurs
calcules : Quand donc , Athniens ,
quand comptez-
vous faire votre devoir ? Qu'attendez-vous ? sans doute

quelque ncessit absolue. Qu'est-ce donc, selon vous,


que celle qui nous presse en ce moment? Pour moi,
je ne connais point de ncessit plus dcisive pour des
hommes libres ,
que d'viter le dshonneur *
.

Mais il y a une fausse activit ,


qui ne vaut pas mieux
que les lenteurs calcules. Au lieu d'agir, les Athniens
aiment mieux annoncer pompeusement qu'ils agiront.

Faire des dcrets est une occupation qui plat cette


foule inquite , et , en mme temps , un moyen ,
pour
elle, de se faire illusion sur ses dfaillances. Elle
s'imagine qu'elle a fait quelque chose ,
quand elle a
pris d'nergiques mesures qui ne seront jamais excu-
tes. C'est l un de ces moyens trop faciles, par lesquels
on chappe aux exigences du devoir , et que Dmos-
thne poursuit nergiquement. 11 sait que l'Athnien ,

par nature, aime beaucoup parler, fort peu se donner


de la peine. Si les discours non suivis d'effet, dit-il,

semblent vides et vains, c'est surtout quand ils viennent


de nous. Plus nous en faisons usage facilement, plus
ils excitent la dfiance gnrale -. Athnes, plus que
toute autre rpublique, doit donc avoir souci de sou-
tenir la dignit de ses paroles par l'nergie de ses
* ! Phil. pag. 43.
,

^ 11" Olynth., pag. 21.


,

106

actions. Vous sentez bien, je pense, Athniens,


qu'un dcret n'est rien , sans la ferme rsolution de
l'excuter courageusement. Si les dcrets taient
assez forts pour vous contraindre faire votre devoir,
ou pour excuter eux-mmes ce qu'ils prescrivent,

assurment , aprs tant de votes que vous avez mis


vous n'en seriez pas n'avoir fait encore que peu de
chose, ou plutt n'avoir rien fait ; et Philippe ne
vous et pas outrags durant tant d'annes. Vos
dcrets du moins , dfaut de vos actes , l'auraient

chti depuis long-temps. Mais il n'en est pas ainsi.


Si, dans l'ordre des temps , l'action doit suivre les

discours et les votes, elle est la premire en valeur

et la plus efficace \ Nous reconnaissons une fois

de plus , dans cette critique si vive et si sense , le

disciple de Thucydide, ennemi, comme lui, des fausses


apparences, attach, comme lui, aux ralits sohdes. La
distinction entre la parole et l'action , si familire

l'historien, (Aoyco fjiv^... ejoyco ^...) semble s'tre anime


dans l'imagination de l'orateur. Ce n'tait encore, chez

le premier, qu'une rapide et sche indication donne


l'esprit du lecteur : elle est devenue , chez le se-

cond, le principe d'une argumentation loquente.


L'observation de Dmosthne est plus profonde,

quand il touche un vice cach, d'autant plus pernicieux


qu'il a quelques-uns des dehors de la justice et de l'hon-
ntet. Ce peuple, qui manque d nergie, quand il s'agit

Ille Olynth., pag. 32. Comparer le dbut de la II^ Phil., o


la mme pense est rpte sous une forme ironique ,
pleine
la fois de finesse et de gravit.
,
,

107

d'excuter ses propres rsolutions, a trop d'amour-


propre pour s'accuser lui-mme des consquences de
son inertie. Il lui faut , chaque nouveau malheur
qu'il prouve , des coupables , sur lesquels il puisse
rejeter ses propres fautes. Il aime les procs et les
dnonciations, par un instinct d'oisif et de curieux ;

il en a besoin aussi ,
pour se dissimuler lui-mme sa
mauvaise conduite. Le vritable sentiment du devoir
n'a pas de plus perfide adversaire qu'un tel penchant.

Accuser volontiers les autres , c'est le moyen de ne


jamais se corriger soi-mme. Il n'}^ a rien peut-tre
qui fasse plus d'honneur Dmosthne ,
que l'nergie
avec laquelle il lutta sans cesse contre ce dtestable
entranement des foules . La fin de la premire Phihp-
pique est dj pleine de ces conseils. Au dbut, l'ora-
teur pressait les Athniens d'agir ; la fin, il les met
en garde contre cette activit fausse et malsaine ,
qui
consiste chercher partout de prtendus coupables
lorsque chacun devrait trouver en soi-mme l'origine
du mal. La mme ide revient encore, plus brivement,
la fin de la deuxime Olynthienne , comme un re-
proche antrieur, qu'il rappelle sans y insister : 11

faut que chacun laisse de ct les vains prtextes et


se corrige lui-mme de ses dfauts. Car on n'a pas

le droit d'examiner svrement la conduite des autres


si l'on n'a pas commenc par iire soi-mme ce qu'on
doit faire ^
. Dans la troisime Olyntliienne , la

pense deDmosthne a trouv sa forme dfinitive. Elle

y est exprime avec une finesse spirituelle ,


qui en fait

' Ile Olynth., pag. 2b.


,,

108

ressortir davantage le mrite solide : dieux , aprs


avoir tout permis Philippe , aprs l'avoir presque
aid dans son entreprise, nous demanderons quels
sont les auteurs de nos dsastres. Car nous n'a-
vouerons pas que nous sommes les coupables ; non
assurment. Dans les prils de la guerre, il nest pas
un des fuyards ,
qui s'accuse lui-mme. On accuse
son gnral , son camarade, tout le monde en un mot
except soi-mme. La dfaite cependant est due
tous ceux qui ont fui. Tel s'en prend aux autres ,. qui
pouvait tenir ferme. Or, si chacun se ft ainsi conduit
on aurait vaincu '. S'accuser soi-mme avant de

chercher querelle aux autres, se corriger avant d'exiger


que les autres se corrigent , n'est-ce pas le principe de

toute rforme srieuse? Quelle saine ide du devoir


ressortait de ces observations , si les Athniens avaient
su les comprendre !

Il est remarquable de voir comment Dmosthne,


grce la justesse de ses ides morales et la sincrit
de sa conscience , a pu maintenir ces principes , mme
contre des doctrines rgnantes, qu'il acceptait pour son
compte en grande partie. Il y avait un point sur lequel
il semble que cet esprit si ferme courait risque de fl-

chir. Un des encouragements les plus forts ,


que pt
recevoir la moUsse de chacun, tait celui des croyances
religieuses. On sait quelle tait, au temps de Dmos-
thne, la crduUt du plus grand, nombre des esprits *.

* III Olynth., pag. 33.


' Voir l'ouvrage de M. Havet: Le Christianisme et ses ori-
gines, l'Hellnisme (Paris, 1872), 1. 1, p. 121 et suiv.
109

Les malhears cV Athnes, dans la fin du cinquime sicle,

avaient sans doute contribu rveiller cette disposition


superstitieuse. Ces brusques rvolutions , ces dsastres

sans prcdents, cette alternative de grandeur et d'hu-

miliation ,
taient bien propres troubler des esprits

peu rflchis, et leur faire considrer les choses hu-


maines comme abandonnes au hasard ou des volonts
capricieuses. Une foi aveugle dans la fortune tendait
engourdir les caractres. L'Athnien admettait qu'un
pouvoir suprieur, mal dfini, dterminait le cours des
vnements et distribuait les succs aux uns, les revers

aux autres, sans qu'il ft possible, le plus souvent, de


savoir les raisons d'un tel partage. Cette croyance s'ac-
commodait trop bien ses dfauts, pour qu'il n'en abu-
st pas dans la pratique. Quel facile prtexte pour se
dispenser d'agir, que de remettre ses intrts la For-
tune, bienfaitrice de la cit M Excuse d'autant meilleure,
qu'elle pouvait tre mise profit , sans contradiction,
sous deux formes opposes. Si la Fortune protge
Athnes, pourquoi se mettre en peine '? Et si au contraire
elle a dsert la ville ,
que faire contre une puissance
irrsistible"? Les deux sentiments se rencontraient, plus

ou moins avous , chez les auditeurs de Dmosthne.


Avait-il lui-mme , au fond , des opinions bien diff-
rentes sur la nature de ce pouvoir mystrieux et sur-

* L'amour-propre athnien s'obstinait, mme dans le malheur,


croire quela Fortune protgeait la ville. Eschine disait, aprs

Chrone, dans son plaidoyer contre Ctsiphon Kat yars pv :

Tj/cl; eivai, w / i-s, xa/'ij; 77010VVT (d Ch. Miiller, dans


la collection Didot, Orat. attici , II, p. 139. )
,
,

110

naturel? On peut en douter. Assurment son esprit,


ferme et droit, nourri des leons de l'histoire, n'tait pas
asservi aux superstitions populaires. Il tait de ceux
qui , tout en croyant l'intervention d'une force sup-
rieure dans les affaires humaines , n'en gardaient pas
moins l'habitude, dans la vie quotidienne , de tout ex-
pliquer par des causes naturelles et de soumettre exclu-
sivement la raison l'enchanement des faits. Mais autre
chose est cette pratique quotidienne , autre chose l'ex-
phcation dernire, qu'on se rserve pour l'ensemble des
vnements. Or Dmosthne, dans sa philosophie reli-

gieuse , ne se sparait pas de la foule. On rencontre


parfois chez lui des professions de foi qui nous sur-

prennent de la part d'un homme d'Etat : La fortune,


dit-il dans la deuxime Olynthienne, a un grand
poids, ou plutt c'est elle qui dcide de tout dans les
affaires humaines *. Et, dans le discours sur la paix ^

comment ne pas s'tonner de cet aveu, que la bonne for-


tune l'emporte sur toute la sagesse et toute la prudence
des hommes ^ 1 J'admire d'autant plus ,
quant moi
la fermet de sens moral ,
qui , malgr ces ides , l'a

empch de flchir jamais sur un point essentiel : la

notion du devoir et l'estime de l'activit. S'il admet


comme ses contemporains ,
que les choses humaines
sont troubles quelquefois par des influences dont le

secret nous chappe, au lieu d'en conclure que l'homme

*
II" Olynth. , p. 24 : Meya/yj yp poTT ,
/:A)i)vOv k t oov, *3 tv^^

Tvap ttscvt' cTTi -z. twv vpwnwv rcpxyy.ctTO..

'
Disc, sur la paix, p. 59 : ..M eru/tav, ^v (ru|/7Tc->3 i^w
,

111
peut se dispenser. d'agir et que son rle est de se laisser
faire, il se servira de cette croyance mme pour prescrire

ses concitoyens de nouveaux devoirs. Moins philosophe


qu'homme d'tat , il conciliera , dans la mesure nces-
saire rintelligence de la multitude, cette intervention

constante du hasard ou des dieux avec la Hbert et la


responsabiUt de la conscience humaine. En un mot,
ici comme toujours , en interprtant les sentiments
de la foule , il les fera tourner au profit de l'honnte
et de l'utile ; d'une croyance non raisonne , il tirera

une leon morale d'une grande force.


Ds la premire Philippique, il montre habilement que
si la fortune peut favoriser Thomme , il n'appartient
qu' celui-ci de profiter de cette faveur : Dites-vous

bien ceci : s'il arrivait quelque chose Philippe , si la

fortime ,
qui a toujours plus fait que nous pour nos
intrts , nous favorisait encore , et excutait ce que
vous dsirez , sans doute tant l-bas, attentifs pier
le trouble de ses affaires , vous pourriez profiter de
l'occasion votre gr ; mais , dans l'tat o vous
tes, quand mme la fortune vous donnerait Amphi-
pohs, vous ne seriez pas mme d'en prendre posses-
sion ,
puisque vos forces , comme vos esprits , sont
bien loin de l \ Dj la part attribue l'action
humaine est ici manifeste, ct de celle qui revient
la fortune. Si Thomme ne fait pas natre les occasions
du moins c'est par son activit et sa prudence qu'il peut
en profiter. La fortune prpare de loin les vnements ;

c'est l'homme qui les achve.


* I'-ephil.,p. 43.
,

112

Dans les Olynthiennes, ces ides s'claircissent et se

dveloppent. Les circonstances mmes semblent provo-


quer ici les rflexions de l'orateur. L'appel adress par
Olynthe aux Athniens, cette alliance, la fois sre et
pleine de promesses, qui s'offrait d'elle-mme la
rpublique, ne pouvait manquer de passer aux yeux du
peuple pour une faveur insigne de la Fortune ; mais il

fallait un effort nergique pour en profiter. C'tait une


occasion, tout indique , d'expliquer au peuple ce qu'il
fallait attribuer , dans ces vnements , des chances
heureuses , et ce qu'on devait faire pour en tirer parti-.

Ds la premire Olynthienne , Dmosthne touche


cette question :
L'occasion prsente , Athniens
semble presque vous dire elle-mme que vous devez
vous occuper activement de cette affaire , si votre

propre salut vous est cur '. L'occasion s'est

offerte d'elle-mme [yyov-v ahxiMxov). Les Athniens


n'avaient rien fait pour la. prparer. C'est un v-
nement heureux , indpendant de leur volont. Mais
si la Fortune a tant fait , eux , de leur ct , n'ont

pas moins . faire. L'occasion est fugitive; aux Ath-


niens de la saisir et d'en profiter : Quand une
si belle occasion se prsente, n'allez pas la laisser

chapper. Prenez garde quil ne vous arrive aujour-


d'hui ce qui dj vous est arriv prcdemment '.

C'est par la nghgence des Athniens qu'Amphipohs est

tombe aux mains de Philippe. Que leur a-t-il manqu


alors? L'activit, qui seule tire parti des occasions.
* IreOlynth.,?. 9.
-^
7d.,p. 14.
,

113

C'est en ngligeant ainsi Toccasion prsente, c'est en

nous imaginant que les choses tourneraient d'elles-


mmes en notre faveur ( aTo'fxa-ra ayjtativ vjxhi ) ,
que
nous avons fait de Philippe ce qu il est , un souverain
plus puissant qu'aucun roi de Macdoine ne le fut

jamais*. Aujourd'hui, l'occasion revient encore


d'elle-mme ( -/.aipo rrAZi tk; , oto o twv O'XwQmVj aTOfxaro
TWTToct). La fortune persiste favoriser Athnes. Que
celle-ci ne se trahisse pas elle-mme. Les dieux don-
nent l'homme l'occasion du succs , ou attnuent,
par une extrme bienveillance, les consquences de ses
fautes ; mais le succs mme, c'est l'homme qui le fait.

La mollesse et l'insouciance sont les causes ordinaires


des malheurs que l'on prouve. On accuse la fortune,
quand on devrait s'accuser soi-mme : Nous avons
subi de grandes pertes par l'effet de la guerre. C'est
notre incurie qu'il est juste de les imputer. Mais
si ces pertes ne nous ont pas affligs plus tt , s'il nous
est venu une alliance , capable de contrebalancer nos
dsavantages ,
pour peu que nous voulions en user
c'est l , selon moi , une faveur ,
qui atteste assez la
bienveillance des dieux. Il en est de la politique, cet
gard, comme de la richesse. Si l'on fait quelques

beaux profits et qu'on les garde, on en tmoigne une


grande reconnaissance la fortune ; mais si on les

gaspille , sans s'en apercevoir , on perd , avec son


argent, le souvenir du bienfait qu'on doit la fortune.

De mme, en politique, ceux qui ne savent pas pro-

* Ii-e 01ynth.,p. ii.


,.

114

fiter des occasions , finissent par oublier celles que


les dieux leur ont envoyes '. Ce n'est donc pas
la fortune , le plus souvent ,
qui manque aux hommes ;

ceux-ci se manquent eux-mmes. Philippe qui pro-


fite des occasions et qui russit , montre ce que peut
l'activit humaine pour s'approprier les chances heu-
reuses qui chappent aux nghgents.
La mme ide domine dans toute la fin de la seconde
Olynthienne. On se rappelle comment Dmosthne
dans ce discours, cherche dmontrer ses concitoyens
quelle est la faiblesse relle de Phihppe , sous une
apparence imposante : faiblesse au dehors, car ses

aUis sont prts l'abandonner au premier revers ;

faiblesse au dedans, car son entourage est corrompu et

mcontent. Reste un dernier prjug dtruire : Phi-


hppe a pour lui la fortune. C est un sophisme tout con-

traire celui que l'orateur a combattu dans le prcdent

discours. Il a rfut ceux qui voulaient se confier aveu-


glment la fortune. 11 va confondre prsent ceux
qui se dfient systmatiquement de sa prtendue ini-
miti. C'est toujours Tide de la hbert morale ,
qui

sortira victorieuse de la discussion. La place attribue

cette argumentation dcisive dans l'ordonnance du


discours , nous montre assez quelle importance elle a
aux yeux de l'orateur. 11 la rserve pour la fin ,
parce
qu'elle lui fournit un moyen dmsister, une fois dplus,
sur sa doctrine favorite, qui promet le succs l'nergie
Ce sera la leon du discours. La fortune, dit-on, favorise

* IreOlynth.jp. 12,
115
Pliilippe. Sur quoi se fonde cette question? A-t-il plus
de droits qu'Athnes la bienveillance des dieux ? Non
assurment; mais il a russi en tout jusqu' prsent.
Est-ce une raison suffisante pour accuser la fortune
d'avoir dsert la cause d'Athnes ? De quel droit s'en
prend-on cette puissance suprieure, quand on n'a
rien fait par soi-mme : Certes, si Phihppe, qui com-
mande lui-mme et qui paie de sa personne ,
qui est

prsent partout ,
qui ne perd pas une seule occasion
ni un seul instant , l'emporte sur nous, qui ne savons
que gaspiller le temps, rendre des dcrets et recueilhr
des nouvelles, je ne m'en tonne pas. Ce qui serait

surprenant , en vrit, ce serait que , sans rien faire


de ce qu'exige la guerre, nous fussions suprieurs
un homme qui ne nglige rien *
. L'ide de hasard

s'est efface , comme d'elle-mme , dans les esprits.

Quel qu'ait t le point de dpart du raisonnement , la

conclusion du moins en est que le succs , dans les

choses humaines , est la rcompense de l'activit bien


employe.
Mme leon au dbut de la troisime Olynthienne.

Je me suis convaincu, par tout ce que je vois et tout


ce que j'entends ,
que le plus souvent les occasions
vous ont chapp, non faute d'intelhgence, mais faute
de bonne volont pour accomplir votre devoir ^
Dans quatre discours successifs , la pense de Dmos-
thne ne varie pas sur ce point. 11 croit la fortune,
il lui attribue une part considrable dans le gouverne-

Ile Olynth., p. 24.


llTe Olynth., p. 29.
116

ment des choses humaines ; mais ,


quand il s'agit de
juger les vnements, c'est la volont de l'homme qu'il

rend principalement responsable des succs et des revers.


Ne demandons pas l'orateur de conciher rigoureuse-
ment ces deux jugements qui semblent opposs. Plus
occup de rsultats prochains que de vrits mtaphy-
siques, son esprit n'a pas les mmes besoins d'exactitude
ni de prcision dans les questions abstraites que dans
la pratique. Pourvu qu'il mette en lumire les avan-
tages d'une rsolution , il se contentera volontiers , sur
quelques points obscurs , de ces demi- vrits qui suffi-

sent la plupart des hommes.


C'tait une remarque ancienne et populaire ,
qu'il se

rencontrait dans le cours des vnements certains

moments favorables l'action , et que l'homme prudent


et avis devait les saisir au passage avec empres-
sement \ Cette observation, sans cesse confirme par
l'exprience, s'tant transmise jusqu' Dmosthne , le

plus souvent il se contente de la dvelopper , sans se


proccuper autrement des questions philosophiques
qu'elle peut soulever. Il lui suffit que cette ide soit

minemment propre confirmer les conseils qu'il donne


aux Athniens. Il leur fait sentir qu'il s'agit d'un
moment fugitif, qu'il faut en profiter sans dlai ,
qu'une
circonstance semblable ne se reprsentera pas quand
ils la souhaiteront ; il ne s'inquite pas de rechercher

comment ni pourquoi de telles occasions s'offrent aux


hommes. Quelquefois pourtant une explication rapide
* Discerne l'occasion, disait le sage Thaes. Dm. de
Phalre, chez Stobe ; d. Tauchnitz , t. I, p. 90.
,

117
apparat. S'il a dclar plusieurs reprises que l'occa-
sion venait d'elle - mme ( aTo/jiaTov met ) , ce n'est pas
dire que la fortune, pour lui , soit aveugle ; elle ne se
distingue pas, dans son esprit, de la bienveillance des
dieux ( Y] xyr\ , yi -napc rwy 3-ewv e'vota ) ; il emploie les
deux expressions indiffremment. Ce que les hommes
appellent vulgairement fortune est soumis une raison
suprieure. Si quelques-uns se voient maltraits par le
sort , c'est qu'ils ont mrit leur malheur ; ils sont res-
ponsables de la dfaveur que leur tmoigne la justice
divine. Si Ton me donnait le choix , la fortune de
Philippe je prfrerais celle de notre cit ,
pourvu que
vous consentiez seulement faire votre devoir , mme
pour peu de temps. Car nous avons assurment bien
plus de titres que lui la bienveillance des dieux \
N'est-ce pas dire en somme que les vnements impr-
vus ,
qu'on attribue au hasard , sont en ralit une
application toute divine des lois de la justice? Je ne
prtends pas que Dmosthne et assez approfondi
cette doctrine pour en accepter toutes les consquences,

ni pour en apercevoir les difficults. Ce serait une


erreur manifeste ,
que de lui prter, sur ces questions

des ides arrtes. La spculation pure tait trangre


son gnie. J'indique seulement de quelle manire ce
grand esprit cherchait au besoin se satisfaire lui-

mme provisoirement , lorsqu'il touchait ces probl-


mes. Au fond, l'explication dernire des choses le
proccupait videmment beaucoup moins que les dis-


Il Olynth., i>.
24,
118

positions prsentes de ses auditeurs. Il prenait de ces

doctrines discutes ce qu'elles contenaient de plus


apparente vrit, pour en tirer de fortes leons.
N'attendons pas de Dmosthne plus que les habi-
tudes de son esprit ne lui permettaient de donner ; mais
essayons de ne pas laisser passer inaperus les ser-
vices que son gnie a rendus la morale. A coup sr,
les ides que nous venons d'exposer ne constituent pas
une doctrine. Elles n'claircissent fond aucune des
obscurits qui rgnent sur quelques parties de la
science de l'me. Mais ce ne sont pas de tels claircis-
sements qu'il est juste d'exiger d'un orateur politique.
Quel devait tre , au point de vue moral , le fruit des
discours de Dmosthne pour un auditeur rflchi?

Quel en est surtout le profit , aujourd'hui encore ,


pour
ceux qui aiment y chercher quelque chose de plus
qu'un noble plaisir de l'esprit ? Dans tous les conseils

que nous avons tent de rsumer ,


une mme ide est

partout prsente. 11 est visible que l'orateur , dont nous


entendons le langage , croit une force intrieure ,
qui

est l'homme mme , et d'o dpendent non-seulement


ses actions , mais en grande partie ses sentiments. Il

ne nomme pas la libert morale , mais il l'encourage et


la sollicite constamment. Il n'en examine pas la nature

ot ne songe nullement aux difficults d'un tel examen ;

mais , sans se perdre dans de subtiles recherches , il la

connat et la fait connatre avec la nettet d esprit d'un


homme d'exprience ,
qui apprcie les choses par leurs
effets. Ne cherchons pas chez lui une exacte dfinition
de la volont. Cette dfinition, que la philosophie elle-
,

119

mme a nglige clans lantiquit , n'a rien faire dans

ses exhortations. Ce n'est pas son rle de disputer sur


les facults de l'me ; il se contente de les faire agir.
Que de courageux efforts , dans ces quelques discours
pour ramener ses auditeurs au sentiment de ce qu'ils

peuvent et de ce qu'ils doivent ! 11 s'applique les rendre

indpendants de tout ce qui peut comprimer l'essor de


leurs bonnes rsolutions ; il leur fait sentir qu'ils sont
libres , et qu'ils rpondent par consquent de leur con-
duite devant leur propre conscience. Tout revient ce
seul conseil : vouloir ce qui est command par l'honneur
et par l'intrt. Mais il ne se contente pas d'un sem-
blant de volont , et voil en quoi ses observations
touchent au fond mme de notre nature. Ce qu'il lui

faut , c'est l'adhsion pleine et entire de la raison et

du sentiment ce qui est le devoir. Il n'admet ni


rserve, ni faux-fuyant. Hsitations, dlais, appr-

hensions vaines , esprances vagues , tout ce que nous

appelons notre aide pour nous dispenser d'agir ,


lors-

que l'action nous est pnible , il poursuit et condamne


tout cela. Vritable prdcesseur , en morale, des phi-
losophes stociens et des prdicateurs chrtiens , il a
mieux tudi que personne , avant eux , les varits de
ce combat intrieur, o chaque caractre montre ce
qu'il vaut. Moins rigoureux que les uns et les autres

pour la nature humaine , moins troitement svre sur


le choix des motifs ,
il a un instinct tout aussi sr et
tout aussi profond de ce qui fait la force ou la faiblesse
des volonts. 11 sait que 1 nergie active doit venir du
dedans , non du dehors ,
qu'elle doit tre l'effet d'une
120

disposition sincre de l'homme qui reconnat son devoir


,

et qui l'accepte , non le rsultat d'une contrainte exerce


par des ncessits extrieures. 11 n'ignore pas , d'ailleurs,

que la volont tient troitement tous les sentiments ,

et ,
pour lui rendre la vigueur qu'elle a perdue , il

essaie de restaurer la simplicit fire des anciens Ath-


niens. De l vient qu'il rpte , la fin de la troisime
Olynthienne , le beau morceau sur les anciennes et les
nouvelles moeurs ,
que nous avons admir dj dans un
prcdent discours *
. C'est pour obtenir de ses conci-
toyens des dcisions nergiques ,
qu'il sent le besoin de

refaire ,
pour ainsi dire , leur caractre. Accrotre la

force de la volont , en diminuant la rsistance sourde


des passions , c'est la grande tentative qu'il n'abandonne
pas un instant , et au succs de laquelle tendent tous

ses efforts.
Dans ces divers discours , Dmosthne parle peu de
justice. 11 s'agit surtout alors de dcider les Athniens
l'action. L'usurpation de Philippe est manifeste ; les

droits d'Athnes offense sont vidents. Il ne servirait


de rien de prouver aux Athniens qu'ils ont raison ; il

faut leur persuader seulement de soutenir leurs rclama-


tions par les armes. Pourtant, dans la deuxime Olyn-
thienne , l'orateur nous laisse voir en passant comment
l'exprience politique confirmait alors en lui les in-
stincts que nous avons signals prcdemment. En
face de la puissance de Phihppe , il affirme que toute

grandeur fonde sur l'usurpation et la perfidie est des-

'
Disc, contre Aristocrate.
. ,
.

121

tine prir bientt *


. Ce n'est pas l pour lui une de
ces penses gnrales ,
propres blouir la foule ,
qui
rpondent plutt aux dsirs de l'orateur qu' la ralit
des faits. C'est une vrit d'observation, qu'il confirme
par des raisons aussi judicieuses que prcises.
De mme, dans le discours pour la libert des Rho-
diens , il montre comment Athnes est naturellement
l'amie de la libert et des lois, par consquent de la

justice , et conclut de cette observation ,


qu'elle doit

s'allier aux peuples chez qui rgnent les mmes senti-

ments. Plus tard, cette ide reviendra souvent , avec


un clat tout nouveau. Nous la relevons ici pour faire
remarquer comment , ds ce temps , Dmosthne ,
par
sympathie naturelle et par raison , est dj l'ennemi

de la violence et de l'oppression ^

Chaque jour aussi, au miheu des pripties de sa vie


pohtique , il semble prendre une conscience plus claire
des devoirs de l'orateur. Il dfinit lui-mme le rle

dont il lui convient de se charger. Souvent dj, dans


les plaidoyers politiques que nous avons tudis ant-
rieurement , il lui tait arriv d'noncer , en quelques
paroles brves, mais pleines de gravit , son jugement
sur les quahts essentielles de la parole publique. Etre
sincre envers le peuple, l'avertir avec franchise de ses
dfauts, lui semblait la premire obligation de l'orateur,
et cette hardiesse de langage ne lui avait fait dfaut
ni dans le discours contre la loi de Leptine , ni lorsqu'il

faisait parler Diodore contre Androtion et Timocrate


TI<- Olynth., p. 19.
' Voir rAppendico, 1.
.

122

Quand son loquence s'appliqua aux dlibrations pu-


bliques , il se sentit plus que jamais oblig la sinc-

rit. Habile dcouvrir les causes morales de la mau-


vaise politique suivie par les Athniens , il ne crut pas
pouvoir se dispenser de les signaler. 11 suffit de rap-
peler Texorde du discours pour les Mgalopolitains , o
il rclamait le droit de dire la vrit * , et les belles

paroles de la premire Philippique sur la vanit de ces


prtendus mnagements ,
qui consistent taire des
vnements dont il faut nanmoins supporter plus
tard les consquences ^. N'oublions pas non plus ce
passage de la deuxime Olyntbienne, o Dmosthne
exigeait que les discours politiques ne fussent pas une
vaine dclamation , mais une leon srieuse ,
pleine de

faits prcis , de conseils pratiques , en un mot une dis-


cussion propre instruire le peuple '

Peut-tre , il est vrai , si l'on sparait ces passages


des discours auxquels ils appartiennent , serait-on tent

de voir, dans quelques-unes de ces dclarations , de


simples artifices oratoires, faits pour donner l'loquence
plus de gravit *. La sincrit relle des conseils de

Dmosthne , la force de ses rprimandes , l'insistance

*
Ytt. twv Msya^OTT. , p. 202.
' I^ Phil., p. 51 : si ,uv oira av ri... z. t. i.

' IJe Olynth., p. 19 : t piv ouv iTrop/.ov, y.. T. .

Voir dans l'ouvrage de M. A. Desjardins, intitul les Plai-


*

doyers de Dmosthne ( Paris 1862 ) des remarques judi- , ,

cieuses et intressantes sur les murs dans les plaidoyers

athniens. Mais ne faut pas oublier que, dans les discours


il

politiques cette franchise de Dmosthne


, n'est pas toute en ,

dclaration. Elle se manifeste chaque instant par les repro- , ,

ches qu'il adresse au peuple.


123

qu'il met montrer au peuple ses dfauts , cartent tout


d'abord ce doute. Comment , d'ailleurs , ne pas ajouter
foi ce que l'orateur dit de ses intentions, quand il parle
contre son intrt personnel ? Si je parle ainsi, dit-il,

ce n'est pas pour me faire inutilement des ennemis


parmi vous. Je ne suis ni assez insens , ni assez

malheureux pour vouloir me faire dtester, si je ne


croyais tre utile ma patrie. Mais je pense que le

devoir d'un bon citoyen est de prfrer le salut com-


mun la faveur qu'on gagne en parlant comme
vous savez. Tels taient, d'aprs ce que nous savons
les uns et les autres , les principes que les orateurs

suivaient chez nos anctres. Voil pourquoi ils sont


lous sans cesse , cette tribune ,
par des gens qui
ne les imitent gure. Ainsi pensaient et Aristide , et

Nicias , et celui dont je porte le nom, et enfin Pri-


cls. Mais depuis qu'on a vu apparatre ces orateurs,
qui vous demandent : Que voulez- vous ? Que dois-je
proposer '?
Comment puis-je vous complaire ? ils

sacrifient gament la fortune publique au plaisir d'un


moment, et il arrive ensuite qu'on les voit prosprer,

tandis que vous tes humilis *


. Si l'on songe , en
outre, que ces belles paroles ne sont, dans ce discours,

que l'expression la plus saillante d'une pense partout


rpandue, on peut juger quelle force a prise, dans
l'esprit de Dmosthne , cette ide du rle et des de-
voirs de l'orateur. Dsormais il a ses principes de
conduite assurs. Dvoil sa patrie, il sait ce qu'il

'
lll'- Ulynth.,!. 3i.
,

124

doit risquer pour essayer de la sauver. C'est alors


vraiment ,
qu'il commenait mriter l'honneur d'tre
compar Pricls ^

II.

Ainsi , ds la premire phase de la lutte engage


entre Athnes et Philippe , indpendamment de la

grande ide de l'nergie et de la libert morale qui


domine dans les discours de Dmosthne, nous voyons,
chez lui, de fermes principes sur la justice, dont il fait

la loi suprme de la politique aussi bien que de la vie


prive , et sur le rle qu'il s'assigne lui-mme. Ces
principes prennent une importance bien plus consid-
rable dans la seconde phase de cette lutte. Rien dplus

naturel que cette transformation. Antrieurement la


prise d'Olynthe , Athnes est seule contre Phihppe.
Ses intrts sont menacs , mais les autres Grecs se
croient l'abri du danger. Tout ce que l'orateur se
propose , c'est de dterminer les Athniens combattre.
Au contraire ,
quand Dmosthne reprend la parole

contre Philippe (344 ans av. J.-C), les intrigues du


roi de Macdoine agitent toute la Grce ; le Plopon-
nse est travaill par ses missaires : Athnes ne doit

plus seulement dfendre ses colonies ou ses alhs , elle

'
Plutarque (Vie de Dm., 56), rapporte qu'un certain Euno-
mos aurait fait cette comparaison propos de l'loquence de
,

Dmosthne ,
quand celui-ci ne faisait que dbuter. Je me l'ex-
plique surtout par le caractre moral ,
qu'elle prsentait , et par
la gravit des penses qu'elle offrait au peuple.
,,

125

doit se mettre la tte de tous ceux qui , en Grce


veulent combattre pour l'indpendance nationale. D-
mosthne , dans plusieurs ambassades , va porter ces
ides chez tous les peuples, qui peuvent se montrer
disposs les accueillir. 11 n'est pas surprenant que le

rle de sa patrie grandisse alors dans son imagination.

Sans doute , il aura encore besoin d'exhorter les Ath-


niens faire leur devoir , mais il faudra surtout leur
faire comprendre quelle mission ils ont remplir,
comment ,
par leurs traditions ,
par l'effet des circon-
stances , ils sont devenus les chefs ncessaires de la
ligue, que l'orateur veut organiser pour la dfense de
la justice. Ces conseils personnels , ces analyses mo-
rales, si vives et si pressantes ,
que nous admirions
prcdemment , ne suffisent plus la grandeur du
sujet. Une crise aussi solennelle ne peut inspirer un
puissant gnie que de hautes ides. Et comment son
propre rle ne grandirait-il pas ses yeux , en mme
temps que celui d'Athnes? N'est-ce pas lui qui est

l'orateur de la libert , et qui a pour devoir de rveiller


partout le patriotisme languissant ? Il tait impossible ,

qu'en ces dernires annes de lutte , l'me du grand


citoyen ne s'levt pas ,
plus hardiment que jamais
vers les ides de justice et de dvouement patrio-
tique \

* Je ne veux pas dire que les conseils antrieurement donns


soient mis en oubli dans cette seconde phase. Mais, sur ces
sujets , responsabilit personnelle , ncessit d'agir, Dmosthne
ne cre plus , il renouvelle seulement ses instances. Ainsi
au ,

dbut de la deuxime Philippique, n'exprime-t-il pas, avec


,,,,

1.26

Pour bien apprcier ce que la cause d'Athnes a d


dans l'opinion de la postrit , au gnie et au caractre
de son dfenseur , il faut essayer de nous reprsenter

quels sentiments animaient , en ralit, la majorit des


Athniens. Sans doute, sur la place publique, quand
un orateur voquait les grands souvenirs nationaux, ils

taient sincrement convaincus que le rle d'Athnes


avait toujours t de dfendre les opprims. Personne

n'ayant intrt mettre en doute cette tradition , tout


lemonde l'acceptait, avec une sorte d'enthousiasme,
comme un hommage mrit. Mais, en fait si cette ide ,

seule avait d armer la rpublique contre Philippe


sans que ses intrts fussent en jeu, il est plus que
douteux qu'elle et tent d'arrter les Macdoniens.
L'intrt seul, et un intrt pressant, pouvait alors
tirer le peuple de son insouciance. Aussi les Athniens
ne se dcidrent-ils combattre nergiquement Phi-
lippe qu'au jour o ils se virent menacs directement
par lui. Assurment, Chrone , la justice tait du
ct d'Athnes ; mais , sans Dmosthne , on n'aurait
pu dire qu'Athnes y combattt pour la justice. Elle
dfendait son existence contre les violences faciles
prvoir d'un conqurant. D'o vient donc que ce der-
nier combat de l'indpendance athnienne est rest
dans l'histoire , comme un fait si glorieux ,
qui excite

l'ironie la plus attique , le ridicule de ce peuple ,


qui faisait des
dcrets , au lieu d'agir? Il faut se souvenir que ces penses
subsistent toujours , aussi fortes , aussi prsentes que jamais
bien que d'autres penses plus nouvelles appellent dsormais
notre attention.
,,

127

justement en nous les plus vives sympathies pour les

vaincus , tandis que d'autres actes de violence ,


par
l'effet du temps , nous laissent aujourd'hui presque
indiffrents? C'est que le gnie et la vertu patriotique
de Dmosthne ont transform cette lutte suprme , en
y mlant les plus nobles sentiments dont nous soyons
capables. S'il ne s'agissait que de l'intrt d'Athnes
tout en plaignant les Athniens , tout en leur donnant

raison contre l'usurpateur , nous leur reprocherions


bon droit une trop longue nghgence de leurs affaires

et nous ne verrions, dans leur dsastre ,


que la cons-
quence fatale de leurs fautes passes. Mais le souvenir
de Chrone veille en nous de tout autres sentiments.
C'est la justice luttant vainement contre la violence,

c'est la hbert touffe par une agression brutale de la


force. Voil ce qu'a fait l'loquence de Dmosthne.
Elle a su tirer , du miheu des faits quotidiens, les prin-

cipes ternels qui s'y trouvaient engags ; elle les a mis


en pleine lumire. On a oubli les sentiments vulgaires
qui s'agitaient autour de ces grandes ides. On a con-
tinu de juger les choses , comme il les avait juges
lui-mme avec l'autorit du gnie.
L'intrt d'Athnes est pour lui le point de dpart de

toute discussion. Mais ,


en traitant la question d'intrt,

il la transforme insensiblement. 11 semble d'abord ,


l'entendre ,
qu'Athnes ne dfende que son existence.
Bientt, c'est l'indpendance nationale qu'elle reprsente
et qu'elle protge au prix de son sang et de ses fatigues.
Enfin ,
par un dernier progrs de sentiment , il lui

donne le rle subhme de se dvouer la justice. Nous


,

128

rie songeons plus alors nous demander si ce dvoue-


ment est absolument pur de toute considration d'in-

trt. Nous nous laissons persuader par l'orateur ,


qui
lui-mme voit les choses comme il les reprsente.
D'ailleurs , en cdant ainsi l'entranement de l'lo-

quence , nous ne nous loignons pas autant de la vrit


qu'on pourrait le croire. A coup sr, Athnes , en
coutant la voix du grand citoyen , avait t , elle

aussi , comme enchante par ce noble langage ; elle

avait fini par prendre les sentiments que Dmosthne


lui prtait , et , voyant le droit en accord avec ses
intrts , elle se persuadait elle-mme qu'elle com-
battait pour cette cause idale si souvent confondue
avec la sienne. L'orateur, en portant dans les discus-
sions publiques cette fire ide du caractre national
que nous avons essay de faire connatre prcdem-
ment , avait ainsi agrandi , non-seulement en imagina-
tion , mais aussi en ralit , les sentiments et le rle
de sa patrie.
Ds la seconde Phihppique, on voit la cause ath-
nienne grandir, en quelque sorte , mesure que l'ora-
teur dveloppe ses penses. Au dbut , c'est seulement
du pril pressant qu'il entretient ses concitoyens. Il faut

agir et non parler, agir promptement et rsolument


pour carter le danger. D'o vient cette ncessit? De
la haine irrconciliable que Philippe a voue aux Ath-
niens. Et cette haine elle-mme, quelle en est la cause?
C'est qu'Athnes ne peut se prter ses intrigues.
Qu'on se souvienne des loges que Dmosthne donnait
autrefois aux vertus naturelles de sa patrie. Combien
,,

129

les vnements , en lui ouvrant de plus larges vues sur


la politique des divers Etats grecs , n'ont-ils pas ajout

de force et de beaut ces anciens sentiments ! Quelle


insistance nouvelle proclamer la supriorit d'Athnes
entre toutes les cits , et dfinir cette mission ,
qu'elle

tient de son propre caractre , et qu'elle ne peut refuser


sans se mconnatre et se renier elle-mme ! Il faut

rendre dsormais toute hsitation impossible ; il faut


qu'Athnes soit entrane par ses plus gnreuses pas-
sions dans la politique de l'orateur. Avec quelle noblesse

de sentiment moral , il cherche lever l'me de ses


concitoyens par les louanges qu'il semble arracher
leur ennemi ! C'est l'intrt de Thbes et non celui

d'Athnes que Philippe a prfr servir. Et pourquoi?


Parce que proccup , dans toutes ses combinaisons
du dsir de conqurir et de subjuguer, il a parfaite-
ment compris qu'avec le caractre de notre ville , il

n'y aurait ni promesses ni avances d'aucune sorte


qui fussent capables de vous faire sacrifier son am-
bition, par un calcul goste, aucun des peuples grecs;
mais que tenant compte des droits de chacun, craignant

la honte d'une trahison, prvoyant tout ce qui tait


prvoir, vous vous opposeriez lui, s'il tentait quelque

acte de violence , avec autant d'ardeur que si vous


tiez vous-mmes en guerre avec lui. Au contraire, en
s'alhant avec les Thbains, il pensait, et l'vnement
a justifi ce calcul, qu'au prix d'avantages personnels,
ils le laisseraient libre d'agir sa guise dans tout le

reste.... C'est l votre plus bel loge, Athniens.


Vous tes jugs par la conduite de votre adversaire.
9
13

Il vous proclame , seuls entre tous les peuples , inca-


pables de vendre aucun prix les droits communs
de la Grce, et de renoncer, pour aucune faveur ni
aucun profit , la bienveillance que vous leur tmoi-
gnez '
. Philippe a compris ,
que , s'il vous
prenait pour amis, ce ne pouvait tre que pour dfen-
dre la justice ; mais que , s'il s'adjoignait l'Argien et
le Thbain , c'taient des auxiliaires assurs pour son
ambition ^ Sans doute , dans ces deux passages ,

l'orateur ne spare pas la justice de l'intrt. Mais qui


ne sent combien , dans cette argumentation , les intrts

matriels perdent de leur importance ,


quand il met si

vivement en lumire la grandeur morale du rle


qu'Athnes doit ses vertus? Quel Athnien, en
coutant ce langage , ne devait se croire appel , tout
en combattant l'ennemi de sa patrie , venger la morale
publique indignement outrage par un barbare ? Sans
distraire l'attention des auditeurs de l'examen des faits,

l'loquence de Dmosthne faisait ainsi prdominer les

grandes ides dont son esprit tait plein. Tout en par-


lant d'intrt et de sage prvoyance, c'tait le dvouement
au devoir, l'orgueil lgitime de repousser la violence ,

qu'il savait veiller et exalter principalement dans la


multitude qui l'coutait.
La fcondit de son gnie lui fournissait les moyens
de faire pntrer profondment dans les mes ces
motions salutaires , en reproduisant les mmes ides

* Ile Phil., p. 67.


- llePhil., p. 68.
131

morales sous des aspects varis \ Ainsi revenait


plusieurs fois , dans ce mme discours , cette pense
capitale de la haine qui divisait jamais Philippe
et les Athniens. L'orateur, en rappelant les conseils

qu'il venait de donner aux Messniens lorsqu'il parcou-


rait le Ploponnse , trouvait le moyen d'y insister de
nouveau loquemment : Que cherchez-vous? leur
disais-je ; la libert"? Et ne voyez-vous pas que, chez
Philippe, tout, jusqu' son titre, est contraire la

libert? Tout roi, tout tyran est l'ennemi de la libert

et l'adversaire des lois. En cherchant vous dlivrer


de la guerre , ne craindrez-vous pas de vous donner
un matre ? ^ N'tait-ce pas , tout en s'adressant par
un vif appel l'intrt de chacun, forcer ses auditeurs
reconnatre ,
qu'entre la convoitise insatiable et le gou-
vernement des lois , il n'y avait pas d'accord possible ?
Phihppe d'un ct , avec l'ambition et la violence son
service ; Athnes de l'autre ,
gardienne du droit contre
les barbares de Macdoine comme elle l'avait t contre
les barbares de l'Asie , tel tait le contraste que D-
mosthne voulait ,
pour ainsi dire , imposer toutes les

imaginations. L'ide morale tait tellement inhrente


toute l'argumentation de l'orateur, qu'elle reparaissait
tout instant, sans qu'il part l'avoir cherche. Dans

Voir
*
ce sujet
, dans l'ouvrage prcdemment cit de
,

M. Albert Desjardins, un bon chapitre sur la Bisjpoaition chez


Dmosthne. L'auteur y montre comment le retour frquent
d'une ide principale, sans cesse renouvele, fait l'unit de
ses discours.
IlePhil., p. 71.
,,

132

ces retours frquents, elle sclaircissait de plus en plus!


Ce qu'Athnes devait dfendre , sous le nom de justice,
ce n'tait pas une ide vague et indfinissable ; c'tait

pour Dmosthne comme pour ceux qui l'coutaient


l'indpendance de chaque Etat, la libert publique,
partout o elle tait menace. Athnes tait l'allie

naturelle des peuples libres ,


par intrt sans doute
mais aussi , dans la pense de Dmosthne ,
parce que
du ct de ces peuples se trouvaient l'estime de la nature

humaine , le respect de la raison , l'horreur de la vio-

lence. Elle devait protger ce bien commun avec une


sorte de jalousie. Le dvouement, que l'orateur lui

demandait , n'tait pas celui des esprits tout spculatifs,


qui aiment la justice et se rsignent pourtant la voir
opprime. C'tait un dvouement arm de prudence,
d'activit , d'nergie. La dfiance mme devenait une
vertu, pour la dfense de la hbert : L'homme de
sens sait bien se crer lui-mme , dans son esprit
un moyen de dfense ,
qui est souvent utile , souvent
salutaire, mais surtout aux rpubliques en face des
tyrans. Quel est ce moyen? C'est la dfiance.

Gardez-la prcieusement, ne vous la laissez pas


arracher. Tant que vous la conserverez , vous
n'avez craindre aucun malheur \ Athnes, en
coutant ces conseils , ne pouvait mconnatre absolu-
ment ses devoirs. Il y avait trop de vrit et trop de
grandeur la fois , dans les vues poh tiques de
Dmosthne, pour que son langage ne ft pas im-

* IlePhil., p. 71.
,

133

pression en mme temps sur les bons esprits et sur


les coeurs gnreux. Les uns devaient sentir que
l'intrt de la patrie parlait par la bouche du grand
orateur ; les autres qu'au del de cet intrt , ou ,
pour
mieux dire , dans cet intrt mme , il y avait une
ncessit d'honneur ,
plus forte que toute autre consi-
dration.
11 semble pourtant que la seconde PhiHppique n'ait

pas suffi h faire apprcier aux Athniens la valeur de


ces belles leons. Trois ans aprs, lorsque l'affaire de
Diopithe en Chersonnse vint provoquer une nouvelle
crise , Dmosthne ne crut pas le sujet puis. Plus les
vnements marchaient, plus il devenait urgent de faire
accepter dfinitivement la rpublique le rle que ses
traditions lui avaient fait. Dfinir de nouveau les
devoirs d'Athnes, reprsenter, par contraste, le carac-
tre de Phihppe , montrer une seconde fois l'impossi-

bilit d'une rconciliation , tel fut son dessein. Mais en


mme temps , comme le danger tait plus pressant

l'appel de l'orateur une dcision, aussi prompte


qu'nergique, fut aussi plus vif et plus imprieux. Ici

encore, c'est l'intrt d'Athnes qui semble le proccuper


exclusivement au dbut : Ce que vous croyez tre le

plus utile la rpublique , dit-il , voil ce qu'il faut

dcrter et excuter '


. Bientt la question de droit
se mle la discussion des intrts. Athnes ne doit pas

rappeler Diopithe, parce qu'elle livrerait du mme coup


la Chersonnse ; elle ne le doit pas non plus ,
parce que

'
Utp'l TWV iv \Z0ft,^ 90 : T/; TlOil VOfXtSTS (TVflfplV ,
zayToi. y.c
134

le gnral n'a fait que rpondre une agression par


une agression. Mais mesure que l'orateur avance dans
son dveloppement, son loquence s'lve. C'est Philippe
qui est l'auteur de la premire violence. Il l'a t dans

cette circonstance, il le sera toujours. Il dteste Athnes

et il veut la perdre, car Athnes, c'est le droit toujours


vivant ,
qui proteste contre ses usurpations :
C'est

surtout notre dmocratie qu'il en veut, c'est elle

qu'il a jur de dtruire, et rien ne lui est plus cur


que de trouver un moyen de la perdre. En cela

d'ailleurs, il fait preuve de sens. Car il sait bien que,


quand mme il deviendrait matre de tous les autres
Etats, rien ne serait dfinitif, tant que subsistera
votre dmocratie. Qu'un lger revers survienne, et

ces accidents sont ordinaires dans la vie humaine ,

toutes les nations ,


qu'il a runies par la violence ,

viendront nous, elles accourront se jeter dans nos


bras. Car vous n'tes pas ports naturellement con-
qurir ni dominer, mais au contraire vous savez
empcher les autres de prendre ce qu'ils convoitent
et ravir l'usurpateur sa proie ; en un mot , vous
tes prts faire obstacle aux ambitions et reven-
diquer la libert de tous les peuples. Aussi Philippe
ne veut pas que la libert athnienne pie l'occasion

de ses revers , non il ne le veut pas , et le calcul

>> qu'il fait est d'un esprit juste et prvoyant.


L'exhortation morale est partout ici cache sous
l'loge , et , comme il arrive le plus souvent chez

'
Wt^ -. ;v Xio., p. 99.
135
Dmosthne, elle s'appuie sur les considrations politi-

ques les plus concluantes. Non-seulement l'orgueil

national le plus lgitime doit attacher les Athniens


la dfense traditionnelle de la justice , mais encore
l'intrt , ou plutt la ncessit. Car ce rle leur est

tellement naturel que Philippe ne se persuadera jamais


qu'ils puissent y renoncer volontairement. Les voil
forcs de se montrer gnreux et courageux ,
parce
que leurs anctres l'ont t. Toute cette argumentation
morale et politique aboutit cette conclusion, qu'Ath-
nes, par devoir et par ncessit, est voue irrvocable-

ment combattre pour les droits viols et rprimer


Mais Dmosthne ne souffre pas que ses
l'oppresseur.
concitoyens aient l'air de subir regret cette ncessit.
Si le dvouement est command aux Athniens par les

circonstances, il faut le relever par le sentiment le plus


vif de l'honneur. C'est avec fiert qu'il convient de
dfendre la justice. Plus l'orateur insiste sur les exi-
gences de la situation ,
plus il cherche aussi exciter
cet orgueil honnte de l'homme libre ,
qui donnera au
dernier combat de l'indpendance athnienne une gran-
deur toute particulire. De l cet loquent mouvement,
par lequel supposant tout--coup que la ncessit ext-
rieure n'existe pas , il en dcouvre une autre bien plus
forte, la ncessit intrieure, celle du devoir : Si par

hasard vous avez un dieu (car un mortel ne pourrait


rpondre de rien dans ces graves affaires ) , si vous
avez un dieu qui vous garantisse qu'en restant dans
le repos et en laissant aller les affaires, vous ne
verrez pas la fin Philippe fondre sur vous , alors
,,

136

mme, par Jupiter et par tous les dieux, il est hon-


teux , il est indigne de vous , indigne de la puissance
athnienne et des exploits de vos anctres , de sacri-
fier votre insouciance la libert de la Grce entire ;

et quant moi, assurment, j'aimerais mieux mourir,


que de vous donner jamais un tel avis. Nanmoins
si quelqu'un soutient cela, si vous le croyez, eh bien !

soit, ne vous dfendez pas , laissez tout l'abandon.


Mais si tous au contraire sont de mon avis , si tous
nous savons que plus nous lui permettrons de s'a-

grandir, plus il sera fort et redoutable quand il

faudra le combattre, dans quel espoir reculons-nous ?


A quoi bon ces dlais '?
Quand nous dciderons-nous
Athniens , faire notre devoir '?
quand il y aura
ncessit, sans doute. Mais ce qu'on peut appeler la
ncessit de l'homme libre , non-seulement elle est

prsente , mais elle a pass depuis longtemps. Quant


celle de l'esclave , il faut prier les dieux de vous en

prserver. Vous savez en- quoi elle diffre de l'autre :

pour l'homme libre, la plus grande ncessit, c'est la


crainte du dshonneur, et je ne sais, en effet, ce qu'on
pourrait imaginer de plus imprieux ; mais pour l'es-

clave, ce sont les coups, les chtiments corporels. Que


jamais pareille honte ne vous atteigne ! et mieux vaut
mme n'en pas parler ^

Ces deux discours rsument tout le travail d'esprit

accompli par Dmosthne, dans cette priode de sa vie,


sur l'ide du rle de sa patrie Ce qu'on peut appeler

' lleptTwv v Xspp., p. 101 et 102


,

137

la vocation d'Athnes y est dfini avec une force de


raison incomparable. En opposant le caractre national,
tantt celui de Philippe , tantt celui des autres
peuples de la Grce, l'orateur claire d'une lumire
nouvelle cet idal ,
que ses premires harangues nous
laissaient apercevoir comme par fragments. Ce qui me
semble surtout nouveau dans ces discours, et ce qui en
fait le prix , au point de vue moral , c'est l'vidence

avec laquelle l'orateur montre ce qu'il y a d'imprieux


dans le sentiment de l'honneur. Jamais coup sur on
n'a fait sentir plus loquemment combien la nature
humaine, quand elle a pris l'habitude des sentiments
levs, a de ressources en elle-mme pour n'en pas

dchoir. Avoir bien agi prcdemment est un singulier

encouragement bien agir dans la suite. Dmosthne


a mis cette vrit dans tout son jour, en l'appliquant
la politique.

La troisime Phihppique, et le plaidoyer contre


Eschine dans l'affaire de l'ambassade , nous offrent
encore, propos des mmes questions, quelques penses
qu'il est intressant de recueillir ,
pour apprcier la
valeur et l'tendue des principes prcdemment exposs.
J'aime par exemple noter, dans la troisime Phihppi-
que f cette argumentation , dans laquelle l'orateur sou-
tient si nergiquement que Phihppe a depuis long-temps
ouvert les hostilits et rvl son ambition , en s'empa-
rant par trahison de quelques bourgades ou petites
villes de la Chersonnse. Connaissant ses auditeurs, il

})rvoit leurs objections :


Et qu'on ne nie dise pas :

Qu'est-ce que tout cela? (ju'importe la rpublique V


138

Si ces places sont peu importantes , si elles ne vous


intressaient en rien , c'est une autre question ; mais
manquer au serment et violer la justice, que ce soit
propos de petits intrts ou d'intrts plus graves,
c'est toujours au fond une seule et mme chose *.
Je tiens compte assurment ici des besoins de la d-
monstration, et je n'irai pas, sur cette seule parole,
faire de Dmosthne un stocien semblable ceux que
reprsentait plus tard Cicron dans le plaidoyer pour
Murena *
; mais rapprochant cette pense de celles qui
ont t dj tudies, j'ai le droit d'y voir l'observation

srieuse d'un esprit naturellement droit ,


qui sent bien
qu'une infraction volontaire et rflchie aux prceptes
de la loyaut , ft-elle lgre en apparence , suppose
une profonde indiffrence l'gard du bien, et un
instinct de violence , capable de se porter bientt aux
excs.
Le dveloppement dans lequel Dmosthne compare
la modration des cits grecques, dans l'hgmonie
qu'elles ont exerce tour--tour , avec l'orgueil et l'am-
bition de Philippe , respire la douceur intelhgente et

l'humanit. La fin du discours fait vivement ressortir


le caractre de fiert qui, dans l'esprit de l'orateur, doit
s'associer l'amour de la justice. Dj, dans le discours

sur la Chersonnse , Dmosthne dclarait qu'Athnes

ne savait pas obir, et que Philippe, pour cette raison,


n'essaierait pas de la subjuguer , mais s'acharnerait

* me Philip., p. 114.
' Cic, j:>ro Murena, '29 : Hupis ( Zenonisj sententi sunt
et pro'cepta ejusmodi: . . . omnia peccata esse poria. ., etc. .
139

la dtruire. En achevant la troisime Philippique , il

affirme de nouveau que ces sentiments imposent aux


Athniens un rle tout exceptionnel ,
qu'ils doivent
accepter avec orgueil : Si vous croyez que Chalcis ou
Mgare sauveront la Grce, tandis que vous fuirez la

ncessit d'agir, vous vous trompez. Ce sera beaucoup


dj, si ces villes peuvent se sauver elles-mmes.
C'est vous qu'il appartient de protger les autres.

C'est le privilge que vos anctres vous ont achet


et transmis, au prix des plus glorieux prils *.

Le discours de Dmosthne sur l'ambassade *


ne
pouvait, par la nature mme du sujet , se prter un
large dveloppement de semblables ides. 11 s'agit de
faits nombreux et compliqus. L'essentiel est la discus-

sion dtaille de tout ce qui s'est pass pendant la mis-


sion des dputs. D'ailleurs, s'il fallait rsumer tout le

discours en une ide gnrale, ce serait plutt , comme


nous aurons le remarquer bientt , celle de la respon-
sabilit de l'homme d'Etat qui dominerait dans cette
composition, que l'ide du rle d'Athnes et de la justice.
Celle-ci n'y peut paratre qu'au second rang ; mais elle

n'en est pas absente entirement. Elle se montre d'abord


dans la conception gnrale du discours , si suprieur
par la valeur des penses celui d'Eschine. Pour
celui-ci la question est troite et mesquine. On le voit

Hatter les vieilles superstitions en revenant sur ces pr-


tendus sacrilges qui ont t l'origine de la guerre
sacre, et qui semblent laisser son adversaire indiffrent.
'
III Philip., p. 120.
Voyez l'.\ppen(lic\. II.
140

Pour Dmosthne , la cause dbattre est tout autre.


Athnes devait- elle abandonner ou dfendre les Pho-
cidiens? Question de justice , d'honjieur, d'humanit ,

o les intrts de la conscience sont engags , et o de


misrables prjugs nont rien faire. D'un ct un
fanatisme, peut-tre peu sincre, en tout cas mchant
et bas ; de l'autre le sentiment du devoir, appuy sur une
srieuse considration de l'utilit publique. Cette diff-
rence, si marque dans le choix des arguments, se sou-
tient d'ailleurs dans le dtail. Plus d'une fois l'ide de la
justice vient propos animer une discussion o les griefs
personnels ont quelquefois trop de part. Ainsi, quand
l'orateur parlant de l'abandon des Phocidiens , caus ,

selon lui ,
par la perfidie des ambassadeurs , se rcrie

douloureusement la pense du triste rle jou dans cette


circonstance par sa patrie *
; ainsi encore et surtout , lors-

qu'il suppose qu'Eschine, pour justifier cet abandon d'un


peuple alli , rappellera qu'Athnes en a reu comme
ddommagement la libre possession de la Chersonnse :

Par Jupiter et par tous les dieux, juges, n'acceptez


pas cette parole, ne souffrez pas qu'aprs vous avoir
fait tort si gravement dans son ambassade , il vienne
de plus, par son apologie, attirer sur vous ce reproche
dshonorant d'avoir sacrifi vos alKs pour tirer du
y> danger une de vos possessions. Non, vous ne l'avez

point fait. La paix a t conclue , la Chersonnse


sauve, et les Phocidiens ont t pargns encore,

aprs cela, durant quatre mois ^ La passion , avec

* UpzYi TTv.patzpsaS., p. 361.


- Mme dise, p. 365.
.

141

laquelle lorateur dfend ici sa patrie d'une insinuation


calomnieuse, n'est- elle pas une vive manifestation du
sentiment qui lui fait estimer le droit bien au-dessus de
rintrt matriel ,
quand il est impossible de les accor-

der ? Cette disposition d'esprit a d'ailleurs chez lui une


sorte de conscration religieuse. C'est un devoir de
pit l'gard des anctres, que de rester fidle leurs
principes. L'ide de la vnration filiale, si forte dans

l'antiquit grecque et romaine, s'exprime loquemment


par sa bouche. Les fils se doivent leurs pres, pour
conserver leur nom et leur rputation ; telle est la

loi grave dans la conscience de chacun. Si l'on de-


mandait un Grec ou un barbare : Dites-moi, dans
tout le territoire qui compose aujourd'hui la Grce,
est-il une seule contre qui et conserv ce nom et

qui ft aujourd'hui habite par les Grecs qui Toccu-


pent, si nos pres n'avaient montr, pour la dfendre,
ces grandes vertus Marathon et Salamine ? Il n'y
a pas ,
j'ose le dire , un homme assez stupide ,
d'un
esprit assez rebelle, assez ennemi de notre ville, pour
ne pas avouer que tout serait devenu la proie des
barbares. Eh bien ! ces hommes qu'aucun ennemi
n'aurait voulu frustrer de leurs loges , Eschine ne
souffre pas que vous , leurs descendants , vous con-
serviez leur souvenir , et cela pour qu'il puisse se

faire payer. Pourtant , si les morts n'ont plus de part


aux autres biens, du moins la gloire de leurs actions
leur appartient en propre , car l'envie mme n'a pas

coutume de la leur disputer '


.
*
nst Tri? 7:ao7rp(7 . , p. 441
142

J'ai indiqu plus haut quels sentiments Dmosthne


avait dj manifests sur les qualits morales nces-

saires l'loquence politique , soit antrieurement sa


lutte avec Philippe , soit dans la premire phase de
cette lutte. J'ai essay de faire voir comment chez , lui,

l'expression de ces sentiments ne pouvait tre consi-

dre comme un simple artifice oratoire. C'est surtout

dans la seconde phase de la rivalit entre Athnes et

Philippe , partir de 344 ,


que la pense de Dmos-
thne , sur ce point , acquiert toute sa valeur. Elle
atteste alors suffisamment ,
par sa force mme et sa
perptuit qu'elle n'est pas ne accidentellement
,
, mais
qu'elle tient toute sa morale. Il est ais assurment
au premier venu de vanter , dans ses discours , sa pro-
pre sincrit , son dsintressement , et d'accuser, avec
une apparente indignation, la mauvaise foi , la jalousie,

la vnalit de ses adversaires. 11 n'est gure d'orateur,


ancien ou moderne ,
qui n'offre l'exemple de tels heux
communs, plus ou moins habilement traits. Mais le

caractre original de Dmosthne est qu'en touchant

frquemment ces points de morale ,


qui semblent
n'offrir un orateur qu'une matire vulgaire , il en tire

de lumineuses vrits ,
pleines d'enseignement. Ici

encore on peut se donner le plaisir de voir natre ,


par
le travail progressif du gnie , les grandes leons qui
restent ensuite comme un trsor inaltrable. D'abord,
c'est une simple bauche de l'ide. L'orateur se pare
de sa franchise avec une juste fiert. On devine ce
qu'il pense de ses adversaires , sans qu'il ait encore
dessin leur caractre en traits durables. Mais peu
,,

143
peu , de cette premire antithse peine indique, sort
un contraste tudi. On voit apparatre deux caractres
opposs. Lorateur se plat les enrichir sans cesse
d'observations nouvelles ,
qui les font connatre plus
profondment. Chacun d'eux a sa marque cUstinctive.
Dsormais ce sont deux tres vivants : d'une part ,
le

sycophante ,
qui devine les mauvais instincts de la
multitude et les flatte habilement ; d'autre part, le con-
seiller du peuple , type de l'loquence associe au pa-
triotisme. Dmosthne a rvl, pour ainsi dire,

l'essence de ces deux caractres , montrant , dans l'un


la nature intime de l'adulation ,
qui entretient le mal
dont elle vit ; dans l'autre, celle de Ihonnte franchise,
qui recherche les maladies de l'me et qui ne craint
pas d'offenser une fausse dlicatesse pour essayer de les
gurir. 11 enseigne d'aprs quels signes on peut distin-
guer la parole qui sauve de celle qui empoisonne et qui

tue. Sous les formes accidentelles de la discussion , on


dcouvre une vrit moins passagre. Ce n'est plus la
rivalit de Dmosthne et d'Eschine que nous consid-
rons alors , c'est la lutte incessante de la sincrit ,

qu'on refuse d'entendre, ou tout au moins de com-


prendre, et de la flatterie, qu'on accueille toujours
avec faveur.
Dans le discours de la paix ,
qui appartient une
priode de tranquilht relative (346 av. J.-C), l'ide
du rle de l'orateur ne se montre pas encore avec l'clat

qu'elle aura quelques annes plus tard. Nanmoins


lntention mme du discours , O Dmosthne ne craint
pas de paratre tomber dans une contradiction que l'in-
144

trt public exige de lui, indique assez comment il com-


prend ses devoirs. La modestie du ton et le caractre de
nettet , dont ses paroles sont empreintes , montrent
d'ailleurs quelle est ses yeux la gravit de ce rle de
conseiller , Thonneur duquel il prtend : Toutes ces

prvisions ,
par lesquelles je me suis montr plus
clairvoyant que les autres ,
je ne les attribue pas
exclusivement mon habilet et je ne songe pas

m'en vanter. Si j ai bien jug des choses et bien


prvu l'avenir ,
je le dois deux causes : d'abord
la bonne fortune ,
qui est suprieure toute pr-
voyance et toute sagesse humaine ;
puis ce que
je juge et raisonne de tout, sans proccupation d'in-
trt. Car personne ne pourrait dnoncer aucun de
mes actes , ni aucune de mes paroles comme ayant
t pour moi l'occasion d'un profit. Aussi ce que les

circonstances elles-mmes semblent suggrer de plus


utile, m'apparat toujours avec nettet. Mais lorsque,
d'un ct ou de l'autre , on a mis de l'argent dans la
balance , le poids fait pencher le plateau et entrane
tous les raisonnements de son ct. Ds lors ,
il n'y

a plus de conseils droits et sains attendre de celui


qui s'est mis dans ce cas *
. Si grave que soit ici

l'accusation lance par


'
Dmosthne contre ses adver-

saires pohtiques , la forme en est moqueuse plutt


qu'amre. Son imagination n'est pas encore obsde de
l'image du sycophante , comme elle le sera bientt.

Deux ans plus tard , dans la deuxime PhiUppique ,

* IljS siprivri ,
p. 59.
145
une pre colre semble dj gronder sous les expres-
sions mesures, dont il se sert de parti pris. On le voit,
au moment o Messne et Argos sont travailles secr-

tement par la politique macdonienne, s'efforcer encore

de contenir Tindignation, que le spectacle des intrigues


de Philippe a d exciter en lui contre les orateurs d-
vous au Macdonien. 11 invoque solennellement contre
eux la justice d'Athnes : J'ai dit qu'il fallait citer ici

ces hommes. Pourquoi'? Je vais, que les dieux m'en

soient tmoins , vous parler en toute franchise , sans


rien dguiser. Je ne veux pas , en me laissant aller
aux injures , mriter que vous ne teniez pas dsor-
mais plus de compte de moi que de mes adver-
saires , ni fournir ceux qui ds l'origine se sont

attaqus moi , un nouveau prtexte de se faire


payer par Phihppe. Je veux encore moins m'aban-
donner de vaines dclamations *. Mais cette mo-
dration dj menaante ne peut durer longtemps. Les
sentiments , contenus avec effort , clatent enfin dans
le discours sur la Chersonnse. Le danger est devenu
plus pressant. La puissance maritime d'Athnes et son
prestige politique sont compromis. Et pourtant bon
nombre d'orateurs feignent de ne pas voir le pril qui
approche ; ils vantent les douceurs de la paix , et , en
flattant la mollesse du peuple , ils servent les desseins
de Phihppe. Cette fois , la patience de Dmosthne est
bout. 11 faut qu'il parle ,
pour ouvrir les yeux du
peuple , et qu'il dmasque ces conseillers hypocrites. Ce

* Ile Phil. p. 73.


,

40
,

146
ne sont pas des rivaux qu'il attaque , ce sont les
ennemis de l'Etat , d'autant plus dtests de lui qu' la
haine du citoyen , inquiet du salut de sa patrie , se
joint , dans son cur , le dpit de l'honnte homme
qui voit ses conseils mpriss , tandis qu'on coute des
voix perfides. Aussi le discours sur la Chersonnse
nous offre-t-il l'admirable contraste du sycophante et
du bon conseiller , avec une force de pense et une
grandeur de sentiments ,
qui en font ,
dans cette p-
riode ,
le chef-d'uvre de Dmosthne. Jamais encore
Thomme ne s'est montr dcouvert derrire l'orateur
autant qu'en cette circonstance. Ds les premiers mots
du discours, on devine le dessein de Dmosthne. Il
va s'attaquer directement au sycophante et le faire con-
natre tout entier. A peine a-t-il montr la question
politique sous son vritable aspect ,
qu'il aborde hardi-
ment cette question morale. Le sycophante a pour
caractre de flatter les mauvaises passions du peuple.
Il devine les secrtes lchets de la conscience pu-
bhque , et se fait un mtier de les encourager, dans son
intrt personnel. Ce sentiment du devoir, que Dmos-
thne essaie sans cesse de rveiller, l'orateur vnal
s'apphque au contraire l'endormir. Il suscite les fausses
accusations ,
pour distraire les esprits , il les excite
rejeter sur d'autres leurs propres fautes , et, comme il

caresse les mauvais instincts de ses auditeurs , il est


sr du succs. Qu'un de ces orateurs vienne vous
dclarer que tous nos malheurs viennent de Dio-
pithe , ou de Chars , ou d'Antiphon , ou de tout
autre citoyen , aussitt vous l'approuvez bruyam-
147
ment , et vous criez qu'il a raison. Mais , au con-
traire , si l'on vous apporte ici la vrit , si l'on vous
dit : Vous n'y pensez pas, Athniens ; le seul au-
teur de tous vos malheurs et de tout ce qui est arriv,
c'est Philippe ; s'il s'tait tenu en repos , Athnes
n'aurait eu aucune affaire ;
vous ne pouvez prten-
dre que cela soit faux , mais vous tes fchs de ce
qu'on vous a dit, et il semble qu'on vous ait fait

quelque tort. Cela vient d'une seule cause ; au nom


des dieux ,
je ne parle que pour votre bien , laissez-
moi user du droit d'tre sincre. Depuis longtemps
plusieurs de nos hommes politiques vous ont habi-
tus vous montrer redoutables et d'humeur diffi-
cile dans les assembles , faibles et mprisables dans
vos armements. Rejette-t-on la faute sur un citoyen
que vous pouvez faire arrter sans difficult , vous
approuvez , vous tes rsolus. Mais si l'on vous d-
signe un homme ,
qu'il est absolument ncessaire de
vaincre d'abord pour le chtier , vous ne savez plus
que faire , vous vous sentez coupables et vous vous
irritez.... C'est en vous flattant, en recherchant
tout prix votre faveur ,
que les dmagogues vous ont
ainsi corrompus. 11 en rsulte que , dans les assem-
bles , vous attendez orgueilleusement les adulations,

habitus n'entendre que ce qui vous plat ; mais les


vnements marchent , et vous voici exposs aux
dangers suprmes \

On comprend en , rflchissant ces belles paroles ,

* IhoiTiV v Xs/i,, p. 97.


,

148

jusqu' quel degr de haine personnelle la nature passion-


ne de Dmosttine a pu s'emporter lgitimement contre
ses adversaires. Ce sont proprement parler les corrup-
teurs de la morale publique ,
qu'il poursuit de ses invec-
tives. Les satires violentes ,
par lesquelles Aristophane
autrefois avait dcri les dmagogues, se retournaient
prsent contre les orateurs de l'oligarchie ,
partisans
secrets du roi de Macdoine. Mais au fond, la pense de
l'orateur, comme celle du pote comique ,
allait bien au-
del du but qu'il se proposait lui-mme. En combattant,
chezleursadversairespolitiques, des vices contemporains,
ils fltrissaient l'un et l'autre cette ternelle et immo-
rale politique des partis ,
qui se servent des mauvais
instincts de l'humanit pour la conduire leur gr.
Tous deux , dans leurs satires ou leurs invectives
semblent avoir eu un profond sentiment du dommage
moral inflig un peuple par ces perfides flatteries.

Le type du conseiller malhonnte , tel qu'il est repr-


sent dans le discours sur la Chersonnse , ne procde
pas seulement des insinuations hasardeuses suggres
par la colre. C'est le fruit d'une observation juste des
choses et des hommes. Dmosthne s'applique d-
noncer tous les artifices des flatteurs du peuple. Ce
qu'ils tentent de faire est en tout la contre-partie de ce
qu'il a essay lui-mme. Il a voulu carter les illusions,
ils travaillent les entretenir. Leur grand art est de

prsenter les questions sous un aspect, qui permette


aux Athniens de se dissimuler les dangers qu'ils cou-
rent et d'oubher ce qu'ils se doivent eux-mmes. Ils

se font ainsi les complices habiles des vices que Dmos-


,

'

149
thne combat. Ils se plaignent qu'on provoque la guerre,
lorsque la paix est si avantageuse et si chre tous.
C'est Philippe , leur rpond Dmosthne , et non aux
Athniens ,
qu'il faut faire entendre ces plaintes. Ils

jettent d'avance dans les esprits des semences de soup-


ons contre les gnraux ou les orateurs ; criminelle
politique ,
qui dtruit le sentiment du devoir, et ne fait
natre qu'une dliance strile. En tout, ils sont les
ennemis de la vrit. Leur poison s'insinue dans les
curs par une apparente douceur. Ils semblent pro-
mettre le repos et le bien-tre, ils apportent la mort.
La violence de Dmosthne et son acharnement les
poursuivre taient les consquences naturelles de ce
jugement , chaque jour confirm par des faits nou-
veaux.
Entre l'orateur vnal et le bon conseiller aucun accom-
modement n'est possible. Pouss bout par les provo-
cations de ses adversaires, dont les injures sans doute
avaient devanc les siennes , Dmosthne au terme de
,

ce discours, o il les a combattus pied pied, se dcou-


vre tout--coup lui-mme, avec une noble confiance, et
oppose sa vie la leur, ses discours honntes leurs
flatteries, son dsintressement leur cupidit. A coup
sr, sa franchise s'tait assez montre, quelques moments
auparavant ,
quand il avait os rapporter au peuple
d'Athnes les dures apprciations des autres Grecs
accusant ses fausses promesses et son inertie ^
. L'ora-
teur , aprs cela , avait quelque droit de se donner

'
WsrA -wv iv Xspn., p. 68.
,,

150

comme l'exemple de ce que devait tre un conseiller


sincre. Comment, au dernier moment, aurait -il pu
retenir cette profession de ses sentiments et de ses ides
qui semblait, depuis longtemps, appele par la discus-
sion mme ? Jamais au reste confidence plus fire ni plus

morale ne fut faite un peuple ,


que celle du grand
orateur en cette circonstance. Sentiment profond de la
responsabilit accepte ,
dvouement entier au bien de
l'tat , culte de la vrit , mme dangereuse pour celui
qui l'exprime , tels taient les traits essentiels du carac-
tre idal de l'homme politique, que Dmosthne traait
en rendant compte de sa propre conduite :
Le
premier venu , du haut de cette tribune , s'adresse

moi : Eh! quoi? tu ne veux pas proposer la guerre

par un dcret; tu crains de t'exposer, tu as peur, et

tu trahis assez ta faiblesse. Je ne prtends pas


l'audace tmraire , ni Timpudence , et je souhaite

qu'on n'ait jamais m'en faire le reproche ; mais


en vrit, je m'estime bien plus courageux que tous

ces politiques que rien n'effraie. Lorsqu'on nglige


l'intrt de la ville , on peut accuser , confisquer
faire des prsents et soulever des procs , tout cela
ne demande aucun courage. Quand un homme a pour
garantie de salut les flatteries qu'il vous prodigue
dans ses paroles et dans ses actes , il peut tre auda-
cieux sans se compromettre. Mais, lorsque, dans
votre intrt , un citoyen s'oppose souvent vos vo-
lonts , lorsqu'au lieu de vous flatter, il cherche tou-
jours votre bien, lorsqu'il a choisi volontairement une
politique, qui laisse plus de part la fortune qu' tous
,,

151

les calculs , et qu'il accepte la responsabilit de ses


prvisions et des vnements imprvus , c'est chez lui
qu'est le courage , chez lui le vritable dvouement
et non chez ceux qui, pour entretenir de jour en jour
leur popularit, vous ont caus tant de dommages.
Quant moi, je suis si loin de vouloir les imiter, si

loin de les considrer comme des citoyens dignes de


la ville ,
que si l'on me posait cette question Et :

>> toi, quel bien as -tu fait la patrie? j'oublierais

trirarchies et chorgies, j'oublierais et mes contribu-


tiens volontaires , et les prisonniers que j'ai rachets
et tant d'autres actes d'humanit ;
je n'en dirais rien ;

mais je dclarerais que jamais ma conduite n'a res-


sembl celle de ces hommes , et que pouvant peut-
tre, aussi bien que d'autres, accuser, flatter, confis-

quer, faire en un mot tout ce qu'ils font, jamais je


n'ai voulu prendre ce rle, jamais je n'y fus pouss
ni par l'intrt, ni par l'ambition. Tout au contraire,
je ne cesse de faire entendre ici des conseils, qui

mettent mon crdit au-dessous de celui de beaucoup


d'autres, mais qui vous lveraient, si vous les suiviez,

bien plus haut que vous n'tes. Je crois avoir le droit


de parler ainsi, sans que personne puisse m'en
faire de reproche. Je n'admets pas qu'il soit d'un bon
citoyen de vous conseiller une politique ,
qui bientt
y> me ferait le premier parmi vous , et ferait de vous
les derniers des Grecs. 11 faut qu'un citoyen honnte
travaille la grandeur de sa patrie en travaillant
la sienne , et le devoir de tous est de proposer, non
pas ce qui est le plus facile, mais ce qui est le meilleur.
,

15^

La nature , d'elle-mme , nous pousse assez vers ce


qui est ais , mais c'est le fait de l'honnte homme de
mener les esprits au bien ,
par l'influence de la
raison '. Tel est le type que Dmosthne oppose
celui du sycophante. J'aime, pour ma part, la rserve

prudente par laquelle l'orateur ici refuse de se compro-


mettre inutilement en proposant un dcret. Cette appr-
ciation sre des risques courir fait mieux ressortir la

noblesse des sentiments qu'il exprime. Dans ces limites,


qu'indique la prudence et que la conscience autorise
combien le sentiment de la responsabilit est fort et
sincre dans cette loquente confidence ! Et quel noble
idal de probit politique ,
que ce compos de raison ,

d'activit, de dvouement, de sincrit, lgrement


attrist par une sorte de pressentiment des malheurs
dont la fortune accable parfois Timproviste les plus
courageux !

Dmosthne tait parvenu dsormais cet tat d'es-


prit, vraiment suprieur, qui rsulte chez un homme
d'tat , dvou des ides saines s de la pleine pos-
session de ses principes et d'une longue exprience des
choses humaines. Point d'illusion, ni de chimre, mais
un profond sentiment du bien et du mal , dans le domaine
de la politique , et une ferme conviction de l'inutilit des
expdients qui ne remdient pas aux vices rels. La
troisime Phihppique est un tmoignage des mmes
dispositions que le discours sur la Chersonnse. C'est
encore aux corrupteurs du peuple que l'orateur s'atta-

'
lUjo't Twv v Xs/5 . , p. 107.
153

que directement. La principale cause de vos mal-


heurs, si vous jugez comme il faut, c'est que certains


orateurs aiment mieux vous flatter que de parler pour
votre bien. Les uns, soigneux d'entretenir un mal qui
leur procure la rputation et la puissance, se gardent
bien de prvenir ce qui doit arriver, et pensent que
vous ne devez pas vous en occuper davantage. Les
autres , accusant et calomniant ceux qui ont en main
les affaires , ne font autre chose que de susciter des
procs , dans lesquels la ville se condamne elle-

mme , et que de mnager Philippe le moyen de


dire et de faire tout ce qui lui plat. Voil la politique
qui vous est devenue ordinaire ; c'est la cause de vos
troubles et de vos fautes *
. Mais , en accusant les

mercenaires de PhiHppe, Dmosthne est bien loin

d'excuser le peuple. Le flatteur est coupable , mais


celui qui se laisse flatter, l'est-il moins? Les reproches
que l'orateur adresse ses adversaires ne sont pas
offerts au peuple comme une distraction propre char-
mer son oisivet. Chacun doit en prendre sa part. 11

a soin que personne ne se mprenne sur la porte mo-


rale de ses discours. A cet gard, la troisime Philippi-

que semble mme aller plus loin que le discours sur


la Chersonnse. Si Dmosthne a paru d'abord imputer
la faute principale aux orateurs , ses adversaires , le

voici , ds le dbut ,
qui s'en prend la dlicatesse

coupable du peuple , funeste encouragement propos


la flatterie. Puis, quand il a montr ce qu'exigent les

* mPhii., p. 110.
154

circonstances ,
quand il a prouv victorieusement que
Philippe avait commenc la guerre, il arrive , selon son
habitude, cette partie morale qui complte ses meilleu-
res compositions et o se rsume la leon des vnements.
Comment a disparu cet ancien honneur hellnique ,
qui
et arm autrefois toute la Grce contre un Macdonien
envahisseur? La vnalit s'est insinue chez tous les
peuples grecs et l'esprit civique s'est affaibU. Ce n'est pas
sur une accusation banale que se fondent les reproches de
l'orateur. Sa pense est solide et digne d'tre remarque.
Si la Grce prit , ce n'est pas parce que quelques ora-
teurs sont peut-tre vendus Philippe ; c'est parce que
l'opinion publique , autrefois si svre sur l'honntet
du citoyen , s'est dsarme peu peu et s'abandonne
une "indulgence coupable. On rit de ce qui, en d'autres
temps , et excit l'indignation :
Nos anciennes
vertus ont t vendues comme sur un march et , ,

en change on a import ici des murs qui ont perdu


la Grce. Faut-il les dpeindre? On porte envie celui

qui s'est fait payer ; on rit , lorsqu'il l'avoue ;


on lui

pardonne , s'il est convaincu ; on en veut celui qui

l'accuse ; en un mot, je vois ici tous les vices qui tien-


nent de prs la vnalit ^
Je ne sais si Eschine avait rellement reu l'or de
Philippe, et, vrai dire, cette question est d'un mdiocre
intrt. Car ce n'est pas un orateur en particulier que
Dmosthne attaque parcesparoles; mais il signale, avec
raison, cette maladie des esprits, qui, devenus indiffrents


IIP Pliilip., p. 121.
.

155

au mal, l'acceptent comme une chose reue ,


et qui croi-

raient presque faire acte de mauvais got enle condamnant


trop svrement. Aussi ne puis-je confondre ces r-
flexions de Dmosthne avec le lieu commun qui con-

siste dnigrer un adversaire, quel qu'il soit. Les paroles


que je viens de citer rvlent un mal trop rel, que
l'histoire doit constater. Le spectacle prolong des luttes,

o des intrts gostes se comlmttaient la tribune ,

avait fini par rendre le peuple athnien sceptique en


matire de probit. C'est ce scepticisme et Tindiffrence
dont il est le principe ,
que Dmosthne voudrait faire
cesser. Quand mme la passion aurait gar son juge-

ment dans une question de personne, que nous importe


aujourd'hui , s'il a fltri , dans un langage sincre, les
dispositions morales qui prparaient la dcadence
d'Athnes? En cela du moins , il ne s'est pas tromp.
Les anciens Athniens punissaient du dernier chtiment
les crimes dont leurs descendants se contentaient de
sourire comme d'un tour bien jou. C'tait l'esprit du
peuple , c'tait le fond des mes qui tait chang.
Ce changement n'avait pas eu lieu Athnes seulement.
Toute la Grce avait subi les mmes influences funestes

Partout l'ancien esprit civique avait perdu sa force.


Chaque fois que Philippe avait menac un peuple , il

s'tait trouv , dans ce peuple , de mauvais conseillers


pour endormir sa vigilance, et leurs conseils avaient t

couts. Etrange docilit ! dira-t-on ;


pourquoi les parti-
sans de Phihppe se faisaient-ils croire plus aisment que
leurs adversaires? Dmosthne l'avait dit dj dans le
discours sur la Chersonnsc. Il le rpte ici, avec plus
,

156
de clart et de prcision, comme pour imposer sa pen-
se aux plus rebelles : Vous vous demandez peut-
tre pour quelle raison Olynthe, Ertrie, Oros taient

plus disposes couter ceux qui parlaient pour Phi-


lippe que les dfenseurs de leurs intrts. Ce qui se
passe ici vous l'explique. C'est que ceux qui parlent
pour votre bien ne peuvent pas toujours , malgr leur
dsir, tenir un langage agrable , car, avant tout , il

faut songer sauver l'Etat. Mais les autres, au con-

traire , n'ont qu a flatter leurs concitoyens pour faire


les affaires de Philippe. Les premiers proposaient une
contribution. Inutile, rpondaient les seconds.
Combattons et mfions-nous, disaient ceux-l.
Restez en paix, ont rpt les flatteurs jusqu' l'heure

o ils furent tous engloutis. Les uns avaient en vue


dans leurs discours , la faveur du moment et se gar-

daient bien de chagriner le peuple; les autres tenaient

un langage qui aurait pu sauver la patrie, mais qui les


faisait dtester
y a de la vertu dans l'aversion
*
. 11

que Dmosthne tmoigne ici l'gard de ses adver-


saires , car il les hait bien plus pour les moyens immo-
raux dont ils se servent, que pour l'opposition qu'ils font

sa politique.
Je ne ferai pas difficult d'avouer, bien quej'aie not
en gnral , chez Dmosthne un progrs soutenu des
,

ides morales, que le discours sur l'Ambassade me


parat tre au-dessous des prcdents pour l'lvation
des sentiments. On aurait pu esprer que , dans ce

Ille Philip., p. 127.


,

157

grand procs principalement, l'ide du rle de lorateur,

qui tait si intimement engage dans le dbat, se serait

rvle dans le discours de Dmosthne , avec plus de


majest que partout ailleurs. L'excs de lanimosit
personnelle , et ,
plus encore peut-tre , la ncessit de

discuter des faits obscurs ,


en l'absence de toute preuve
dcisive, empchrent qu'il n'en ft ainsi. Mais en
laissant de ct le dtail de la discussion et les invec-

tives qui troublent aujourd'hui et rebutent l'esprit du


lecteur , nous devons recueillir , l aussi ,
quelques
penses qui compltent l'ide des devoirs et des
qualits de l'homme d'Etat selon Dmosthne. Il

est presque inutile de faire remarquer d'abord que


l'ide de la responsabilit est comme prsente dans tout
le discours ,
par la nature mme du procs. Mais par-
fois , elle s'exprime dans des termes qu'il est intressant
de relever. Selon le jugement de l'orateur, l'incapacit,

chez un homme d'tat , bien loin d'tre une excuse


est un grief lgitime et terrible qu'on peut lever contre
lui , car elle suppose la prsomption et la lgret :

-((Vous ne sommez, vous ne contraignez personne de


se mler des affaires publiques ; mais lorsqu'un
citoyen ,
pensant qu'il en est capable, vient s'offrir
vous , vous agissez en hommes honntes et con-
fiants , vous l'accueillez avec bienveillance sans le
tenir pour suspect, bientt vous votez pour lui, vous
lui remettez vos intrts. S'il russit, il sera honor.

Son rle le rendra suprieur la foule. Mais s'il

choue ,
lui suffira-t-il d'allguer des prtextes et de
vaines excuses? Rien ne serait plus injuste. Car vos
158

allis ,
qui ont pri , leurs enfants ,
leurs femmes ,

tous ceux qui ont souffert, se contenteront-ils de


cette satisfaction ,
qui consisterait penser que tout
cela est le rsultat de mon incapacit , ou, si vous le

prfrez , de celle d'Eschine *


. Les bonnes inten-
tions ne suffisent pas l'homme d'Etat.La morale de
Dmosttine, plus exigeante, lui demande encore cette
fermet de sens qui lui permettra de se juger lui-

mme, et qui l'cartera des charges trop lourdes pour


ses facults. Aprs cet examen de soi-mme, et cette

prudente apprciation de ses propres forces, le principal

devoir de Thomme public , c'est celui sur lequel Dmos-


thne avait dj tant insist dans les discours prc-
dents, la sincrit. Il peint avec horreur les hommes
pervertis ,
que Philippe a eu la chance de trouver sous
sa main, comme des instruments tout prpars. Plus
loin ,
quand dj les faits accumuls semblent appeler
une rflexion gnrale qui les claire d'un nouveau
jour , il revient la mme pense. Mais , au lieu de
montrer quoi la sincrit est bonne en gnral, il in-
dique pour quelle raison c'est surtout dans un gouver-
nement populaire qu'elle doit tre rigoureusement
exige : Le plus grand tort qu'on puisse vous faire,
c'est de ne pas vous dire la vrit. Comment un
peuple , chez qui la parole est toute-puissante , ne
verrait-il pas sa scurit compromise , si cette parole

n'est pas sincre *


? Excellente remarque ,
qui
montre comment Dmosthne savait fortifier les prin-

*
Ilsp T^ napairp. , p. 373.
^ nf>t T^ itctpanp, p. 410.
,
159
cipes reus par des observations personnelles et quoti-
diennes. La ncessit d'tre sincre est Tune des prin-
cipales raisons qu"il donne pour j ustifier son accusation
contre des collgues ; et si cette raison ne peut dissi-
muler, nos yeux, lanimosit qu'il met les attaquer,

eUe prte du moins ces sentiments violents une no-


blesse qui en attnue l'aigreur : Je vous ai fait con-
natre ce qui tait vrai ,
je me suis abstenu de rien

accepter , dans Imtrt de la justice , de la vrit,


de mon avenir ,
pensant que ,
par une conduite
honnte ,
je pourrais , comme quelques autres, tre
honor parmi vous, et que je ne devais renoncer
votre estime pour aucun profit. Je hais ces hommes,
parce que , dans lambassade ,
j'ai reconnu qu'ils

taient pervers et ennemis des dieux, et parce que


leur vnalit ,
qui a excit votre colre contre tous
les dputs, m'a priv de mes honneurs. Je les
accuse aujourd'hui, je rends compte de ce qui s'est

pass, parce que je prvois l'avenir et que je veux


faire dcider , devant vous ,
par un tribunal ,
que ma
conduite a t contraire en tout la leur *
.

Si l'on runit tous ces traits , la figure de l'orateur,


qui connat ses devoirs, est celle d'un citoyen dvou au
bien public ,
prudent , sincre ,
qui n'entreprend que ce
qu'il est capable d'accomplir et se reconnat responsable
de tout ce qu'il entreprend. Dans un passage de son
plaidoyer , Dmosthne semble mettre ce caractre
idal sous la protection des potes et des sages natio-

*
lo Tr, TTapaTTO. , p. 410.
,

100

iaux ,
quand il cite . en forme (Faccusation contre
Eschine , les beaux vers sur les devoirs de la royaut,
que prononce Cron dans VAntigone de Sophocle, et
l'lgie , si grave et si forte , o Selon , vantant les
bienfaits des lois, condamne l'injustice et l'avidit des
Athniens. Solon , en effet , reprsent par la tradition
comme le pre de la dmocratie ,
n'tait-il pas , en
quelque sorte l'image lgendaire du grand citoyen que
,

Dmosthne concevait en imagination? Dsintresse-


ment, gravit, modration, il avait runi en lui toutes
les qualits de l'homme d'Etat et de l'honnte homme
et son me avait offert le spectacle d'une harmonie
intrieure , dont l'ordre introduit par lui dans la cit

(evopa) n'tait qu'une reproduction imparfaite.


Ainsi , dans cette seconde phase de la lutte contre
Phihppe , ct de l'idal de justice et d'honneur, que
l'orateur proposait comme un modle de conduite sa
patrie , il avait cr et achev un autre idal plus per-

sonnel ,
par lequel sa conscience se rendait tmoignage
elle-mme , non sans une lgitime fiert. Bien des
traits taient communs ces deux images. Dans l'une

comme dans l'autre prdominait une haute et ferme


raison ,
qui fondait sur l'exprience et l'observation ,

aussi bien que sur les nobles instincts du cur , tout


un systme de conduite. Un admirable sentiment de
l'honneur et du devoir , une droite logique dans la

dduction des consquences morales , une haine natu-


relle de la bassesse et de l'habilet mesquine s'y fai-

saient galement remarquer. De part et d'autre, enfin ,

mme estime de l'activit, de l'nergie, de la volont.


lt)l

Eu ce sens . et indpendamment des nombreux pas-


sages o ride de l'action tait exprime dans ces
dernires Philippiques aussi vivement que dans les

premires , l'loquence de ces annes , voisines du


dnouement , n'tait que le dveloppement de celle qui

l'avait prcde.
Rsumons , prsent . en quelques mots , tout ce
que cette longue et belle priode des Philippiques nous
a montr de progrs moral dans l'loquence de Dmos-
thne.
Antrieurement aux Philippiques , la morale de
Dmosthne nous offrait comme un assemblage peu
cohrent d'instincts gnreux, soutenus par quelques
rflexions dj profondes. La justesse de l'esprit et
l'nergie du caractre taient tenues ds lors par lui en
haute estime. La morale des Philippiques procde
directement de cette premire bauche , mais elle s'en

distingue et par la profondeur et par la cohsion des


ides. Durant plusieurs annes , c'est la question de la
libert morale ,
que Dmosthne n'a cess d'agiter, non
pas , il est vrai , thoriquement , mais avec une varit
infinie d'observations et d'applications pratiques. Il a
t comme contraint d'tudier le dtail des motifs et des
sentiments humains. Toujours en lutte avec la mau-
vaise volont de ses concitoyens , il s'est initi tous
les secrets de leur rsistance. Il a connu toutes les
habilets de la conscience en essayant de les djouer.
11 a observ toutes les ressources intimes qui peuvent
tre mises au service du bien , en s' efforant lui-mme
d'en user. Cette longue exprience a fortifi et coor-
162

donn ses ides au sujet de la volont humaine. 11

nous la reprsente comme un compos d'nergie et de


raison , soumise et nanmoins suprieure , en quelque
manire , Tordre fatal des choses , admirable quand
elle sait couter la vrit , obir au devoir , et se con-
sacrer la dfense de la justice. La morale de Dmos-
thne, antrieurement aux Phihppiques, tait Toeuvro
d'une me gnreuse ,
d'un esprit jeune et vigoureux ;

celle des Philippiques est la cration d'un gnie mri


par l'exprience, qui sait unir le sentiment de l'idal

une intelligence dhcate des difficults quotidiennes.

Cette sagesse, forte et mesure, se retrouvera encore


dans l'uvre suprme de Dmosthne ; mais nous
aurons y signaler un dernier progrs , en montrant,
sous l'ardeur persistante des haines personnelles, quel-
ques sentiments plus calmes ,
qui ne pouvaient appa-

ratre que longtemps aprs la lutte , lorsque l'homme


d'tat vaincu revenait sur son pass, et cherchait en
lui-mme, au terme d'une vie agite, la raison dfinitive

de toute sa conduite.
,

CHAPITRE HT.

Oraison funbre des guerriers morts Chrone , 337.

Discours sur la Couronne ,


330.

La vie politique de Dmosthne semblait termine


aprs la dfaite d'Athnes et la perte de la libert.
Pourtant , mme dans Fhumiliation de sa patrie ,
son
loquence eut encore loccasion de se signaler. A ces

derniers temps appartiennent deux uvres de valeur


trs-ingale , dont Tune a t le plus souvent regarde
comme indigne de son gnie, tandis que lautreest jus-
tement considre comme son chef-d'uvre. Je veux
parler de l'Oraison funbre des combattants de Ch-
rone et du discours pour Ctsiphon. L'authenticit du
premier de ces discours a t trop fortement conteste
pour qu'il nous soit permis d'en faire ici un grand
usage '. Nous nous contenterons d'y recueillir quelques
traits qui pourraient appartenir Dmosthne ,
sans

dparer l'ide que nous nous faisons de son loquence


et de son caractre. Nous insisterons, a>ii contraire, plus

longuement sur le discours pour Ctsiphon ,


qui a, pour

cette tude , une importance toute particulire.

Westermann Qustiones Demosthenicce


*
,
M. Caffiaux .

dans son ouvrage sur Y Oraison funbre dans la Grcepaenne,
Valenciennes 1861, a soutenu, par de srieuses raisons, que
,

Dmosthne en estl^uteur. M. Arn. Schsefer se prononce contre


l'authenticit du discours , sans discuter la question.
ia4
Un caractre est commun ces deux compositions.
L'une et l'autre est une loquente protestation contre
les vnements. La fortune avait sembl condamner
sans appel la politique de Dmosthne. Les principes
qu'il avait soutenus avec tant d'audace dans les Phi-
lippiques, venaient de conduire Athnes un dsastre
irrparable. Il avait voulu que sa patrie combattt
pour l'honneur; elle tait vaincue et humihe. Il avait
condamn l'inertie de ses concitoyens , et ceux-ci ,
par
un effort malheureux , s'taient t eux-mmes, pour
longtemps , les moyens d'agir avec quelque chance de
succs. Cette rfutation de toutes ses promesses , ces
consquences dplorables de ses conseils semblaient
accablantes. Pourtant son me vigoureuse n'en fut pas
abattue. Bien loin de renoncer l'nergique morale
qu'il avait cherch faire prvaloir , il se fit un titre

d'honneur de ce qu'il avait essay , et il osa soutenir,


contre l'vnement, qu'il avait eu raison. C'est ce refus
de s'humiher devant le succs , c est cette rsistance

gnreuse la fortune, qui donne aux derniers discours


politiques de Dmosthne une valeur morale toute par-
ticulire. Il ne s'agit plus pour l'orateur d'entraner un
peuple hsitant. Il faut prouver , aprs la dfaite ,

qu'on a bien fait d affronter le pril. 11 faut se servir ,

pour honorer les revers publics , mmes maximes


des .

qui, en apparence, les ont amens. De l quelque


chose de plus surprenant dans l'affirmation , de plus
dsintress dans le jugement. Ce n'est plus en vue du
succs que l'orateur fera l'loge de l'ambition gnreuse
et de l'activit ; il louera la vertu pour elle-mme , et
165
il la montrera prfrable atout autre bien, alors mme
qu'elle est accompagne de maux cruels et immrits.

Sa raison ,
pousse bout par les vnements , ira

plus loin clans la vrit morale qu elle ne Tavait fait

jusqu'alors. Force de se dtacher plus que jamais de


l'intrt matriel ,
qui semble ici s'lever contre elle et

la dmentir , elle osera , non-seulement se passer de


son appui, mais le fouler aux pieds , et proclamer, avec
une noble fiert ,
qu'il n'y a rien au monde au-dessus
de cette simple chose : faire son devoir. Progrs dci-
sif, par lequel Dmosthne , au terme de sa vie poli-

tique ,
s'lve la mme hauteur morale que les plus
grandes doctrines philosophiques de lantiquit. C'est
l'exprience et au malheur qu'il aura d principalement
cet accroissement de sagesse vraiment admirable.
Isocrate autrefois, dans le Pangyrique', refusait de
compter parmi les vaincus ceux qui taient morts cou-
rageusement \ Dans V Oraison funbre^ cette mme
pense, dveloppe avec bonheur, semble dj comme
un essai du fameux serment , tant elle est anime par
le respect du aux hommes de cur que la fortune a
trahis : Je n'hsite pas dire que , des deux cts,
ceux qui meurent leur rang ne sauraient tre mis au
nombre des vaincus ; de part et d'autre, sans distinc-
tion, ce sont des vainqueurs. Le sort du combat,
pour ceux qui survivent , se dcide comme le veulent
les dieux ; mais ce que chacun devait faire pour ob-
tenir le succs, tout homme, qui est rest son rang,

* Isocrate, Pang., dit. Baiter (coll. Didot), 92.


,

166

la fait. Mortel , il a t frapp par la destine : c'est

la fortune qui a rgl son sort, mais son me n'a pas

Hchi devant l'adversit \ Voil ce que Dmos-


thne devait dire aprs Chrone. Cette faon d'envi-
sager la libert humaine comme indpendante en ,

quelque sorte, des choses extrieures, comme matresse


de sa propre destine, tait ancienne chez lui , et nous
l'avons remarque dj dans les Philippiques. Mais
jamais, ce me semble , cette grande vrit morale ne
s'tait rvle dans son loquence avec autant de har-
diesse.

En outre, comme si en prsence des morts de Chro-


ne, le gnie de l'orateur se ft empreint plus profond-
ment de philosophie, c'est alors qu'il donnait cette belle
dfinition de la vertu : Oui , on peut l'affirmer sans
rserve, la vertu a pour principe l'intelligence et pour

terme le courage. L'une juge ce qui doit tre fait

l'autre assure l'eftet de nos rsolutions *


. C'tait encore

le rsum de ce qu'il avait dvelopp dans les Phihp-

piques. Mais ici , dans ce cadre plus troit, la liaison

des ides se montrait d'ime manire plus sensible. La


vertu prudente, persvrante, habile saisir le succs,
tait assure, dans sa pense , de recueillir au moins
l'honneur ,
qu'aucune puissance humaine ou divine

n'avait le pouvoir de lui refuser.

Tels sont les principes et les sentiments, qui, plus ou


moins formellement exprims, apparaissent dans l'orai-

son funbre des morts de Chrone. Mais, pour en


'
EViry., p. 1394.
'
nny.f. , p. 1394.
,.

167

trouver la conscration dfinitive . il faut arriver enfin

au chef-d'uvre de Dmosthne , au discours sur la


couronne.
C'est l que la morale de l'orateur se montre dans sa
perfection. Il y embrassait du regard toute sa vie poli-
tique, pour une occasion de repasser
la justifier. C'tait

dans son esprit toutes les maximes dont il n'avait cess

de s'inspirer. Elles se prsentaient lui , non plus


isoles, applicables telle ou telle circonstance parti-

culire, mais troitement associes par l'unit mme de


sa conduite, et formant ensemble un large idal o se
runissait son existence tout entire. Ainsi rapproches,
elles se prtaient mutuellement une autorit nouvelle.
D'autre part , aprs tant de rflexions et d preuves
diverses, la morale de Dmosthne, sans rien perdre de
son ancienne et lgitime fiert, devait tre plus pntre
du sentiment de la faiblesse humaine. Toujours violent
et emport contre son adversaire , il devait pourtant
sa situation d'accus et au souvenir de ses esprances
dues de mieux comprendre ces imperfections de la
sagesse ou de la volont ,
que sa premire ardeur lui

avait parfois fait mconnatre. 11 avouait plus haute-


ment, clair par les vnements et par les besoins
mmes de sa cause, que le succs pouvait chapper aux
plus nergiques. De l un caractre plus recueilli, pour
ainsi dire, plus prudent, plus expriment dans ce der-
nier expos de principes , o son loquence rassemblait
toutes les leons d'une vie agite. J'oserais dire que
malgr la vhmence de l'orateur, malgr les injures

adresses son ennemi . on ne peut mconnatre


168

dans le discours sur la Couronne , la trace d'une


srnit morale intrieure, qui donne cette uvre une
beaut plus touchante. Lorsqu'on veut oublier des em-
portements passagers et aller jusqu'aux principes mmes,
qui animent cette grande loquence , il est difficile de
n'tre pas mu en mme temps que satisfait d'une morale
si noble et si rassurante ,
qui exige beaucoup de notre
nature, mais qui lui tient compte de ses efforts et qui
ne la livre jamais aux vaines inquitudes d'une con-
science scrupuleuse et trouble. Le discours sur la Cou-
ronne n'est pas seulement l'apologie particulire de D-
mosthne. Pour nous, qui vivons si loin des vnements
dont il est rempli, c'est un magnifique examen de con-
science, o la nature humaine, reprsente par une me
d'lite, s'est rendu tmoignage elle-mme de ce qu'elle

peut, de ce qu'elle doit , et a dfini sa propre respon-


sabilit.

Les ncessits du sujet obhgeaient l'orateur faire

un expos suivi de sa conduite publique et de la politi-

que athnienne. Dmosthne ne saurait tre inculp,


sans qu'Athnes le soit aussi . C'est le caractre athnien

qu'il a pris pour rgle dans tous ses actes. Il ne s'est

propos, dans tout ce qu'il a fait, que d'honorer ce


caractre, d'en respecter les instincts et les habitudes .

de le conserver dans son intgrit. Attaqu par Eschine,


il est amen, pour se justifier, justifier en mme
temps les traditions athniennes, et par suite les
expliquer et les louer de nouveau. Dans tout le dis-
cours, la gloire d'Athnes est associe celle de l'ora-
teur. Le sentiment national et le sentiment personnel
169

y sont troitement unis. Le premier donne au second


une grandeur inaccoutume, et celui-ci, son tour, com-
munique Tloquence de lorateur une force et un lan
qui ne pouvaient provenir que de l'honneur outrag.
Cet expos de la politique athnienne nous remet
ncessairement sous les yeux les ides et les senti-

ments qui remplissent les Philippiques. Nous n'avons


pas revenir en dtail sur des remarques dj faites.

11 suffit ici de noter la perptuit des mmes passions


et des mmes principes, et de remarquer ce que l'unit

de la composition ajoute de force convaincante ces


sentiments. Mais en outre cette unit mme , en nous
permettant de considrer la fois -toute la morale poli-
tique de Dmosthne , nous dcouvre en elle un carac-
tre qui ne pouvait nous frapper aussi vivement jus-
qu'ici : je veux dire la conformit de cette morale avec
la varit et l'ingalit de notre nature. Ce ne sont pas
toujours les principes levs qui , dans la vie, servent
de rgle, mme aux plus honntes. 11 y a comme une
infinit de degrs dans la vertu. Si parfois elle est en-
tirement pure , bien souvent aussi des actions , d'ail-

leurs bonnes et louables, sont inspires par des instincts


ou des mouvements peine rgls, qui d'eux-mmes
semblent tre comme indiffrents entre le bien et le mal.
Il en est de mme, dans cette morale d'exprience que
nous tudions chez Dmosthne : elle est ingale, parce
qu'elle est sans cesse inspire par la nature ; ct des
exhortations ou des consolations subhmes, empruntes
au sentiment du devoir, elle a des admirations qu'une
saine doctrine ne pourrait admettre sans rserve.
,,

170

J'ai indiqu, ds les premires Philippiques, le senti-


ment que faisait natre chez Dmosthne le spectacle de
lambition de Philippe. 11 est intressant de le retrouver,
exprim avec plus de force encore, au terme de sa vie poli-
tique, dans le discours sur la Couronne. L'audace qui en-
treprend, la force d'esprit qui conoit de grandes choses,
surtout cette conscience du gnie qui ne peut se rsigner
une destine vulgaire, toutes ces qualits dangereuses,

que Philippe avait possdes, le remplissent encore d'une


sorte de jalousie patriotique : Assurment, s'criait-il,

personne n'oserait dire qu'un barbare lev dans Pella,


bourgade alors chtive et inconnue , dt avoir l'me
assez grande pour convoiter lempire de la Grce et

pour se remplir l'esprit de ce dessein ; et que vous


qui tes Athniens , vous ,
qui ne passez pas un seul
jour sans entendre ou sans voir mille choses qui vous
rappellent la vertu de vos pres , vous dussiez au
contraire avoir assez peu de cur, pour aller, de vous-
mmes, livrer Philippe la libert de la Grce*.

C'est l'ambition elle-mme que l'orateur approuve ici

dans un lan d'loquence ; il aime en elle ce principe


d'nergie ,
qui ne connat aucun obstacle , et qui dtruit

toutes les rsistances. Aucune des forces intrieures


de l'me ne lui semble ddaigner. Celle-ci , mme
violente et porte aux excs, a sa place dans sa morale
comme elle l'a dans la vie de chacun de nous.
Mais au-dessus de ces motifs passionns , de nature
douteuse, il en a de plus purs faire valoir. S'il se sert

'
tlioi -oit IJTitfiv. . 247.
.,

171

des instincts avides, sil leur fait une part dans sa poli-
tique , il les lve du moins et les modre par le senti-

ment de l'honneur. Rappelons-nous quel rle il offrait

l'ambition d'Athnes dans les dernires Philippiques

Nous retrouvons les mmes ides dans le discours pour

Ctsiphon, tout ct de l'loge donn indirectement


l'impatience et aux aspirations du barbare.
y avait S'il

quelque chose de trop indisciplin dans Tinstinct que


nous signalions, le noble esprit de la sagesse hellnique
vient aussitt le purifier. A la convoitise effrne du
conqurant s'oppose l'ambition gnreuse d'Athnes ,

qui sans doute veut dominer , elle aussi , mais dominer


en protectrice plus encore qu'en matresse imprieuse.
La prminence , telle qu'elle la conoit avec Dmos-
thne, n'est pas l'empire de la force ; c'est la suprmatie
morale autant que matrielle, fonde sur les traditions,

ennoblie par un dvouement inaltrable aux intrts de


la hbert grecque. Que devait faire la rpublique,

Eschine, lorsqu'elle voyait Philippe tablir peu peu

son empire, et un empire absolu sur les peuples grecs?


Quelles paroles, quels dcrets devais-je apporter ici

moi, le conseiller d'Athnes, moi, qui savais bien que


de tout temps ,
jusqu'au jour o j'avais paru cette
tribune , ma patrie avait lutt pour tre la premire

par les honneurs et par la gloire , et qu'avide de

louanges , elle avait dpens , au service de toute la

Grce, plus d'hommes et plus d'argent qu'aucune des

autres cits grecques n'en dpensa jamais pour sa


propre cause '
? Que Dmosthne et ses auditeurs ,

'
riot Tov Tpv. , p. 247.
,

172

par leffet naturel du patriotisme, se fissent eux-


mmes quelque illusion sur la puret des sentiments

qui avaient inspir la politique athnienne, cela est trop


ais voir pour qu'il soit utile dy insister. Mais ,
prendre ces penses en elles-mmes, quelles motions ,

la fois douces et gnreuses , ne devaient-elles pas


exciter chez ceux qui les recueillaient avidement ! L'ora-
teur ne pouvait pas tre un juge impartial ni un histo-
rien ; mais ne faisait- il pas , sa faon , une oeuvre
utile , en reprsentant sans cesse aux imaginations cet
idal d'Athnes dvoue la libert jusqu' sacrifier

ses ressentiments son devoir ? Les Lacdmoniens


n'taient ni vos amis , ni vos bienfaiteurs ; -souvent
mme ils avaient inflig la rpublique les plus graves
injures. Mais lorsque les Thbains , vainqueurs
Leuctres, entreprirent de les dtruire, vous avez em-
pch Teffet de leurs menaces, sans redouter la puis-
sance ni la gloire que Thbes possdait alors , sans
vous rappeler le mal que vous avait fait ce peuple
pour qui vous alliez affronter le danger. Et certes
vous avez montr alors tous les Grecs ,
que , si l'un

d'eux vous a traits inj ustement , votre ressentiment


peut bien le poursuivre en des temps ordinaires, mais
que devant un danger qui compromettrait ou son salut
ou sa libert, vous oubliez le pass, et que les injures
ne sont rien pour vous *
.
Si beaux nanmoins que soient ces sentiments , ils

n'taient pas nouveaux chez Dmosthne. Ce qui est

* UiOl -.'j-J 7-2/XV. , p. 258.


,

173

propre au discours sur la Couronne, c est 1 lan de cur


qui leva alors l'idal de l'orateur accus jusqu'au dsin-

tressement absolu. Nous avons vu jusqu' ^^rsent

dans sa morale , l'troite union de l'intrt avec l'hon-


neur. Nous l'avons entendu dclarer formellement qu'il
fallait chercher le bien avant toutes choses, et s'efbrcer
ensuite d'y conformer l'intrt. C'tait le langage d'un
homme d'Etat, loign de toute chimre. Mais jamais
il n'avait d se prononcer sur la conduite tenir entre
un intrt et un devoir opposs l'un l'autre. Cette
ncessit ,
qu'il aurait fuie peut-tre autrefois dans son
rle de conseiller, il eut l'admirable instinct de la faire
natre lui-mme quand il se vit accus. Dsormais il n'y

avait plus d'avenir mnager. Glorifier le pass tait

tout ce qu'il pouvait se proposer. Aucune prudence


politique n'arrtait plus l'essor de sa morale. 11 pouvait

dire hardiment ce que sa nature , et la situation o il se


trouvait, s'accordaient lui inspirer. De l ce paradoxe,
comme il l'appelle lui-mme \ cette proposition trange
comme un dfi la politique, au nom du cur et
jete
de la conscience : Athnes, mme assure de sa dfaite,
aurait d faire ce qu'elle avait fait. Quel hommage
rendu l'ide du devoir ! Quel noble sentiment de la
dignit morale, qu'il dclarait prfrable aux avantages
les plus assurs ! Quoi ! Athnes devait ,
pour sauver
sa gloire , affronter un dsastre certain ? Elle devait se
perdre pour rester cUgne d'elle-mme et de son pass ?
C'est qu'en agissant autrement, Athnes et dgrad

Ui.-.i ToO rrrfx-J. , p. 292 ; jSoAoy.xt Tt /.u raoci'ov irv.


,

174

sa propre nature . fait violence ses meilleurs senti-


ments , bless cruellement sa conscience nationale et

outrag ses aeux :


Une telle conduite et t un
dmenti donn aux traditions des anctres , votre na-
ture mme s'y refnssit' { ob^ avtxw o^ '/ji^uTa j . Jamais
personne n'a pu , en aucun temps ,
persuader notre
ville de s'unir ceux qui avaient la force et s'en
servaient injustement, pour assurer sa scurit par
la servitude ; mais au contraire elle n'a cess de com-
battre pour tre la premire par les honneurs et par
la gloire, et les dangers ne l'ont pas effraye. Vous
avez si bien compris combien ces exemples admirables
taient appropris votre caractre, que vous rservez
vos plus grands loges ceux de vos anctres qui les
ont donns *
. Toute considration d'intrt matriel

a disparu ici devant le respect de soi-mme et le devoir


qui nat ,
pour chaque homme ou chaque peuple ,
de
ses qualits naturelles. Le prcepte qui ressort de ces

nobles rflexions, c'est qu'il faut tout prix conserver et


dvelopper ce que la nature a mis en nous , et que le

dernier des malheurs n'est pas d'chouer dans nos en-


treprises ,
mais de nous priver nous-mmes de cet
honneur de l'me ,
qui fait la meilleure joie de la vie.

Quand Dmosthne, continuant cette belle argumen-


tation , invoque les morts de Marathon et de Salamine
il confirme ces penses d'une manire clatante. A Ma-
rathon comme Chrone , devant les Perses comme
devant Phihppe, c'est le mme principe qui exaltait les

*
noi Tov iTTfiv. , p. 295.
,

175

esprits : sans exagration stoque de la vertu , sans


mpris systmatique des biens de la vie, les combattants
de la libert sentaient que , de tous les sacrifices ,
le

plus funeste , et par suite le plus inacceptable , tait

celui des sentiments levs , dans lesquels ils avaient


vcu jusqu'alors. Les laisser perdre sans les dfendre,
c'tait se dtruire soi-mme volontairement. Au fond
le principe de la vraie morale n'est pas autre. Elle nat
et subsiste par le besoin qu'a notre nature de se faire
un idal et de l'aimer. C'est le dernier progrs de D-
mosthne vers la conception philosophique de la vertu.
11 en avait dcouvert ici , comme jamais il ne l'avait

fait , l'essence intime , et il montrait admirablement


comment elle n'est que l'accomplissement de nos
meilleurs instincts , le bien suprme que nous pour-
suivons.
Je suis loin de prtendre d'ailleurs que l'esprit poli-

tique de l'orateur et fait place alors une disposition


toute spculative , et que , tout proccup des intrts
de l'me , il ne daignt plus songer aux autres. Un tel

excs et t bien contraire au sens pratique qui lui


tait propre. Aussi , dans ce discours mme, o il met
la vertu et l'honneur au-dessus de tout , il ne croit pas
inutile de rappeler que la trahison et la lchet n'ont
jamais profit personne, et que le tratre est la fois

dupe et coupable : Tous les Grecs taient en proie


au mme garement : chacun voyait venir l'orage et

se croyait seul l'abri de ses coups ,


pensant qu'il

trouverait sa propre sret, lorsqu'il le voudrait, dans


le pril mme des autres. Eh bien ! pour s'tre livrs
,

3 TB
cette incurie profonde et intempestive , les peuples
ont perdu leur libert ;
quant aux chefs qui croyaient
tout vendre, except eux-mmes, ils se sont aperus
enfin qu'ils s'taient vendus les premiers, etc. *

Dmosthne insiste sur cette ide. 11 montre le tratre

devenu esclave , comme les autres , mais en outre m-


pris et bafou par ceux mmes qui ont pay ses services
coupables. 11 ne lui suffit pas de l'accuser au nom de
l'honntet outrage , il faut encore qu'il l'accable au
nom de l'intrt mme , dont il faisait l'unique objet de
ses dsirs. Trait vraiment curieux de cette morale hel-
lnique ,
si prudente et si avise ,
qui fait de la science

( cro^i'a ) , ou du discernement , la premire des vertus ,

et qui ,
par un profond instinct de la ralit , sent bien
que l'homme pervers est avant tout un homme qui voit
confusment et qui raisonne mal. Ces deux manires
diverses d'envisager les choses , Tune qui provient du
sentiment et d'un noble instinct de l'idal , l'autre qui

ne s'autorise que d'observations pratiques , s'associent

chez Dmosthne jusqu'au dernier jour, jusque dans


cette uvre o il semble s'attacher exclusivement la
vertu dsintresse. C'est une grande force pour sa mo-
rale que cette association troite. Elle a l'avantage, ainsi

prsente, de rpondre la fois toutes les objections


et tous les doutes. Ce n'est pas une morale abstraite
impose au nom de la raison. C'est un compos de r-

flexions de valeur ingale , tires de l'exprience ou du


sentiment , subordonnes les unes aux autres , et

* lspi ToO cT-yv. , p. 241.


,

177

adaptes par lui art dlicat aux divers tats des esprits.

Dans une telle morale , les ides d'ordre suprieur


n'excluent pas celles qui peuvent toucher fortement
des intelligences plus grossires ou moins prpares.
L'orateur s'adresse tous ; chacun l'entend , selon ce
qu'il a lui-mme de dlicatesse et de gnrosit natu-
relle.

C'est aussi dans le discours sur la Couronne qu'il faut


chercher l'expression dfinitive des opinions de Dmos-
thne sur la responsabilit de l'homme d'Etat. Avec
l'ide de l'honneur et du devoir national , ces opinions
forment le fond mme du plaidoyer. Ce qu'il avait dit

prcdemment au sujet du rle de l'orateur, il le rpte


et le maintient ; mais instruit par les revers, il indique,

avec franchise , les limites que la puissance humaine


ne peut dpasser, et la part qu'il faut faire , en toute
entreprise , aux coups imprvus. Cette rserve ramne
sa pense la vraie mesure et lui donne une autorit
qu'elle n'avait pas eue encore au mme degr. Ni ngli-
gence , ni prsomption , tel est le rsum de ses dve-
loppements. C'est dans ce juste milieu, gale distance
de l'excs d'indulgence et de l'excs de rigueur, que sa
ferme raison pose les vrais principes.

Je ne ferai que rappeler les passages si connus o il

oppose de nouveau le bon citoyen au sycophante


montrant l'un toujours prt se compromettre et
encourir les reproches, mme injustes, de ses concitoyens
pour le salut de la patrie , l'autre au contraire , la fois

timide et violent, gardant le silence, tant que la fortune


est incertaine, mais accusant, aprs l'vnement , ceux
12
,

178

quelle a renverss. On sait aussi comment il se repr-

sente lui-mme fidle son rle j usqu'au bout, proposant


l'alliance thbaine , se chargeant de la ngocier, la

faisant enfin accepter par la force de ses raisons. Tous


ces traits sont recueillir. S'ils se prsentent Timagi-
nation de Dmosthne , c'est qu'ils font partie de ldal
d'activit, de dvouement, de sincrit qu'il a dans
l'esprit. Sans doute, les besoins de la dfense le con-
traignent de se faire valoir habilement par tous les
mrites qu'il peut trouver dans sa vie passe ; mais s'il

allgue ceux-l en particulier, c'est parce qu'ils lui

semblent complter l'ide, qu'il veut donner ses audi-


teurs , d'une conduite politique irrprochable. 11 ajoute
mme de nouveaux devoirs ceux qu'il avait jusqu'alors
reprsents comme propres l'homme d'Etat. S'il indi-

quait , en passant , dans le discours sur l'Ambassade


que l'orateur, investi de la confiance publique , n'avait

pas le droit de se tromper, mme de bonne foi , en de


graves matires , c'tait alors une pense jete dans
son argumentation, sur laquelle il n'insistait pas. Com-
bien n est-elle pas plus forte , lorsqu'il se l'applique
lui-mme dans le discours sur la Couronne : Si aujour-

d'hui encore on peut indiquer une politique meilleure


que la mienne , ou mme , s'il y avait alors une autre

rsolution prendre, que celle dont je fus l'auteur,


j'avoue que je suis coupable. Oui, si quelqu'un peut
indiquer aujourd'hui un parti, qu'il et t alors

avantageux d'adopter, je dclare que je devais l'aper-


cevoir *. Non-seulement il appelle la critique sur
* llep -o (XTsyv. , 291.
179

ses actes par ce dfi, mais il numre lui-mme les

obligations qu'il reconnat avoir acceptes , en prenant


part la direction des affaires publiques : Sur
toutes les choses dont un orateur peut tre respon-
sable, examine ma conduite ton gr; je ne my
refuse pas. Quelles sont ces choses? Voir natre les
vnements ds le principe , en pressentir les suites ,

les annoncer aux autres, je l'ai fait ; en outre diminuer,


autant qu'il se peut , la part des lenteurs , des hsita-
>^ tions, de l'ignorance, des rivalits, maladies politiques
qui s'attachent fatalement toutes les cits ; et enfin

tourner les esprits vers la concorde , l'amiti , le sen-


timent du devoir (to r ^iovxa. Tzomv 6piir,v) ;
j'ai fait tout
cela; nul ne peut citer aucune nghgence dont je sois

coupable '
. C'est un rle moral aussi bien qu'un rle
politique ,
que Dmosthne attribue par ces paroles
l'homme d'Etat. Celui qui aspire diriger le peuple
doit le rendre capable d'tre bien dirig. C'est l'opi-

nion que Platon prtait Socrate ,


quand il lui faisait

dire que les Thmistocle et les Pricls avaient mal


conduit le peuple ,
puisqu'ils n'avaient pas su le gurir

de ses mauvaises passions ^ . Sans imiter l'extrme et

injuste rigueur du philosophe, Dmosthne a cepen-


dant, sur ce point, des sentiments qui se rapprochent de
ceux de Socrate. Pour lui aussi, l'homme d'tat est une
sorte d'instituteur des moeurs publiques ,
qui a charge
de rformer les dispositions de ceux qui s'adressent

*
Uzo TO ffTc'fv., p. 308.
*
Platon ,
Gorgiafi.
,,

180

ses discours. S'il n'est pas tenu de russir dans cette


tche , il faut au moins qu'il en fasse assez ,
pour que le

blme retombe dsormais sur le peuple, non sur lui.

En somme, c'est une lourde responsabilit que celle de


l'orateur, selon Dmostline. Accus, il ne cherche pas
la dissimuler, ni l'amoindrir. Dans tout ce qui dpend
de sa volont , de sa droiture , ou de son intelligence
il ne lui est pas permis d'chouer. Seuls, les coups
imprvus de la fortune ne peuvent pas lui tre imputs.
C'est ici que se montre cet esprit de prudence et de
juste apprciation, qui, sans tre absolu ment nouveau chez
Dmosthne , s'tait du moins accru alors , en raison de
sa situation. Sans doute l'apprhension des coups sou-
dains de la fortune ne doit pas empcher l'homme poli-
tique d'entreprendre ce qu'il croit utile son pays ;

c'est mme par cette hardiesse gnreuse que le bon


citoyen se distingue principalement du sycophante. Il

n'ignore pas que ses projets les plus patriotiques , les

plus senss , les mieux combins ,


peuvent tourner au
dsavantage de son pays , et le perdre lui-mme ; il sait

que des dsastres inattendus peuvent exciter contre lui

les passions de ses concitoyens ; et nanmoins ,


par d-
vouement, il se livre aux circonstances, la fortune,

ceux qui adoptent son avis , au premier venu ,


prt
rpondre de tout *
. Mais , s'il se dvoue ainsi

c'est parce qu'il sent qu'en ralit, devant sa conscience


et devant les juges impartiaux, il n'est pas responsable

de ces vnements ,
qui dconcertent toutes les prvi-
sions. Lorsqu'il a fait tout ce qui dpend de lui pour
* lepi Tov ffTyv. ,
p. 291.
,

181

s assurer le succs , il ii"a rien se reprocher, quoi qu'il


arrive : L'issue d'une entreprise est rgle par la
fortune , mais c'est la proposition elle-mme, qui fait

connatre le conseiller. Ne te fais donc pas un grief


contre moi de ce que Philippe a remport la victoire.
Le rsultat du combat dpendait des dieux , et non
de moi. Mais que je n'aie pas pris toutes les mesures
dont la prudence humaine pouvait s'aviser, que je
n'aie pas donn ces mesures tout le soin que mon
devoir exigeait, et fait preuve d'une activit au-dessus
de mes forces , enfin que ma politique n'ait pas t
glorieuse, digne de la rpublique, ncessaire, voil ce

qu'il faut montrer, et alors tu viendras m'accuser'.

C'est d'aprs ce principe , si j uste ,


que Dmosthne
vaincu ,
peut se proclamer, dans un beau mouvement
le vainqueur de Philippe :
Je n'tais ni le matre
ni le chef des troupes , et l'on ne saurait songer me
demander compte de ce qu'elles ont fait. Mais en
rsistant aux offres qui me furent faites, j'ai vaincu
Philippe. Car, si l'acheteur l'emporte sur celui qui
se vend, en revanche celui qui refuse et qui reste

honnte l'emporte sur le corrupteur. Athnes n'a


donc pas t vaincue , en ce qui dpendait de moi
personnellement ".

Loin de songer blmer ceux que le succs a trahis


malgr leurs efforts et leur prudence ,
on voit ici avec
quelle fiert il les glorifie tous en sa personne. Le mme
sentiment anime son loquence, lorsqu'il reporte sa

* nsrA -o iTTc-'^v.
,
p. 292.
Jd., p. 309.
-

182

pense vers ceux qui sont tombs autrefois pour la

patrie. Il les voit tous gaux en honneur et en vertu ,

parce qu'ils ont tous fait ce qui dpendait de leur cou-


rage ; seule , la fortune a mis entre eux quelque diff-

rence. 11 s'attache avec passion cette pense conso-


lante ,
que Thomme n est responsable que de ses inten-
tions et de ses efforts ; et dj ,
par la porte de ces
rflexions ,
par ce qu elles ont de gnral dans leur
application particulire , il semble devancer cette belle
parole chrtienne ,
qui promet la paix sur la terre aux
hommes de bonne volont : Non Athniens
, , il n'est

pas possible que vous vous soyez tromps, en attirant


sur vous le danger qui menaait le salut et la libert
de la Grce. Non, j'en jure par ceux de nos anctres
qui ont couru au-devant du pril Marathon ,
par
ceux qui combattirent en rangs serrs Plate, par
ceux qui montaient nos vaisseaux Salamine et au

promontoire d'Artemisium ,
par tant d'autres qui

reposent dans les monuments publics , tous morts en


braves et en hommes de cur. A tous indistincte
ment , Eschine , Athnes a dcern les mmes hon-
neurs , la mme spulture , sans distinguer, dans la
foule , les heureux ,
qui avaient remport la victoire.
Et c'tait justice : car, ce que devaient faire de bons
citoyens , tous , sans exception , ils l'ont fait ;
quant
leur sort, c'est la fortune qui en a dcid , et ils

l'ont subi '. Voil ce que les revers avaient enseign


Dmosthne ; son me avait grandi en s'adoucissant

dans le dsastre de Chrone. Non qu'il et jamais


'
]]if Toy <Tzzfv.v.y p. 297.
,

183

dpass les limites de cette modration et de cette r-


serve , o se complaisait l'esprit grec; mais, jus-
qu'alors , sa pense avait d ,
par ncessit , s'attacher

surtout aux principaux motifs de confiance ,


qu elle
rencontrait ou qu'elle suscitait ; sa morale , tout ner-
gique et rsolue , semblait faite pour le succs ; elle ne
laissait pas encore apercevoir quelles nobles consola-
tions elle tenait en rserve pour le malheur. Cette
consolation fut digne des conseils qui l'avaient prcde.
11 la trouva dans la fiert d'une conscience qui met le
devoir accompli au-dessus du succs ,
qui ne veut d-
pendre que d'elle-mme , et qui se relve d'une dfaite

apparente par le tmoignage qu elle se rend hautement


de sa bonne volont. Fiert d'autant plus belle, qu'elle
sait garder sa vraie mesure. Plus tard apparatront
dans le monde moral , la raideur et l'arrogance des
stociens ,
qui nieront la souffrance ,
pour la vaincre

plus aisment. Dmosthne ne brave pas la fortune; il

ne prtend pas ter la mort sa tristesse ; il ne froisse


pas les sentiments profonds de l'me humaine. Une
noble mlancolie et un attendrissement religieux accom-
pagnent et temprent , comme il convient, la hardiesse
lgitime de ses paroles. Egalement loign des excs ,

s'il ne fait pas de l'homme un tre sans valeur per-


sonnelle , attendant tout du hasard et cdant sans
rsistance ses caprices , il n'en fait pas non plus une
sorte de raison abstraite, insensible aux coups imprvus
qui la frappent. Plus mesur dans ses penses , il

exprime , ce me semble , l'entire vrit , lorsqu'il dis-

tingue dans le monde ceux que le destin favorise et


,,

184
ceux qu'il accable , les heureux et les malheureux ,

mais en montrant , derrire cette diffrence , l'galit

rtablie en quelque faon par la vertu, qui assure tous

mme satisfaction. Notons donc ici , une fois de plus


ce profond sentiment de la ralit , cette audace mo-
dre dans la pense et dans le sentiment ,
qui caract-

risent si heureusement la morale hellnique et en


particulier celle de Dmosthne, et admirons comment
cette rserve est ici associe un admirable lan de
cur, qui rend ce passage si touchant. C'est avec une
sorte d'affection que l'orateur parle de ces morts glo-
rieux ; on sent , en l'coutant ,
que la communaut du
malheur le rapproche d'eux ses propres yeux comme , :

eux , il a fait tout ce qu'il a pu pour le succs de la


patrie, et , comme eux, il est tomb dans la lutte. C'est

lui-mme qu'il songe , lorsqu'il prononce cet loge ,

si grand dans sa modestie , oyaQo; av3]oa, hommes bons


et courageux. Aussi semble-t-il , lorsqu'on lit ce pas-
sage avec la franchise simple qui convient aux grandes
choses ,
que Ion y sent ,
plus que partout ailleurs

l'me mme de Dmosthne ; et Ion croit ensuite la

mieux connatre ,
parce qu'on a surpris, dans cette
nature svre , une motion plus douce , peine con-
tenue .

Ces rflexions nous mnent naturellement l'tude


d'un dernier caractre moral, bien sensible dans le dis-
cours sur la Couronne : je veux parler de l'importance

que l'ide religieuse y a prise. Cette expression mme


a besoin tout d'abord d'tre explique. Sans doute on
ne peut s'attendre trouver chez un orateur grec des
185

croyances ou des sentiments analogues ceux d'un


orateur chrtien, tel que Bossuet. Celui-ci professe une
foi sans rserve ; il parle au nom d'une religion qu'il

aime en proportion des sacrifices qu'elle exige de lui.

Non-seulement il proclame la justice de son Dieu, mais


il l'adore dans un esprit de soumission respectueuse.

La religion grecque , si je ne me trompe , ne faisait

point natre de ces passions profondes, sinon, peut-

tre , dans quelques natures mystiques ,


perdues au
sein de la foule . Elle est plus craintive qu'affectueuse
l'gard des dieux ; elle est surtout proccupe de se
dfendre de leur colre ou de leur jalousie, en les apai-
sant. Nous ne devons donc pas nous attendre voir

Dmosthne vaincu chercher une consolation dans ses

sentiments religieux. J'ai essay de montrer comment


son me , tout imbue de vritable sagesse humaine en ,

trouvait une suffisante dans le tmoignage qu'elk se

rendait elle-mme. Rien n'et t plus oppos d'ail-


leurs la nature de son esprit ,
que de chercher
exphquer le dsastre d'Athnes par une interprtation,
plus ou moins vraisemblable , des desseins des dieux.
Sa ferme raison devait rpugner profondment des
suppositions tout arbitraires, dans lesquelles l'exp-

rience pratique n'entrait pour rien. 11 avait trop l'ha-


bitude de raisonner sur des faits prcis, et de juger les
actions humaines d'aprs les lois ordinaires de la con-
science et de la politique ,
pour s'garer dans des expli-
cations de pure thologie. 11 lui suffisait de penser ,

comme ses concitoyens , et de dclarer hautement, que


la fortune a une grande part dans les affaires humaines,
186

et qu'elle peut drober aux plus actifs et aux plus pr-


voyants un succs qui semblait assur. Cette vrit
une fois reconnue, il n'essayait pas d'aller au-del. Son
domaine propre tait l'exprience, la prudence pratique,

la conduite de la vie. Quant ce genre de spculations,


o le caprice de l'imagination a plus de part que le

jugement ,
je m'imagine qu'elles devaient avoir peu
d'attraits pour cet esprit, tout attach la ralit.

Aussi ne chercherons-nous , dans le discours sur la


Couronne, ni ce mysticisme chrtien, qui se console
des revers en les considrant comme des preuves , et

qui offre Dieu ses souffrances ou ses humiliations


comme le plus agrable des sacrifices , ni cette habitude
d'esprit , toute thologique, qui cherche hre, dans les
vnements, les desseins supposs de la puissance di-
vine. La forme du sentiment religieux,, chez Dmos-
thne, est tout autre. C'est d'une part l'appela la bien-
veillance des dieux , et d'autre part une rserve, pleine
de dignit , la pense des vnements qu'ils ont d-
crts. Si cette foi paenne semble froide, certains
gards , compare la ferveur de nos orateurs chr-
tiens , elle se relve d'un autre ct par la juste et admi-
rable ide qu'elle se fait de la nature humaine , recon-
naissant sa faiblesse sans l'exagrer , et rendant
hommage ses facults au lieu de les humilier
dessein. ^

De tout temps Dmosthne avait reconnu confor-


, ,

mment la croyance commune de ses contemporains ,

que la puissance de la fortune tait grande. J'ai cit

plus haut une phrase bien expressive de la seconde


,

187

Olynthienne ce sujet \ Il tait naturel que de grands


dsastres , tels que celui de Chrone , eussent fait

penser et sentir, plus vivement que jamais, au peuple


athnien ,
qu'il tait toujours sous la main des dieux.
Cette disposition d'esprit dans laquelle Torateur se
trouvait lui-mme, lorsqu'il eut dfendre toute sa
vie , explique ce religieux appel la protection divine ,

par lequel commence son discours. Il semble que


Dmosthne se dfie de ses forces. 11 sait ,
par exp-
rience , combien les meilleures prvisions sont insuffi-

santes garantir le succs ; il a besoin d'agir sur des


espr;ts lgers et changeants : il s'adresse ces dieux ,

qui , comme il l'a dit ailleurs ^, voient et Jugent tout ce


qui se passe dans les consciences. Il se plat recon-

natre que d'eux dpendent les sentiments de ses audi-


teurs : Je commencerai , Athniens ,
par demander
tous les dieux et toutes les desses, que le dvoue-
ment constant , dont j'ai fait preuve envers la rpu-
blique et envers vous tous , soit rcompens par une
gale bienveillance de votre part, pendant ces dbats.
Ensuite ( et c'est surtout dans votre intrt , dans l'in-

trt de votre rehgion et de votre gloire que je fais


ce vu) ,
je leur demande de vous disposer con-
sulter , sur la manire dont vous devez m'entendre,
non mon adversaire (ce serait ime trange rigueur)
mais les lois et votre serment \ Et plus loin : De-
>> vant donc , en ce jour, vous rendre compte de toute

Ile Olynth., p. 24.


' lep rr,i TrapaTrp., p. 415.
^ riep't TO 3-Tyv., dbut.
188

rna vie prive et de tous mes actes politiques, je veux


invoquer une seconde fois les dieux, comme je l'ai fait

dj en commenant; et, devant vous, je les conjure


de faire en sorte, que les sentiments, dont j'ai tou-
jours t anim envers la patrie et envers vous tous,
se retrouvent aujourd'hui dans les dispositions que
vous me tmoignerez pendant ce procs *
. Au fond
de cette belle et simple prire , touchante par sa mo-
destie, apparat l'ide de la faiblesse humaine. Pour
connatre la vrit ,
pour tre juste , chose si simple en
apparence, l'homme, selon Dmosthne, a besoin d'tre
inspir et guid secrtement par une sorte de sugges-

tion divine. Comment n'en serait-il pas de mme ,


plus forte raison , lorsqu'il agit ? Aussi ne doit-on pas
s'tonner, aprs cet exorde, de voir revenir sans cesse,

dans le discours , cette ide ,


que les efforts humains
sont toujours subordonns la volont des dieux ,
qui
seuls en ralit dcident des vnements. Mais, tout en

acceptant cette doctrine, "Dmosthne ne dcourage pas


l'activit humaine et ne dment en rien son pass. Nous
avons vu ailleurs que s'il reconnaissait volontiers l'in-

suffisance des efforts humains, il en montrait nanmoins


la valeur avec d'autant plus de force qu'il savait se

garder de l'exagration. Bien que l'ide de l'interven-


tion des dieux, dans les affaires humaines, ait emprunt
aux vnements, aprs Chrone, une importance toute
nouvelle, elle se concihe toujours, dans son esprit, avec
cette salutaire estime de l'activit. L'homme , si reli-

gieux qu'il le fasse , ne doit pas , selon lui , chercher la


*
Ilpi TO (yTcpv. , p. 227.
189

rgle de sa conduite en dehors de sa conscience, dans


des considrations thologiques. C'est sa propre raison,
ce sont ses instincts gnreux qu'il doit suivre. Bien
loin de le laisser s'inquiter inutilement dans l'attente

de l'issue mystrieuse que les dieux prparent aux


vnements prsents ,
Dmosthne veut qu'il espre ,

lorsqu'il a pour lui la raison et qu'il agit noblement ; il

sera temps de se rsigner aprs les revers, si l'on doit

chouer : L'homme de cur doit toujours entreprendre


ce que l'honneur conseille , se couvrant de ses esp-

rances comme d'un bouclier , et supporter courageu-


sment le sort que la divinit lui assigne *
. C'est l,
remarquons-le bien , le principal trait de sagesse de
cette morale religieuse, que la rsignation suit l'vne-

ment, au lieu de le prcder. L'homme ne devient pas,


par elle , indiffrent ce qui le touche , ses affaires ,

ses affections, toute la vie quotidienne. Loin de l;


c'est dans ses sentiments naturels qu'il cherche l'inspi-

ration ordinaire de ses actes , et qu'il trouve la force

ncessaire pour excuter ses desseins. La religion de


Dmosthne ne le porte pas , comme celle de Nicias ,
se dfier de lui-mme. Elle ne lui te que la prsomp-
tion et la jactance ; mais elle lui laisse toute la conscience
de ses forces et toutes ses esprances lgitimes.
L'homme qui l'accepte pleinement et qui en comprend
le vritable esprit, sera nergique et modeste tout la
fois , entreprenant , mais non tmraire , dsireux du
succs et pourtant rsign avec dignit , s'il arrive
que la fortune lui soit contraire. Dmosthne , dans
* llSjOt TO ffTcyv., p. 258.
190

tout son discours , donne le plus remarquable exemple


de ce sage temprament ,
qui exclut Texcs , mais qui
se garde bien de diminuer l'estime que la nature hu-
maine doit avoir pour elle-mme. S'il a fait quelque
action utile , il en rapporte le principal honneur aux
dieux. Rappelle-t-il comment, aprs la prise d'Elate,
il a rconcih Athnes avec Thbes, il dit : Si cette
vue, les Thbains n'eussent t dtromps , et ne se
fussent runis nous , la guerre fondait sur Athnes
comme un torrent. Ce qui l'arrta brusquement , ce
fut l'alliance thbaine ,
grce surtout la bienveil-
lance de quelque dieu, mais aussi, dans la mesure de
ce que peut un seul homme ,
grce moi '
. Je re-
connais la prudence propre la religion grecque , dans
cette faon de se mettre soi-mme au second rang *
;

mais je crois entendre aussi , dans l'accent de l'orateur


prononant les derniers mots de cette phrase, l'affirma-

tion nergique de ce qui tait d son intelligence ,


son courage, son activit. L'homme , chez lui , se re-
connat de beaucoup infrieur aux dieux , mais il ne
disparat pas derrire cette puissance suprieure.

C'est dans ce mme sentiment de fiert modeste, que


Dmosthne touche la question brlante du procs, la
dfaite mme qui a sembl tre la consquence de sa
politique . J'ai montr prcdemment tout ce qu'il exigeait
de l'homme politique , avant de le disculper de ses re-

* Uepi To CTsyv. , p. 278.


Voir la dfinition de cette prudence dans l'tude de
'

M. Tournier sur Nmsis ov la jalousie des dieux 2 partie, ,

ch. IV. (Paris, 1863.)


,

191

vers ; voici maintenant la contre-partie de ces penses.


Lersultatlemieuxprparpeut chapper quile poursuit
et croit le tenir ;
c'est au sort et aux dieux qu'il appartient
de dcider du succs : Si un coup de foudre a terrass
non-seulement cette ville , mais tous les autres Hel-
lnes, que pouvais-je fiiire pour l'empcher ? Lorsqu'un
armateur a tout fait pour la sret d'un vaisseau
lorsqu'il l'a muni de tout ce qui semblait devoir le
garantir , si la tempte maltraite ensuite le btiment
et brise les agrs, accusera-t-on cet homme du nau-
frage"? Mais, dirait-il. je n'tais pas charg de le con-
duire. Eh bien! moi non plus je n'tais pas charg de
commander. Je n'tais pas matre de la fortune, c'est

la fortune qui est matresse de tout'. Assurment


ces dernires paroles, dtaches du reste, sembleraient

rduire rien le rle de l'homme dans ses propres af-


faires ; mais rapproches des rflexions qui prcdent
et que nous avons cites tout--l'heure , de cet expos ,

complet dans sa brivet , des principaux devoirs de


l'orateur , elles nous montrent seulement , comment
l'esprit de Dmosthne comprend la fois tout ce qu'on
doit demander la volont , et tout ce qu'il faut par-
donner son insuffisance. L'ide rehgieuse consiste ici

dans cet aveu qu'il apporte la tribune avec une fran-


chise pleine de grandeur. C'est lorsqu'il a montr que
rien n'a t nghg, en fait de prvisions ou d'efforts ,

qu'il fait intervenir une puissance surnaturelle. Cette


intervention ne se produit pas comme une excuse
de la ngligence ou de l'imprvoyance , mais seule-
'
ne TO sTifiv., p. 292.
,

192

ment comme une explication mystrieuse de llnsuccs :

Athnes ne devait point renoncer ses traditions


pour peu qu'elle et soin de sa gloire, de ses anctres,
de l'avenir. Aujourd'hui, il est vrai, elle semble avoir
chou : c'est ce qui arrive tous les hommes, lorsque
les dieux l'ordonnent ainsi ^ Et plus loin , aprs le
serment , rappelons-nous ces paroles dj cites : Ce
que devaient faire de bons citoyens, tous, sans excep-
tion , ils l'ont fait ;
quant leur sort , il a t ce que
la fortune a voulu qu'il ft. Le caractre essentiel
de la religion de Dmosthne est ici manifeste. L'homme,
tel qu'il nous le reprsente , ne se conduit gure par
des motifs religieux ; il cherche son intrt et son hon-
neur , il fait ce qu'il croit bon et glorieux ; et , s'il d-
mode aux dieux leur secours , il commence par se
mettre lui-mme en mesure de russir. Mais quand il

a tout prpar pour le succs , il n'est pas sr de l'ob-


tenir, il sait que l'vnement ne dpend pas de lui. Ce
sont les dieux qui dcident en dernier ressort* Il croit
une destine. Il en est une pour la rpubhque, il en est
une aussi pour chaque particulier. Il a foi dans celle

d'Athnes , et il dfend la sienne des injures d'Es-


chine * . Cette croyance ferme lui laisse esprer un
avenir meilleur. 11 ne peut admettre que le sort ait

dfinitivement fait succomber la libert grecque sous


les coups d'un Macdonien, et en songeant cette puis-
sance suprieure , dont le secours peut tre obtenu de

* Usp TO ffT>CtV., p. 295.


' Jhid., p. 312 et suiv.
,

193

nouveau, il a plus de calme dans l'attente, plus de sr-


nit dans la rsignation.

Il est bien remarquable , en effet ,


que dans tout ce
long plaidoyer, o Dmosthne ne fait que montrer
sans cesse ses esprances trompes par le destin ,
pas

un mot de plainte ne lui chappe contre ces dieux ,


qui

ont si mal rcompens sa vertu. L'ide de cette volont

toute-puissante et contraire , dont les desseins sont

inexplicables, n'a pour lui rien d'amer. On est d'autant

plus surpris de ce silence ,


que l'orateur ,
je le rpte ,

ne fait aucune allusion une justice suprieure qui se

proposerait le bien de l'humanit, tout en usant envers


elle d'une apparente svrit. Cette sorte de consolation
reUgieuse faisant dfaut, on ne voit rien, dans ses sen-
timents ,
qui puisse exphquer la soumission dont il fait

preuve , sinon l'habitude commune toute, l'antiquit

grecque de rprimer la plainte, lorsqu'elle est inutile,

et peut-tre aussi les esprances secrtes qu'il entre-

tient encore. L'homme aprs tout ne peut se passer de


la rsignation. Elle est un besoin de sa nature avant
d'tre une vertu. La rvolte et l'emportement ne peu-
vent durer que quelques moments , mais notre sensi-
biht ne suffit pas des passions si violentes. D'ailleurs

l'exprience enseigne chaque jour, qu'une longue dou-


leur s'endort d'autant plus aisment qu'on s'abstient de
l'aigrir par des plaintes incessantes. Se rsigner est
donc le parti le plus sage , lorsqu'on ne peut rien pour
se dlivrer du mal dont on souffre. La littrature

grecque nous montre de frquents exemples de ce sen-


timent. C'est un conseil souvent adress aux malheureux
13
,,

194

dans la tragdie ,
que de supporter leurs souffrances ,

puisqu'ils sont hors d'tat de les diminuer par leurs


lamentations. 11 n'y a pas , dans une telle' soumission
la fatalit, de reconnaissance implicite d'une justice su-
prieure : on ne doit y voir qu'un profond sentiment de
la misre humaine et des limites de notre nature. La
plainte est considre non-seulement comme inutile

mais encore comme mauvaise. Elle ne change rien


notre sort ;
elle l'aggrave mme, en nous empchant de
nous y accoutumer. La rsignation produit l'effet tout
contraire. Le Grec sans doute sentait cela d'instinct

par la justesse naturelle de son esprit , et cet instinct

tait confirm en lui par l'ducation et par l'habitude.


De bonne heure , il tait fait cette ide qu'il est inu-
tile d'accuser les dieux , et que le mieux est de subir

son sort , tout en travaillant le changer, si l'occasion

s'en prsente. Aussi, ds que la rflexion a pu reprendre


en lui le dessus sur le premier mouvement de colre ou
de dsespoir, il rentre dans un silence, qui n'est ni une
rvolte muette , ni une adhsion tacite. 11 se -borne

constater qu'il a tout fait pour obtenir le succs, et que


les destins le lui ont ravi. C'est le sentiment qu'exprime
Dmosthne , c'tait le seul que son auditoire ft pr-

par bien comprendre. Quelle qu'en soit l'origine ,


il

porte au plus haut degr ce caractre de modration et


de beaut simple, qu'on retrouve dans toutes les mani-
festations de l'me hellnique. Dmosthne et le peuple
athnien sont vaincus. Ils se consolent en pensant qu'ils
ont fait leur devoir. Ils n'accusent pas les dieux; peine
inutile. Ils ne les glorifient pas non plus en s'humihant
195

eux-mnies ; ce serait trahir leur conscience, et le Grec


ne sait pas outrager sa propre raison. Ils se rsignent
avec dignit , et ils attendent. Vienne l'occasion favo-

rable ; leur courage sera prt ;


ils remercieront la for-
tune ,
qui est revenue eux , et ils iront affronter la

mort pour la libert sous les murs de Cranon ,


comme
ils l'ont affronte dj Chrone. Telle est leur reli-
gion ,
prudente et forte en mme temps ennemie , des
excs , minemment propre entretenir la nature hu-
maine dans cet tat de tranquillit intrieure ,
qui lui
permet de conserver toute sa force pour les grandes
preuves. N'oublions pas que cette religion a aussi le
mrite d'inspirer l'homme ui profond respect pour le

malheur. Cette ide d'une destine mystrieuse, qui


peut toujours djouer les esprances les mieux fondes,
tait bien propre en effet rprimer chez les heureux
la jactance et la prsomption. Aussi Dmosthne, avec
une noble gravit ,
proteste-t-il contre les reproches

qu'Eschine a faits sa destine. 11 admet sans doute


que le sort de chacun est rgl d'avance. Mais qui peut
connatre ces secrets de l'avenir ? Tout au plus est-il
possible de former des conjectures, que l'vnement
pourra bien tromper : Bien des indices vous rvlent
le manque de jugement et la jalousie d'Eschine, mais
surtout les discours qu'il a tenus sur la fortune. Quant
moi ,
je dirai , d'un mot ,
que l'homme qui reproche
un autre homme sa destine , me semble priv de
sens. Car celui qui se croit le plus favoris de la
fortune, ignore s'il le sera jusqu'au Comment
soir.

oserait -il parler de sa prosprit ? Comment insulter


196

au malheur d autrui ? *
Dmosthne a raison de dire
que son langage sera plus humain ; car , son tour ,

parlant des destines, voici les belles paroles, pleines


la fois de tristesse, de fiert, d'esprance secrte ,
qu'il

prononce sur celles d'Athnes : Pour moi ,


je pense
que la fortune particuhre de notre ville est heureuse,
(c'est ce que Jupiter Dodone , Apollon Delphes
ont dclar par leurs oracles )
, mais que la destine
commune tous les peuples est en ce moment pnible
et dure. Quel est le Grec, quel est le barbare, qui, de
nos jours, n'ait prouv des maux nombreux? Mais
avoir choisi la pohtique de l'honneur et nous voir au-
jourd'hui moins cruellement atteints que ces Hellnes,
qui pensaient , en nous trahissant , assurer leur
bonheur, c'est l selon moi un effet de la bonne for-
tune d'Athnes. Quant nos checs, quant aux v-
nements qui ont tourn contre nos esprances et nos
dsirs, c'est la part de la destine commune laquelle

nous n'avons pu chapper *


. Noble prvoyance du
patriotisme ,
qui poussait l'orateur entretenir la con-
fiance chez ses concitoyens , mme aprs la dfaite, en
vue des occasions futures.
Enfin cette mme disposition religieuse se manifeste

encore dans les dernires paroles de Dmosthne. Il

finit son discours , comme il l'a commenc ,


par une
prire. Conformment la morale commune de ses con-
temporains, il appelle en mme temps la protection des
dieux sur sa tte , leur colre la plus terrible sur celle

* Uep To (7T)v., p. 311.


Ihid.
197

de ses ennemis \ Mais ne semble-t-il pas qu'il ait l'in-

stinct d'une doctrine suprieure ,


quand il commence
par demander aux dieux de toucher le cur de ses en-

nemis ? C'est seulement sur des natures endurcies qu'il

veut appeler leur colre : Ne vous laissez pas flchir,

dieux immortels, parla prire de ces hommes, mais


plutt donnez-leur un meilleur esprit et de meilleurs
sentiments. Ou bien, s'ils sont incurables, puissent-
ils , sans entraner personne dans leur ruine ,
prir

avant le temps, sur la terre ou sur les flots, et puis-


sions-nous leur survivre pour voir s'loigner le plus

tt possible les menaces suspendues sur nos ttes, et

pour retrouver enfin la scurit \ Assurment D-


mosthne, en prononant ces paroles, ne croyait gure
la transformation qu'il souhaitait ses ennemis ; sa
prire tait plus faite pour mouvoir les juges par sa
beaut ,
que pour obtenir des dieux une faveur impos-
sible. Mais l'orateur avait du moins senti qu'il y avait
quelque chose de mieux que de souhaiter la mort de ses
adversaires ; il adoucissait volontairement la violence
de ses sentiments ; et ce vu , si humain , ainsi plac

avant la dernire maldiction, attestait, ce me semble,


combien son me tait capable de comprendre la vraie
grandeur morale, alors mme qu'elle tait agite par la

passion.
C'est en gardant cette impression, qu'il faut rsumer

* C'tait la morale contemporaine. Isocr. Dmon., d. Baiter,


collection Didot, p. 4 : O/xotw iT^po^ s^*-'' vpts twv /Qp&>v

vtx.ffGat rv.l y.c/./.OTzodyj. /ai t-j (fi),(,rj i^TrffOat rat siiipystriciii.

^ Ilept To ffTyv., p. 332.


, ,

198
tout le dveloppement d'ides et de sentiments que nous
a montr cette dernire uvre politique de Dmosthne.
Les premiers discours de sa jeunesse indiquaient une
morale gnreuse, dj fonde sur de fortes rflexions,
mais encore peu condense. Ceux de la seconde priode,
les Philippiques , nous ont permis de suivre , dans leur
progrs , ces ides essentielles de la morale publique
la ncessit du devoir, la responsabilit individuelle, le

respect intelligent de la justice, la conscience des obli-


gations particulires que l'on contracte , lorsqu'on ac-

cepte rhonneur de conseiller et de diriger ses conci-


toyens. Aprs cette seconde priode, la morale politique
de Dmosthne est complte, en un certain sens : il n'a

plus rien nous apprendre sur l'activit , ni sur les

vertus qui la rendent fconde. Mais ces maximes ont


besoin d'une preuve. Si elles sont vraies, elles doivent
rsister mme aux revers ,
qui viennent en apparence

les dmentir. C'est ce dernier progrs que reprsente

pour nous le discours sur la Couronne. Dmosthne y


reproduit toutes ses anciennes ides : politique de l'hon-

neur, association troite de l'intrt et de la justice,


fidlit la tradition , responsabilit du conseiller du
peuple ; mais il afiirme que toute cette morale a une

autre raison d'tre que l'esprance du succs. Elle est


fonde sur la nature humaine, qui ne peut pas sacrifier
ses instincts gnreux. Jusqu'ici nous n'avions fait

qu'entrevoir sur quoi s'appuyaient les principes de


Dmosthne. Ce que nous devinions prcdemment
nous le savons prsent. Ces vertus, qu'il recommande,
doivent tre cultives , mme au prix des intrts ma-
,

199

triels, parce qu elles sont en elles-mmes le bien su-


prme de la nature. Dmosthne ne dit pas autre chose,
lorsqu'il affirme , dans tout ce discours ,
qu'Athnes ne
pouvait pas faire le sacrifice de sa gloire , ni de son
amour de l'indpendance. Pourquoi ne le pouvait-elle

pas ? Sans doute parce que ce sacrifice lui aurait fait

plus de tort que la dfaite, parce qu'il l'et rendue mal-


heureuse , non plus de ce malheur que Ion supporte
avec fiert et qui admet une certaine joie de la con-

science, mais d'un autre malheur bien plus terrible, de


cette dgradation de l'me, dpouille tout jamais de

ce qu'elle a aim , de ce qui faisait sa force , et con-


damne se regretter elle-mme incessamment. Voil,

si je ne me trompe, le fond de la morale de Dmosthne.


Elle est solide ,
puisqu'elle a pour appui les instincts

mmes de notre nature ; elle est humaine et encoura-


geante, puisqu'elle ne soumet pas l'homme des caprices
trangers, mais qu'elle Tinvite au contraire se consoler
lui-mme par le tmoignage intrieur de sa bonne vo-
lont. Elle proclame avec fiert, que faire son devoir ,

c'est tre vainqueur. Elle se rsigne modestement la


destine, mais elle se rsigne sans s'humilier. Elle per-

siste croire , malgr les vnements, que la conduite


la plus honorable tait la meilleure tenir ; en un mot,
modre et ferme tout la fois, aussi propre stimuler
l'homme dans ses entreprises qu" le consoler dans ses
revers, elle s'accommode admirablement sa nature
parce qu'elle-mme en vient et qu'elle ne la froisse ja-
mais inutilement. Vis--vis des dieux , elle est respec-
tueuse ; elle accepte leurs arrts , elle demande leur
200
faveur, mais elle n est pas inquite de deviner leur vo-
lont ; elle sait, qu'en obissant la conscience, elle est
toujours dans la bonne voie ; aussi n'a-t-elle point de
scrupules troits , ni de minutieuses proccupations ;

elle est simple, honnte, courageuse, modre, et sre


d'elle-mme, dans la mauvaise fortune comme dans la

bonne. Deux qualits la distinguent minemment , et

constituent ,
par leur runion , le genre de perfection
qui lui est propre : elle est pleine d'encouragements
pour dcider l'homme l'action ,
pleine d'esprance et
de srnit lorsque le sort a tromp son attente.
L'idal, qui n'a cess de se dvelopper dans les dis-

cours de Dmosthne , est prsent achev. On peut


le rsumer en quelques mots : la prudence, la droiture
et la fermet sont les qualits essentielles de l'homme ;

il doit former de nobles projets, et les former avec sa-


gesse, en calculant les chances du succs, mais en pr-
frant tout l'honneur et la justice; il doit excuter

ses projets avec nergie et persvrance, sacrifiant son


bien-tre prsent, son gosme, sa mollesse l'entre-
prise qu'il a commence ; enfin, s'il choue, il doit subir

son sort avec une fire rsignation, entretenant en lui

les mmes sentiments qu'autrefois, satisfait de son


pass, prt recommencer, avec l'aide des dieux, si

l'occasion revient lui. Plan de conduite, aussi simple


que fcond ,
propre obtenir de notre nature tout ce
qu'elle peut donner.
LIVRE TROISIME

ETUDE CRITIQUE DES IDEES MORALES DE DEMOSTHENE

Nous venons d'assister au dveloppement des ides


morales de Dmosthne dans la srie de ses discours
politiques. Nous avons essay de les expliquer et d'en

montrer le progrs, en les suivant pas pas. Il nous


reste juger cette morale , non plus sur des prceptes
isols, mais dans son esprit, en cherchant quoi elle

tend, et quels effets principaux elle est capable de pro-


duire. Nous devons examiner les doutes et les reproches
qu'elle peut soulever, et la justifier ou la critiquer, moins
d'aprs l'impression qui nous reste de quelques discours
loquents, qu'en examinant de prs les ides mmes,
sur lesquelles elle est fonde. Nous la considrerons

d'abord en elle-mme, et dans ses rapports avec la


politique. Mais notre tude serait incomplte , si

nous n'envisagions ces ides qu'abstraitement, sans


souci de l'expression qu'elles ont prise dans la bouche

de Dmosthne : il est impossible que la nature des


ides ne dtermine, chez un orateur, quelques-uns des
caractres principaux de son loquence ; nous aurons
donc aussi nous occuper de cette morale dans ses
rapports avec l'art oratoire. Enfin, nous ne pourrons
moins faire, aprs l'avoir ainsi tudie sous ses aspects
202
principaux ,
que de chercher tirer de ces rflexions
diverses quelques brves conclusions sur la moralit
mme de l'orateur.

CHAPITRE 1er.

DE LA MORALE DE DMOSTHNE CONSIDRE EN ELLE-MME.

Je crois avoir montr, dans les chapitres prcdents,


qu'il y a vraiment, chez Dmosthne, une morale, c'est-

-dire un ensemble d'ides, de sentiments, relatifs la


conduite de la vie, qui se compltent les uns les autres,
et qui persistent dans toutes les manifestations de son
loquence. Cette morale, si nous l'avons bien comprise,
n'est que le dveloppement rgl des instincts naturels.
Elle n'est pas , comme celle des stociens ou de nos
grands prdicateurs du dix-septime sicle, en opposi-
tion avec les sentiments ordinaires du public qui en
reoit les enseignements. Elle n'a point pour but,
ni pour ambition, de renverser les opinions reues.
Dmosthne ne prtend aucunement dmontrer ses

auditeurs qu'ils doivent renoncer leurs jugements


habituels, soit pour se soumettre une autorit sup-
rieure, soit pour obir une logique excessive et sub-
tile. Loin de l; tout ce qui constitue l'honntet
populaire , les bons instincts , les sentiments partout
rpandus et accepts, forment le fond mme de sa doc-
trine ; ou plutt il n'a pas de doctrine, proprement
parler; sa morale est celle de tout le monde, sauf ce
que son gnie et son caractre ajoutent de grandeur et

d'j force aux vrits qu'il s'approprie. Quanl il parle, il


,

203
a pour lui la conscience de chacun, parce quil ne fait

qu'exprimer avec loquence ce que tous ses auditeurs


pensent, chacun en particulier. Ses reproches mmes,
dans leur svrit, n'ont rien qui soit contraire aux
instincts de la foule. 11 exalte ce qu'elle admire toujours
malgr elle, il loue les passions gnreuses, les grandes
qualits de lintelligence et du caractre , c'est--dire

tout ce qui frappe les imaginations, tout ce qui s'em-


pare des esprits et leur impose le respect. En un mot,
s'il agrandit, s'il lve l'idal populaire, il ne le change
pas. Sa morale n'est que la sagesse de tous, fortifie par
les rflexions et les prvisions d'un esprit puissant.

Il en rsulte que souvent elle semble contrecUre


quelques gards celle des philosophes contemporains.
Tandis que les plus illustres d'entre ceux-ci, soit par
un excs de logique, soit par un instinct de mysticisme,
touchent parfois de bien prs l'asctisme, Dmosthne
est toujours fidle la nature, la consulte, et lui obit.

On peut saisir cette diversit d'instincts et de mthode


dans un exemple frappant, o l'esprit de chacune de ces
deux morales, philosophique et populaire, se dcouvre

clairement. Socrate, dans le Gorgias de Platon, discute


avec Callicls, qui reproche sa philosophie de dsar-
mer ceux qu'elle persuade, et de les laisser sans dfense
exposs aux outrages : Voyons, dit-il, ce que valent
tes reproches : tu dis que je ne suis pas en tat de me
secourir moi-mme, ni d'assister mes amis ou mes
proches , ni de me tirer des plus grands dangers
mais que je suis la merci du premier venu, comme
un homme dclar infme , soit qu'on veuille me
,

204
frapper sur la joue ( c'est bien l l'expression, assez
crue , dont tu t'es servi), oume dpouiller de mes
biens, ou me bannir, ou enfin me tuer *. Et il ajoute
plus loin : Laisse donc les gens te mpriser comme
un fou, t'insulter, si bon leur semble, et mme, par
Jupiter, souffre patiemment qu'ils te frappent de cette
faon ignominieuse que tu as dite ; car ce mal n'est

rien, si tu es vraiment honnte homme et si tu pra-

tiques la vertu ^. Il est impossible de fouler aux


pieds plus rsolument l'honneur du monde et les instincts

naturels. Or, ces instincts que Platon froisse si dure-


ment, on sait avec quelle loquence Dmosthne les

fait parler dans un passage du discours contre Midias :

Ce n'est pas le coup donn un homme libre, qui le

fait souffrir, si pnible qu'il soit dj par lui-mme ;

mais c'est l'intention outrageante qui s'y ajoute. Car


l'homme qui en frappe un autre, aggrave sa violence
par une foule de choses qu'on ne saurait exprimer,
par son attitude ,
par son regard ,
par le ton de sa
voix ; il frappe pour insulter, il frappe comme ennemi,
il frappe du poing, il frappe sur la joue. Voil ce qui
provoque la colre, voil ce qui met hors d'eux-mmes
des hommes qui n'ont pas l'habitude d'tre outrags.
Personne, Athniens, ne pourrait, dans un rcit,

faire sentir aux auditeurs ce qu'on prouve alors


avec cette force de la raUt, qui s'impose galement
la victime et aux tmoins ^ Ce n'est pas l,

'
Gorgias, p. 508 (H. Est.).
' Ibid. , p. 527.
' KT(i Me(?., p. 537.
205
qu'on le remarque bien, une contradiction accidentelle.
Dans ces deux passages, ce sont deux directions d'es-
prit contraires qui se rvlent. Tandis que le philo-
sophe est proccup exclusivement d'une perfection
tout intrieure, d'une sorte de puret religieuse, qui le
rend indiffrent l'opinion des hommes , l'orateur, re-

prsentant avec fidlit les sentiments de la foule,


vivant de sa vie, associ ses ides et ses habitudes
morales , considre l'homme dans le miheu o il est

plac. L'un corrige la nature humaine, la refait son


gr, lui demande une sagesse chimrique. L'autre
pouse ses passions, pourvu qu'elles soient honorables,
les encourage comme les auxihaires indispensables
de l'activit , et rveille dans l'me ces forces tumul-
tueuses que le philosophe redoute et voudrait touf-
fer. Ce n'est pas dire qu'ils n'aient l'un et l'autre

des aspirations communes. Nous avons montr prc-


demment ces ressemblances dans ce qu'elles semblaient
avoir de plus frappant. Mais, tendant un mme but,
ils y vont par des chemins diffrents. Tous deux veulent
en dfinitive lever la nature humaine ; mais l'un a
pleine confiance en elle, l'autre, par une fcheuse ten-
dance, diminue ses forces, pour tre plus matre de les
diriger.

Au fond de ce dissentiment, il est ais de reconnatre


quelle grande ide Dmosthne se fait de l'homme.
Lorsqu'il a besoin d'mouvoir ses auditeurs, il fait

appel avec confiance aux instincts de grandeur , de


bont, de justice ,
qui sont en eux, et l'on devine ais-
ment, l'accent de son loquence , de quelle motion
206
simple et forte son me est agite ,
quand il parle de
ces vertus qui glorifient la nature humaine. Cette sym-
pathie regard des belles actions et des grands senti-
ments, qu'aucun orateur ancien n'a eue au mme degr
que Dmosthne, est le principe vivifiant de sa morale.
Toutes les vertus qu'il admire et qu'il loue, nous les

sentons obscurment en nous-mmes. Il ne nous demande


pas de rprimer l'essor naturel de nos instincts, mais au
contraire de ne pas l'touffer par une coupable indiff-
rence.
L'amour de la gloire ( (poTiixU) , ce sentiment gn-
reux et fcond qui porte l'homme se mettre le plus
haut possible dans l'estime de ses semblables et ne
rien laisser perdre des forces dont il dispose, est la

vertu que Dmosthne loue et recommande le plus vo-


lontiers. C'est de cet instinct qu'il se sert pour lever

ses auditeurs j usqu'aux autres grandes qualits, qu'il a


besoin de leur proposer. Lorsqu'il les a pris par le sen-
timent de l'honneur, il leur fait aimer ensuite tout ce
que la philosophie antique a justement admir. La
gloire, remarquons-le bien, n'est pas pour lui l'applau-

dissement capricieux de la multitude ; c'est l'estime

sincre, durable, profonde, que la vertu recueille tou-


jours, lorsque les prjugs sont teints. Au fond, quelle
est ici la diffrence entre la morale de Dmosthne et

celle de Platon ? L'un et l'autre veulent et admirent le

dveloppement des mmes facults. Sagesse, temprance


courage, justice, ce sont l pour l'un et pour l'autre
les vertus essentielles de l'humanit. Mais l'un, ensei-
gnant la vrit des esprits exercs et subtils, donne sa
)

207

pense quelque chose de plus abstrait, et se plat con-


cevoir une forme, tout--fait pure, de la perfection,
qu'il nomme le bien. L'autre, moins libre de transformer
ou d'analyser la ralit, plus attach aux ides reues
et aux conceptions dj famihres l'esprit de la foule,
parle surtout ses auditeurs de l'honneur, qui est plus
propre faire sur eux l'impression: voulue. De part et

d'autre en somme la tendance est la mme, attirer peu


peu les esprits vers un noble idal et fortifier les ins-

tincts gnreux de la nature en dlivrant l'homme de


l'obsession des sentiments bas et gostes. Chez Dmos-
thne, il est vrai, l'idal propos pourrait quelquefois
sembler moins pur , si l'on isolait tel ou tel passage de
ses discours, o l'orateur, obissant des ncessits
particulires, ne dveloppe qu'une pense. C'est ainsi
que nous l'avons entendu , plusieurs reprises louer ,

indirectement l'ambition de Phihppe. Mais deinandons-


nous en quoi consiste la grandeur d'me qu'il admire
dans l'ennemi d'Athnes. Est-ce dans le dsir brutal
d'acqurir plus qu'on ne possde ( l.eove'ia. , instinct

violent et grossier qui ne saurait justifier l'usurpation,

pas plus que la haine ne justifie le meurtre? Evidem-


ment non ; Dmosthne s'est expliqu trop souvent au
sujet de la vritable gloire. Dfendre la justice , la

libert , combattre pour le droit, tenir le premier rang


par l'intelligence, par la sagesse, par l'humanit, telles
en sont les principales conditions. Ce qu'il admire dans
le roi de Macdoine, c'est la haute ide que ce barbare
a eue de lui-mme , c'est la conscience ferme de son
gnie , c'est la hardiesse justifie par le succcs. Quoi
208
que l'on pense des moyens employs, il y a une incon-
testable grandeur dans la conception mme d'une si

vaste entreprise. Philippe, tout violent qu'il ait t, a


eu du moins un idal en vue, dans toute la suite de ses
conqutes, Il n'a pu se rsigner touffer la force
active qu'il sentait en lui ; il a dvelopp dans son me,
au dtriment des basses passions , des facults sup-
rieures. Idal dgrad sans doute et bien incomplet,
mais encore assez beau pour expliquer cette sorte
d'admiration involontaire, et d'ailleurs pleine de rserves,
que Dmostbne ne peut lui refuser. Le dsir de la
gloire est, pour le grand orateur, moins une vertu
particulire ,
que le principe de toutes les vertus.
C'est proprement l'instinct de la grandeur morale qu'il

dsigne ainsi. Le caractre particulier de celui qui aime


la gloire est de viser un tat suprieur, et pour cela
d'exercer toutes ses facults ; mais on conoit que tous
n'atteignent pas au mme degr de puissance ou de
vertu. Chez quelques-uns, comme chez Philippe par
exemple, le dsir de la gloire ne va qu' provoquer de
grandes entreprises, honorables peut-tre pour un bar-
bare, criminelles aux yeux des Hellnes. Mais mesure
qu'il s'pure, il suscite ou il encourage les plus nobles

qualits. Chez l'Athnien, c'est une ambition constante


qui le pousse raliser dans sa conduite tout ce que la
morale hellnique conoit de plus pur et de plus beau.
L'Athnien veut tre le premier en Grce , mais non
pas exclusivement par la supriorit des armes ou de la
politique. Sa suprmatie, selon Dmosthne, est fonde
sur son caractre national , dans lequel , comme nous
,
,

209
l'avons vu, l'orateur fait entrer toutes les vertus essen-

tielles. Ainsi conu , l'amour de la gloire n'est plus


qu'une, mulation gnreuse qui excite un peuple ri-

valiser avec ses anctres et se montrer suprieur


ses voisins, par la noblesse de sa conduite aussi bien
que par le courage et l'intelligence.

L'amour-propre ,
qui a t tant de fois et si grave-
ment condamn par la morale moderne , est donc la

principale ressource de cette morale ,


plus amie de la
nature , et toute dirige par une raison pratique.
L'esprit grec n'avait jamais rprouv cet instinct ,
par
lequel l'homme se plat se rendre tmoignage lui-
mme de ses qualits ou obtenir l'loge de ses sem-
blables ; il s'tait content de le temprer par la rflexion
et la prudence ; mais Dmosthne lui donna une impor-
tance nouvelle, il en fit presque l'unique motif des
grandes actions. C'tait la marque de son daractre
imprime sur ses ides. Pour un sage, comme Socrate
le motif le plus efficace de faire le bien tait l'attrait de
cette jouissance paisible et continue que procure la
bonne conscience. Pour un pote comme Platon, , c'tait

l'harmonieuse beaut d'une me, o , le tumulte des


passions tant apais, tout est rgl et ordonn. Pour
une nature honnte et dlicate , comme celle d'Isocrate,

c'tait le plaisir d'tre estim de tous et de s'estimer


soi-mme. Mais les motifs qui agissaient sur l'me du
sage , sur celle du grand artiste et du rhteur lgant,
taient -ils suffisants pour une nature passionne et

amie de la lutte , comme celle d'un Dmosthne? On a


dit, avec justesse, qu'elle tait tout occupe par la
.

210
passion politique. S'tant donne ces luttes de la tri-

bune, elle en avait faitlaliment de son ambition. Dmos-


thne avait besoin des grands triomphes oratoires.

11 aimait sans doute sentir sa force dans les preuves


prilleuses. Chez lui, lame, perptuellement surex-
cite ,
recherchait ces fortes motions qui accom-
pagnent les victoires difficiles , et comme l'encoura-
gement ordinaire de toutes ses entreprises tait l'or-
gueilleux et lgitime plaisir de jouer dignement un
grand rle, il tait impossible qu'il ne ft pas de ce
sentiment le plus nergique mobile de toute activit.
D'ailleurs , cette fiert , ce got naturel de la grandeur
tait un des traits distinctifs du caractre athnien ^

Une telle disposition devait s'accrotre considrablement,


lorsque tout le peuple , rassembl autour de la tribune,
se sentait uni dans une tradition commune , dont il

tait Thritier et le reprsentant. Orateur et auditeurs

n'avaient alors qu'une seule me , dans laquelle le sen-


timent de l'honneur tait tout-puissant. C'tait la force
de Dmosthne ,
que de s'identifier si intimement avec
la nature de son public; s'il tait le plus loquent,
c'est qu'il savait , mieux que personne , s'emparer de
cette passion commune , la faire passer tout entire en
lui , et l'exprimer ensuite de telle manire ,
que sans
rien perdre de sa vhmence , elle apparaissait pleine

de raison , et comme tempre par un admirable discer-


nement des ncessits Nous ne devons donc politiques.

pas nous demander pourquoi Dmosthne donne

* Dicarque : Oi ^i Uty.pivh kOr.vxioi ixiyxl6yli\)^oi.


,

211

lamour-propre une si grande importance dans sa mo-


rale. Cest sa propre nature et celle du peuple athnien,
ou plutt c'est lessence de la nature humaine qui l'exi-
geait ainsi ; non pas que d'autres considrations morales
ne soient capables d'agir puissamment sur des hommes
assembls , mais parce que celle-l seule enveloppe
pour ainsi dire , tous leurs sentiments et ne laisse en
eux rien d'inactif. Toute l'me d'un peuple est branle,

lorsqu'on fait appel ses sentiments gnreux au nom


de cet idal national , dans lequel il lui est permis de
s'aimer lui-mme, sans gosme.
Mais que faut-il penser de la valeur morale d'un tel

motif"? N'est-ce pas faire une uvre dangereuse que


de surexciter , chez un peuple , un sentiment qui , chez
chacun de nous en particulier , a besoin d'tre contenu
assez troitement pour ne pas dgnrer en pr-
somption"? Et quand des hommes ont pris l'habitude

de se dterminer clans leur conduite ,


par des motifs
d'amour-propre , n'est-il pas craindre qu'il ne se dve-
loppe en eux une excessive et capricieuse vanit ? Sans
doute ,
j'ai suffisamment montr , dans tout le cours de
cette tude , comment Dmosthne bien , diffrent des

flatteurs du peuple , ne s'adressait son amour-propre


que pour l'entraner aux rsolutions les plus honorables
et pour rveiller en lui les anciennes vertus ;
mais cela
ne suffit point ; c'est la nature mme du motif ou du moins
l'emploi si frquent qui en est fait par l'orateur, que
l'on peut critiquer. C'est l au fond la question princi-
pale rsoudre ,
pour juger de la morale de Dmos-
thne. En vain on allguera qu'il a faii prvaloir les
,,

212

plus nobles maximes ; si la manire dont il les recom-


mande est mauvaise en elle-mme sa morale ne saurait ,

tre absolument loue ni mme justifie.

Quelques observations sur ce point nous suffiront.

On peut , ce me semble , adresser ce sentiment


d'amour-propre deux critiques principales : d'abord de
se substituer peu peu dans Thomme quand ,
il est trop

vivement encourag , des instincts meilleurs et plus


srs , tels que la sympathie pour ses semblables
l'amour spontan du bien et du beau , et par suite de
l'appauvrir moralement par le sacrifice de ce qu'il y a
en lui de plus dsintress ; en second lieu , de finir

quelquefois par prvaloir sur sa raison mme , et de le

pousser de folles entreprises , en le remplissant d'illu-

sions au sujet de ses propres forces. De ces deux


critiques , ni l'une ni l'autre , selon moi n'est applicable ,

la morale de Dmosthne. Sans doute on peut appauvrir


la nature de l'homme ,
quand on fait prdominer en lui

un seul sentiment , et surtout un sentiment exclusif

comme l'amour-propre. Rien de plus dangereux que de


prsenter l'loge comme la fin unique de nos actions
et de dtourner ainsi au dehors l'attention de la con-
science ,
qui bientt ne sait plus se juger elle-mme.
Mais est-ce l ce que fait Dmosthne dans un seul de

ses discours? Quand il stimule les Athniens au nom


de leur gloire passe ,
quand il cherche rveiller ,
exciter en eux l'orgueil national ,
quand il les fait rougir
de leur mollesse et de leur crduht , est-ce seulement
pour obtenir les loges del Grce, qu'ils doivent, selon
lui , agir vigoureusement et se dvouer au bien public ?
,,

213
Est-ce principalement ce bruit du dehors , cette admi-
ration flatteuse quil les convie rechercher'? Loin de
l ; c'est la conscience de ses auditeurs qu'il s adresse
surtout , c'est eux-mmes qu'il demande un jugement
svre sur leur propre conduite. L'opinion de la Grce,
qui ne reconnat plus dans Athnes la ville de Miltiade,
de Thmistocle et de Pricls , n'est qu'un indice sen-

sible de leur afliaibUssement ; mais , au fond , c'est dans


leurs propres rflexions que les Athniens ,
clairs par

la voix patriotique de l'orateur , devaient trouver leur


condamnation. Dans la morale de Dmosthne la rpu- ,

tation , bien que propose sans cesse l'esprit du


peuple comme un objet propre exciter son activit,

n'est pas la fin unique laquelle doit tendre l'homme


de cur. Elle n'est pour lui que la confirmation mrite

du tmoignage qu'il se rend lui-mme. Elle ne pr-


tend pas se substituer la conscience , mais elle est la

voix qui rpand partout et multiplie l'loge ou le blme,


aprs que celle-ci a prononc. Une telle morale n'isole

pas l'homme de ses semblables , elle ne l'enferme pas


comme le fera la doctrine stocienne dans un , orgueilleux

contentement de soi-mme; elle le rend sensible


l'approbation pubhque, mais de telle sorte que cette
approbation, au lieu de remplacer en lui le jugement
personnel , vient en accrotre l'autorit , et double
pour ainsi dire, la force de ses bons instincts. En un
mot , elle est l'expression fidle de notre nature ,
qui

aime le bien , sans sortir d'elle-mme , comme la con-

dition de son suprme bonheur , mais qui se plat aussi

tre en tout approuve et encourage. Ici encore nous


,

214
pouvons remarquer comment , clans Tensemble des ides
morales de Dmosthne la connaissance indulgente de ,

la nature humaine se concilie avec l'instinct lev de


l'idal. Bien loin d'amoindrir, en quoi que ce soit, les

ressources morales de l'me, en dveloppant chez elle


un sentiment exclusif, Dmosthne met au contraire
en uvre tout ce qu'elle renferme de plus actif pour le

bien , en la sollicitant ,
pour ainsi dire par ,
le dedans et

par le dehors ,
par la conscience et par l'opinion.
Ce premier doute cart , il en reste un second.
Donner un peuple un si haut sentiment de lui-mme
n'est-ce pas le pousser dans une voie fatale , en lui

faisant entreprendre plus qu'il ne peut remphr? Si les

Athniens eussent t vainqueurs Chrone, ce peuple,


ainsi lou sans cesse par des voix loquentes, ne se
serait-il pas lanc de nouveau dans les entreprises
tmraires qui l'avaient perdu une premire fois? A
coup sr, il est peu probable qu'un tel rveil d'nergie

et pu se produire dans des esprits occups alors


d'ides bien diffrentes ; mais en tout cas , Dmosthne
n'aurait rien eu se reprocher. En louant les vertus
d'Athnes, il ne lui' avait jamais dissimul que l'effort

et la prudence taient les premires conditions du succs.


Jamais ses paroles n'avaient pu entretenir , dans l'ima-
gination publique, de dangereuses illusions. Ce qu'il

avait dit et rpt , c'est que les qualits naturelles de


l'Athnien taient de prcieuses ressources, qui devaient,
bien employes , lui assurer la supriorit sur ses
rivaux. Mais toute la force de ses raisonnements , toute
l'loquence de ses prires , toute la vivacit de ses
,

215
appels , n avaient eu d'autre objet que de faire sentir
ses auditeurs comment , sans la ferme volont d'agir
sans la persvrance , sans le dvouement , sans la
rflexion , les meilleures qualits seraient striles. De
pareilles leons morales , bien loin d'encourager la lg-
ret de l'esprit et la folie des esprances vaines, n'taient
propres au contraire qu' donner un peuple un juste
sentiment des difficults ,
joint , il est vrai , une
apprciation saine de sa force et une gnreuse am-
bition.

Nous n'avons donc aucun reproche faire , au nom


de la plus rigoureuse morale , aux exhortations , la
fois si passionnes et si raisonnables, de Dmosthne.
Excellentes dans ce qu'elles recommandent, elles le sont
aussi dans l'esprit mme qui les anime , et dans les

moyens qu'elles mettent en usage pour russir. Ajoutons


d'ailleurs qu'elles n'ont pas une moindre valeur, si l'on

veut en considrer les consquences indirectes. Pour


rpondre ce que demande l'orateur, pour acqurir les

vertus qu'il exige, bien des sacrifices sont ncessaires. En


pressant les Athniens d'agir au nom de l'honneur, il les

invite par l mme au renoncement , et veut les obliger


tout d'abord se vaincre eux-mmes. Il faut qu'ils se d-
tachent de leurs habitudes, qu'ils rompent avec l'insou-

ciance facile et la recherche dlicate du bien-tre , en


un mot qu'ils apprennent endurer de bon cur ces
privations , sans lesquelles il n'y a pas d'effort srieux
et persistant. L'oubli ou plutt le dtachement volon-
taire de toutes ces choses ,
qui nous retiennent et nous

captivent par une sorte de familiarit, est donc impliqu


216
dans sa morale. 11 ne veut pas que les commodits del
vie deviennent indispensables , au point d'enchaner la
volont. Cet assujettissement de Tactivit, qui se laisse
endormir et comme charmer par le got des plaisirs ou
simplement par l'amour du repos, est ce qu'il condamne
sans relche dans tous ses discours \ La temprance,
dans le sens le plus lev du mot , c'est--dire l'empire

de la raison sur la sensibilit ( f/jt^aTeia ) est une partie


essentielle de son idal. Non pas assurment qu'il y ait
en lui aucune tendance vers l'austrit : s'il recom-
mande l'esprit d'abngation et de sacrifice , c'est au
nom de l'activit libre, qu'il faut dfendre tout
prix de tout ce qui pourrait l'affaiblir ou la dcourager.
11 est ncessaire , selon lui ,
que l'homme vraiment pris
de l'honneur soit toujours assez indpendant de ses
propres habitudes ,
pour tre en tat de faire son devoir

sans hsitation et sans regret ,


quelque pnible qu'il

puisse paratre. 11 sent et il fait entendre clairement que


la vertu du citoyen ne saurait tre entire, s il ne veille

perptuellement sur son propre caractre, pour l'entre-


tenir dans sa vigueur naturelle, et faire en sorte qu'il soit

toujours prt au sacrifice. C'est une ressemblance,


intressante noter, entre la morale de Dmosthne et

celle du christianisme. Assurment la difi*rence est

profonde entre l'une et l'autre, si l'on ne veut songer


qu'au but qu'elles se proposent d'atteindre. La morale
chrtienne , en essayant de dtacher l'homme de tout ce
qu'il aime dans la vie , est inspire par le dsir de le

'
I^ Olynth., 12; ppoLOui^y^LTS y.x xnavTy. npo >}^ov>]v ^viTOvrej,
,

217

rendre plus agrable Dieu. Elle considre le sacrifice


beaucoup plus en lui-mme que dans ses consquences,
et lui attribue une valeur propre en raison de la souf-

france volontaire qu'il suppose. En un mot, c'est surtout

une offrande morale qu'elle demande la conscience

offrande d'autant plus prcieuse qu'elle cote plus la


nature. Rien de plus oppos ces ides que celles de
Dmosthne. S'il presse ses auditeurs de renoncer au
plaisir, la satisfaction immdiate , ce n'est pas qu'

ses yeux le sacrifice soit bon en lui-mme. Etranger


tout raffinement , il ne saurait admettre ni mme
concevoir que la souffrance soit jamais un bien. Mais le
sacrifice qu'il demande est ncessaire pour affranchir la

volont ; cet attachement aux habitudes quotidiennes ,

cette douce langueur laquelle on s'abandonne sans y


songer, sont, ses yeux, autant de chanes qu'il
faut rompre. Le renoncement ,
pour lui , n'est qu'un

moyen, mais un moyen indispensable, qu'il faut accepter-

rsolument. C'est ce prix qu'est l'mancipation com-


plte des caractres. Tout importante que soit cette

diffrence entre les deux doctrines , au point de vue


thorique, elle disparat, si l'on ne considre que le

rsultat immdiat des exhortations. De part et d'autre,


les conseils sont les mmes : oublier ce qu'on aime le

plus ,
porter ses regards au-del du prsent , travailler

pour l'avenir. Conformit frappante ,


qui explique le

rle de Dmosthne , et en fait sentir la grandeur.


Peut-tre a-t-il d ce caractre, en quelque sorte
chrtien , de sa morale, d'tre encore got et apprci
dans les premiers sicles du christianisme. S. Jrme
,,

218
l'admirait et l'aimait. On peut supposer, avec Becker,
que si les grandes uvres de Dmosthne ont chapp
la destruction, dans des temps o les lettres paennes
eurent subir des pertes cruelles , l'esprit qui les

animait n'a pas faiblement contribu leur assurer cet


heureux privilge *.

En dehors de ces ides , Dmosthne , sur les points


essentiels de la morale , n'a pas eu et ne pouvait pas
avoir d'autres sentiments que ses contemporains. Mais
ce qui est particulirement son honneur, c'est d'avoir
su les rpter et les populariser, de manire entraner
les esprits et les caractres les plus diffrents , et de
n'avoir rien sacrifi de leur vritable et svre beaut
tout en les rendant propres agir fortement sur la
multitude. Les ides dont nous parlons , sont le bien
commun de l'humanit ; c'est par un emploi original et
rflchi de cette richesse morale, qu'il est donn
quelques-uns de s'approprier ce qui appartient tous.
Le rle de Dmosthne fut , non pas de dcouvrir de
grandes vrits , mais de leur faire une place dans le

domaine des faits , dans les ralits de la vie pratique ,

et de montrer mieux que personne , comment l'idal

loin d'tre une uvre de fantaisie et de spculation

abstraite , est au contraire la loi toujours prsente de

nos actions. Par l surtout , la morale de Dmosthne


tait propre instruire. Il ne raisonnait pas , comme

A. G. Becker, Litteratur des Demosthenes l^e partie,


* ,

p. 52 (Leipsig, 1839). Les Stociens galement admiraient la


morale de Dmosthne voir le tmoignage de Pansetios ,
:

rapport par Plutarque , Vie de Dm., XIII.


219
un philosophe dans son cole, sur une vie imaginaire.

C'tait propos des vnements quotidiens , propos


de chaque rsolution indispensable et pressante ,
qu'il

habituait ses auditeurs retrouver, dans la confusion

des intrts , la vritable loi morale , et s'lever au-


dessus des suggestions mesquines pour couter la voix
de l'honneur. Ses discours taient ainsi une sorte d'en-
seignement perptuel, d'autant plus efficace qu'il n'exi-

geait des auditeurs aucune prparation , et les prenait

au milieu de leurs proccupations quotidiennes , avec


tous leurs instincts et leurs prjugs.
C'est Dmosthne d ailleurs que revient le mrite
d'avoir fait sentir le plus fortement , dans l'antiquit ,

ce que peut la volont humaine. J'ai montr prc-


demment ce que les Phihppiques contenaient cet
gard de leons excellentes et toujours vraies. Ce fait

quotidien , si simple et pourtant si grave dans ses con-


squences, de prendre un parti et d y persvrer, a t,
ce me semble, mieux tudi et plus compltement
clairci par cet admirable observateur de notre nature ,

que par les philosophes mmes et les morahstes de


l'antiquit. 11 a fait voir, avec une force toute parti-
culire , comment une volont ferme pouvait djouer
tous les sophismes , toutes les tentations des mauvais
instincts. 11 a mis en lumire ce privilge de l'homme ,

la libert , c'est--dire la supriorit que peut prendre,

dans une me bien dirige, l'amour du bien et la rflexion

sur la tmrit naturelle des dsirs. La vie pubhque a


t en cela l'institutrice de Dmosthne ; mais n'oubhons
pas, si nous voulons lui rendre pleine justice, que pour
220
en tirer un tel enseignement , il fallait son caractre et
son gnie. Chez aucun des autres orateurs qui le pr-
cdrent ou qui furent ses contemporains, cette grande
ide de l'effort intelligent et soutenu, qui est le fond de
toute sa morale , n apparat comme une proccupation
constante. Pour en dcouvrir l'importance , il fallait

une profondeur d'observation qui manquait tous ;


pour
s'en servir utilement, il tait ncessaire de possder
une facult d'analyse assez vigoureuse et un esprit assez

pntrant ,
pour renouveler un mme principe par des
observations toujours varies. Une me gnreuse et

passionne suffit qui se contente de dvelopper avec


force de grands sentiments ; mais il est plus difficile

d'aller srement au fond des choses et de montrer


chacun son devoir, ses ressources, et les difficults

intimes d'o il doit sortir. Voil ce que Dmosthne seul


a su faire.

Peut-tre quelques-uns des anciens attiques, Pricls


surtout, furent -ils capables de le prcder dans cette
voie, Thucydide y fit certainement quelques pas.
Mais l'esprit athnien avait encore besoin d'une duca-
tion dialectique qui l'assouplit. Chez eux, la pense
restait trop enveloppe , et cette vive clart de l'lo-

quence tait encore inconnue. Aprs eux et jusqua


Dmosthne , il n'y eut pas , Athnes , d'homme
d'tat ni d'orateur, chez qui le caractre fut assez
noble, la pense assez forte, pour soutenir des principes
moraux uniformes. Andocide, avec ses remarquables

qualits d'orateur, n'tait pas vraiment un conseiller.

C'tait un homme , mdiocrement habile , surtout


,

221

proccup du succs. Sa nature n'tait pas assez haute


pour concevoir une politique , elle devait se rduire
imaginer des expdients K Isocrate, tout moraliste qu'il

tait par sa nature d'esprit et par ses gots , se tenait

trop en dehors de la vie politique pour exercer aucune


influence profonde et continue sur le caractre de ses
concitoyens. D'ailleurs, il lui manquait celte puissance
d'esprit ,
qui seule peut concilier , dans la pratique quo-
tidienne des affaires , les principes gnraux avec les

ncessits de chaque jour. Qui songerait chercher cet


idal d'activit soutenue ,
propre Dmosthne , chez
ce sage l'humeur paisible ,
qui jouissait doucement de
ses succs d'cole au milieu des agitations de la

Grce, et chez qui les plus srieuses proccupations


politiques galaient peine le souci de bien dire ?
Laissons donc de ct les prdcesseurs de Dmos-
thne; mais parmi ceux qui, de son temps, honorrent,
par leur loquence , la tribune d'Athnes , en est-il un
seul auquel on puisse attribuer, comme lui, le dve-
loppement rgulier et constant 'd'une grande pense
morale'? Eschine, avec sa parole brillante, ne touche
gure la morale que comme un fonds commode
qui fournit son talent d'orateur l'occasion de se d-
ployer en de magnifiques lieux communs ^ Nous ne
* Sa proprejustification, dans l'affaire des mystres, donne
l'ided'un caractre assez faible , capable de certaines actions ,
peut-tre excusables mais quivoques , et qui n'avait qu'un
,

mdiocre sentiment de dignit personnelle.


* Cicer. de Orat. III, 7,Suavitatem Isocrates, subtilitatem
:

Lysias, acumen Hyperides , sonitum, uEschines , vim Demos-


thenes habuit.
222

pouvons juger Dmade qu'indirectement ; mais quels


principes le peuple d'Athnes aurait-il appris de celui
qui vendait si impudemment son loquence au plus

offrant? Un tel homme ne pouvait tre qu'un sophiste

habile, exerc jouer avec les ides et les faits, et


profiter des instincts mauvais pour combattre les sen-

timents gnreux. Hypride lui-mme, autant qu'il

nous est possible de le connatre et d'apprcier ses

mrites, ne semble pas, pour les ides morales, pouvoir


tre compar Dmosthne non pas qu'il n'ait su ;

au peuple de nobles conseils


parfois, lui aussi, adresser ;

dfaut de tmoignages anciens *, ce qui a t con-

serv ou retrouv de ses discours nous montre quelle


valeur morale pouvait avoir son loquence. Quelques
penses du discours pour Euxnippe, sur le vrai courage
oppos aux vaines fanfaronnades -, indiquent une fer-

met de sens ,
qui rappelle l'invincible raison de D-
mosthne. De mme encore, vers la fin de ce discours %
un loge de la grandeur d'me du peuple athnien fait

songer, par sa fire simplicit, ceux qui reviennent si

*
En gnral les anciens se sont peu occups de la valeur
,

morale de ces grands orateurs. C'est une ngligence singulire-


ment regrettable pour nous. Ils ne nous instruisent gure que
des qualits ou des dfauts de leur style. Cependant l'loge que
Longin fait d'Hypride (tt. v^ov, 34) semble indiquer que la
grandeur des penses morales ne lui manquait pas; de mme
aussi le tmoignage d'Hermogne , bien qu'il se rapporte plutt
l'imagination de l'auteur qu' son caractre et ses sentiments :

p.iy(5o <? aTw ffTiv vjripo'/y.ov. Rhet. gT. de Walz, t. III,


p. 282.
* rV. E'uev77. , 20 , coll. Didot.
' Ibid., 35.
'>-^-A

souvent dans les discours du grand orateur. L'oraison


funbre de Losthne surtout , ce chef-d'uvre si heu-
reusement rendu notre admiration , est tout entire

d une haute et noble inspiration *


. On y sent le citoyen
et l'homme de cur. La justesse dela pense y soji tient

la grandeur de l'imagination. Si l'orateur se montre


presque pote lorsqu'il dpeint Losthne accueilli aux
Champs-Elyses par les grands dfenseurs de la libert

athnienne, il a aussi des paroles pleines de force pour


louer le sentiment de l'honneur, qui fait prfrer la
mort la honte. Si brillant que soit son discours par
les sentiments et les images , il est riche galement en
conseils. Les louanges mmes y sont des exhortations.
Il est donc vraisemblable que si nous possdions les
,

uvres d'Hypride dans l'tat o celles de Dmosthne


nous sont parvenues, nous trouverions, chez celui que
Cicron mettait au second rang des orateurs 'attiques,
une morale, intressante autant qu'utile, sous cette forme
tantt lgante, tantt moqueuse, dont parlent les cri-
tiques anciens. Mais on peut affirmer , ce me semble,
que cette pense constante de l'action ,
qui est le fond
de tous les discours de Dmosthne , ne pouvait , non
plus qu'aucune autre semblable, animer au mme
degr ceux d'Hypride. Une telle morale avait besoin,
pour ne rien perdre de sa force intime, d'tre inter-
prte par une nature plus pre que celle de l'lgant
et voluptueux dfenseur de Phryn. Son loquence

* Voir , sur ce discours , d'intressantes observations dans la


thse deM. Caffiaux sur l'Oraison funbre dans
, la Grce
paenne, dj cite prcdemment.
224
facile *
eut t trop vivement contrarie , s'il lui et
fallu s'attacher si obstinment une seule pense, pour
en tirer tout un ensemble d'observations et de prceptes;
elle aimait mieux s'abandonner des dveloppements
plus aiss , dans lesquels elle excellait charmer ses
auditeurs ^
Pouvons-nous en dire autant du grave et austre

Lycurgue , auquel son intgrit reconnue prtait une


si grande autorit ? Nous n'avons de Lycurgue qu'un
seul discours entier , 1 accusation contre Locrate.
Mais, si je ne me trompe, la beaut mme de cette
oeuvre nous permet de juger, avec plus de scurit, des
hmites de ce grand esprit. Nous n'oserions raisonner
sur une uvre mdiocre comme nous pouvons le

faire sur cette ren\arquable composition, Lycurgue


videmment est l tout entier, avec son patriotisme, son

honntet, son dsintressement. En accusant le lche


qui a fui d'Athnes au moment du danger, il sait , lui

aussi, donner ses auditeurs une belle ide des devoirs


du citoyen. Il comprend, la manire de Dmosthne,
l'importance morale du grand dbat, dans lequel il

s'engage au nom de la patrie ' . Quelle noblesse dans


le beau passage o il dclare, en imitant l'oraison fun-

bre prcdemment analyse, que les morts de Chrone


ne sont pas des vaincus ! Quelle fire et gnreuse

* Hermog. , loc. cit. , to piv wtpie^s SxtffTa e;(t.

* Longin , tt. i|/. , 34 : ui[xr,TOv k smelv t v izxai Toyrot

^ KaTa Afiwxjsr., 10, Coll. Didot : O pvov totov vOv /.olitrers


225
morale dans toute cette dernire partie de l'accusation,
o l'orateur allgue et commente si loquemment le

serment des phbes athniens, celui des Grecs Plate,


et mme le devoir plus particulier d'Athnes dans la
dfense commune , fond sur ses traditions ! Homre,
Tyrte, cits par l'orateur, semblent lui communiquer
quelque chose de leur inspiration guerrire ,
pour peni-
dre le vrai courage et la gloire du combattant qui donne
sa vie pour son pays. A coup sr, une telle loquence
portait avec elle de grandes leons, et je ne doute pas
que , si le temps et pargn l'uvre de Lycurgue,
nous n'y eussions trouv un admirable ensemble de
conseils et de prceptes, bien dignes d'tre tudis.

Mais plus Lycurgue me semble grand dans ce discours,


plus je suis l'aise pour reconnatre la supriorit morale
de Dmosthne. Supposons ce mme sujet trait par
l'auteur des Philippiques. Combien cette belle et forte

morale de Lycurgue aurait gagn en profondeur, et

combien l'effet en et t plus puissant ! Je me repr-


sente Dmosthne, avec sa vigoureuse logique, analy-
sant les motifs de Locrate, montrant comment ,
pour
l'apparence d'un intrt prsent, il a sacrifi son vri-
table intrt et sa conscience, puis ,
peu peu , de ces
analyses profondes faisant surgir l'ide du dvouement
patriotique, l'opposant , trait pour trait , aux misrables
et faux calculs du lche , clairant ainsi d'une vive
lumire chacun des dtails de cette peinture, enfin ras-
semblant toutes les leons que Lycurgue a disperses,
les runissant dans un seul contraste , et nous prsen-
tant , au lieu de prceptes et de sentiments isols, deux
15
,

226
types immortels, comme ceux du sycophante et du bon
conseiller : d'une part l'goste peureux , aussi odieux

que ridicule, d'autre part le bon citoyen , fidle aux


sentiments hellniques sur l'honneur et sur la patrie,
affrontant la mort sans forfanterie, mais avec le cou-
rage religieux et patriotique des combattants de Mara-
thon. Lycurgue a noblement expos de beaux senti-

ments, mais il ne les a pas renouvels. Dmosthne


aurait tonn ses auditeurs en les forant se mieux
connatre eux-mmes ; il les et instruits, tout en les

entranant ; il et analys plus profondment et rsum


avec plus de force.
C'est donc Dmosthne en dfinitive , lui seul

que revient l'honneur d'avoir t , dans l'antiquit , l'o-

rateur du devoir. Il a su, mieux que personne, en faire


sentir l'obligation. Ai-je besoin de rappeler, ce sujet,

tant de passages des Olynthiennes et des Philippiques,


o , raisonnant avec ses auditeurs , il leur dmontre
qu'ils ne peuvent plus se soustraire la ncessit pres-

sante de faire ce qu'ils doivent , sous peine d'une d-


chance morale qui les ravalerait au niveau de l'esclave *?
Cette crainte de dchoir , cet amour d'un idal qu'il
faut conserver, n'est-ce pas l au fond la plus sre
garantie de la vertu ? Quant la nature mme du devoir,
qui l'a jamais expose avec autant de force que Dmos-
thne? Qui a t, dans l'antiquit , aussi habile que lui
en dgager la notion saine et entire du milieu des
illusions ou des subterfuges ? Toutes les Phihppiques
sont l pour en tmoigner. Il y a montr la vertu telle
qu'elle est, souvent difficile, exigeant de l'me humaine
227
un effort srieux et persvrant , une entire bonne
volont, mais en somme toujours profitable aux intrts
suprieurs de notre nature. La morale de Dmosthne
a ainsi une sanction immdiate, la plus belle de toutes,
celle du tmoignage que la conscience se rend elle-

mme ; le discours sur la Couronne en est l'expression


loquente. De l vient, qu' frquenter Dmosthne,
on retire de son commerce une impression salutaire.
Toute la srie de ces discours n'est qu'une exhortation
continue l'activit, un appel constant aux forces de
l'me, une sollicitation sans cesse renouvele produire

tout ce que nous pouvons. Son idal est l'nergie du


caractre mise au service de la raison. Ce qu'il mprise
le plus, c'est l'indiffrence, c'est l'oubli de soi-mme.

A chaque instant, de toute discussion, de tout rcit, de


tout souvenir , il fait sortir un mme conseil : faire de
bonne volont, sans rserve, ce qu'on dojt faire, TcpoS-

^(, TzoLscu xoc iovTc. C'ost l l'originalit et la grandeur


de sa morale.
Mais il ne suffit pas de ramener la morale de Dmos-
thne quelques principes essentiels pour la bien juger.
11 faut encore en voir les principales applications. C'est
dans la pratique quotidienne des affaires que se sont
dvelopps ces ides et ces sentiments , et c'est l

qu'ils ont produit les meilleurs effets. Nous devons


indiquer sommairement quels rapports troits unissent
la morale de Dmosthne sa politique.
On peut dire , bon droit ,
que la morale de Dmos-
thne est en lui l'essentiel, et que toute sa pohtique en
drive. Cela est vrai dans l'ensemble de sa conduite et
228
de ses opinions, et si l'on vient au dtail, la mme
vrit apparat partout. Les principes moraux de l'ora-

teur se retrouvent dans l'ide qu'il se fait des devoirs

de l'homme d'tat , et surtout dans l'interprtation qu'il

donne au sentiment patriotique.


Pourquoi Dmosthne attribue-t-il l'homme d'Etat
un rle moral dans la rpublique ? Pourquoi le charge-
t-il de corriger, ou tout au moins d'attnuer, autant
qu'il est en lui , les mauvaises passions de ses conci-
toyens ? C'est qu'il porte , dans la vie politique , cette

disposition excellente de n'estimer que l'activit srieuse,


efficace, et de ne pas se contenter des demi-succs
apparents. Obtenir un vote de l'assemble en faveur
d'une ide gnreuse , c'est beaucoup sans doute ; mais
un peuple ,
qui ne se conduit qu'en cdant des entra-
nements subits , est un peuple faible et destin faillir.

Dmosthne sent bien qu'il faut aller au fond des curs

et toucher aux sentiments intimes , aux habitudes an-


ciennes ,
si l'on veut faire oeuvre de raison et de patrio-
tisme. C'est sa morale personnelle qui l'inspire en cela.
Il sait la diffrence des rsolutions solides et des vaines

promesses , il vise un effet rel et durable. J'ai rap-

pel ailleurs que cette doctrine tait celle de Platon.


Ce n'est diminuer en rien , selon moi , l'originalit du
grand orateur. La mme doctrine , chez ces deux esprits

minents , ne provient pas de la mme source. Chez


Platon, c'est l'ide du bien qui lui donne naissance.
Cherchant en tout la souveraine harmonie morale qu'il

appelle de ce nom , il lui semble que le propre d'un bon


gouvernement est de la rahser dans l'Etat , et que le
,

229
vrai triomphe d'un homme poUtique est de russir dans
cette uvre difficile *
. Dmosthne obit une proc-
cupation phis pratique : il veut mettre les Athniens
en tat de tenir une conduite digne d'eux-mmes;
pour cela , il faut dtruire ,
non-seulement dans leurs
esprits , mais aussi dans leurs caractres , tout ce qui
gne les bons instincts , tout ce qui les distrait ou les
touffe. 11 arrive ainsi son uvre de rforme par
une intention toute politique ; mais cette intention elle-

mme est dirige par ses principes ordinaires. C'est


parce qu'il a en vue\m idal lev et qu'il le poursuit

avec persistance ,
qu'il se fait , en quelque sorte , le

directeur de la conscience publique. S'il semble sortir

de son rle d'homme d'tat , c'est pour le mieux remphr,


parce qu'il n'est pas dans sa nature ni dans ses habi-
tudes morales de pousser mollement une entreprise ,
ni

de s'arrter moiti chemin.


Cette considration explique le caractre sens et
prudent , dont cet idal de l'homme d'Etat est empreint
chez Dmosthne. Platon , avec ses ides la fois aris-

tocratiques et abstraites , avait reprsent le citoyen


investi de l'autorit comme un sage ou un philosophe
qui avait pour charge spciale de faire le bonheur des
peuples , en mettant leurs murs ,
par la contrainte des
lois ,
en conformit avec les enseignements de la science

'
Platon, Rp., VII. (f On les contraindra (les gardiens)
diriger l'il de l'me vers l'tre qui claire toutes choses ,

contempler l'essence du bien , et s'en servir aprs comme ,

)) d'un modle pour rgler leurs murs celles de l'tat et de


, ,

); chaque citoyen (trad. de Grou. ).


230
spculative. Sans mconnatre la grandeur qu'une telle

ide doit ce qu elle contient de vrit , il est permis


de trouver qu'elle tait plus brillante qu'accommode
l'usage immdiat et aux besoins de la vie quotidienne.

Celle de Dmosthne est bien diffrente. L'homme public

n'est pas pour lui un aptre de la perfection philoso-

phique ; c'est seulement un bon citoyen , clair et

dvou ,
qui veut le bien du peuple et en qui le peuple

a confiance , un esprit suprieur assurment , mais


d'une supriorit tout humaine ,
acquise surtout par la
pratique des affaires , et qui use de son ascendant pour
prparer les rsolutions futures par de bons conseils
quotidiens. S'il fallait citer un nom pour claircir cette

dfinition , celui de Pricls s'offre de lui-mme notre


esprit ;
Pricls que Platon traite assez ddaigneusement

dans le Gorgias^ , et que Dmosthne ,


au contraire ,

loue expressment parmi les grands hommes delarpu-


bhque^ Cette diffrence d'apprciation, au sujet d'un
homme, trahit ici la grande divergence d'habitudes
intellectuelles de l'orateur et du philosophe. Celui-ci
juge les choses et les hommes en les rapportant un
idal. Celui-l, form par l'exprience, plein de pru-
dence et d'un profond savoir des difficults de la vie ,

vise l'effet prochain et possible , et mesure exactement


les forces humaines. L'un est svre pour qui n'a pas
russi compltement ; l'autre est indulgent pour qui a
tent une bonne entreprise avec quelque succs. L'idal
de la vie politique , tel que l'a fait Platon ,
peut tre

^ Gorgias,^. 516-517.
2 1I Olynlh., 34.
231

utile mditer quelquefois ,


pour entretenir la notion
leve des devoirs attachs toute condition publique ;

quant aux leons pratiques , c'est Dmosthne qu'il

faut les demander. Lui seul a dcrit, avec une entire

j ustesse ,
le rle du conseiller du peuple : il ne l'a fait

ni trop grand , ni trop modeste. L'homme d'Etat ,


pour
lui , est plus qu'un homme d'affaires ou qu'un avocat de
parti; et pourtant, ce n'est pas un matre de sagesse,
ni un prdicateur de morale. 11 est, pour ainsi dire,
l'interprte prudent d'une sagesse qu'il tient en partie
cache; il en montre au peuple tout juste assez pour
lever ses sentiments , en tenant compte de ses habi-
tudes , de ses faiblesses et de ses intrts. Vritable
modle de vertu pohtique , il n'a rien que de tempr ;

il consulte la nature, Topinion, la tradition, et, sans


rien froisser par des doctrines paradoxales , mais en
faisant agir les bons instincts , il donne en somme au
bien la prdominance sur le mal , autant que le com-
portent les conch tiens qui lui sont imposes.
On ne peut rsumer les titres de Dmosthne, comme
moraliste, sans rappeler aussi, en terminant, quelle place
il doit occuper entre ceux qui ont reprsent , dans le

monde ancien, cet ensemble de qualits nationales qu'on


nomme l'Hellnisme '
. Dfenseur infatigable de l'ind-

Pour la dfinition de l'Hellnisme, voir une leon de


'

M. Egger, recweiWie dans Isi Revue politique 13 janvier 1872. ,

En comparant la somme des ides hellniques celles des


autres peuples de l'antiquit , le savant professeur fait clairement
comprendre ce qu'tait cet admirable monde grec ,
qu'il appelle

une humanit
t( distincte.
,,,

232
pendance hellnique contre le despotisme conqurant
de la Macdoine , il tait comme forc par les circon-
stances d'enfermer toutes ses penses , tout son gnie
dans ce contraste frappant du caractre grec et du ca-
ractre barbare. En les opposant ainsi l'un l'autre
quelle grandeur ne prtait-il pas au premier ? Du ct
des Grecs, tels que Dmosthne les reprsentait, tait
nous venons de le voir, la vritable morale ; car de leur
ct taient la libert, la dignit de l'homme, le sentiment
de l'honneur et du devoir, l'amour clair de la patrie.
Ces appels la volont et la conscience, qui remplis-
sent tous les discours de Dmosthne , cette pohtique
fonde sur des principes moraux , taient inintelligibles
pour des barbares ? Ceux qui ne savaient qu'obir pou-
vaient-ils comprendre ces hautes et belles ides sur
la vertu des institutions libres et sur la responsabilit
du citoyen? Le titre mme de conseiller du peuple, que
revendiquait si noblement Dmosthne, n'tait-il pas
un mot vide de sens pour une nation assujettie ,
qui
n'ayant rien dcider, recevait, non des conseils, mais
des ordres ? Enfin qu'aurait signifi le nom de patrie
pour des barbares ,
qui n'avaient point , dans le pass
de grands souvenirs communs , et qui n'taient gure
unis, dans le prsent, que par l'obissance un mme
chef et peut-tre par une grossire ambition 1 La poh-
tique, que dveloppait Dmosthne, tait tout hellnique,

parce qu'elle tait toute fonde sur la libert. Elle tait


l'expression la plus belle des ides et des passions d'un

peuple habitu se gouverner lui-mme , et chez qui


rgnaient avec clat les sentiments qui marquent, dans
,

233
l'homme, une moralit leve, l'attachement ses droits,
le respect de soi-mme, la conscience de ses devoirs.
Au moment o Thellnisme , sortant de ses limites
troites , allait , de plus en plus , se rpandre dans le

monde , conqurant d'un ct les pays d'Orient par les

armes, et, de l'autre, soumettant bientt aprs le Latium


par la puissance de l'esprit, Dmosthne, recueillant et

exprimant dans des discours immortels , ce qu'il conte-


nait de plus gnreux et de plus pratique, ne contribua
pas mdiocrement rendre plus forte la conscience qu'il

avait dj de lui-mme en face des barbares. La Mac-


doine victorieuse fut vaincue par cette force morale.
Elle n'asservit la Grce qu' la condition de rendre
hommage son gnie, dont ses chefs devinrent les pro-
pagateurs. En ce sens', Dmosthne aurait pu dire

comme il le disait dans une autre pense ,


qu'il avait

rellement triomph de Philippe.

CHAPITRE II.

DE LA MORALE DE DMOSTHNE DANS SES RAPPORTS


AVEC l'art ORATOIRE.

Les qualits oratoires de Dmosthne ont t souvent


apprcies. Nous ne cherchons pas ici complter, ni

renouveler ce qui a pu tre dit ce sujet. Nous ne


voulons voir , en ce moment , dans son loquence ,
que
le reflet des ides morales prcdemment exposes , et

nous y tudions exclusivement l'influence qu'elles ont

exerce sur sa faon de parler et de raisonner.


,

234
On sait que Dmosthne n'aimait pas improviser.
Le tmoignage de Plutarque, cet gard, est positif*.

Mais les remarques qu'il y ajoute ,


prouvent aussi que
si Dmosthne travaillait longuement ses discours , ce
n'tait pas que le don de la parole soudaine lui ft d-
faut. L'orateur ,
qui , se levant un jour Olympie , en
prsence de tous les Grecs runis, rfuta, dans un mou-
vement d'indignation patriotique, les injurieuses criti-

ques qu'un flatteur d'Alexandre adressait aux Thbains


et aux Olynthiens * , aurait pu se livrer aussi , devant
le peuple , l'lan naturel de sa pense et de son lo-
quence. Cette tude pralable , dit Plutarque , tait

ses yeux, un hommage rendu au peuple. C'tait plus

encore , selon moi un hommage rendu


, son propre
caractre. Cette fermet de sens et cette gravit ,
qui
paraissent dans toute la morale de l'orateur , l'emp-
chaient de s'abandonner aux hasards de la parole. Ha-
bitu se conduire lui-mme par raison et non par
caprice, mettre la volont saine et l'apprciation juste

des choses au-dessus des fantaisies passagres, il restait

la tribune ce qu'il tait dans sa vie quotidienne. A


force de s'tudier lui-mme , il avait pris possession

complte de ses facults. C'tait , si je ne me trompe ,

cet empire calme sur soi-mme , cette souverainet in-

trieure de la raison ,
qu'il se refusait compromettre
dans l'enivrement passager d'une improvisation. Il vou-
lait rester matre de lui , en parlant , comme il l'tait

dans la conduite de sa vie. Tout en lui tait trop srieux,

^
Plutarque Vie de Dm., VIIL
,

' M., Vie de Dm., IX.


,,

235
pour qu'il sexpost faillir sans ncessit. Homme de
rflexion et d'attention, il se dfiait de tout mouvement
d'instinct, qui n avait pas subi la critique du jugement.
Ces vives chappes du gnie, qui surprennent et trans-

portent un auditoire , lui semblaient moins louer


qu'une prudence constante , sre d'avance de ses

moyens.
Au fond , c'est par cette confiance habituelle et ex-
clusive dans la raison que s'exphquent presque toutes
les grandes qualits originales de son loquence. D'au-
tres ont eu, au mme degr, les lans de la passion.
Personne n'a t possd , autant que lui , du besoin
declairer sa pense et de provoquer la rflexion. Les
caractres mmes de son argumentation en rendent t-

moignage. Dmosthne semble craindre sans cesse que


son auditeur ne veuille pas pntrer assez avant dans
la vrit. Il faut qu'il instruise et qu'il soumette ceux
qui l'coutent. Clart et opinitret , lumire et force
ne sont-ce pas l les deux quahts essentielles ,
qui le

rendent suprieur tous ses rivaux?


Il n'a pas, ou il n'a que par exception, l'habilet mes-
quine du sophiste qui se propose de faire illusion ses
auditeurs. Loin de chercher les distraire de la vrit
par les prestiges de la parole , il les y ramne malgr
eux, ds qu'ils s'en loignent, et sans cesse il fait appel
leur raisonnement. D'autres, comme Eschine dans le ,

discours contre Ctsiphon , semblent craindre que leurs


auditeurs ne rflchissent trop , et par des proccupa-
tions trangres, telles que la crainte superstitieuse de
la fortune ou les soupons vagues , ils rempHssent les
,

236
esprits de tnbres, de peur que la lumire ne s'y fasse

trop compltement. Dmosthne au contraire ne craint


qu'une chose , c'est que ses auditeurs ou ses juges ne
rflchissent pas assez. De l cette admirable nettet ,

quand il leur pose, ds le dbut, les questions essentielles :

Que vouhez-vous que je fisse, Athniens, sinon ce


que j'ai fait? Si quelqu'un avait autre chose proposer,

pourquoi ai-je t le seul alors prendre la parole?


D'ailleurs , sans revenir sur le pass , si aujourd'hui
mme ceux qui m'attaquent peuvent soutenir une autre
rsolution que celle dont je fus l'auteur et le dfenseur,
qu'ils viennent et qu'ils l'exposent. Voil bien la fran-

chise audacieuse d'un orateur ,


qui a plus de confiance
dans la vrit que dans les artifices de la rhtorique.
Au lieu de craindre les rflexions de son auditoire , il

les encourage a plus y gagner que ses


; il sait qu'il

adversaires. Evidemment, cette hardiesse cette faon ,

simple et sincre de provoquer le jugement de la raison

pubhque , vient de ce que Dmosthne estime le bon


sens naturel de ceux qui il s'adresse. 11 sait que si

l'esprit du commun des hommes est sujet s'garer

c'est surtout lorsqu'on ne lui montre que la moiti de


la vrit , mais que les ides simples et vraies ne ris-

quent gure d'tre mconnues, si elles sont exposes en


pleine lumire. Aussi peut-on dire que jamais orateur
n'a mis plus de soin ni plus de passion que Dmosthne
claircir chaque sujet qu'il traite. Ce besoin de clart

est admirable. Suivez-le dans un dveloppement; voyez


comme il s'efforce d'tre compris, comme il a souci de la
pense plus lente de quelques-uns , des distractions de
,,

237
quelques autres , comme il analyse son ide , comme il

la montre sous divers aspects, comme il interrompt son


expos par de vives questions qui excitent l'attention
comme il revient ce qu'il disait d'abord ,
comme il le

fait mieux comprendre et mieux sentir par quelque r-

flexion nouvelle , et comme enfin il instruit complte-

ment ceux qu'il veut convaincre. Cette partie si essen-


tielle de l'art oratoire, instruire ses auditeurs, docere

est une des plus minentes chez Dmosthne. On a


raison de remarquer la vhmence de l'orateur et la
force de sa dialectique , mais il ne faut pas moins ad-
mirer la faon dont il sait rendre chacun familier avec
les rflexions ou les faits sur lesquels le jugement d-
finitif doit tre fond. Il n'y a pas, cet gard, de mo-
dle plus excellent que les Philippiques et le discours
sur la Couronne. Jamais la passion, jamais les grandes
ides morales n'y excluent l'expos instructif des faits, la
recherche des intentions, l'examen des objections et des
conjectures, en un mot rien de ce qui peut clairer les

auditeurs, les faire penser, et leur permettre de se faire


eux-mmes une opinion solide. En cela aussi, Dmos-
thne remplissait un rle salutaire , rien n'tant plus

oppos la vraie morale , c'est--dire la bonne con-


duite de la vie, que l'habitude de juger lgrement, plus
par entranement que par rflexion.
C'est aussi pour avoir profondment observ la nature

humaine et dvelopp en lui-mme le sentiment de la


libert ,
que Dmosthne est si pressant , lorsqu'il s'at-

taque une disposition mauvaise ,


qu'il veut dtruire.
11 sait fond ce que c'est que vouloir, et combien il y a
,,

238
loin d'un assentiment capricieux et irrflchi une
rsolution arrte ; il sait surtout par quelle illusion on
peut, dans un moment d'enthousiasme, s'imaginer de
bonne foi qu'on veut quelque chose, et comment ensuite,
quand vient le moment des sacrifices et des preuves
l'illusion disparat, emportant avec elle cette prtendue
volont, qui n'tait rien qu'une apparence. Cette con-
naissance de la nature humaine , ce discernement vif et
profond fut une des forces de son loquence. Elle l'em-
pcha de se contenter trop aisment. C'tait un stimulant,
qui perptuellement le poussait insister davantage et

pntrer plus avant dans l'me de ses auditeurs. Ainsi


dispos, il devait rejeter les lieux communs brillants,

qui plaisent l'imagination sans toucher le cur. Il

voulait tre entendu de chacun. Un besoin de vaincre


jusqu'aux dernires rsistances, si particulires qu'elles

fussent , le forait de varier sans cesse ses analyses


d'approfondir ses observations ,
pour que personne ne
restt sourd ses appels. Cette poursuite d'une volont
fugitive, toujours prte s'chapper, qui remplit toutes

les Philippiques et qui leur prte un intrt si pressant,

n'tait possible qu' un esprit aussi vers que le sien


dans l'intelligence des difficults intrieures qui para-

lysent quelquefois la volont , c'est--dire dans la plus

profonde partie de la science du cur. Dmosthne fut


toujours le premier dans cet art de deviner et de com-
battre.
La vhmence, dont on le louait, venait de cette
obstination suivre l'auditeur jusqu' ce que sa raison
et sa volont fussent entirement subjugues. Rappelons-
,,

239

nous le dveloppement de la premire Philippique , et

cette admirable gradation de conseils, qui en forme comme


l'introduction ^
. Nous voyons l, dans une sorte de rsum,
comment sa morale le fait parler et rgle son loquence.
Les Athniens sont disposs au dcouragement ; il le

sent , et , ds les premiers mots ,


prend partie cette
disposition funeste ; les faits prouveront plus que les
rflexions gnrales ; c'est par des faits qu'il montre ce
qu'on peut obtenir de succs inattendus, lorsqu'on espre
et lorsqu'on ose ;
puis ces preuves viennent comme d'elles-
mmes se condenser en une pense qui les rsume :

Philippe savait que, par la force des choses, les biens

des absents sont qui se trouve l pour les prendre


et ceux des nghgents aux gens actifs qui ne craignent
pas de se donner de la peine. L'esprit des auditeurs
est frapp de cette rflexion. C'est une lumire qui dissipe
les premiers prjugs; mais pour atteindre jusqu' la
volont, bien d'autres obstacles sont renverser. L'ora-
teur attentif, dont le gnie pntrant lit dans les curs,
sait bien qu'il n'aura rien fait, tant que chacun n'aura pas

reconnu ses torts particulier s et pris une rsolution pra-


tique. C'est prsent qu'il faut prescrire famihrement
chacun son devoir. On se rappelle par quelle vive num-
ration Dmosthne oppose ce qu'il faut faire ce qui

a t fait prcdemment. Cette leon ainsi donne


est -il au terme de sa dmonstration morale? Non, car il
ne s'agit pas de prparer les volonts des sacrifices
loigns , il faut en finir avec les dlais et couper

' le Phil., p. 40-43.


,

240
court aux excuses. 11 montre donc la certitude du succs ;

puis tout--coup clate cette interrogation dcisive ,


qui
va chercher l'indolence de l'auditeur jusque dans son
dernier refuge : Quand donc , Athniens ,
quand
donc ferez-vous ce qu'il faut faire'? et le beau
passage sur la ncessit des hommes libres. Un tel d-
veloppement , si hardiment poursuivi , si plein d'obser-
vation , d'exprience intime , de vritable philosophie
si constamment soutenu par la saine notion du devoir,
n'est - il que le fruit d'un art dlicat et d'une habilet
consomme? Ou bien ne faut-il pas y voir plutt la mani-
festation d'une volont sincre et courageuse , associe
une forte intelhgence?
On ne peut nier non plus, ce me semble, que l'activit

rflchie de Dmosthne , la franchise naturelle de ses


intentions , et ce bon emploi de la raison pratique ,
qui
est l'essence de sa morale, n'aient prt son loquence
une prcision vivante, en rapport avec l'effet qu'il

souhaitait de produire sur les esprits. Rien de plus


oppos au gnie de Dmosthne et sa morale ,
que la
duperie des grands mots et l'abus des sentences vagues.
Celui qui encourageait si rsolument le sens critique de
ses auditeurs, celui qui voulait toujours qu'on examint

les choses de prs ,


pour s'en rendre compte exactement,
pouvait-il ne pas rechercher lui-mme , dans ses dis-
cours , cette prcision ,
qui est la lumire des esprits?
Quand on a pour maxime d'agir avec nergie , en se
guidant sur des ides bien claires , ne serait-on pas en
contradiction avec soi-mme, si l'on ne s'appliquait
envisager toutes choses par le ct pratique , et avant
,

241
tout ne jamais se payer de mots? y a donc un rap-
Il

port rel , intressant noter, entre la morale de D-


mosthne et cette habitude d'esprit ,
qui lui fait sans

cesse chercher dans l'observation des choses de tous les


jours la raison d'tre et le sens des recommandations
gnrales. Comme un homme qui veut que toutes ses
actions soient raisonnables et efficaces , il a besoin de
bien comprendre les motifs sur lesquels il se dcidera,

et pour cela d'claircir tout ce qui se prsente l'esprit

sous une forme nuageuse. Del tout un ordre de qualits


oratoires trs-particulires. La prcision piquante du
dtail, le soin d'exprimer sous forme de scnes, de
dialogues, de remarques famihres, les vrits abstraites
qui nous sembleraient si difficiles faire entendre d'une
foule mdiocrement instruite, en un mot cette simplicit

anime ,
qui se prte l'expression des plus grandes
penses et fait de la sagesse une chose populaire , tout

cela, chez Dmosthne, est d en partie son ducation


morale.
Toute son loquence est empreinte d'exprience et
d'observation : il n'apporte gure ses auditeurs de
principes tout faits , mais il les force ,
pour ainsi dire ,

les retrouver eux-mmes, en les aidant, en leur


faisant toucher du doigt la raht des choses ;
et ce

n'est pas seulement par un dsir naturel d'instruire


c'est surtout par une habitude dhomme actif, qui veut
que chacun apprenne la vie en la pratiquant. Qu'on se
rappelle la vive proraison du discours contre Midias.
Il s'agit de faire comprendre ce tribunal ,
qui n'est
en somme qu'une assemble populaire moins nombreuse,
16
,

242

ce que c'est que la force de la loi , et commeut elle

rsulte du respect , de la bonne volont des citoyens.


coutons les paroles de Dmosthne : Ne m'aban-
donnez pas, Athniens, ne vous abandonnez pas
vous-mmes, ne trahissez pas les lois. Rflchissez en
eiFet et demandez-vous ce qui fait la force des citoyens
qui viennent successivement siger ici, comme juges,
ce qui les rend matres absolus ,
quel que soit leur
nombre, deux cents ou mille, selon qu'il plat la
cit. Vous trouverez que, s'ils sont forts, ce n'est ,

pas qu'ils aient le privilge d'tre arms et organiss

par compagnies, ni que leurs corps soient plus robustes


que ceux des autres, ni qu'ils jouissent d'une jeunesse

plus florissante , ni qu'ils aient aucun avantage de ce


genre, mais c'est que leur force est celle des lois. Or
cette force des lois ,
quelle est-elle ? Si quelqu'un de

vous, ls dans ses droits, appelle l'aide, accourront-


elles , viendront-elles lui pour l'assister ? Non ; ce
n'est rien qu'une vaine criture, et elles ne sauraient
faire rien de semblable. Quel est donc le principe de
leur puissance 1 C'est vous-mmes , si vous les main-
tenez , si vous les faites excuter chaque fois qu'on
rclame leur aide. En somme, les lois sont fortes par
vous , et vous tes forts par les lois. Il faut donc les
dfendre , comme vous vous dfendriez vous-mmes
si vous tiez attaqus *
. Ce n'est pas seulement la
lucidit de l'analyse qu'il faut admirer ici ; c'est aussi

cette justesse de sens de l'homme pratique, qui, au lieu

* Kar Mst(?ovi, p. 586.


243
de proclamer des principes, les montre dans leur ralit
familire.

L'orateur, qui, dans les Philippiques, dfinit si nette-


ment le devoir des Athniens , se reconnat aisment

cette prcision pleine de force, qui ne permet ni l'esprit


ni la volont de refuser son assentiment. Si sa morale
n'tait pas une morale d'action , il n'et pas t amen,
ce me semble, tudier ainsi les conditions de la vie
quotidienne, sonder le sens et la raison des principes.
Je cherche en vain dans Eschine une analyse qui
puisse tre compare celle-ci. Lorsqu'au dbut du
discours contre Ctsiphon, l'adversaire de Dmosthne
allgue, lui aussi , le respect d aux lois ,
quelle diff-

rence de langage entre l'un et l'autre'? Dmosthne


faisait parler les faits , et en tirait ,
par une dduction
familire, des principes incontestables. Eschine nonce

des propositions gnrales ,


qu'on peut admettre ou
rejeter, mais qui ne sont en somme qu'une redite plus
ou moins brillante, sans rien de profondment personnel
dans la pense : Vous le savez, dit- il, il est, parmi
les peuples, trois formes de gouvernement : monar-
chie, ohgarchie, dmocratie. Les deux premires sont
rgies par la volont des chefs , la troisime par les

lois qu'elle se donne. Que nul n'ignore donc ,


que
chacun sache nettement que, le jour o il monte au
tribunal pour juger une infraction la loi , il va pro-
noncer sur sa propre hbert. Aussi le lgislateur

a-t-il crit, en tte du serment des juges : J'opinerai

conformment aux lois, 11 sentait bien que le culte des

lois est la sauvegarde du pouvoir populaire. L'esprit


,

244
plein de ces penses, svissez contre celui qui attaque
une loi par son dcret. Ne voyez point de faute lgre
l o tout est crime norme. Ne vous laissez ravir
par personne le droit de punir Il n'est pas un
de vous qui, dans une bataille, ne rougt d'aban-
donner son poste. Eh bien ! aujourd'hui , sentinelles

avances de la dmocratie, ayez honte de dserter le


poste que les lois vous ont assign *. Je suis loin
de nier la justesse et la force de ces conseils, bien
qu'entachs de quelque dclamation. Mais quelle dis-
tance entre celui qui rpte , mme avec une loquente
gravit , des maximes courantes , et le gnie original
qui , sous l'inspiration d'une morale toute personnelle
les rajeunit par une observation attentive et quoti-
dienne !

Ainsi, en anal^^sant les qualits oratoires de Dmos-


thne ,
partout nous voyons que l'art , chez lui , est

insparable des habitudes morales, et que son loquence


est vraiment le portrait de son me. Mais, vrai dire,
la vrit de cette remarque est bien plus frappante, si,

au lieu d'tudier les parties de son talent une une,


on en considre les caractres gnraux. C'est assur-
ment une des plus grandes beauts de ses discours, que de

montrer souvent l'homme dans l'orateur ; non pas que


Dmosthne, comme Isocrate, aime parler familire-
ment de lui-mme ; moins qu'il ne s'agisse de circon-
stances solennelles, o il reprsente la raison et l'hon-
neur d'Athnes , il ne songe gure se mettre en
*
Eschine , contre Ctsiphon , au dbut. Cette traduction est

celle de M. Stivenart.
245
scne. Mais il n'est pas ncessaire que l'orateur fasse
au public ses confidences, pour que ses discours tradui-
sent au dehors son caractre et ses sentiments. Il y a
certains effets qui sont dus l'homme plus qu' l'ora-

teur. Ce n'est plus seulement la force des raisons qui


persuade les auditeurs, c'est Dmosthne lui-mme qui
agit sur eux.

Souvent, la vigueur de son esprit se montre avec


une sorte de modestie, qui plat d'autant plus qu'elle
est loin d'tre entirement artificielle. A coup sr, il a
conscience de sa force ;
mais , selon l'esprit de sa
morale, il ne se fait pas d'illusion , il connat et prvoit
les difficults. Presque toujours il dbute par un appel
insinuant la rflexion , en accompagnant cette sorte
d'avertissement de quelques remarques piquantes, qui
le font entrer dans l'esprit des auditeurs. On pressent
quelques mots habilement placs ,
qu'il a des ides
importantes mettre ; mais, en homme prudent, il ne
se fait pas valoir pour cela , il attend l'issue de la lutte
pour se fhciter du succs. Je vois, Athniens ,

dit -il au dbut du discours sur la Paix , je vois dans


nos affaires bien du trouble et de l'embarras, non-seule-
ment parce que nous avons beaucoup perdu, et qu'il n'y

a plus rien d'utile dire sur ces pertes, mais encore


parce qu'au sujet mme de ce qui nous reste, lesopi-
nions sont divises, les unsjugeantmauvaisceque les

autres estiment bon et opportun. En outre, la diffi-

culte naturelle qu'il y a dans toute dlibration, vous


en avez ajout , Athniens , d'autres beaucoup plus

grandes. Car partout ailleurs, c'est avant l'vne-


246
ment quon a coutume de dlibrer ; ici , c'est quand
les choses sont termines. Il en rsulte, comme
j'ai pu le voir depuis que je prends part vos
affaires, ^l^'il y a toujours, pour qui veut vous
reprocher vos fautes, des occasions de se faire con-
natre et de passer pour habile parleur , mais que les
vnements, c'est--dire l'obj et mme de vos dlibra-
tions, vous chappent. Eh bien ! malgr cela, je pense
et je me persuade moi-mme ,
que si vous voulez
cesser de faire du bruit et m'couter sans susciter de
vaines chicanes, comme il convient des citoyens qui
dlibrent sur les intrts de la cit, et sur des
intrts aussi graves ,
je pourrai vous adresser des
paroles, vous donner des conseils qui amlioreront
vos affaires, et qui sauveront ce que notre incurie a
perdu *. Il y a plus que de l'habilet dans ce dbut.
Ce n'est pas l'art seulement qui a enseign Dmos-
thne cette faon simple d'envisager les choses , ou qui
lui a suggr ce mlange si persuasif d'apprhension
et de confiance ; c'est surtout son propre caractre qui
parle ici, et la sincrit n'est pas le moindre charme de
ces paroles. J'en dirai autant du ton d'autorit qui,
dans le dveloppement des grands discours de Dmos-
thne, donne tant de force ses raisonnements. Ce n'est
pas la logique seule, ni Fart d'assembler les arguments
ou de les distribuer, qui force alors notre assentiment.

Il y a, dans son langage, une vertu de persuasion, qui


vient de l'homme, et qui agit directement sur les audi-

'
U^oi ipyivii , exorde.
247
teurs ou les lecteurs. Quand il indique aux Athniens
leur devoir, quand il les somme d'agir, il est ais de
sentir, l'accent de ses paroles, qu'il ne joue pas un
rle de circonstance, mais qu'il a pour lui la force d'un

sentiment profond.
Jamais il ne lui arrive de dvelopper une sorte de
thme gnral ,
que d'autres pourraient reproduire et
s'approprier ; l'argumentation, chez lui , tient au carac-
tre de l'auteur. A chaque pas ,
pour ainsi dire, elle est

marque de ses sentiments intimes. Parfois son lo-


quence respire la confiance d'un esprit studieux ,
qui a
longuement pes les raisons de ses opinions , et qui se

prsente, tout plein de la lumire qu'elles ont jete en lui.

Ainsi, dans la premire partie de la seconde Philippique :

Si quelqu'un de vous, Athniens, considre sans appr-

hension quelle est aujourd'hui la puissance de Philippe


et combien il possde , s'il pense qu'il n'y a l aucun
danger pour la ville et que ses prparatifs ne sont
pas dirigs contre vous, je l'admire , en vrit, et je

veux vous demander tous, sans distinction, d'couter


le rapide expos des raisonnements qui m'ont conduit

croire tout le contraire , et qui me persuadent que


Phihppe est l'ennemi. Alors, s'il vous semble que les
prvisions justes sont de mon ct, vous suivrez mes
conseils ; si au contraire vous prfrez les opinions de
ces esprits pleins d'assurance qui se fient Philippe,
vous vous donnerez eux '. Combien ici les saines

habitudes du caractre servent heureusement l'lo-


II Phil., p. 66-67.
248
quence ! On est remu tout d'abord par ce ton simple
et assur. L'orateur nous dispose d'autant plus le
croire, qu'il n'a pas besoin de nous le demander. S'il

faisait talage de sa conviction , nous le souponnerions


de vouloir nous blouir ; mais il la laisse paratre natu-
rellement, parce qu'elle est relle ; son habilet ici est
d'tre sincre, d'avoir tudi fond son sujet , et enfin

d'avoir raison. D'ailleurs ce n'est pas seulement pour


avoir bien rflchi et bien prvu, que Dmosthne est si

fort ; c'est aussi parce qu'il sent qu'ayant fait lui-mme


son devoir, et tout son devoir , en avertissant ses conci-
toyens, il a le droit ensuite d'tre exigeant leur gard.
Lorsqu'il s'est dvou entirement , il peut demander
aux autres, sinon de se dvouer leur tour , du moins
de ne pas rendre ses efforts inutiles par leurs funestes
dispositions. C'est ainsi que , dans le discours sur les
affaires de Chersonnse , il tient aux Athniens ce lan-
gage : Quand il s'agit de discourir , nous approuvons
ceux qui louent la ville comme elle le mrite ; mais
quand il faut agir ,
nous voil passs dans le parti

contraire. Vous avez coutume de demander chacun


de ceux qui montent cette tribune Que faut-il :

donc faire ? Eh bien moi je veux vous demander


!
,

monteur : Que faut-il donc dire? Car, si vous ne


voulez pas payer de contributions , ni faire vous-
mmes le service militaire, ni vous abstenir de toucher
aux fonds publics, ni accorder Diopithe les subven-

tiens ncessaires , ni lui permettre de se procurer


lui-mme l'indispensable, ni en un mot faire vos
affaires, alors je n'ai rien dire. Quand vous laissez
,

249
ces gens ,
qui se plaisent aux accusations et aux
calomnies , incriminer d'avance Diopithe pour des
desseins qu'ils lui attribuent, et quand vous les coutez
avec attention, quel discours pourrait-on vous tenir?
Et pourtant quelle sera la consquence de tout cela ?
Il en est parmi vous qui ont besoin de l'apprendre.
Eh bien ! je vais parler en toute franchise ; et en vrit,
je ne saurais aujourd'hui m'en empcher *. Rappel-

lerai-je encore le sentiment de fiert avec lequel , en


plus d'une occasion , et surtout dans le discours sur la
Couronne , Dmosthne acceptait ouvertement la res-
ponsabilit de ses actes : Dans un tel tat de choses,
Athniens ,
quand tous les Grecs ignoraient le mal
qui se formait et qui grandissait contre eux tous
examinez quelle politique la ville devait adopter de
prfrence, et demandez-moi compte du choix qui fut

fait ; car celui qui s'est assign ce poste lui-mme,


c'est moi ^.
C'est encore ces mmes habitudes morales, c'est
ce fond de principes, dont nous avons essay de
donner quelque ide ,
que Dmosthne a d quelques-
unes de ses plus belles proraisons. Parfois, au moment
de descendre de la tribune, lorsqu'il va laisser ses audi-
teurs eux - mmes , ignorant l'effet que sa parole
a produit au fond de leur me, il semble que sa grande
connaissance de la nature humaine lui inspire comme
un doute, et qu'il cherche s'en consoler par la con-

^ Uspitiv v Xspp.j p. 96.


Ilpt To cTc^v. , 245 : O yp svtxOx sy.urov T|a x/j TioliTsix

si[ sy.
250
science du devoir accompli. Telle est la fin de la
premire Philippique : <^ Jusqu'ici, Athniens, je n'ai
jamais, pour vous plaire , consenti dire une seule
chose que je n'aurais pas crue, dans ma conscience,
approprie vos intrts ; et aujourd'hui encore, tout

ce que je sais, sans dtour, sans dissimulation, je viens


de vous le dire en toute franchise. Mais si je ne puis
douter qu'il soit avantageux pour vous d'entendre le
meilleur avis, je voudrais bien tre galement assur
qu'il le sera pour moi de l'avoir mis. J'aurais parl

alors de bien meilleur cur. Quoi qu'il en soit, et

quelque incertaines que puissent tre pour moi les

consquences de mes conseils, en raison cependant du


bien qui vous en reviendra, si vous les suivez, j'aime

mieux m'tre dcid dire ce que j'ai dit ; et puisse

l'avis le plus profitable vos intrts communs l'em-


porter sur tout autre '! 11 serait ais de multiplier

ces citations ; mais ces quelques passages suffisent


faire voir comment la morale de Dmosthne a servi
son loquence. A coup sr, l'art proprement dit, c'est

-dire l'tude assidue et la comparaison des meilleurs


procds de composition et d'argumentation, joue
un grand rle dans cette loquence ; mais, vrai dire,
la rhtorique ne cre pas , elle se contente de critiquer
et de choisir. Pour bien connatre l'loquence d'un
vritable orateur , il faut donc aller au-del de ces
formes de l'art ,
qui sont extrieures en quelque sorte.
C'est sa nature, ce sont ses dispositions morales qui se

* Ire Phil., fin.


251

rvlent nous dans son langage, et qui font en grande


partie le caractre original de ses uvres.
Signalons encore, pour complter ces observations ,

l'ide que Dmosthne s'est faite lui-mme de l'lo-

quence. Pour lui , la parole n'est estimable qu'au-


tant qu'elle prpare et dcide l'action. C'est avec une
sorte de ddain qu'il traite les beaux discours ,
qui ne
mnent rien. L'exorde de la seconde Philippique est
un exemple de ce sentiment. Toutes les fois, Athniens,

qu'il est question ici de ce que Philippe fait et des

violences qu'il exerce , malgr les traits ,


je vois que
la dfense de nos intrts suscite des discours pleins

de justice et d'humanit, et que tout orateur, qui


attaque Philippe, semble toujours parler comme il

convient ; mais je vois aussi, qu'en somme, il ne se fait

peu prs rien de ce qui est indispensable , rien en


vue de quoi ces discours aient mrit d'tre entendus.
Aussi les affaires de la ville sont-elles rduites
aujourd'hui en tel tat ,
que plus nos accusations
convainquent ouvertement Philippe d'avoir enfreint
la paix vis--vis de vous et de conspirer contre
tous les Grecs, plus il devient difficile ddire ce qu'il

faut faire. Et la cause en est simple ; c'est par


des actions , Athniens , et non par des discours ,

qu'il faut rprimer les ambitieux. Or nous ,


qui par-
Ions ici , nous vitons de proposer des dcrets et de
donner des conseils , de peur de nous exposer vos
ressentiments, et nous nous contentons de raconter ses
actions en les qualifiant de violentes et d'intolrables.
Et vous, de votre ct, vous qui coutez ces discours.
,,

252
vous tes bien mieux prpars que Philippe, soit
parler vous-mmes selon la justice, soit comprendre
les autres, lorsqu'ils parlent justement; mais quant
l'empcher de faire ce qu il excute en ce moment
c'est de quoi vous ne vous occupez en aucune faon.
La consquence de cette conduite me semble nces-
saire et telle qu'on doit 1 attendre ; ce qui vous occupe
le plus , Philippe et vous , ce qui absorbe tous vos
soins , est aussi ce qui russit le mieux chacun des
deux adversaires : lui les actions , vous les dis-

cours *
. Dmosthne fait donc peu de cas des discours
en eux-mmes. Ce qu'il estime, ce n'est pas l'art de bien
parler, c'est la volont d'agir, jointe un sens droit et

un discernement exerc. On peut mme douter que la


gloire de l'loquence ait t l'attrait principal auquel

cda Dmosthne. L'objet de son ambition tait surtout

de devenir un grand homme d'Etat et comme un second


Pricls. L'art d'instruire le peuple et de le persuader
tait pour lui, non un but, mais un moyen. Il aspirait

bien gouverner plutt qu' parler loquemment. C'est


ce qu'on est en droit de conclure de plusieurs passages
de ses discours. Si Dmosthne avait estim la parole
pour elle-mme, on s'expliquerait difficilement l'absence
complte de vanit ,
qu'on peut remarquer chez lui

lorsqu'il parle de ses succs oratoires. Quand il rapporte,


dans la seconde Phihppique , le beau discours qu'il a
tenu aux Messniens , il se contente d'un terme assez

ddaigneux pour caractriser leur enthousiasme :



^ II Phil., exorde.
,

253
Aprs m'avoir entendu , aprs avoir tmoign tumul-
tueusement qu'ils approuvaient mes paroles ( xat' Qopv-

oOvze cb opQw ^ysTat), aprs avoir cout encore beau-

coup d'autres discours de mes collgues d'ambassade,


et en ma prsence et aprs mon dpart, ils n'en reste-

ront pas moins attachs l'alliance de Philippe et

ses promesses \ De mme encore , dans le discours

sur la Couronne , lorsqu'il rappelle le langage qu'il tint

devant le peuple , aprs la prise d'late , de quoi se


montre-t-il fier en rapportant ce glorieux souvenir ? De
sa prsence d'esprit , de son courage intrpide , mais
non de son talent d'orateur. 11 n'y a qu'un mot indis-

pensable sur l'effet produit par son loquence , et

immdiatement aprs, le grand citoyen rappelle avec


orgueil son activit et son dvouement : Voil les

discours que je tins alors , et d'autres dans le mme


esprit je descendis de la tribune tous m'approuvrent,
; ;

personne ne me contredit, et je ne me contentai pas


de discourir sans proposer de dcret , ni de proposer

un dcret sans me charger de l'ambassade , ni de me


charger de l'ambassade sans persuader les Thbains ;

mais , depuis le commencement jusqu' la fin de cette


affaire, je m'occupai de tout, et je me jetai tout

entier, sans aucune rserve , dans les dangers qui


menaaient la ville \ Ainsi, pour Dmosthne, il

y avait , dans la vie publique , un plus haut idal que

de passer pour le premier orateur d'Athnes. C'tait


l'action qui tentait son gnie , bien plus encore que la
* II Phil., p. 72.
' risot To cTsyav., p. 288.
254

parole ; ou plutt la parole ,


pour lui , n tait qu'une
des formes de laction ; en parlant , il ne s'coutait pas
lui-mme avec complaisance, mais il agissait. Le succs
oratoire n'tait qu'un acheminement vers le succs dfi-

nitif, c'est--dire vers la victoire d'Athnes et le triomphe


de la hbert. Del le grand caractre de son loquence.
Insparable de l'action, il semble qu'elle perd la

meilleure partie de son prix , lorsqu'on veut la consi-


drer indpendamment des vnements qui l'ont inspire.
C'est en mconnatre la vritable beaut ,
que d'y cher-
cher surtout des modles de diction. On ne peut le
critiquer, a dit excellemment Fnelon, parce qu'on est
saisi. On pense aux choses qu'il dit et non ses
paroles. On le perd de vue on n'est occup que de ,

Philippe qui envahit tout *


. Rien ne pourrait mieux
que ce jugement faire comprendre comment ses habi-
tudes morales ont agi sur son loquence ; et rien non
plus n'atteste plus clairement la sincrit de Dmosthne
dans ses principes. Qu'un rhteur habile vante en
paroles la raison et excite les volonts : nous senti-
rons la mollesse lgante de son discours ,
qu'il y a
dsaccord secret entre ces conseils de circonstance et le

caractre de celui qui les donne. Au contraire, coutons

Dmosthne : tout en lui s'accorde et se convient mer-


veilleusement ; le ton de l'orateur fait souvenir de ses
principes , et son loquence est l'cho de sa morale.
C'est pour cette raison qu'elle est au-dessus de l'imita-

*
Lettre sur les occupations de VAco demie franaise, dans
les uvres de Fnelon, dit. Didot, III, p. 247.
255

lion : le vritable moyen d'imiter Dmosthne, c'est de


prendre pour guide ,
dans sa conduite , la raison , et

d'en suivre les conseils avec fermet.

CHAPITRE III.

JUGEMENT SUR LA MORALIT DE DMOSTHNE.

Une dernire question nous reste rsoudre. Ces


principes, que nous avons exposs et apprcis, sont-ils

rellement l'expression des sentiments de Dmosthne ?


La morale de ses discours a-t-elle t celle de sa vie '?

Quand mme nous aurions des doutes srieux sur ce


point, les oeuvres de l'orateur n'en resteraient pas moins
excellentes par les leons qu'elles contiennent ;
le carac-

tre de l'homme en serait seul amoindri. Nous persis-


terions , mme alors , croire que Dmosthne tait
sincre dans son rle d'homme d'Etat, et nous regret-
terions seulement, qu' la passion politique et l'ambi-
tion de servir son pays , il n'ait pas joint une gale
dlicatesse de conscience dans sa conduite prive. Mais
ces doutes ne peuvent tre accepts que sur des raisons
valables , et ,
parmi tous les reproches graves que l'on
a faits Dmosthne, aucun ne s'appuie sur des faits

tablis.

Tous ces reproches ont t discuts , et l'origine en


a t indique : l'histoire du grand orateur a t faite

en partie d'aprs les dires calomnieux , dont les partis


athniens usaient entre eux beaucoup trop largement.
Si Dmosthne avait eu pour biographe un critique
256
svre , tel que Thucydide , sa rputation , comme celle

de Pricls , serait sortie intacte de cette mle. La


bonne foi souvent crdule de Plutarque lui a fait tort

auprs de la postrit , en donnant des accusations


passionnes la conscration d'un tmoignage honnte.
De nos jours seulement, on a tent de faire cette enqute
scrupuleuse, que l'antiquit avait eu le tort de ngliger.
Les rsultats en ont t favorables celui qui en tait

l'objet. L'affaire d'Harpale, attentivement examine, a


laiss voir de graves invraisemblances la charge de
ses accusateurs. On ne saurait, sans une extrme in-
justice, se servir, contre sa mmoire, d'une condamna-
tion , doublement suspecte par les circonstances dans
lesquelles elle se produisit et par le dsaveu public
qui la suivit aprs la mort d'Alexandre *
. Quant au rle

malhonnte que Dmosthne aurait jou , d'aprs Plu-


tarque, dans le procs de Phormion et d'Apollodore, en
servant tour tour les deux adversaires, nous n'aurions
lieu d'y croire, que si le tmoignage du biographe s'ap-

puyait sur des preuves formelles : celles dont il use


sont tires d'une srie de plaidoyers ,
que d'excellents
critiques refusent avec raison d'attribuer l'auteur des

Phihppiques *
. Dans ces conditions , nous n'avons plus
discuter ce grave reproche. Ces deux chefs principaux
tant carts, que reste-t-il de prcis allguer contre
l'honntet de Dmosthne? L'emploi de quelques

* Consulter , sur l'affaire d'Harpale , l'article publi par


M. Jules Girard, dans la Revue nationale {T. IX, p. 201),
sous ce titre Un procs de corruption chez
: les Athniens.
* Voyez l'Appendice ,111.
257
sophismes oratoires, qu'on a relevs, peut-tre avec plus
de soin qu'il n'tait juste ou ncessaire *. C'est bien peu
de chose , il faut l'avouer ; et l'historien ,
qui se ferait
de tels scrupules propos des hommes illustres de tous
pays, risquerait fort de les mal juger. Laissons donc

de ct des accusations ,
qui ,
pour tre anciennes et

vulgaires, n'en sont pas plus solides aux yeux des juges
impartiaux. Le caractre de Dmosthne, d'aprs ce
que nous en connaissons de plus certain , a autant de
droits notre estime que son gnie notre admira-
tion.

Si pourtant il faut en signaler le ct faible , l'ex-

pos que nous avons fait de ses principes nous laisse


deviner ce qui lui a manqu. Nous avons rencontr
plusieurs fois , dans ses discours , l'expression de senti-
ments humains , mais toujours sous une forme gn-
rale , et sans application immdiate : on peut douter
qu'il y ait eu en lui ce que nous appelons proprement
la bont. Sa nature, si je ne me trompe, tait plus faite

pour combattre que pour aimer ou pardonner. Chez


lui , les haines s'enracinaient aisment ,
parce qu'elles
convenaient ses instincts. S'il n'et pas trouv , dans
le parti macdonien , des adversaires dcids , il s'en

serait fait lui-mme, par le besoin qu'il avait de lutter


et de vaincre. Son esprit s'attachait trop ses ides, pour
se laisser adoucira leurs dpens, et je ne doute pas qu'il
ne trouvt , dans le triomphe , une joie violente qui lui

laissait peu de piti pour les vaincus. C'est l le dfaut

* Voir, dans la thse de M. Cucheval-Clarigny , le chapitre


relatif la moralit de l'orateur dans ses plaidoyers.

47
,,

qu'il est ncessaire de signaler dans son caractre


comme dans sa morale. En temps de paix ,
il et t
certainement , dans Athnes Hrissante , un homme
d'Etat aussi remarquable qu'il le fut en face du danger ;

mais souvent il aurait cras ses adversaires au lieu de


les rconcilier, et sa parole et obtenu plus de victoires
clatantes que produit d'apaisement moral.
Dmosthne a donc t surtout le reprsentant de
cette morale active ,
que l'ancienne Athnes avait pra-
tique et qui allait disparatre aprs lui. La libert

grecque , en prissant , emportera avec elle ces vieilles

et saines maximes qu'elle avait si longtemps entre-


tenues. Dsormais la vertu consistera, pour les plus
fortes natures , supporter le mal et le ddaigner,
le mconnatre de parti pris et s'en dtacher, pour
ainsi dire ,
par la force du caractre. Mais cette vertu
stocienne, admirable par sa fiert, aura pourtant quelque

chose de contraint et de faux. Elle froissera volontaire-


ment les affections humaines , elle ne poussera pas les

hommes rendre leur situation meilleure, elle tendra


leur faire mpriser les biens les plus lgitimes plutt

qu' dvelopper largement leurs facults, selon les con-


ditions naturelles de l'existence. Dj ce mouvement
des esprits commence se manifester autour de Dmos-
thne. Platon avait reprsent le sage comme un soli-

taire, qui fuit le commerce bruyant de ses semblables et


les injustices de la foule ,
pour se retirer dans un asile

de science o il peut mditer tranquillement ^


. Aristote

*
Rpubl. , liv. VI, p. 194.
,,

259
aprs lui , non-seulement tablissait thoriquement que
le souverain bonheur tait clans la contemplation, mais
encore, par une injuste et triste sentence ,
dclarait la

foule incapable de raison : Pour la foule, disait-il, les

prceptes sont absolument impuissants la pousser


au bien. Elle n obit point par respect , mais par
crainte. Elle ne s'abstient pas du mal par le senti-

ment de la honte, mais par la terreur des chtiments.


Comme elle ne vit que de passions , elle ne poursuit
que les plaisirs qui lui sont propres , et les moyens
de se procurer ces plaisirs. Elle s empresse de fuir

les peines contraires. Mais quant au beau, quant au


vrai plaisir , elle ne s'en fait pas mme une ide
parce qu'elle ne les a jamais gots. Quels discours,
je le demande ,
quels raisonnements pourraient cor-
riger ces natures grossires 1 11 n'est pas possible, ou
du moins il n'est pas facile de changer, par la simple

puissance de la parole , des habitudes sanctionnes


ds longtemps par les passions ; et Ton ne doit pas

tre mdiocrement satisfait ,


quand , avec toutes les
ressources qui peuvent aider Thomme tre honnte,
on arrive possder la vertu *
. S'il en est ainsi
pourquoi tenter vainement d'clairer ceux qui ne veu-
lent ni ne peuvent comprendre ? Le conseiller du peuple
n'a plus de rle dans la socit grecque , et l'loquence

politique ne va plus tre qu'un glorieux souvenir.


Ces circonstances mmes ont donn un clat tout
particuher aux exhortations de Dmosthne. Elles furent

*
Eth. Nicom. , X , iO, trad. Barth. St.-Hilaire.
260
d'autant plus vives et pressantes ,
qu'elles s'adressaient

des sentiments affaiblis. Au sicle prcdent, il tait

presque inutile de pousser les Athniens l'action ; ils

y taient ports spontanment. Le rle d'un orateur,


tel que Pricls , tait plus encore de les diriger que
de les exciter. Au contraire, au temps de Dmosthne,
tout dprissait. C'tait un effort dsespr que les
circonstances rclamaient de son gnie. Nous avons vu
de quelle manire il comprit ce rle et comment il le
remplit. Tout inspir du pass, il rsum.a, dans ses
discours , cette morale nergique que les gnrations

prcdentes avaient pratique, sans avoir besoin de la


formuler. Ce qui n'tait qu'instinct et mouvement natu-
rel au sicle des guerres mdiques , devient avec lui

matire de raisonnements, de leons, de dmonstrations


loquentes. Ce fut une dernire tentative de la raison,

pour perptuer des vertus que le sentiment ne soute-


nait plus. Sans doute, cet effort mme indiquait la dca-
dence dj commence ; on ne raisonne pas tant sur le

bien , lorsqu'on est dispos le faire ; mais c'tait du


moins une admirable protestation contre cette dca-
dence , et un hommage rendu aux vertus qui dispa-
raissaient.

C'est ce titre surtout que la rsistance , oppose


par Dmosthne la mollesse de ses concitoyens, nous
semble avoir t profondment utile. Platon ,
parlant
de l'homme qui se mle aux affaires pubhques dans
l'intention de corriger ses semblables , avait prononc

cette parole dcourageante : Il prira avant d'avoir


servi de rien la rpubhque , inutile aux autres et
261

lui-mme ^
. Lorsque Dmosthne venait de mourir
Calaurie, lorsque la libert athnienne fut tout
jamais vaincue, et qu'une garnison de soldats trangers
eut t impose la patrie du grand orateur, peut-tre,
sous le coup de ces dceptions cruelles , tait-il permis
de croire que Platon avait eu raison , et que toute cette
loquence, tout ce courage avaient t dpenss en
vain ,
pour la dfense d'une illusion. Mais coup sr,
si ce sentiment tait excusable alors, il ne le serait plus

chez nous ,
qui voyons les choses de plus loin , et qui

mesurons plus exactement ce que l'loquence de Dmos-


thne a rellement ajout au patrimoine moral de
l'humanit. Supposons que cette noble voix n'et pas
t donne aux Athniens pour encourager leurs der-
niers efforts , et qu'au milieu de discussions striles la

hbert grecque ft tombe sans honneur par leffet des


intrigues de Philippe. Quel scandale c'et t pour la

conscience humaine, de voir mourir ainsi le peuple qui


avait le mieux reprsent , dans l'antiquit grecque , le

droit et la libert ! Dans un tel dsastre, les notions les


plus essentielles auraient t comme confondues et

obscurcies. Il aurait sembl peut-tre, que les torts

taient -gaux entre Athnes et Philippe , entre les


opprims et le conqurant. En tout cas, la cause mme
de cette ruine rapide serait reste discutable, et aucune
leon morale n'aurait t tire d'un vnement si

instructif. L'loquence de Dmosthne nous a prservs


de ce dommage. Grce lui, le droit, bien que vaincu,
a triomph ;
grce lui aussi , la mort de la hbert
* Passage prcdemment cit.
262
grecque a t comme compense, dans l'histoire morale
de l'humanit ,
par les enseignements admirables qu'il

a su en tirer. Athnes , en prissant , a sembl, par sa


bouche, se rendre justice elle-mme, et dclarer ce

qu'elle aurait pu tre , si elle avait continu de dve-


lopper ses vertus primitives , comme elle dveloppait
ses connaissances. Avant de tomber, elle a laiss au
monde un magnifique testament, digne de son pass et

de son gnie.
APPENDICE

Note a la page 121.

En disant que Dmosthne est du parti de la justice par


sympathie et par raison ,
je n'oublie pas que , dans un passage
du discours pour la libert des Rhodiens, il semble faire bon
march de la justice , en considration de l'intrt. Je crois
qu'il est ais d'expliquer ses paroles l'avantage de sa morale.
Pour moi , dit-il ,
je crois juste de rtablir la dmocratie
rhodienne. Et d'ailleurs ,
juste ou non , lorsque j'envisage la

conduite des autres peuples, conseiller ce rtablissement me


semble un devoir. Comment cela? C'est que si tous, Athniens,
taient zls observateurs du droit , il serait honteux de nous
en carter seuls ;
mais puisque la politique universelle n'est
que l'art d'tre injuste impunment , aflicher seuls le prtexte
de l'quit pour ne rien entreprendre, ce n'est plus justice ,

c'est lchet, etc.. . Je ferai remarquer sur ce passage,


d'abord que Dmosthne personnellement se dcide pour le

parti qui lui semble juste, ensuite que l'ensemble du discours


donne ces penses un caractre diffrent de celui qu'elles
semblent prsenter par elles-mmes. Ce qu'on oppose Dmos-
thne n'est au fond , comme il le dit lui-mme ,
qu' un prtexte
qu'on allgue pour se dispenser d'agir (r iy.Ma KpozetveaQa.i ^

IxTi^ivoq vx.a^^xvoii.ivov>)
ceux qui font usage de ce prtexte
n'y croient pas; ils imaginent videmment un prtend uprincipede
non-intervention, qu'ils colorent du nom de justice. Dmosthne,
,

264
irrit de cette mauvaise foi , leur rpond avec une sorte de brus-
querie ,
pour se dbarrasser d'une objection hypocrite : Fort
bien ,
j'admets pour un instant ce droit imaginaire , cette jus-
lice nouvelle ,
que vous inveutez ,
mais une condition : c'est

que vous me montrerez qu'elle est admise en Grce ,


qu'elle
fait partie du droit public ;
sinon ,
pourquoi nous forger nous-
mmes des embarras , en crant de prtendus principes ,
qui
n'en sont pas, et que personne ne suit? Tel est au fond
le sens du passage. Ce qu'il a de paradoxal et de choquant
dans la forme , lorsqu'on le dtache du discours et qu'on
l'isole des vnements , disparat mes yeux , lorsqu'on Tin-
terprte en tenant compte du mcontentement naturel un
dfenseur du droit, qu'on cherche embarrasser dans ses propres
arguments.

II.

SUR LE PROCS DE L AMBASSADE.

Bien que je me sois interdit , en gnral , les discussions sur


le dtail des faits ,
comme trangres mon sujet ,
je crois

qu'il est intressant et ncessaire d'exposer ici en quelques


mois quelle a t ,
selon moi , la conduite de Dmosthne dans
les ngociations de 346. loigns , comme nous le sommes, de
ces vnements ,
nous avons quelque peine , il faut l'avouer

mme en lisant attentivement les plaidoyers des deux adver-


saires, claircir nos ides sur un sujet si complexe. Tout
rcemment, M. Castets , dans son tude sur Eschine l'ora-
teur (Nimes, 1872), a essay de raconter de nouveau cette
courte, mais obscure priode de l'histoire d'Athnes. 11 l'a fait

avec une grande abondance d'informations et dans un esprit de

vritable impartialit ;
mais le dsir mme d'tre galement
juste pour deux ennemis acharns , l'a quelquefois entran, si

je ne me trompe, admettre trop facilement chez l'un et


,

265
l'autre un manque de clairvoyance ,
qui me parat au moins
invraisemblable chez Eschine , et impossible chez De'mosthne.
Je toucherai sommairement chacun des points principaux ,

sur lesquels il y a lieu de prsenter quelques observations.


Eschine , propos de la premire ambassade , nous repr-
sente Dmosthne devenu soudain muet , en prsence de
Philippe ; au point que le roi , dans sa rponse, aurait nglig
entirement de s'occuper de lui *. Nulle part, ajoute
M. Castets , Dmosthne ne dit rien qui contredise cette
assertion, si improbable qu'elle paraisse. Ce n'est pas
improbable qu'il fallait dire ici , mais impossible. Il serait puril

de supposer qu'un homme d'tat, de la valeur de Dmosthne,


habitu parler devant le peuple , et quelquefois malgr le

peuple , aurait t intimid en face de la cour du roi de Mac-


doine. Si Dmosthne ne contredit pas Eschine sur ce point
c'est que l'invention lui aura sembl indigne d'tre rfute.
Dans le cas o le fait et t vrai, et o il y et attach quelque
importance , bien loin de le passer sous silence , il n'aurait
pas manqu d'allguer quelque excuse ingnieuse ,
qui et
sauv son amour-propre. Mais on devine ici la vrit sous les

mensonges d'un adversaire Dmosthne n'a point fait de dis-


cours devant Philippe ; il s'est content de quelques mots indis-
pensables , et n'a entam aucune discussion ; il savait d'avance

quelle en serait l'inutilit : rsign la paix par ncessit , il

sentait qu'il tait ridicule de rclamer Amphipolis par de beaux


discours, comme Eschine prtend l'avoir fait ;
la seule condition
possible tait que chacun gardt ce qu'il possdait. Dans cette

situation ,
il n'avait rien dire , et son silence eut assurment

plus de dignit que l'abondance strile dont Eschine fit

preuve en cette occasion.


Un plus grave reproche est adress par Eschine Dmos-
thne sur ce qui se passa, aprs le retour de la premire ambas-

*
Esch., T:spi T?,; TrapaTrp., p. 70. ( Orat. attici , collect. Didot,
t. II. )
* Id. Mme passage.
,,

266
sade, lorsque les dputs macdoniens \inrent Athnes
recevoir les serments de la rpublique et de ses allis. A l'en

croire, Dmosthne aurait ht la conclusion de la paix, sans


attendre le retour des dputs envoys dans les villes grecques
pour tenter la formation d'une ligue nationale* ;
en outre, il

se serait oppos ce que l'on tnt compte des rsolutions prises

dans le conseil des allis , en vue de laisser aux villes grecques


un dlai de trois mois, pour adhrer au trait*. La rponse
de Dmosthne au premier de ces deux reproches ' n'est pas

comme M. Castets parat le croire , d'aprs Hermogne