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Contes et lgendes de tous pays

CONTES ET LGENDES
DE FRANCE

Par
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Jean Portail

Illustrations de
Paul Durand, Jacques Pecnard et Ren
Pron

ditions : NATHAN

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Brocliande ou la Fort enchante

LA fort de Brocliande nest pas un lieu chimrique. Elle


a exist. Elle existe, couvrant une partie du Morbihan.
Seulement, on la dbaptise. Elle sappelle maintenant la
fort de Paimpont.
Gardons-lui, voulez-vous, son nom de lgende. L, se
droulaient les crmonies druidiques et vous en
connaissez la plus spectaculaire : la cueillette du gui laide

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dune faucille dor.
Merlin passe pour avoir t le Grand Matre de lantique
religion. Sage entre les sages, on venait de loin solliciter ses
avis. Il avait sa place la Table ronde du roi Arthur. Il
voyait lavenir (quelques-unes de ses prophties
enrichissent, parat-il, les archives de la ville de Vannes).
Dautres troublants pouvoirs lui valurent le surnom
dEnchanteur.
Son ge ? Nul ne la jamais su. Ctait presque comme sil
ntait jamais n De vieilles gens affirmaient lavoir
connu dans leur enfance, tel quil tait soixante ou quatre-
vingts ans aprs.
Sagit-il de lun de ces Gnies de la Nature dous de
fabuleuse longvit et qui, plus merveilleux privilge,
restent jeunes jusqu leur mort ? Car la mort, elle, ne les
pargnerait pas.
Mais il est un accident qui, pas davantage, npargne les
individus, seraient-ils demi-dieux, seraient-ils des sages :
Merlin tomba follement amoureux.
Elle se prnommait Viviane. Ses yeux avaient la couleur
changeante de la mer et, comme font les filles
daujourdhui, elle laissait pars sur ses paules ses longs
cheveux dun ton dor dajonc. Elle venait souvent se
promener dans la fort dj centenaire, aux arbres chargs
doiseaux comme il ne le sont plus, hlas ! puis, elle
sasseyait prs de la fontaine et rvait.
Elle rvait celui quelle ne connaissait pas encore mais
quelle se reprsentait avec prcision. De haute taille. Des
yeux comme ci Des cheveux comme a

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Et soudain, ce jour-l, prs de la fontaine, son rve cessa
dtre un rve. Un jeune homme la saluait, si semblable
limmatrielle figure que son premier mouvement fut
deffroi. Vous lavez devin : ctait, sous lapparence
trompeuse, lEnchanteur.
Il aurait pu la sduire par ses seuls moyens, car il tait bel
homme et, nous le savons, jeune en dpit des ans. Sans
doute avait-il compt sur leffet de surprise ?
Qui tes-vous ? balbutia Viviane perdue.
Rien quun baladin sans mauvaise intention,
damoiselle !
Baladin ? Son prince charmant pouvait-il ntre quun
baladin ?
Que faites-vous en ces lieux ?
Je me rends au manoir ici prs
Il dsignait les tourelles qui se dressaient au-dessus des
arbres.
Il appartient mon pre, le va-vassal Dyonas.
Elle y avait mis une pointe dorgueil comme pour se
persuader elle-mme de ce qui la sparait dun baladin. Du
mme ton, elle laissa tomber :
Il attend ce soir de nobles invits.
Et jai dsir de leur complaire, rpondit lEnchanteur.
Elle soupira. Ah ! quel beau mari, sil net t lun de ces
pauvres hres, musiciens ou potes, lescarcelle mal
garnie. Ah ! quel beau mari !
Mais je ne vois pas votre vielle ?
Je suis faiseur de tours, damoiselle. Cependant, sil
vous sied dour un lai joli ?

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peine avait-il parl quune vielle tait entre ses mains,
dont il tira des sons si doux en accompagnement sa
tendre complainte que les oiseaux se turent pour lcouter.
Et quand il eut fini, la vielle avait disparu, vapore avec
la dernire note.
Oh ! scria la jeune fille, levant ses longues mains
jointes. O avez-vous appris ce tour-l ?
De Merlin, mon Matre.

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Elle le regarda avec une complaisance nouvelle. lve du
Grand Druide ! Ce prestige rapprochait les distances.
Vous enseigna-t-il dautres tours ?
Il sourit et, dun geste de commandement, traa, haut
dans lair, un cercle Alors, la fort de se mtamorphoser.
Un superbe chteau en occupait le fond et, de ses fentres
ouvertes, schappaient des musiques exquises et des rires.
Dans les alles rectilignes comme des alles de parc, des
seigneurs et des dames, tous en riches atours peut-tre
les htes du chteau ? marchaient dun pas de
promenade, par petits groupes qui se saluaient en se
croisant.
Viviane, haletante, la fois attire et craintive,
contemplait tour tour ltrange baladin et ses sortilges.
Mais lEnchanteur lentranait doucement vers un enclos
quelle voyait aussi pour la premire fois. Sous leurs pieds,
le sol humide aux cailloux aigus avait fait place un sable
lisse. De lourdes branches abaissaient jusqu eux leurs
fruits gants.
Combien de minutes, ou dheures, scoulrent avant que
Merlin, dun second cercle dans lair, effat seigneurs et
dames et chteau ? La fort avait repris son aspect
coutumier. lexception du jardin merveilleux, car Viviane
dsirait y revenir.
Mais par une autre magie, celle de lamour, la jeune fille
croyait voir pour la premire fois, sa vieille fort. Sans
doute fut-ce en ce mme moment que lEnchanteur lui
rvla sa feinte et quitta sa physionomie de circonstance.
Sen aperut-elle seulement ? Il tait jamais ses yeux

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tel quil lui tait apparu prs de la fontaine.
Viviane, fille de Dyonas, petit seigneur, tait-elle fe ainsi
que la prsentent des auteurs folkloriques ? La fe
Viviane Dautres voient en elle la druidesse quelle fut en
tout cas et qui trouva, dans sa corbeille de noces, les dons
que lui aurait concds lEnchanteur.
Fe, ou druidesse, ou les deux, Viviane connut le langage
des animaux et des plantes, le Grand Livre de la nature
neut pas de secrets pour elle. Les fleurs sinclinaient sur
son passage.
Mais il nest pas de couples sans histoires et ce fut une
tragique histoire que suscita le bonheur de ces poux si
bien faits lun pour lautre.

Une fe incontestablement authentique, une fe de


naissance, Morgane, qui avait eu des vues sur lEnchanteur,
ne lui pardonna pas sa prfrence pour lintruse et elle
dcida de se venger. La faucille dor dont Merlin, seul, tait
habilit se servir, constituait un emblme plus sacr que
nest le sceptre pour un roi. Quelle dispart et Merlin
tomberait au rang des gnies infrieurs, qui plus est,
coupable dun manque capital de vigilance. Or, ctait
Viviane, Viviane la hae, que se trouvait confi le soin de
veiller sur le prcieux symbole. Quelle belle occasion de
laccabler ! La vengeance de Morgane serait complte.
Pour lexcuter, elle requit les services dune bande de
Korrigans.
Vous navez jamais vu de Korrigans ? Quelle question !

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Comme sil en existait encore dans nos forts civilises
Au temps de Brocliande, ils fourmillaient ! On aurait pu
marcher dessus. Car ils ne quittaient pas terre et ntaient
pas plus hauts que le pouce, mme dans leurs sabots. Des
nains de nains. Fort laids et tout difformes. Avec a, les
cratures les plus malfaisantes du monde des fes.

Quand Morgane leur eut dit ce quelle attendait deux, ils


ne se tinrent pas de joie, bondissant lourdement et
senvoyant des bourrades. Ils voyaient en Merlin un
ennemi personnel. Ne se mlait-il pas de leur interdire les
oisillons tombs du nid, de sacharner sur les btes
blesses, dempoisonner les fleurs, de saccager lherbe
tendre ? Tout dernirement il les avait mis en fuite alors
quils se disposaient dpecer un cormoran lagonie !
Mais seuls, ils ne pouvaient rien contre lEnchanteur. La
protection, pour mieux dire la complicit de Morgane, leur

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assurait limpunit.
Dcouvrir la cachette de la faucille dor fut un jeu pour
ces fureteurs. Au vrai, il ny avait pas de cachette. Le
suprme symbole reposait au creux dun arbre mort. Quel
naf, ce Grand Druide qui avait pens que la crainte du
sacrilge suffirait carter les voleurs !
Et de sagripper au tronc dessch ! qui se saisirait le
premier de linsigne objet du culte.
Mais que se passait-il ? Quel phnomne inou ? Un
clair Un horrible grsillement et les grimpeurs
retombrent brls vifs.
Parlerons-nous de court-circuit ? LEnchanteur avait-il eu
pouvoir dasservir la force inconnue que, des millnaires
plus tard, nous appellerons lectricit ?
Il ne restait terre quun monceau fumant de cendres.
Au-dessus, porte de main, intacte, brillait la faucille dor.
Morgane paya cher son iconoclaste projet. Et ce fut vite
fait ! Un jury extraordinaire se runit sur-le-champ, qui la
condamna poursuivre son existence sous les traits dune
hideuse vieille livre aux sarcasmes et aux jets de pierres
des enfants des hommes. Merlin intercda pour elle. Peut-
tre ne lui avait-elle pas toujours t indiffrente Nous
voulons dire avant quil rencontrt Viviane. Mais son
meilleur avocat fut Viviane elle-mme. Elle aimait trop son
Merlin pour ne pas trouver des excuses au crime,
passionnel aprs tout, de son infortune rivale.
Les juges se laissrent flchir. Morgane resterait belle et
jeune tant quelle vivrait mais son interdiction de sjour en
Brocliande tait maintenue. Elle achverait son temps

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dans les profondeurs de lOcan, mtamorphose en sirne.
La fire Morgane nattendit pas la fin de la sentence pour
se prcipiter delle-mme dans les flots. Le plouf
formidable retentit jusquau cur de la fort sacre.
Lindulgence dont elle avait bnfici ne lamenda pas. Il
est vrai quelle nveilla quantipathie chez ses nouvelles
compagnes mises au courant des faits par une troupe de
dauphins qui revenaient des ctes. Elle ntait pas invite
aux ftes de dessous les eaux. Sa seule distraction consistait
appliquer son visage charmeur aux hublots des bateaux ce
qui fut cause de grands dsordres dans le personnel
navigant. De nos jours encore se chuchotent dtranges
choses concernant dinexplicables disparitions en mer.
Quant Merlin et Viviane, qui furent heureux, eurent-ils
beaucoup denfants ? Sil fallait prter crance tous les
on dit , leur descendance peuplerait la Bretagne et,
mme, la Bretagne dau-del de la Manche : le Pays de
Galles.
Mais, ainsi le veut lvolution des mondes, lre des
druides sest acheve. La ntre lui succde qui, son tour,
reculera dans le Temps.
Toutefois oserions-nous jurer que lon ne cueille plus le
gui, en Brocliande, aux lunaisons favorables ?
Merlin, quand il sentit sa fin prochaine, aurait enterr la
faucille dor en un coin indiqu sur un plan que se
transmettraient les initis.
Il court dautres bruits singuliers sur les sortilges de
Brocliande. Celui-ci par exemple : les indsirables,
coupables de nuisance comme on dit aujourdhui

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(saccageurs de branches, dnicheurs doiseaux, etc.),
narriveraient plus sortir de la fort. Elle se refermerait
sur eux.
Au contraire, vous serez les bienvenus en Brocliande si
vous y pntrez dun cur pur et bon. Au plus pur, au
meilleur, tant rserv le privilge dy dcouvrir le jardin
merveilleux de la premire rencontre et la fontaine o
Viviane rva.

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Invincible champion pauvre
mari !

UN petit peuple qui danse au haut des Pyrnes , disait


Voltaire avec son admirable sens du raccourci pittoresque.
Cette dfinition sapplique troitement aux joueurs de
pelote. Lancer la balle, la saisir au vol, bondir avec elle est
un vritable ballet tout de grce arienne. Parmi les plus

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clbres pelotari, on se souvient encore de Perkan,
champion ingal de la pelote mains nues.
Brave, tmraire comme peut ltre un Basque, il navait
pas craint de revenir dEspagne, o il stait rfugi, en
pleine Terreur, pour se mesurer sur la place des Aldudes,
son village, avec le gaucher Curutchet, autre fameux joueur
de pelote. Ctait loccasion dune fte patronale.
Il vint Il vola Il vainquit. Puis, calme, sourire aux
lvres, sans se presser, il reprit, en sens inverse, le rude
sentier qui le ramenait en terre dexil.
Lorage rvolutionnaire pass, il reprit sa place au milieu
des siens, et continua de lemporter sur tous. Las ! Aux plus
belles mdailles, leurs revers. La femme de Perkan se
chargeait de cette contre-partie. Acaritre, exigeante,
virtuose de linvective, elle ne cessait de le harceler de ses
criailleries. Lui, bon homme comme beaucoup de hros,
souffrait en silence. Lide de se venger lui vint un jour, un
soir pour tre exact. Cependant, il nen menait pas large en
regagnant son temptueux foyer aprs une absence quil
faut bien qualifier dabusive puisquelle avait dur huit
jours. Huit jours pour fter sa double victoire contre Azang
et Curutchet. Huit jours de joyeusets Saint-Palais, ville
aimable entre toutes !

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Aussi ntait-ce plus du pas du triomphateur quil allait.
Pour ne rien vous cacher, mal remis, en outre, des
dernires libations, il titubait, dos rond et livresse penaude.
surprise ! Un total silence laccueillit. Silence et
obscurit ! Non sans difficults, car il avait le geste
incertain, il trouva le bton de rsine, lalluma. Alors, il vit
sa femme ! Couche, les draps au menton, lair davoir
tout jamais perdu la parole ! Morte !
Sous le coup, Perkan se trouva dgris.
Mais un champion la pelote a le coup dil ! Perkan,
stant pench sur la forme inerte, se releva avec une drle

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de grimace et courut demander M. le Cur lextrme
onction pour sa dfunte. Et il tenait bien faire les choses !
Quand le cortge se mit en marche, il y avait, devant, un
enfant de chur agitant la sonnette, suivi du bedeau charg
des saintes huiles. Puis venaient M. le Cur et le veuf,
encadrs par deux autres enfants de chur, lun qui portait
lencensoir, lautre, des cierges plus grands que lui. Malgr
la gravit du moment, M. le Cur, lui-mme fervent de la
pelote, naturellement, semblait assez content de cet
inhabituel dploiement. Soit quil y vit un juste hommage
au champion dont le martyre avait pris fin, soit quil juget
opportun de signaler avec clat larrive au tribunal
suprme de la fieffe bavarde avec laquelle le Seigneur,
tout-puissant quil ft, risquait fort de navoir pas le dernier
mot.
Ils entrrent Et aussitt, reculrent, pouvants sous le
flot dinjures qui les assaillait. La morte, dresse sur son
sant, ructait de fureur voir son stratagme retourn
contre elle et il semblait que ces heures de silence eussent,
incroyablement, fortifi ses cordes vocales et enrichi son
rpertoire.
La leon fut-elle profitable ? La mgre prouva-t-elle
pour son astucieux mari une sorte de respect, quelle
navait jamais eu pour le champion ? Si cela fut, disons
quelle le dissimula bien.
Apparemment semblables aux prcdentes, donc, les
annes scoulrent au bout desquelles sonna, pour
Mm e Perkan, lheure fatidique. Il ne sagissait plus de
comdie. Sans pompe vaine, cette fois, M. le Cur, lui avait

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administr les derniers sacrements. Ce qui parut avoir pour
effet damollir lirascible, lui inspirant lgard de son mari
son premier mouvement de piti :
Courage, mon pauvre homme ! lui dit-elle. Nous nous
retrouverons bientt, je lespre, dans un monde meilleur !
Et Perkan, qui avait frmi, ne put retenir ces mots :
Habizgoya balimbada es zitus hartan inkhuis iko !
(Si ce monde-l est meilleur, je ne vous y retrouverai
pas !)
Mais elle navait pas entendu, elle tait morte,
irrmdiablement morte.
Et Perkan, toujours soucieux, dinterroger :
Vous croyez, Monsieur le Cur, que je la retrouverai au
Paradis ?
Allons ! allons, mon ami ! rpondit le saint homme.
Remerciez Dieu de la grce quil vous a faite et ne voyez pas
lavenir en noir.

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Yolande aux cheveux dor

IL sen est pass des choses, en ce chteau de Miolans


dont les superbes vestiges dominent, sur leur rocher pic,
la valle du Fier !
Et pourtant, quand on en parle dans la rgion, ce nest pas
aux grandes heures, glorieuses ou sombres, de lHistoire de
Savoie que lon pense, mais Yolande, comtesse de Miolans
en des temps trs anciens.

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Blonde aux yeux bleus, de ce blond et de ce bleu
allobroges qui, de nos jours encore, se distinguent de tous
autres blonds et de tous autres bleus, elle avait pous le
comte Geoffroy qui, lui, tmoignait de ses bruns anctres
Centrons.
Ils staient connus Chambry, loccasion dun tournoi
o il fut vainqueur. Geoffroy, lun des grands barons du
Comt, Yolande, fille de haut rang Ce mariage, qui aurait
pu ntre que lalliance de deux nobles familles, fut, en fait,
un mariage damour.
Yolande ! Nul oiseau-fe ne vous a donc mise en
garde ? Nul songe ?
Mais auriez-vous cout loiseau ? Auriez-vous cru le
songe ?
votre arrive Miolans, par un chaud jour dt,
comment auriez-vous pris pour un prsage le frisson qui
vous saisit en marchant sur lombre de la tour Carre,
linfranchissable donjon ?
Le comte avait fort mauvais caractre, cest le moins
quon puisse dire, et, sil tait orgueilleux de sa ravissante
pouse, il en tait, tout autant, jaloux.
Au dbut, ils descendirent assez souvent de leur nid
daigle pour prendre le bac qui traversait le Fier et rendre
visite aux chtelains des environs. Ainsi furent-ils accueillis
par les seigneurs de Rubaud qui venaient de quitter leur
domaine de Montmlian. Leur fils, le chevalier de Cuine,
tait l et ce jeune homme, qui composait des vers et jouait
de la viole, chanta la dame de Miolans sa manire
charmante de pote.

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Geoffroy napprcia pas. Il sut se matriser, mais il dcida
quils en avaient fini avec les visites. Yolande ne dit rien.
Elle aimait son ombrageux mari.
Dailleurs, la saison de la chasse approchait et, le respect
de la vrit nous contraint lavouer : elle ne rpugnait pas
au sport cruel, quelle pratiquait cheval, vautour au poing.
Son mari usait dun procd plus direct, et elle dfaillit la
premire fois quelle le vit se battre corps corps avec un
sanglier quil avait ventr.
Puis il y eut lappel du comte Humbert II ses vassaux
pour dfendre sa part dhritage en tant que petit-fils
dAdlade de Suse. La guerre ! Combien plus exaltante que
la chasse !
Yolande ne chercha pas le retenir. Comme lui, elle tait
dune race de soldats.
Dieu vous ait en Sa garde ! dit-elle simplement.
Mais pour le voir partir en tte de la petite troupe quil
avait leve, elle monta tout en haut du donjon, tout en
haut. Longtemps aprs quils eurent disparu, elle y tait
encore, rigide et droite, seule avec le vent.
Alors commena lattente indfinie et, pour cette citadine
qui avait connu les premiers fastes de la Cour de Savoie, le
grand chteau austre semblait avoir ltroitesse dune
prison.
Son mari lui en avait confi le gouvernement, mais en la
confiant elle-mme de consciencieux cerbres :
Urbain, le portier, et sa mgre de femme, Anthelmette.
Celui-l, dun dvouement canin envers son matre, celle-ci,
bute dans sa haine de la trop belle comtesse.

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Une merveilleuse diversion allait tirer de sa solitude
lpouse abandonne. Un petit enfant tressaillait en elle. Et
ce fut un fils ! Quelle fiert ! Mais en cette rude poque, les
nobles bbs passaient vite aux mains des nourrices. Ainsi
en alla-t-il du petit Aymon, et ce doux souci quon lui
enlevait creusa un peu plus grand le vide que Yolande
sentait en son cur.
Mme les injustes soupons et les brutalits de Geoffroy
devenaient de tendres tmoignages dans lindulgente magie
du souvenir.
Mais au milieu de la sourde hostilit des tres et des
choses, elle avait devin le timide dvouement de lune de
ses servantes, Jeannette, quelle retenait volontiers auprs
delle.
Comme elle fit ce soir-l
Elle avait soup avec ses gens, du chapelain aux filles
de cuisine, selon la familiarit patriarcale particulire la
vie fodale en Savoie (mais les femmes ntaient pas la
mme table que les hommes).
Va chercher ton rouet ! dit-elle Jeannette, tandis que
les autres se dispersaient.
Puis, toutes deux sinstallrent de chaque ct de la
monumentale chemine o slevaient et grondaient les
flammes, lune filant, la matresse penche sur son mtier
tapisserie. Elles parlaient peu, et ce quelles disaient se
rapportait au temps du jour, la neige qui ne cessait de
tomber. Pas plus que le grondement du feu ou le mange
du rouet, leurs propos ne drangeaient le silence. Et ctait
un silence comme nous nen connatrons jamais jamais

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le silence absolu, audible presque, de la montagne inviole.
Quand, tout coup, retentit le son du cor.
Quel voyageur perdu demandait asile ?
Urbain, log prs de la tour du Nord, a entendu. Il hsite.
Oncques ne connut Savoyard refusant lhospitalit, et si le
Matre tait l, un plerin ne resterait pas en dtresse.
Dans la salle, les deux femmes, tte leve, attendent. Le
cor sest tu, sa dernire note comme suspendue dans lair.
Urbain a abaiss le pont-levis et, sans doute, laspect de
ltranger lui apporte un grand soulagement.
Un vieux mnestrel demande tre reu ! annonce-t-il
peu aprs la comtesse, qui lui rpond aussitt :
Faites entrer ce pauvre homme et quil trouve ici bon
gte et soupe chaude.
Un bien pauvre homme, en effet, courb sur son bton,
grelottant en ses haillons et tout roidi de givre jusqu son
paisse barbe blanche.
Il chevrote, mais en termes choisis et, sans hte
gloutonne, il se restaure. Le rouet a repris son
ronronnement, un beau profil de nouveau sincline au-
dessus des dessins de la laine.
Sa soupe de chtaignes acheve, le baladin, soucieux de
ses devoirs damuseur, rapporte des anecdotes, des
nouvelles cueillies de chteau en chteau. Quelle aubaine
pour la Dame recluse ! Un rideau scarte sur un monde
quitt. Mais se laisse-t-il lui-mme chauffer par son rcit ?
Comme sa voix est jeune !
Puis il prend la vielle quil avait tout lheure tire de
dessous ses loques et pose ses cts. Comme ses mains

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sont fines et blanches !
Il chante. Sa ballade, qui se droule sur le thme
commun au mode courtois, veille chez celle qui coute
dtranges rminiscences se rattachant un moment prcis
quelle narrive pas fixer.
Pendant combien de temps couta-t-elle ?

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Dans la chemine scroule le dernier monceau de
braises. Le rouet ne ronronne plus, Jeannette a cd au
sommeil.
Et Yolande, rouvrant les yeux, se demande si elle nen a
pas fait autant, engourdie par le froid de laube. Elle se
demande aussi si elle na pas rv. Mais Jeannette, son
tour, cligne des paupires et son regard a lair de chercher.
O donc est pass le vieil enchanteur ? A-t-il su gagner la
grange pour sy coucher ?
Selon Urbain, il a repris bton et besace.

Il revint, toujours si pitoyable, si vieux et si courb. Un


autre hiver sempara de la montagne et plus dune fois
encore le pont-levis sabaissa pour le visiteur de la nuit. Il
apportait, avec ses chansons, de menus prsents : coupelle
de bois travaill ou de cuivre, bouquet de gnpi, ces
pousses un peu mystrieuses des rocs dautomne, puis la
fin du second hiver, et comme en souvenir, car il
disparaissait avec la froidure et les longues nuits, une petite
marmotte tout juste sortie de sa torpeur. Dine, ainsi que la

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nomma Yolande, sattacha vite sa belle matresse quelle
amusait de ses mines, et elle dansait comme dansent ces
elfes en fourrure.
Urbain commenait tre inquiet. Navait-il pas eu tort
dintroduire ce vagabond trop fidle ? Mfiat ! mfiat !
grommelait-il. Or, Anthelmette, aux aguets, surprit, au petit
matin, lhomme la barbe chenue sen allant vif et dret .
Le couple fut pouvant.
Auraient-ils introduit un galant auprs de la comtesse ?
Ils en tremblaient, srs que le Matre punirait de mort leur
coupable ngligence.
Et voil que le Matre nallait plus tarder. On apprenait la
fin des hostilits. M. de Savoie avait victorieusement
dfendu son apanage, et le comte de Miolans tait sain et
sauf.
La perspective de ce retour tant attendu agitait Yolande
de penses bien diffrentes des apprhensions de
limprudent portier. Loin dimaginer que lon pt
seulement mettre en doute son inflexible loyaut
conjugale, elle sabandonnait des rveries qui, toutes,
avaient le got du bonheur.
Et, par ce beau printemps qui venait dclater, elle
martelait, joyeuse, du galop de sa jument, lalle forestire
si souvent parcourue aux cts de Geoffroy, quand sa
jument fit un brusque cart. Un homme avait surgi dentre
les buissons : le vieux mnestrel !
En plein jour, sous le couvert des jeunes feuilles, comme
il tait incongru et grotesque ! Mais il arracha sa barbe,
rejeta sa perruque. Avec une rapidit ferique, un lgant et

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jeune cavalier apparut sa place !
Messire de Cuine ! Oh ! comment avez-vous pu si
longtemps mabuser ?
Sa stupfaction ntait pas tout fait sincre. la vrit,
elle navait jamais voulu le reconnatre pour ntre pas
oblige de le chasser quand elle sennuyait si fort.
Oh Madame ! Ce ntait l que malice damour !
Elle neut pas le temps de sindigner. Dans un
rugissement de fauve et un grand fracas de branches, le
comte Geoffroy se prcipitait sur le tratre , le voleur
dhonneur (il lui en dit bien dautres que nous noserions
rpter), quil surprenait en galante compagnie avec sa
femme. Du moins le croyait-il !
Dun signe lun des hommes qui lavaient suivi, il se fit
remettre une pe quil lana son rival.
Ce fut un duel ingal et terrible. Ingal, car le chevalier se
bornait parer les coups, autant quil le pouvait. Quand il
tomba, enfin, transperc de toutes parts, il parvint
protester dune voix forte :
Je tmoigne devant Dieu, Monseigneur, que votre trs
noble pouse
Il ne put achever. Dailleurs, le comte, les muscles
tremblants encore, ncoutait pas.
Emmenez cette femme et jetez-la au plus bas cachot du
donjon ! ordonna-t-il ses hommes en dsignant Yolande.
Le plus bas cachot du donjon a gard de nos jours son
juste nom dEnfer. Comme tout lintrieur de la tour, il est
tel quau moment o le chteau de Miolans devint prison
dtat (en 1559) des ducs de Savoie.

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De grands personnages y furent enferms (entre autres,
le fameux marquis de Sade) et traits sans les gards et les
adoucissements offerts aux pensionnaires de la Bastille.
M. de Savoie avait la dent dure ! Comme tous les
prisonniers du monde, ils couvrirent dinscriptions les
murs de leur tombeau provisoire ou dfinitif. Ces graffiti se
voient encore. En dcouvrirez-vous un trac par Yolande ?
Certains vous diront peut-tre que la malheureuse fut
non pas jete dans le sombre cachot, mais emmure ct.
Les plus solides traditions le rfutent. Tenons-nous-en au
cachot, cest dj bien assez horrible ! Ce cachot dans les
dessous de la terre, sans lumire et sans air, tait infest de
rats, cloportes, et toutes btes immondes. Yolande avait
droit chaque jour un morceau de pain et une cruche
deau, et comme ctait Anthelmette qui prparait cette
pitance, on imagine aisment quil ny avait pas de
confiture sur le pain.
Le hasard avait jou en faveur du portier et de sa femme.
Le comte ne pouvait tablir de rapport entre messire de
Cuine et le vieux mnestrel, dont on lui parla vaguement,
et, pour sabriter de tout soupon, le couple odieux fit
preuve dun zle accompli dans son rle de tortionnaires.
Mais Jeannette veillait, qui, au risque dtre pendue haut
et court si elle et t surprise, apportait son infortune
matresse tout ce quelle pouvait soustraire ici et l. Hlas !
Yolande ne mangeait plus quavec effort, lestomac serr et
lcurement aux lvres. Cependant, les visites de
Jeannette la rattachaient au monde, son fils,
Geoffroy ! Son fils, qui la jugerait comment ? Geoffroy qui

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avait interdit que lon pronont son nom devant lui !
Dine non plus ne loubliait pas (est-il besoin de le dire ?
a-t-on jamais connu un animal ingrat ?) ; Dine avait voulu
partager le sort terrible de linnocente et elle avait
parfaitement compris quil lui fallait se cacher ds quon
entendait venir Urbain ou Anthelmette.
Si Yolande rsista, les uns disent deux ans, dautres trois
et plus, en tout cas deux au moins, elle le dut la prsence
de la petite marmotte autant quaux substantiels secours et
la fidlit de Jeannette.
Mais Dine allait faire davantage
Un jour, par jeu, Yolande lui mit au cou une mche de ses
cheveux quelle avait tresss en un large galon serr, serr.
Regarde, Jeannette ! Est-elle belle notre Dine ? Eh
bien ! O est-elle passe ?
Dine avait disparu, stant sans doute glisse hors du
cachot quand Jeannette avait ouvert la porte.
Et les jours se succdrent sans ramener la fugitive. Que
lui tait-il arriv ? Serait-elle tombe entre les mains
dAnthelmette ?
Jeannette assurait que non.
Ni lune ni lautre neussent imagin quelle ide tait
venue la subtile bestiole qui, une fois pare des cheveux
de Yolande, stait lance droit vers le chteau de Cuine.
Elle savait, Dine, que le chevalier ntait pas mort de ses
blessures. Le cruel Geoffroy lavait laiss derrire lui pour
le repas des corbeaux. Mais le serviteur qui lavait toujours
accompagn en ses imprudentes expditions avait vu la
scne, cach dans un fourr. Une fois partis le comte et ses

31
hommes, il avait emport son matre, croyant bien, hlas,
quil rendait ses devoirs un cadavre. Non ! La jeunesse et
le sang gnreux de Richard, les bons soins, avaient
triomph de la mort.
Et Dine, depuis les premiers jours, se demandait
comment lavertir que Yolande, elle aussi, vivait, et quelle
lappelait au secours. Ne le comprendrait-il pas la vue des
merveilleux cheveux tresss ?
Son petit cur battait fort au terme de son trajet. Non
seulement parce quelle avait franchi comme une flche la
distance de Miolans Cuine. Elle tremblait que Richard ne
reconnt pas les merveilleux cheveux tresss, les cheveux
dor, maintenant ternis par la noire rclusion.
Mais ds quil aperut la mignonne crature lattendant
au bord du chemin quil suivait en agitant de tristes
penses, son visage sillumina.
Dine ! scria-t-il.
Et Dine, heureuse, esquissa un pas de danse. Elle avait
bien raison. Car, presque aussitt :
Tiens ! Que portes-tu l ? Fais voir.
Alors, il devina tout.
Le message tait arriv destination. Mais Richard, mri
par sa douloureuse exprience, ne se prcipita pas
follement lassaut du terrible chteau fort. Il sassura du
concours des plus puissants seigneurs : Yolande fut
dlivre.
Geoffroy, qui navait pas lme compltement noire et qui
navait jamais cess daimer sa victime, tmoigna dune
contrition sincre et, la Premire Croisade se prparant, il

32
sy rallia pour lexpiation de ses fautes.
Personne ne le revit.
Mais on assure que Yolande la fidle, chaque jour,
montait, au bout de la tour carre, en haut, tout en haut,
interrogeant lhorizon.
L, sarrte pour nous la trs vridique histoire des
funestes et pures amours de Yolande aux cheveux dor,
comtesse de Miolans en des temps trs anciens.

33
La belle dame du lac

ABRUPTES, fores de grottes (souvent plusieurs tages),


les Pyrnes durent tre un des lieux dlection de la gent
ferique. Or, ce sont surtout des saints ou le diable que lon
rencontre travers leur folklore. Peut-tre parce que ceux-
ci rsistent mieux aux atteintes du progrs ?
Pourtant, cest au cirque de Gavarnie que les Esprits de la
Terre, de lEau, de lAir et du Feu tenaient leurs assises. Les
survivants de moins en moins nombreux sy rendraient
encore chaque anne au solstice dhiver.

34
Une fois, une fe de lAir, qui tait en retard, courut si
vite que lun de ses colliers saccrocha une pointe dtoile.
Dans sa hte, ltourdie tira, cassa le collier dont la moiti
resta suspendue au clou dor de Sirius. Elle y serait
toujours. Un de nos navigateurs de lespace la saisira-t-il un
jour au passage ?
De vieilles gens assurent aussi quau temps de leur
jeunesse, lon pouvait, avec de la chance et de bons yeux,
surprendre les fes venues laube au bord des lacs.
Elles y coiffaient leurs longs cheveux, brillants comme
des rayons de soleil, quelles ornaient ensuite de rose et de
perles. Parfois, une perle tombait, que se disputaient les
palombes dargent accourues. Elles y faisaient aussi leur
lessive et, assez ttes en lair, oubliaient souvent une pice
de linge sur la rive ou sur leau.
Des personnes bien informes assurent mme que lon
voit encore, toujours avec de bons yeux et de la chance, les
fes lavandires, ou la dentelle, la mousseline quelles
auraient laisses derrire elles. Si cela vous arrive, disposez
avec prcaution, quelque part o elles pourront le
reprendre, le prcieux morceau dtoffe.
En rcompense, vous trouverez, la mme place, un de
leurs cheveux dor qui sera pour vous un talisman
inapprciable.
Au contraire, celui qui, par avidit de collectionneur,
semparerait de la pice de linge ne tarderait pas tre puni
de son larcin. Non que les fes soient avaricieuses ! Pas le
moins du monde !
Un jour, sur le bord du lac de Gaube, jouait une petite

35
fille lombre de sa bonne nourrice. Ctait une enfant de
sant prcaire. Ses parents, citadins, sen taient spars
pour quelle se fortifit lair des cimes.
Mais avec quoi jouait-elle, ce jour-l ? Elle faisait voleter
une charpe, fine, si fine, presque insaisissable force
dtre fine. Cette charpe si fine, la bonne nourrice
lidentifia vite. Et elle se mit trembler, la bonne nourrice,
car la petite refusa de rendre le beau ruban .
Quallait-il se passer ? Les fes napprofondissent pas les
intentions. Elles ne considrent que les actes. Lcharpe
appartenait lune delles. La fillette lavait trouve et
voulait la garder. La fillette serait punie. Qui sait si, dans
leur ignorante rancune, elles naggraveraient pas ltat de la
frle malade !
Vite ! Donne-moi a ! suppliait la chre femme, une
sueur froide aux tempes. Ce nest pas toi !
Mais la mignonne de protester, serrant ses poings menus
autour de sa prise :
Si, cest moi ! Si ! la belle dame me la donne !
Donne ! Une onde de joie emplit le cur de la nourrice.
Comment est-elle, la belle dame ?
Elle a des cheveux tout dors, dors. Dautres belles
dames taient avec elle, des belles dames qui avaient aussi
des cheveux tout dors. Elles portaient de gros paquets
mouills, comme toi quand tu reviens du gave !
Et elles tont parl ?
Seulement celle qui ma donn le ruban. Elle ma dit
que si je lattachais mon cou, je ne tousserais plus. Dis, tu
va le faire scher et tu me le mettras comme a dit la belle

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dame ?
Ds ce jour, la petite porta son beau ruban et quand,
lautomne, ses parents vinrent la chercher, ils ne la
reconnurent pas, tant elle avait forci et rosi.
Quest devenue la magique charpe ?
On cherchera peut-tre vous en vendre un morceau,
que le marchand prtendra dtenir par hritage.
Ne vous laissez pas faire !
Il y a des gens qui racontent nimporte quoi pour
circonvenir le client !

37
Les chaussons ensorcels

LLE avait-elle dj merg de la douce Loire qui


maintenant la berce ? On dit qu la place de la jolie petite
ville de Decize stendait, en ce jadis si lointain quon ne
sait o le fixer, les domaines du comte Gontran de
Colomban Raveau. Nous ne rpondons pas du titre et du
nom, que nous conserverons pour la commodit du rcit.
Le rpertoire de ces vieilles gnalogies lgendaires est bien
mal tenu !

38
Le comte et la comtesse avaient une fille, Marie-Agathe,
et ctait, lorsque notre histoire commence, leur seul enfant
vivant. Les autres, des garons, taient morts sur les
champs de bataille.
Marie-Agathe tait jolie, obissante, affectueuse, elle
savait un peu lire et crire, pas trop, juste assez pour ne
rien perdre des grces de son sexe. Avec tout a, riche
hritire ! On imagine que les prtendants sa main ne
manquaient pas. Mais ses parents trouvaient toujours
prtexte refuser les meilleurs partis. Elle tait leur joie du
cur et des yeux. Dailleurs, il ne semblait pas que Marie-
Agathe, qui ignorait ces dmarches, et eu chagrin
dabandonner le monde merveilleux de lenfance.
Les soucis commencrent cet t-l Et envelopps de
quels mystres ! Lourds de quels insondables dangers !
coutez plutt :
Un matin, sa dvoue gouvernante constata avec stupeur
lusure des mignonnes chaussures que Marie-Agathe avait
portes la veille pour la premire fois ! Pourtant, elle lavait
vue les ranger, comme dhabitude, au pied de son lit !
Combien dheures, combien de kilomtres avait-il fallu
pour les dtriorer ce point ? Elles navaient mme plus
de semelles ! Marie-Agathe tait-elle donc atteinte de cette
maladie qui vous tire du lit malgr vous et vous fait
marcher au bord des prcipices, larte des toits ? Et lon
doit se garder dintervenir, un simple contact, un mot,
pouvant provoquer la mort de linconscient quilibriste !
Dame Julitte, en larmes, voulut se prcipiter auprs des
infortuns parents. Le regard de Marie-Agathe, entre ses

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paupires, limmobilisa. Puis, cette supplication, une
supplication qui tait peine un souffle :
Ne dis ne dis rien !
Ma colombe ! scria la quinquagnaire. Que sest-il
pass ?
Mais la fillette, visiblement extnue, ne put quesquisser
un mouvement de tte avant de tourner vers le mur son joli
visage.
Julitte, qui navait jamais su lui rsister, cacha les petits
souliers dtriors et les remplaa par une paire toute
neuve, qui tait encore neuve lorsque Marie-Agathe se
dchaussa le soir.
Au matin suivant, les beaux petits souliers navaient plus
de semelles. Prudemment, dame Julitte dcouvrit les pieds
de Marie-Agathe. Ces pauvres petits pieds il y a deux
jours si gracieux ! apparurent eux aussi meurtris,
dchirs. La lourde larme que ne retint pas la bonne
gouvernante, en tombant sur la cheville enfle arracha une
plainte la dormeuse qui sveilla et, ramenant les draps
avec une surprenante colre :
Je tai dit que cela ntait pas ton affaire !
Comme elle avait chang !
Rabroue et douloureuse, Julitte, comme la veille,
emporta les petits souliers mis mal pour les remplacer par
une nouvelle paire toute neuve.
Et le matin suivant, au pied du lit o reposait Marie-
Agathe extnue, faisaient tache deux petits tas de cuir.
Il ntait plus possible de tromper la vigilance des
infortuns parents. De jour en jour, la fatigue creusait les

40
traits de la fillette et elle avait perdu sa dmarche lgre,
paraissant souffrir chaque pas.
Mais les plus pressantes et les plus tendres questions ne
parvenaient pas rompre son mutisme. Quel terrible secret
lui fermait la bouche ?
Et comment pouvait-elle quitter le chteau la nuit,
linsu des siens et de la garde en faction ?
Tout fut tent pour la surprendre. Curieusement, elle sy
prta volontiers jusqu admettre que sorganist, dans sa
chambre mme, autour de sa couche, du soir au matin, une
vritable veille darmes !
Mais le matin venu, les veilleurs les plus intrpides
dormaient et, au pied du lit, semblant se moquer deux, les
petits souliers informes.
Le comte recourut aux grands moyens : il fit savoir par
voie de hraut quil donnerait sa fille qui rsoudrait
lnigme de ses sorties nocturnes.
Ce fut une belle rue ! On y voyait de grands seigneurs,
on y voyait le fils du meunier, on y voyait un tailleur de
pierre, un vendeur dorvitan, un montreur dours, de
riches prteurs et de pauvres journaliers.
Tous durent y renoncer, et ce fut avec un amer
pessimisme que le comte reut la candidature du jeune
marquis Hubert de Di de la Flche. Mais le jeune marquis,
frais revenu de la guerre, semblait avoir plus dun tour dans
son sac. Outre une raison toute personnelle de vouloir
lemporter.
Je russirai, Monsieur, dit-il au comte qui hochait
tristement la tte. Je russirai, car mon cur est pur et

41
jaime Mademoiselle votre fille plus quaucun autre ne sen
peut vanter.
Minutieusement, il se fit expliquer tout ce quil tait
possible dexpliquer, et le comte numra les prcautions
prises :
La garde double aux crneaux, dans la grande salle du
bas, aux commandes du pont-levis, le guet aux portes de la
jeune fille et dans sa chambre mme.
Ainsi renseign, le jeune marquis appela son valet fidle,
Renaud, qui lavait accompagn, et il lui confia un message.
Aussitt, le valet fidle partit au grand galop sur le plus
rapide alezan des curies du comte. La nuit commenait
embrumer la campagne quand il revint et remit son jeune
matre un mystrieux sachet.
quoi bon vous le cacher ? Renaud stait rendu auprs
dune gracieuse dryade qui son matre avait sauv la vie
en interdisant que ft abattu le htre superbe qui la
retenait dans ses branches. Comme toute fe, les dryades
peuvent tre rancunires, mais reconnaissantes elles le
sont toujours. Souviens-toi de moi qui ne toublierai pas,
avait dit la dryade Hubert. Sil mtait donn de taider
mon tour
Au chteau, la veille runissait, ce soir-l, autour de la
couche de Marie-Agathe, sa mre, deux servantes et dame
Julitte. Du ct des hommes : le comte, trois soldats, arms
jusquaux dents, un jeune piqueur, dune vivacit de singe,
et donc, le chevalier.
Minuit ! lclat mouvant des lampes, on distingue, sous
ses couvertures de soie, la forme immobile de Marie-

42
Agathe. Chez les veilleurs aussi, la vie parat suspendue.
Dabord, il y avait eu un toussotement rprim un
froissement dtoffe le choc dune arme dont le bruit
slargissait dans le silence rprobateur, comme, dans leau,
les cercles que trace la chute dun caillou. Ces notes
diverses se confondirent en une orchestration sonore. Les
veilleurs ne veillaient plus. Ils staient endormis. Pas tous,
notre chevalier gardait les yeux bien ouverts. Il portait sur
sa poitrine le mystrieux sachet rapport par Renaud.

Mais il ne tarda pas comprendre quil devait feindre


davoir, comme les autres, sombr dans le sommeil. Car
Marie-Agathe, souleve sur un coude, examinait sa garde
vaincue. Rassure, elle rejeta ses couvertures de soie et

43
apparut tout habille. Pauvre dame Julitte ! Elle nen
croirait pas ses yeux !
La jeune fille, avec un soupir triste, mit ses chaussures
neuves, brillantes comme des souliers de bal. Ensuite, elle
sassit devant son miroir, arrangea ses cheveux en une
haute coque entoure dun lger diadme de diamants et de
saphirs. Les gestes las, de plus en plus las, elle se drapa,
sennuagea plutt dun voile lumineux et bleut comme les
pierres de sa coiffure.
Des coups lgers rsonnrent quelle ne parut pas
entendre et Hubert craignit un instant que ce ft le bruit de
son cur qui cognait, cognait.
Les coups devinrent plus forts.
Avec un autre soupir triste, Marie-Agathe dplaa la table
qui occupait le centre de la pice sur un troit tapis, quelle
retira. Puis sa fine main trop diaphane fit glisser lune des
lames du parquet. Une trappe souvrit livrant passage
trois ravissantes cratures. Hubert comprit quelles taient
fes. De vaporeuses mousselines tendrement colores
frmissaient et sirisaient chacun de leurs mouvements.

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Tu as bien tard ouvrir ! fit lune. On voit que ton
temps nest pas compt !
Jaurais tellement voulu ce soir ne pas vous
accompagner !
Nous nous en doutions ! ricana une autre.
Le beau soldat est revenu de guerre ! chantonna la
troisime.
Nai-je pas le droit daimer et dtre aime ?
Le mtier des armes est une haute cole de matrise de
soi. Hubert eut la force de se contenir.
Et le vaporeux quatuor disparut. La trappe se referma
pour souvrir de nouveau une ou deux minutes plus tard
sous les doigts du chevalier. Une chelle y tait accroche.

45
Il arriva au dernier barreau, plongeant dans une obscurit
paisse, mais il distingua sur sa droite une lueur blafarde
au fond du couloir dans lequel il sengagea et qui, tout
suintant, devait senfoncer sous les douves du chteau.
chaque pas, il manquait glisser et il se sentait frler par il
ne savait quoi de vivant quil drangeait. Des rats ? Dautres
btes de tnbres ?
tait-il possible que Marie-Agathe et suivi ce chemin ?
Il aurait d se jeter plus vite sa suite et la retenir. Tout
coup, la blafarde lueur succdait une atmosphre de
crpuscule, violet et lourd comme un deuil, et o
slevaient des arbres de mtal. Sous le vent incessant,
leurs feuilles tintaient dun tintement grle qui faisait mal.
Mais de tout cela, le chevalier eut peine conscience,
sous le choc dune vision combien plus incroyable : dans
lespace circulaire form par les arbres sans vie, Marie-
Agathe et les visiteuses de la nuit dansaient, dansaient en
silence. Elles dansaient et leurs cavaliers, cornus, avec des
pieds de chvre, se les passaient tour tour. Ctait plus
quil nen pouvait supporter. Fonant dans la mle, il en
arracha Marie-Agathe, Marie-Agathe qui scriait, dun air
de douce extase :
Enfin ! Vous tes venu ! Demain, il et t trop tard.
Tandis que, tout soudain, seffaaient lenclos malfique,
ses dmons et ses fes, pour laisser place une pnombre
sans mystre.
Ce fut presque avec aisance que le hardi chevalier,
portant son cher fardeau, refit en sens inverse le parcours
de tout lheure.

46
Marie-Agathe avait t victime de trois mchantes fes,
jalouses de sa beaut ! Elles taient belles, elles aussi,
seulement elles ne ltaient plus que de minuit laube, o
elles redevenaient laides faire peur. Telle avait t la
sentence du Grand Tribunal des Fes pour les punir davoir
msus de leurs grces naturelles. Et, de ces quelques
heures de beaut, elles ne pouvaient profiter que sous terre.
Elles qui avaient tant aim la danse, sur les grandes pierres
plates des prairies, par les fluides soirs de lune, entre les
bras de quelque beau sylphe, taient condamnes navoir
pour partenaires que ces diables hideux. Elles crurent
supporter mieux leur triste sort en se donnant une
compagne dinfortune et choisirent Marie-Agathe. Pour
obtenir quelle les suivt et nen dt rien, elles la menacrent
de se venger sur ses parents. Par amour filial, la jeune fille
obtempra et garda son affreux secret. Chaque nuit, elle
devait rpondre lappel des fes mauvaises et danser,
danser, jusqu lusure de ses semelles, emporte par les
faunes.
Seul un homme assez habile pour en percer le mystre, et
assez courageux pour en braver le danger, pouvait mettre
fin son supplice. condition, encore, quil ne se ft pas
trop attendre. Pass le dlai fix par ses ennemis, Marie-
Agathe ne pourrait plus tre sauve.
Or, ce dlai expirait le soir mme o lamoureux chevalier
interrompit le bal denfer.

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48
Florent et son petit frre lne

ET parfois, Histoire et Lgende de se superposer de si


prs quil est difficile de ne pas les confondre. Nous allons
vous le dmontrer sur lheure et vous y penserez en
traversant le village de Halech-le-Haut, en Alsace.
Au VIIe sicle, une fort stendait l et, dans cette fort,
demeurait un curieux ermite. Homme dglise, il venait

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dcosse, son pays. Il avait pourtant pass lge de
laventure.
Son nom ? On ne disait encore que Florent
Il avait construit sa cabane de ses mains et, sans doute,
non sans peine ni maladresse car, le voyant faire, de
compatissants bcherons et maons voulurent laider.
Florent refusa.
Jaurais honte de vous apporter ce surcrot de fatigue
alors que vous travaillez dj de laube au soir pour que vos
femmes et vos enfants ne meurent pas de faim !
Ayant bti, il sema, planta.
Hlas ! La contestation ne tarda pas ! Elle vint des
animaux de la fort qui, en une seule nuit sauvage,
saccagrent tout.
Florent recommena. Eux aussi.
Bon pre, coutez-nous ! disaient les forestiers.
Quelques piges placs juste, voil ce quil faut. Laissez-
nous faire.
Pas question ! Pour le bon pre, lenvahisseur, ctait lui.
Jai chass de ces lieux les premiers occupants. Ils sont
en droit de me rendre la pareille !
Mais, bon pre
Nenni ! nenni ! Je vais leur envoyer un messager
(jaurais d y penser plus tt !) pour quils me pardonnent
et quils connaissent mes intentions : l o je suis, ils sont
toujours chez eux et je ne plante ni ne sme pour
menrichir, mais pour nourrir nos frres.
Les coupeurs de bois changrent des regards inquiets.
Ce bon pre, qui savait tant de choses, voil quil navait

50
plus sa tte !
Mais Florent, qui se remettait au travail aprs avoir
accroch son manteau de bure un rayon de soleil (je
rpte ce que jai lu), voyant une pie senvoler :
Eh l ! Ma commre !
La pie piqua droit vers lui.
Voulez-vous aller dire
Si elle voulait ! dire quelque chose ! nimporte quoi !
nimporte qui ! Que faire de mieux ?
Florent eut tout juste le temps de lui expliquer ce quil
attendait delle. La pie filait en flche, jacassant, jacassant
la bonne nouvelle tous les chos.

Son ambassade fut un succs. peine mfiants, pousss


par leur ternel besoin de croire en lhomme, les expropris
savancrent. Aucun ne manquait, du loup au mulot, en
passant par le renard, le livre, le cerf branchu et la douce
biche. Le pacte tait conclu. Les forestiers nen crurent pas
leurs yeux la vue des plus redoutables colocataires assis
en rond autour de lermite, frottant leur tte contre son
paule ou le suivant pas pas, dun air dvot, quand il lisait
son brviaire. Et nombre de leurs congnres accoururent,
de lointaines contres (les communications sont rapides
dans le monde animal), qui parfois taient despces
ignores en ces lieux.
Bien entendu, Florent moissonnait danne en anne
davantage et les indigents (quelques autres aussi !)
navaient qu se servir. Il ne gardait pas une mesure de bl

51
pour lui. On se demandait sil lui arrivait de manger
quelquefois.
Il portait toujours son loqueteux manteau de bure (quand
il ne laccrochait pas un rayon de soleil pour bcher
librement). Lhiver, le vent glacial, la neige continuaient
mener sarabande travers sa cabane dont les planches
disjointes craquaient et se fendaient aux chaleurs de lt.
On parlait de lui, loin la ronde. Des mres lui amenaient
leurs enfants pour quil les bnt. Des malades, venus lui
demander la sant, repartaient guris.
Neut-il jamais envie de fuir comme, peut-tre, il avait
fui lcosse ? la recherche dune solitude qui ne
semblait pas vouloir de lui ?
Sa rputation avait franchi les grilles du chteau royal et
mu le souverain. Il sagit du roi dAustrasie, Dagobert II,
fils de Sigebert III et petit-fils de Dagobert Ier (ce distrait
qui mettait sa culotte lenvers).

Or, la fille des souverains tait atteinte de mutisme et de


ccit. Voil pourquoi un messager partit pour Halech-le-
Haut. Il y trouva lermite en grand parlement avec ses amis
de la faune et il se sentit un peu mal laise.
Ne craignez rien, Messire ! assura Florent qui avait
pos sa main rugueuse sur la tte dun loup magnifique
assis ses cts. Approchez ! Nos frres sont heureux de
vous accueillir.
Surmontant mal sa rpugnance, lanant de tous cts des
regards inquiets, le messager exposa lobjet de sa visite.

52
Mais parce quil nest pas poli de sentretenir avec un tiers
devant un auditoire qui ne comprend pas ce que lon
raconte, lermite rptait au fur et mesure les paroles du
messager. On ne peut pas dire quil les traduisait. Tous
deux usaient des mmes mots. Seulement, le don de
communiquer avec les btes nest pas une affaire de mots.
Passant par la bouche de lermite, les explications du
messager devinrent claires aux braves cratures, tout
apitoyes par le sort de la princesse aveugle et muette.
Un diffrend sleva entre les deux hommes propos du
moyen de locomotion offert par Dagobert : rien moins
quun superbe cheval en somptueux harnais tout velours et
dorures ! tel point que la noble bte (qui avait du tact)
tait toute gne de son lgance au milieu de ses
congnres vtus au naturel, cest--dire de leur seul poil
luisant et dru danimaux libres.
Le plus humble des serviteurs de Dieu na pas droit si
luxueux coursier ! dclara lermite, et ce fut son non favori
quil monta.
Mais lnon, toujours dhumeur vagabonde, prtendit
choisir son chemin, qui tait le plus long. Florent dut le
rappeler lordre :
Le roi nous attend, cher petit frre ! On ne fait pas
attendre le roi !
Le cher petit frre ignorait tout du protocole des cours.
(Let-il connu que cela net pas beaucoup modr ses
dispositions indpendantes.)
Mais son matre prsenta la chose autrement :
On serait plus fautif encore de faire attendre une

53
malade !
Lhabile rappel eut aussitt raison des vellits foltres
de lnon, qui avait mauvaise tte et bon cur. Il dmarra,
terrible, dans la bonne direction, et pas un instant ne
ralentit son train.

54
Quand ils arrivrent aux abords du chteau, il avait laiss
loin derrire lui le messager et son ostentatoire coursier.
Mais un vnement plus tonnant encore se passait au
chteau.
Les malheureux souverains, assis prs de leur enfant
infirme, vcurent une minute inoubliable : la jeune
princesse stait tout coup souleve du sofa o elle tait
tendue et, les regardant tour tour, scria :
Madame ma Mre ! Monsieur mon Pre ! Essuyez vos
larmes !
Elle parlait ! elle voyait ! Elle rclama un miroir et sourit
au-dessus de la plaque de mtal brillant qui en tenait lieu
lpoque.
Dcrire la joie de ses royaux parents est impossible.
Tandis que la petite princesse, reposant la plaque-miroir,
scriait de sa jolie voix neuve :
Il arrive ! il arrive le saint homme qui ma rendu la
parole et la vue !
Cette fois, ctait avec les yeux de lme quelle voyait et
ces yeux de lme ne la trompaient point, eux non plus.
Lermite et son non sengageaient sur le pont-levis
abaiss.
Entrans par leur fille, les souverains staient prcipits
sa rencontre. Le roi saisit la corde qui servait de bride
lhumble monture. Les trompettes retentirent. Les
courtisans se pressaient en tumulte. La reine tait tombe
genoux. La jeune princesse, qui avait fait de mme, toucha
le sol du front, ses longs cheveux tendus comme un tapis
sous les pieds de lnon qui portait lhomme de Dieu.

55
Remerciez le Crateur et non sa crature, protestait le
vieillard.
On dira, par la suite, quil avait voulu que le miracle se
produist distance du chteau, de faon quon ne lui en
attribut pas le mrite.
Mais il navait pas prvu lesprit de divination de la
princesse !
Toutefois, il ne se droba pas aux bienfaits du roi.
Deux chariots pleins le suivaient quand il repartit sur son
non.
Il faisait la tte, lnon. Florent ne manqua pas de sen
apercevoir.
Tu mas trouv sensible aux richesses, cher petit frre ?
Rassure-toi. Rien de ce qui ma t donn ne restera entre
mes mains !
Lne approuva dun braiment, mais presque un braiment
de politesse, et Florent, qui lisait en lui, reprit :
Ah ! selon toi, jaurais d montrer moins de hte
accepter les prsents du roi ?
Oui ! oui ! fit lne, levant et baissant sa longue bonne
tte.
Cher petit frre innocent, cest regret que je vais te
dvoiler la raison de ma hte. Vois-tu (Florent soupira,
honteux) au contraire de vous autres, les hommes ont la
reconnaissance fugace. Quand ils lprouvent, il faut en
profiter sur-le-champ si lon ne veut pas que la rflexion la
rattrape.
Ils taient arrivs la cabane. tait-ce bien sa cabane ?
En son absence, maons et bcherons, ses amis de la

56
premire heure, lui en avait bti une autre, propre rsister
aux intempries.
Devant ce tmoignage, lermite se repentit du jugement
quil avait formul un peu plus tt.
Que Dieu me pardonne davoir dout de mes
semblables !
Mais il ne put se dfendre dajouter, en lui-mme :
Il est vrai que ceux-l ne me doivent rien !
Encore une mauvaise pense ! Dcidment, le contact
avec les grands de ce monde ne lui russissait pas !
Aussi prit-il pour une punition du ciel lextraordinaire
avatar quil eut subir : il se trouvait dsign,
lunanimit, pour succder lvque de Strasbourg
dcd !
Dieu le renvoyait parmi ces hommes quil avait essay de
fuir ! Qui pis est, en le plaant sur lun de ces fates si
dangereux pour lhumilit.
Mais ce ntaient l que scrupules dune me tourmente
de perfection.
Il remplit sa haute charge en saint quil tait dj, car
lermite dHalech-le-Haut a t canonis. Sa fte tombe le
7 novembre, indique votre dictionnaire. Des calendriers
donnent cette fte saint Clou. Mais il y a bien de la place
pour deux.
Pour dautres dtails concernant saint Florent, il nest
que de se reporter aux pieux florilges.
Que leur rcit prsente avec le ntre quelque variante, il
ny aura pas l matire stonner. Parfois, Histoire et
Lgende se superposent de si prs quil est difficile de ne

57
pas les confondre.

58
Lherbe qui gare

LE Massif Central fut long oublier les dieux auxquels il


doit ses sources gurisseuses. Mme aprs des sicles, le
Christianisme navait pas dracin, en profondeur, les
vieilles croyances. Quand le gnial petit ptre auvergnat,
Gerbert qui deviendra pape, le Pape de lan mille , sous
le nom de Sylvestre II, inventa, non pas la presse
hydraulique comme fera Pascal, mais les tables inclines
qui allaient faciliter le travail des orpailleurs de la
Jordanne, nombre de ses compatriotes virent en ce savant
en toutes choses une sorte de Grand Matre des lments
Et il ne pouvait pas natre ailleurs quen cette Auvergne
visionnaire , ltrange moine qui, quatre cents ans
lavance, prdit ce quil adviendrait au clerg, la noblesse
et la royaut.

59
Quant au Diable, qui possdait beaucoup de rsidences
secondaires, il ne manqua pas de se faire construire, au
Nord Gvaudan, Javols, un chteau fort. Du dehors, on
nen voyait rien. Un amas de ruines en dissimulait lentre.
Le matre de cans y donnait de grandes ftes o lon
dansait au son des thorbes. Hlas ! Les imprudents qui sy
laissaient entraner ne ressortiraient plus ! Sauf Tenez-
vous bien sous laspect de quelque male bte : fanettes,
moiti femmes, moiti btes ou loups-garous, ces loups-
garous contre lesquels les petits bergers devaient se battre
coup de sabots.
Aussi nest-il pas besoin de grande imagination pour se
souvenir de la mystrieuse et jamais identifie Bte du
Gvaudan !
En automne 1764, commencrent circuler des bruits
sinistres du ct de la Margeride. Un loup monstrueux, un
loup-hyne, semait la terreur. Ses victimes ne se
comptaient plus. Cela dura des annes. Puis il disparut
comme il tait venu. Qutait en ralit la Bte du
Gvaudan ? De nos jours encore, on en discute. Diverses
hypothses sont avances. Ce sont les preuves qui
manquent le plus !
Comme les dieux, comme le Diable et ses rabatteurs, les
fes ont-elles dsert ces graves monts dAuvergne, aeux
de nos Alpes et de nos Pyrnes ?
Les gnomes joueurs de boules ne font-ils plus rouler les
luisants fruits lisses sous les chtaigneraies ?
Pourtant, il ny a pas plus dun sicle, on parlait encore,
du Cantal au Velay, de lherbe qui gare . Marchiez-vous

60
sur lune de ses touffes malfiques, vous perdiez votre
chemin.
Cela, par le fait dune fe jalouse dont la chronique ne
nous a pas laiss le nom. Elle stait prise dun beau jeune
homme de Saint-Flour, dautres disent de Brioude, ou
encore, de Polignac. La chose est sans importance. Hlas !
Le beau jeune homme tait fianc ! Celle quil aimait
appartenait notre banale race humaine, et il lui resta
fidle malgr les plus feriques astuces de la ddaigne.
Mais un jour Heureux et sifflotant, il allait rejoindre sa
belle qui paissait ses blancs moutons en filant sa
quenouille, lore du bois. Un bois quil connaissait
fond. Il aurait pu sy diriger les yeux ferms. Et voil quil
ne savait plus o il tait ! Faisait-il vingt pas en avant, il se
revoyait son point de dpart. Ce ntait pas possible ! Des
choses pareilles narrivent que dans les rves. Mais dans les
rves, on ne pense pas. Et il navait peut-tre que trop
pens sa chre Anna ! Il en avait perdu la notion de
lheure et des lieux. Maintenant quil avait retrouv ses
esprits, il retrouverait aussi son chemin et rattraperait le
temps perdu. Il ny avait pas simpatienter. Il avait pass
la clairire des chardonnerets, pris le sentier de droite
comme dhabitude. Donc, il devait tre quelques
enjambes de la prairie o Anna lattendait avec sa
quenouille et ses moutons. Aprs tout, par un bout ou par
un autre, il finirait bien par en sortir. Rageusement,
transpirant, les oreilles bourdonnantes, grelottant de
fivre ou de peur, il avait beau courir droit devant lui, il se
trouvait ramen son point de dpart. Combien dheures

61
tourna-t-il ainsi sur place ? Le soleil touchait lhorizon. Le
bois stait assombri et le malheureux pitinait toujours,
criant, hurlant. Et Anna, ne lentendait-elle pas ?

Anna avait ramass sa quenouille, rassembl ses


moutons. Triste et rsigne : Martial ntait pas venu. Elle
ne laccusait ni doubli, ni dinexactitude. Ils se reverraient
demain et il lui expliquerait moins que la gorge
serre, elle se rappela la trop belle fille blonde quelle avait
surprise prs de son cher novi. Une trangre, ignore par
les gens du pays. Sauf par Martial, qui avait rougi quand

62
elle lui en parla
Et comme il arrive parfois quand on pense quelquun, la
belle fille blonde surgit devant elle. Par o tait-elle venue ?
Mais puisque loccasion se prsentait de lui montrer quelle
ntait pas dupe de ses manigances :
Quavez-vous faire ici, tout lheure ? Cherchez-vous
mon fianc ? lui lana-t-elle.
Votre fianc ! ricana lautre. Si je le cherchais, ce ne
serait pas ici. Il ne sy trouvera plus jamais. Plus jamais il
ne sera l o vous tes. Jai fait pousser sur sa route lherbe
qui gare. Il y a pos le pied. Ni vous ni personne ne le
reverrez plus.
Sur ces mots, elle svapora et Anna comprit avec
dsespoir quil sagissait dune fe ! Jamais on ne retrouva
Martial. La pauvre bergerette mourut de chagrin.
Mais lon assure que le sortilge ne perdit pas de sa force
aprs ce drame affreux de la fidlit et de la jalousie.
Jusquau milieu du sicle dernier, dinexplicables
disparitions furent mises sur le compte de lherbe qui gare
et qui aurait prolifr malgr les tonnes deau bnite
dverses par monsieur le Cur en tous endroits signals.
Sa dernire victime aurait t le Julien Mativaux. Quand
celui-ci mit la prtention de traverser certain petit bois
fort suspect et den revenir dun coup de pied, on ne fut pas
loin de lui attribuer une volont de suicide condamnable
sinon explicable. Le pauvre tait mari une horrible
mgre, une de ces femmes cres pour le martyre des
faibles hommes. Pourtant, quand on le plaignait, il avait,
parfois, un drle de sourire. Comme un qui prpare une

63
bonne farce. Il souriait de la mme faon le jour quil
sengagea dans les redoutables fourrs, moquant les
superstitieux qui cherchaient le retenir. Il faut vous dire
quil avait rapport de son service militaire des ides de la
ville. Las ! las ! Lherbe qui gare rsolut son destin.
Comme tant dautres avant lui, il ne revint pas.
Seulement, deux ans plus tard, un gars du village ayant
d se rendre Paris jura que, passant devant la terrasse
dun lgant caf de la capitale, il y avait vu le Julien,
attabl au milieu dune bande joyeuse. La preuve ? Le
Julien lui aussi lavait reconnu, et il stait sauv, le Julien,
laissant son pays clou sur place de surprise.
Quen penser ? En matire de tmoignage, il est bien
aventur de se faire une opinion

64
Arlette de Falais

COMME, Nausicaa, Ariette et ses compagnes, le visage et


les bras clabousss de soleil et deau, battaient leur linge
la fontaine.
Mais cette fontaine est celle que vous pouvez voir non
loin des ruines du chteau de Falaise.
Filles de bonne condition, nos lavandires
accomplissaient leur besogne au milieu des rires. Toutes

65
taient belles et blondes. Mais celle qui rpondait au
pimpant prnom les surpassait toutes. Son pre,
prudhomme considr, exerait avec profit le mtier de
tanneur. Ariette pouserait un garon de son rang et serait
donne en modle de mnagre.
Mais il suffit dune seconde, dun change de regards,
pour faire basculer lavenir.
Ce jour-l, que lon situe en 1027, Robert, duc de
Normandie, qui revenait de la chasse avec sa suite et ses
meutes, passant devant la fontaine, fut frapp par la foudre.
Nous parlons de cette foudre que nul na jamais vue si
beaucoup en ont ressenti les effets. Il tomba perdument
amoureux de la ravissante lavandire, elle-mme blouie. Il
tait beau. Il tait prince. Comme dans les contes.
Quatrime de la ligne fabuleuse qui avait eu pour
fondateur Rollon, roi de la mer, descendu de Scandinavie.
On lappelait aussi Rholf, ou Rhou, cause de la couleur de
ses cheveux. De taille gigantesque, ses Northmen voyaient
en lui le fils du dieu Odin, qui cependant ne lui gardera pas
rancune de sa conversion au christianisme. Il deviendra le
premier duc de Normandie. Vous avez appris tout cela.
Quant Robert, il avait mrit le surnom de Robert le
Diable. Dabord, en raison de sa naissance trop longtemps
attendue. Personne nen doutait : la duchesse Ylde, pour
que ses vux fussent enfin exaucs, avait d signer un
pacte avec le Diable. Il ny avait pas dautre explication.
Robert le Diable, aussi, cause de son inconduite et de ses
violences.
Un qui vit dun il mfiant lidylle des jeunes gens, ce fut

66
le pre dArlette, Proverdy, qui gardait les pieds sur la terre.
Que pouvait-il advenir de bon du caprice dun duc mauvais
sujet pour une honnte petite bourgeoise ? Dautre part,
comment sinsurger contre son seigneur ? Et comment
persuader Ariette ? Mme ce moment-l, ce ne devait pas
tre aussi facile quon le croit de retenir une fille. Lide lui
vint de prendre lavis dun ermite renomm, de la fort
rouennaise. La rponse de lermite pourtant normand
fut catgorique : il devait accepter !
Et comme sil parlait en rve, le saint homme
poursuivait :
Je vois un enfant au berceau et, au-dessus, je vois un
aigle sployer sployer Oh ! l ! l ! Il sploie tant et
tant quil recouvre, de bord en bord, lentire le des Angles.
Le brave apprteur de peaux fut tout retourn par les
paroles de lanachorte. Sans en pntrer le sens, il y
entendait lannonce de quelque chose de fantastique et
dirrvocable. Il eut peur. Sa petite Ariette ! Naurait-elle pu
connatre un sage bonheur, modeste, et sr comme tous les
modestes bonheurs ?
Mais Dieu stait exprim par la bouche de lascte et Ses
desseins sont impntrables.

Dailleurs, fut-ce linfluence dArlette ? Ou lamour eut-il


pour rsultat peu ordinaire damener Robert la raison ? Il
tait si jeune ! Songer : pas plus de dix-sept, dix-huit ans
lorsquil passa devant la fontaine du Destin. Ariette en avait
seize.

67
Il samliora tel point, il se montra prince si sage et si
bon qu son premier surnom se substitua celui de Robert
le Magnifique.
Dans lanne qui suivit, penche au-dessus de leur
premier-n, Guillaume, la jeune femme rvait-elle la
prdiction de lermite ? Ou cette autre prdiction, faite
lanctre, Rollon, et que voici :
Rouen. Un cavalier stait arrt, avec sa monture,
une auberge de la ville et il y avait dn. Personne ne le
connaissait. Il parlait peu et intriguait beaucoup ses
commensaux, qui eux nignoraient pas grand-chose les uns
des autres.
la veille, il sapprocha de ltre et il se livra un
trange passe-temps. Du bout dun bton, il traait des
figures dans la cendre.
Tiens, observa laubergiste, ma grand-mre dessinait
comme a sur le sable pour dire la bonne aventure.
Linconnu acquiesa de la tte.
On se pressa autour de lui.
Lun des badauds se risqua demander, faussement
goguenard :
Est-ce que je me marierai aux pommes ?
La rponse ne fut sans doute pas celle quil attendait, car
il traita linconnu de farceur et sen alla furieux. Pourtant,
on senhardissait, les questions fusrent. Les mcontents
haussaient les paules mais tous taient troubls et
laubergiste en lana une qui provoqua un moment le
silence ! Quelle serait la dure de la dynastie de Rollon ?
Sept gnrations ! laissa tomber lhomme.

68
Et il signifia ceci avec beaucoup de lignes quil traa sur
la cendre, puis les confondit et effaa tout.
Un palefrenier des curies du duc courut au chteau o il
se fit un succs avec le rcit de cette trange sance. Les
chos en arrivrent jusquaux oreilles de Rollon qui,
intrigu, dpcha un messager linconnu, lui enjoignant
de se rendre au chteau ds laube. Le devin promit.
Seulement, avant laube, il avait sell son cheval et quitt le
pays. On ne le retrouva jamais.

Sept gnrations Avec Guillaume, la sixime tait donc


commence.
Mais une gnration, cest long, lge dArlette, et la
jeune femme nentendait pas piloguer sur ce lointain
futur. Elle tait trop heureuse.
Elle ne savait pas quelle avait une ennemie : Saga, la
sorcire. Il parat quelle avait t belle. Hlas ! comme cela
narrive pas seulement aux sorcires, au fur et mesure
que passaient les annes, son me vritable apparaissait sur
son visage, et Saga avait une bien vilaine me. Elle ne
supportait ni la jeunesse, ni la joie des autres, et, sa haine
se concentrant sur Ariette, elle ne pensa plus qu lui faire
payer sa beaut et sa chance.

69
Un triste matin, on saperut de la disparition du petit
Guillaume. Et un paysan vint dire quil avait surpris, rdant
aux alentours, le loup qui servait de chien la sorcire. Il
tenait dans sa gueule un paquet de dentelles. Laissant la
pauvre mre vanouie aux soins de ses servantes, Robert

70
organisa les battues et, son plus fidle vassal, Herluin de
Conteville, confia :
Si je retrouve mon fils sauf de tout pril, je jure daller
en Terre Sainte.
Puis, en tte de ses chevaliers et guid par ses chiens, il
fona droit sur lantre de la sorcire. L, le spectacle le plus
inattendu, un bref instant, les ptrifia sur place :
Le loup tenait en respect lhorrible sorcire sa matresse,
qui se disposait poignarder lenfant couch sur un affreux
grabat.
Mais quand Robert se prcipita, le loup scarta pour quil
pt prendre son fils tandis que ses chevaliers se jetaient sur
Saga Et ce fut comme si elle avait fondu entre leurs
mains. Elle ntait plus l et les chiens semblaient
pouvants de ce que leurs yeux avaient peut-tre vu.
Quant au loup
Je veux que lon emmne cette brave bte qui a protg
mon fils, dclara le duc, et quon la tienne en honneur
jusqu sa bonne mort.
En manire de remerciement, le loup lcha la main du
duc et renifla avec dlicatesse le bb que celui-ci lui
prsentait. Mais il ne suivit pas le galop des hommes et des
chiens.
On le revit, par la suite, accompagnant Saga. Il lui avait
obi sans savoir ce quil faisait en volant le petit Guillaume.
Puis il les avait protgs tous deux : elle, dun crime,
lenfant, dune mort atroce.
Il nen restait pas moins auprs delle. Les btes ont de la
fidlit un sens qui nous chappera toujours.

71
Avant de se croiser pour accomplir son vu, le duc de
Normandie, ayant runi ses barons, leur demanda de
recevoir pour leur seigneur le jeune garon quil leur
laissait.
Je le fais hritier et le saisis ds maintenant de tout le
duch de Normandie.
Savait-il quil ne reviendrait pas ?

Ici sachve le conte de fe. La prodigieuse pope de


Guillaume le Conqurant, lHistoire la raconte et raconte
aussi, ce sujet, des choses que nous ne vous avons pas
dites. Nous vous en avons dit quelle ne vous dira pas. Mais
il en est quelle ne pourra pas dmentir.
Si Guillaume, roi dAngleterre comme lavait prdit
lermite peupla de sa race le pays conquis (les grands
seigneurs anglais actuels descendent de ses compagnons),
sa dynastie prit fin la mort de son fils et successeur :
Guillaume le Roux, soit la septime gnration des
Rollondies. Comme lavait prdit linconnu qui lisait dans la
cendre.

72
La chevauche infernale

NOS artilleurs de 1914-1918 qui utilisrent en


observatoire les ruines du chteau de Freundstein, au-
dessus du ballon de Guebwiller, auraient peut-tre rougi
daccorder crance la lgende qui sy rattache.
Sil arriva que, durant sa veille, le guetteur eut frotter
les verres de ses jumelles en se demandant sil rvait, nul
nen a su.
Il y a des choses que lon garde pour soi par souci de sa
dignit dhomme fort. moins que lpouvante ne

73
lemporte ?
Comme ce fut le cas pour ce promeneur, surpris par la
nuit, et devenu fou davoir vu ce quil avait vu.
Ce ntait pas la chasse dOrion dferlant de cime en cime
en dchanant la tempte. Ce ntait pas le redoutable Odin,
sorti des trfonds du lac de la Lauch, o il demeure, pour
exiger son offrande de petits enfants. Ce ntait pas le
ahan lamentable du vacher qui, du soir laube, doit
tirer du lac une vache sans cesse y retombant. Il avait
commis la faute cruelle de la pousser leau pour sen
dbarrasser.
Ce ntait pas Mais pensons plutt ce que ctait. Le
pauvre homme fut frapp de folie pour avoir vu deux
coursiers, lun noir, lautre blanc, qui se poursuivaient et ne
se rejoignaient pas. Le coursier noir avait un seul cavalier,
le blanc portait un vieillard tenant dans ses bras une forme
blanche, blottie.
Les anciens du pays, cette description, se signrent. Ils
savaient. Pas un dentre eux qui net trembl de
rencontrer le cavalier au coursier noir suivi, sur son
coursier blanc, du vieillard tenant dans ses bras une forme
blanche, blottie.
De quand date le malfice de Freundstein ?
En tout cas davant 1562, puisquil est rapport que cette
anne-l, frappe de la foudre, la formidable forteresse fut
presque entirement dtruite.
Tenons-nous-en donc lindtermin jadis
Jadis, le sire de Freundstein, veuf dune pouse chrie,
avait report tout son amour sur leur enfant, la jolie

74
Galswinthe. Il lui avait fait apprendre tout ce quune fille de
ce rang pouvait apprendre lpoque. Mais quand elle eut
quinze ans, il sentit que bientt il ne jouirait plus seul de
tant de perfections et cette perspective lui dchirait le cur.
Nanmoins, soucieux du bonheur de Galswinthe, il ne
chercha qu lui assurer ce bonheur. Les prtendants
taient nombreux et il nen rejeta aucun avant de stre
srieusement inform. Et voil que, la jeune fille ayant fix
toute seule son choix, la chance voulut que ce choix du
cur fut en tous points excellent. Il sagissait dun neveu de
Charlemagne, dautres disent petit-neveu. La prcision
serait inutile. Il tait beau, fort. Lon discernait en lui un
peu des vertus qui avaient fait la gloire de loncle, du moins
en tant que monarque.
Hlas ! Un certain comte de Geroldseck tait parmi les
vincs. Un mauvais homme, ce Geroldseck plein de
morgue, que cet chec blessa profondment.
Dabord, il se refusa ladmettre. Il revint la charge, se
prvalant de ses titres et de ses domaines, fit jouer ses
relations comme nous dirions aujourdhui. Il menaa. Il fit
pire, par un guet-apens dont son heureux rival se tira
indemne, grce sa bonne pe qui savra de mme fil que
la fameuse Durandal.
Alors, Geroldseck dcida denlever Galswinthe.
Entreprise impossible ! La jeune fille ne sortait plus du
chteau, si ce ntait sous escorte.
Aussi folle et t lide dinvestir la citadelle qui, par sa
situation, ses hautes enceintes et ses profondes assises,
tait inexpugnable.

75
Geroldseck sy prit plus simplement. Sachant le neveu du
Grand Empereur occup au loin sur quelque champ de
bataille, il prpara ses plans. Tandis quil feignait davoir
renonc la main de Galswinthe, il acheta au prix fort des
complicits dans la place. Le jour venu, sr de lui et de son
dfi, fringant, il sengagea sur le pont-levis abaiss par ses
sides. Son cheval couleur dbne semblait participer son
insolence.
Mais, surprise ! Le vieux duc, sans attendre quil
avant davantage, surgit sous la poterne du chteau,
dress sur les triers de son cheval blanc et serrant dans ses
bras lunique trsor quil voulait imprenable : sa fille bien-
aime.
Maudit sois-tu, Geroldseck ! profra-t-il dune voix si
forte que les murs du chteau en rsonnrent. Sois
maudit ! Et que Dieu me pardonne !

76
Puis, stant sign, il lana son cheval dans labme,
immdiatement imit par Geroldseck sur son cheval noir.
Cavaliers et montures se brisrent au fond des douves.
Mais la mort est souvent, parat-il, le dbut du chtiment.
Et lon raconte lon raconte que, par les nuits claires de
lune, deux chevaux se poursuivent dans un galop effrn.
Lun est blanc, lautre, noir, lun qui porte un vieillard
serrant dans ses bras une silhouette blanche, lautre, un
cavalier qui hurle vers eux. Ils mordent le vent, ils sont
pleins dtincelles. Le cheval noir se rapproche, la distance
diminue. Non ! Le cheval blanc schappe, la distance de
nouveau stire. Jamais le cheval noir ne rejoint le cheval
blanc et jamais le cheval noir ne renonce.
Ainsi jusqu laube, qui les absorbe.
Ainsi jusqu lachvement des sicles.
moins moins quun hroque tmoin ne saisisse le
cheval blanc aux naseaux et limmobilise. Dans ce cas, le
cheval blanc, comme le noble vieillard et linnocente
enfant, enfin arrachs la terre, auront termin leur peine.
Mais malheur qui se tromperait et saccrocherait aux
naseaux de lautre cheval. Le cheval noir lentranerait dans
sa fuite toujours recommence autour de ce qui fut
lorgueilleux chteau de Freundstein.

77
La Maillotte, hrone lilloise

COMME Beauvais, comme Domrmy, Lille eut sa Jeanne


hroque.
Les faits se passent en 1582.
Rien nannonait la moderne cit que nous connaissons.
Mais loin aussi tait le temps o la Deule stendait l en
un vaste marcage parsem dlots. Ce fut le travail des

78
sicles de relier ces lots pour en faire uniformment lIsle
ou lle, puis Lille.
Sur le plan militaire nous ne compterons pas les avatars
de la ville, rase, reconstruite, incessamment assige,
perdue, reprise, du Moyen ge la Rvolution, pour
retrouver, durant les trois dernires guerres, toutes les
vicissitudes des armes.
lpoque qui nous intresse, la Flandre, de Lille Gand,
servait de couloir aux troupes du prince dOrange, et du
comte Palatin, et du sire de Montigny, et du duc dAnjou,
qui la mettaient sac. Sans parler des bandes de pillards
dbordant des Pays-Bas.
Sans parler de cette pire horreur que sont les guerres de
religions qui opposaient Catholiques et Huguenots, dits
encore Hurlus cause des hurlements quils poussaient,
parat-il, dans le combat.
Mais les alles et venues des troupes nen taient pas
moins une aubaine pour quelques-uns. Lhostellerie Au
jardin de lArc ne dsemplissait pas. Proprit de Jean
Maillot, elle tait exploite par son gendre, et la fois petit-
cousin, Clestin Maillot, poux de la belle Jeanne, sa fille
unique dite la Maillotte , joyeuse et vive la besogne,
imbattable pour lordre et la propret : une vraie fille du
Nord !
Le pre ne faisait plus grand-chose, hormis de prendre le
soleil ou le frais sur le banc de pierre plac sous lenseigne.
Longue et massive btisse un tage, lauberge du
faubourg Saint-Jacques slevait lombre du chteau du
Buc (dont lglise de Notre-Dame de la Treille a pris la

79
place).
Derrire, le long du chemin de ronde, stendait le champ
qui donnait son nom lensemble, vaste, ceint de tonnelles,
o venaient sexercer les arquebusiers de la Confrrie de
Saint-Sbastien .
Ainsi avaient-ils fait ce dimanche 15 juillet 1082. Puis,
accabls par la chaleur, ils staient retirs dans les
tonnelles pour y goter un sonore repos.
Tandis que Jean Maillot dodelinait sur son banc, soudain,
dans la paix de lair, retentirent, lourdes comme des gouttes
de plomb, les notes lugubres du tocsin.
Venue de Tournay pour semparer de la ville par surprise,
une troupe arme avait pu franchir la poterne Saint-
Jacques, par la faute de la sentinelle, un certain Martinpr.
Violemment arrach sa torpeur, le faubourg prcipita de
tous cts sa population affole et les tireurs larc
ntaient pas les moins incohrents. Lennemi avait bien
choisi son heure pour pntrer dans la place presque sans
coup frir. Il avait compt sans la Maillotte, qui, hallebarde
au poing, lanait :
moi ! les archers ! Sus aux truands ! la rescousse !
Vive la messe !
Personne ne doutant que le coup de main fut luvre des
Hurlus !
Galvanis, Jean Maillot ramasse la pertuisane qui vient
de le manquer, bondit aux cts de sa fille, vocifrant lui
aussi :
Trahison ! trahison ! Pas de merci ! Messe ! messe !
Clestin nest pas l. Jeanne la charg dtablir une

80
urgente liaison
lexemple du pre et de la fille, les hsitants nhsitent
plus. Si bien que les ennemis, qui les croient en force,
prennent peur et senfuient. Mais leurs chefs qui, aux
arrires, ont pu mesurer la faiblesse de la dfense, les
refoulent et cest aux Lillois davoir peur, se prcipitant vers
la ville pour sy rfugier.
Tandis que la fire Maillotte, la hallebarde toujours
active, fustige les froussards de son mpris :
Allez-y, vaillants hommes ! Cachez-vous ! Les femmes
dfendront le faubourg et, demain, elles mettront vos
chausses !
Car les femmes nont pas flanch.
Mais la cinglante apostrophe de Jeanne a touch au vif
lorgueil des hommes et rveill leur courage.
Nous mourrons avec toi, la Maillotte !
Et il semble bien que ce soit le sort qui les attend.
Comme le pense Jean Maillot, qui avait continu de
ferrailler sans faiblesse et qui dit loreille de Jeanne :
Nous ne pourrons pas tenir !
Nous tiendrons assez pour donner Clestin le temps
damener ceux de la ville quil est all qurir ! rplique
lindomptable. Nayez crainte !
Les femmes saffairent bouillanter lennemi, du haut
des fentres, dautres dressent des barricades de charrettes,
tonneaux, meubles familiers
Hardi les luronnes ! clame la Maillotte. Nous les
aurons !
Du chemin de ronde les archers annoncent que la mare

81
adverse se grossit de troupes fraches. La poterne est
dfonce. Cen est fait de Lille !
Pas encore ! Sur lordre de la Maillotte on se rabat
lintrieur de lhostellerie do, par toutes les issues, flches
et autres projectiles frappent les assaillants.
Stratgie dsespre !
Ceux de Lille ne viennent pas vite ! soupire Jean
Maillot.
Chut ! Pre ! coutez !
Un pitinement. Un chant qui senfle, le mme dont le
refrain peut tre entendu, de nos jours, la Grande
Kermesse :

Vivent les Saint-Sauveur !


Ma mre, vivent les Saint-Sauveur !
la bataille ils ont du cur.
Vivent les Saint-Sauveur !

Elle a chang de face la bataille. Entrans par les fortes


ttes du quartier Saint-Sauveur, surgissent en foule des
arquebusiers, arbaltriers, piqueurs
Les Hurlus ou quels quils soient essaient de fuir.
Bien peu, parat-il, y parvinrent.
Lille tait sauve. Par le fait dune femme.
Les honneurs plurent sur elle. Elle les carta, comme elle
avait, et-on dit, cart les flches qui lavaient vise.
M. le Grand Conntable lui ayant offert de crer pour elle
la charge de reine dArmes par analogie celle du roi

82
dArmes, elle clata de franc rire.
Nenni, Messire ! Les gens noseraient mie gter chez
une reine et je mourrais de faim dans mon royaume
dsert !
Son Clestin la cuisine, le pre sur son banc, elle ntait
plus que la Maillotte, la belle cabaretire qui ne
manqurent courage et raison.

83
84
85
La barque des sorcires

AH ! cest une effrayante, une sombre, une lamentable


histoire que celle-ci ! Une histoire ah ! une histoire quil
est prudent de lire en croisant lindex et le mdium lun sur
lautre pour faire la figa (la nique) au diable : lEl Trador,
lEl Xot de lInfern, lEnemich, quel que soit le nom dont on
lappelle.

86
Cela se passa au Canet. Rassurez-vous : il y a bien
longtemps, et les personnes mises en cause neurent pas de
descendance. Elles ont emport leur malfice avec elles.
Et qui se souvient, l-bas, de laventure de Vicens le
pcheur ?
Un matin, comme il allait mettre sa barque la mer, il
saperut quelle avait t utilise durant la nuit. En effet, la
veille, il lavait choue sur le sable. Elle y tait encore,
mais pas tout fait au mme endroit, et elle tait aussi
mouille quau sortir de leau. Toutefois, intacte. Rien
navait t vol. Les rames se trouvaient soigneusement
ranges.
Nempche ! il sagissait de sa barque ! Il naurait pas
refus de la prter. Mais que lon sen servt son insu,
ctait trop fort. Et pour quoi faire ? Les poseurs de filets
navaient pas besoin de prendre la barque dun autre ! a
serait-il des promis qui auraient choisi la Esmeralda pour
aller se conter fleurette entre ciel et mer ? Vicens haussa
les paules. On navait pas des ides comme a sur la cte !
Il y avait du louche l-dessous, et il dcida de garder bouche
close.
Seulement, le soir venu, ayant, comme la veille, chou
sa barque sur le sable, il se cacha derrire un tas de filets
rparer.
La nuit tait sombre. Un novembre frisquet montrait le
bout de son nez et ctait la premire fois que Vicens navait
faire autre que se tenir veill. Mais lide de surprendre
le malhonnte emprunteur de lEsmeralda lui tenait les
yeux ouverts. Le plus dsagrable tait ce fourmillement

87
dans les jambes. Et si lautre ne venait pas ? sil ne venait
plus jamais ?
Comment vivrait-il avec ce doute, alors quune seule
journe de rflexion intense lui avait souffl le norot dans
la tte ?
Dix coups avaient sonn puis onze Et la barque tait
toujours l, offerte au ressac en ayant lair de se moquer.
Mais ne stait-on pas moqu de lui, Vicens ? Les auteurs
de la farce ne guettaient-ils pas, eux aussi, pour samuser
ses dpens ?
Minuit la lune stait cache On ny voyait plus rien !
Quand tout coup tout coup, lombre bougea, paissit,
lombre prit corps. Un noir cortge savanait. Vicens
compta sept formes en longues plerines capuchon.
Arrives prs de lEsmeralda, elles relevrent leur
capuchon, se croyant sans doute labri des regards.
Il ne put distinguer leurs traits, mais ce ne pouvaient tre
que des femmes car, sous les longues plerines, se
devinaient damples jupes.
Vicens, qui stait propos de sauter sur lindlicat
emprunteur , ne bougeait pas. Il se sentait de plomb.
Mais il ne stait pas tromp. La lune qui rapparut lui
montra les visages des tranges noctambules,
indubitablement des femmes, oui. Bien quelles
nchangeassent pas un mot. Il nen connaissait aucune.
Elles taient sept. Toujours en silence, elles se saisirent
de la barque, la tirrent. Puis, lune aprs lautre,
enjambrent le rebord. Celle qui semblait tre le chef de la
petite troupe prit les rames et, sa voix, qui avait le ton du

88
commandement, parvint jusqu Vicens :
Avara per un (en avant pour un), disait-elle. Avara per
dos avara per tres avara per cuatre avara per cinch
avara per sis avara per set
Et, sept, la Esmeralda, docile, partit au-devant des
vagues.
Quest-ce que cela signifiait ? A-t-on jamais vu
dhonntes femmes sen aller nuitamment sur les eaux,
dans une barque qui ne leur appartenait pas ?
Vicens navait pas boug, quasi priv de connaissance.
Puis sa placidit naturelle reprit le dessus. Ces femmes
avaient trait sa barque en bonnes mnagres. Eh bien !
Ds quil ferait jour, il irait au village conter la chose
M. le Bailli. Ctait son travail M. le Bailli de reprsenter
la Loi et de faire respecter le d de chacun. Lui, Vicens,
navait plus qu se dpcher sil voulait prendre un peu de
sommeil avant la pche de laube.

M. le Bailli lcouta gravement, le visage de plus en plus


soucieux mesure que parlait Vicens.
Ces femmes ne peuvent tre que des bruixas ! dclara-
t-il enfin.
Des bruixas ! bredouilla Vicens, se signant. Sa main
tremblait autant que sa voix.
Des bruixas ! ainsi se nommaient, en Roussillon, les
sorcires !
Il faut bien les distinguer des fes. On nat fe, tandis que
lon devient sorcire ou sorcier. Ce sont apparemment des

89
gens comme vous et moi. Seulement, ils ont fait un pacte
avec le Diable ! LEn banytes (le Cornu, encore lun de ses
noms) sengage raliser tout ce quils pourront souhaiter
leur vie durant : amour, argent avec ruine et malemort
pour leurs ennemis. En contrepartie, ils lui donnent leur
me, quil gobera, leur heure dernire, comme un
alligator ferait dune grenouille ! moins que lange
gardien du moribond ne la lui dispute. Il y a des gens qui
vous jureront les avoir entendus, lun et lautre bien dcids
ne pas lcher prise :
Eixa anima es meva ! je lh guanyada ! a parlas ! (Cette
me est mienne ! je lai gagne ! va-ten !)
Vade rtro ! rpond lange.
Mais lon ne sait jamais lequel lemporte. Les tmoins,
comme cest lhabitude, se contredisent en toute bonne foi.
Vicens faisait peine voir ! Des bruixas ! dans sa barque !
M. le Cur pourra-t-il exorciser la Esmeralda ? Ou lui
faudra-t-il la brler, comme complice des bruixas !
Et vous ne savez pas qui taient ces malheureuses ?
reprenait M. le Bailli.
Jtais trop loin ! Et mme que je les aurais vues,
jserais pas plus avanc ! Jsuis toujours par mer, Msieur le
Bailli, et quand je viens au village, cest pas pour parler aux
Dames !
Eh bien ! Ce soir, vous embarquerez avec elles !
Msieur le Bailli ny pense pas !
Vous le devez, Vicens ! coutez-moi ! Vous vous cacherez
dans votre bateau de faon voir et entendre ce quelles
feront et diront. Demain, qui est un dimanche justement,

90
vous me montrerez les bruixas quand elles viendront la
messe. M. le Cur et la Justice feront le reste. demain,
Vicens. Le salut de la paroisse et le salut de votre me sont
entre vos mains. Je vous attendrai lheure de la
grandmesse, ct du bnitier.
Ordres premptoires ! Notre homme se sentait englu
dans cette sombre affaire. Mais il y allait du sort de
lEsmeralda !
La mort dans lme, il promit sainte Barbe de faire
brler un cierge devant sa statue de lglise de Perpignan, il
supplia saint Sbastien de le protger, et saint Abdon, venu
de Perse et particulirement efficace contre les males
bestias. Puis, ainsi par, il osa remonter dans lEsmeralda,
dplaa quelques planches entre lesquelles il se glissa. La
cache tait troite, mais par louverture quil avait
amnage rien ne lui chapperait de ce qui se passerait au-
dessus.
Sa mauvaise nuit dernire en fut-elle la cause ? Il
sendormit et ne sveilla quaux premiers mouvements du
bateau que tranaient les sinistres commres.
Puis, celle qui semblait tre la matresse, lAbadessa,
plongea les rames, ordonnant :
Avara per un avara per dos
Que se passait-il ? Elle alla, comme la veille, jusqu set,
et la barque nobissait pas.
Nous sommes plus de set ! dit lAbadessa et Vicens
sentendit claquer des dents.
Comment serait-ce possible ? scria lune de ses
compagnes.

91
Une de vous est enceinte !
Elles protestrent. Mais lAbadessa, qui on nen
racontait pas, se borna allonger lincantation en haussant
les paules :
avara pet vuyt.
Et lEsmeralda creusa son liquide sillon.
Vicens entendait le bruit des rames quaccompagna vite le
jacassement des femmes ! Ah ! elles se ddommageaient
bien du silence quelles observaient avant
lembarquement ! Et elles navaient pas peur ! On les
sentait en pleine scurit, ddaigneuses de toute prudence !
LAbadessa, forte matrone, prparait la mort de sa bru.
sa droite, une maigre crature projetait de voler un
hritage. De lautre ct, une petite brune au profil arrogant
attendait de Satan quil dcimt le troupeau de ses voisins.
la proue, ctait une blonde, assez jeune, qui voulait voir
se couvrir dhorribles pustules le visage de sa sur. Une
autre exigeait que le boulanger ne pt jamais plus rallumer
son four (il lui avait refus du crdit). Enfin, une toute
jeune mignonne, que Vicens ne se lassait pas de
contempler, tait assise auprs dune bossue, boiteuse, aux
traits tout contourns. La mignonne se rjouissait de
lespoir dtre bientt veuve. Son humble repoussoir avait
vendu son me contre la promesse dun corps droit et dun
plaisant visage.
Vicens tait glac deffroi par ce quil venait dapprendre.
Mais il sursauta. Lembarcation avait heurt il ne savait
quoi.
Nous y voici ! annona lAbadessa.

92
Des pas. Des craquements. La barque sallge. La barque
rpe le sol. Un pitinement. Puis les voix sloignent et se
perdent.
Le passager clandestin se risque carter une planche. Il
tait bien seul.
Mais o ? il nen crut pas ses yeux. Devant lui, simposait
un paysage inconnu aux arbres enchevtrs comme on
imagine les forts tropicales. Un paysage blafard, fig sous
un crasant silence. Mme lOcan semblait se taire en
labordant. Quelles taient ces rives quil navait jamais
rencontres, lui qui croyait avoir explor tous les dtours
du littoral et qui stait avanc souvent si loin au-del ? En
moins dune heure, les damnes nautonires avaient-elles
pu gagner lautre ct de la terre ?
La curiosit dominant sa peur, il se hissa hors de son
trou. Il avait besoin de se dgourdir et il voulait garder un
tmoignage tangible de son expdition.
Ces cailloux ne devaient pas ressembler aux honntes
cailloux de sa cte familire, ni ces arbres, ceux quil
voyait tous les jours. Il ramassa quelques galets, savana
vers la lisire touffue. Il peina pour couper une petite
branche et il en eut la main toute poisseuse.
Quand il montrerait M. le Bailli, qui tait un savant, ces
pierres, ce gluant rameau, M. le Bailli verrait bien quil
sagissait despces trangres. Ayant accompli sa mission
avec preuve lappui, le pcheur berlu se hta de
regagner lEsmeralda en trbuchant comme un homme
ivre. Lov dans sa cache exigu, les planches remises en
place, il se sentit mieux, rassur au contact du bois

93
rugueux, dans lcre odeur familire des mares.
Les promeneuses de la nuit revenaient, essouffles, se
lanant des reproches.
Oubliez-vous que nous devons quitter lle avant le
jour ? grondait lAbadessa.
Lle il sagissait donc dune le ! Une le ignore de ceux
qui, comme lui, patrouillaient incessamment sur lOcan.
Et pourtant une le toute proche, que lon pouvait gagner
en un rien de temps !
La barque tangua lgrement. Les rames grincrent.
Les sombres passagres se remirent bavarder, se
montrant les herbes quelles rapportaient et qui serviraient
leurs infmes pratiques.
Avara per un avara per dos avara per trs
vuyt, Vicens sentit le glissement doux de lEsmeralda.

94
95
96
Alors ? interrogea M. le Bailli quand il leut rejoint prs
du bnitier, lheure de la grandmesse dominicale. Vous
les reconnatriez ?
Pour a, oui, Msieur le Bailli ! Jles ai pour dire
portraitures !
Ah ! bien ! Restez mes cts. Le monde commence
arriver. Chaque fois que vous verrez lune de ces
misrables, vous naurez qu me la dsigner !
Et quand M. le Cur les aura dbarrasses du dmon,
on les laissera aller ? demanda-t-il, anim dun humain
espoir.
Mais M. le Bailli avait un trop haut respect de la Loi pour
que leffleurassent de telles faiblesses !
Vous ne savez pas ce que vous dites ! rtorqua-t-il
durement. Vos bruixas seront jetes toutes vives au bcher,
aprs avoir subi la question, pour le cas o elles auraient
des complices. Taisez-vous et ouvrez lil !
De nouveau, mais cette fois sans le savoir, lAbadessa fut
en tte du troupeau et nous devons reconnatre que Vicens
la dnona sans trop de remords. Il sauverait linnocente
petite bru !
Celle-ci.
Oh !
M. le Bailli eut un haut-le-corps. La plus riche fermire
du village, zle aux offices, et grce qui M. le Cur avait
pu faire rparer le clocher.
Il ntait pas revenu de sa stupeur quun coup de coude le
ramenait la ralit.
Celle-ci.

97
Lui-mme, Vicens, se demandait sil ne se trompait pas,
devant ce visage dange quadoucissait encore le reflet
bleut dun vitrail.
Ayant tremp le bout de ses doigts dans leau bnite, elle
se tourna avec un tendre sourire vers la jeune fille qui
laccompagnait et qui lui ressemblait comme, une sur, la
sur dont elle voulait voir le beau visage se couvrir
dhorribles pustules.
Celle-ci.
tait-ce Dieu possible ? la chaisire !
M. le Bailli contemplait linfirme qui, aprs stre
dvotement signe, claudiquait vers la sacristie. Pour ce
bien prissable que reprsentait la beaut, linconsciente
avait perdu son me !
Celle-ci !
Une grande dame ! reue la Cour ! Comment avait-elle
pu se commettre avec un simple boulanger pour une
question de gros sous ?
Et en vla une autre !
Devant le silence de M. le Bailli, Vicens prcisa :
Qui voulait jeter un sort au troupeau du voisin.
Mais M. le Bailli ne ragissait plus ! La douce
Mlle Depraz ! qui dirigeait la chorale des Enfants de Marie !
Il tait ananti.
Avoir vcu soixante et des annes au service de la Loi et
dans le respect des principes religieux pour voir celle-l et
ceux-ci bafous ! Et par les plus insouponnables ! Il eut
pourtant la force dobserver :
Il en reste une ?

98
Oui ! soupira Vicens.
Il restait la mignonne si presse dtre veuve ! Ah ! que
Vicens et voulu la sauver ! Pas seulement du bcher des
hommes. Il la prserverait galement des flammes de
lenfer. Car il irait la voir. Il lui rvlerait quoi elle avait
chapp. Elle comprendrait et il la ramnerait sur le
chemin de la vertu. Mais il avait dnonc les autres ! De
quel droit en pargnerait-il une ? Ah ! qui sait ? Elle ne
viendrait peut-tre pas ? Que si ! elle arrivait, gracieuse et
yeux baisss.
On a le compte, maintenant, Msieur le Bailli.
Mais M. le Bailli venait de scrouler, frapp dun coup de
sang qui laurait emport sans sa robuste constitution.
La bruixas retardataire tait sa propre femme !
Laffaire eut un retentissement inou. Livres
labominable question, les nocturnes nautonires furent
jetes vivantes au feu. Toutes sauf une qui ne fut mme
pas inquite et qui put continuer son existence entoure
du respect de tous.
Ce ne fut pas lAbadessa, meurtrire intentionnelle, ni la
captatrice dhritage, ni la dvastatrice de troupeaux, ni la
haineuse sur, ce ne fut pas la grande dame offense par
son boulanger, ce ne fut pas la pauvre disgracie qui
demandait devenir comme les autres femmes.
Ce fut la mignonne jeunette, pouse de M. le Bailli !

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100
Les lions de Bonneval

SONT -ILS bien ce que lon pense ici, les lions de pierre qui
semblent encore monter la garde devant le trs vieux
chteau de Bonneval, en Limousin ? Jadis, ils vous auraient
dvor tout cru. Enfin, daprs ce que lon raconte.
En ce temps-l (au XIIe sicle), le chteau encore dans
son neuf tait la proprit du comte Roger de Bonneval,
noble seigneur et assez mauvais homme. g de trente-cinq
ans, veuf pour avoir fait mourir sa femme de chagrin, il

101
menait une conduite si dissolue que lvque de Limoges,
monseigneur Grald de Cher, quoique son cousin, avait d
se rsoudre lexcommunier, soit lui interdire les
sacrements et toute participation au culte. Terrible punition
une poque mal remise des terreurs de lan mille o lon
avait cru voir poindre la fin du monde.
Roger de Bonneval rsolut de partir pour la Croisade
(ctait la 2e) afin dclara-t-il publiquement de racheter
ses fautes. La Chronique rapporte quil fit merveille au vain
sige de Damas, en tuant, pour affirmer sa foi, le plus grand
nombre possible de ses semblables. Ainsi purifi, il sen
revint par terre et par mer, par lentes et longues tapes,
jusqu cette frange du Massif Central o, prs de St-Yriex,
slve Bonneval.
Ctait lautomne. Les sombres chtaigneraies aux cimes
dor tombaient leurs fruits vernisss, et l retenus par les
rches bruyres. Dans les prs, les troupeaux avaient
encore beaucoup brouter et les pastours se huchaient
entre eux dun long cri monotone.
Tout coup, le doux paysage parut se figer, sous un
silence oppressant. Cela dura quelques secondes avant que
se dchant la panique. Les pastours ne savaient plus
rallier leurs moutons qui, colls les uns aux autres,
couraient laveugle en blant la mort.
Un grondement lointain tait cause de cette pouvante.
Un grondement ou, plutt, un rugissement et qui
samplifiait et envahissait tout.
Et voil quapparut le comte de Bonneval, caracolant en
tte de son escorte. Et cette escorte fallait-il en croire ses

102
yeux ? Cette escorte comptait une demi-douzaine
dhommes la peau toute noire ! De lune des caisses quils
portaient sur leurs paules provenaient dpouvantables
rugissements. Qui ou quoi y tait enferm ? Un monstre ?
mduse ? drac ? ou pire : un Infidle ?
Et chacun de se signer en tremblant. Car les villageois
taient accourus, mais pour se tenir distance. Ils taient
peu convaincus du repentir de celui qui les avait tant
accabls nagure.
Enfin, ayant ainsi sem la terreur aux quatre coins du
monde, le cortge atteignit la seigneuriale demeure. Au
pied du chteau, le comte, de son cor dargent et de nacre,
lana un imprieux appel. Le grincement lourd des chanes
y rpondit. Le chteau, abaissant son pont-levis, parut
saluer le Matre revenu, tandis que ses gens restaient glacs
deffroi la vue des suppts de Satan qui le suivaient et
lour des rugissements sortis de la plus grosse des caisses
dont ils taient chargs.
Pourtant, sous le regard svre de Martial, lintendant, ils
russirent quelques rvrences en balbutiant des paroles
daccueil.
Seule, Lonide, lune des menettes comme on appelait ces
vieilles filles, parfaites cuisinires, acaritres et laides,
indispensable lment des foyers auvergnats et limousins
(la race en est aujourdhui teinte), nobtempra pas, trop
occupe prcipiter les invocations propitiatoires saint
Lonard, sainte Barbe, saint Martial, saint loi
Mais le comte ayant annonc quil avait convi pour le
lendemain Mgr Cher, son cousin, on se sentit mieux !

103
Encore mieux, lorsquil dclara que la fameuse caisse
renfermait un cadeau pour Son minence. trange cadeau,
sans doute, mais christianis par le destinataire.
En attendant, quallait-on faire des porteurs ?
Le Matre donna lordre favorablement accueilli de
les parquer, avec leur colis, au bout de ses terres.
Vous leur apporterez un cruchon deau et un pain
chacun.
Et ce qui est dans la caisse ? chevrota la plus
avaricieuse des menettes, responsable des provisions de
bouche.
ce qui est dans la caisse, reprit-il, ricanant comme il
ricanait autrefois, dans ses heures mauvaises, joffrirai moi-
mme un plat de choix. Mais rien ne presse et rien ne vaut
un petit jene pour vous mettre en apptit. Allons !
affairez-vous prparer les ftes de demain. Je veux en
lhonneur de mon saint cousin une rception comme on
nen vit jamais !
Ses zls serviteurs se surpassrent.
Le jour venu, ds les premiers chos de la pieuse
cavalcade, Roger de Bonneval savana lentre du
chteau. Il avait revtu ses habits dapparat et son sourire
faisait plaisir voir
Nallait-il pas tre lav de sa conduite passe et rintgr
dans la communaut religieuse ? Le saint homme qui len
avait exclu apportait le pardon.
Ce fut le moment solennel. Lvque de Limoges
savanait, mont sur un beau cheval bai qui, tte leve et
pas arrondi, avait tout du cheval dvque. Quant

104
Monseigneur, il avait mis ses ornements sacerdotaux, avec
mitre et crosse dor. Aux premiers pas de sa monture sur le
pont-levis, le comte, lautre bout, vint sa rencontre. Puis,
stant dabord agenouill devant son hte, il prit lminent
coursier par la bride et les amena tous deux jusquau
perron. Sans avoir mis pied terre, comme sil et t
press dapporter la bonne nouvelle, lvque commena sa
harangue :
Mon cher fils
Dans une belle fresque oratoire, il voqua la suite des
glorieux Bonneval, qui oncques navaient donn dans le
pch, avant de conclure quil y avait plus de joie au ciel
pour un pcheur qui se convertit que pour cent justes qui
persvrent.
Le comte coutait avec componction et repentir. Puis,
lhomlie termine, il fit un signe et les noirs porteurs, qui
attendaient, dposrent devant lvque toujours cheval la
caisse rugissante.
Quest-ce l ? demanda Monseigneur qui, au cours de
son petit sermon, navait pas cach sa surprise des
rugissements qui le coupaient au meilleur de ses envoles.
Mon humble prsent, Monseigneur et vnr cousin.
Je lai apport de Palestine. Il tmoignera des sentiments
que je nourris lgard de Votre Grandeur.
En mme temps, les Africains ouvraient la caisse,
librant, dans un fracas pouvantable, deux normes lions
qui slancrent sur lvque, prts nen faire quune
bouche, le digne cheval compris.
Mais lvque avait lev sa crosse et lon vit ce que nul

105
il ne verra plus : les deux fauves se couchrent, ptrifis
Cest--dire littralement changs en statues de marbre.

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108
La lgende ajoute que le foudroyant miracle eut pour
effet de convertir, et cette fois pour de bon, le meurtrier
intentionnel. Le comte Roger de Bonneval, sous le vocable
de frre de la Misricorde , poursuivit ses jours dans un
couvent du Dorat connu pour la rigueur de sa rgle.
Des sicles ont pass sur le sommeil des fauves ptrifis.
Certains prtendent quils grondent sourdement
lapproche des cataclysmes mondiaux. Ainsi, parat-il, avant
laot de 1914. Personne nest sr que le fatal avertissement
se soit renouvel en 1939. Ni depuis. Mais navons-nous pas
perdu de notre finesse doreille ?
la conteuse qui linterrogeait sur lorigine et le
mystrieux pouvoir des lions de Bonneval, un trs vieil
homme du pays se borna rpondre en hochant la tte et
presque voix basse :
Il y a des choses

109
110
Sous lil de la desse

Nymphe, desse ou pastourelle,


Qui donc es-tu, fe Estrelle ?
Charles Roux

linterrogation du pote nous ne pouvons rpondre

111
quen remontant la nuit des temps :
Vers 390 av. J.-C., les Phocens qui avaient fond
Massilia, (de nos jours : Marseille), et tabli des colonies
tout autour, faillirent avoir bien des ennuis. Ces colonies
que peuplaient les Celtolygiens, comme ils se disaient, se
rvoltrent contre la Mtropole, qui ne sen douta pas.
Caramandus, chef dune petite tribu rpute pour son
courage, fut charg de diriger loffensive. Son quartier-
gnral se trouvait lemplacement o domine aujourdhui
Notre-Dame-des-Anges.
La veille du jour fix pour lattaque, les conjurs sen
avertirent au moyen de signaux lumineux que les
Phocens, den bas, prirent pour des feux de bcherons.
Ds laurore, on passerait laction. Mais bien avant
laurore, Caramandus, qui avait sombr dans une demi-
somnolence, eut un songe. Ou si ce fut une apparition ?
Une femme superbe, en tenue de guerrier, debout ct
de son lit de camp, le regardait avec une terrible svrit.
Une desse, sans doute possible, et le pieux Caramandus
lcouta en tremblant. Elle lui interdisait dattaquer
Massilia, cit quelle tenait sous sa protection et elle lui
enjoignait de se rendre auprs des chefs massiliotes pour
signer avec eux un trait de paix dfinitif. Pour un homme
de foi, les dcrets des dieux ne se discutent pas. Encore
faut-il ntre pas dupe ! Il est des circonstances o lon en
arrive douter de tout, mme des dieux. Cest pourquoi, en
temps de guerre, on attache prudemment leurs statues avec
de lourdes chanes pour quelles ne sen aillent pas chez
lennemi.

112
Caramandus rsolut de contrler dabord lidentit de la
desse qui lui tait apparue. Il sagissait bien de la
protectrice de Massilia, et sa statue devrait se trouver parmi
toutes celles qui peuplaient la ville. Alors, elle ne laurait
pas tromp et il sinclinerait.
Mais avant de procder cette vrification, son premier
soin fut denvoyer aux conjurs lordre darrter les
prparatifs. Cela fait, il descendit de ses hauteurs et, arriv
devant Massilia, il obtint facilement de la sentinelle quelle
le laisst entrer. Sa tourne commena par le temple de
Diane, particulirement vnre des Phocens. Ctait elle
(on le lit dans Strabon), la Diane dphse, qui leur avait
conseill de quitter leur ville pour sinstaller sur cette rive
mditerranenne. En reconnaissance, leur but atteint et la
magnifique cit construite, ils levrent la desse
dphse un temple immense, ou ephesium.
Mais Diane ne rappelait en rien la vision de Caramandus.
Il passa une autre non plus ! celle-ci celle-l Non
plus ! non plus ! Le scrupuleux rebelle ne voulait en
manquer aucune, malgr le temps qui pressait, malgr cet
air dattendrissement ironique quil croyait lire sur ces
beaux visages de marbre. Il commenait se persuader
davoir t victime dun faux-semblant, peut-tre suscit
par sa propre inquitude, quand lendroit prcis o
slve aujourdhui lglise des Acoules, la rvlation le
frappa en coup de foudre. Sous le portique du sanctuaire
consacr la desse, simposait la statue de Pallas Athna,
rigoureusement pareille sa visiteuse de la nuit. Et la
statue sanima. De ses traits courroucs manait un ordre

113
irrsistible. Caramandus comprit.
Seulement, il lui fallait convaincre ses allis qui devaient
bouillir de limpatience de se battre. Mais la desse
pacificatrice dut linspirer. La peur de dsobir Pallas, la
loyaut de Caramandus firent le reste. Et tout rentra dans
lordre.
Alors, Caramandus se rendit auprs des chefs massiliotes.
Il les flicita de la haute protection dont ils bnficiaient, et
respectueusement exposa les dolances des Celtolygiens.
cet effort de conciliation, les Massiliotes rpondirent par
une sincre volont dentente et tout finit par saplanir. La
paix fut signe, que clbrrent avec des solennits inoues
mtropolitains contestataires de la veille. Les plus belles
jeunes filles massiliotes, pares de fleurs, se prodigurent
en danses rituelles. Les chefs Celtolygiens offrirent la
desse un collier dor comme on nen connut pas de plus
beau.

114
Mais Pallas Athna, lorsque les Temps changrent, loin
de retirer sa protection Marseille, ltendit toute la
Provence.
Hlas ! Elle na pu lui viter toutes les vicissitudes des
armes. Les hommes de peu de foi que sont ceux
daujourdhui, nauraient pas cout ses avis. Mais parce
que Pallas veillait, cette belle Provence tant convoite (Nice
ne loubliera pas), a gard lclat de la jeunesse et du
bonheur de vivre.

115
Pour la seconder, Pallas a choisi la chvre-fe, cette
chvre dor qui fut si grande amie de Mistral, Paul Arne,
tant dautres Son ministre comporte surtout la
protection de la nature avec le chtiment des malfaisants
qui, par inconscience ou non, offensent le paysage et sa
gent animale.
Le rle de la desse est plus vaste et, cela va de soi, plus
reprsentatif. Elle prside toutes les ftes grandioses,
accueille, aide, comble, mme, dattentions, les visiteurs
dlite (qui ne sont pas toujours les grands de ce
monde : ses prfrences vont aux artistes et aux potes).
Et si la chvre dor, comme toute fe, doit mourir un jour,
sa Souveraine, puisque desse, est ternelle. Mais
sennuierait-elle en cette ternit ? Simplement, dsire-t-
elle par une frquentation plus intime, tudier les
humains ? On ne compte pas ses mtamorphoses, les unes
feriques, les autres qui la firent toute semblable nous.
Ainsi fut-elle cette belle Gyptis, fille du roi des Ligures
dont on connat lhistoire(1). Son pre avait runi en un
banquet tous les prtendants sa main. Il tait convenu
quelle dsignerait, au dessert, celui quelle prendrait pour
poux, en lui offrant la coupe remplie dhypocras o elle
aurait elle-mme tremp ses lvres. Vous savez comment
elle choisit un homme venu dailleurs : Protis, de Phoce
(aujourdhui Potcha), cit grecque dAsie Mineure.

Elle fut Acella, la ravissante Arlsienne dont on peut


dchiffrer le nom au muse dArles sur une plaque

116
commmorative.
Ctait au temps de loccupation romaine. Arles vivait sa
grande poque. Acella, fille dun haut fonctionnaire
maritime, tait fiance au beau centurion qui laimait et
quelle aimait. Ensemble, ils lisaient les potes. Le soir, ils
dansaient au son des lyres et des fltes. Mais une nuit,
aprs le bal, sous les frais cyprs, Acella frissonna et ne sen
remit pas. Elle avait dix-sept ans. Sa prcoce dpouille
reposa aux Aliscamps, la belle alle faisant suite la voie
Aurlienne. Et lon vous dira que linconsolable fianc ne se
lassait pas dy venir pleurer. Et lon vous dira quune forme
lgre, transparente comme une bue, slevait de terre et
tournoyait avec grce, auprs de lui, lheure du bal.

Elle fut parmi les pastours et pastourelles qui, de grand


matin, ont rencontr le train des trois grands rois qui
allaient en voyage chargs de prsents, bientt suivis du
tambourinaire et du joueur de viole, et du pcheur avec son
lourd filet, et du mendiant et de la vieille et de lne
agitant ses grelots et des brebis avec leur agnelet dernier-
n

117
Elle fut, surtout, Estrelle, la fe de Mistral, si belle et si
blonde que, la voyant savancer, au milieu des sauvages
pins verts, Calendal, son amoureux, la prenait pour le jour.
Si belle, si blonde, si savante aussi, que lun de nos
modernes critiques (Pierre Lasserre) dplora cet talage
drudition. videmment, les fes ne possdent pas le quart
des connaissances dont elle fait montre dans ses tendres
rencontres au prieur de Roquestron ! Les fes, peut-tre
Mais Pallas ?
La desse multiple, prsente partout, tout moment, et
qui, linstar de quelques heureux mortels a fait de la
contre radieuse sa rsidence secondaire, y trouve
galement ces plaisirs que lon dit lgers
Refermant son livre de toute science, dposant son
casque guerrier, elle se mle, les soirs de printemps, au jeu
des Sirnes et des bondissantes lucioles. Elle chante avec

118
les Sylphes, lombre dargent des ples oliviers et quand
lair stourdit du craqutement des cigales, cest quelle a
mis sa robe danser, sa robe aux sept couleurs o
tintinnabulent des sequins dor.

119
Le petit homme rouge des Tuileries

ON attribue la gloire de Napolon au gnie militaire, la


vaillance, au magntisme personnel, une puissance de
travail comme il nest pas dautre exemple, la facult quil
avait de sendormir son gr, nimporte o, nimporte
quand, et, naturellement, la chance !
Eh bien ! Il y avait autre chose !

120
Napolon bnficia de la protection du Petit Homme
Rouge des Tuileries, trange personnage quasi historique
tant on a crit sur lui. Il se dplaait beaucoup, mais les
Tuileries taient son domicile fixe depuis que Catherine de
Mdicis ly avait amen dans ses bagages.
Les spcialistes de la question le rangent parmi les
sotrets ou lutins, ces esprits familiers, serviables mais
volontiers farceurs. Ils vous cachent lobjet dont vous avez
besoin pour vous le restituer l o vous ne lauriez pas
cherch. Vos lunettes par exemple Ah ! quils aiment donc
samuser avec les lunettes ! Ils jettent dans le plat qui
mijote une poigne de sel de trop. En dehors de la maison,
les ateliers dimprimerie sont pour eux un terrain de jeux
dont il ne semble pas quils pourraient se passer. Mettre
une lettre la place dune autre, ou un mot, intervertir les
lignes ils ne sen lassent pas !
Leurs bons offices sont aussi inattendus : le livre qui
souvre tout seul juste la page qui ravivera votre mmoire
la veille dun examen lobjet qui vous et bless en
tombant et qui se trouve arrt dans sa chute Heureux
hasards, multiples et frquents.
Revenons-en au Petit Homme Rouge en particulier : Dom
Calmet, consciencieux et svre historien du XVIIe
sicle , qui lui a consacr de graves dissertations, le dcrit :
tout petit, si petit quil arrive passer par le trou dune
serrure , vtu de rouge sous un bonnet de mme teinte, de
la forme dun bonnet phrygien. Symbole de la mascarade
rvolutionnaire ? Singulier couvre-chef pour un colocataire
des rois ! tait-ce une manire davertissement ?

121
Il voyageait beaucoup avons-nous dit et il semblait
goter, de temps autre, les charmes champtres. Prs de
Raon-ltape, il fut prcisment parrain du lieu-dit Vtu de
Rouge.
Aux Tuileries, il allait et venait partout sans quon lui
accordt plus dattention qu un petit animal familier. Sauf
si son espigle menue figure se faisait triste. On tait sr
alors de limminence dun deuil ou dun dsastre.
O se retirait-il dans ce grand palais ? Lentre nous
rappelle quon ne dcouvrit jamais sa cache mystrieuse !
Catherine de Mdicis le laissait foltrer autour delle, la
premire rire de ses taquineries. En voulait-elle
quelquun quelquune surtout elle lexpdiait vers la
personne en question quil avait ordre de tracasser
durement.
Seulement, il navait pas toujours les mmes antipathies
que son auguste patronne. Ainsi, il aimait beaucoup Marie
Stuart quelle naimait pas ou quelle naimait plus non
sans excuses, il faut le reconnatre. Peu psychologue,
limpertinent lutin nallait pas au-del des choses et le
charme de notre reine temporaire a fait tourner dautres
ttes ! Il vola pour elle. (Mais le gentil lutin savait-il ce que
ctait que voler ?)
La petite veuve se prparait regagner son cosse. Selon
la coutume, elle ne pouvait rien emporter des bijoux de la
couronne et, dans ces mornes conjonctures, il est peu
probable quelle en et du regret. Mais le Petit Homme
Rouge lavait vue souvent se parer avec plaisir dun certain
pendentif orn dune perle en forme de larme quelle

122
rchauffait au creux de sa main puis appuyait sur sa joue.
Alors le Petit Homme Rouge dcida de la lui donner, son
insu, il va de soi. H l ! Catherine, inventaire en mains,
nentendait pas que ce bijou, presque modeste, pourtant,
par comparaison, manqut au trsor. Il fallut tout dballer
et procder une fouille en rgle. La reine italienne ne
dcolrait pas :
Ma dove sta perla ? (Mais o est cette perle ?) Dove sta
perla ?
Sta perla demeurait introuvable, jusquau moment o sa
juste dtentrice mit en cause lhonntet de lune des
suivantes. Subitement, la perle rapparut. On raconte que
la douairire appliqua la main dessus comme sur un insecte
prt senvoler.

Au sicle de Louis XIV, le Petit Homme Rouge, toujours


bien vivant et malicieux, naima pas (nous ne disons pas
quil la dtesta, il navait pas de sentiments violents) la
morganatique Maintenon. Les antipathies comme les
sympathies ne se discutent pas !
Il cachait son livre dheures ou il le faisait tomber en
parpillant les images quil contenait. Il mettait du poivre
dans sa tabatire. Elle tait frileuse, on ne peut plus. Avec
une cruaut enfantine, il organisait la ronde des courants
dair autour de sa victime, coinait les glaces de la voiture
capitonne faite exprs pour elle, tirait sur les couvertures
dont elle senveloppait dans son fauteuil-gurite, renversait
sa chaufferette

123
Il aurait voulu aider Louis XVI, lenlever son tabli de
serrurier, mais en vain multipliait-il les pirouettes,
lapathique souverain lcartait comme une mouche
agaante. Alors, pour ne pas voir les vnements qui se
prparaient, le Petit Homme Rouge, cur, du, partit
pour un tour du monde.

Et un soir, en gypte, un soir qui tait la veille de la


bataille des Pyramides, Bonaparte allant et venant sans aide
de camp, sous ces belles toiles qui semblaient tout prs,
vit au bout de sa botte ce quil prit pour un curieux
animalcule exotique. Il fit un mouvement pour sen
dbarrasser. Mais il entendit :
Que mon Gnral pardonne mon audace et veuille bien
mentendre. Linactivit me pse et sil lui plaisait de
mutiliser jaurais grand bonheur travailler sa gloire !
Bonaparte ne stonna pas. Un Corse sait que le
merveilleux est autour de nous et il ny avait pas si
longtemps quil stait complu crire un conte
fantastique. Et puis, malgr sa taille exigu, il y avait dans
lattitude de ltrange brimborion comme dans son accent,
quelque chose dindfinissable qui devait tre cet air des
cours que lEmpereur chercherait si fort recrer.
Amus un peu, charm certainement, le jeune gnral
couta la proposition du Petit Homme Rouge. Ils firent
alliance pour un premier pacte de dix annes.

124
Reconnaissons quun agent secret quasi invisible et agile
se glisser partout reprsentait une prcieuse acquisition. Et
ce furent les dix annes que vous savez.
Mais Bonaparte ntait encore que Premier Consul, ce
jour que, pntrant dans lun des salons des Tuileries, il
aperut, sur la chemine, une enveloppe son nom. Qui
lavait apporte ? Aucune des personnes prsentes ne put le
renseigner. Bonaparte la dcacheta. Elle contenait une
feuille de papier avec ces trois mots : Tu seras roi, et une
signature : le Petit Homme Rouge.
Nayant pas connu dempereur, il ne pouvait dsigner
autrement la charge suprme.
On stonnera quaprs avoir vcu dans lintimit des
souverains par droit de naissance, il et offert ses services
lUsurpateur. Mais pourquoi naurait-il pas subi, comme les
hommes, lenvotement napolonien ? Outre que, par
nature, un lutin est assez superficiel et de rancune lgre.
Selon les rcits, Napolon eut encore se louer de ses
conseils en 1805, Strasbourg. Puis, Vienne, en 1809, o
ils renouvelrent leur pacte venu expiration. Ils le
renouvelrent pour cinq ans seulement.
Leurs rapports staient distendus. Cependant, la
Bibliothque nationale, une estampe nous montre le Petit
Homme Rouge auprs du roi de Rome nouveau-n. Mais le
menu mentor ntait pas toujours content des dcisions de
son imprial protg, quil essaya de retenir au dbut de la
marche sur Moscou. Une ou deux fois encore, avant
Waterloo, il lavertit de limmense trahison de ceux-l
mmes quil avait le plus combls. Alors, sans doute, avait-

125
il cet air sombre qui jadis, en tant dautres occasions, jetait
lalarme dans la maison des rois.
Aprs ces dates, lon nentendit plus parler du Petit
Homme Rouge des Tuileries. Que devint-il ? Comme tout
tre de lespce ferique, il pouvait vivre des sicles mais
sans chapper dfinitivement la mort. Quand et comment
celle-ci sest-elle prsente pour lui ? La ville de Strasbourg,
o son souvenir est encore si vivant, revendique de lui avoir
offert son dernier repos. Sa forme fluide se serait dilue
sous la tour de la cathdrale, dans le souterrain des
fondations remplies deau profonde .

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1 Voir Contes et Lgendes du pays niois. Fernand
Nathan, dit.

127
Table des Matires
Brocliande ou la Fort enchante 6
Invincible champion pauvre mari ! 16
Yolande aux cheveux dor 21
La belle dame du lac 34
Les chaussons ensorcels 38
Florent et son petit frre lne 49
Lherbe qui gare 59
Arlette de Falais 65
La chevauche infernale 73
La Maillotte, hrone lilloise 78
La barque des sorcires 86
Les lions de Bonneval 101
Sous lil de la desse 111
Le petit homme rouge des Tuileries 120

128