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Contes et lgendes de tous les pays

CONTES ET LGENDES
DES INDIENS PEAUX-
ROUGES

Par
H. Four-Selter

Illustrations De Lise Marin


ditions : NATHAN

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mes petits-enfants,
H. FOUR-SELTER

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AVANT-PROPOS

Il y a bien longtemps, et beaucoup de lunes ont brill


depuis lpoque dont je vous parle, lAmrique ntait
habite que par des Indiens. Aprs que Christophe Colomb
eut dcouvert ce continent, les hommes de race blanche, les
Visages Ples , y allrent leur tour. Peu peu ils
prirent possession de cette terre nouvelle ; ils en devinrent
les matres et la race des Peaux-Rouges steignit
graduellement. Il nen reste gure que quelques tribus
disperses qui voquent encore le souvenir des tribus
dautrefois.
Ces Indiens ont la peau dun rouge plus ou moins cuivr
ou brique, de grands yeux noirs, des cheveux couleur
dbne, lisses et souvent pais. Lorsquils sont dans leurs
villages, ils portent encore parfois des vtements de laine
ou de cuir orns de perles aux couleurs brillantes, et Ils
sont chausss de mocassins, sortes de pantoufles en cuir
souple.
Leurs noms rappellent ce qui vit et ce qui se meut autour

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deux : Aigle-Noir. Antilope, Renard-Agile, Nuage-Argent,
Tige-de-Mas. Les tout petits enfants sont dsigns sous le
nom de papooses. Le papoose est soigneusement envelopp
de couvertures aux vives couleurs ; sa mre le transporte
sur son dos dans une sorte de hotte.
Les habitations de ces Indiens sont diffremment
construites selon les rgions. Elles se nomment teepee,
wigwam ou hogan, selon que cest une tente au sommet
pointu ; une sorte de construction aux murs de rondins et
au toit de boue sche ; ou, dans les rgions tropicales, un
abri au toit de branchages ou de feuilles de palmiers, aux
parois de peaux de daim quon peut rouler et relever sil fait
trop chaud.
Les Indiens aiment les histoires. Autrefois, le diseur
dhistoires allait de wigwam en wigwam, depuis le lever du
soleil jusquau crpuscule. En t, devant la tente, en hiver,
assis sur des peaux de btes ct dun grand feu, les
enfants groups autour de lui, il parlait. Il tenait ses
lgendes de son pre qui, lui-mme, les tenait du sien. Ses
paroles taient celles dun sage. Elles expliquaient le ciel, la
terre, les hommes, les animaux et les plantes. Elles avaient
pass de bouche en bouche depuis les gnrations les plus
recules. Elles apprenaient aux hommes la valeur du
travail, de la bravoure, de la bont ; le respect de la parole
donne et la reconnaissance quils devaient au Grand-
Esprit qui les avait crs, qui les faisait vivre et quils
dsignaient sous le nom de Grand-Manitou pour le
distinguer dautres esprits, plus ou moins inconnus des
hommes, et quon appelait simplement Manitous .

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Ces histoires disaient aussi comment on devait se
conduire avec les autres cratures. Cest parce quil
connaissait ses devoirs quun Indien ne tuait que les
animaux ncessaires sa subsistance et ne cueillait jamais
ni tous les fruits dun arbre, ni toutes les baies dun
buisson : il en laissait toujours un peu pour les oiseaux et
les insectes, qui avaient le mme droit de vivre que les
hommes.
Vous voyez donc, quautrefois comme maintenant,
malgr la couleur de leur peau diffrente de la vtre,
malgr locan qui vous spare deux, malgr leur faon de
vivre qui na rien de commun avec celle qui vous est
habituelle, les Indiens avaient, comme nous Franais, la
mme conception des vertus morales et civiques et certains
de leurs contes rappellent trangement les ntres.
Imaginez-vous donc que vous vous appelez Daim-Lger
ou Livre-Rus et que vous tes couch sur le ventre dans
la grande plaine couverte de sauge sauvage, lombre dun
teepee au toit pointu. Le soleil est brlant, le ciel dun bleu
argent sans nuages ; la cime des Montagnes Rocheuses se
dessine lhorizon. quelques pas de vous, votre cheval
broute paisiblement. Le diseur dhistoires vient darriver ;
coutez-le, comme de nombreux Indiens lont cout avant
vous.

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Comment les Indiens
expliquent pourquoi il y a des
hommes noirs, blancs et
rouges

L y a longtemps, bien longtemps de cela,


aprs que le Grand-Esprit eut cr le ciel,
le soleil, une partie des toiles et des
nuages, il cra la terre, et lorsquil eut cr
cette terre, ses yeux ne purent se dtacher
de ce que nous appelons aujourdhui
lAmrique. Il trouva ce continent si beau
quil voulut y faire vivre des cratures capables den
apprcier les vastes forts, les hautes montagnes, les cours
deau brillants, les prairies parsemes de fleurs
multicolores, et les arbres chargs de fruits savoureux.
Le Grand-Esprit pensa alors modeler un homme qui lui
ressemblerait et qui il ferait don de cette terre
magnifique.

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Il prit de largile et se mit luvre. Il travailla longtemps
et lorsque largile lui sembla convenablement ptrie, quil
en eut fait un corps sa ressemblance, il la mit dans un
four chauff au rouge, afin de la cuire comme lon cuit
encore la brique ou la poterie. Mais le Grand-Esprit ntait
pas habitu cuire un homme. Le four tait trop chaud. Il y
laissa trop longtemps la forme quil avait modele et
lorsquil la retira, elle tait brle et noire : il avait cr un
ngre, quil rejeta alors loin de lui et qui tomba en Afrique.
Le Grand-Esprit est patient comme doivent ltre tous
ceux qui veulent russir. Il se remit luvre. Cette fois, il
fit mieux. Le modle tait plus soign, les traits se
dessinaient plus finement ; on sentait que le Crateur avait
profit de son exprience prcdente. Souriant, il mit au
four ce deuxime homme mais, inquiet la pense de le
laisser brler comme lautre, il en arrta trop tt la cuisson.
Largile ntait pas assez cuite. Lhomme tait dun blanc
peine teint que le Grand-Esprit jugea terne. Il le rejeta loin
de lui, comme il avait rejet lhomme noir, et lhomme
blanc tomba en Europe.
Le Crateur fit un dernier essai. Cette fois, le modle tait
parfait : ctait luvre dun artiste consomm qui avait mis
dans son travail toute sa science et tout son amour. Il prit
cette forme et la dposa soigneusement dans le four
chauff point. Il eut soin de la laisser cuire juste le temps
convenable et, lorsquil la retira, elle tait dun joli rouge
cuivr qui lui sembla digne dtre admir. Et lhomme ainsi
fait fut dpos sur la terre, l o devait se dvelopper sa
race, la race des Indiens, au milieu de la belle nature et

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sous la protection du Grand-Esprit.
Et les Ngres et les Visages-Ples se dvelopprent
aussi sous dautres cieux, mais aux yeux des Indiens, Noirs
et Blancs ne sont que des uvres imparfaites, des essais
du Crateur.

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Premiers hommes daprs les
Indiens de Biloxi

OUS sommes au XVIIe sicle. Des Indiens


de la tribu des Biloxis ont install leur
campement dans la valle du Mississippi,
peu de distance du grand fleuve qui
roule ses eaux jauntres, mais aussi loin
que possible des Visages-Ples, qui ont
peu peu envahi la rgion et convoitent la
Terre des Anctres. Espagnols, Franais, Anglais sont en
effet venus tour tour, suivis parfois dhommes noirs qui
leur servent desclaves.
Blancs, noirs, missionnaires, soldats, marchands,
coureurs des bois, les Indiens biloxis ont vu un peu de tout
cela et regrettent les temps heureux o ceux de leur race
taient les matres incontests des immenses plaines
fertiles et giboyeuses que fconde le Pre-des-Eaux.
Ce soir, un groupe dentre eux est accroupi autour dun
feu de camp, prs dun bouquet de chnes centenaires. La

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mousse espagnole pend des vieilles branches, comme une
paisse dentelle verdtre. On entend un bruit lointain de
chute deau ; plus prs, dans lherbe, le coassement dun
nombre incalculable de rainettes et, de temps autre, le
ululement dun hibou. Les lucioles sortent des broussailles
comme de vivantes tincelles et parfois on se demande si
cest un calumet ou une mouche de feu qui brille dans
lobscurit.
Cest maintenant lheure du repos et Mataha, le vieux
guerrier, parle. Il raconte de jeunes Indiens groups
autour de lui ce qui se passa aprs la cration du monde et
comment fut perdu le bonheur que promettait le Paradis
terrestre.
En ce temps-l, dit-il, Kuti-Mankdce, le Tout-Puissant,
avait cr le monde, un monde si grand, si beau, quil
voulut le peupler. Il fit donc un homme, un homme qui, lui
aussi, tait grand, fort et beau. Cet homme tait un Indien.
Kuti-Mankdce ne voulut pas que lhomme se trouvt seul
sur la terre et, pendant que lIndien dormait, le Tout-
Puissant se remit au travail : il fit une femme. Il la plaa
alors ct de lhomme, qui sommeillait toujours, puis il
les quitta afin daller chercher de quoi les nourrir.
peine Kuti-Mankdce tait-il parti quun arbre sortit de
terre prs du couple endormi. Larbre se dressait droit vers
le ciel. De longues lianes pendaient de ses branches. Des
oiseaux aux couleurs merveilleuses sagitaient dans ses
rameaux. Il portait de larges feuilles vertes et dtranges
fruits brillants o semblaient se reflter les rayons du
soleil. ct de lui, ne faisant quun avec son tronc gristre,

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se tenait un personnage trange qui, appelant lIndien et sa
compagne, leur demanda :
Pourquoi ne mangez-vous pas des fruits de cet arbre ?
Ils sont dlicieux et bienfaisants et ont t certainement
placs l pour que vous y gotiez.
Lhomme et la femme se regardrent. Ils se
comprirent : la femme cueillit le fruit de larbre, quelle fit
cuire et quils mangrent.
Ils taient encore assis sur lherbe, lorsque Kuti-
Mankdce revint. Furieux de voir quil avait perdu sa peine
en allant chercher de quoi les nourrir, il leur dit :
Puisquil en est ainsi, dsormais vous travaillerez et
vous chercherez vous-mmes de quoi subvenir vos
besoins. Il les laissa seuls et, partir de ce jour, les Indiens
durent travailler pour se nourrir et connurent souvent la
faim.
Plus tard, Kuti-Mankdce envoya un message crit
lhomme et la femme, mais les Indiens ne le reurent
jamais, car les Visages-Ples sen taient empar. Et cest
pourquoi ce sont les Blancs qui ont reu le don de pouvoir
lire et crire.
quelque temps de l on dcouvrit, dans la plaine, une
rivire leau douce, claire et limpide. Kuti-Mankdce lavait
srement envoye pour le plus grand bien des hommes.
Peut-tre lavait-il mentionne dans son message. Le fait
est que lAnglais fut le premier la dcouvrir et sy
baigner, puis le Franais fit de mme. LIndien sy trempa
son tour, mais lorsquil regagna la rive, il tait loin dtre
aussi blanc que ceux qui lavaient prcd. LEspagnol vint

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ensuite, mais comme leau tait devenue rellement
trouble et sale, il en sortit encore moins blanc que lIndien
et laissant derrire lui une rivire boueuse et noire.
Cest ce moment que Kuti-Mankdce venant de finir le
ngre au nez pat, ce dernier arriva son tour avec
lintention de se baigner, mais il ne put gure que laver la
paume de ses mains. Cest pourquoi le corps des ngres est
rest sale et noir, lexception de lintrieur de la main.
Cest ainsi que dans limmense plaine, au moment o la
nuit tombe, Mataha explique ce qui se passa autrefois.
Les lucioles tincellent dans lobscurit, les hiboux
ululent au loin, les coyotes rdent aux alentours, et
Mahata, de sa voix monotone et lente, continue de raconter
de jeunes Indiens ce quil croit savoir de lhistoire des
premiers hommes, daprs ce que lui en a dit son pre,
vieux guerrier de la tribu des Biloxis.

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Lorigine du tabac

TAIT au commencement du monde. Les


bons et les mauvais esprits se partageaient
la terre ; nous devons croire que les bons
esprits furent les plus forts puisque,
malgr eux, la terre est reste et restera
belle.
Un de ces bons esprits se reposait un
jour dans une clairire. Il stait endormi prs de son
teepee, peu de distance dun feu qui commenait
steindre. Un mauvais esprit le guettait qui, trop lche
pour sattaquer ouvertement celui quil dtestait, crut le
moment venu de lui jouer un mauvais tour.
Le gnie malfaisant se mit donc ranimer les flammes du
foyer en y jetant des brasses de feuilles mortes, puis il
poussa le dormeur si doucement et si rgulirement que
celui-ci, sans rien sentir, finit par se trouver peu de
distance du feu.
Le mauvais esprit alimenta alors les flammes avec le bois

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sec quil avait prpar. Tout dabord elles montrent droites
et belles vers le ciel. Il souffla de toutes ses forces :
Whou whou whou De son souffle malfaisant, o il
mettait toute sa haine, il dirigeait le feu vers lesprit du
bien, dont les cheveux senflammrent.
La douleur rveilla le dormeur qui, affol et hurlant, se
releva en bondissant et se mit courir, ne sachant
comment teindre les flammes qui consumaient sa
chevelure. Il ne pouvait courir loin. Il savait quil risquerait
dincendier la fort en la traversant pour aller se jeter la
rivire. Il allait donc, tantt bondissant et tournant sur lui-
mme, tantt se roulant sur le sol nu, appelant
dsesprment : Au secours ! Au secours !
Un de ses amis, le Vent dOuest, lentendit. Il arriva en
hte. Il cueillit au passage le mauvais esprit qui senfuyait
et lcrasa contre un arbre, puis, voyant la chevelure en feu,
le Vent dOuest souffla de toutes ses forces sur la tte de
son ami extnu.
Whou whou whou Comme il est bienfaisant, le
souffle du Vent dOuest !
Cette fois, chacun de ces whou whou arrachait
lun aprs lautre les cheveux enflamms qui tombaient sur
le sol. Ils y prirent racine car le Grand Manitou ne veut pas
que la souffrance des bons soit strile ; il veut quelle serve
quelque chose. De chaque racine sortit une plante dont
les feuilles, une fois sches, rappellent les cheveux brls
du bon esprit ; les Indiens lappelrent petun ; nous
lappelons tabac .
Ce qui prouve la vracit de cette lgende, cest que,

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pendant de longs sicles, les Indiens furent seuls
connatre cette plante. Il fallut la dcouverte de lAmrique
et lexploration du Nouveau-Monde par les Europens pour
que le tabac ft import en Europe, o son usage se
propagea peu peu. Labus quon en fait parfois est peut-
tre une vengeance des quelques mauvais esprits qui sont
rests sur terre.

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Dindon et chien

N ce temps-l, le dindon, le grand dindon


sauvage, tuait les hommes. Vaniteux et
cruel, il se croyait trs beau et ne pensait
qu sembellir encore, voulant ajouter
dautres parures celle que lui avait
donne le Crateur. Sil tuait les hommes,
ctait dailleurs et avant tout, afin de
pouvoir se faire un collier de cheveux humains et de parer
le bas de ses longues jambes maigres des ongles quil
arrachait ses victimes. Ces ongles, qui font penser une
armure dcailles, sont toujours visibles ; elles sont restes
colles sur lui pour nous rappeler sa cruaut.
cause du nombre de ses victimes, le grand dindon
sauvage se croyait aussi trs brave. En vrit, il tait trs
prudent, ne sattaquant quaux tres sans dfense, et de
plus, on ne pouvait lattraper, parce quil courait trop vite.
Les flches elles-mmes ne parvenaient pas latteindre ;
aussi continuait-il rder autour des campements et des

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villages, prt saisir linstant propice o il lui serait facile
de commettre un nouveau forfait.
Les hommes, incapables den venir bout, pensrent
alors demander au chien de les aider. Le chien, qui a
toujours aim les hommes, accepta et russit attraper et
tuer loiseau cruel.
La nouvelle de cette victoire sema la joie dans les villages
et lon dcida dorganiser une grande fte en lhonneur du
chien. Il devait naturellement y avoir un banquet o
seraient servis, savamment prpars, les mets les plus
savoureux.
Lorsquon offrit au chien ce quil y avait de mieux : la
place dhonneur, les meilleurs morceaux et tout ce quil
pourrait dsirer dautre, celui-ci regarda ses amis avec
calme et douceur et leur dit :
Rjouissez-vous et choisissez pour vous-mmes ce que
vous aimez le mieux. Je mangerai ce qui restera aprs que
vous serez tous rassasis et je serai tout aussi heureux que
si javais fait bombance.
On insista mais il ne voulut rien entendre. Assis prs
deux, il se contenta de bouillie de mas et des os quon lui
donnait ; puis, repu, il sen alla dormir, le cur content,
pendant qu ses oreilles rsonnaient les chants, les rires et
les voix connues et amies.
Il en a toujours t ainsi. Les chiens nous aident, puis,
assis lcart ou couchs prs de nous, ils savent se
contenter de peu car ce quils gotent avant tout, cest la
joie de voir leur matre satisfait et heureux.

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Les chiens, amis des hommes

DUGA, jeune chasseur de la tribu des


Snecas, avait deux chiens, comme lui
bons chasseurs. Aussi Iduga les aimait-il et
en tait-il fier. Les chiens, de leur ct,
savaient apprcier ladresse de leur matre
et sa bont pour eux.
Un jour dhiver ils partirent tous trois
vers le Nord, afin daller chasser. Aprs une longue marche,
ils dressrent leur campement dans une fort. La chasse
promettait dtre fructueuse : pendant trois jours, Iduga tua
plus de gibier quil nen avait jamais tu lui seul dans
aucune de ses expditions.
Il se reposait le soir du troisime jour lorsque, tout
coup, ses chiens se mirent aboyer et, quittant le
campement, coururent perdre haleine dans la direction du
lac. Iduga les suivit, une torche la main.
Aprs stre arrt un instant au pied dun arbre, lun des
chiens revint vers son matre et lui dit :

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Frre, nous allons peut-tre mourir ce soir. Il y a l-bas
un animal trange et tel que nous nen avons jamais vu de
semblable.
En effet, arriv peu de distance dun grand sapin, Iduga
vit, tout au sommet de larbre, claire par la lune, une
forme qui lui sembla terrifiante.
Lhomme distingua nettement une tte o brillaient
dnormes yeux phosphorescents, un mufle hideux garni de
longues dents aigus, et il entendit un grognement lugubre.
Laissons-le, retournons au campement, dit-il. Nous
verrons demain ce que nous pourrons faire.
Les chiens le suivirent, mais ils dirent :
Frre, demain il sera trop tard. Nous allons tre
attaqus cette nuit. Peut-tre ne pourrons-nous pas nous
dfendre contre cet animal aux griffes normes. Il vous faut
aller chercher du renfort au village. Courez-y vite. Ne
prenez avec vous ni torche ni flche, qui gneraient votre
course. Nous vous protgerons, et, pour cela, nous nous
ferons tuer sil le faut.
Et le Sneca, comprenant que ses chiens avaient raison,
suivit leur conseil. Jetant au loin sa torche, il se mit courir
de toutes ses forces.
Il courait depuis un bon moment, lorsquil fut rattrap
par lun des chiens.
Lanimal est sur votre piste, dit celui-ci. Nous allons
essayer de lui tenir tte jusqu ce que vous soyez en sret.
Courez plus vite.
Iduga essaya daller plus vite encore. Les rugissements se
rapprochaient de lui. Bientt, les furieux aboiements des

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chiens lui indiqurent que la lutte avait commenc.
un moment, il lui sembla que lanimal avait d se
librer et se remettre sa poursuite, car il lentendait
nettement de nouveau.
Les chiens rejoignirent sans doute le monstre, car leurs
aboiements devinrent froces, acharns, dsesprs mme ;
puis tout coup, lun des chiens se tut. Iduga comprit quil
avait succomb et voulut essayer de sauver son compagnon
en arrivant, avec ses amis, temps pour le dfendre. Cette
pense lui donna lnergie ncessaire pour continuer de
courir, et pour courir plus vite encore.
Enfin, il vit les feux du village briller dans le lointain. Il
appela laide et tomba puis, incapable dexpliquer ce qui
tait arriv.
Lorsquil revint lui, ses amis se mirent la recherche de
la bte froce afin de labattre. Il leur fut impossible de
retrouver sa piste, mais les traces du combat taient
visibles et, sur le sol, lendroit o ils avaient
dsesprment lutt, gisaient les ossements des deux
braves chiens, morts pour que leur matre et la vie sauve.
Cest depuis ce temps-l que les Snecas honorent les
chiens et les reconnaissent comme les meilleurs amis des
hommes.

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Comment les Indiens de la
rgion des grands lacs
expliquent lhiver et le
printemps

ORSQUE le Vent du Nord se mit souffler


vers le Sud, il chassa devant lui le vieil
homme Hiver qui, sarrtant sur les
bords du Grand Lac, dcida de sy installer.
Cette faon de dsigner lHiver pourrait
sembler trange, puisquil tait alors
robuste et fort, mais cause de ses longs
cheveux tout blancs, les Indiens le prenaient pour un
vieillard.
Il construisit patiemment sa demeure dans la grande
fort. L, le Vent continuait faire rage, sifflant et hurlant,
brisant les branches, dtachant les feuilles, qui senvolaient
dans lespace et quil obligeait danser et tourbillonner
devant lui, arrachant les nids cachs dans les branches et

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les oiseaux blottis dans les buissons, et causant de grands
dgts. Le Vent du Nord est en effet cruel et prend plaisir
semer la destruction.
Ctait un logis bien bizarre que lHiver construisit pour
se protger du Vent : une sorte de hogan aux murs de glace.
Pas de foyer. Alors que les Indiens de la rgion couvraient
le sol de leur demeure de tapis de laine ou de peaux de
btes, lui tendit par terre un pais tapis de neige. Ctait
aussi de la neige qui tapissait les murs de sa maison et la
recouvrait entirement. Ctait encore de la neige quil se
mit faire tomber, car il savait que cette neige pourrait
protger les graines confies au sol et aussi bon nombre de
petites herbes et dinsectes que le froid engourdissait.
Il vcut ainsi trs occup pendant plusieurs lunes. Depuis
son arrive dans la rgion, tout avait graduellement chang
daspect autour de lui. part les sapins et les grands pins
noirs, les arbres taient dnuds, lherbe avait disparu, leau
des ruisseaux et des sources tait gele. On nentendait plus
doiseaux. On napercevait plus dcureuils. Les ours
staient rfugis dans leur caverne, les lapins dans leur
terrier et, la nuit, les loups affams hurlaient la lune. Tout
tait devenu blanc ou gris. Certains animaux, de ceux qui
osaient encore sortir, avaient chang de couleur. Pour se
protger contre le froid, ils avaient revtu leur fourrure la
plus paisse, dont la nuance se rapprochait de celle du
paysage. Ainsi les chasseurs les verraient-ils moins
facilement, maintenant quavaient disparu les hautes
herbes o ils se cachaient dhabitude.
Quand lHiver eut construit sa maison, jet partout ses

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blancs tapis, glac les cours deau, il neut plus rien faire.
Alors, peu peu, il commena sennuyer.
Un soir quil se tenait devant son hogan, tourn vers le
Sud, il vit venir vers lui une jeune fille dune ravissante
beaut. Chose trange, au lieu de se tasser et de craquer, la
neige se mettait fondre sous les pas de cette jeune fille.
Tout en elle respirait la joie, la douceur et la bont. Son
regard brillait de lclat des toiles qui sallument dans le
ciel, ses longs cheveux taient aussi noirs que les plumes
des corbeaux, mais la couleur de ses joues rappelait celle
des ptales dglantine. Elle portait des vtements dun vert
tendre garnis de bourgeons de saule et aux pieds des
mocassins aux broderies de vives couleurs. Quand elle
respirait, lair semblait schauffer doucement autour delle.
LHiver lui dit :
trangre, je ne sais do tu viens, mais tu es la
bienvenue chez moi. Ma demeure est triste et froide, mais
elle peut tabriter cette nuit et te protger contre les
animaux froces qui rdent dans la fort. Peux-tu me dire
quelle est ta tribu, toi qui portes des vtements si
tranges ? Assieds-toi. Parle-moi de ton pays, moi je te
parlerai de mes exploits, car je suis Manitou et jai vu bien
des lunes sarrondir puis dcrotre.
La jeune fille entra et sassit sur lpais tapis de neige.
LHiver prit deux pipes, les remplit de tabac et lui en
prsenta une. Ensemble ils fumrent le calumet. Quand la
fume eut dgourdi la langue du vieillard, il se mit parler.
Il dit :
Je suis Manitou. Je soupire et alors les eaux des

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sources et des rivires se changent en glace.
Je respire, dit la jeune fille dune voix douce, et sources
et rivires se mettent jaillir et couler.
Je fais un signe, dit le vieillard, et, mon appel, la
neige vient couvrir la terre autour de moi.
Et moi, je fais un signe, et, mon appel, une pluie tide
tombe des nuages.
Quand je marche, reprit lHiver, la sve sarrte dans
les arbres. Jordonne aux animaux de se cacher dans leur
trou, au soleil et aux oiseaux de partir vers des rgions
lointaines et les animaux se terrent, les oiseaux senvolent
et le soleil sloigne de moi.
Quand je marche, dit la jeune fille, la sve se met
couler dans les arbres, les bourgeons naissent, les plantes
lvent la tte, les animaux sortent de leur terrier, les
oiseaux reviennent et chantent.
Toute la nuit ils continurent parler ainsi et lHiver,
charm par la beaut et la grce de sa nouvelle compagne et
par la douceur de sa voix, ne sapercevait pas que lair de sa
demeure devenait de moins en moins froid. Comme il
ntait habitu ni cette tideur ni ce charme, il finit par
sendormir. Alors la jeune fille alla la porte de la maison
et fit un signe au Soleil lointain qui, depuis longtemps,
navait os se montrer. Et le Soleil se remit en route vers la
rgion des Grands Lacs. Un oiseau le suivit, puis un autre,
puis tous ceux qui avaient migr cause de lHiver.
Un geai bleu cria : Jai soif. La jeune fille regarda
lendroit o se trouvait la source et celle-ci se mit jaillir
toute joyeuse en disant :

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Je suis libre, maintenant. Viens boire, oiseau.
Ds quelle sentit leau de la source, la terre murmura aux
graines qui avaient germ dans son sein :
Il fait moins froid, vous pouvez sortir.
Et lon vit les jeunes pousses se montrer, timidement
dabord, puis sourire au soleil.
Pendant que le vieillard continuait dormir, sa compagne
vint caresser ses cheveux blancs. Au contact de cette main,
la taille du vieil homme diminua graduellement, les murs
de lhabitation scroulrent peu peu, les tapis de neige se
mirent fondre.

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LHiver finit par ne plus tre quun tout petit tre assez
lger pour que la jeune fille pt le prendre doucement dans
ses mains. Elle se redressa alors et, se tenant toute droite et
lumineuse au milieu des dbris de sa demeure, elle appela
le Vent qui venait du Sud et lui dit :
Vent qui viens du Sud et qui ten vas vers le Nord,
emporte lHiver avec toi, reconduis-le dans son pays. Il sera
de nouveau fort et robuste quand vous arriverez dans les
grandes plaines blanches qui sont l-bas, bien loin au del
des lacs. Il pourra revenir ici plus tard, quand les oiseaux
auront lev leurs petits, quand les cureuils auront fait de
nouvelles provisions, et les hommes rcolt le mas.
Le Vent prit lHiver et lemporta sur un nuage. Alors la
jeune fille se mit louvrage. Son souffle rchauffa lair ; il
faisait clore les bourgeons et dresser les brins dherbe. Les
oiseaux chantaient son approche et, l o elle passait, les
sources jaillissaient, les feuilles et les fleurs se montraient
et les animaux quittaient leur terrier. Tout devenait gai,
heureux, brillant comme elle. Le soleil lui souriait, et
rpandait ses rayons autour delle. Bientt la fort et la
plaine se remplirent de lumire, de chansons et de parfums.
Ctait le Printemps.

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Coyote et le soleil

TAIT au temps o il se passait sur terre


des choses que nous avons peine
comprendre aujourdhui.
Dans ce temps-l, le pays de lOuest,
que traverse la Sierra Nevada, tait plong
dans une obscurit profonde. Le soleil ny
brillait jamais, et, parce quil ny avait pas
de soleil, on ny trouvait ni fleurs, ni fruits, ni chansons, ni
gaiet : tout y tait triste, morne et lent.
Cest l que vivait un grand chasseur. Il sappelait Coyote.
Entran par la chasse, il saventura un jour loin, trs loin,
et arriva dans une rgion qui lui sembla merveilleuse. L, le
soleil clairait la terre pendant le jour, la lune brillait
pendant la nuit. Il y avait des fruits et des fleurs sur les
arbres, dans les buissons, et jusque sur le bord des rivires
et des tangs ; les plumes des oiseaux taient de couleurs
clatantes : bleu, jaune, rouge Ceux-ci chantaient ds
laube jusquau crpuscule, et les enfants et les femmes

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chantaient aussi.
Revenu chez lui, Coyote raconta au vieux chef ce quil
avait vu, mais le vieux chef, qui ne pouvait simaginer de
telles choses, ne le crut pas ; aussi Coyote, dont le cerveau
se trouvait de nouveau peu peu engourdi par lobscurit,
Coyote en vint douter lui-mme de ce qui tait arriv.
Voulant toutefois en avoir le cur net, il dcida, un beau
matin, dessayer de retourner vers ce pays enchanteur, pour
sassurer que ce quil avait racont de si bonne foi existait
vraiment.
Il reprit donc le mme chemin, traversa les montagnes,
les forts, la grande prairie. Il revit les fleurs, les fruits, les
oiseaux, les enfants heureux et le soleil qui semblait
prsider une fte continuelle. Plus de doute. Tout cela tait
rel. Ce ntait ni un rve, ni une invention.

Revenu dans ses montagnes obscures, il raconta donc, de


nouveau, son histoire.
Il la raconta tous ceux qui voulaient lentendre, mais
nul ne pouvait comprendre.
On le croyait un peu fou et on commenait le tourner
en ridicule.
Coyote, lui, ne pouvait oublier. Le souvenir de cette
lumire brillante, de cette douce chaleur et de la gaiet
devenait une obsession. Non seulement il pensait au soleil

37
pendant le jour, mais il croyait le voir mme pendant la
nuit.
Ny tenant plus il partit de nouveau, rsolu rapporter
chez lui cet astre merveilleux, capable de faire de si belles
choses. Pour la troisime fois, il quitta ses montagnes.
Arriv au but de son voyage, il se cacha dans un buisson
et, de l, pendant plusieurs jours, pia soigneusement ce
qui se passait.
Il dcouvrit que, pendant la nuit, le chef du village gardait
le soleil chez lui. Cest dailleurs chez lui quil gardait aussi
la lune.
Un soir donc, Coyote, voyant revenir la femme du chef, se
transforma en branche darbre bien sche, aprs stre plac
au beau milieu du chemin, quelques pas de la demeure.
La squaw se baissa, ramassa la branche et lemporta.
Voil, pensa-t-elle, de quoi allumer mon feu.
Ctait exactement ce que souhaitait Coyote.
Une fois dans la place, il se tint bien tranquille, ml au
bois qui devait servir le lendemain laube.
Il vit rentrer le chef. Celui-ci tenait la main le soleil quil
posa prs de lui, la place de la lune que sa femme emporta
pour laccrocher dans le ciel, comme elle le faisait chaque
soir.
Tout tait tranquille. Bientt le chef, fatigu par une
journe de chasse, sendormit. Sa femme rentra, se coucha
ct de lui et sendormit son tour.
Lorsquil fut certain que tous deux taient plongs dans
un profond sommeil et ne pouvaient pas lentendre, Coyote
reprit sa forme primitive, saisit le soleil, sortit de la hutte le

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plus doucement possible et, une fois dehors, se sauva
toutes jambes.
Malgr ces prcautions, il avait d faire un peu de bruit
en partant, car le chef se rveilla. Il saperut
immdiatement du vol, sortit en hte, appela ses hommes,
qui tous se mirent la poursuite du voleur. Mais Coyote
courait si vite que lon finit par perdre sa trace.
***
Revenu dans ses montagnes, il montra le soleil ses amis
et au chef de sa tribu. Ni celui-ci, ni aucun autre dailleurs,
navait jamais rien vu de semblable. Le chef toucha du pied
la boule blouissante et demanda :
quoi cela peut-il servir ?
Cela va servir nous donner de la chaleur et de la
lumire, rpondit Coyote. Nous allons le faire marcher haut
dans le ciel, afin que toute la terre puisse en profiter.
Et Coyote monta sur la plus haute des montagnes. Il
lana le soleil au-dessus des nuages et lui ordonna de
traverser le ciel de lEst lOuest pendant le jour.
Cest depuis ce temps-l que le soleil nous prodigue
tous ses rayons, sa chaleur et sa lumire.

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40
Nnuphars

ELA se passait il y a bien longtemps. Tout


alors tait encore beau et bon sur la terre.
On ny connaissait ni la haine, ni la guerre.
Les hommes ne faisaient quune grande
famille. Ils saimaient, ils aimaient les
animaux qui vivaient avec eux et ceux-ci
aimaient les hommes et ne les craignaient
pas. Il ny avait pas dhiver avec bourrasques et froid
pntrant, et lon ne parlait pas encore de foudre ni dorage.
Les arbres et les buissons taient toujours couverts de
fruits magnifiques que lon pouvait manger sans risque. Le
gibier abondait dans les forts et le mas dans la plaine.
Les fleurs parsemaient les prairies, croissaient sur le
flanc des montagnes et au bord des rivires. Elles
embaumaient lair de leur parfum et le chant des oiseaux
semblait une musique divine.
Les Indiens vivaient sur cette terre bnie. Heureux, ils
passaient le temps chasser et sentranaient diffrents

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sports. Ils aimaient surtout aller sur les rivires, dans des
canots quils construisaient avec soin et patience ; souvent,
le soir, les jeunes gens, runis en groupes, contemplaient le
ciel et admiraient les toiles. Ils pensaient quelles taient
les demeures des esprits bons et gnreux qui avaient
combl de leurs dons la race rouge.
Un soir, ils saperurent quune de ces toiles semblait
stre rapproche de la terre. Elle brillait dun clat
magnifique, peu de distance du sommet dun pic dont la
pointe se dressait bien au-del des montagnes du Sud.
Ils crurent remarquer quelle se rapprochait un peu plus
chaque nuit. Intrigus et curieux, ils attendaient
impatiemment la fin du jour pour voir o elle apparatrait
dans le ciel.
Le fait est que bientt on laperut de moins en moins au
Sud et de plus en plus prs de la terre des Indiens.
Elle finit par se poser au-dessus des grands arbres de la
fort voisine.
Cette approche de ltoile avait veill la curiosit
gnrale. Des jeunes gens partirent en courant afin de la
voir de plus prs.
leur retour, ils assurrent que sa forme rappelait les
ailes dun oiseau.
Les sages de la tribu, interrogs ce sujet, ne surent que
rpondre.
Peut-tre ltoile tait-elle le prsage des malheurs quon
avait autrefois prdits ; mais un astre si beau pouvait-il
prsager un malheur ?
Plusieurs lunes passrent ainsi. Ltoile au-dessus de la

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fort projetait un clat de plus en plus brillant, comme sil
en manait un dsir de plus en plus ardent dattirer
lattention des hommes.
Or, une nuit, un des jeunes Indiens fit un rve : il vit
auprs de lui une jeune fille dune beaut sans gale. Elle
tait vtue de blanc. Tout, autour delle, resplendissait de
clart.
Jeune brave, dit-elle, je trouve si belle la terre de tes
anctres, avec ses fleurs et ses oiseaux, ses lacs et ses
rivires, que jai dcid de quitter mes surs et de venir
habiter parmi vous. Demande aux Sages de la tribu ce que
je dois faire pour tre des vtres.
Le jeune homme sveilla. Il vit ltoile qui brillait dans le
ciel. Sa clart tait la mme que celle quil avait vue
sirradiant de la belle visiteuse.
Le lendemain il raconta aux Sages le rve quil avait fait.
Tout comprirent que ltoile voulait vivre parmi eux.
Cinq jeunes Indiens furent donc choisis parmi les plus
beaux et les plus braves. Ils devaient aller la rencontre de
ltoile.
Ils partirent par les chemins du Sud. Lorsquelle
commena descendre vers eux, ils lui souhaitrent la
bienvenue et lui prsentrent un calumet o brlaient des
herbes odorantes choisies pour elle. Ltoile prit le calumet
puis, tendant ses grandes ailes blanches, elle suivit ses
amis jusquau village.
Toute la nuit, et les nuits suivantes, on la vit au-dessus
des wigwams et des tentes, o elle restait jusqu laube.
Sous les traits de la belle visiteuse prcdemment vue en

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rve, elle apparut de nouveau au jeune Indien endormi.
Mon dsir le plus ardent, lui dit-elle, est de vivre
toujours parmi vous, prs de vous, dtre aime de vous
tous, de faire rellement partie de votre existence.
Demande aux Sages quelle forme je dois prendre et o je
peux me poser.
Les sages tinrent de nouveau conseil. O pouvait se poser
ltoile ? Au sommet dun arbre ? au creux dun rocher ?
dans le cur dune fleur ?
Indcis, ne sachant quel conseil donner leur amie, ils
lui rpondirent que partout elle serait la bienvenue. Ctait
elle de choisir lendroit o elle se sentirait vraiment
heureuse.
Ltoile choisit dabord le cour de la rose blanche des
montagnes ; mais elle se trouvait ainsi loin des hommes,
isole et cache leurs yeux. Ce ntait pas l ce quelle
dsirait.
Elle devint fleur de la prairie, mais comprit vite son
imprudence : les chevaux, qui ne la voyaient pas, la
meurtrissaient ou lcrasaient dans leur course.
Elle se rfugia sur le rocher mais, trop haut perche, les
enfants ne pouvaient la voir ni latteindre.
Cest alors quelle eut lide de vivre sur la rivire, dans
les tangs et sur les lacs. Elle verrait les petits jouant au
bord de leau, les jeunes hommes vigoureux conduisant
leurs canots. Elle serait avec eux, jeunes et adultes,
lorsquils sbattraient, en riant de plaisir, dans la fracheur
de londe et elle sourirait aux vieux rests sur le rivage.
Oui, cest vraiment l que je serai heureuse , pensa

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ltoile. Et le lendemain laube, on vit des centaines de
nnuphars dune blancheur immacule, qui parsemaient
les cours deau et les lacs.
Les Indiens reconnurent immdiatement leur amie et se
rjouirent la pense de lavoir toujours parmi eux sous la
forme des nnuphars.

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Comment les Indiens ont
appris lart de gurir

L y a bien des saisons de cela, des Indiens,


revenant de la chasse, suivaient la piste
ramenant au village, lorsquils virent un
lapin qui, bondissant limproviste dun
buisson, vint se planter devant eux au
milieu du chemin. Ctait un beau lapin, au
pelage roux et soyeux, les pattes et la
queue blanches, les oreilles mobiles et les yeux trs
brillants.
Lun des chasseurs prit son arc et une flche ; il visa et
tira. La flche toucha le lapin, mais, la surprise de tous,
elle se retourna et, tel un boomerang, revint vers lIndien,
quelle manqua de blesser. Un autre chasseur essaya son
tour et sa flche revint, elle aussi, vers lui. Les Indiens
pouvaient peine en croire leurs yeux. Ils dcidrent de
recommencer lexprience tous ensemble. Le lapin,
dailleurs, semblait sy prter de bonne grce. Il restait l,

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bien assis au milieu de la route, se frottant tantt le
museau et tantt les oreilles de ses petites pattes gantes
de blanc, puis tout coup, levant la tte, il regardait les
Indiens avec une curiosit o semblait se mler un peu de
malice.
Les chasseurs tirrent donc tous en mme temps. Cette
fois, flches et lapin disparurent et, la place mme o le
sol avait t touch, ils virent un vieillard en guenilles qui
semblait extnu. Ce vieillard leur demanda de le conduire
un endroit o il pourrait tre soign et nourri ; mais les
chasseurs avaient hte darriver au village, ils avaient perdu
beaucoup de temps cause du lapin et comme, en outre, ils
ntaient pas charitables, ils refusrent dcouter le vieillard
et continurent leur chemin.
Le pauvre vieux les suivit distance, du mieux quil put,
et arriva au village un peu aprs eux.
Ce village tait habit par des chasseurs appartenant
diffrentes tribus. La porte de chaque wigwam tait orne
de lemblme du clan auquel appartenait son habitant.
Ctait tantt une carapace de tortue, tantt une peau de
loup, de castor, de daim ou dours, tantt des plumes de
hibou, dpervier ou de hron.
Le vieillard sapprocha du premier wigwam, l o lcaille
de tortue brillait au soleil dautomne. Il demanda quon le
laisst entrer, mais une voix sche et sans piti lui rpondit
quon ne voulait pas dun malade et lui ordonna de passer
son chemin.
Une peau de renard tait suspendue une longue perche
devant la porte du second wigwam. Le vent en agitait

47
doucement la queue touffue. Une bonne odeur de
nourriture sortait de lhabitation. Les Indiens-Renards qui
vivaient l taient srement des gens laise ; il leur en et
peu cot daider leur semblable ; toutefois, lorsque le
vieillard sadressa eux, ils le renvoyrent, disant quon
navait pas le temps de soccuper de lui.
Le pauvre homme alla ainsi de wigwam en wigwam. Ni
les Indiens de la tribu du Castor, ni ceux de la tribu du
Loup, ni ceux des autres tribus ne voulurent le recueillir.
Personne navait piti de lui.
Il ne restait plus que le wigwam de la tribu de lOurs o le
malheureux ne se ft pas encore adress. Il y alla.
Une belle peau ornait lentre de lhabitation. Une vieille
Indienne reut le vieillard. Elle paraissait au moins aussi
vieille que lui. Elle tait bonne. On le devinait tout de suite
son sourire, ses petits yeux brillants, aux rides de son
visage, qui, toutes, indiquaient un cur gnreux et
compatissant.
Sans quil et rien demander, elle alla vers le
malheureux, laida entrer, le fit asseoir et lui apporta
manger ; puis, tendant sur le sol des peaux paisses et
douces, elle linvita se reposer.
Le vieillard lui dit alors quil tait trs malade. Il lui
expliqua de quoi il souffrait et lui indiqua ce quelle devrait
faire pour aider le gurir. Il fallait pour cela aller dans le
bois, y cueillir les plantes quil dsigna et en faire un
remde dont elle navait jamais entendu parler. Un peu
surprise, mais pleine de bonne volont, elle se laissa
facilement convaincre. Elle fit ce quil lui demandait de

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faire. Le vieil Indien absorba la potion bienfaisante
prpare selon ses propres conseils et il gurit.
Quelques jours aprs, il tomba de nouveau malade, dune
autre maladie cette fois. Chose trange, il connaissait
encore le moyen de se soigner. Il envoya lIndienne cueillir
dautres herbes et dautres fruits, lui expliqua la manire de
prparer ce nouveau remde quil absorba.
De nouveau, il gurit.
Mais peine allait-il bien, quune nouvelle maladie se
dclarait.
Chaque fois, inlassablement, lIndienne suivait ses
conseils, chaque fois elle le gurissait et, chaque fois, le
vieillard lui demandait de bien se rappeler les herbes et les
racines quelle employait et la manire de sen servir. Pour
tre sr quelle noublierait pas les divers traitements, il lui
rptait sans cesse les recettes contre les fivres et autres
maladies, et lIndienne en sut bientt plus que toute la
tribu sur le pouvoir gurisseur des plantes.
Aprs plusieurs lunes et de nombreuses maladies, le
vieillard dit un jour celle qui lavait soign avec tant de
dvouement et de patience :
Maintenant que je tai enseign tout ce que je devais
tapprendre, je te dirai que cest le Grand-Manitou lui-
mme qui ma envoy sur terre pour indiquer lart de gurir
celle des tribus qui se montrerait la plus digne de
connatre cet art. Cest pourquoi, jai voulu mettre
lpreuve chacun de vous. Les autres mont repouss. Toi
seule as eu piti de ma vieillesse et de ma souffrance. Tu
mas nourri quand javais faim, tu as tendu tes meilleures

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peaux pour que je me repose, tu mas soign comme tu
aurais soign ton frre. Cest pourquoi, cest toi qui, seule
avec les tiens, connatras cet art. Toutes les autres tribus
devront venir la tribu de lOurs lorsquelles voudront
soigner et gurir leurs malades : la tribu de lOurs
deviendra, de ce fait, la plus forte et la plus importante de
toutes les tribus.
Lorsquil eut parl ainsi, lIndienne reconnaissante leva
les yeux vers le ciel pour remercier le Grand-Manitou.
Quand elle les abaissa de nouveau, le vieillard avait disparu
et, sa place, elle vit un lapin qui, dun bond, schappa du
wigwam. Il se sauva en courant sur la piste conduisant au
bois et bientt sa petite queue blanche disparut dans le
buisson.
Mais elle savait que le vieillard avait dit vrai. La tribu de
lOurs devint en effet ce quil avait prdit quelle serait : la
plus forte et la plus puissante de toutes.

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51
Loiseau-tonnerre

ECI se passait au temps o loiseau-


tonnerre vivait seul dans le ciel.
Lorsque, par temps orageux, il
saventurait au-dessus des grands lacs ou
des rgions habites, les hommes
savaient que les pires catastrophes taient
possibles : la venue de loiseau-tonnerre
annonait souvent le malheur. On devinait son approche au
bruit que faisait le battement de ses ailes et qui ressemblait
un grondement plus ou moins bruyant ou sourd.
Lorsquil planait haut, trs haut dans le ciel, ses larges
ailes dployes cachaient les rayons du soleil et la lumire
du jour sobscurcissait. Ses yeux, qui souvraient et se
fermaient sans cesse, lanaient de fulgurants clairs,
capables daveugler les hommes et dincendier les forts.
Parfois il perait les nuages, se lanait comme une flche
sur les eaux quil touchait de son aile et les eaux, qui
taient calmes, devenaient soudain tumultueuses ; de

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grandes vagues slevaient alors et le bruit quelles faisaient
sentendait dans le lointain.
Ds quil arrivait, les Indiens se retiraient sous la tente ou
sous les abris. Nul nessayait datteindre le monstre, quon
croyait invulnrable. On savait en outre que, sil se mettait
en colre, il lcherait ses ufs qui tomberaient, dtruisant
les wigwams, tuant les habitants et allant jusqu fendre les
rochers les plus rsistants.
Parfois aussi, loiseau-tonnerre emportait des hommes.
Peut-tre tait-ce pour les donner en pture ses petits,
trop jeunes pour quitter le nid, aire gigantesque quon
supposait construite au sommet le plus lev dun pic
escarp, dans une rgion si loigne que nul nen tait
jamais revenu.
Or, en ce temps-l, un chasseur indien, nomm
Michebigoutoung, vivait dans le pays du Nord, sur les bords
dun grand lac. Ctait un homme sage, rput pour son
courage, pour sa bravoure et aussi pour sa prudence.
On avait prdit quil ferait un jour un long voyage, mais
satisfait de son sort, il pensait que ce voyage naurait lieu
que quand le Grand-Esprit en dciderait ainsi et il attendait.
Il revenait un jour de la chasse, charg dun castor quil
portait sur son dos avec son trident, son arc et ses flches,
lorsquil fut surpris par la nuit. Cela ne linquitait pas. Il
connaissait bien son chemin et la lune brillait de tout son
clat.
Tout coup, Michebigoutoung vit une grande ombre
stendre au-dessus de lui. La lune fut soudain voile par
des nuages. Tout devint obscur. Le bruit des ailes de

53
loiseau gant se fit entendre et, au mme moment, lIndien
se sentit happ, soulev, et emport une vitesse
prestigieuse dans la direction de lOuest. Il comprit quil
tait la proie de loiseau-tonnerre.
Aprs un long parcours ils arrivrent dans une rgion
dsertique.
Au sommet dune colline dnude se dressait une sorte
de roc gigantesque et, tout en haut de ce roc, dans une large
cavit servant de nid, de hideux oiseaux, les petits de
loiseau-tonnerre, piaillaient, se bousculaient et faisaient
un bruit assourdissant.
tire daile le monstre gant volait vers ce nid et,
lorsquil y fut arriv, il y lana sa proie.
Le castor, que lIndien avait toujours attach sur le dos,
attnua un peu la rudesse du choc. Grce son trident de
pche, lhomme parvint se protger contre la voracit des
petits, qui lattaquaient de toutes parts. Les clairs
fulgurants de leurs yeux atteignirent par instants les mains
et le visage de Michebigoutoung et le brlrent
profondment. Malgr tout, il continua se dfendre. Il tua
plusieurs oiseaux, parvint mme prendre la peau de lun
deux et lenrouler autour de lui, sen servant comme
dune carapace. Ainsi protg, il se recommanda au Grand-
Esprit et slana dans le vide.
Il roula dabord de roc en roc. Les plumes de la peau qui
lenveloppait sarrachaient contre le granit avec des
tincelles et des jets de flamme. Les ailes heureusement ne
furent pas brises ; aussi put-il sen servir pour voler et
rentrer chez lui, o sa femme et ses enfants en deuil

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pleuraient sa mort.

Loiseau-tonnerre reparut plus tard. Les Indiens


aperurent souvent des clairs, en haut du rocher qui se
dressait sur la colline de lOuest et do venait le bruit de
sourds grondements : ctaient les petits, qui se prparaient
suivre lexemple de leur pre.
Comprenant lhorrible danger, les Indiens se grouprent.
Les meilleurs chasseurs nhsitrent plus lancer tous
ensemble leurs flches vers lennemi lorsque celui-ci,
menaant, planait au-dessus de leurs villages, et le monstre
nosa plus descendre porte de ces flches.
Maintenant, le vieil oiseau et ses fils se cachent derrire
les nuages. Nous ne les voyons plus mais, parfois, lorsque
le temps est orageux et lourd, leurs grandes ailes
obscurcissent encore la lumire du jour ; nous entendons
leurs grondements terribles et les clairs de leurs yeux
sillonnent la nue.

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Pourquoi la grive solitaire vit
cache au fond des bois

HYLOCICHLAGUTTA nest, malgr ce nom


pompeux, quun oiseau, un tout petit
oiseau dont lespce nexiste pas en France.
On le rencontre dans toute lAmrique du
Nord. Il est dun brun mouchet de blanc
et son chant est trs harmonieux. Les
Canadiens franais le nomment la grive
solitaire .
Voici lhistoire de la petite grive solitaire, telle que la
racontent les Indiens.
Un jour, les oiseaux tenaient conseil. Ils taient, selon
leur taille, perchs sur les branches dun arbre, les plus
petits sur les branches infrieures, laigle au sommet,
lorsque le vieux hibou se leva. Il secoua sa tte aux
aigrettes touffues, agita ses ailes et ulula plusieurs fois
pour imposer le silence, car les petits oiseaux au-dessous de
lui ppiaient qui mieux mieux. sa voix, tous finirent par

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se taire. Certains mme, se demandant si la nuit approchait,
taient prts se cacher la tte sous leurs ailes. Mais le
hibou, dune voix lente et grave, leur dit peu prs ceci :
Nous autres oiseaux devons remercier le Grand-Esprit.
Il nous a donn des ailes. Grce elles, nous nous levons
au-dessus du livre, du renard, du loup et de tous ces
animaux qui ne peuvent que ramper ou marcher. Le Grand-
Esprit a aussi peint des plus brillantes couleurs le plumage
de certains de nous. Malheureusement, la qualit de nos
chants est souvent loin de valoir la beaut de nos plumes !
Or jai appris quil y a un endroit enchant, l-haut, tout l-
haut par-del les nuages. Cest le Terrain-de-Chasse-des-
Bienheureux. Cest l que vivent ceux dentre nous que le
Grand-Esprit a rappels vers lui et que les justes gotent,
aprs la vie terrestre, la joie des chasses fructueuses. Sur
cette terre enchanteresse, nos semblables ont appris des
chants dune beaut sans gale ; nous nen avons jamais
entendu de pareils.
Pourquoi lun dentre nous nessaierait-il pas de voler
jusque-l pour en rapporter au moins une mlodie qui nous
charmerait tous ? Je me sens trop vieux et trop lourd pour
faire le voyage, mais si lun dentre vous essayait de voler
vers la grande piste du ciel et nous en rapportait un chant, il
serait jamais honor dans le monde des oiseaux
reconnaissants.
Le discours du hibou surprit dabord. Il y eut un court
silence, bientt suivi du bruit de nombreuses petites voix
qui dlibraient et qui approuvaient, ravies la pense
daller chercher l-haut le chant dsir de tous. Aussi,

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bientt les petites ailes se mirent-elles battre
fivreusement. On se dit au revoir et la gent aile se dirigea
vers le Terrain-de-Chasse-des-Bien-heureux, chacun
suivant la route quil pensait la meilleure.
Hlas ! tous les oiseaux redescendirent lun aprs lautre,
fatigus, extnus. La Terre-des-Bienheureux tait trop loin
et les ailes trop faibles pour arriver jusque-l.
Laigle tait rest pench au sommet de larbre du
Conseil. Il avait cout en silence. Il avait regard partir,
puis revenir, les voyageurs. Quand ils eurent presque tous
repris la place quils avaient quitte, pleins despoir, peu de
temps auparavant, laigle dploya ses larges ailes et parla en
roi :
Nul oiseau nest aussi fort que laigle, dit-il, et le
Grand-Esprit dsire sans doute que ce soit moi qui rapporte
le chant. Laigle ira donc au Terrain-de-Chasse-des-
Bienheureux et reviendra avec ce que vous navez pu
trouver.
Une petite grive mouchete, encore hors dhaleine par
leffort quelle avait fait prcdemment, stait pose en
silence et respectueusement peu de distance du roi des
oiseaux, au moment o celui-ci commenait parler. Elle
pensait : Comme jaimerais avoir sa force ! Comme je
serais heureuse de rapporter le chant mes frres ! Comme
jaimerais voir le Terrain-de-Chasse-des-Bienheureux !
Soudain une ide germa dans sa petite cervelle et, avant
de penser plus avant, elle alla se poser le plus doucement
quelle put sur le cou du grand aigle, qui ne la sentit mme
pas tant elle tait lgre. Elle se fit toute petite et russit

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se cacher si bien dans lpaisseur des plumes que nul ne la
vit. Laigle agita ses ailes et slana dans lespace.
Il monta, monta trs haut, trs, trs haut. Larbre du
Conseil, le village, le bois, puis la plaine disparurent ses
yeux. Il traversa un nuage, puis un autre, puis un autre
encore. Il montait toujours. Il commenait se sentir trs
fatigu mais son amour-propre le soutenait encore.
Extnu, il ne pouvait se rsigner lide davoir
redescendre sans possder le chant dsir. Il faisait de
grands efforts pour continuer de monter, mais son
ascension tait de plus en plus lente. Enfin ses forces le
trahirent, il dut savouer vaincu.
La petite grive se rendait compte de ces efforts. Tout
coup elle sentit que, nen pouvant plus, laigle commenait
descendre. Elle ne se sentait plus fatigue et le dsir
darriver lui donnait en outre des forces nouvelles. Elle
quitta donc sa cachette et slana dans lespace, montant
son tour plus haut, toujours plus haut. Elle traversa
dautres nuages et comprit soudain quelle tait arrive en
pays tranger.
Le soleil tait radieux. Les nuages au-dessous delle
semblaient colors de rose, de bleu, de pourpre et dor. Elle
croyait apercevoir dans le lointain des les aux fleurs
tranges et magnifiques, et des arbres gants aux fruits
inconnus. Lair pur tait imprgn dodeurs dlicieuses et
vibrait des chants les plus mlodieux que loiseau et
jamais entendus. Elle sentit quelle tait prs de la terre
bnie. Elle nosa y entrer, mais elle couta. Un des airs lui
sembla plus beau que les autres et aussi plus facile

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retenir. Elle le rpta plusieurs fois jusqu ce quelle ft
certaine de le savoir ; alors, tout heureuse, elle commena
redescendre en chantant.
La descente fut longue, mais enfin elle atteignit larbre du
Conseil :
Laigle tait l. Ce fut lui quelle vit le premier. Il semblait
fatigu et triste ; on sentait quil tait humili par ce
premier chec. Il navait os reprendre sa place sur la plus
haute branche. Il tait parmi les autres oiseaux, parmi ceux
qui avaient honntement fait un effort pour obtenir ce
quelle navait obtenu que par la ruse. Elle comprit alors
quelle avait mal agi. Elle aurait aim avouer sa faute, mais
sa petite cervelle semblait en bullition, sa gorge se
contractait, ses plumes se hrissaient, ses pattes frles
pouvaient peine la supporter et elle ne pouvait mme plus
ouvrir le bec.
Elle sentit quelle noserait jamais avouer aux autres
oiseaux ce quelle avait fait et, honteuse, repentante, elle
senvola du mieux quelle put vers le bois, o elle se cacha
dans un pais fourr.
Elle y est encore. Toujours elle se redit elle-mme la
belle chanson apprise l-haut, mais elle nose jamais
revenir larbre du Conseil, ni apparatre aux yeux de ses
amis qui, eux, ny comprenant rien, se demandent pourquoi
la grive solitaire se cache ainsi.

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62
Pourquoi les lapins creusent
un terrier

ELA remonte au temps o la terre souffrit


dune si grande scheresse quil ny eut plus
un brin de verdure dans la plaine.
Le soleil brlant avait tari les ruisseaux et
les rivires et lon avait vu la lune sarrondir
puis dcrotre plusieurs fois sans quune
goutte de pluie ne tombt sur le sol. Faute
dhumidit, non seulement lherbe et les plantes, mais les
arbres mmes se desschaient et mouraient. Seul une sorte
de puits naturel, troit mais plus profond que le lit de la
rivire, contenait encore un peu deau. Toutefois, il y en
avait si peu que, dun commun accord, les animaux avaient
sagement dcid de ny aller quune fois par jour, et chacun
son tour, y puiser une ration, insuffisante certes, mais
dont ils devaient se contenter, afin que chacun pt en avoir
sa part.
Affams et incapables de se dsaltrer vraiment, ils

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maigrissaient et semblaient se desscher eux aussi. Poils et
plumes avaient perdu le brillant lustre des jours
dabondance. Cela faisait piti de les voir tous, abattus, le
ventre creux et lil terne, tous sauf le lapin qui, lui, ne
semblait pas, comme les autres, souffrir des privations.
Quel est ton secret, Frre Lapin ? lui demandait-on.
Au lieu de rpondre, Lapin souriait malicieusement,
relevait avec arrogance et le plus quil pouvait sa petite
queue blanche et agitait ses longues oreilles lune aprs
lautre.
Cest l un exercice assez difficile et qui demande de
lentranement si on veut le faire bien, aussi aimait-il
exhiber son talent, se croyant trs fort parce que bien peu
de ses amis pouvaient limiter.
Mais ses amis ntaient plus dhumeur samuser ou
admirer son adresse.
Ils avaient faim et soif et se demandaient plutt comment
leur frre pouvait encore parader et avoir les yeux veills
et le poil luisant. Peu peu, ils en vinrent mme
souponner Lapin
Serait-il possible que, manquant lengagement pris par
tous, il allt au trou puiser une partie de la ration des
autres ? Ils voulurent sen assurer. Pour cela, ils
modelrent une sorte de loup dargile et de bitume, le
couvrirent dune paisse couche de glu et le placrent prs
du puits.
Cest lorsquil faisait bien sombre, aprs la tombe de la
nuit, que Lapin allait se dsaltrer au trou et, sans penser
aux autres, buvait tout son saoul. Il sy rendait en rampant

64
sous la brousse, sans bruit, la queue bien colle au corps,
pour viter que sa blancheur brillt au clair de lune, et les
oreilles baisses afin que nul nen aperut les pointes.
Ne se doutant pas de ce qui lattendait, il partit donc ce
soir-l comme lordinaire.
Il allait en rampant, doucement, doucement, sarrtant
souvent cause du craquement des broussailles, lil et
loreille aux aguets, effray au moindre bruit, le cur
battant grands coups quand, soudain, il crut distinguer
une forme noire, penche au bord du trou o il allait boire.
Il hsita un moment puis, senhardissant, il demanda :
Qui est l ?
Pas de rponse.
Il fit quelques pas, plus doucement encore que
prcdemment, et crut reconnatre un loup, un jeune loup
qui, profitant de lobscurit, venait, lui aussi, sabreuver aux
dpens des autres.
Tout dabord cela lui sembla trange. Il ne savait que
faire.
Un moment il pensa partir, sans bruit, comme il tait
venu ; mais il avait soif ; et puis, il ne pourrait mme pas
raconter aux autres ce quil avait vu, car alors on lui
demanderait pourquoi il tait dans ces parages. Mieux
valait donc quil se dsaltrt lui aussi. Il sapprocha
davantage. Cette fois il ne prit aucune prcaution, au
contraire. Il remuait plaisir les touffes dherbes sches
qui craquaient en se brisant. Il sattendait ce que,
lentendant venir, la forme noire se retournt, mais il nen
fut rien.

65
Il rassembla alors tout son courage et demanda haute
voix :
Que faites-vous ici, Frre Loup ?
Le loup ne rpondit pas, et pour cause ! Il restait
immobile, pench au-dessus du puits lentre du trou.
Sil ne cesse de boire, se dit Lapin, il ne restera rien pour
moi !
Alors, exaspr par ce silence, furieux lide quil ne
pourrait se dsaltrer son tour, et se croyant dailleurs
trs brave, Lapin haussa plus encore la voix :
Ne mentendez-vous pas ? Je vous demande ce que
vous faites ici ?
lentendre, on et cru un innocent scandalis,
demandant des explications un coupable.
ce moment-l, la lune passant entre deux nuages
claira un instant la scne, et il lui sembla que le dos de son
confrre tait doucement secou dun rire moqueur. Cela le
mit hors de lui. Il oublia un moment quil ntait quun
lapin, et quun loup pouvait ne faire de lui quune bouche.
Son ton devint menaant :
Partez, dit-il, ou vous aurez affaire moi !
Naturellement le loup ne bougea pas.
Lapin sapprocha alors si prs quil put cette fois donner
un coup de patte. La glu se colla sa patte.
Furieux, croyant un mauvais plaisant et dailleurs ne
doutant plus de sa force, il cria dune voix rageuse :
Faites-moi place ou je vous renverse dune ruade.
Joignant le geste la parole il se retourna, sarc-bouta sur
ses pattes de devant et lana un grand coup dans le dos du

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loup, mais alors il se sentit terriblement englu. Il essaya
de se retourner, se dbattit en vain. Plus il tchait de se
dcoller du loup, plus il se sentait retenu par cette poix. Il
sen mettait partout.
Fou de dpit et de rage, il essaya de rouler sur lherbe
pour se dgager, mais il ne put quentraner avec lui ce quil
avait cru tre son adversaire et bientt tous deux formrent
une vritable boule.
Alors, incapable de se dgager, bout de force et pouvant
peine respirer, il finit par perdre connaissance.
Cest dans cet tat que les autres animaux le trouvrent,
quand les premiers dentre eux vinrent laube sabreuver
leur tour.
Ils le dgagrent, laidrent se nettoyer et ne lui dirent
rien, mais Lapin comprit ce que lon devait penser de lui. Il
en fut tel point honteux, mortifi et repentant, quil
creusa un trou et sy rfugia. Il esprait que, sil ne se
montrait pas trop, on finirait peut-tre par oublier son
manque de parole et sa sottise. Et cest partir de ce
moment-l que les lapins prirent lhabitude de vivre dans
un terrier.

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68
Comment les aigles sont
devenus gris

N ce temps-l, les aigles taient blancs.


Lorsquils planaient au-dessus des
habitations des hommes, ils semblaient
ntre quun petit flocon cotonneux, perdu
parmi les nuages avec lesquels ils se
confondaient.
En ce temps-l aussi vivait avec ses
parents, dans le village de Kahiwa, un jeune Indien nomm
Itawa. Son pre tait absent et il avait trois surs.
Un jour quil errait dans la fort en qute de fruits
sauvages, il trouva prs dun buisson un jeune aigle
inanim. Ne doutant pas que loiseau ne fut tomb dun nid
et bless dans sa chute, il le rapporta chez lui, le soigna avec
amour, lui confectionna une cage et attacha cette cage la
grosse branche de larbre sculaire qui abritait sa demeure
et o, lorsquil sabsentait, il le gardait jalousement.
Ds lors, Itawa naida plus en rien ses surs car, du

69
matin au soir, il chassait afin de rapporter assez de
nourriture pour subvenir aux besoins de son ami. Ses
surs se plaignaient amrement, mais il nattachait aucune
importance ce quelles disaient : seul laigle comptait pour
lui, tant et si bien quun jour, fatigues, elles dirent, aprs
quil eut une fois encore refus de les accompagner aux
champs :
Itawa ne vient pas encore avec nous aujourdhui. Il ne
nous aide plus en rien et ne nous aidera jamais plus, aussi
longtemps quil aura cet oiseau.
Si laigle ntait pas l, il nous accompagnerait
quelquefois et notre tche serait moins pnible.
Ouvrons la cage.
Laigle ne schappera pas. Lui aussi aime notre frre et
il reviendra toujours auprs de lui.
Pourquoi ne pas le tuer alors ? suggra lune des
surs.
Ce serait certes le meilleur moyen de nous en
dbarrasser.

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72
Laigle avait entendu la conversation des jeunes
Indiennes. Elles taient encore aux champs lorsque Itawa
revint, rapportant un magnifique lapin. Ordinairement,
loiseau se jetait allgrement sur la nourriture. Ce jour-l, il
dtourna tristement la tte.
Quy a-t-il ? demanda Itawa. Es-tu malade ?
Loiseau rpondit :
Laisse-moi partir. Je ne peux plus rester ici.
Pourquoi ?
Parce que je veux retourner chez moi, auprs de mon
pre.
Nes-tu pas heureux ici, avec moi ?
Je suis heureux avec toi, mais tes surs veulent me
tuer, cest pourquoi il faut que je te quitte.
Mais je ne veux pas que tu me quittes !
Prfres-tu me voir mourir ?
Si tu dois partir, je partirai avec toi.
Cest bien, dit laigle. Va chercher assez de nourriture
pour que nous puissions subsister pendant le voyage. Hte-
toi, car il faut faire vite, et reviens au plus tt. Nous
partirons alors ensemble.
Le jeune homme alla la maison, y prit de la viande
fume et un sac de mas et revint vers laigle.
As-tu ce dont nous pouvons avoir besoin ?
Oui.
Alors, ouvre ma cage.
Itawa ouvrit la cage. Laigle en sortit.
Et maintenant, dit loiseau, mets-toi sur mon dos.
Tu ne pourras jamais voler. Je suis trop lourd.

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Ne parle pas ainsi. Assieds-toi sur mon paule et tiens-
toi bien mes ailes.
Et lorsque Itawa fut ainsi install, laigle ajouta :
Maintenant, ferme les yeux. Noublie pas que tu ne
dois pas voir le chemin que nous allons parcourir, sous
peine de tomber tous deux et dtre tus dans la chute.
LIndien fit exactement ce que lui ordonnait loiseau, qui
demanda :
Es-tu prt ? Si oui, partons.
Laigle sleva dans lair, doucement dabord. Il passa au-
dessus du champ o travaillaient les jeunes Indiennes.
Nouvre pas les yeux mais chante, afin que tes surs te
voient et sachent que tu pars.
Itawa chanta. Le son de sa voix attira lattention des
jeunes filles, qui levrent la tte et le virent assis sur les
paules de laigle. Elles ne reconnurent pas dabord loiseau
familier, car il leur semblait plus grand que celui de la cage.
Cest notre frre ! crirent-elles. Notre frre nous
quitte, port par un aigle ! O va-t-il ?
Elles lappelrent vainement. Elles virent laigle
tournoyer plusieurs fois, puis slever rapidement et
disparatre au-del des nuages.
Ils passrent ainsi travers une sorte de barrire
floconneuse et, aprs avoir travers le premier ciel,
arrivrent dans le second, l o vivaient les corbeaux. Itawa
reconnaissait peine le son de leurs voix, car leur
croassement, au lieu dtre triste et lugubre comme il lest
souvent lorsquils planent au-dessus des prairies, tait vif et
joyeux. Les corbeaux se sentaient chez eux et taient

74
heureux de se retrouver ensemble.
Aprs le pays des corbeaux, au-del des dunes nuageuses,
ce fut le troisime ciel, pays des perviers. Tout y tait
tranquille ; seul un cri strident, lanc intervalles rguliers,
devait indiquer la route quelque pervier novice.
Ils arrivrent enfin au quatrime ciel, o demeuraient les
aigles. Lentre en tait ferme par une sorte de rocher, que
laigle franchit sans peine. Cest alors quil permit au jeune
homme de regarder autour de lui.
Itawa ne savait pas o il pouvait tre. Il stait bien rendu
compte de lascension progressive, mais il nimaginait pas
que le village o il se trouvait tout coup ft le village des
aigles. Il y avait l des habitations qui ressemblaient
trangement celles de son propre village, mais on ne
voyait personne.
Laigle stait pos sur le toit dune maison. Ils
descendirent lintrieur, par une ouverture do pendait
une chelle de corde.
La maison tait vide. Loiseau prit un couteau de silex
accroch au mur. Dun coup brusque il fendit du haut en
bas son enveloppe daigle et apparut alors sous la forme
dune jolie jeune fille. Itawa laissa chapper une
exclamation de surprise, mais ne put demander ni obtenir
dexplication, car on entendait lextrieur un grand bruit
dailes et de voix : les aigles rentraient de la chasse.
La jeune fille courut vite vers une porte qui donnait sur la
place du village. L, Itawa vit se poser un grand aigle aux
ailes blanches ; il portait dans ses serres un daim, quil jeta
sur le sol. Aprs quoi, dun mouvement vif, il ta son

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enveloppe daigle, laccrocha au mur extrieur de
lhabitation et parut sous la forme dun homme. Un
deuxime aigle le suivait, qui fit de mme aprs avoir pos
un jeune chevreuil auprs du daim. Et ainsi, devant le jeune
Indien qui pouvait peine en croire ses yeux, tout un
groupe daigles dposa au milieu de la place le produit de sa
chasse puis apparut sous une forme humaine. Ils taient
cinquante : vingt-cinq hommes, vingt-cinq femmes.
Lorsquils furent tous arrivs, la jeune fille qui avait
amen le garon sur ses ailes sapprocha de celui qui
semblait tre le chef. Elle lui parla voix basse et le chef, se
tournant vers lIndien, lui dit :
Mon fils, soyez le bienvenu chez nous et restez ici aussi
longtemps que vous voudrez. Ma fille vous aime. Si vous
voulez lpouser, mes enfants vous feront une enveloppe
daigle et vous resterez toujours avec nous.
Itawa aimait la jeune fille. Il lpousa et les aigles se
mirent en mesure de tenir la promesse du chef. Ils prirent
une peau de daim, chacun sarracha un peu de duvet, qui
fut cousu sur cette peau. Des aigles prirent quelques
plumes de leur aile droite, dautres quelques plumes de leur
aile gauche, dautres des plumes de la poitrine ou du dos ou
de la tte, et de ces plumes on fit les ailes, la poitrine, le dos
et la tte. Puis on cisela un bec puissant et de fortes serres,
et lIndien put se revtir dune enveloppe en tout semblable
celle de ses compagnons.

Chaque matin, les aigles shabillaient pour aller la

76
chasse et, taches blanches aux becs jaunes, ils senvolaient
laube pour ne rentrer que le soir, chargs de daims, de
chevreuils et de lapins.
Aussi longtemps quil navait pas eu denveloppe daigle,
Itawa navait pu songer accompagner les autres. Il restait
au village avec sa femme et, alors que tous mangeaient la
viande crue, il vivait des provisions quil avait apportes
avec lui. Maintenant quil tait muni du vtement
convenable, il lui fallait apprendre sen servir et ce fut sa
femme qui lui enseigna voler.
Lorsque tous les aigles furent partis la chasse, elle lui
demanda de monter sur le toit dune maison et dessayer
ses ailes. Il essaya, se lanant dans le vide du mieux quil
put, mais il tomba. Il essaya de nouveau, et tomba ainsi
plusieurs fois de suite.
La jeune femme le conduisit alors du ct ouest de la
maison, car ce ct-l tait plus haut que les autres, et elle
lui dit :
lancez-vous sans crainte et en battant des ailes. Je
vais rester vos cts. Si je vois que vous allez tomber, je
me mettrai sous vous et je vous aiderai.
Cest ce quelle fit et cest ainsi quil apprit voler.
Lorsquil put voler, elle lui dit :
Maintenant, il faut apprendre chasser. Essayez
dabord de prendre un lapin et surtout nayez pas peur. Je
vous aiderai dans votre vol.
Ils descendirent donc doucement vers la terre. Traversant
successivement le pays des perviers et celui des corbeaux,
ils arrivrent chez les hommes, rasant dans leur vol la

77
grande prairie couverte de brousse.
Itawa reconnut le village de ses parents et la fort o il
avait un jour trouv loiseau bless ; mais, bon chasseur
lorsquil avait son arc et ses flches, il ne savait fondre sur
sa proie et la tuer dun coup de bec. Il manqua un lapin ;
puis un autre. Ce fut sa femme qui attrapa un daim. Ils
firent alors une chose que ne font jamais les aigles : ils
enlevrent leur enveloppe, sassirent au bord dun ruisseau
lombre dun buisson et se reposrent avant de remonter.
Ctait courir un danger mortel que de se reposer ainsi
sur la terre des hommes. Mais la descente, puis la chasse,
avaient t difficiles et il fallait que le jeune homme
retrouvt de nouvelles forces avant de commencer
lascension, qui sannonait plus dure encore.
Le retour fut assez pnible mais, aid par sa femme qui
volait au-dessous de lui pour lempcher de tomber, ils
atteignirent le domaine des corbeaux, celui des perviers,
puis celui des aigles, o lon commenait sinquiter de
leur longue absence et o il furent accueillis avec joie.

Itawa tait bien fatigu. De la provision de mas autrefois


apporte avec lui il ne lui restait que quelques grains, quil
mangea ce soir-l. Le lendemain matin, avant de partir la
chasse comme il lavait fait la veille, sa femme saperut
quil ne mangeait rien.
Pourquoi ne pas prendre quelque nourriture ?
demanda-t-elle.
Je nai plus ni mas ni viande fume, et je ne sais pas

78
manger de viande crue, rpondit-il.
Essaie de le faire. Peut-tre ty habitueras-tu comme tu
tes habitu voler.
Il essaya donc, mais malgr sa bonne volont et ses
efforts, il lui fut impossible davaler la chair saignante du
daim ou du lapin, comme le faisaient les autres. Cela le
rendait malade et, comme on ne peut vivre sans manger, on
le vit saffaiblir de jour en jour.
En vain, lorsquils descendaient dans la prairie, essayait-il
de trouver assez de grains ou de fruits pour se nourrir, mais
ils ne pouvaient sattarder en un endroit, de peur dtre
aperus et tus par un chasseur habile. Ils nosaient se
hasarder dans les champs prs des habitations des
hommes ; aussi, un matin, Itawa se sentit-il bout de
forces. Cest alors quil prvint sa femme :
Je regrette beaucoup davoir te parler ainsi, dit-il,
mais je dois partir.
Pourquoi partir ?
Parce que je sens que je vais tomber malade, faute de
nourriture.
Le chef qui se trouvait prs deux lentendit.
Que dites-vous ? demanda-t-il. Navez-vous pas assez
pour vous nourrir ? Si vous ntes pas encore assez habile,
vos frres ne partagent-ils pas avec vous le produit de leur
chasse ?
Nos frres sont bons et gnreux, dit la jeune femme,
mais mon mari ne peut shabituer manger la viande crue.
Cela le rend malade. Il lui faut de la viande cuite ou fume.
Alors faites cuire ou fumer sa viande, dit le chef. Que

79
chacun rapporte le soir des glands, de lcorce sche et du
bois pour faire un feu afin de rtir les aliments de votre
mari en attendant quil shabitue manger comme nous.
Et les aigles revinrent le soir rapportant des glands, de
lcorce sche et du bois. LIndien prpara alors un feu et
tous les aigles laidrent lallumer, tournant en rond au-
dessus afin de lventer de leurs ailes pour attiser la
flamme qui monta joyeuse dans lair. La jeune femme
commena alors faire cuire la belle carcasse de daim
quelle avait rapporte.
Pour empcher les charbons de steindre avant que le
daim ne fut cuit, il fallait continuer souffler sur le feu, et
les aigles continurent de tourner en rond sans se soucier
de la chaleur ou de la fume.
Cest force de voler dans cette fume quils devinrent
gris. Ils ne sen taient pas aperus dabord, trop intresss
voir jaillir la flamme. Ce fut leur chef qui soudain
commanda :
Arrtez ! Nous naurions pas d avoir de feu chez nous.
Autrefois nous tions blancs, et lon ne nous distinguait pas
lorsque nous volions parmi les nuages ou prs des pics
neigeux. Maintenant nos ennemis vont nous apercevoir
plus facilement.
Puis se tournant vers Itawa :
Ce nest pas ta faute, mon fils, et nous ne te blmons
pas. Il y a, je crois, quelque distance dici, une vieille
femme et sa fille qui doivent pouvoir cuire les aliments
comme on le fait dans ta tribu. Nous aurions d penser
cela. Va les trouver mais ne va pas au-del de leur

80
habitation, car on trouve de mauvaises gens dans cette
rgion et il tarriverait malheur.
Le lendemain, Itawa revtit donc son enveloppe daigle et
vola jusqu la maison de la vieille femme et de sa fille qui,
ds lors, lui prparrent chaque jour la nourriture dont il
avait besoin.
Mais cest en vain que les aigles essayrent de blanchir
leurs ailes. Ils restrent gris.

81
Pourquoi les animaux ont un
langage diffrent du ntre

U moment de la cration du monde, le


Grand-Esprit donna la parole tous les
tres vivants. Les animaux parcourant la
fort ou la plaine, ceux qui nageaient dans
les cours deau, dans les lacs ou dans
locan, ceux qui volaient ou planaient
dans les airs, tous parlaient la langue des
hommes et cest ainsi quils purent instruire les Indiens et
les faire profiter de leur exprience.
Le loup et lours leur enseignrent se diriger dans la
plaine, travers la fort ou la montagne, suivre une piste.
Lours leur apprit en outre o les abeilles cachaient leur
miel, et le castor leur montra comment il fallait sy prendre
pour construire une habitation et trouver les endroits o
abondait le poisson.
Les singes, les ratons laveurs et les panthres leur
apprirent saccrocher aux lianes, grimper au sommet des

82
arbres et se cacher la vue de tous, blottis au milieu du
feuillage.
Cest grce aux poissons que les hommes surent nager,
flotter, remonter le cours des rivires.
Le cheval enseigna aux Indiens courir aussi vite que le
vent, et le chien, patiemment, leur enseigna lart de rester
de longues heures immobile et aux aguets. Sil leur donna
aussi des leons de fidlit et de dlicatesse, le renard, rus
et malin, fut loin dagir de mme, car lui se complut leur
dmontrer comment on pouvait abuser de la confiance, de
la crdulit et mme de la gnrosit des autres, prenant
plaisir se vanter de ne jamais se soucier des sentiments
ou du bonheur de ceux qui lentouraient.
Et les hommes, reconnaissant la sagesse des animaux et
les services quils leur rendaient, avaient accept de les
inviter aux conseils quils tenaient, o lavis de chacun tait
galement respect et discut. Aucune de leurs runions
navait donc lieu sans que les animaux ne fussent prvenus.
Ceux-ci, en revanche, sils tenaient conseil, en prvenaient
les hommes. Cela tait devenu une coutume bien tablie,
un engagement rciproque et toujours observ, par lequel
tait reconnue lgalit de tous les tres vivants que le
Grand-Esprit avait placs sur terre.
Mais il vint un jour que les animaux navaient pas prvu,
et o lhomme, plus intelligent queux, prouva sa
supriorit. Mettant profit les leons de ses amis, il acquit
tout la fois le flair du loup et de lours, la sagesse et
lhabilet du castor, lagilit du raton laveur et du singe, la
souplesse de la panthre, la vitesse du cheval, la fidlit et

83
la patience du chien et aussi la ruse du renard.

Ce fut, pour le loup et lours, une surprise bien


dsagrable lorsquils constatrent que non seulement les
hommes pouvaient suivre et retrouver la trace de ceux
quils cherchaient, mais aussi quils arrivaient brouiller
leur propre piste, de telle faon que nul ne pouvait deviner
par o ils taient passs. Et lours saperut aussi que, bien
souvent, les hommes arrivaient dcouvrir avant lui le
miel quil aimait tant et qui, de ce fait, devenait de plus en
plus rare.
Les ratons et les singes avaient beau grimper jusquau
sommet des arbres, les petits Indiens allaient maintenant
aussi vite queux. Ils les suivaient de branche en branche et
les dpassaient en riant. Vex, le vieux raton laveur dcida
daller se cacher au plus profond de la fort, loin de leurs
rires, et le singe refusa de se mler davantage leurs jeux.
Le cheval ntait plus sr de gagner la course. Il voyait
les jeunes gens sentraner afin de rivaliser de vitesse avec
lui, et bientt ceux-ci devinrent si adroits quils arrivrent
mme lui monter sur le dos.
La panthre, elle aussi, se sentit bien souvent humilie.
Parfois, blottie au milieu des branches, elle se croyait bien
isole, loin de tous les regards, lorsquun appel connu la
tirait de sa torpeur. Son il perant avait beau chercher o
tait celui qui la guettait, rien ne remuait, elle ne
distinguait aucun tre vivant ; mais, ds quelle fermait les
yeux, lappel retentissait de nouveau et cela continuait ainsi

84
jusquau moment o les branches scartaient peu de
distance et o un jeune Indien apparaissait et se moquait
delle, parce quelle navait pas su mieux se cacher.
Le renard lui-mme fut bientt incapable de jouer des
tours ses amis. Les hommes taient devenus plus malins
que lui. Cest en vain quil essayait de montrer son adresse
et son intelligence. Il avait beau vouloir brouiller sa piste,
traversant des ruisseaux, contournant les collines, se
fourrant dans les buissons, lIndien le retrouvait toujours et
prenait plaisir lui tirer la queue au moment o il sy
attendait le moins.
Ce ntait pas par mchancet que les hommes se
conduisaient ainsi. Ils voulaient se distraire et samuser. Ils
agissaient envers les animaux comme ils le faisaient entre
eux ; mais les btes ne comprenaient pas et, peu peu, elles
se mirent dtester leurs amis dautrefois.
Lorsque le loup saperut un jour que les hommes
regardaient sa fourrure avec envie, il prit peur et simagina
quils allaient peut-tre la lui prendre, pour sen couvrir le
corps, ou pour stendre plus confortablement sur le sol. Il
parla longuement de sa crainte lours, fort crdule de sa
nature. Tous deux se montrent la tte et bientt,
limagination aidant, il ne fut plus question de crainte mais
de certitude. Lours, effray, coutait les paroles du loup.
Peu peu, il se rappelait avoir souvent remarqu que les
femmes aimaient tter lpaisseur de sa toison. Il ne
douta pas un instant que le loup net raison et tous deux
semrent la panique parmi les autres animaux. Ce fut alors
que, dun commun accord, ceux-ci dcidrent de se runir

85
en conseil.
Au lieu que ce conseil se tnt, comme lordinaire et
selon la rgle tablie, dans la plaine, au su et au vu de tous
les tres vivants, il fut convenu quil se tiendrait au plus
profond de la fort et un moment de la nuit o les
hommes endormis ne pourraient se rendre compte de ce
qui se passait.

Le loup ouvrit la sance.


Exagrant les griefs, employant de grands mots,
nhsitant pas dclarer comme certain ce qui ntait que
suppositions, il voulut prouver tous que la race humaine
tait un danger pour eux et termina en dclarant :
Jai longuement rflchi et je suis sr que seule
lextermination de tous les Indiens peut rendre notre vie
aussi agrable quelle ltait autrefois, quand les hommes
ne savaient rien et ne pouvaient rien faire.
Groupons-nous donc et entrons dans les villages, avant
le lever du soleil. Tuons-les tous, hommes et femmes,
vieillards et enfants, et nous serons de nouveau libres et
heureux jamais.
Lours, moins cruel et plus noble, rpondit :
Nous avons, certes, tout craindre, et nous ne pouvons
nous rsoudre vivre dans les conditions actuelles, cause
des dangers qui nous menacent, mais nous ne pouvons
attaquer ainsi limproviste. Ce serait un massacre que le
Grand-Esprit ne nous pardonnerait pas. Dclarons donc la
guerre aux Indiens et que ce soit une lutte ouverte et loyale.

86
Dailleurs, en unissant nos forces, il nous sera facile davoir
le dessus.
Le castor pensa quil serait prfrable dattendre un peu.
Lhiver est proche, dit-il. Laissons-le venir et, lorsquil
sera son apoge, que les rivires seront glaces et que la
bise soufflera en rafales, unissons-nous pour abattre les
maisons des hommes et pour parpiller et dtruire leur
provision de bois. Ils resteront alors exposs au froid et au
vent du Nord et, pour que nous les aidions sabriter et se
chauffer, ils accepteront les propositions que nous leur
ferons en vue dadopter de nouvelles manires de vivre avec
nous et de nous traiter.
En entendant ces mots, le renard partit dun grand clat
de rire :
Fous que vous tes ! dclara-t-il. Ils promettront, mais
je connais la valeur des promesses ; elles seront oublies
ds que reviendront les beaux jours et les hommes ne
penseront plus alors qu se venger du mauvais tour que
nous leur aurons jou.
La discussion continua ainsi longtemps. Selon leur
temprament ou leurs dispositions, les uns proposaient
une chose, les autres une autre.
Le cheval et le chien coutaient. Ils napprouvaient rien.
Ils ne comprenaient pas bien pourquoi on sen prenait
ainsi, tout coup, aux tres humains. Ceux-ci ntaient-ils
pas le plus souvent de bons voisins ? Sans doute se
montraient-ils parfois plus habiles que les animaux, mais
cela tait d leur intelligence. Il ny avait chez eux ni
mchancet, ni intention de nuire, et en se montrant plus

87
comprhensif, on pouvait facilement vivre en bonne
compagnie avec eux.
Mes anctres et les Indiens ont toujours t amis, dit le
cheval. Jamais lombre dune msentente na troubl leurs
relations et il mest pnible de penser que nous ne
pourrions continuer vivre comme par le pass. Pourtant,
si vous craigniez vraiment les hommes, pourquoi ne pas les
loigner de nous sans attenter leur vie ? Offrons-leur
dtre des ntres, pour une longue expdition qui les
entranera loin dici, de lautre ct des montagnes. Laigle
ma dit quil y avait l-bas de grands lacs, de belles prairies
et dimmenses forts, o ils pourraient tre heureux. Ils
sont braves, ils aiment laventure, ils accepteront sans
doute. Une fois l-bas, nous leur demanderons dy rester et
ceux dentre nous qui le voudront reviendront ici vivre en
paix, sans crainte de voir leur miel vol par de plus adroits
queux, ou leur fourrure envie par les femmes. Cest tout
ce que je puis suggrer, car je ne dsire pas considrer les
hommes comme des ennemis et je refuse de massocier
vous pour leur nuire.
Vous parlez comme un sot, repartit la panthre. Vous
voulez pargner les hommes et vous ne comprenez pas
quils sont craindre, quils nous conduiront graduellement
notre perte, en nous privant de tout ce qui nous est cher, y
compris notre libert et notre indpendance. Votre ide de
les abandonner dans la grande prairie au-del des
montagnes est stupide. peine serons-nous partis quils se
mettront en route pour revenir eux aussi dans leurs anciens
villages afin de retrouver la fort, le lac ou le cours deau

88
quils aiment parce quils en connaissent chaque dtour,
chaque rive, chaque pierre. Une fois de retour ils se
vengeront et nous tuerons sans merci.
Le raton laveur se leva alors pour prendre la parole.
Ctait un des plus anciens parmi les animaux. On le
connaissait comme sage et les hommes mme coutaient
volontiers ses conseils.
Je ne suis pas de lavis de la panthre, dit-il, car les
Indiens ne mont jamais fait grand tort. Je pense toutefois
quils deviennent plus verss que nous dans tout ce qui se
rapporte au bois ou la rivire. Nul artifice ne leur chappe.
Ils vont bientt tre trop habiles et trop puissants ; ce sera
pour nous un danger de chaque jour et, cause de cela, je
suis de lavis du castor. Pensons srieusement laccord
que nous pourrions avoir avec eux. Lorsque tous les termes
en auront t pess, que nous aurons bien tir nos plans,
obligeons-les, par la force sil le faut, accepter nos
conditions et surtout, veillons ce quils tiennent leurs
promesses.
Nous naboutirons rien si nous nous y prenons ainsi,
dit le renard. Usons plutt de ruse. Laissons-leur croire que
nous sommes toujours leurs amis, mais dtruisons le mas
quils sment, dtachons de leurs amarres leurs bateaux et
les filets qui iront se perdre dans les rapides. Quils soient
affams, et nous pourrons plus facilement leur faire
admettre le pacte que proposent le castor et le raton.
Croyez-moi, cette ide est la meilleure. Pensez-y bien et je
suis sr que vous ladopterez.
Le chien tait rest pensif et silencieux.

89
Jusquici, dit-il, je ne mtais jamais rendu compte que
jtais diffrent des hommes. Je regrette davoir eu la
faiblesse daccepter de me joindre vous pour une sance
de conseil o ils ntaient pas invits. Ceci est contraire
lordre tabli, convenu entre nous aprs que le Grand-
Esprit nous eut tous runis dans ce pays. Je crains fort que
nous nayons nous en repentir.
Il me semble que les Indiens nous ont toujours traits
avec bont et avec justice. Lorsquil fait froid lhiver et que
nous manquons de nourriture, ne nous ont-ils pas accepts
dans leurs maisons et nont-ils pas partag leurs provisions
avec nous ? Sans eux, certains dentre nous nauraient pu
rsister au vent du Nord ni aux rigueurs de la mauvaise
saison.
Reconnaissez que jamais un Indien na refus daider
un animal bless ou malade.
Il est certain que nous leur avons appris beaucoup ;
jusquici cela ne nous a gure vraiment port prjudice.
Nous envions leur intelligence, mais ce nest pas une raison
pour vouloir les exterminer.
Je ne peux pas et je ne veux pas tre des vtres, si vous
persistez vous liguer contre nos amis et je vous prviens
que si vous dcidez de leur faire du mal, je quitterai le
Conseil ; jirai les prvenir du danger qui les menace et, en
cas de besoin, je les aiderai se dfendre contre vous.
Ces paroles dclenchrent une certaine confusion dans
lassemble. Le cheval pensait comme son ami et le disait
hautement. La gent des oiseaux trop petits craignait de
donner ouvertement son avis car laigle, jaloux de garder

90
son prestige, leur lanait des regards la fois ddaigneux et
menaants. Ils nosaient hausser la voix, mais cest de tout
leur cur quils approuvaient le cheval, et ctaient entre
eux des chuchotements sans fin.
Les deux plus fchs parmi les animaux taient certes le
loup et la panthre, qui traitrent le chien de poltron et de
tratre.
Vous tes gris par les louanges et les flatteries des
jeunes filles et des enfants, dit le loup. Les femmes vous
demandent de veiller sur leurs papooses et vous le faites.
Vous laissez les petits vous tirer la queue et les oreilles,
sans rien dire. Vous acceptez de garder la maison et de tenir
compagnie aux vieillards. Vous aimez les hommes et vous
nosez rien leur refuser. Vos complaisances font de vous un
tre mprisable.
Vous vous tes vendu pour des gteaux de mas
desschs et rassis, trop durs pour les dents de ceux qui se
disent vos amis, et quils vous donnent parce quils ne
peuvent les manger, ou parce quils en ont trop, ajouta la
panthre. Vous ne pensez quaux caresses des femmes,
vous les regardez avec des yeux brillants daffection. Une
flatterie vous fait perdre toute dignit et tout bon sens.
Ces paroles, et plus encore le ton haineux avec lequel
elles furent prononces, soulevrent un mouvement
gnral. Chacun voulut dire son mot, approuvant ou
dsapprouvant selon les cas.
Laigle avait toujours son regard fixe et hautain, mais les
petits oiseaux manifestaient par des battements dailes et
des piaillements aigus ; lours grommelait, sans quon st

91
exactement ce quil voulait dire ; le castor et le raton laveur
discutaient entre eux.
Le chien restait calme et digne au milieu de ce vacarme.
Cest alors que le cheval se leva de nouveau. Il alla se
planter devant le loup et la panthre, qui se trouvaient cte
cte.
Je prends fait et cause pour mon ami le chien, dit-il. Je
vous dfends de linsulter et de le diffamer, comme vous
venez de le faire. Plus quaucun dentre vous, le chien est
mon frre. Je laime, parce quil est la fois affectueux,
noble et courageux et parce quon peut toujours avoir
confiance en lui.
Vous le loup, et vous la panthre, vous vous vantez
dtre braves. Ltes-vous rellement ? Vous semblez croire
que la bravoure consiste attaquer lchement et tuer. La
bravoure est bien autre chose. Est-ce vous qui, comme le
chien, vous lanceriez au milieu des flammes de la fort en
feu, pour en sauver les animaux ou les hommes en
dtresse ? Est-ce vous qui, comme lui, au moment de la
chute des neiges, quand les cours deau dbordent de leur
lit, vous jetteriez au milieu des flots en furie, pour ramener
terre un compagnon qui se noie, ou qui vous exposeriez
au froid et la faim, pour retrouver dans la montagne un
animal bless ayant besoin daide ou de secours ?
Je reste donc ct de mon ami. Je laccompagnerai
chez les Indiens et, avec lui, je les aiderai au besoin se
dfendre contre vous.

92
peine avait-il fini de parler que le Grand-Esprit se
trouva tout coup debout au milieu deux. Nul ne lavait vu
venir et nul ne sait comment il vint. Calme et majestueux, il
sassit au centre du cercle qui se forma autour de lui et il
dit :
Le bruit de votre discussion est venu jusqu moi. Cest
avec tristesse que je vous ai couts du haut du Cleste-
Terrain-de-Chasse. Jai pens quil fallait que je descende
parmi vous, afin de remettre les choses au point.
Je vois que, dsormais, les relations qui existaient
autrefois entre les Indiens et vous ne peuvent continuer et
je le regrette.
Jaurais aim vous voir tous heureux et javais espr
que vous sauriez mieux vous comprendre et vivre en paix,
en attendant de venir me rejoindre dans les terres de lau-
del. Puisque cela est impossible, je me trouve dans
lobligation de tout changer et, pour que tout change
rellement, je vais vous donner chacun un langage
diffrent de celui des Indiens. Dsormais, vous ne pourrez
plus parler avec eux et vous ne comprendrez plus ce quils
diront. Je leur expliquerai la raison de ce changement et je
leur dirai ce qui sest pass cette nuit.
Dsormais aussi, toi, panthre, et toi, loup, vous subirez
le sort que vous vouliez voir subir aux hommes. Ce sont
eux qui vous chasseront et vous mettront mort afin
dviter votre attaque imprvue.
Toi, raton laveur, et toi, castor, qui nhsitiez pas voir
exposer vos amis au froid piquant de lhiver, vous leur
donnerez votre paisse fourrure, afin quils puissent sen

93
vtir et protger contre le froid leurs femmes et leurs
enfants.
Toi, renard, qui trouvais plaisir lide de les rduire au
besoin, tu pourras essayer de leur jouer de mauvais tours ;
les hommes sauront te prendre au pige, se moquer de toi,
et ta fourrure aussi sera dun grand prix pour eux.
Dsormais, seuls le chien et le cheval sauront
comprendre leurs amis ; mais parce quils ont manqu
leur devoir en assistant un Conseil o ils savaient que les
hommes ne seraient pas invits, ceux-ci ne les
comprendront plus comme autrefois tout en restant unis
eux par les liens de lamiti.
Vous pourrez donc, chien et cheval, continuer vivre
comme par le pass auprs des familles indiennes. Vous
serez prsents leurs ftes, vous partagerez leurs joies et
leurs peines, vous les aiderez dans leurs chasses. Les jeunes
filles et les enfants nauront pas peur de vous et ils
continueront vous aimer .

Ayant dit cela, le Grand-Esprit disparut on ne sait


comment. La place quil occupait resta vide, et les animaux,
consterns, se dispersrent en silence.
Lorsque, peu peu, ils se hasardrent enfin aller de
nouveau rder prs du village, ils ne comprenaient plus les
hommes. Les hommes ne les comprenaient plus et avaient
appris se mfier deux ; cest pourquoi ils sloignrent,
pour vivre dsormais loin des habitations, dans la fort ou
dans la plaine, se cachant le plus souvent parmi les

94
buissons ou dans la brousse.
Seuls, le cheval et le chien restrent auprs des Indiens et
continurent vivre avec eux, partageant leur bonne ou
leur mauvaise fortune, toujours heureux de se sentir aims
et apprcis de leurs amis.

95
Courte-queue et bec-de-livre

UTREFOIS les livres avaient la queue aussi


longue et aussi touffue que celle des
renards. Ils en taient dailleurs trs fiers.
Lorsquun livre sortait de son terrier et
broutait lherbe de la grande prairie ou de
la clairire, il redressait cette queue autant
quil pouvait, afin que son panache
dpasst les plus hautes tiges des touffes de sauge ou
atteignt les corolles des fleurs.
Or, il y avait un jour un livre, un beau livre, le plus
beau et le plus imposant des livres, le Matre-Livre.
Comme tous ceux de son espce, il ntait pas trs
intelligent ; cest pourquoi, sans doute, il se croyait trs fort
et pensait quon devait toujours lui accorder tout ce quil
dsirait.
Ctait au moment de lanne o les citrouilles mries
commencent pourrir sur le sol. Le bonhomme Hiver
sapprochait lentement. En effet, les geles blanches qui le

96
prcdent ordinairement annonaient son arrive
prochaine ; cependant, le vent du Nord et la neige
tincelante, qui laccompagnent presque toujours, ne
paraissaient pas encore lhorizon. Le livre avait sa
fourrure paisse et sa queue touffue pour faire face aux
rigueurs de lHiver. Il se sentait bien protg contre le froid
et, comme il aimait particulirement la neige, il se mit
crier de toutes ses forces :
Neige ! Neige ! Neige ! Je veux la neige ! Grand-Esprit,
donne-moi de la neige ! Jaimerais tant courir sur la
neige ! Jaimerais tant la sentir sous moi, au-dessus de moi,
prs de moi ! Neige ! Neige ! Neige !
Il criait si fort que le Grand-Esprit lentendit et,
indulgent, demanda lHiver de satisfaire le livre.
LHiver accepta. Ds quil fut arriv, il fit tomber la neige
sur le petit bois o se trouvait lanimal. Et le livre,
heureux, se mit gambader dans toutes les directions,
allant de plus en plus vite, courant et dansant, en criant
toujours : Neige ! Neige ! Neige !
La neige tombait de plus en plus paisse. Bientt, le bois
en fut tout couvert. Elle passait entre les branches
dnudes, saccrochait aux aiguilles des sapins, bouchait les
trous des terriers, couvrait tous les sentiers de son tapis
blanc, et notre ami continuait de courir et de danser. Ds
quelle sarrtait de tomber, il la rclamait grands cris, et
lHiver lui en envoyait une nouvelle provision.
Peu peu, la couche de neige qui couvrait le sol devint si
paisse quelle atteignit les premires branches des arbres.
Cest le livre qui tait heureux ! Jamais jusquici il navait

97
pu se percher sur un arbre et le voil tout coup, les yeux
brillant de joie et de fiert, bien assis sur une branche, qui
se trouvait maintenant au mme niveau que la neige. Il se
croyait lgal des cureuils, et mme des oiseaux. La neige
lui cinglait le museau, elle entrait dans ses longues oreilles
quil devait secouer sans cesse. Cela lamusait follement.
Soudain, il quitta sa branche et se remit courir et crier
de nouveau : Neige ! Neige ! Neige !
La neige tombait toujours. Elle atteignit les deuximes
branches des arbres, puis les autres, et monta ainsi
jusquau sommet des sapins.
Le livre, lui, commenait se sentir fatigu. Pendant de
longues heures, il avait couru, gambad, cri. Le soleil avait,
depuis longtemps dj, disparu lOuest. La lune son tour
tait monte dans le ciel. La voix de lanimal devenait
moins vibrante. Il courait moins vite. Enfin, nen pouvant
plus, il commena sentir linfluence du grand calme de la
nuit toute blanche et pensa se reposer.
Autour de lui, les sommets des arbres, qui sortaient de la
couche neigeuse, semblaient de minces arbustes ou des
fourrs bas et touffus. Le livre choisit, pour sy blottir, le
haut dun htre. Il sy installa, bien en quilibre prs du
tronc, sur une assez grosse branche. La neige tait juste au-
dessous de lui, il pouvait la sentir malgr lpaisseur de sa
fourrure.
La lune le regardait et le gnait. Elle semblait se moquer
de lui. Il lui tourna le dos et ferma les yeux, pour ne plus la
voir. Mal lui en prit. Il sendormit.
Il dormit toute la nuit et une partie du lendemain. Quand

98
il se rveilla, il vit avec stupeur que presque toute la neige
avait disparu. La pluie avait commenc la faire fondre. Le
vent en avait dispers une partie, puis le soleil avait
continu laction commence par la pluie.
Que faire ? Le livre se remit crier : Neige ! Neige !
Neige ! Mais le bonhomme Hiver dcida que, vraiment, il
avait envoy sur le petit bois toute la neige quil pouvait lui
accorder en cette saison ; et, cette fois, il resta sourd aux
appels et aux demandes.
Le livre esprait toujours, mais le soleil continuait de
briller et la neige de fondre sans cesse.
La faim se faisait sentir. Lanimal, malheureux et haut
perch, commena grignoter les quelques petites pousses
quil put atteindre. Il grignota mme un peu de lcorce du
htre, mais cela ntait gure substantiel. De plus en plus, il
sentait le vertige lui troubler lesprit et la faim lui tirailler
lestomac.
Neige ! Neige ! Neige !
La neige fondait toujours. Le soleil continuait sa route
vers lOuest, vers lhorizon o il allait de nouveau
disparatre. Bientt la lune apparatrait son tour. Le livre
pensa elle et son air moqueur. Il ne pouvait supporter
lide quelle le verrait en si mauvaise posture, affam et
honteux. Il se dit que, tt ou tard, il lui faudrait quitter le
sommet de larbre, sil ne voulait y mourir de faim. Alors,
appelant lui tout son courage, il ferma les yeux et se
prcipita dans le vide.
Hlas ! sa queue touffue saccrocha dans les branches, il
en perdit la plus belle partie. De plus, il tomba si

99
malencontreusement sur le sol quil eut la lvre fendue par
un mchant silex qui se trouvait l, et depuis il est rest :
Courte-queue et bec-de-livre.

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102
Lourse et le papoose

E que je vais vous raconter arriva lorsque les


hommes et les btes savaient encore se
comprendre.
Cette anne-l, il commenait faire froid,
les feuilles des arbres tombaient chaque
jour davantage. Le grand homme blanc qui
vient du Nord, lHiver, savanait grands
pas. Une maman ourse se promenait dans la fort avec ses
deux petits, lorsque lun des oursons dcouvrit au pied dun
buisson un tout petit bb nu, qui vagissait sur le sol
humide. Ce petit tre lui sembla un animal si trange que
lourson appela sa mre grands cris.
La mre ourse accourut, et fut bien tonne en
apercevant l un papoose peine g de quelques jours. Il
paraissait si faible et grelottait si fort quelle eut piti de lui.
Elle savait quil allait mourir de froid sil restait l ; aussi le
prit-elle immdiatement dans ses bras pour le rchauffer.
Lenfant, se sentant bien au chaud contre cette poitrine

103
fourre, cessa de pleurer et peu peu sendormit.
Cest la Maman Ourse qui se trouva alors bien
embarrasse ! Que faire de ce papoose ? Ses deux oursons
occupaient tout son temps. Mais elle neut pas le cur
dabandonner lenfant au vieil homme Hiver et elle dcida
de lemporter chez elle.
Elle stait amnag un confortable wigwam, dans une
sorte de caverne naturelle, dont lentre se trouvait cache
par un gros arbre. Cest l que, bien labri, elle levait ses
petits ; cest l quelle leva le petit de lHomme. Elle le
nourrit et le soigna comme sil et t son propre fils et
lenfant devint un gentil garon, vigoureux, intelligent et
gai.
Le petit Indien vivait comme ses frres adoptifs. Il passait
tout son temps avec eux. Ensemble ils couraient, se
roulaient dans lherbe, essayaient de grimper aux arbres.
Lenfant ne savait pas quil tait diffrent des oursons : en
fait, il se croyait un petit ours.
La grosse maman velue surveillait leurs bats. Elle tait
heureuse de voir le papoose devenir un vigoureux petit
Indien. Elle tait fire de lui. Parfois, elle se disait que sil
arrivait connatre les secrets de la fort, puis plus tard
ceux des hommes de sa race, il pourrait devenir un grand
chef et faire beaucoup de bien. Parfois aussi, elle se
demandait ce quil adviendrait de lenfant, si elle venait
disparatre. Des chasseurs pourraient la tuer et alors que
deviendrait le petit des hommes, abandonn dans la grande
fort, dont les habitants ne sont pas toujours bons ?
Ces craintes, dailleurs, taient fondes. Elle avait,

104
plusieurs reprises, flair lodeur des chasseurs. Elle savait
que des chiens, dresss cet effet, finiraient peut-tre par
trouver sa demeure derrire le gros arbre. Cela la rendait
triste, inquite et pensive.
Ne sachant que faire, elle se dcida demander avis et
alla trouver Porc-pic, qui tait le chef des animaux de
lendroit.
Porc-pic la reut trs courtoisement mais distance,
afin de ne pas la piquer de ses pointes. Il lui offrit mme un
sige : un arbre tomb. Maman Ourse sassit et expliqua la
raison de ses inquitudes.
Porc-pic avait bon cur malgr son abord difficile. Il
comprit les craintes quon lui exprimait mais il ne savait
que rpondre. Il proposa de runir les animaux en conseil.
LOurse accepta.
Le chef Porc-pic fit alors rsonner la fort de sa grosse
voix, qui sentendit jusque dans la plaine :
Venez, venez tous, animaux de la fort. Venez prs de
la rivire, larbre du Conseil.
Et les animaux vinrent tous, depuis les plus gros,
jusquaux plus petits ; depuis les poissons qui passaient
leur tte entre les roseaux et les nnuphars de la rivire,
jusquaux oiseaux perchs sur les branches de larbre du
Conseil.
Lorsquils furent tous assembls, le chef Porc-pic leur
expliqua les craintes de Maman Ourse et demanda :
Si quelque chose lui arrivait, y en aurait-il un parmi
vous qui se chargerait de lenfant ?
Tous rflchirent un instant et, pendant ce temps-l

105
lOurse les regardait. Elle ntait pas trs intelligente, ses
penses taient lentes se former, mais son amour pour ce
petit quelle chrissait comme lun de ses enfants la rendait
clairvoyante et prudente.
Je veux bien le prendre, dirent les premiers le loup et
le chacal.
Je veux bien le prendre, dirent le serpent et llan.
Je men chargerais volontiers, dirent le renard et le
castor.
Quil vienne avec moi, dirent le poisson et lcureuil.
Mais lOurse hocha la tte et rpondit :
Chef Porc-pic, je ne veux pas leur donner lenfant. Le
loup et le chacal le mangeraient. Le serpent ltoufferait.
Llan ne reste jamais en place et le perdrait dans la fort.
Le renard lui apprendrait tre rus et voleur. Le castor et
le poisson le noieraient en voulant lemmener dans leur
maison. Il aurait le vertige et se tuerait en suivant lcureuil
en haut des grands arbres. Non, je ne puis leur donner
lenfant.
Les oiseaux coutaient, parpills sur les branches. Ils
auraient bien aim adopter le petit, mais ils se sentaient
tout fait incapables de le soigner comme il faudrait. Ils
regrettaient leur impuissance, ils en taient honteux et cela
les empchait de chanter.
Tout coup, il y eut des bruits dailes, des piaillements et
des exclamations de plaisir. Cest quils venaient
dapercevoir le grand aigle. Celui-ci, cach dans les
branches touffues de larbre, avait tout entendu et se
montrait.

106
Sil se montre, cest quil a quelque bon conseil
donner , pensrent les oiseaux. Et, en effet, le grand aigle,
aprs avoir secou ses ailes, parla :
Je crois que le plus sage serait de rendre le petit ceux
de sa race, qui llveraient comme un homme. Or je
connais, non loin dici, un wigwam dindiens o lon dsire
un enfant. Confiez-le-moi, je suis fort, je peux prendre le
petit, lemporter et loffrir la femme qui habite ce
wigwam. Elle lacceptera comme venant du Grand-Esprit.
Elle sera heureuse et lenfant aussi.
LOurse consentit. Elle eut bien de la peine retenir ses
larmes lorsquelle donna le petit Indien laigle ; mais,
comme toutes les mres (mme les mres adoptives), elle
cherchait avant tout le bonheur de lenfant quelle aimait et
elle savait que laigle tait plus intelligent quelle et
incapable de la tromper.
Loiseau senvola donc. Il dposa son fardeau la porte
du wigwam, o le papoose fut accueilli avec joie. Les
Indiens ladoptrent comme leur enfant. Il grandit heureux,
et devint un robuste jeune homme et lun des meilleurs
chasseurs de la tribu. Nul mieux que lui ne savait dcouvrir,
puis suivre la piste des animaux. Il savait surtout distinguer
la piste des ours et trouver leur repaire, mais jamais il
nessaya den tuer un et il nindiqua jamais leur lieu de
retraite aux autres chasseurs.
Il se maria, leva une nombreuse famille, devint un chef.
Sa demeure fut dcore de peaux magnifiques, peaux des
animaux quil avait tus : loup, hyne, lan, renard, mais on
ne vit jamais une peau dours orner sa maison ou couvrir le

107
sol de son wigwam. Toute sa vie, il enseigna ses enfants
dabord, ses petits-enfants ensuite, pargner et mme
aimer ceux qui lavaient pargn, secouru et aim, lorsquil
tait abandonn, nu et grelottant, auprs dun buisson, sur
le sol humide de la grande fort.

108
Le livre et le feu

ECI se passait lpoque o les Manitous


erraient encore sur la terre, prenant parfois
la forme danimaux ou encore transformant
les humains au gr de leur dsir. LIndien
dont nous allons parler sappelait
Nanabushu ; cest lui qui fonda la tribu des
Livres. Sa grand-mre lavait lev dans un
pauvre wigwam perdu au milieu dune valle lcart du
monde.
Quand Nanabushu interrogeait la vieille Indienne
propos de son pre et de sa mre, elle rpondait :
Ta mre est morte peu aprs ta naissance, et ton pre
est le vent dOuest.
Parfois, il lui demandait aussi :
Grand-mre, savez-vous o il y a dautres hommes ?
Oui, rpondait-elle. Il y en a vers lEst, de lautre ct
de la mer.
Possdent-ils du feu, grand-mre ?

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Oui, ils en possdent, mais ils le gardent jalousement.
Eh bien ! jirai chercher le feu chez ces gens-l.
Impossible. Un vieillard, qui veille sur ce feu et ne sort
jamais de sa demeure, travaille constamment ct du
foyer. Ses fils vont la chasse, ses filles vont au village et
parfois dans les bois, mais lui reste l, gardien solitaire et
vigilant.
Nimporte, dit Nanabushu, je rapporterai le feu. Si un
jour, vous ne me voyez pas revenir comme lordinaire,
tenez-vous prte recevoir le feu, grand-mre, car je serai
parti le chercher de lautre ct de la mer.
Ce quil appelait la mer devait tre un des Grands
Lacs. Un beau matin dautomne, il dit en regardant ce lac :
Je veux que leau de cette mer se change en glace
paisse.
Et leau se changea en glace. Et Nanabushu continua :
Et je veux devenir un livre !
peine eut-il parl quil tait chang en livre.
Nanabushu ! Qui saura jamais sil tait le protg dun
Manitou ou un Manitou lui-mme ? Quimporte ! Le voici
devenu livre, courant sur la glace solide et arrivant de
lautre ct du Grand Lac, l o lon gardait le feu.
Aussitt dans le village, il se dirigea tout de suite vers la
source o les femmes venaient chercher leau et il pensa :
Je dsire tre petit et joli, et voir venir ici la fille du
gardien du feu.
Quelques secondes aprs, il vit arriver une jeune fille.
Certain que ctait celle quil souhaitait voir, il se mit se
rouler sur la terre humide.

110
Le pauvre livre ! Il tait soudain devenu aussi petit
quun lapereau et avait lair si malheureux, mouill et
grelottant, que la jeune fille le prit dans ses bras ds quelle
le vit. Il pensa alors :
Je dsire quelle memmne chez elle pour samuser
avec moi !
Et la jeune fille lessuya soigneusement avec de lherbe
sche qui se trouvait l, et lemporta dans sa maison, en le
serrant bien fort contre elle pour le rchauffer ; mais le
petit livre tremblait toujours.
Une fois arriv dans le wigwam, Nanabushu vit le
vieillard travaillant prs du feu. Ctait bien lui le gardien
redoutable dont il fallait se mfier. LIndien ne saperut
pas que sa fille rentrait, tenant le levraut dans ses bras. Ce
fut la sur ane qui le vit. Elle trouvait le petit animal bien
joli, mais elle craignait que leur pre ne le chasst sil le
voyait.
Doucement et en silence, les deux surs placrent le
petit livre prs du foyer, afin quil pt se scher et se
rchauffer un peu. Nanabushu sentait la douceur des
flammes ; son cur bondissait de joie. Quand les jeunes
Indiennes le virent agiter les oreilles, remuer la queue et
les regarder dun il plein de malice, elles ne comprirent
pas quil se moquait delles et elles se mirent rire. Le
vieillard leva alors la tte et demanda :
Que se passe-t-il ? Pourquoi riez-vous ?
Les jeunes filles montrrent le livre mais leurs rires
cessrent quand elles entendirent le vieillard crier dune
voix courrouce :

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Reportez cet animal o vous lavez trouv. Navez-vous
jamais entendu parler de Manitous qui se changent en
livres ?
Lane sapprocha du foyer, comme pour faire ce qui lui
tait ordonn, mais au lieu dobir, elle se mit caresser
lanimal et lexposa un peu plus la flamme.
Nanabushu commenait se sentir vraiment sec et
avoir mme un peu trop chaud. Il jugea quil tait temps
dagir et pensa :
Maintenant, je veux quune tincelle saute sur moi.
peine avait-il eu cette pense quune tincelle,
jaillissant du foyer, lui tomba sur le dos. Vite, il schappa
des mains qui le caressaient, slana le plus vite quil put
hors du wigwam, et courut droit vers le lac.
Et le vieillard, qui ne quittait jamais sa demeure, se leva
dun bond. Aux yeux tonns de tous, il se prcipita la
poursuite du livre. Il ne sentait plus sa vieillesse ; il
voulait avant tout rattraper le voleur, car il pensait :
Cet animal est un Manitou, qui a vol une parcelle de
notre feu.
Arriv au rivage, lIndien croyait pouvoir sauter dans sa
pirogue et aller plus vite que lanimal ; mais la glace
interdisait lusage de la pirogue. Le vieillard ne put que
regarder fuir le livre, qui se perdait dans le lointain avec,
sur le dos, une tache de feu qui brillait.
Lorsquil arriva, toujours courant, dans la valle o
slevait leur pauvre wigwam, Nanabushu cria sa grand-
mre, du plus loin quil la vit :
Grand-mre ! Grand-mre ! tes-vous prte ? Essuyez

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le feu qui est sur moi, car je brle ! Grand-mre !
La grand-mre essuya le feu, quelle fit soigneusement
tomber sur un petit tas de feuilles et de branches sches, et
Nanabushu redevint un homme.
La grand-mre fut ds lors la gardienne du nouveau foyer
quelle venait dallumer et quelle entretint avec un soin
jaloux.
Grce au feu quil possdait, Nanabushu devint le chef
dautres Indiens, qui sinstallrent dans la valle autour
dun wigwam quil construisit, plus grand et plus beau que
celui de jadis. Il se maria quelques lunes plus tard,
lpoque o le mas dresse firement ses jeunes pis. Peu
peu, son habitation sorna des plus belles peaux de la rgion
et la tribu quil fonda fut connue sous le nom de tribu du
Livre .
Lorsque, chang en livre, il avait vol le feu, une
tincelle tait tombe dans ses yeux. Nanabushu garda
toujours cette tincelle dans son regard et la transmit ses
enfants. Les livres aussi lont garde et nous pouvons
encore la voir quand, par une nuit obscure, nous
apercevons un de ces animaux et quil nous regarde un
moment, effray, avant de se sauver.

113
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Le renard et lours

N jour le renard, passant prs dun teepee,


vola un magnifique poisson quun Indien
faisait cuire devant sa demeure, au-dessus
dun feu de cendres rouges. Ce poisson
constituait le dner de cet homme, mais le
renard, voleur rus et mchant, profita
dun moment dinattention de lIndien
pour saisir la proie et se sauver. Heureux davoir dcouvert
si facilement un bon repas et davoir jou un mauvais tour,
il sen allait allgrement, agitant sa longue queue en signe
de plaisir. Le fait est quil tait trs content de lui et ne
songeait qu commettre dautres mfaits, lorsque, tout
coup, il vit lours. Celui-ci, profitant dun rayon de soleil,
avait quitt son abri et savanait lourdement : flip flop
flip flop flip flop
Notre renard grimpa sur un arbre. Il commena manger
son poisson grand bruit de mchoires et, lorsque lours
passa sous larbre, il lana un petit morceau de son dner

115
sur le museau de lanimal.
Quest cela ? grogna lours, en se lchant le museau et
en mangeant avec dlices le petit morceau de poisson.
Un autre morceau lui tomba de nouveau sur le nez. Tout
en lavalant, lours leva la tte.
Miam, miam, miam, faisait le renard, perch sur
larbre.
Que mangez-vous de si bon, l-haut, ami Renard ?
demanda lours.
Miam, miam, miam, cest du poisson que jai pch.
Et o lavez-vous pch ?
Miam, miam, miam, au bord de ltang. Cest l que
ceux qui aiment la bonne chre vont pcher leur poisson.
Mais je ne sais gure pcher, ami Renard. Jeffraie les
poissons quand ils mentendent approcher de la rivire. Jai
faim. Ne voudriez-vous pas me jeter encore un peu de ce
poisson ?
Nenni. Allez le pcher vous-mme.
Cela mest impossible. Leau est gele.
Belle excuse. Jai pch le mien malgr leau gele.
Et comment avez-vous fait ?
Ce nest gure difficile. Jai cass un peu de glace prs
de la rive. Jai tremp ma queue dans le trou ainsi form. Je
me suis assis, et jai attendu, la queue dans leau.
Mais oui, lourdaud ! Je suis rest l, sans remuer, sans
me retourner et, aprs un moment, jai senti tous les
poissons qui venaient se prendre ma queue. Allez
ltang, bonne bte, et quand vous en aurez pch en
quantit suffisante, je ferai cuire vos poissons.

116
Lours sloigna, un peu fch cause du ton ironique
que le renard avait pris pour lui parler. Il tait indcis et
lent, mais il tait aussi gourmand, et il avait vraiment faim
ce jour-l. Lodeur du poisson cuit, les quelques petits
morceaux quil avait pu en goter, lavaient plus que jamais
mis en apptit.
Aprs tout, pourquoi ne pas essayer ? se dit-il.
Il alla donc au bord de ltang. Le renard, cach derrire
une grosse pierre, le regardait en riant, et samusait de telle
sorte, quil en oubliait de finir son repas. Lours brisa un
peu de glace, sassit, et attendit, la queue dans leau, car
lours dalors avait une queue au moins aussi longue que
celle du renard.
Elle avait beau tre touffue, cette queue, il sentit le froid
de leau glace qui semblait lui monter tout le long de
lchine, mais il ne bougea pas. Le bonhomme Hiver ne
pouvait sempcher de hausser les paules, en voyant une
telle sottise. La neige, compatissante, se faisait molle et
douce pour tomber sur la grosse tte de lanimal, mais elle
lui entrait dans les yeux. Il crut quelle voulait le sduire et
il ferma les paupires pour ne plus la sentir et pour ne pas
la voir. Le vent du Nord, froce, tourbillonnait en sifflant
lugubrement autour de lui ; il se boucha les oreilles pour ne
plus lentendre.
Il commenait toutefois regretter labri quil avait quitt
et o il tait si bien protg du froid, de la neige et du vent,
mais la gourmandise, la faim, lamour-propre aussi, le
retenaient.
Il attendit un bon moment. Il sentit sa queue devenir

117
plus lourde et la crut charge de poissons. Il voulut la
retirer de leau, mais elle tait gele et retenue par la glace.
Il essaya plusieurs reprises ; sans succs. Il se dcida alors
appeler le renard :
Renard ! Renard ! Ami Renard !
Le renard le laissa crier un bon moment avant de se
diriger vers ltang, les yeux moqueurs et la queue en
panache. Il se mit rire et se moquer de lours, de faon si
bruyante que les chiens qui taient par l lentendirent et
accoururent. Ctait ce que dsirait le fourbe qui, au lieu de
prendre une direction oppose celle de lours pour que la
meute ne vit pas ce dernier, continua au contraire dans la
direction de ltang. Les chiens, voyant lours en difficult,
lattaqurent ; mais il se dfendit si bien quils
abandonnrent la partie et se mirent la poursuite du
renard.
Lours avait fait un si violent effort, pour rsister la
meute sauvage qui le croyait impuissant, que sa longue
queue stait brise. Cest depuis ce temps-l que les ours
ont une courte queue et que les chiens sobstinent
chasser les renards.

118
119
Les pommes du raton laveur

IEN que rus, le renard nest pas toujours


le plus fin. Il lui arrive de temps en temps
de rencontrer plus malin que lui. Du
reste, cela arrive toujours ceux qui
veulent trop profiter de la navet et de la
crdulit de leurs voisins.
Lorsque le renard avait jou le vilain
tour que nous venons de raconter, un vieux raton laveur
somnolent, engourdi par le froid, se tenait tapi dans un
terrier, au bord du lac, prs de lendroit o il avait coutume
de venir laver tous ses aliments avant de les manger.
Les aboiements des chiens, les appels et les plaintes de
lours, lavaient rveill en sursaut. Plein de sagesse, et
lexprience lui ayant appris connatre les habitants de la
fort, il avait compris ce qui stait pass, et avait dcid de
donner une bonne leon au renard.
Cet animal nest pas trs intelligent, se dit-il. Les gens
vraiment intelligents ne sont pas ce point mchants. Pour

120
se distraire, ils savent employer dautres moyens que la
malice.
Raton est lent prendre une dcision. Il dut rflchir
longuement ce quil pourrait faire. Enfin, une ide germa
dans son petit cerveau.
Un jour, lpoque o les feuilles des pommiers
commencent jaunir, on put le voir sinstaller
confortablement sur une grosse branche de htre, un
endroit o passait frquemment le renard. Il tenait entre
ses pattes une belle pomme, bien lave, toute luisante,
mre point et juteuse, cueillie la veille et garde toute la
nuit dans son terrier quelle avait parfum.
Le renard parut. Il savanait le nez en lair, les oreilles
droites, la queue au vent. Raton commena grignoter le
beau fruit et en laissa tomber un petit morceau juste au
moment o le renard passait.
Le gourmand queue touffue sarrta net, ramassa vite le
morceau de pomme et le mangea avec dlices. Claquant la
langue de plaisir, il leva les yeux et dcouvrit matre Raton.
Celui-ci laissa de nouveau tomber, comme par hasard, une
autre bouche juteuse, qui ne resta pas longtemps sur le
sol. Le renard la trouva si sucre, si son got, quil la
croqua vivement, pour relever de nouveau le nez et
attendre un autre morceau. Et le morceau tomba. Comme
un quatrime morceau se faisait trop attendre, le renard se
mit alors appeler le raton :
Bonjour, lami Raton ! Raton, mon cher ami, lancez-
moi un petit morceau de pomme. Mon bien cher ami
Raton, soyez gentil avec moi !

121
Le raton faisait la sourde oreille ; il termina
tranquillement son repas, sans prter aucune attention aux
appels du gourmand.
Une fois le fruit mang, seule la queue restait. Il la posa
en quilibre sur la grosse branche du htre, samusa la
regarder, sans soccuper des appels qui lui taient lancs
puis, dun coup de patte, il lenvoya se perdre dans lherbe.
Il se mit ensuite sessuyer et se lustrer le museau.
H, lami, ne me voyez-vous pas ? lui demanda de
nouveau le renard, dune voix doucereuse malgr
limpatience et la colre qui bouillonnaient en lui.
Si Mais si Pourquoi ?
Dites-moi, mon cher, o avez-vous donc trouv cette
pomme dlicieuse ?
Lendroit nest pas trs loign dici, mais il faut le
connatre et il faut aussi savoir abattre les fruits.
Me croyez-vous moins adroit que vous ? Mon bien cher
camarade, indiquez-moi, je vous prie, la direction que je
dois prendre. Dites-moi ce quil faut faire et je le ferai. Sil
faut vous prouver ma gratitude, je vous apporterai le plus
beau, le meilleur des fruits, ajouta-t-il, bien dcid
dailleurs nen rien faire.
Le raton, qui savait quoi sen tenir, ne fut pas dupe de la
promesse et dune voix calme, il commena :
Si vous voulez trouver larbre qui porte ces pommes, il
faut vous diriger du ct du soleil couchant. Vous
traverserez dabord le village que vous voyez l-bas, puis un
champ que vous rencontrerez de lautre ct du village, puis
une rivire qui borde ce champ, puis un bois qui se dresse

122
sur la rive oppose de cette rivire. Au-del de ce bois, vous
apercevrez un vaste plateau couvert dune herbe haute et
paisse et, se dressant tout seul au milieu du plateau, vous
verrez un pommier, mais quel pommier ! Son tronc est
noueux, ses branches sont tordues et ses pommes sont les
plus belles, les plus juteuses, les meilleures pommes du
monde, mais il ne faudra surtout pas que vous grimpiez
larbre pour les cueillir.
Que devrai-je faire alors ? demanda impatiemment le
renard, qui ne pensait qu courir manger les pommes.
Cela vous sera facile, vous qui tes capable de tant de
prouesses. Lorsque vous arriverez sur le plateau, vous
prendrez votre lan et, la tte en avant, vous vous
prcipiterez sur larbre de toutes vos forces, afin que la
secousse fasse trembler la terre, que larbre cde sous votre
pousse et que les fruits, dtachs de leurs branches, par
dizaines roulent sur le sol. Mais jy pense vous navez
pas de famille, vous navez pas besoin de tant de pommes
la fois, cela serait trop pour vous seul. Si vous voulez bien
vous contenter de quelques-unes, ne prenez pas votre lan
avec autant dnergie. Allez doucement larbre et
Le renard ncoutait plus. Il ne pensait mme pas
remercier le raton. Ne songeant qu satisfaire sa
gourmandise, il avait pris la direction du soleil couchant et
il stait lanc vers le village, quil traversa en courant,
renversant tout sur son passage et soulevant derrire lui un
nuage de poussire.
Les enfants, les lapins, les poissons et les daims,
stupfaits, le regardrent avec tonnement : il fendait lair

123
comme une flche dans le champ, nageait perdre haleine
dans la rivire, courait travers le bois, comme si des
chiens le poursuivaient. tonns aussi, les nuages du ciel le
voyaient passer comme un clair et se demandaient o il
pouvait bien aller.
Il arriva enfin sur le plateau o se dressait le pommier
solitaire. Il sarrta un moment pour reprendre haleine ;
alors, la tte tasse, la queue haute, il slana de toutes ses
forces vers larbre, sr que celui-ci allait cder sous la
pousse, que la terre tremblerait du coup quil allait porter
et que, non des dizaines, mais des centaines de pommes
allaient bientt joncher le sol.
Mais larbre ne cda pas, la terre ne trembla pas, aucun
fruit ne tomba. Le pommier tant plus dur que la tte du
compre, cest celui-ci qui sabattit, si tourdi par le choc,
quil en perdit connaissance.
Lorsque, plus tard, il rouvrit les yeux, il se trouva
toujours tendu sur lherbe paisse au pied de larbre. Les
papillons, les fourmis, les grillons et des tas de petits
insectes disaient en le regardant :
Est-ce l notre Renard ? Se croyait-il donc plus fort que
notre vieux pommier ?
Le renard apercevait au-dessus de lui tout un monde
dcureuils et doiseaux, perchs sur les branches et
piaillant qui mieux mieux. Il lui sembla que tous se
moquaient de lui. Le soleil lui-mme paraissait sourire l-
haut, entre deux nuages. Vex et honteux, il referma les
yeux mais, ne pouvant tout mme pas rester tendu jusqu
la tombe de la nuit, il dut se dcider partir.

124
Se relevant avec peine, la tte encore endolorie, lair
piteux et la queue basse, il alla se cacher loin des regards
moqueurs, dans le tronc creux dun vieil arbre tomb prs
de la rivire, lore du petit bois.

125
Les Pliades

A-HAUT , dans le ciel, six toiles brillantes


sont groupes lune ct de lautre, dans
la constellation des Pliades. Ce sont en
ralit six petits Indiens dont voici
lhistoire.
Ctait aprs la rcolte du mas, quand
les feuilles des rables deviennent
carlates et que les femmes sapprtent faire scher le
grain. Ce jour-l, plusieurs dentre elles taient occupes
plucher le bl dInde, cest--dire enlever les feuilles et la
barbe fine qui protgent les pis. Elles travaillaient,
travaillaient et bavardaient, bavardaient comme seules les
femmes peuvent travailler et bavarder.
Pendant ce temps, leurs enfants jouaient. Il y en avait
sept. Ils chantaient et dansaient lombre dun grand orme
comme peuvent le faire de petits Indiens.
Ils chantaient et dansaient depuis longtemps, lorsquils
sentirent quils avaient faim, et quun peu de mas cuit

126
ferait bien leur affaire. Lun deux, lan, alla trouver les
femmes.
Pourrions-nous avoir un peu de hominy ? demanda-t-
il.
Nous navons gure le temps de nous occuper de vous.
Ne voyez-vous pas que nous pluchons le mas ? Va jouer.
Lenfant rejoignit ses camarades. Bien sagement, tous
ensemble, ils se remirent chanter et danser ; mais cela
ne les rassasiait pas, au contraire. Un autre enfant alla
son tour trouver sa mre.
Nous avons faim, dit-il. Voudriez-vous nous donner
manger ?
Nous navons pas le temps de nous occuper de vous en
ce moment, rpondit la femme. Continuez de chanter et de
danser.
Lenfant retourna avec ses compagnons et, pour oublier
la faim en samusant, les petits garons se mirent
fabriquer un tambour, puis, frappant en cadence sur ce
nouveau jouet, ils recommencrent danser ; mais ce fut
en vain : ils ne pouvaient oublier quils avaient besoin de
manger. Le plus jeune des enfants courut alors implorer sa
mre :
Ne pourrions-nous avoir un peu de hominy ? Nous
avons tellement faim !
Ne vois-tu pas que nous sommes trop occupes ? Va
jouer et danser avec tes camarades et, si vous tes vraiment
affams, mangez ces pierres.
En riant, la femme lana dans la direction de lenfant une
poigne de pierres grises quelle avait sous la main.

127
Le petit sen retourna vers ses frres. Dsesprs, ils
essayrent de trouver un remde leur faim : quelques
herbes crases quils se mirent mcher.
Le ventre creux, mais ny voulant pas penser, ils
recommencrent danser de plus belle au rythme du
tambour, tout en mchant les herbes bienfaisantes. Il leur
semblait que, peu peu, ils devenaient plus lgers et que
leurs pieds se dtachaient, puis sloignaient du sol. Se
sentant moins malheureux, ils continurent donc et se
trouvrent tout coup au niveau des premires branches de
larbre. Bientt ils atteignirent le fate de lorme. Ils
ninterrompirent pas alors cette danse effrne et
slevrent de plus en plus haut, si bien quils finirent par
arriver jusquaux premiers nuages.
Cest ce moment quune des femmes sortit pour voir ce
qui se passait. Elle ne vit plus les enfants sous lorme, mais
entendit leurs voix ; et, levant les yeux, elle aperut les sept
danseurs qui, au son de leur tambour, semblaient
graduellement monter vers le ciel. Vite, elle donna lalarme.
Ses compagnes accoururent et appelrent les petits :
Revenez, revenez ! Votre hominy est prt !
Mais les enfants taient probablement trop loin. Ils ne
pouvaient entendre les appels venant de la terre. Ils
sloignaient de plus en plus. Les battements du tambour
devenaient presque imperceptibles. Bientt les petits
Indiens ne furent plus que sept petites taches. On eut dit
sept plumes doiseau voltigeant l-haut, tout l-haut, et
entranes par le vent. Seul lun dentre eux se dtacha du
groupe, mais il se changeait en sapin au fur et mesure

128
quil se rapprochait du sol.
Les femmes, assises, se mirent pleurer. la tombe du
jour elles taient encore l, essayant de suivre des yeux les
petites formes qui devenaient de moins en moins
distinctes, et incapables de reconnatre un des leurs dans le
nouvel arbre qui se dressait ct delles.
La nuit vint. Les lucioles lumineuses commencrent
tournoyer autour des grandes herbes de la prairie, les
rainettes de ltang voisin se mirent chanter, et les
femmes aperurent six nouvelles toiles qui scintillaient
dans le ciel, juste au-dessus du grand sapin de leur frre.
Elles comprirent alors ce qui tait arriv leurs enfants.

129
La couverture de lAeul

ORSQUIL y avait moins dhommes sur


terre, le Grand-Esprit pouvait se
manifester plus facilement auprs deux
quil ne peut le faire de nos jours et il lui
arrivait souvent de venir, sous une forme
quelconque, afin daider les bons ou de
punir les mauvais.
Un Indien, nomm Tige-de-Mas, avait son teepee install
dans la prairie, prs dun menhir. Comme tous les Indiens
de la rgion, il savait que cette pierre tait une
manifestation du Grand-Esprit qui, au commencement du
monde, lavait pose dans la plaine pour quelle entendt les
prires de ses enfants. Ce menhir avait vu passer bien des
gnrations dHommes Rouges ; il comprenait leurs
besoins, et cest pourquoi on le dsignait sous le nom
d Aeul .
Ce jour-l, Tige-de-Mas navait rien manger. La chasse
avait t mauvaise et la faim se faisait sentir. Lui qui ne

130
pensait au Grand-Esprit que lorsquil avait quelque chose
lui demander, se rappela soudain la bont de lAeul, et
dcida daller sadresser lui.
Il partit donc, sa couverture grise toute troue plie sur
lpaule et, lorsquil arriva la pierre, il lentoura de ses
longs bras maigres et lui dit :
Aeul, bon Aeul, aie piti de ton enfant qui a faim,
coute sa prire.
La pierre restait froide et ne semblait pas comprendre.
Ctait lheure du soleil couchant. Tige-de-Mas ne
pouvait se rsoudre passer la nuit sans manger, dautant
plus que rien ne lui faisait prvoir si le lendemain lui
apporterait quelque nourriture. Il se fit plus pressant :
Aeul, cher Aeul, regarde ton petit-fils qui taime et
qui, si besoin tait, ferait tout pour toi. Grand-Esprit,
coute ma prire. Que veux-tu que je toffre, vieil Aeul ?
Dis-le moi ; je serais heureux de te donner tout ce que je
possde, bien que je ne possde pas grand-chose. Toutefois,
veux-tu ma couverture, en reconnaissance de ce que tu
feras pour moi ? Prends-la, elle te rchauffera cette nuit.
Et Tige-de-Mas tendit sa vieille couverture troue sur la
pierre.
ce moment-l le soleil formait un globe rouge qui
descendait lhorizon. LIndien vit des reflets roses et
violets dirigs vers la pierre et il comprit que ces reflets
taient le sourire du Grand-Esprit qui allait sans doute
lexaucer. Il se mit alors la recherche de ce que lAeul
pouvait lui envoyer.
quelques pas de lui il aperut en effet, tendu sur le sol,

131
un daim qui venait dtre tu. Le corps de lanimal tait
encore chaud et le sang coulait dune large blessure. Tige-
de-Mas tira vite son long couteau de chasse de sa gaine
orne de perles et dcoupa les meilleurs morceaux de
lanimal. Il partit alors tout joyeux vers son teepee et, aprs
avoir ramass des touffes dherbe sche et du bois mort, il
fit un feu devant la porte de son habitation. Puis il chercha
une branche solide, quil ficha au sol et o il attacha la
viande, sous laquelle il plaa une grande coquille afin dy
recueillir le bon jus du rti.
Assis ct du feu, les jambes replies sous lui, les mains
poses sur ses genoux osseux, les yeux brillants, lIndien
balanait son long corps de droite et de gauche. Il regardait
cuire le daim et humait avec dlices le fumet qui manait
de la cuisson.
Le soleil stait couch. Peu peu lobscurit stendit sur
la brousse, la lune commena paratre et, dans la plaine,
on pouvait peine distinguer le menhir.
Tout coup, Tige-de-Mas frissonna. Il commenait
sentir la fracheur du crpuscule et regretter davoir
donn sa couverture. Il se frotta les paules, balana un peu
plus vite son corps maigre, regarda la viande qui cuisait.
Elle ntait pas tout fait dore. Il fallait encore attendre un
peu avant de la manger.
Pourquoi ai-je fait ce cadeau au menhir ? pensa-t-il. Il
na certes pas besoin de couverture autant que moi, et
jaurais bien trouv ce daim sans rien demander
personne.
Il se leva, tourna plusieurs fois autour du feu. Il faisait de

132
plus en plus frais. Alors, ne pouvant rsister la tentation,
il retourna vers la pierre et, tout en grommelant, reprit la
couverture, se la mit sur le dos et revint vers le feu o son
repas devait tre maintenant cuit point.
Les charbons ardents taient bien l devant le teepee ; les
btons fichs en terre y taient aussi, mais la viande avait
disparu et la coquille, quil avait laisse pleine de bon jus,
tait maintenant sche ; seule une bonne odeur de rti sen
dgageait encore, comme pour faire regretter davantage
labsence de ce qui ntait plus.
Tige-de-Mas, tenant en main la coquille, se dirigea vers
lendroit o il avait trouv le daim. la lueur de la lune, il
naperut sur le sol que de vieux os blanchis et pourtant, le
fumet savoureux de la viande cuite point continuait
sexhaler du coquillage. Bien quil et sa couverture sur le
dos, il se mit trembler et frissonner, car il comprit que
lAeul tait fch contre lui, parce quil navait pas tenu
parole.
LIndien aurait pu regretter sa faiblesse et peut-tre
lAeul lui et-il pardonn, mais Tige-de-Mas avait beau
souffrir de la punition qui lui tait inflige, il ne savait pas
reconnatre ses torts. Au lieu de se repentir, il scria plein
damertume et tremblant de dpit :
Ai-je t stupide ! Jaurais d manger mon repas
AVANT daller chercher la couverture !
Et de grosses larmes roulaient sur ses joues maigres.
Mais le Grand-Esprit est insensible ces sortes de larmes
et Tige-de-Mas resta seul dans la nuit, la coquille vide la
main, la vieille couverture troue sur le dos, la rage au

133
cur, le ventre creux et sentant le froid de la nuit qui,
mordant de plus en plus sa chair, pntrait jusqu ses os.

134
Les deux aveugles

ES ratons laveurs sont des animaux trs


propres, puisquils lavent tous leurs
aliments avant de les manger, mais ils
nont pas que des qualits : nombre
dentre eux sont aussi russ et voleurs.
Lun deux, affam, suivait un jour le
bord dun lac en essayant dattraper des
crevisses, lorsquil remarqua la prsence dun pieu plant
dans leau et auquel tait attache une corde solide et bien
tresse.
Intrigu et curieux, il voulut savoir ce que cela signifiait.
Quittant la rive, il longea cette corde et arriva ainsi la
porte dun wigwam.
Ce que le raton laveur ne pouvait deviner, cest que ce
wigwam tait habit par deux aveugles. Les enfants de ces
aveugles, qui craignaient alors les attaques dune tribu
ennemie, avaient pens mettre les deux infirmes en
scurit cet endroit. Ils leur apportaient rgulirement de

135
la nourriture et avaient tendu cette corde pour les guider
vers le lac, o ils allaient puiser leau ncessaire leurs
besoins.
Lorsquil arriva au wigwam, Raton le crut inhabit. Aucun
bruit. Poussant doucement la porte, il lentrouvrit juste
assez pour que sa tte ronde, au museau effil et pointu,
pt passer par louverture et pour voir ce quil y avait
lintrieur de la demeure.
Tout y tait tranquille et silencieux. Les deux vieillards
dormaient, enrouls dans leurs couvertures. Ils taient
tendus sur le sol, derrire la porte. Dans le pot de terre,
feu doux, mijotait une viande qui rpandait une odeur
dlicieuse, si agrable quelle aiguisa encore lapptit du
curieux. Il dcida dabandonner sa pche lcrevisse et
davoir sa part du festin.
Comme il ne pouvait ouvrir davantage la porte sans
risquer dveiller les deux vieillards, Raton attendit
patiemment dehors, allant et venant, restant lcoute, un
peu impatient, ne sachant que faire.
Il entendit enfin du bruit : les deux Indiens sveillaient.
En voyant leurs mouvements, leurs gestes, Raton se
rendit compte de leur infirmit et, sans aucune piti, pensa
quil serait facile, non seulement de les voler, mais aussi de
bien samuser leurs dpens.
Notre repas sera bientt cuit point, dit lun, et jen
suis fort aise car jai grand faim.
Moi aussi, rpondit lautre. Je vais aller chercher de
leau et nous pourrons ensuite manger.
Raton vit lIndien qui, muni dun rcipient, se dirigeait

136
vers le lac, marchant le long de la corde. Oubliant sa faim,
notre compre au nez pointu conut immdiatement lide
du mauvais tour quil allait jouer. Il courut au pieu, se hta
de dlier la corde et alla lattacher un buisson qui se
trouvait sur la rive quelque distance de leau ; puis il sen
retourna vers le wigwam, content de lui, le nez au vent, ses
petites oreilles dresses, sa queue en lair.
La surprise et le dsappointement de laveugle furent
grands lorsque, arriv au bout de la corde, il constata quil
ny avait pas deau et sentit la broussaille sous ses pieds au
lieu du sable humide. Effray, il revint en hte auprs de
son compagnon.
Nous sommes perdus, dit-il. Le lac est dessch. Il ny
a plus une goutte deau, et la broussaille a pouss pendant
la nuit lendroit mme o le pieu tait plant.
Surpris et justement inquiet, son camarade dcida de se
rendre compte par lui-mme de lhorrible situation o ils
semblaient se trouver. Il prit le rcipient et se dirigea son
tour vers le lac.
Lanxit des vieillards amusait follement Raton. De
nouveau, il courut vers le lac, dnoua la corde quil avait
attache au buisson, la renoua au pieu et, satisfait, retourna
de nouveau au wigwam, les oreilles et la queue plus que
jamais dresses.
Quelle histoire mavez-vous raconte, ami ? Pourquoi
mavoir menti ? Le lac nest pas dessch et voici de leau,
dit son compagnon lIndien qui revenait, heureux davoir
dcouvert que leur crainte tait vaine, mais se demandant
pourquoi son camarade lui avait prcdemment parl

137
comme il lavait fait.
Ce dernier ne comprenait pas. Il se sentait profondment
bless dtre pris pour un menteur. Lair souponneux de
lun, lair malheureux de lautre, amusaient de plus en plus
Raton qui, lcart, surveillait la fois les deux hommes et
le repas qui allait tre prt.
Les aveugles navaient quun bol pour eux deux. Ils y
versrent la nourriture : huit morceaux de viande. Assis sur
le sol, lun en face de lautre, le bol entre eux, ils
commencrent manger. Un morceau chacun, dabord.
En mangeant, ils se remirent parler et oublirent
lincident qui, un moment, les avait contraris si fort.
Raton sapprocha alors sans bruit, saisit prestement, lun
aprs lautre, quatre des morceaux de viande et alla
sinstaller lcart pour les manger son aise.
Lorsque les Indiens voulurent reprendre de la nourriture,
ils furent surpris den trouver si peu au fond du bol.
Mon ami, dit lun deux, vous mangez bien vite. Je
devrais avoir quatre morceaux de viande, jen ai mang un,
et il nen reste plus que deux. tiez-vous si affam ?
Comment osez-vous me poser une telle question ?
rpondit lautre. Cest vous qui avez d vous servir
amplement !
Moi !

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141
Sr de son fait, chacun des deux vieillards croyait lautre
coupable. Une discussion assez vive sleva, la grande joie
de Raton. Pour mettre le comble son amusement, le
mchant animal gifla chacun des Indiens qui, se croyant
soufflet par lautre, rendit le coup.
Une vritable bataille sensuivit. Le bol fut cass, leau
renverse sur le feu et une paisse fume remplit la pice.
Suffoqus et toussant, les deux aveugles se prirent les pieds
dans les couvertures, tombrent, et continuaient se
battre, lorsquils entendirent un clat de rire strident et
moqueur.
Surpris, ils cessrent immdiatement la lutte,
comprenant, mais trop tard, quils taient victimes dun
mauvais plaisant.
Raton saisit alors les deux derniers morceaux de viande
et se sauva en criant bien fort :
Vieux fous ! Vous navez que ce que vous mritez !
Vous nauriez pas d vous mettre si facilement en colre !
En cela, il avait raison. Les deux amis, repentants et
confus, reconnurent leur tort.
Et Raton ?
Il eut, certes, un bon repas ce jour-l ; mais le Grand-
Esprit voulut le punir de sa ruse et de sa mchancet :
pendant toute une semaine, sa pche lut infructueuse et il
neut rien manger.

142
143
Femme-Sel

ES Zunis manquaient de sel et le Grand-


Esprit, rpondant leur prire, envoya chez
eux une femme quon dsignait sous le
nom de Femme-Sel, mais aussi quelquefois
sous celui de Mre-Sel, car le sel, disaient-
ils, est comme la mre qui se donne ses
enfants. Femme-Sel tait la grande
dispensatrice du prcieux aliment.
Femme-Sel sinstalla au lac du Rocher-Noir, peu de
distance de la demeure dHomme-Turquoise qui, lui aussi,
soffrait gnreusement ceux qui le recherchaient et
savaient lapprcier.
cause de la prsence de Femme-Sel, le lac du Rocher-
Noir devint un lac sal. Les cristaux argents tincelaient le
long de ses rives. Ils formaient un magnifique tapis et
Mre-Sel contemplait son domaine, heureuse lide de
pouvoir aider les hommes.
Lorsque le prtre dItiwana, village situ peu de

144
distance du Rocher-Noir, apprit la venue de Femme-Sel, il
runit les jeunes gens et leur dit :
Garons et filles, nous irons demain au lac du Rocher-
Noir, pour en rapporter du sel. Que les jeunes filles
prparent la nourriture ncessaire et que les garons se
munissent de sacs.
Toute la jeunesse, mise en joie par cette nouvelle, se
prpara comme il convenait. Les jeunes filles se mirent
moudre du mas, dont elles firent de jolies galettes. Les
garons se munirent de sacs de peau de faon, parce que
ceux-ci sont plus lgers et plus faciles porter que les
autres.
Selon la coutume, le lendemain au lever du soleil, les
jeunes Indiennes, vtues de leurs plus beaux vtements et
pares comme pour un jour de fte, jetrent sur leurs
paules une couverture noire. Elles portaient la main la
nourriture quelles avaient prpare. Deux par deux, elles
allrent ainsi chercher les garons, et tous partirent sous la
conduite du prtre.
Quand ils arrivrent au lac, Femme-Sel tait l, qui les
attendait. Sa demeure tait resplendissante. Le lac
stendait, calme et uni comme un grand miroir, et les
cristaux de sel semblaient autant de pierres prcieuses qui
scintillaient aux rayons du soleil.
En voyant arriver les jeunes gens, Femme-Sel eut un
moment danxit. Elle se demanda si des couples de cet
ge apprcieraient la beaut de sa demeure et la gnrosit
du Grand-Esprit. Cest pourquoi, elle leur dit :
Cest la premire fois que vous venez ici. Je me donne

145
volontiers vous. Prenez de moi ce dont vous avez besoin
mais noubliez pas de me traiter comme il convient.
Puis elle resta au bord du lac et les regarda faire.
Tous se conduisirent bien. Ils ramassrent du sel et en
emplirent les sacs. Quand la provision fut juge suffisante
et que la faim commena se faire sentir, ils sinstallrent
par groupes de quatre : deux garons et deux filles, et
partagrent les galettes de mas ; puis, tant leurs
mocassins, ils retournrent tous au lac et sy battirent
joyeusement. Lorsque le prtre jugea le moment venu de
partir :
tes-vous prts ? demanda-t-il.
Et tous, revenant vers lui, rpondirent :
Nous sommes prts.
Sur le chemin du retour, les garons chantaient, les
jeunes filles dansaient, et ils arrivrent ainsi au village un
peu avant le coucher du soleil.
Une fois arrivs, ils vidrent les sacs. Le sel faisait un
petit monticule dune blancheur blouissante, au sommet
duquel, selon la coutume, ils dposrent un pi de mas,
dont tous les grains taient de forme et de couleur
parfaites. Ils tendirent alors dessus une couverture noire
et, sur la couverture, des perles choisies avec soin. Ctait
leur faon de remercier le Grand-Esprit.
Srs dtre entendus, ils dirent alors :
Femme-Sel, toi qui es pour nous une Mre, nous
sommes heureux que tu sois parmi nous. Nous sommes au
milieu de tes enfants.
La prsence de leur bienfaitrice peu de distance du

146
village leur fit croire quelle y resterait toujours et que,
dsormais, ils ne manqueraient plus jamais de sel. Eux qui
en avaient t si souvent privs, ils se mirent lemployer
sans mnagement, alors quautrefois ils nen usaient
quavec grande parcimonie.
Lorsquon saperut que la provision diminuait, le prtre
dcida de la renouveler et dclara :
Dans quatre jours, nous irons chercher du sel au lac du
Rocher-Noir. Que les jeunes filles prparent la nourriture
et que les garons se munissent de sacs.
Et les jeunes filles se mirent broyer le mais pour en
faire des galettes, les garons se munirent de sacs de peau
de faon et, quatre jours plus tard, les jeunes filles, deux par
deux, vtues comme pour un jour de fte, portant sur les
paules la couverture noire et la main la nourriture,
partirent chercher leurs camarades.
Sous la conduite du prtre, la bande joyeuse se rendit
ainsi de nouveau au lac du Rocher-Noir o Mre-Sel, bien
qutonne de les voir revenir si tt, les reut aimablement.
Les garons remplirent les sacs. Les jeunes filles
soccuprent du repas puis, tant leurs mocassins, tous
allrent se baigner, jusquau moment o le prtre
demanda :
tes-vous prts ?
Ils avaient respect la demeure de Femme-Sel. Ils
staient conduits de faon convenable et rentrrent au
village avant la tombe de la nuit. Ils vidrent leurs sacs,
posrent sur le sel lpi de mas, recouvrirent le tout dune
couverture noire, sur laquelle ils placrent des perles

147
choisies et prirent, remerciant la Femme-Sel dtre venue
parmi eux.

La premire provision de sel navait pas dur longtemps ;


la deuxime dura moins encore.
On stait dit, aprs la premire visite au lac : Puisquil
nous est maintenant facile davoir du sel, ne nous en
privons plus. Aprs y tre all une seconde fois, on se mit
le gaspiller, et il fallut bientt penser retourner au
Rocher-Noir. Dailleurs, ces expditions au lac
commencrent ressembler une partie de plaisir, o la
jeunesse runie faisait la route en chantant.
Le prtre annona donc :
Dans deux jours, nous irons chercher du sel. Que les
jeunes filles prparent la nourriture et que les garons se
munissent de sacs.
Et deux jours aprs, la bande joyeuse partit. Les jeunes
Indiennes portant les galettes de mas et coquettement
vtues sous la couverture noire drape sur leurs paules,
allrent, deux par deux et en riant, chercher leurs
camarades.
On se mit en route. Le prtre marchait un peu en avant
et, derrire lui, ce ntaient plus maintenant que
plaisanteries et chansons.
Lorsque le Vent, indign et voulant la prvenir, porta
jusqu Femme-Sel le son de leurs voix, elle comprit ce qui
stait pass. Et ce fut avec tristesse quelle les vit
sapprocher sans respect de sa demeure et fouler aux pieds,

148
ne pensant plus sa valeur, le beau tapis argent qui
bordait le lac.
Lorsquils eurent fait leur provision garons et filles
trent leurs mocassins, se baignrent et prirent leurs bats
dans leau sale. Ils ne se gnaient plus maintenant pour en
troubler la puret, allant jusqu cracher dedans et y jeter
leurs dtritus.

Une fois de retour au village, fatigus de stre tant


amuss, ils vidrent leurs sacs avec indiffrence,
dposrent un pi de mas sur le tas de sel et tendirent la
couverture noire, sur laquelle ils dposrent quelques
perles prises au hasard. Lesprit absent, les jeunes gens
dirent ensuite la prire rituelle avec quelques anciens qui
se trouvaient l, et lon se mit employer beaucoup de sel
et mme le gaspiller plaisir, afin de retourner bientt au
lac.

Et voici quun jour le prtre dclara :


Demain, les hommes iront chercher des turquoises.
Les femmes prparrent les repas, les hommes se
munirent de solides btons et se rendirent lest de la rive
sud du lac, l o demeurait Homme-Turquoise. Ils furent
dabord surpris den trouver tant et de si belles et, parce
quils en trouvrent beaucoup, ils ne surent apprcier leur
juste valeur des pierres si facilement obtenues.

149
Femme-Sel avait vu tout cela avec tristesse. Elle tait
raisonnable et sage et se dit :
Il nest pas bon que les hommes puissent se procurer
aisment ce quils dsirent ou mme ce dont ils ont besoin.
Parce que je me suis donne eux sans limite, ils nont plus
de respect pour moi. Parce que Turquoise sest offert si
gnreusement, ils vont bientt le mpriser. Il faut viter
cela. Il est ncessaire que les hommes rencontrent
quelques difficults dans leur tche et paient de leur travail
les dons que nous leur faisons.
Elle se rendit donc chez Turquoise.
Turquoise, lui dit-elle, vous avez t trop gnreux
envers les hommes et les hommes napprcient pas votre
bont. Jai fait comme vous, cest pourquoi ils me traitent
sans respect et nont plus aucune considration pour moi.
Ils pensent que tout leur est d.
Cest vrai, mais que pouvons-nous faire cela ? Cest
pour eux que le Grand-Esprit nous a envoys sur terre.
Le Grand-Esprit nous a demand de les aider, mais il
nest pas dans ses desseins de voir les hommes abuser de
nous. Allons vivre plus loin deux. Nous ne les
abandonnerons pas, mais il leur sera plus difficile de nous
atteindre et ils attacheront plus de valeur ce que nous leur
donnerons.
Vous avez raison. Quand partirons-nous ?
Ils sont venus chez moi il y a huit jours, ils vont
probablement revenir dans quatre. Je leur laisserai prendre
une petite provision de sel et nous partirons
immdiatement aprs. Je viendrai vous chercher.

150
Les habitants dItiwana taient loin de souponner ce qui
allait se passer. Le jour mme o Femme-Sel et Turquoise
se rencontrrent, le prtre dclara :
Demain, nous irons au lac du Rocher-Noir, afin de
renouveler notre provision de sel. Que les jeunes filles
prparent la nourriture ncessaire et que les garons se
munissent de sacs.
Joyeuses lide du plaisir quelles allaient avoir, les
jeunes Indiennes se mirent gaiement craser le mas et
faire de jolies galettes. Le soleil se levait peine lorsquelles
allrent chercher leurs compagnons. Ce lut au milieu des
rires, des chants et des plaisanteries de tous genres quon
se mit en route pour le lac.
La provision que lon put faire fut loin dtre aussi
importante que les fois prcdentes. Mre-Sel avait dj t
le beau tapis qui couvrait ordinairement lentre de sa
demeure. Au lieu de les attendre ou daller leur rencontre,
souriante et gnreuse comme elle lavait fait
prcdemment, elle stait retire chez elle, au centre du lac
dessch. Cest l quil fallut aller la chercher.
Les jeunes gens et le prtre pensrent :
Cest peut-tre le temps chaud qui a fait vaporer leau
du lac et fondre le sel.
Pour en avoir davantage ils durent travailler dur, gratter
le sol avec leurs ongles et recueillir la moindre petite
parcelle que faisait tinceler le soleil ardent.
Quand ils partirent le soir, leurs sacs ntaient qu
moiti pleins ; ils taient fatigus, les mains leur faisaient
mal. Ils navaient pas compris et pensaient : La prochaine

151
fois, tout ira mieux. Nous allons bientt revenir.
Cet espoir redonna courage et cest assez gaiement quils
rentrrent au village.
Une fois de retour, ils firent machinalement les gestes
rituels : les sacs furent vids, lpi plac sur le sel, que
recouvrit la couverture noire sur laquelle on posa quelques
perles avant de dire la prire, mais les mots prononcs ne
ltaient que par habitude et ne venaient plus du cur.

Ce soir-l, Mre-Sel mit une plume blanche dans ses


cheveux, traversa le lac et alla chez Turquoise. Sarrtant
prs de la caverne o il demeurait, elle cria :
Turquoise, tes-vous prt ?
Oui, rpondit-il.
Partons, alors.
Il sortit, telle une grande ombre bleue se dtachant de la
masse grise, et tous deux se mirent en route.
Lorsquils arrivrent au Rocher de lAigle, Mre-Sel
sarrta.
Je vais laisser ici ma plume blanche, dit-elle.
Elle retira la plume, la planta solidement dans le sol.
Turquoise la saupoudra de farine magique et lon vit la
plume blanche se changer en un roc qui, graduellement,
sortit de terre, formant une masse paisse et blanche prs
du Rocher de lAigle.
Ils se remirent alors en route, allant vers le Sud, puis vers
lOuest. Ils arrivrent ainsi dans la rgion de Tenatsali, puis
au bord dun autre lac, celui que nous dsignons

152
maintenant sous le nom de Lac Sal.
Cest ici que je vais rester, dit Femme-Sel.
Turquoise, lui, dcida daller plus lest. Il la quitta donc
et se remit en marche. Il sarrta une premire fois au-del
de Santo Domingo, o il laissa une partie de ses vtements
puis, continuant la route, il alla sinstaller dans la rgion
habite par les Visages-Ples et cest pourquoi les Hommes-
Blancs ont des turquoises plus belles que celles des
Indiens.

Pendant ce temps, Itiwana, nul ne se doutait de ce qui


se passait. La petite provision quon avait apporte fut
bientt puise et ce fut naturellement dune voix pleine
dassurance que le prtre dclara quon allait retourner au
Rocher-Noir.
On partit gaiement, comme lordinaire, mais quand la
bande joyeuse arriva lendroit o tait autrefois le lac, les
chants et les plaisanteries sarrtrent soudain. Le rire fit
place la stupfaction : il ny avait plus de lac. La demeure
de Femme-Sel avait disparu avec elle. Elle tait partie, et on
pouvait deviner la route quelle avait prise cause des
roseaux, encore brillants de parcelles argentes.
Tous revinrent tristement au village, et le prtre dit aux
habitants :
Il ny a plus ni lac, ni sel au Rocher-Noir. Mre-Sel
nous a quitts.
Et chacun rentra chez soi, regrettant amrement de
navoir pas mnag sa provision.

153
On ne pouvait vivre sans sel, surtout aprs stre habitu
en avoir autant que lon voulait ; aussi les prtres qui
formaient le Conseil du village se runirent-ils et
dcidrent-ils denvoyer deux dentre eux, accompagns de
leurs meilleurs coureurs, la recherche de Femme-Sel.
La petite caravane partit le lendemain ds le lever du
soleil ; les coureurs chargs de la nourriture allaient en
avant, les prtres les suivaient, portant les btons de
prires. Ils arrivrent ainsi au Rocher-Noir et de l purent
assez facilement sorienter.
Lorsquils virent se dresser, prs du Rocher de lAigle,
celui de la Plume-Blanche, ils ne doutrent point dtre
dans la bonne voie. Ils continurent donc, gagnrent ainsi
le village de Tenatsali puis celui de Kamaka, o ils durent
sarrter, car il avaient faim et taient trop fatigus pour
aller plus avant.
Ils sassirent lombre dun rocher o se voyaient les
traces du passage de celle quils cherchaient. Ils mangrent,
burent leau dune source qui coulait prs de l et, une fois
reposs, ils remarqurent tout coup que ce rocher
ressemblait une maison. Ils le contournrent, virent une
ouverture dans le roc et y entrrent, les prtres les
premiers.
Leur tonnement fut grand de se trouver bientt dans
une pice o se tenaient deux jeunes garons, qui les
regardrent avec bont et leur dirent :
Nous sommes heureux de vous voir enfin. La route est

154
longue dItiwana ici. Que pouvons-nous faire pour vous ?
Notre Mre-Sel vivait au Rocher-Noir, dirent les
prtres. Nos gens nont pas su la traiter comme il convenait.
Elle est partie. Nous sommes sa recherche et nous avons
suivi sa trace jusqu cet endroit.
Oui, dirent les garons. Elle sest arrte chez nous et
ne demeure pas trs loin dici. Descendez vers le Sud, vous
pourrez tre chez elle au coucher du soleil.
Ils partirent donc, se dirigeant vers le Sud, toujours
guids par les particules de sel quelle avait laisses derrire
elle afin que ses enfants pussent la retrouver. Et ils
arrivrent ainsi au Lac Sal qui, semblable au lac du
Rocher-Noir, stendait et brillait au soleil comme un grand
miroir.
Les coureurs sarrtrent, nosant poser les pieds sur
lpais tapis de sel qui bordait ses rives, car ctait aux
prtres quil incombait daller dabord la saluer et sexcuser
auprs delle ; mais les prtres eux-mmes craignaient cette
rencontre. Quallait-elle dire, elle qui avait t si bonne et
dont la gnrosit avait t si mal apprcie ?
Les prtres trent donc leurs mocassins et entrrent
dans le lac afin daller jusqu sa demeure, mais les cristaux
de sel coupaient leurs pieds. Ils durent sarrter et revinrent
en arrire tant la douleur tait forte.
Ils sassirent un moment, puis entrrent de nouveau dans
le lac. Ils taient presque arrivs au centre, mais l le sel
semblait plus dur, plus coupant encore. La demeure de
Mre-Sel tait comme entoure dune barrire hrisse de
piquants et de pointes. De nouveau, ils se virent obligs de

155
rebrousser chemin.
Ils recommencrent ainsi trois fois. Leurs pieds taient
ensanglants et la douleur intense. Cest alors quils eurent
lide de les enduire dargile. Aprs stre reposs un
moment, ils reprirent courage et essayrent encore
datteindre leur but.
Cette fois, Mre-Sel les laissa arriver jusqu elle. Ils
entrrent dans sa demeure et se prsentrent humblement.
Elle tait habille dune longue robe blanche, chausse de
mocassins blancs et une couverture blanche drapait ses
paules. Ils furent blouis de sa splendeur. Jamais elle ne
leur avait sembl si belle.
Elle les reut avec bienveillance et demanda :
Que voulez-vous de moi ?
Nous vous cherchons partout, dirent les prtres. Nous
avons eu beaucoup de mal vous trouver.
Oui. Quand jtais prs de vous, vous pouviez avoir
trop facilement recours mes services. Ma prsence vous
semblait toute naturelle. Vous en tiez venus ne plus
avoir aucune considration pour moi. vos yeux, jtais
votre bien une chose qui vous tait due et, sans vous
inquiter de ce que je pouvais ressentir, vous avez tach ma
robe et crach dans ma demeure. Je ne veux plus tre salie
par la jeunesse. Les jeunes gens sont trop souvent
insouciants et volages, vous le savez, cest pourquoi ce nest
pas eux venir chez moi.
Ce nest pas non plus la tche des femmes. Je veux que
ce soit les hommes qui viennent me chercher et sils
dsirent que je me donne eux, ils devront me traiter avec

156
respect et remercier le Grand-Esprit en priant de faon
convenable et surtout sincre. Aujourdhui, vous pourrez
emporter un peu de sel avec vous.
Quand vous serez arrivs au village, que chacun de vous
fasse venir auprs de lui les surs de son pre. Cest elles
quil conviendra de laver votre corps. Elles vous donneront
un cadeau, qui sera comme une offrande faite moi-mme.
Vous leur donnerez, en change, un peu de sel.
Si dautres que vous veulent venir, laissez-les faire.
Mais quils noublient pas ceci : la premire fois quils
viendront, il faudra quau retour ce soient les surs de leur
pre qui lavent leur corps. Elles constateront ainsi les
traces de leur fatigue et de leur travail. cause de cela je
serai plus apprcie, plus respecte. Lon aura plus de
plaisir vous voir revenir et lon remerciera le Grand-Esprit
avec plus de ferveur.
Cela dit, Femme-Sel les laissa remplir leurs sacs et ils
partirent. Mais, pour que la punition fut plus svre et
quils sen souvinssent plus longtemps, au retour le Grand-
Esprit les induisit en erreur. Ils se tromprent de route,
durent traverser une rgion accidente, tantt escaladant
des rochers, tantt se frayant un passage au milieu des
buissons et des ronces. Ils allrent ainsi pendant quatre
jours.
Leurs vivres taient puiss. Affams et ne trouvant rien
dautre, ils durent manger des papillons. Ils avaient les
pieds en sang, quand enfin ils aperurent dans le lointain
les collines de sable qui entouraient Itiwana.
Voulant signaler leur arrive et esprant du secours, ils

157
allumrent un grand feu mais les gens du village ne
sattendaient pas les voir revenir de ce ct ; ils crurent
que ces feux taient un signal allum par leurs ennemis, les
Navajos, et, effrays, au lieu daller la rencontre de leurs
frres, ils se barricadrent et se prparrent la dfense.
Quand enfin aprs une absence de huit jours, prtres et
coureurs arrivrent aux dunes bordant le village, leurs
mocassins en lambeaux collaient leurs pieds meurtris,
leurs mains taient ensanglantes, leurs cheveux colls au
crne par la sueur et la poussire, leur corps couvert de
plaques dargile et de boue sches.
Rassemblant leurs forces, ils crirent tous ensemble :
Nous voici ! Et quand un des leurs les entendit et vint
auprs deux, ils lui dirent :
Nous voici enfin revenus, mais il faut que le corps de
chacun de nous soit lav par les surs de son pre et
quelles nous offrent un cadeau, avant mme que nous ne
prenions aucune nourriture avec vous. Prvenez-les vite car
nous sommes bout de force.

Les tantes se htrent de se rendre aux demeures des


prtres et des coureurs afin dtre l, ds quils y
entreraient. Elles prirent des racines et des herbes
odorantes, en firent une eau savonneuse, lavrent dabord
les cheveux, puis le corps de leurs neveux et pansrent leur
plaies en disant :
Vous nous tes aussi chers que nos propres enfants ;
vous revenez de loin et vous avez souffert pour nous aider

158
vivre, nous vous en remercions et voici notre offrande.
On vida alors les sacs de sel. Cela faisait un petit
monticule dune blancheur blouissante, sur lequel on
dposa avec respect un pi de mas aux grains pleins et
rguliers. Ce fut au milieu dun silence vraiment religieux
que les Anciens tendirent alors sur le tout la couverture
noire prescrite par lusage ; ils y disposrent les plus belles
perles dItiwana et, tous ensemble, ils remercirent
Femme-Sel et le Grand-Esprit. Puis, avant que le sel ne ft
quitablement distribu chacun, lane des tantes en
remplit plusieurs bols et en donna un chacune de celles
qui avaient soign les missaires.
Cest depuis ce temps-l que, lorsquun Indien zuni va
pour la premire fois au Lac Sal, les surs de son pre lui
disent au dpart : Nous attendrons notre enfant. son
retour, elles sont l, ayant prpar les racines et les herbes
odorantes. Elles lui souhaitent la bienvenue, lui lavent le
corps, lui font un cadeau, et cest elles que vont les
premiers bols de sel.

159
160
Lopossum et les loups

N jour, le plus vieux des opossums, lAncien,


tua un loup. Ce loup avait de longues dents
blanches et brillantes, dont il se fit un collier.
Puis, content de lui, ce collier bien enfoui
dans son paisse fourrure, lAncien se mit en
route en chantant son exploit.
Son chant joyeux, aux accents
triomphants, attira lattention du plus vieux et du plus sage
des loups qui rdait dans la campagne, cherchant le
camarade disparu, et qui, intrigu et mfiant, alla vers
lopossum et lui demanda :
Que chantez-vous donc ainsi ?
Rien Je pensais que les fleurs taient belles et la
sauge odorante et je le disais bien haut.
LAncien des loups ne posa pas dautres questions, mais il
retourna auprs des siens, leur fit part de sa rencontre et
leur demanda de se mettre en embuscade et dcouter
attentivement.

161
Tapis dans un buisson pais, les loups attendirent donc.
Le son dune voix, dabord lointaine, se rapprochait peu
peu. Lopossum, en effet, ignorant le danger, stait remis
en route et chantait de plus belle. Tout dabord, mfiant, il
avait graduellement lou le parfum pntrant de la sauge,
la beaut des fleurs, les bouleaux et les htres qui bordaient
les ruisseaux. Puis, lorsquil stait cru loin de lAncien des
loups, il stait remis chanter la fois sa victoire et la joie
quil prouvait sentir contre sa peau le collier de dents
blanches.
Certains quils tenaient le coupable, les loups sortirent
alors du fourr et se dressrent, menaants, en criant :
Cest lui qui a tu lun des ntres !
Ils se jetrent sur lanimal surpris, lui lirent les pattes,
ltendirent sur le sol, le fouillrent, dcouvrirent le collier
et allaient le tuer, lorsque lopossum rest calme malgr
lattaque inattendue, leur dit :
Je suis brave et je nai pas peur de la mort, mais
jaimerais mourir vite. Si vous me frappez avec nimporte
quoi ou nimporte comment, je ne mourrai pas tout fait.
Seul larbre mort dont lcorce se dtache du tronc et qui se
trouve prs de la cascade peut causer ma mort. All ? le
draciner, prenez une des branches, la plus grosse : un seul
coup de cette branche mabattra jamais. Faites vite,
pendant que je commence chanter mon chant de mort.
Les loups, crdules, dcidrent de se mettre la
recherche de larbre indiqu. Ils partirent, laissant
lopossum, membres lis, sous la garde de lun dentre eux,
un loup borgne et stupide, qui sassit ct de son

162
prisonnier.
Quand ils furent assez loin lopossum interrompit son
chant, pour dire son gardien :
Veux-tu tre considr comme tant le brave des
braves ? Dlie mes liens, puis va couper nimporte quelle
branche sans feuille. Tu men donneras bravement un
grand coup sur la tte et je tomberai mort tes pieds.
Le loup stupide le crut. Il dlia les liens de son prisonnier
et allait couper la branche indique, quand lopossum se
redressa et, dun bond, slana vers un terrier qui se
trouvait prs de l et quil devait bien connatre.
Lorsque les loups revinrent, portant une grosse branche
morte, ils comprirent quon stait moqu deux. Furieux,
ne voulant plus laisser chapper leur proie, ils dcidrent
de creuser le sol, afin de latteindre dans le terrier. Ils se
mettaient luvre avec acharnement, lorsque tout coup,
un peu plus loin une tte toute rouge mergea du sol.
Ctait celui quils cherchaient, mais nul ne le reconnut
car le rus stait peint le corps. Changeant sa voix, il leur
cria :
Que faites-vous ainsi, mes amis ?
Nous creusons le sol, car lAncien des opossums a tu
lun des ntres et se cache ici, rpondirent-ils.
Je vais vous aider, dit le rus. Ne creusez pas
davantage. Il va me suffire dentrer dans le terrier pour len
chasser. Restez aux aguets. Je le fais sortir, vous naurez
plus qu le tuer.
Ce disant, il disparut sous terre.
Au bout dun instant, il apparut de nouveau un endroit

163
diffrent, mais l encore, il tait mconnaissable : cette fois,
il stait peint le corps en jaune.
Que faites-vous ? demanda-t-il en changeant le timbre
de sa voix.
Nous creusons le sol car lAncien des opossums qui a
tu lun des ntres se cache ici. Un de nos amis essaie de le
forcer hors du trou.
Je vais aller, moi aussi, chasser votre ennemi, afin que
vous puissiez vous en dbarrasser plus vite, dit lopossum
qui, de nouveau, sengagea dans le terrier.
Lorsquil pensa se trouver une distance raisonnable le
mettant hors de danger, il reprit sa voix normale et cria aux
loups qui se tenaient aux aguets :
Cest moi qui ai tu lun des vtres ! Cest moi qui lai
fait et qui me suis moqu de vous !
Mais hlas ! il se croyait beaucoup plus loin quil ne
ltait rellement. Son corps tout entier tait bien dans le
terrier, mais il nen tait pas de mme de sa longue queue
touffue, dont une partie, son insu, mergeait encore de
terre. Les loups, plus furieux que jamais, sen saisirent. Ils
tirrent, tirrent, pour amener eux le coupable.
Lopossum, dabord surpris, comprit vite ce qui se passait.
Il tira de son ct. Agripp une forte racine qui
heureusement se trouvait l, il rsistait dsesprment aux
efforts conjugus des loups, car il savait que cen tait fait
de lui sils parvenaient le tirer jusqu eux.
Un moment il se crut perdu. Dans un effort suprme, il
donna une forte secousse en avant ; mais les loups tenaient
si bien les poils de la queue que toute la belle fourrure se

164
dtacha.
Cest depuis lors que lopossum na plus quune vilaine
queue osseuse, quil trane derrire lui avec un peu de
honte, ayant perdu en mme temps son trophe de dents de
loups et son panache.

165
Oktimiji et les canards
sauvages

L ne valait pas grand-chose, Oktimiji. Il


tait goste, sournois, menteur ; aussi
navait-il aucun ami et vivait-il seul dans
un teepee, quil avait dress au bord de la
rivire, lore dun petit bois. Il tait aussi
peu agrable regarder qu frquenter,
avec ses pommettes trop saillantes, sa
figure mal peinte de rouge et de bleu, ses yeux entours
dun large cercle noir et ses cheveux toujours crasseux, qui
ressemblaient des cordons sales.
Oktimiji, paresseux, ne voulait rien faire de bien.
Lorsquil sentait la faim lui mordre le ventre, il prfrait
voler ou user de ruse, plutt que de chasser ou de pcher
comme tout bon Indien doit le faire. Et cest une de ses
ruses que je vais vous raconter.
Il navait rien manger ce jour-l lorsque, accroupi
devant son teepee, il vit au loin, dans le marcage, des

166
oiseaux qui semblaient tre des canards. Il se dit quil
pourrait trouver l de quoi faire plusieurs bons repas ; et,
prenant sa vieille couverture et son tambour, il partit en
longeant la rivire.
un endroit o se trouvaient de hautes herbes sches, il
en arracha quelques poignes et les mit dans sa couverture
dont il noua les quatre coins. Son lger fardeau sur le dos, il
continua allgrement sa route ; ses lvres grimaaient dun
plaisir malicieux et il sautillait sur le sol sablonneux et
ingal.
Les canards ne se doutaient gure des ides dOktimiji.
Ils taient heureux dtre ensemble dans ce marcage, de
sentir le bon soleil sur leur dos, leau bien boueuse leurs
pattes. Ils avaient mang leur faim et les plus jeunes
samusaient se poursuivre en ramant vigoureusement. Ils
chantaient et dansaient aussi, car les canards chantent et
dansent quand ils sont heureux. Les plus vieux tournaient
dans leau en larges ronds, balanant la tte de droite et de
gauche, regardant avec bienveillance et avec plaisir les
bats de la jeunesse et poussant des coin coin de
satisfaction.
Lair tout joyeux, Oktimiji savanait vers le marais. Les
canards, le voyant sans armes et souriant, crurent quil
avait bien mang lui aussi, et que, par consquent, il tait
sans mchancet. Ne craignant rien de lui, certains parmi
les plus jeunes crirent :
Bonjour, Oktimiji !
Bonjour, mes amis, bonjour !
Que portes-tu sur le dos ?

167
Hlas ! les canards sont souvent bavards et curieux, ils
sont aussi confiants et nafs. Ils ne remarqurent pas le
plissement des lvres et la lueur sournoise qui brillait dans
les yeux de lIndien. Le contenu de la couverture les
intressait trop ! Tous les cous se tendaient vers cette
couverture gonfle et tous les becs, jeunes ou vieux,
remuaient :
Coin coin Oktimiji, que portes-tu l ?
Oh ! rien de bien intressant, rpondit celui-ci. Ce nest
quun paquet de chansons.
Un paquet de chansons ? Coin coin Oktimiji, ouvre
ton paquet, laisse-nous entendre tes chansons ! Coin
coin coin
Et voil tous les canards qui accourent autour de lui, lui
passant entre les jambes, lui becquetant les mollets, tirant
les franges de sa tunique en peau de daim chacun le
suppliant sa manire.
Vous tes mes amis et je serai heureux de faire sortir
mes chansons pour vous, dit enfin Oktimiji, mais elles sont
timides. Il faudrait les entendre les yeux bien ferms, en
dansant en rond autour de moi pour les encourager.
Qu cela ne tienne, Oktimiji ! Nous fermerons les
yeux et danserons en rond autour de toi, pendant que
sortiront tes chansons !
Entendu, mes amours !
Et lIndien fit dabord asseoir les oiseaux autour de lui
pendant quil se prparait. Puis il prit son tambour et son
paquet et dit :
Maintenant, que toutes les paupires se ferment. Ceux

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qui les ouvriront auront jamais les yeux couleur de sang.
coutez mes chansons, en dansant, les yeux ferms.

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Oktimiji se mit alors frapper sur son tambour et
chanter doucement. Les canards se levrent et, toujours en
rond, au rythme de la chanson, ils commencrent danser,
les yeux bien clos.
Peu peu le bruit du tambour cessa. La chanson fut
chante dune voix de plus en plus forte. Le rythme en
devint moins bon ; on sentait de grands mouvements,
comme si Oktimiji sagitait au centre du cercle. Que faisait-
il ? Est-ce que, par hasard, les chansons voulaient senfuir
et quil essayait de les rattraper ? Nul nosait ouvrir les
yeux, de peur de les avoir jamais couleur de sang et lon
continuait de tourner sans lever les paupires.
Tout coup, on entendit un cri de terreur et dalarme :
Sauvez-vous ! Sauvez-vous !
Ctait le cri dun des jeunes canards qui, plus curieux
que les autres et ne pouvant rsister davantage la
tentation, avait voulu voir ce qui se passait. Et quavait-il
vu ?
Debout au milieu du cercle, Oktimiji chantait, mais tout
en chantant, il attrapait celui des canards qui passait devant
lui et lui tordait le cou avant que le malheureux et le
temps de pousser un cri de souffrance ou dalarme.
Ce fut la dbandade. Tous se sauvrent, aussi loin et du
mieux quils purent : les jeunes senvolrent tire dailes,
malgr les battements prcipits de leur cur et les vieux,
saidant la fois de leurs pattes et de leurs ailes, essayrent
de se cacher dans les roseaux. Leur cur eux aussi battait
se rompre et leurs yeux taient rouges de frayeur.
Pendant ce temps Oktimiji, cruel et fourbe, riait en

172
voyant leur pouvante et leur dtresse. Il avait autour de lui
une bonne douzaine de victimes, de quoi faire quelques
bons repas. Il les ramassa dans sa couverture et, toujours
ricanant, il partit vers son teepee en fredonnant ses
chansons.
Les vieux le virent sloigner ; et eux, qui taient sages et
prvoyants, ils disaient, en hochant la tte et en pleurant la
mort des leurs :
Oktimiji est rus, menteur et mchant. Personne ne
laimera jamais. Personne ne laidera quand il sera dans le
besoin ! Il mourra seul dans son teepee et le Grand-Esprit
ne voudra pas le recevoir au Terrain-de-chasse-des-
Bienheureux, l o vont les Indiens qui, sur terre, ont t
braves, justes et francs !

173
174
Peau-de-Loup et Antilope

N lappelait Peau-de-Loup parce quon


lavait toujours connu vtu de la peau dun
loup. Il vivait au Village-des-Hommes, qui
se trouvait situ dans les Terres-du-Sud.
Village curieux. Comme lindiquait son
nom, il ny avait l que des hommes, rien
que des hommes. Fiers et souvent
hbleurs, ils ne voulaient dpendre de personne et encore
moins des femmes ; dailleurs, bien quon st au Village-
des-Hommes que les femmes existaient rellement
quelque part au Nord, nul nen avait jamais vu. Ils vivaient
donc en se nourrissant du produit de leur chasse, faisant
eux-mmes rtir ou scher la viande. Ils taient le plus
souvent vtus de peaux de buffle ou dlan et couchaient
sur le sol, sans abri, envelopps de peaux dours pendant les
nuits fraches.
Un village tout aussi trange tait celui situ au Nord,
dans les collines du Porc-pic. Ctait le Village-des-

175
Femmes. Il tait habit par des femmes, rien que par des
femmes.
Elles aussi subvenaient tous leurs besoins. Comme
elles navaient pas la force des hommes, elles ne pouvaient
prtendre chasser le buffle et llan, mais elles tendaient
des piges aux abords des salines o venaient boire les
antilopes, et lentre des terriers o vivaient les lapins, les
marmottes et les livres.
Elles lavaient, schaient, grattaient et tannaient les
peaux, dont elles faisaient des robes et des mocassins.
Elles ne se nourrissaient pas exclusivement de viande,
mais aussi de fruits sauvages, quelles allaient chercher
dans les buissons et quelles faisaient scher afin den avoir
une provision pour lhiver. Elles savaient tresser des nattes
de roseaux et dresser des tentes en fichant en terre de
solides pieux quelles recouvraient de peaux de btes. Et
elles vivaient heureuses sans penser aux hommes.

Or, un jour, Peau-de-Loup eut lide daller voir ce qui se


passait rellement au village quon disait exister, perdu au
milieu des collines du Porc-pic.
Je vais chez les femmes, dit-il.
Et il partit.
Il marcha, marcha longtemps, trs longtemps, se
dirigeant vers le Nord.
Ce ne fut quaprs plusieurs lunes quil aperut le camp
des femmes. Il sapprocha, pntra hardiment dans
lenceinte et saccroupit devant la plus belle des tentes.

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Cest l quhabitait Antilope, chef de la tribu. Peau-de-
Loup lignorait. Il ne connaissait pas Antilope et ne savait
rien de ce qui se rapportait aux femmes.
Aucune delles ne voulut avoir lair de remarquer
ltranger. Toutes continurent de vaquer leurs
occupations : lune dpeait un animal, lautre cousait des
mocassins, une autre crasait des myrtilles pour en faire
des galettes.
Lorsquelles avaient vu ltranger, les Indiennes avaient
redoubl dactivit car, sans sen rendre compte, elles
dsiraient faire talage de leur diligence et de leur capacit ;
mais cause de la chaleur, du mouvement quelles se
donnaient, la sueur perlait sur leur visage, leurs cheveux
taient en dsordre, de longues tranes de graisse et de
sang coulaient le long de leurs vtements et le jus des fruits
teintait leurs mains.
Peau-de-Loup les regardait. Il pensait quelles ntaient
pas jolies voir, ces femmes peu soignes et bavardes, mais
il nen restait pas moins accroupi, silencieux, la mme
place.
Il resta ainsi longtemps. Cest alors quaprs lavoir bien
examin, Antilope se dirigea tout coup vers lui.
Elle le montra du doigt et, dans son langage qui ne
connaissait pas dautre expression, elle dit ses
compagnes :
Je le prends pour poux.
Peau-de-Loup leva les yeux vers elle. Elle avait trs
chaud. Elle paraissait sale. Ses mains semblaient gluantes.
De longues mches noires et ingales, humides de sueur,

177
tombaient en dsordre sur son front. Sa robe tait macule
de toutes sortes de taches. Il dtourna ddaigneusement la
tte.
Toutes les femmes comprirent que lIndien ne voulait pas
dAntilope, qui se retira sous sa tente, humilie et
malheureuse cause de laffront quelle, chef du village,
venait dessuyer devant ses compagnes.
Celles-ci se remirent leur travail, sans entrain cette fois.
Personne ne voulait plus soccuper de Peau-de-Loup. Quil
le dsirt ou non, il tait lhomme choisi par Antilope et
cest elle seule quil pouvait appartenir.
Il retourna donc son village, maussade et mcontent, et
se garda bien de raconter ses camarades ce qui lui tait
arriv.

quelque temps de l, un autre Indien du village dcida


lui aussi daller chez les femmes. Il suivit peu prs les
mmes sentiers quavait suivis Peau-de-Loup, sgara dans
la montagne mais finit par arriver.
Comme de coutume les femmes taient occupes
coudre, cuire, faire des galettes de mas ou de fruits,
prparer des peaux. LIndien saccroupit lentre du
village.
Malgr sa fatigue, il regardait avec intrt et bienveillance
ce qui se passait autour de lui, lorsque lune des femmes
sapprocha, le montra du doigt, comme avait fait Antilope,
et dclara :
Je le prends pour poux.

178
Ctait une Indienne jeune, agrable regarder, avec ses
cheveux bien tresss, ses yeux brillants, son sourire
aimable, son visage et ses mains propres, sa robe sans
tache. Instinctivement lhomme se leva et la suivit sous la
tente. L, elle lui offrit un grand bol de mais et de la viande
rtie. Pendant quil mangeait et se reposait en fumant, elle
se mit lui confectionner un vtement de peau de daim et
des mocassins. Puis elle coupa une bande de cuir, dont elle
lui entoura le front et quelle orna dune plume daigle.
LIndien, sduit, resta avec elle et devint son poux.

Ne le voyant pas revenir, plusieurs amis du jeune homme


partirent sa recherche et finirent par arriver aux collines
du Porc-pic. Eux aussi furent choisis par les femmes et
restrent avec elles. Peu peu, tous les hommes de la
Terre-du-Sud connurent le Village-des-Femmes, et tous y
trouvrent une pouse. Ils shabiturent vivre sous les
tentes et dans les wigwams. Des enfants naquirent. Le
village devint bientt trop petit et les hommes, qui ne
trouvaient pas assez de buffles et dours dans les parages,
dcidrent daller sinstaller avec leurs familles dans une
rgion qui se trouvait mi-chemin entre les deux camps et
o abondaient gibier et poisson.
Peau-de-Loup, obstin, ne voulut pas tre des leurs, et
Antilope, qui continuait vivre seule, ne dsirait pas
accompagner la tribu.
Quils restent jamais dans leur camp dsert, dirent
les autres.

179
Et pendant que Peau-de-Loup, immobile, pensait
tristement ce quallait tre sa vie solitaire, il sentit tout
coup ses membres se paralyser, ses pieds semblaient
senraciner dans le sol, ses jambes prendre la forme dun
tronc darbre. Peu peu, il comprit ce qui se passait et
remercia le Grand-Esprit de permettre quil devnt le grand
pin solitaire qui marque encore aujourdhui lemplacement
du Village-des-Terres-du-Sud et qugaie le chant des
oiseaux.
Au mme moment, Antilope, monte sur le haut de la
colline, regardait tristement sloigner ses amies de
toujours. Trop fire pour changer davis et les suivre, elle
restait l. Il lui semblait que jamais plus elle naurait le
courage daccomplir les tches quotidiennes. Et le Grand-
Esprit, compatissant, la changea en un rocher, sorte de
menhir au sommet arrondi, quon peut voir encore au point
le plus lev des collines du Porc-pic et au pied duquel
poussent la sauge odorante et les Heurs sauvages.

180
181
Yeitso et les deux frres
navajos

ES Navajos sont des Indiens qui habitent


encore aujourdhui limmense rgion
dsertique du Sud-Ouest des tats-Unis.
Ils y construisent des hogans, mais ils
aiment tant le grand air et lespace quils
prfrent vivre dehors. On les voit donc se
reposer, ou travailler, accroupis la porte
de lhabitation. Parfois, ils dansent et chantent au soleil. La
nuit, envelopps dans une couverture, ils dorment la belle
toile. Ils nutilisent leur hogan quen hiver, lorsquils
doivent se protger du froid.
Des quantits de chants et de nombreuses lgendes ont
rendu fameuse la tribu des Navajos. Le personnage
principal dun grand nombre de ces rcits est Yeitso, un
gant, le plus froce des mauvais gnies ennemis des
Navajos. Voici comment deux Indiens de la tribu parvinrent
dbarrasser le pays de ce terrible personnage dont, tout

182
enfants, ils avaient manqu dtre les victimes.
Ils jouaient un jour prs de leur mre, qui tait occupe
cuire des galettes de mas sans penser au gant malfaisant,
quand, soudain on entendit dans le lointain un bruit
semblable celui du tonnerre. La mre se retourna et
aperut le monstre qui savanait grands pas. Rapide
comme lclair, elle attrapa ses deux enfants, les cacha dans
un buisson, en leur recommandant dy rester immobiles et
silencieux, et revint son four, comme si la cuisson de ses
galettes tait sa seule proccupation.
Yeitso arriva prs delle et lui en demanda quelques-unes.
Mes galettes ne peuvent apaiser ta faim, dit la mre ;
quoi bon men demander ? Je nen ai pas dassez grosses
pour toi.
Eh bien ! cela mest gal, rpondit le gant. Je
mangerai tes enfants car je prfre les enfants aux galettes.
O sont-ils ? On ma dit quil y avait deux garons chez toi
et je viens les chercher.
Il tait bien difficile la courageuse femme de ne pas se
trahir. Elle russit toutefois convaincre Yeitso que ses fils
ntaient pas l et lloigner de son habitation. Pendant ce
temps, les enfants, serrs lun contre lautre, entendaient ce
que disait le monstre et se demandaient si leur dernire
heure tait arrive. Enfin, le gant sloigna et ils sortirent
de leur cachette. Ils jurrent alors quun jour ils se
dbarrasseraient de lui et en dlivreraient toute la rgion.
Pour tuer un monstre aussi fort et aussi cruel que Yeitso,
il ne faut pas tre un homme ordinaire, car la tche est
dangereuse et difficile. Pour russir, il faut beaucoup de

183
courage et dobstination. Il faut aussi avoir des amis. Les
meilleurs amis des enfants furent dabord une sorcire
quon appelait la Femme-Araigne, puis leur pre, puis le
vent.
La Femme-Araigne leur parla des dangers quils
devraient affronter. Elle connaissait des formules magiques
et des moyens extraordinaires pour faire face toutes les
preuves. Un de ces moyens, quelle leur enseigna,
consistait avoir toujours sur soi une grande quantit de
pollen. Il suffisait alors de lancer ce pollen sur la personne
ou sur la chose quon voulait rduire limpuissance, en
prononant ces paroles magiques :

Que ce pollen vous paralyse les pieds.


Que ce pollen vous paralyse les mains.
Que ce pollen vous paralyse le corps,
Que ce pollen vous paralyse lesprit.
Que ce pollen vous paralyse la voix.
Et maintenant :
Immobilisez-vous.

Quand les enfants se crurent assez forts et que la


Femme-Araigne pensa quils en savaient assez pour se
mettre en campagne, ils rcoltrent tout le pollen quils
purent trouver, puis se mirent la recherche de leur pre,
car ils ne doutaient pas que lui aussi les aiderait dans leur
tche.
Leur pre ntait pas un Indien ordinaire : ctait le
porteur du soleil. Il vivait loin deux, si loin quil ntait

184
jamais venu voir ses fils et que ceux-ci navaient jamais pu
aller jusqu lui.
Nos deux jeunes hros quittrent donc le hogan de leur
mre et arrivrent un jour un endroit o se trouvaient
deux normes rochers, qui ressemblaient deux falaises se
faisant face. Ils savaient que ces rochers taient en ralit
deux mauvais esprits, cannibales, gants malfaisants allis
de Yeitso. Lorsquun Navajo sengageait dans le large
couloir qui se trouvait entre ces masses de pierre, celles-ci
se refermaient vite sur lui et lcrasaient.
Les deux frres firent semblant davancer et de sengager
sur cette route. Au moment mme o les rochers allaient se
refermer sur eux, ils se rejetrent en arrire et lon entendit
le bruit pouvantable des normes rocs qui
sentrechoquaient.
Les garons attendirent que les falaises se fussent
cartes de nouveau. Ils recommencrent alors une
deuxime, puis une troisime, puis une quatrime fois ; et
chaque fois, les rochers voulaient les atteindre et les broyer
mais ny parvinrent pas. Aprs la quatrime fois, ils
demandrent aux invulnrables jeunes gens :
Qui tes-vous ? Do venez-vous ? O allez-vous ?
Nous sommes les fils de celui qui porte le soleil,
rpondirent les jeunes Navajos. Nous venons de Dsilnaotil
et nous allons la maison de notre pre.
Alors ils jetrent du pollen sur les rochers en rptant la
formule magique quon leur avait apprise.
Et les rochers simmobilisrent pour reprendre laspect
de ceux des falaises, face face en bordure du chemin et ils

185
dirent :
Allez la maison de votre pre.
Les garons se remirent en route. Aprs quelque temps,
ils atteignirent un immense espace marcageux, couvert de
roseaux gigantesques aux feuilles effiles tranchantes
comme des sabres. Devant eux, les roseaux scartrent.
Une route souvrit toute droite, dans la direction quils
devaient prendre. Les deux garons savaient que, sils
sengageaient sur cette route, les roseaux se refermeraient
sur eux et les couperaient en morceaux. Ils firent semblant
davancer et, au moment o les roseaux allaient les
envelopper, ils se rejetrent en arrire.
Ils recommencrent une deuxime, une troisime, puis
une quatrime fois. Chaque fois les roseaux croyaient
pouvoir les atteindre, chaque fois, les enfants vitaient le
danger.
Aprs la quatrime fois les roseaux, surpris,
demandrent :
Qui tes-vous ? Do venez-vous ? O allez-vous ?
Nous sommes les enfants de celui qui porte le soleil,
rpondirent-ils. Nous venons de Dsilnaotil et nous allons
la maison de notre pre.
Ils jetrent alors du pollen sur les roseaux en rptant la
formule magique. Les roseaux simmobilisrent et les
laissrent passer, disant :
Allez la maison de votre pre.
Plus tard, ils atteignirent un dsert o les cactus
poussaient en abondance. Les deux frres nen avaient
jamais vu daussi grands ; leurs pines ressemblaient des

186
instruments de torture. Si un voyageur traversait cette
rgion, les cactus se rejoignaient sur lui et les pines
meurtrires le tuaient en dchirant son corps.
Quand les garons arrivrent la lisire de ce dsert, ils
recommencrent ce quils avaient fait la bordure du
marcage couvert de roseaux. Quatre fois, ils firent
semblant davancer et quatre fois se rejetrent en arrire,
laissant les cactus se dchirer les uns contre les autres.
Aprs la quatrime fois, les cactus, surpris, demandrent :
Qui tes-vous ? Do venez-vous ? O allez-vous ?
Ils rpondirent ce quils avaient dj rpondu aux rochers
et aux roseaux et rptrent la formule magique. Alors les
cactus, eux aussi, leur dirent :
Allez la maison de votre pre.
Ils atteignirent bientt la rgion des sables mouvants.
Figurez-vous des sables de toutes couleurs, tantt se
droulant comme les vagues de locan, tantt bouillonnant
comme leau sur un brasier ardent, tantt slevant et
tournoyant comme la merci dun cyclone ; toujours prts
engloutir, brler, touffer lIndien qui sy serait
aventur.
En apercevant les garons, les sables simmobilisrent
pour les tromper, tout en sapprtant sagiter et saisir
leur proie. Mais les deux frres savaient quil fallait tre
prudent. quatre reprises, ils firent semblant de vouloir
sengager dans les sables ; chaque fois, les sables
commencrent se mouvoir et, surpris, retombrent en
une fine pluie multicolore qui brillait aux rayons du soleil,
devant les jeunes garons quils navaient pu atteindre.

187
Aprs la quatrime fois, les sables demandrent :
Qui tes-vous ? Do venez-vous ? O allez-vous ?
Ils rpondirent :
Nous sommes les fils de celui qui porte le soleil. Nous
venons de Dsilnaotil et nous allons la maison de notre
pre.
Ils prononcrent la formule magique. Le sol tant devenu
immobile et uni, ils purent continuer leur route. Suivant
sagement les conseils que leur avait donns la Femme-
Araigne, ils arrivrent enfin la maison de leur pre.
Ctait une maison merveilleuse, aux murs de turquoise,
qui se dressait, resplendissante, sur le sable argent, prs
dun grand lac aux eaux calmes o se refltait un ciel sans
nuages. Ils en firent le tour et ny trouvrent personne. Ils
attendirent, assis devant la porte.

Au bout de quelque temps, ils virent venir un gant qui


portait le soleil sur son dos : ctait leur pre. Aussitt
arriv sa demeure, le bon gant se dbarrassa de son
fardeau et accrocha lnorme disque dor au mur de lOuest.
Avant de simmobiliser le disque sagita quelques instants,
mettant un trs pur son mtallique chaque fois quil
heurtait le mur. Le bon gant le regardait en souriant et ne
le quitta des yeux que lorsquil fut immobile et silencieux.
Cest alors quil remarqua la prsence des jeunes Navajos
la porte de sa demeure.
Il fut bien tonn de dcouvrir quil tait leur pre, mais
cette dcouverte le remplit de joie. La tche importante

188
quil devait accomplir et la grande distance qui le sparait
deux ne lui avait pas permis de les voir et de les connatre,
mais maintenant quils taient runis, il en tait heureux. Il
leur demanda comment ils avaient russi venir jusqu lui
et de quelle manire il pouvait les aider.
Les garons lui racontrent alors comment les gnies
malfaisants dvastaient la rgion quils habitaient.
Bientt ils auront dtruit toute notre tribu, dirent-ils.
Nous devons engager la lutte. Donnez-nous les armes dont
nous avons besoin et nous exterminerons nos ennemis.
Ils lui parlrent surtout de Yeitso, qui avait voulu les
manger. Pour montrer leur bravoure, ils lui racontrent
toutes les preuves quils avaient d surmonter avant
datteindre la maison du soleil.
Le langage de ses fils remplit le pre de joie et de fiert. Il
sempressa de les aider.
Voici ce quil vous faut, dit-il.
Dtranges vtements de mtal pais taient accrochs
aux murs intrieurs de la maison ; ils semblaient pouvoir
rsister aux coups les plus terribles. Le pre les leur offrit,
ainsi quun arc magique avec des flches, toutes sortes de
flches faites darc-en-ciel, de rayons de soleil et dclairs.
Les jeunes gens revtirent ces armures. Les flches
formaient comme une seconde cuirasse autour de leur
corps. Ils remercirent leur pre qui, aprs leur avoir donn
de sages conseils, ordonna un clair de transporter ses fils
au sommet du mont San Mateo.
Cest prs de ce mont San Mateo que Yeitso apparaissait
ordinairement trois fois, avant de descendre et de

189
disparatre dans la valle. Les jeunes hros lattendirent. En
lattendant, ils essayrent une de leurs flches, en la
lanant contre le flanc de la montagne. La puissance de
larme tait telle quelle transpera le mont. Une brche
quelle y fit se voit encore aujourdhui. Alors ils se dirent :
Avec de telles armes, nous sommes srs de notre
victoire.
Et, le cur plein de confiance, ils attendirent lennemi.
Tout coup, un grondement quils connaissaient dj et
qui tait semblable au roulement du tonnerre, se fit
entendre : ctait le monstre qui savanait. On pouvait voir
sa tte se montrer, puis disparatre par-del les collines,
lest de la valle.
On entendit un nouveau grondement et lon ne vit plus
seulement la tte, mais aussi le torse de Yeitso au-dessus
des sommets plus levs du Sud. Le gant regardait autour
de lui. Il disparut encore.
Un autre grondement, plus puissant et plus terrible que
les autres, se prolongea longuement. Apparaissant derrire
les montagnes de lOuest, Yeitso se dressait, visible jusqu
la taille. Enfin il se montra, effrayant et gigantesque, au-
dessus des montagnes du Nord. Il passa entre ces
montagnes, se dirigea vers le lac, sagenouilla sur le bord et
sy pencha pour boire. Il tait si terrible voir et roulait des
yeux si froces que les jeunes garons ne purent
sempcher de trembler. Cependant, le souvenir de leur
pre et de la cause quils dfendaient ranima leur courage.
Lorsquils entendirent Yeitso annoncer dune voix
puissante quil allait les manger, ils le dfirent en le

190
raillant.
Le vent, ami des Indiens, voyant le gant se prparer
jeter sur eux la foudre quil portait avec lui et qui les aurait
certainement tus, se prcipita vers eux pour les en
prvenir. Chaque fois que jaillissait un clair, les deux
frres en vitaient les coups, se cachant tantt dun ct
tantt de lautre, selon les indications que leur donnait le
vent.
quatre reprises, le monstre essaya vainement de les
atteindre. Alors, toujours guids par le vent qui leur
signalait les mouvements de leur ennemi, ils attaqurent
leur tour. Ils prparrent leurs flches-clairs, bandrent
leur arc et visrent Yeitso.
Quand la cause est juste et quon a la ferme volont de
vaincre, la main ne tremble pas. Avec calme, le frre an
lana quatre flches. La quatrime atteignit le gant ; celui-
ci tomba sur le sol, face en avant, avec un bruit sourd, qui
rsonna longtemps dans toute la valle. Et la terre trembla
sous le choc.
Le plus jeune des frres se jeta alors sur le monstre et lui
coupa la tte, quil alla placer au sommet du mont San
Mateo, face lEst, afin deffrayer les mauvais gnies qui
voudraient troubler la paix des Navajos.
Depuis ce temps-l, les Indiens continuent de vivre dans
le dsert. Les femmes cuisent les galettes de mas et tissent
des tapis de laine, les enfants nont plus peur des gnies
malfaisants, les hommes confectionnent des bijoux
dargent et de turquoise. Parfois, ils chantent et dansent, ou
assis en rond sous les toiles, lombre dun hogan ou prs

191
dun grand cactus, ils fument paisiblement leur pipe en se
racontant les lgendes que dj racontaient leurs pres.

192
Laigle aux ailes rouges

A surprise fut grande lorsquun jour le


grand aigle rouge apparut pour la premire
fois au-dessus de la fort. Lorsquils virent
la couleur carlate de ses ailes, les Indiens
furent saisis de frayeur : elles semblaient
avoir tremp dans le sang et donnaient
loiseau un aspect lugubre et terrifiant.
Les Indiens avaient raison davoir peur du monstre, car
laigle rouge tait un chasseur dhommes. Il avait install
son aire au sommet dun grand arbre dominant la falaise.
Cest l quil emportait rgulirement sa proie : vieillard,
femme ou enfant, tout lui tait bon.
En vain, les meilleurs des chasseurs essayrent-ils de
labattre. Malgr leur habilet et leurs efforts, leurs flches
ne pouvaient atteindre loiseau gigantesque. Voyant cela, le
Grand Chef de la tribu runit les guerriers et promit de
donner lune de ses filles en mariage celui qui tuerait
laigle rouge.

193
Les filles du Grand Chef taient belles, intelligentes et
travailleuses ; aussi les jeunes Braves redoublrent-ils de
vigilance et daudace, tantt guettant loiseau, prts
lattaque, tantt essayant descalader la falaise, pour aller
latteindre dans son aire. Mais la falaise tait taille pic,
lascension en tait presque impossible, et laigle couleur de
sang savait dfendre frocement son domaine. Chaque
matin, au soleil levant, il revenait planer au-dessus du
village, menaant, effrayant, toujours invulnrable.
Or, un jour, des Braves, chassant dans la plaine virent
dans le lointain un Indien qui leur tait inconnu. cause de
son visage peint et de la sorte de tunique quil portait, on
devinait que ctait un guerrier de la tribu des Dakotas. Il se
trouvait quelque distance dun groupe de buffles, lorsquil
lana sa flche. Le projectile tua un animal mais, au lieu de
rester dans le corps de celui-ci, les Indiens furent stupfaits
de voir cette flche sortir de la blessure, rebondir, se lancer
de nouveau delle-mme et aller frapper un autre buffle,
puis un autre encore, jusqu ce que tous les animaux
fussent extermins.
Il faut que cette flche soit enchante, dirent-ils.
Cest cette flche enchante qui, seule, pourra abattre
laigle rouge, dclarrent les Sages.
Les Braves essayrent donc immdiatement de rattraper
linconnu, qui stait loign de son terrain de chasse. Ils le
retrouvrent de lautre ct de la valle et le jeune Dakota
promit de venir les aider.

194
Il y avait alors dans la rgion un Indien vaniteux, envieux,
paresseux, menteur et, de plus, trs laid, car on ne peut
qutre laid avec pareille nature. Nous le connaissons dj :
il sappelait Iktomini.
Iktomini dsirait vivement pouser une des filles du
Grand Chef, non pas cause des qualits morales de celle-
ci (cela lui tait bien indiffrent !), mais parce quil aurait
alors une femme travaillant pour lui et que, grce son
beau-pre, il occuperait une place enviable dans la tribu. Il
prvoyait ainsi pour lui une vie heureuse et sans effort.
Pouss par cette ide, il dcida duser de ruse afin de
prendre la place de lIndien vengeur.
Le guerrier dakota devait arriver au village jour dit.
Iktomini alla guetter sa venue. Il le vit sapprocher dun pas
lger et reconnut tout de suite celui dont on avait dcrit les
beaux traits et les grands yeux noirs. La figure de cet Indien
tait peinte avec, au-dessus des tempes, les raies rouges,
signes de haut rang. Il portait allgrement un arc, la verge
longue et forte et un carquois rempli de flches. Les
flches enchantes , pensa Iktomini.
son approche, les oiseaux, soudain plus joyeux, se
mettent chanter, lui souhaitant la bienvenue :
Koda Ni Dakota : Ami, vous tes un Dakota, disent les
oiseaux dans leur langage.
Et lIndien semble un jeune dieu, compar au mauvais
gnie qui lpie.
Le mauvais gnie se moque bien de la beaut du guerrier
et du chant des oiseaux. Intrieurement, il rit dun mauvais
rire en sapprochant du jeune homme.

195
Grand Guerrier, lui dit-il dun air doucereux et
pitoyable, ayez piti dun pauvre affam. Vous tes beau et
vous semblez heureux, je suis laid et je nai rien eu
manger aujourdhui. Ne pourriez-vous tuer pour moi cet
oiseau perch tout l-haut ?
Le jeune homme au grand cur sourit son frre
malheureux, voit loiseau qui sest tu, et prenant une flche,
la lance vers son but.
Loiseau frapp tombe, mais sa chute se trouve arrte
par les branches et il reste dans larbre.
Ne pourriez-vous aller le chercher pour moi ? demanda
Iktomini. Vous tes jeune et fort, je suis vieux et mes
jambes sont faibles.
LIndien nhsite pas. Au moment o il arrive au pied de
larbre, Iktomini suggre :
tez vos jolis mocassins. Vous risqueriez de les
dchirer en grimpant le long du tronc ou parmi les
branches rugueuses.
Et lIndien laisse ses mocassins au pied de larbre.
Laissez aussi vos flches, qui vous gneraient.
Le jeune homme se dbarrasse de son arc et de son
carquois. Lestement il grimpe dans larbre, atteint loiseau,
le lance Iktomini et saperoit alors que celui-ci a ses
flches en mains et quil parle voix basse.
Que dis-tu ? demande le jeune homme.
Rien dimportant, grogne Iktomini.
Et il continue murmurer :
Je veux que tu sois emprisonn dans lcorce de
larbre, je veux que tu sois emprisonn dans lcorce de

196
larbre, je veux
Au fur et mesure que le Dakota descend, il lui semble
quil perd de son agilit ; bientt mme, il se meut avec
difficult. Il ne comprend pas ce qui lui arrive lorsque, tout
coup, Iktomini, se redressant, crie dune voix forte :
Je veux que tu sois emprisonn dans lcorce de
larbre !
Au mme instant, le jeune Dakota se sent saisi et entour
par lcorce. Il essaie vainement de se dgager. Une force
inconnue paralyse tous ses membres. Il est incapable de
bouger et bientt, semble ne plus faire quun avec le grand
pin sur lequel il tait mont.
Iktomini partit alors dun grand clat de rire, fit une
horrible grimace au prisonnier, chaussa les mocassins, jeta
le carquois sur son dos et, larc en main, se dirigea vers le
village.

197
198
199
Le jeune homme resta ainsi, prisonnier et immobile,
durant tout la nuit. Au soleil levant, il aperut enfin dans le
lointain, arrivant vers lui cheval, une des plus jolies
jeunes filles quil et jamais vues. Ctait une des filles du
Grand Chef, qui revenait dun village voisin o elle avait
pass quelques jours.
Belle jeune fille, scria le Dakota, viens me dlivrer !
Je suis emprisonn par lcorce de cet arbre !
La jeune fille entendit la voix, se retourna, regarda autour
delle et ne vit personne. La voix devint plus forte et la
mme prire sleva, plus pressante.
Elle comprit alors, mit pied terre, et saisissant sa hache,
slana vers larbre, en dtacha lcorce et libra le jeune
homme, qui sinclina respectueusement devant elle et lui
raconta en quelques mots ce qui lui tait arriv.
La jeune fille reprit sa monture et partit alors au galop,
afin dinformer son pre de ce qui stait pass.
Pendant ce temps, Iktomini tait arriv au village.
Les Indiens qui se relayaient pour attendre la venue du
Dakota crurent lapercevoir dans le lointain. Ds quils
reconnurent son arc et ses flches ils slancrent sa
rencontre en criant :
Voici le Vengeur ! Voici celui qui va tuer laigle rouge !
Et tous sortirent des wigwams pour aller au-devant du
hros ; mais laigle rouge qui planait au-dessus deux ne
semblait pas effray. Avait-il devin que cet homme tait
un imposteur et quil navait rien craindre de lui ?
Ce fut dun air fier et un peu ddaigneux quIktomini
accepta les hommages qui lui taient rendus. Port en

200
triomphe, il arriva devant lhabitation du Chef, qui le reut
avec joie, le fit entrer et lui offrit le calumet, quil accepta
dun air dtach.
Assis devant le feu, il partagea avec son hte la nourriture
prpare son intention. Et, lorsquil eut bien mang, il
prsenta son bol sale la femme qui le servait
respectueusement, debout ct de lui, et lui dit :
Belle-mre, voici votre plat.
Le Chef et son pouse se regardrent, surpris. Iktomini,
sr de tuer laigle rouge et dpouser lune des filles, se
croyait dj tout permis.
Lorsquil ft rassasi, ayant bien chaud, il ne chercha pas
parler ou tre aimable. Pendant que laigle, voyant venir
la nuit, retournait enfin vers son aire, Iktomini se mit sur la
tte sa couverture indienne et sendormit. Il semblait plus
laid encore pendant son sommeil, et la femme, le regardant,
murmura son mari :
Il nest gure beau, celui qui veut devenir notre gendre,
et vraiment, nimporte laquelle de nos filles pourrait
facilement trouver mieux, beaucoup mieux.
Quimporte sa beaut ! rpondit le Chef. Il est brave, et
sil tue laigle rouge, nous devrons remercier le Grand-
Esprit de lavoir envoy vers nous, et il nous faudra tenir
notre promesse.
La squaw najouta rien. Les femmes sentent souvent ce
quelles ne comprennent pas toujours. Elle resta incrdule,
dsappointe et, au fond du cur, elle plaignait celle de ses
filles qui serait lpouse de cet homme, si brave ft-il.
Le lendemain laube, tous les habitants du village

201
taient runis devant la hutte du Chef, attendant le
Vengeur.
Iktomini sortit.
Il semblait encore plus fier, plus ddaigneux et plus laid
que la veille. Arc en main, les mocassins de sa victime aux
pieds, il fendit la foule, se dirigeant vers la falaise.
Les jeunes Indiens qui avaient parl au Dakota taient
surpris, ne reconnaissant pas en cet homme le hros
rencontr prcdemment. Lair matinal tait frais, mais
notre imposteur ne frissonnait mme pas. Il tait certain
dtre vainqueur, puisquil avait les flches quil croyait
enchantes.
Soudain, un cri sleva :
Le voici !
Laigle rouge stait pos au bord de la falaise. Un
moment, il sembla dfier ses ennemis, puis slana et se
mit tournoyer au-dessus du ravin. Les oiseaux, effrays,
se sauvaient son approche ou se blottissaient, silencieux,
au plus pais du feuillage des arbres, se cachant de leur
mieux.
Iktomini hardiment lance une flche. Loiseau continue
de voler. La flche ne la pas atteint.
LIndien en lance une autre, puis une autre encore, mais
sans succs. Et les spectateurs, tonns, se regardent et ne
comprennent pas.
ce moment on entend le galop dun cheval. Cest la
jeune fille, qui arrive toute allure. Elle saute de sa
monture et court vers son pre, qui elle raconte tout ce
qui est arriv.

202
Indign, le Chef ordonne ses hommes de saisir
limposteur. Ils lattachent alors un poteau, o il restera
jusqu ce que le soleil disparaisse lautre bout de
lhorizon. Longtemps, les femmes et les enfants dfileront
devant le fourbe, se moquant de lui tout leur aise.
Des hommes sont envoys au-devant du vrai Dakota.
Cette fois, ils le reconnaissent. Quand il arrive au village, il
est acclam par des cris de joie et dadmiration et la mre
de la jeune Indienne lui sourit tendrement, le cur dj
plein damour pour ce futur gendre, quelle juge digne de sa
fille.
Le pre le fait entrer dans sa demeure, car, avant
daccepter son aide, il convient de bien le recevoir et de
prouver lestime quon a pour lui. Les deux hommes
fument ensemble le calumet que leur prsente la jeune
fille, puis ils partagent le repas prpar par les femmes qui
se tiennent prs deux, attentives. Pendant ce temps, laigle
est rentr dans son aire.
Nous le reverrons demain au lever du soleil, dclarent
les Sages.
Le lendemain laube, le village est de nouveau runi
devant la demeure du chef : jeunes et vieux, femmes et
enfants, tous sont l. Ils attendent le Vengeur.
Le Dakota parat devant eux. Il semble encore plus grand
et plus beau que la veille. Il a retrouv ses mocassins, son
arc et son carquois. Le soleil levant lance lhorizon ses
flammes rouges et violettes. Les oiseaux, tous ensemble,
chantent tue-tte : Koda Ni Dakota, Koda Ni Dakota ,
et le Dakota lve les yeux vers eux et leur sourit.

203
Il sourit au soleil levant. Il sourit la foule. Il sourit la
nature entire, car elle est belle, jeune et bonne comme lui.
Et il se dirige vers la falaise, lil brillant, lair heureux,
ayant la main prt sen servir, une de ses flches, la plus
forte, la plus rapide , pense-t-il.
Son regard se fixe tout coup sur le nid qui fait une tache
brune sous le ciel. Laigle se montre.
Cette fois, les oiseaux ne semblent plus effrays comme
ils ltaient la veille. Afin de le remercier dtre venu, lui en
qui ils ont confiance, leurs chants de plus en plus forts et
joyeux rptent : Koda Ni Dakota, Koda Ni Dakota,
pendant que, calme et sr de lui-mme, le Vengeur tend
son arc.
Une flche part. Laigle la vue. Il a modifi son vol, pris
une autre direction. Pas assez vite. Une seconde flche
latteint, presque en mme temps que la premire, et il
tombe mortellement frapp aux pieds de son vainqueur.
Et les Sages remercient le Grand-Esprit, pendant que le
Dakota est port en triomphe jusqu la demeure du Grand
Chef o les femmes lattendent, souriantes et heureuses.

204
205
La lgende du Grand Sonora

A rgion du Sonora est maintenant un


plateau inculte, qui stend dans le sud-
ouest des tats-Unis. Voici comment les
Indiens expliquent laridit de ce plateau.
Il y a bien longtemps, disent-ils, quand
la terre tait encore neuve, la rgion du
Sonora tait un endroit merveilleux, que
le Grand-Esprit semblait avoir favoris.
Il y avait l des lacs tincelant sous le soleil et o
abondait le poisson. Les forts aux arbres gigantesques
donnaient des fruits succulents ; elles abritaient une
multitude doiseaux de toutes couleurs et toutes sortes
danimaux sauvages. Le bl et le mas croissaient plaisir
dans la plaine immense.
Les Indiens qui habitaient ce pays appartenaient la
tribu des Tausikas. Ils vivaient heureux. Leur chasse et leur
pche taient toujours fructueuses, leurs rcoltes
abondantes. La terre se montrait si gnreuse et le climat si

206
agrable quils navaient jamais besoin dmigrer pour
chercher de la nourriture ou pour se protger du froid,
comme beaucoup dautres de leur race taient obligs de le
faire. Ils apprciaient leur bonheur et chaque jour disaient
leur reconnaissance au Grand-Esprit, qui leur avait donn
une terre si fertile. Ils remerciaient aussi Sonorata, le
Soleil, qui leur envoyait sa bienfaisante chaleur et ses
rayons vivifiants, grce auxquels mrissaient les fruits et
les moissons.
Or, un jour que Sonorata sennuyait, seul dans le ciel,
lide lui vint de rendre visite ces si heureux Indiens, dont
il entendait souvent les chants et les actions de grce. Il
demanda au ciel de se couvrir de nuages, afin que les
Tausikas ne pussent le voir arriver. Ainsi cach, il descendit
dans son char dor tir par ses chevaux de feu et mit pied
terre dans une fort quelque distance du village. L, il
attacha ses chevaux lun des arbres, car il pensait quil
tait prfrable de les quitter et daller seul chez les
Indiens, afin de mieux jouir de la surprise que causerait son
arrive.
Il sortit de la fort, se dirigea vers lOuest, traversa la
prairie et arriva peu de distance des habitations.
Ce jour-l, les Tausikas taient moins heureux qu
lordinaire. Accroupis prs de leurs tentes, ils chantaient un
chant monotone et grave, parce que le ciel sombre et
couvert de nuages ne leur permettait pas de voir le soleil.
Tout coup, ils aperurent un homme qui sapprochait,
un homme trange, qui semblait fait de rayons lumineux.
Tout sclairait autour de lui, et tout se rchauffait sur son

207
passage.
Quel est cet tranger ? se demandaient les Tausikas.
Serait-ce par hasard Sonorata, le soleil lui-mme ?
Oui, je suis Sonorata, rpondit le visiteur. Jai voulu
venir parmi vous, car je vous aime et je mennuyais dans le
ciel.
Les Indiens ne savaient que dire, tant leur surprise tait
grande. Leur chef allait parler et souhaiter la bienvenue au
soleil, lorsque, tout coup, on vit un pais tourbillon de
fume qui se dressait au-dessus de la fort.
Quy a-t-il ?
Sonorata comprit tout de suite ce qui tait arriv et
comment son imprudence allait peut-tre causer un
malheur irrparable.
Hlas ! scria-t-il, mes chevaux ont d mettre le feu l
o ils taient attachs. Voyez, la fume vient vers nous.
Mes chevaux semportent. Lincendie gagne de tous cts.
Sauvez-vous, mes amis !
Il slana alors, pour essayer darrter ses chevaux, mais
ceux-ci nobirent pas. Ils bondissaient, crinire au vent, et
des flammes jaillissaient autour deux.
Dans sa course, Sonorata perdit son manteau qui,
tombant de ses paules, enflamma la terre. Les champs
furent dtruits avec les bls, leau des rivires et des lacs
svapora, les grands arbres tombrent calcins sur le sol,
devenu aride. Et ce qui tait autrefois la belle prairie et
limmense fort nest plus aujourdhui quun dsert.

208
209
Oochigeaskw et le chasseur
invisible

EHIM, jeune guerrier de la tribu des


Micmacs, vivait alors Mameeskeet, sur les
bords dun lac.
Il tait brave et beau, mais seuls
pouvaient le voir ceux qui taient aussi bons
et aussi vertueux que lui. Aux autres, il tait
invisible. Ceux-ci pouvaient entendre filer
son traneau, invisible lui aussi, et admirer au passage
llan ou le daim, produits de sa chasse. Ils entendaient le
bruit de ses pas et voyaient les mocassins quil enlevait de
ses pieds. Ils entendaient aussi le son de sa voix, et mme si
Tehim tait silencieux, ils sentaient sa prsence ; mais ils
ne pouvaient le voir.
Tehim navait pas de parents, si ce nest une sur qui,
comme toutes les autres femmes de la tribu, soccupait du
wigwam, faisait la cuisine, cousait les vtements et tannait
les peaux. Elle aussi tait courageuse, bonne et belle. On

210
lappelait Blanche-Fille, peut-tre parce que la couleur de sa
peau tait plus claire que celle de ses compagnes, peut-tre
aussi cause de la puret de son cur et de son esprit.
la grande surprise de tous, la sur de Tehim demanda
un jour aux jeunes filles du village de se runir dans la salle
du Conseil. Elle avait leur parler. Toutes se rendirent
son appel, intrigues et curieuses.
Lorsquelles furent runies, assises en rond autour de
Blanche-Fille, celle-ci leur dit :
Vous avez entendu parler de mon frre. Vous pouvez
voir souvent, prs de lentre du wigwam, scher les peaux
des animaux quil tue au cours de ses chasses. Il est aussi
beau quil est bon chasseur. Il est riche et gnreux et saura
rendre sa femme heureuse. Or, il a dcid de se marier. Il
est, certes, invisible pour beaucoup, mais pas pour tout le
monde, et il est certain que la meilleure dentre vous pourra
le voir. Cest celle-l quil doit choisir comme pouse.
Plus dune jeune fille sentit son cur tressaillir de joie
cette nouvelle. Se croyant la meilleure, chacune esprait
avoir la chance de voir Tehim et de devenir sa femme.
Ds lors, la fin du jour, au moment o lon savait que le
jeune chasseur allait rentrer, on rencontrait au bord du lac
de jeunes Indiennes, qui sattardaient jusqu ce quelles
eussent entendu le bruit dun traneau invisible et vu
passer devant elle, comme en un rve, le produit dune
chasse merveilleuse. Dautres, plus hardies ou plus sres
delles-mmes, osaient aller jusquau wigwam, o elles
taient toujours aimablement reues par Blanche-Fille qui
les faisait entrer. Assises auprs du foyer, elles bavardaient,

211
attendant impatiemment le moment o elles entendraient
les aboiements des chiens et larrive du traneau.
Soudain la porte souvrait toute grande, quelquun
entrait, mais aucune des visiteuses ne pouvait voir celui qui
arrivait et toutes devaient quitter la demeure de Tehim,
tristes et dsappointes.

Dans un grand wigwam situ lautre extrmit du


village, demeurait, avec ses trois filles, un des meilleurs
chasseurs de la tribu. Il y avait une assez grande diffrence
dge entre les anes et la cadette, aussi cette dernire
vivait-elle sous la domination des deux autres, nosant les
contrarier ni leur dsobir. Ctait elle qui faisait tout
louvrage dans la maison. Du lever au coucher du soleil, il
lui fallait travailler, sans jamais prendre un moment de
repos, ne recevant pour nourriture que les restes du repas
de ses surs et comme vtements les hardes que celles-ci
ne pouvaient plus porter.
La plus ge de ces filles tait la plus mchante. Lorsque
la fillette, fatigue, nallait pas assez vite accomplir sa
tche, ou bien si la besogne ntait pas son got, lane se
mettait en colre, battait sa jeune sur et prenait un malin
plaisir lui jeter des cendres chaudes au visage et la
frapper jusqu ce quelle tombt sur la pierre du foyer, o
se consumaient des charbons ardents. Les cheveux de la
pauvre enfant en taient tout brls, son visage ntait plus
que plaies, escarres et cicatrices ; et lorsque, au coucher du
soleil, le pre rentrait, fatigu aprs une journe de chasse,

212
et lui demandait, en voyant ses vtements en lambeaux, sa
figure sale et ses cheveux en dsordre :
Quas-tu donc encore fait aujourdhui ? Pourquoi es-tu
en cet tat, avec les cheveux en dsordre et la figure pleine
de cendres ?
Cest parce quelle est paresseuse, souillon et sans
ordre, se htait de rpondre lane. Cest aussi parce quelle
nous dsobit sans cesse. Bien que nous le lui dfendions,
elle veut toujours se tenir auprs de ltre, pour samuser
avec les charbons ardents.
Le pre, attrist, ne rpondait rien et la fillette se taisait,
car elle ne voulait pas le chagriner davantage en lui disant
combien ses surs taient mchantes. Par piti et par
amour pour lui, elle gardait son secret au fond du cur et
nen parlait personne.
cause de son visage couvert de plaies et de cicatrices,
les habitants du village, qui ignoraient ce qui se passait,
lavaient appele Oochigeaskw . Dans la langue des
Micmacs, cela veut dire couverte de crotes .
Quelques jours aprs la runion des jeunes filles dans la
salle du Conseil, lane des surs appela la fillette et, de sa
voix dsagrable et autoritaire, lui dit :
Oochigeaskw, apporte-moi mes mocassins et mes
colliers de perles. Je vais aller voir Tehim et lpouser.
Oochigeaskw obit et aida son ane se parer.
Lorsque celle-ci, sre delle-mme et de son succs, arriva
devant la demeure du jeune brave, Blanche-Fille la fit
entrer, linvita aimablement sasseoir, et se mit causer
avec elle.

213
Tout coup, les deux jeunes filles entendirent le traneau
qui glissait sur la neige. Elles se levrent, allrent la porte
et la sur de Tehim demanda sa compagne :
Voici mon frre. Pouvez-vous le voir ?
Naturellement ! rpondit celle-ci.
Alors, dites-moi de quoi sont faites les brides de son
traneau ?
Elles sont faites de peau dlan.
Cette rponse fcha Blanche-Fille, qui rpliqua, indigne :
Elles ne sont pas faites de peau dlan. Vous mentez
donc, lorsque vous dites que vous pouvez voir mon frre !
loignez-vous de notre demeure et ny revenez jamais !
La cadette devina ce qui stait pass. Elle espra avoir
plus de chance que son ane et, quelques jours aprs cet
incident, elle appela sa jeune sur, et lui dit brusquement :
Oochigeaskw, apporte-moi mes mocassins et mes
colliers de perles. Je vais aller pouser Tehim.
Oochigeaskw obit et aida sa sur se parer.
Lorsque cette dernire arriva au wigwam de Tehim,
Blanche-Fille la fit entrer et toutes deux, assises auprs de
ltre, attendirent en bavardant.
Tout coup, le bruit dun traneau et les aboiements des
chiens annoncrent larrive du jeune chasseur. Blanche-
Fille se leva et, conduisant sa compagne la porte, elle la fit
sortir et lui demanda en souriant :
Voici mon frre. Pouvez-vous le voir ?
Naturellement ! rpondit la visiteuse.
Alors, dites-moi de quoi sont faites les brides de son
traneau ?

214
Elles sont faites de peau de renne.
Vous mentez ! rpliqua Blanche-Fille. Les brides du
traneau ne sont pas faites de peau de renne. Vous ne voyez
pas mon frre. loignez-vous !
Et elle renvoya la deuxime sur, comme elle avait
renvoy la premire.

Les dmarches de ses surs avaient veill lattention


dOochigeaskw qui, fatigue des mauvais traitements
quelle devait subir sans cesse, se dit un soir, avant de
sendormir :
Pourquoi nirais-je pas, moi aussi, chez Tehim tenter la
chance ? Ce serait la fin de mes ennuis, si je pouvais le
voir.

Le lendemain, elle se leva donc de grand matin, se hta de


prparer le feu et de cuire le hominy, mit de lordre dans le
wigwam et empila une grande quantit de bois prs du
foyer afin que ses surs neussent pas sortir pour aller en
chercher, puis, sarmant de courage, elle leur demanda :
Voudriez-vous bien me prter vos perles et une paire
de mocassins ?
Pourquoi faire ?
Parce que je veux aller voir Tehim et essayer de
lpouser.
ces mots, les deux surs partirent dun grand clat de
rire.

215
Occupe-toi de nettoyer la marmite et de rparer ce
carquois, commanda lane.
Oochigeaskw ne rpondit pas. Elle venait dapercevoir
une vieille paire de mocassins appartenant son pre. Il ne
sen servait plus depuis longtemps, aussi taient-ils
desschs et durcis. Elle les prit, les fit tremper et, bien
quils fussent trop grands pour elle, se dcida les
chausser.
En faisant mille promesses sa cadette, elle obtint que
celle-ci lui prtt un petit collier de perles et, vtue dune
misrable robe dcorce de bouleau, maladroitement orne
de dessins de perles, elle jeta sur ses paules une vieille
couverture et se dirigea vers la demeure de Tehim, un peu
effraye, car elle avait lhabitude de voir les gens se moquer
delle, cause de son visage, de ses cheveux et de son
habillement.
Elle semblait en effet bien ridicule dans son
accoutrement. Comme il lui fallait traverser tout le village
pour arriver au lac et que ses surs lui criaient de revenir,
elle entendit des plaisanteries dsagrables et plus dun
clat de rire moqueur ; mais elle continua bravement son
chemin, malgr les injures des uns et les quolibets des
autres.

Lorsquelle arriva enfin la porte du wigwam, elle eut si


peur quelle faillit rebrousser chemin. Elle hsita un
moment, mais le souvenir des mauvais traitements qui lui
seraient de nouveau infligs la retint. Et lorsque Blanche-

216
Fille parut dans lencadrement de la porte et lui dit
doucement : Que faites-vous ici, Petite-Balafre ? Ne
voulez-vous pas essayer de voir mon frre ? elle se sentit
soudain pleine de courage et despoir et elle entra. Blanche-
Fille la fit asseoir ct delle, auprs de ltre, et toutes
deux attendirent en bavardant.
Tout coup, le bruit du traneau et les aboiements des
chiens se firent entendre. Le cur de la fillette se mit
battre coups redoubls. Elle sentit les jambes lui manquer
et crut un moment quelle ne pourrait jamais se lever. Mais
Blanche-Fille la prit doucement par la main et la conduisit
jusqu la porte. La neige commenait tomber et les
flocons qui la frapprent au visage finirent de la rappeler
la ralit. Elle entendit alors sa compagne lui demander
doucement :
Petite-Balafre, voici mon frre. Pouvez-vous le voir ?
Oh ! oui, rpondit-elle dune voix tremblante
dmotion, je peux le voir. Il est beau !
Alors, dites-moi de quoi sont faites les courroies de son
traneau ?
Elles sont blouissantes ! Elles semblent faites dun
arc-en-ciel.
Lorsque Tehim entendit ces mots, il sourit et, se tournant
vers sa sur, lui dit :
Ma sur, lavez le visage et les cheveux de Petite-
Balafre avec leau merveilleuse.
Et lon vit alors une chose inoue : au fur et mesure que
Blanche-Fille lavait le visage dOochigeaskw, les cicatrices
seffaaient, les traces des dernires brlures

217
disparaissaient, la peau de la jeune fille devenait lisse et
frache. La sur de Tehim enleva ensuite les vtements
ridicules de sa compagne ; elle lhabilla de la robe orne et
brode de perles que portent les jeunes pouses et se
prpara lui peigner la chevelure.
Que veut-elle donc peigner ? pensa celle qui ntait dj
plus la petite balafre dautrefois. Je nai plus gure de
cheveux sur la tte !
Mais peine Blanche-Fille leut-elle touche quelle
sentit quil lui poussait une belle chevelure, longue, noire et
soyeuse. La fillette grandissait et embellissait vue dil,
ses yeux tincelaient comme les plus brillantes toiles. Et
lorsquelle apparut dans toute sa beaut, aux yeux du jeune
homme merveill, il scria :
Wajoolkoos ! qui signifie : Nous nous sommes donc
enfin trouvs !
Et heureuse, elle rpondit :
Alajul (Oui).

Lorsque le soir, le pre rentra au logis, aprs une dure


journe de chasse, il demanda o tait sa fille :
Nous ne saurions vous le dire, rpondirent les anes.
Lorsque nous lavons vue sloigner du wigwam nous
lavons rappele en vain. Elle na pas voulu nous entendre.
Le pauvre homme, dsol, ne dormit pas de la nuit et, au
point du jour, il se mit la recherche dOochigeaskw, allant
de wigwam en wigwam, jusquau bord du lac, et cherchant
mme parmi les roseaux de peur quelle ne sy fut noye.

218
Cest ainsi quil arriva la demeure du chasseur invisible.
L, il vit ct de Blanche-Fille une jeune femme assise
prs de la porte, la place qui, chez les Micmacs, est la
place de lpouse. Ctait sa fille. Elle tait si belle que, tout
dabord, il ne la reconnut pas ; mais, elle, en le voyant, ne
put contenir sa joie. Elle alla se jeter dans ses bras, en lui
disant ce qui tait arriv. Et le pre, heureux de retrouver sa
fille et fier quelle et t choisie entre tant dautres,
accepta de grand cur le mari auquel elle stait donne.

219
Wakontas et les deux surs

EUX surs, Mitocoosis et Omne,


vivaient au pays des Algonquins. Toutes
deux taient jolies, spirituelles et
adroites de leurs mains. Elles se
ressemblaient tel point quon aurait eu
peine les distinguer lune de lautre, si
leur caractre navait t entirement
diffrent.
Omne tait douce comme la colombe dont elle portait
le nom, bonne et gnreuse aussi, toujours prte aider et
sachant trouver pour chacun le mot ou le geste qui console
ou qui redonne courage.
Miticoosis, au contraire, tait fire, goste et sans piti
pour les autres.
Ctait au temps o Wakonda, le Grand et Puissant
Esprit, vivait dans la rgion des Grands Lacs avec ses fils.
On les connaissait seulement daprs ce que lon racontait
deux, car lorsquils voulaient se rendre dans un village, ils

220
prenaient des formes diffrentes, se changeant tantt en
homme, tantt en animal ; mais on disait quils taient
bons et justes et quils ne faisaient jamais de mal ceux qui
ne lavaient pas mrit.
Il advint quun des fils de Wakonda, qui sappelait
Wakontas, dsireux de prendre femme, pensa en choisir
une parmi les jeunes filles des tribus indiennes de la
rgion. Il se changea donc en chasseur, prit son arc et ses
flches, et se mit en route.
Il alla ainsi de village en village et plus dune Indienne
regarda avec admiration ce jeune brave si adroit, qui ne
manquait jamais son but, et qui pouvait tuer au vol loiseau
le plus rapide.
Or, un jour, Wakontas rencontra Omne et Miticoosis.
bloui par leur beaut, il les suivit jusquau wigwam de
leurs parents. L, il leur offrit le produit de sa chasse et fut
invit sasseoir.
Les deux jeunes filles semblaient soudainement stre
prises de lui, et lui sentit quil aimait galement les deux
surs. Ne pouvant les pouser toutes deux, il essaya, mais
en vain, de faire un choix.
Il hsita longtemps, esprant deviner celle qui pourrait
tre la meilleure mais toutes deux, dsireuses de plaire,
rivalisaient de charme et de prvenances pour lui. Cest
alors quil rsolut de mettre leur bont lpreuve.
Il se renseigna dabord sur la dot quexigeait le pre.
Ctait un prix trs lev : des peaux de renne, des peaux de
buffle et un cheval. Usant de son pouvoir magique, il obtint
tout de suite ce qui tait requis, demanda la main dune des

221
jeunes filles sans dsigner laquelle et, sr darriver ses
fins, il partit la chasse avec un groupe de chasseurs qui
linvitaient se joindre eux.
Quelques jours aprs le dpart de Wakontas, un vieil
Indien qui semblait pauvre et malade, passa par le village,
peu prs dsert ce moment-l. Il sarrta lentre du
wigwam o Omne et Miticoosis se trouvaient seules,
occupes tisser et broder. Elles taient silencieuses,
mais toutes deux pensaient au beau chasseur qui allait
revenir et qui dsignerait celle qui serait sa femme.
Naturellement, chacune delles esprait tre choisie.
Elles tressaillirent lorsquelles virent arriver ce vieillard
misrablement vtu, qui semblait incapable de marcher
plus avant et qui leur demandait si humblement de laide.
Sans le vouloir, chacune rvla son caractre. Alors que
Miticoosis lui criait : Auwasta Rena ! (Va-t-en !) en lui
jetant une pierre qui se trouvait ct delle, Omne se
leva, alla vers lui, tout en blmant sa sur et en lui
reprochant sa duret. Miticoosis ne lcoutait pas. Elle
stait mise parler et, sans piti, insultait le pauvre
malheureux. Les mots sortaient de sa bouche comme leau
dun torrent. Il semblait que rien ne pourrait les arrter.

Malgr ce flux de paroles, Omne fit entrer le vieillard et


linvita stendre sur une paisse couche de peaux, afin
quil pt reposer un instant ses membres fatigus. Il tait si
faible quil ne semblait pas se rendre compte de ce qui se
passait autour de lui. Omne lui prpara un repas, lui

222
offrit boire ; et, remarquant que ses chaussures taient si
uses quil allait presque pieds nus, elle lui offrit les
mocassins quelle venait de broder, de jolis mocassins
rouges, orns de perles aux brillantes couleurs.
Ces gentillesses ntaient pas pour calmer Miticoosis, et
elle continuait clamer de mchantes paroles, allant
jusqu dire que les vieux comme lui navaient rien faire
en ce bas monde, sinon disparatre jamais. Avant de
quitter le village, lIndien remercia vivement Omne. Elle
lui assura quaider les autres tait pour elle un bonheur,
quelle regrettait navoir pas loccasion de le faire plus
souvent. Elle ajouta mme quelle esprait bien quil
reviendrait la voir, surtout sil se sentait malheureux.
Ces bonnes paroles exasprrent Miticoosis, qui continua
de donner libre cours sa mauvaise humeur, se moquant
de sa sur et la tournant en ridicule.

Le soir, quand les parents revinrent au wigwam, le


vieillard tait parti ; ils trouvrent les jeunes filles occupes
comme lordinaire et ne se doutrent point de ce qui
stait pass.
Tout le village attendait le retour des chasseurs, et les
deux surs plus que les autres, puisque, avec eux devait
revenir linconnu auquel elles pensaient sans cesse. Mais
alors que Miticoosis passait le temps se parer pour lui
plaire, Omne continuait vaquer aux travaux du mnage,
ne voulant pas qu cause de sa ngligence ses parents
fussent privs dun bon repas lorsquils rentreraient

223
fatigus et affams. Elle portait donc des vtements
simples, qui convenaient ses occupations.
Lorsque, enfin, le jeune Indien revint avec ses
compagnons, il alla directement la demeure des deux
jeunes filles. Il semblait plus beau que jamais et, ayant t
de beaucoup le plus adroit, il portait une part abondante de
butin.
Il se tint un moment lentre du wigwam, souriant et
heureux. Ltonnement des deux surs fut grand
lorsquelles remarqurent quil tait chauss des mocassins
donns au vieillard ; mais lui, sans paratre remarquer leur
surprise, alla droit vers Omne, dposa ses pieds le
produit de sa chasse et dit :
Je suis venu ici sous les traits dun vieillard laid et
fatigu et tu as eu piti de moi. Tu as prouv que tu tais
bonne et que, selon la loi de ton peuple, tu respectais et
assistais ceux qui sont gs et malheureux. Ta bont ta
rendue mes yeux plus belle que ta sur. Mon cur a
parl et je sais maintenant que cest toi que jaime.
Jai compris aussi combien la vie avec Miticoosis serait
dure lhomme qui, tromp par lapparence, pourrait
sprendre delle. Son bavardage mprisant, ses mauvaises
paroles, empoisonneraient la vie de son poux. Il ne faut
pas que cela soit. Cest pourquoi elle va se changer en
tremble, cet arbre dont les feuilles ne cessent de sagiter et
de remuer au moindre souffle du vent. Les feuilles des
autres arbres sont parfois immobiles, mais celles du
tremble ne le sont jamais : comme la langue de Miticoosis,
elles bougent sans arrt.

224
Et pendant quil parlait ainsi, on pouvait voir Miticoosis,
honteuse et humilie, incapable de se mouvoir.
Ltonnement et la stupeur semblaient lavoir rendue
muette ; ses pieds senracinaient dans le sol, ses bras
stendaient en branches, son corps se couvrait dcorce :
elle prenait peu peu lapparence dun tremble.
Le jeune homme la quitta alors des yeux. Il retourna vers
Omne et, la serrant dans ses bras, lui dit :
Naie pas peur, Omne. Je suis Wakontas, le fils de
Wakonda. Je vais temmener chez moi, dans un pays
merveilleux o tu seras toujours heureuse. Je veillerai ce
que tes parents ne manquent jamais de rien. Tu pourras,
quand tu le voudras, venir les revoir.
Il changea soudain Omne et se changea lui-mme en
colombe et tous deux, senvolant gracieusement,
disparurent bientt au-del des nuages.

225
226
Lgende de Pascagoula

OUS ceux qui ont connu Mona ont dit


combien elle tait belle. Fille de chef, elle
avait aussi la grce souriante des natures
dlite.
Mona grandit dans la tribu de son pre,
prs de la mer, dans un pays o le soleil
brille toujours, o les longues lianes et les
mousses pendent des arbres centenaires, o abondent
tangs et ruisseaux et o les fleurs et les oiseaux
confondent leurs brillantes couleurs.
Lorsque denfant elle devint jeune fille, son pre la
promit au fier Otango, chef des Biloxis.
Otango tait riche, fort et brave ; mais un jour quelle se
trouvait au bord dune rivire o croissait la menthe
odorante, tendue lombre des magnolias en fleur, Mona
vit venir elle un inconnu. Ctait Olustree, fils de Coosa, le
chef des Pascagoulas, que le hasard de la chasse, ou peut-
tre un des Manitous de la fort voisine, avait conduit dans

227
ces parages.
Tout dabord, Mona crut voir un jeune dieu, tant lIndien
lui semblait beau et fort. Il parla. Sa voix ntait pas
autoritaire comme celle dOtango ; elle se fit mme trs
douce pour sadresser la jeune fille, et ses yeux navaient
ni la froideur, ni la fiert du chef biloxi.
Olustree pensa navoir jamais vu dtre humain aussi
beau que Mona. Elle reprsentait ses yeux la jeunesse et
la grce et il dcida de revenir souvent chasser dans la
rgion.
De son ct Mona, ne fit rien pour lviter, au contraire.
On put dsormais la voir souvent au bord de la rivire, prs
des grands magnolias. Elle attendait anxieusement,
esprant revoir celui auquel elle pensait sans cesse,
heureuse lorsque la silhouette du jeune guerrier se
dessinait lhorizon. Cest l quaprs plusieurs rencontres,
Olustree lui dit combien il laimait et quil lui serait
impossible de vivre sans elle.
La jeune fille prouvait les mmes sentiments, mais elle
nosait les avouer. Elle savait la promesse que son pre
avait faite ; cest pourquoi, le cur bris, elle pensa quil
tait de son devoir de demander Olustree de ne plus la
revoir et dessayer de loublier.
Mais Olustree ne voulut pas comprendre. Aveugl par
lamour et persuad que le bonheur tait dans leur union, il
ne lcouta pas. Il parla, il parla longtemps, essayant de
dcider son amie : puisquil ne pouvait plus vivre sans elle
et quelle serait jamais malheureuse loin de lui, ne valait-
il pas mieux quelle le suivt dans sa tribu ? Plus tard, le

228
pre et Otango pardonneraient peut-tre.
La raison commandait Mona de faire honneur la
promesse de son pre, mais lamour quelle avait dans son
cur fut plus fort que la raison. Elle dcida de suivre celui
quelle aimait.
Il lemmena par un matin ensoleill, assise en croupe sur
son cheval. Ils traversrent ainsi la plaine, puis le grand
bois, devenu familier, et dans lequel Olustree, stait peu
peu trac un chemin. Il la conduisit ainsi dans sa tribu, o
Coosa, le Grand Chef, charm par la beaut et par la
douceur de Mona, la reut comme sa fille.
Tout semblait beau alors, et tout le monde tait heureux.
Le parfum des fleurs, le chant des oiseaux, le soleil
brillant, la nature et les hommes sassocirent pour
clbrer le mariage avec clat, au milieu de la joie de tous.
Hlas ! si nul ne pensait plus Otango, lui, du moins,
noubliait pas. Fou de jalousie en apprenant la nouvelle, il
dcida de se venger. Il alla trouver le pre de la jeune fille et
lui demanda de se mettre en route avec lui et les meilleurs
de leurs hommes pour punir ce manquement la parole
donne, crime impardonnable aux yeux dun Indien.
Le Biloxi et ses guerriers se mirent donc en marche un
soir, au moment o la lune montait dans le ciel. Ils
traversrent les grands bois, esprant arriver au village de
Coosa pendant la nuit et surprendre ainsi la tribu
endormie ; mais les braves de Pascagoula, entendant
soudain un chant de guerre ennemi, sveillrent, saisirent
leurs armes et coururent se dfendre avec courage.
Sachant que ses amis ne pouvaient arracher la victoire,

229
Olustree voulut soffrir en sacrifice. Mais Mona sopposa
son dessein.
Cest moi quils veulent, dit-elle. Laissez-moi donc
partir. Je me rendrai eux, et peut-tre serez-vous tous
sauvs.
Mais les braves de Pascagoula taient fidles leurs
chefs. Sachant ce qui arriverait aux jeunes poux sils
tombaient aux mains des Biloxis, ils dcidrent de
continuer se battre pour leur salut. Ils jurrent que, si le
sort leur tait contraire, sils se voyaient sur le point dtre
vaincus, ils priraient tous, plutt que de se rendre.
La lutte continua donc avec acharnement. Puis, lorsque
tout espoir fut perdu, les squaws se dirigrent vers la mer
la faveur de la nuit, et, se tenant par la main, ils plongrent
ensemble dans leau profonde.
Les guerriers les suivirent, protgeant la retraite en
chantant leur chant de victoire. Face leurs ennemis, ils
atteignirent le rivage et, tout coup, ils disparurent tous
jamais, pendant que les toiles scintillaient plus brillantes
dans le ciel obscur et que les lots se refermaient sur toute
la tribu.
On na retrouv sur la rive aucune trace de ces Indiens,
fidles et braves jusqu la mort. Ils sont depuis longtemps
tous runis au Terrain-de-Chasse-des-Bienheureux, mais
leur chant est rest dans lair et dans leau du rivage. Et
souvent, par les belles nuits dt, aux alentours de
Pascagoula, on peut entendre une mystrieuse musique,
douce et triste, venant de la mer. Cest le chant damour
dOlustree et de Mona ; cest aussi celui des hros qui

230
prirent avec eux.

231
Les mouettes

I vous voyagez un jour en Amrique, vous


serez surpris de rencontrer des mouettes
lintrieur des terres, prs du grand Lac
Sal, des centaines et des centaines de
kilomtres de locan, dans ltat dUtah.
Cet tat tire son nom de la tribu des
Indiens qui lhabitaient autrefois et qui
sappelaient les Utes. Les savants expliquent leur manire
la prsence des mouettes dans cette rgion ; mais avant
eux, les Peaux-Rouges lexpliquaient aussi leur faon et
tenaient ces oiseaux pour sacrs.
Les Utes croyaient, en effet, que les mouettes venaient
dune le de neige, couverte de nuages qui se trouvait du
ct du soleil levant. Cest l que vivait le Grand-Esprit qui
les avait envoys vers les hommes, et la couleur des oiseaux
provenait de ces nuages floconneux et de la blancheur de la
neige de cette le. Et voici comment ces Indiens
expliquaient lorigine des mouettes :

232
Autrefois, des Utes voyageaient sur le lac. Ils naviguaient
dans plusieurs pirogues avec des femmes et des enfants et
voulaient doubler un cap qui savanait trs loin. Ce cap se
terminait par une haute falaise, au pied de laquelle leau, en
fureur, battait contre les rcifs avec un bruit de tonnerre.
Ce voyage tait toujours dangereux. Mais, ce jour-l, un
orage clata, qui rendit plus difficile encore le passage de la
pointe du cap. Les hommes avaient beau ramer de toutes
leurs forces, le courant semblait vouloir entraner les
pirogues, pour les briser contre les rcifs.
Une mre indienne et ses trois enfants se trouvaient
parmi les voyageurs. Les enfants avaient peur du bruit du
tonnerre et de leau mugissante, du vent qui soufflait sur
leur visage humide dcume, des bonds effrns de la
pirogue, et des clairs qui sillonnaient le ciel. La mre
serrait le plus petit contre sa poitrine et les deux autres,
tremblants, saccrochaient elle.
chaque instant, lembarcation menaait de chavirer
malgr les efforts des rameurs. Ceux-ci proposrent la
mre de descendre avec ses enfants, afin de traverser
facilement le bras de terre et promirent de la reprendre de
lautre ct du promontoire. La distance ntait pas trs
grande. cause de la frayeur des enfants, elle accepta.
Aprs bien des difficults, la pirogue russit aborder.
LIndienne et ses petits descendirent, escaladrent les
rochers du rivage et, une fois sur la terre ferme,
commencrent marcher.
De temps en temps, la mre se retournait du ct du cap,
l o devaient passer les pirogues, et criait : Hou

233
Hou Et elle se sentait en sret, certaine de ne pas tre
abandonne sur cette terre inconnue.
Hou Hou Peu peu les rponses ses cris
devinrent plus faibles. Elle ne sen inquitait pas trop. La
falaise pouvait arrter le son de la voix, le bruit du vent et
des vagues pouvait tre plus fort que les cris des hommes.
Elle croyait que bientt elle allait les entendre de nouveau,
quand ils auraient doubl le cap, alors quils reviendraient
vers elle par la rive oppose. Et elle continuait de marcher
et de crier : Hou Hou Hou Hou
La rumeur des flots, le sifflement du vent et le tonnerre
seuls continuaient de rpondre sa voix.
Elle arriva enfin, avec beaucoup de peine, de lautre ct
du promontoire. Elle scruta anxieusement lhorizon. Elle ne
vit rien. Rien sur le grand lac, que lcume et les vagues se
brisant contre les rochers.
Hou Hou O sont mes compagnons de voyage, ceux
qui devaient nous retrouver sur la cte ? Hou Hou Nous
sommes seuls ; le vent sengouffre dans mes vtements. Je
puis peine me tenir dbut sur le rivage Mes enfants sont
effrays et pleurent
Le vent devenait de plus en plus violent. Leau, de plus en
plus furieuse. La femme se rendit compte que ses
compagnons taient perdus ou quils lavaient abandonne.
Malgr la fatigue, et en dpit de lorage, elle essaya alors de
gagner avec ses petits la pointe la plus avance de la falaise.
Les enfants, battus par le vent, pouvaient peine marcher.
Dune main, ils sagrippaient aux vtements de leur mre,
de lautre, ils se cachaient le visage.

234
Arrive la pointe du cap, lIndienne regarda de nouveau
de tous cts. Elle appela encore, elle appelait sans cesse :
Hou Hou Elle ne vit personne, personne ne rpondit
ses cris.
Extnue, elle se laissa terrasser par le vent, mais le
Grand-Esprit eut piti delle. Lorsquil la vit tombe sur le
sol, nen pouvant plus, les enfants sanglotant ct delle, il
les changea tous en mouettes et il les appela prs de lui,
dans lle de neige couverte de nuages.
Il les laisse dailleurs revenir leur gr vers le cap fatal ou
prs des ctes et ce sont leurs cris que lon entend : les
hou hou des mouettes, qui continuent appeler les
disparus, ainsi que ceux qui se croient seuls et abandonns
sur les flots.

235
Logan

EN appelle tout Homme-Blanc. Aucun


deux, entr affam dans la hutte de Logan,
ne peut dire quil en est sorti sans tre
rassasi ; et sil tait nu et sil avait froid,
Logan ne lui a-t-il pas donn des
vtements ?
Pendant les longs mois o se droula la
guerre cruelle et sanguinaire, Logan nest-il pas rest en
dehors du combat, essayant de pacifier les combattants ?

Ainsi parle Logan, lIndien mingo, accroupi lombre


dun orme, dans la valle du fleuve Ohio, dnomm la
Belle-Rivire.
Il pense sa jeunesse. Il se revoit enfant, vivant prs de
son pre. Il sappelait alors de son nom indien : Tah-Gah-
Jute. Mais son pre, Stukellami, grand ami des Blancs,
laissa les Moraviens lui enseigner leur religion et ceux-ci
lui donnrent le nom de Logan, qui est un nom de Visage-

236
Ple.
Et comme lavait fait son pre, Logan devint lami des
Blancs. Il voulait oublier que beaucoup dindiens hassaient
ltranger, cet tranger qui venait prendre la terre et qui
trop souvent apportait leau-de-feu avec des armes, des
outils et des murs inconnus.
Sans jamais demander do ils venaient, o ils allaient,
quel tait leur nom ou leur religion, Logan avait toujours
aid ceux qui taient dans le besoin : les enfants, les
femmes, les vieillards, les voyageurs fatigus, les soldats
hors de combat. Il se croyait le frre des autres hommes, de
tous les hommes.
Mais un jour, des soldats anglais vinrent dans le pays. Ils
taient commands par Cresap. On les appelait les longs-
couteaux , cause de larme trange dont ils se servaient :
sorte de long poignard sadaptant au bout dun fusil. Ils
avaient bu leau-de-feu et, sans raison ils turent. Ils
turent froidement le vieux Stukellami, ils turent la sur
de Logan, lenfant de celle-ci et les amis des Indiens.
Maintenant, Logan se sent seul, tout seul au monde, et il
pense :
Beaucoup de ces Visages-Ples sont pires que nous. Ils
se disent nos amis, mais ils mentent souvent, en disant
quils nous aiment. Ils nous trompent, pour que nous leur
abandonnions notre terre. Ils tuent pour tuer
Autrefois, Conestoga, ils turent les hommes de ma
tribu. Javais pardonn, comme Stukellami avait pardonn.
Nous voulions oublier. Mais maintenant, voici que prs de
Yellow Creek ils ont tu de nouveau : mon pre, ma sur,

237
son enfant, mes amis
Race blanche, goste et sanguinaire !
Le sang de mes anctres crie vengeance.
Je veux venger ceux qui furent tus sans raison, hors de
combat. Je ne crains pas la mort.
Pour un de ma tribu assassin par Cresap et ses
hommes, il faut que Logan, redevenu Tah-Gah-Jute, orne
sa ceinture de dix scalps ennemis. Oui, seuls dix scalps de
Visages-Ples pourront payer chacun de leurs crimes Les
crimes de ces hommes, qui veulent tout nous ravir, car ils
veulent disposer de tout ce que la Providence nous a
donn : nos forts, nos prairies, nos lacs et nos rivires
Ils ont abattu les arbres, l o jadis les Mingos
chassaient dans les clairires, et les Mingos demandent
vengeance
Pour ensemencer des champs, ils massacrent les
buffles et dfrichent les prairies o venaient patre ces
animaux ; mais, dans ces champs, les tiges droites du mais
semblent dire :
Sois fier, courageux et brave, et punis ceux qui font
souffrir tes frres.
Quand la feuille de lrable rougeoie dans les forts
aprs le temps des moissons, les grands bois carlates
semblent colors par le sang des Indiens victimes des
Blancs, et jentends les appels de ceux de ma tribu passer
dans le vent travers les branches.
Je les vengerai, tous !
Et aprs ?
Aprs ? Il ny aura personne pour regretter celui qui

238
fut Tah-Gah-Jute ; comme il ny a personne aujourdhui
pour le comprendre !
Lorsque, affaibli et triste, il attendra lheure dtre
rappel au Paradis-des-Braves, il posera son arme et il
restera seul, seul avec ses souvenirs. Il tombera alors,
semblable au vieux mur qui scroule, et mourra dans la
boue, comme un chien abandonn par son matre ; mais il
aura t le Juste et le Vengeur de la tribu proscrite.

Et cest ainsi, vraiment, que mourut Logan. Car ceci nest


pas une lgende mais une page dhistoire.

239
Le grand aigle
(Histoire raconte par un
jeune Indien)

ON pre na pas menti. Les Hommes-Blancs


lont accus de ne pas leur avoir donn ce qui
leur tait d ; les Visages-Ples nont pas
compris ; mon pre a dit la vrit.
Fils de chef, mon pre se distingua ds son
enfance par ses qualits, qui faisaient dire
ceux qui le connaissaient : Il sera aussi
brave et aussi respect que ses anctres.
Vers lge de douze ans, vint, pour lui, lpoque de la
purification. Selon lusage de notre tribu, il fut envoy dans
le bois, o il devait vivre pendant huit jours et huit nuits,
sans nourriture, sans boisson, demandant au Grand-Esprit
de linspirer.
Aprs cette priode de retraite et de jene, il devait tre
capable de discerner entre le bien et le mal.

240
Huit jours huit nuits Cela est long pour un enfant de
douze ans Aprs avoir vu le soleil disparatre plusieurs
fois vers lOuest, il commena souffrir rellement de la
faim et de la soif ; son estomac lui faisait mal, sa langue
tait sche, sa tte pleine de bruits tranges. Il avait connu
bien des enfants qui, partis pour la purification ntaient
jamais revenus chez eux. Lui, il voulait revenir. Il supporta
ces huit longues journes et, quand le soleil se leva pour la
neuvime fois, conscient davoir rempli son devoir, il se
dirigea en vacillant vers le village.
Soudain il se rappela ce que son pre lui avait dit : une
fois le jene termin, il devrait considrer comme son
totem le premier tre vivant quil rencontrerait, quel que
ft cet tre : insecte, poisson oiseau ou quadrupde, quil
devrait ds lors protger.
Lenfant regarda autour de lui. Rien ne remuait parmi les
brindilles dans lherbe que foulaient ses pieds nus ; pas un
poisson dans la rivire, pas un oiseau dans le ciel. La faim
lui troublait lesprit, il eut peur de ne pas trouver son
totem.
Extnu, incapable daller plus loin, il sassit au bord dun
ruisseau. Tout coup, il entendit un bruit dans les
branchages au-dessus de sa tte. Quelque chose tomba du
sommet de larbre sur le sol et, ct de lui, il vit un petit
paquet de plumes : ctait un jeune aigle, qui stait bless
dans sa chute.
Un aigle ! Loiseau sacr, le roi des oiseaux de la fort,
le symbole de la puissance et de la force ! Mon pre le
ramassa doucement et le soigna de son mieux ; puis, se

241
sentant soudain une force nouvelle, il se remit en route
vers le village, tenant avec prcaution loiseau dans le creux
de ses deux mains. Laiglon, dans sa rage de se sentir
prisonnier, piquait du bec la peau de lenfant ; et lorsquil
rejoignit la tribu, la main de mon pre tait entirement
couverte de sang.
Kroumache, mon pre, soigna et leva loiseau, qui devint
un bel aigle, ami de son protecteur, quil accompagnait
partout, dans la plaine ou dans les bois. Les Indiens qui les
connaissaient disaient en les voyant ensemble : Voyez
Kroumache et son totem ils sont tous deux faites pour
dominer.
Lanne suivante, Kroumache sauva de nouveau la vie de
laigle : celui-ci, en essayant dattraper un poisson, se
trouva pris dans les herbes au milieu dun tourbillon. Il se
dbattait en vain et allait prir, quand mon pre, se
prcipitant dans la rivire, dgagea loiseau.
Un jour, laigle, son tour, sauva mon pre. Ce dernier
tait all dans la fort. Il courait sans but, heureux de vivre
et dtre libre. Entran par la course, il ne fit pas attention
la fosse couverte de branchages quon avait creuse pour
prendre au pige des animaux sauvages. Il tomba dans cette
fosse, profonde de plusieurs mtres, se blessa, et fut
incapable de remonter. Laigle le vit. Ne pouvant laider
sortir de ce trou et ne sachant que faire dautre, loiseau alla
survoler le village, o il essaya dattirer lattention des
habitants, mais nul ne le comprit ; on stonna seulement
que Kroumache ne fut pas revenu avec lui. Le soir, on
sinquita de labsence de mon pre et, le lendemain matin

242
des hommes allrent en vain sa recherche. Pendant leur
absence, les femmes remarqurent que laigle volait
toujours vers un certain endroit en poussant des cris
perants. On prvint les hommes lorsquils revinrent, tard
aprs le coucher du soleil ; aussi le lendemain de grand
matin, se dirigrent-ils dans la direction indique par
laigle. Ils retrouvrent ainsi Kroumache, quils ramenrent
au village, o il fut soign et o il se rtablit rapidement.
Kroumache devint un homme. Il se maria, eut des
enfants. On le nomma chef la mort de son pre. Il fut
brave et puissant, mais les Visages-Ples apparurent dans le
pays et le malheur vint avec eux.
Les Blancs apportrent des toffes aux couleurs
brillantes, des bijoux quils changrent contre nos peaux
les plus belles. Ils distriburent aussi leau-de-feu et
livresse dsormais fit ses ravages.
Bientt, la maladie sabattit sur nous. Puis lhiver fut
rude, et ce fut la famine. Mon pre perdit, lun aprs lautre,
chacun de ses enfants.
Un jour quil se trouvait prs de ma mre malade, il vit
la porte de son wigwam des Visages-Ples qui lui dirent :
Nous pouvons gurir ta femme, mais en change, nous
te demandons quelque chose : nous voudrions te voir
attraper pour nous le grand aigle qui vole toujours au-
dessus de ton village.
Mon pre se redressa. Laigle ? Donner laigle ! Ce
serait trahir. Ce serait porter malheur la tribu. Ce serait
soffrir la drision des ennemis, la colre des amis. Ce
serait pour les siens une honte que rien ne pourrait effacer.

243
Il refusa de livrer son totem. Ma mre sendormit du grand
sommeil. Mon pre resta seul avec moi, nouveau-n
vagissant prs de la morte.
Je tombai malade mon tour ; je languis. Un nouvelle
pidmie dcima les ntres, affaiblis par les privations. Les
Visages-Ples revinrent, proposrent le mme march et
mon pre leur dit :
Attendez la nouvelle lune, je vous laisserai alors
savoir ma dcision.
Et la nouvelle lune, voulant sauver ceux qui restaient
des siens, il envoya dire aux Blancs :
Si vous amenez votre mdecin, si vous apportez des
mdicaments, de la nourriture et des couvertures, demain,
immdiatement aprs le coucher du soleil, vous aurez le
grand aigle.
Les Blancs, qui dsiraient loiseau, spcimen rare et
impossible attraper, arrivrent en hte, chargs de tout ce
quon leur avait demand.
Le lendemain soir, toute la tribu tait rassemble au bord
de la rivire, autour dun grand feu de camp dont la lueur
jaune et rouge clairait la nuit dune faon trange. Une
haute falaise se dressait et, au-dessus, sur la plus haute
branche des arbres de cette falaise, le grand aigle se tenait
immobile.
Mon pre, quittant les siens, monta sur la falaise, arm
de son long couteau de chasse, et dit aux Blancs :
Kroumache va payer sa dette aux Visages-Ples.
Kroumache va tuer pour vous le grand aigle.
Il poussa alors le cri que comprenait son totem. Laigle

244
ouvrit ses larges ailes et vint planer au-dessus de lui en le
regardant fixement. Kroumache leva alors son couteau et,
soudain, aux yeux terrifis des Blancs, sous les regards
soumis et tristes des hommes de sa tribu, au milieu des
pleurs et des sanglots des femmes, il se pera le cur. Son
corps sans vie tomba du haut de la falaise, dans le grand feu
aux flammes jaunes et rouges.
Poussant un cri lugubre et perant, laigle senvola alors
trs haut et trs loin, dans les profondeurs de la fort.
Mon pre na pas menti. Les Blancs lont accus de ne pas
leur avoir donn ce qui leur tait d. Les Blancs nont pas
compris. Mon pre a dit la vrit : Kroumache , dans
notre langue, veut dire Grand-Aigle .

245
246
Adoption
James Smith chez les Indiens
(1800)

VEZ-VOUS connu le colonel James


Smith ? demande le voyageur.
Oui, jai connu le colonel James
Smith, rpond le vieil Indien.
Ctait lpoque o les Visages-
Ples se battaient entre eux : dun ct
les Franais, de lautre les Anglais.
Nous, Hommes-Rouges, avions d prendre parti pour les
uns ou pour les autres. Notre tribu tait lallie du roi de
France qui, depuis de longues annes, nous accordait sa
protection.
James Smith, comme vous lappelez dans votre langue,
tait Anglais. Il avait t fait prisonnier par nous et
emmen au Fort Duquesne o taient les Franais. Je crois
qu son arrive, il pensa quon allait le brler vif sur un

247
bcher, ou tout au moins quil serait tortur ; mais on se
contenta de la faire passer entre deux ranges dindiens qui,
arms de btons, lui en appliqurent des coups si rudes
quil svanouit.
Il fut soign, bien soign, par un mdecin franais.
Parce quil tait jeune et fort, et parce quil avait fait preuve
de courage et de bravoure, le grand chef de la nation
caughnewaga dcida quil serait adopt par elle. Il devait
prendre la place dun de nos guerriers, mais, pour cela, il
fallait quil devnt Indien comme nous.
Quil devnt Indien ?
Oui. Bon nombre de Blancs sont devenus Indiens. Tous
ceux que nous avons adopts. Nous les choisissions parmi
les plus braves des Visages-Ples, pour remplacer ceux des
ntres qui avaient t tus au cours des combats. Les
squaws adoptaient aussi des enfants, surtout si elles
avaient perdu un des leurs.
Quels enfants adoptaient-elles ?
Le plus souvent des enfants ramens au camp par nos
guerriers.
Ces enfants navaient-ils plus de parents ?
Parfois les parents taient morts, parfois ils avaient t
fait prisonniers, ou avaient d senfuir, la suite dune
bataille ou de lattaque dun village.
Ces enfants shabituaient-ils facilement leur nouvelle
existence ?
Oui, surtout sils taient trs jeunes. Dailleurs, nous
les aimions comme nous aimions nos fils et nos filles. Ils
taient levs comme les autres enfants de la tribu : les

248
garons devenaient souvent dexcellents guerriers et les
filles, lge convenable, pousaient un Indien. Aprs
quelques annes, ces jeunes adopts se trouvaient si bien
habitus notre vie que, si loccasion se prsentait de
retourner avec les Blancs, ils refusaient le plus souvent de
nous quitter.
Mais, James Smith nest-il pas retourn vivre avec les
Blancs ?
Oui, mais il ntait plus enfant quand il a commenc
vivre parmi nous ; et puis la crmonie de ladoption
navait peut-tre pas dur assez longtemps.
La crmonie de ladoption ?
Oui. Nous ne pouvions accepter comme un des ntres
un homme dune autre race sans avoir fait disparatre tout
ce qui, en lui, rappelait cette race.
Et comment faisiez-vous ?
Tout dabord, nous le prparions pour la crmonie. Il
fallait pour cela commencer par lui piler une partie du
crne. Nous lui arrachions les cheveux un un. Ctait
peut-tre un peu douloureux et ctait parfois difficile. Afin
daller plus vite, et pour que ces cheveux ne glissent pas, les
squaws trempaient leurs doigts dans de la cendre fine.
Nous laissions une touffe de cheveux juste au-dessus de la
tte ; cest la mche du scalp, celle que nous avons nous-
mmes, et qui sert attacher comme trophe les scalps des
ennemis pris au cours des combats. Une fois sa mche
tresse et garnie de lanires de cuir rouges et jaunes, on lui
peignait le corps, puis on le parait dun collier damulettes
et de bracelets dargent.

249
Jai vu linitiation de James Smith. Jtais l.
Lorsquil fut prt pour la crmonie, le chef le prit par
la main, le conduisit sur la place du village et poussa le cri
de ralliement : Halloo ! Halloo ! Halloo !
Tous les guerriers qui taient au village accoururent :
Caughnewagas, Mohicans, Delawares. Nous fmes cercle
autour du chef et le chef parla. Il parla longtemps.
Quand il eut dit tout ce quil avait dire, il confia
lAnglais inquiet trois femmes, jeunes et robustes, qui
conduisirent Smith la rivire. Elles le forcrent entrer
dans leau avec elles. Il se mfiait. Il ne comprenait pas. Il
navait pas aim quon lui arracht les cheveux ni quon lui
peignt le corps. Ne connaissant pas notre langue, il navait
rien compris au long discours prononc devant tous et,
comme il avait entendu parler des tortures infliges parfois
certains prisonniers, il se demandait anxieusement quel
allait tre son sort.
Lorsquelles furent dans leau jusqu la taille, les
femmes voulurent lobliger y tremper la tte. Il se rebiffa,
refusa de se laisser faire et se dbattit comme un dmon, au
milieu de nos rires et des cris que nous poussions, car le
spectacle tait vraiment drle.
Une des femmes eut alors piti de lui et lui dit dans sa
langue :
Pas faire mal toi.
Il la crut sans doute, car il devint plus docile et tint sa
tte un bon moment sous leau, pendant que les femmes le
frottaient de toutes leurs forces, pour bien laver le sang
blanc quil avait en lui.

250
Je me suis toujours demand si elles avaient frott avec
assez de vigueur et assez longtemps
James Smith fut ensuite adopt officiellement par
nous. On le conduisit la Maison du Conseil. Ctait une
hutte plus importante que les autres et tapisse dcorce.
L, il fut habill comme il convenait son nouveau rang.
Ses pantalons taient orns de lanires colores et brods
de perles, ses mocassins garnis de piquants de porc-pic.
Son visage fut peint de nouveau. On piqua de
magnifiques plumes rouges dans la mche de ses cheveux
et on le fit asseoir sur une peau dours.
Aprs lui avoir offert une longue et belle pipe et une
blague gonfle de tabac odorant, le Grand Chef sadressa
lui et dit :
Mon fils, vous tes maintenant chair de notre chair et
os de nos os. La nation guerrire de Caughnewaga vous
reoit. Elle vous a invit et vous a adopt comme membre
de sa famille pour remplacer un de ses grands hommes.
Aprs les crmonies qui viennent davoir lieu selon les
anciennes coutumes et les vieilles lois immuables, vous
navez plus rien craindre. Nous devons vous aimer, vous
aider, vous dfendre comme nous devons nous aimer, nous
aider, nous dfendre lun lautre dans notre nation.
Dsormais, vous devez donc vous considrer comme un des
ntres.
Smith comprenait-il ces paroles ?
On les lui traduisait au fur et mesure. Aprs cela il y
eut festin de gibier, chien rti, mas, o Smith eut sa part
lgal des autres. Soyez assur que les paroles du chef

251
navaient pas t dites en vain.
Il y avait, dans la famille qui le recevait, deux autres
fils : Tontileaugo et Tecaughretanego. Tous deux prirent
cur de lui enseigner les coutumes de la tribu. Dailleurs,
aux yeux de tous, lAnglais tait devenu Indien et, si ses
nouveaux frres se montrrent dsireux de faire son
ducation, ils le firent avec beaucoup de bienveillance, de
justice et de bon sens, et ne ngligrent jamais son bien-
tre matriel.
Smith avait toujours t bon chasseur, mais il ignorait
bien des choses quil fallut lui enseigner. Tout dabord, on
lui avait donn un fusil, lui demandant de ne chasser que
les dindes sauvages et le petit gibier ; mais, un jour, il vit un
buffle. Voulant prouver son adresse, et sans penser aux
dangers quil pouvait courir, il poursuivit lanimal, sgara
et fut incapable de rentrer au camp. Ne le voyant pas
revenir, les Indiens, anxieux, se mirent sa recherche. Ils le
retrouvrent sans peine et, bien quheureux de lavoir
retrouv, ils le punirent de son imprudence et de sa
tmrit : pendant deux ans, il lui fut interdit de se servir
dune arme feu ; il dut se contenter dun arc et de flches.
Un autre jour, aprs une chasse, il se plaignit de la
charge de viande quon lui demandait de rapporter au camp,
disant quelle tait trop lourde. Pour lui faire honte, on
donna ce fardeau une femme qui en avait dj autant sur
le dos.
Vous voulez dire que les femmes portaient ainsi de
lourdes charges ?
Nos femmes sont robustes et ont toujours t

252
habitues au travail. Le fait est quelles travaillent mme
beaucoup. Les hommes sont faits pour la lutte, et les
femmes pour les travaux de la maison et pour la culture.
Pour la culture ?
Naturellement. Pendant que les hommes sont la
chasse ou la pche, ce sont elles qui bchent, plantent,
rcoltent le mas et les haricots. Tout dabord, cela tonna
Smith. Au dbut de son sjour parmi nous, un jour quil
tait prs dun champ, regardant des femmes qui binaient,
lune dentre elles le dfia, disant quil tait incapable den
faire autant. Smith, piqu au vif et non habitu nos
murs, releva le dfi, et se mit biner avec les squaws qui
apprciaient cette aide inespre et peu ordinaire. De retour
au village, le jeune homme fut appel comparatre devant
le chef, qui le rprimanda, lui rappelant quon lavait adopt
pour remplacer un grand guerrier et non pour travailler
comme une femme.
Smith ne se fit plus jamais rappeler lordre, ce sujet
du moins. Il naida plus jamais dans ce genre de travail,
mais se conduisit toujours en vrai brave et en digne
chasseur.
On ne lui demanda jamais de prendre part aux
expditions, qui taient parfois diriges contre les
tablissements des pionniers anglais installs aux environs,
expditions dont le but tait souvent de semparer des
chevaux dont nous avions besoin et de rapporter quelques
scalps.
Des scalps ?
Oui. Il fallait bien que les guerriers pussent donner

253
une preuve de leur bravoure. Smith napprciait pas ces
expditions, et ce fut sans doute cause delles que,
pendant longtemps, il neut pas beaucoup de sympathie
pour ses nouveaux frres. Peu peu, toutefois, il apprit
mieux nous connatre et mieux nous comprendre. Nous
lui disions :
Parce que vous avez toujours vcu parmi les Visages-
Ples, vous navez jamais compris la bont du Grand-Esprit.
Vous avez toujours vu les hommes levant des animaux
domestiques quils tuent lorsquils ont besoin de viande.
Vous les avez vus cultivant la terre et faisant provision de
grains quils entassent dans des granges. Le Grand-Esprit
ne nous demande pas de faire cela. Il connat nos besoins
et, pour y suppler, il nous envoie en son temps le gibier et
le riz sauvage.
Un jour, Smith souriait en voyant Tecaughretanego qui,
invoquant le Grand-Esprit, lui offrait en sacrifice la
dernire feuille de son tabac. LIndien le remarqua et dit :
Frre, jai quelque chose te dire et jespre que tu ne
ten offenseras pas. Je ne permets pas quon vienne te
dranger lorsque tu lis tes livres auxquels je ne comprends
rien, mais je tai vu sourire lorsque je priais. Je ne pense
pas que la prire soit une chose dont on puisse sourire.
Peut-tre ma faon de prier te semble-t-elle trange ; si cela
est, tu devrais me le dire amicalement, mais tu ne devrais
pas tourner en ridicule les choses sacres.
Les Indiens priaient-ils souvent ?
Oui. Le Grand-Esprit est notre Pre et il est normal que
nous nous tournions vers lui, aprs un vnement heureux

254
ou si nous avons besoin de son aide.
Savez-vous quelle occasion Tecaughretanego priait ?
Oui. Je men souviens, cause de loffrande quil
faisait : sa dernire feuille de tabac !
Il avait t trs malade pendant plusieurs lunes et
commenait se sentir mieux. Cest pourquoi,
sagenouillant, humblement et simplement, il dit peu prs
ceci. (Et le vieil Indien qui raconte lhistoire sagenouille,
lui aussi, et, levant les mains vers le ciel, dit) :
Grand-Esprit ! Je te remercie de permettre que je
retrouve lusage de mes jambes et que je puisse aller et
venir, et chasser le dindon sans trop souffrir. Je sais que tu
mentends et que tu maideras et cest pourquoi je
tinvoque.
Ho ! ho ! ho ! ho ! Que, grce toi, mes genoux et mes
jambes se gurissent tout fait et que je puisse non
seulement marcher, mais courir et chasser, comme je le
faisais la chute des feuilles ;
Ho ! ho ! ho ! ho ! que nous puissions tuer les ours
traversant les rivires Scioto et Sandursky ;
Ho ! ho ! ho ! ho ! que nous puissions tuer beaucoup de
dindons, que nous ferons cuire avec notre viande dours ;
Ho ! ho ! ho ! ho ! que la pluie tombe et fasse monter
leau de la rivire, afin que nous puissions descendre
lOlentangy jusqu la Scioto, sans crainte de voir nos
pirogues se briser contre les rochers.
Et maintenant, Grand-Esprit, tu vois o en sont les
choses ; tu sais que jaime le tabac et, bien que je ne sache
pas quand et o je pourrai en trouver dautre, je toffre ma

255
dernire feuille. Et jespre que tu mentends, et que tu
maccorderas tes faveurs. En retour, je te remercierai de
nouveau, et je taimerai pour tes dons infinis.
LIndien se releva.
La prire de Tecaughretanego fut-elle exauce ?
La pluie se mit tomber quelques jours aprs, et les
eaux de lOlentangy portrent facilement nos pirogues
jusquau Scioto
Ainsi, aux yeux des Indiens, Smith tait rellement
devenu un membre de la tribu ?
Oui, et nous nous efforcions de lui tre agrable.
Lorsque loccasion se prsentait, nous volions des livres
pour lui, car il aimait lire.
Vous voliez On a dit que les Indiens pillaient chaque
fois quils pouvaient le faire. Est-ce vrai ?
Le vieil Indien naime pas beaucoup rpondre de telles
questions.
Oh ! ils pillaient oui, peut-tre. Nous avions besoin
de chevaux et nous prenions ceux que nous trouvions si
ces chevaux appartenaient souvent aux Visages-Ples.
Certains Blancs ntaient-ils pas vos allis ?
Oui, mais puisque la plupart dentre eux taient venus
dans ce pays pour prendre la terre et le gibier qui taient
nous, nous pouvions prendre ce qui tait eux, mais nous
ne devions rien drober un autre Indien ; au contraire,
nous devions laider. Quand labondance rgnait, tous les
membres de la tribu en jouissaient en commun ; quand les
provisions commenaient manquer et que le besoin se
faisait sentir, nous partagions loyalement ce que nous

256
avions.
Ltranger, sil tait de notre race, trouvait toujours
lhospitalit chez nous et nous lui offrions ce que nous
avions de mieux. Smith ma lui-mme racont son
tonnement ce sujet. Un jour il dit Tontileaugo :
Un Wyandot est venu au camp pendant votre
absence. Il avait faim. Je lui ai donn du buffle rti.
Jespre que tu lui as aussi arros sa viande dhuile
dours et que tu lui as offert du sucre drable ?
Smith avoua que, le sucre et lhuile tant dans la
pirogue, il navait pas cru ncessaire daller les chercher.
Tu ne tes pas conduit comme un Indien, lui dit
Tontileaugo. Ne sais-tu pas que, lorsquun tranger entre
chez nous, nous devons toujours lui offrir ce que nous
avons de mieux ? Je texcuse, car tu es jeune et peu habitu
lhospitalit, mais, je ten prie, lavenir conduis-toi en
guerrier ; fais grandement les choses et quon nait jamais
plus te reprocher une telle mesquinerie.
Peu peu, Smith apprit estimer les qualits de ses
frres dadoption.
Ne pensa-t-il jamais les quitter ?
Oui, mais cela ntait pas chose facile. Toutefois, un
hiver que la nourriture manquait, Tecaughretanego,
malade, tait incapable de sortir. Pendant deux jours, Smith
essaya vainement de trouver du gibier. Il finit par revenir
au camp, affam et bout de force.
Tecaughretanego demanda alors son jeune fils
dapporter pour leur frre un bouillon prpar par lenfant
avec des os de chats sauvages laisss dans un champ par les

257
corbeaux. Ctait la seule nourriture quil y et ; et quand
Smith eut mang, lIndien lui reprocha doucement son
dcouragement. Il lui assura que des jours meilleurs
allaient venir, car le Grand-Esprit nabandonne jamais ses
enfants lorsque ceux-ci ont confiance en lui .
Le lendemain, Smith retourna la chasse. Au moment
o il se prparait tuer un daim, la glace craqua sous ses
pas ; le daim senfuit. bout de forces, il dcida dessayer
tout prix de rejoindre les tablissements anglais de la
Pennsylvanie. Il courait le risque dtre poursuivi et tu,
avant davoir atteint le but, mais il tait persuad que sil
restait avec nous il finirait par mourir dinanition.
Il marchait donc dans la direction de lEst, lorsque, tout
coup, il vit un troupeau de buffles. Il en tua un. Pouss
par la faim, il ne prit pas le temps de cuire la viande ; il la
mangea crue et, une fois rassasi, il pensa lhomme
malade et lenfant qui lattendaient dans leur cabane et
qui, la veille, avaient partag avec lui leur bouillon. Il
dcoupa alors tout ce quil pouvait emporter de viande de
buffle, et prit le chemin qui le ramenait au camp.
Smith resta ainsi quatre ans parmi nous, allant avec la
tribu, de lEst lOuest, du Nord au Sud. Il descendit le
Saint-Laurent avec Tecaughretanego et son fils dans une
pirogue dcorce. Ils arrivrent Caughnewaga prs de
Ville-Marie. Ville-Marie tait le poste franais le plus
important situ sur le fleuve. Smith, apprenant quil y avait
l un bateau charg de prisonniers anglais, le dmon de la
tentation sveilla en lui. Il oublia quil tait devenu notre
frre. Il quitta le village de Caughnewaga et russit se

258
mler aux Anglais qui allaient tre changs contre des
prisonniers franais. Cest ainsi quil retourna vivre avec ses
premiers frres.
Le sang blanc navait pas d tre suffisamment lav en
lui, et nous lavons regrett, car ctait un Brave.

259
Table des Matires
AVANT-PROPOS 5
Comment les Indiens expliquent pourquoi il y a
9
des hommes noirs, blancs et rouges
Premiers hommes daprs les Indiens de Biloxi 12
Lorigine du tabac 17
Dindon et chien 20
Les chiens, amis des hommes 23
Comment les Indiens de la rgion des grands lacs
27
expliquent lhiver et le printemps
Coyote et le soleil 36
Nnuphars 41
Comment les Indiens ont appris lart de gurir 46
Loiseau-tonnerre 52
Pourquoi la grive solitaire vit cache au fond des
57
bois
Pourquoi les lapins creusent un terrier 63
Comment les aigles sont devenus gris 69
Pourquoi les animaux ont un langage diffrent du
82
ntre
Courte-queue et bec-de-livre 96

260
Lourse et le papoose 103
Le livre et le feu 109
Le renard et lours 115
Les pommes du raton laveur 120
Les Pliades 126
La couverture de lAeul 130
Les deux aveugles 135
Femme-Sel 144
Lopossum et les loups 161
Oktimiji et les canards sauvages 166
Peau-de-Loup et Antilope 175
Yeitso et les deux frres navajos 182
Laigle aux ailes rouges 193
La lgende du Grand Sonora 206
Oochigeaskw et le chasseur invisible 210
Wakontas et les deux surs 220
Lgende de Pascagoula 227
Les mouettes 232
Logan 236
Le grand aigle (Histoire raconte par un jeune
240
Indien)
Adoption James Smith chez les Indiens (1800) 247

261
262

Centres d'intérêt liés