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Cielo y Tierra

CHRISTINA DODD
4 de la Serie My Stand Alone

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Cielo y Tierra
CHRISTINA DODD
4 de la Serie My Stand Alone

CHRISTINA DODD
Cielo y Tierra
4 de la Serie My Stand Alone
Move Heaven and Earth (1995)

ARGUMENTO:
ARGU TO:

Podra su amor sanar su alma maltrecha?


Sylvan Miles tema el momento en que volviera a ver a lord Rand Malkin. El que una vez fuera
un apuesto granuja ha regresado de la batalla siendo un hombre cambiado. Tambin Sylvan ha
sufrido. Endurecida por el escndalo y la tragedia, jura sanar a Rand en cuerpo y alma.
Pero cuando Sylvan llega a Clairmont Court, el hombre al que encuentra dista mucho del ex
soldado destrozado que esperaba. Rand disfruta enormemente tentndola con besos robados y la
leyenda del fantasma de su antepasado. Pero Sylvan no se deja engaar por sus bravuconeras y se
propone romper sus defensas mientras ella se resguarda de la tentacin

SOBRE LA AUTORA:

Christina Dodd naci en Estados Unidos, se gradu en la Universidad de


Boise y comenz a trabajar en una empresa de ingeniera,
compaginando este trabajo con la escritura. Ms tarde trabaj en una
librera hasta dedicarse le lleno a la escritura. Es la prestigiosa autora de
ms de una treintena de novelas romnticas, histricas y modernas y
tambin de intriga. Ha recibido varios premios como el RITA y el Goleen
Herat. Lleva leyendo novelas desde nia, pero fue en su adolescencia
cuando decidi que sus libros favoritos eran los romnticos, debido al
humor que se desprende siempre de las diferencias entre los protagomistas masculinos y
femeninos.
Cuando naci su primera hija decidi dejar su trabajo como dibujante para dedicarse a escribir,
pero no fue hasta diez aos despus, dos hijos y tres manuscritos, cuando su primera novela fue
publicada.
Su nombre aparece habitualmente en las listas de libros mas vendidos y ha ganado numerosos
premios.

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CHRISTINA DODD
4 de la Serie My Stand Alone

PRLOGO

Somerset, Inglaterra, 1420

La partera le pas a Radolf el bultito con el recin nacido chillando y pataleando, con la carita
roja y todava mojado, envuelto en un pao de lino.
El beb es robusto, sano y fuerte, excelencia dijo, con una voz totalmente desprovista de
entusiasmo.
Radolf cogi al beb con temerosa expectacin.
Djame verlo orden.
Sabiendo lo que deseaba ver, la partera ech atrs el pao para dejar a la vista el sexo del beb.
Un hijo! exclam Patton, el caballero jefe, mirando con franca envidia por encima del
hombro de Radolf, y luego le dio una palmada en el hombro al tiempo en que en la sala grande
resonaban los gritos masculinos de celebracin. Un hijo, por fin, con tu pelo negro en la cabeza y
tu vigor en su pecho.
Un hijo. En el interior de Radolf se mezcl la incredulidad con la alegra. Haba rezado,
trabajado y hecho planes para ese momento desde el da en que el rey le otorg Clairmont Court y
el ducado, porque, de qu serviran las tierras y el ttulo si no tena un hijo para heredarlos?
Levantando en alto al beb se dio una vuelta completa y grit:
Mirad a vuestro futuro seor!
Los gritos de celebracin estremecieron las vigas y el beb berre. Con sumo cuidado, Radolf lo
baj, se lo entreg a la partera y le remeti el pao cubrindole los agitados bracitos y piernas.
Fjalo bien, mantenlo abrigado y seco y busca una nodriza para que lo amamante hasta que
le venga la leche a mi seora.
Con la cara plida como la cera, la partera devolvi al lloroso beb al calor de su amplio pecho y
lo cubri con el borde de su capa.
Eso no tendra que ser ningn problema, excelencia.
Cogiendo la jarra de cerveza que le ofreci alguien, Radolf bebi su primer brindis por la buena
salud de su hijo. Se limpi la boca con el dorso de la mano y frunci el ceo.
S que Jocelyn desea amamantarlo ella, pero no podemos permitir que mi hijo pase hambre.
Tu esposa no lo amamantar dijo la partera.
Radolf bebi otro trago y eruct.
Ha cambiado de opinin? Recordando de quin hablaba, aull de risa. Noo, Jocelyn no.
Es una mujer tan terca como...
Como t termin Patton gritando.
Se desvaneci la sonrisa en la cara de Radolf y lo mir furibundo. El enorme hombre se encogi
ante la furia que vio en sus ojos azules. Cuando Patton retrocedi encogido, demostrando el
respeto suficiente por su furia, Radolf se relaj:

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S, tal vez es cierto. Le dio un golpe en la oreja, un golpe amistoso que lo lanz solamente
hasta la mitad de la sala. Jocelyn es tan terca como yo. Levant la jarra. Un brindis! Por
Jocelyn, compaera de cama, ama de casa, curandera, y la nica esposa que me ha dado un hijo.
Los hombres bebieron, pero la partera continuaba ah, acunando al beb en sus tiernos brazos
y mirando a Radolf como si fuera ms que terco, como si fuera un cerdo.
Qu diablos le pasaba a la vieja bruja? Incluso una partera ignorante tena que saber que el
nacimiento de un hijo era motivo de celebracin. Irritado, le pregunt:
Qu pasa, mujer? No te he dado ya las rdenes?
S, excelencia, s, pero pens que tal vez querras saber por qu tu esposa no va a amamantar
al beb.
Algo en su manera de decir eso lo hizo recordar los gritos provenientes del aposento soleado
una hora antes. Los hombres decan que las mujeres gritaban durante el parto, y saban de qu
hablaban, no?
Le pas la jarra a un escudero que pasaba por ah.
Jocelyn ya est peleando por levantarse, verdad?
La partera neg con la cabeza, en silencio.
l le cogi el brazo.
Est enferma?
No, excelencia.
l sonri.
Bueno, pues, por qu esa cara tan larga?
Muri dijo la partera, con voz lgubre, como quien ha asistido el parto de un beb muerto.
Mientes. l saba que eso tena que ser mentira. Jocelyn no era una mujer maciza, pero era
la primera de sus esposas que le pagaba con la misma moneda. Jams se echaba atrs, jams se
asustaba ante sus gritos, jams se encoga ante sus cicatrices o su mal genio. Era la primera esposa
que le haba dado un hijo. Mientes.
No le grit, pero la partera retrocedi encogida como si le hubiera gritado.
El sacerdote est con ella ahora. Acomodando ms al beb en su pecho, se dirigi a la
puerta. Puedes ver el cuerpo de tu seora esposa cuando la hayamos limpiado y preparado.
Radolf la sigui.
Mientes.
No debes entrar ah dijo ella. Verla as no es apropiado para un hombre que no sea
sacerdote.
En ese momento sali el sacerdote del aposento soleado, con la cara larga, y Radolf lo detuvo.
Dime que es mentira le dijo.
Era un sacerdote anciano y duro de odo, pero al parecer era experto en comprender la
incredulidad de un marido.
Hijo mo, debemos resignarnos a la voluntad de Dios.
Radolf movi las manos, cerrndolas y abrindolas, cerrndolas y abrindolas.

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Resignarnos? Resignarnos? repiti en voz ms alta echando a andar hacia el interior de la


habitacin.
El sacerdote se abalanz y le cogi del cuello por la tnica.
Sera mejor que no miraras.
Radolf continu caminando, llevndolo como una pulga aferrada a un perro.
En el interior de la habitacin, las apenadas criadas de Jocelyn corrieron hacia l, bloquendole
la visin.
Excelencia, no puedes! gritaron al unsono.
Pero s que poda. Ella estaba en la cama, sola, fra, blanca, inmvil, el pelo dorado que tanto le
gustaba acariciar apagado por el sudor.
No es cierto, no es cierto.
Las sbanas estaban rojas de sangre. Los vivos ojos azules que lo desafiaban y embelesaban
estaban cerrados y muy hundidos.
No es cierto.
Sus bien formadas piernas se vean torcidas, como si se le hubieran roto los huesos con el
esfuerzo de parir a su hijo.
El hijo por el que haba rezado con exclusin de todo lo dems.
No es cierto.
Algo, alguien, le golpe la espalda y lo zarande hasta dejarlo mirando hacia la puerta. Alguien
caminaba delante de l, tironendolo para llevarlo de vuelta a la sala grande. A travs de la niebla
que le cubra los ojos, lo vio. Era Patton. Mova los labios y desde muy lejos oy sus palabras de
consuelo:
Siempre puedes buscarte otra esposa. Ya tienes experiencia en lo de buscar esposa. Has
tenido mala suerte al casarte con mujeres tan endebles que no han podido llevar a trmino a un
hijo, pero Jocelyn te ha dado uno, y tu prxima esposa tambin te lo dar.
De la garganta de Radolf sali un grito, con tanta fuerza que hizo encoger a todos los hombres
de la sala.
No! Levant la mano y lanz a Patton al suelo de una bofetada en la cara. No!
Cogiendo un banco lo arroj sobre las mesas de caballete y salieron volando jarros y copas; el olor
a cerveza amarga impregn el aire. Nunca ms!
Su mirada se pos en la partera, y ech a caminar hacia ella. Chillando, ella intent proteger al
beb con su cuerpo.
Bruja estpida dijo l, su tono embargado de desprecio. Suavemente apart el pao que
cubra a su hijo y le acarici el pelo negro tan parecido al suyo. Jams le hara dao al nio.
Jocelyn dio su vida por este nio y eso me lo hace doblemente precioso. Mirando a los ojos a la
mujer, orden. Bscale la mejor nodriza de Inglaterra. Asegrate de que la leche sea pura y
dulce. Cuida bien de mi hijo, porque es el nico que tendr, y si l muere, t tambin.
S, excelencia dijo la partera.
Se inclin en una reverencia, luego en otra y, a un gesto de l, corri hacia el aposento soleado,
para baar ah al beb junto al calor del fuego del hogar.

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Tambaleante, Radolf se dirigi a su macizo silln para desmoronarse. Entonces mir el smbolo
de su seoro: la madera oscura labrada con complicadas ornamentaciones, los cojines tapizados
que protegan su noble culo, y record. Record cuando Jocelyn lo embromaba por su ttulo;
record cuando consegua derribarla y sentarla en su regazo; record la promesa que le hizo de
mandarle hacer un silln noble, si le daba un hijo.
No es cierto. No para siempre.
Cogi el silln y lo levant en alto; cayeron al suelo los cojines. Lo llev hasta la ventana. No
caba por esa estrecha abertura, as que lo golpe contra la pared de piedra hasta que se
desprendieron las patas y se desarm el respaldo. Entonces lo arroj por la ventana y escuch
atento hasta or el satisfactorio ruido que hizo al estrellarse en el suelo.
Astillas. Era todo astillas.
Cierto. Para siempre. Jocelyn haba muerto, muerto por su hijo, por Clairmont Court y por l, y
ninguna otra mujer sera digna jams de ser la esposa del duque de Clairmont.
Levantando el puo hizo el juramento que lo atara.
Por el bien del hijo de mi dulce Jocelyn, remover cielo y tierra para conservar Clairmont
Court, para siempre.

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CAPTULO 01

Somerset, Inglaterra, primavera de 1816

Un fantasma se pasea por los corredores de Clairmont Court por la noche.


La seorita Sylvan Miles se afirm la papalina con una mano y se sujet a una correa con la otra
pues el coche abierto de dos ruedas comenz a subir otra colina ms.
Me decepcionara si no hubiera uno dijo, soltando una risita gutural.
El cochero encorv sus macizos hombros.
S, puede rerse. Una mujer pequea como usted puede rerse, hasta que se encuentre cara a
cara con ese formidable lord.
Jasper Rooney la haba pasado a recoger por la posada Hawk and Hound slo haca dos horas.
Su primera impresin de l fue que era un hombre adusto sin nada de imaginacin; en ese
momento pensaba si no padecera de un exceso de imaginacin. Dicindose que no deba
alentarlo a hablar, se desentendi de la punzada de curiosidad y centr la atencin en contemplar
el escabroso pramo por el que iba pasando el elegante calesn llamado tlburi Stanhope. Le lleg
el olor del mar, pues se iban acercando a la costa y encorv los hombros al sentir la fresca brisa. Y
no pudo resistirse:
Usted ha visto a ese fantasma?
Pues s que le he visto. Cre que me haba vuelto loco cuando lo vi caminando por el parque
con su elegante traje. Se lo dije a nuestro reverendo Donald y me dijo que yo no era el primero
que lo vea. Es el fantasma del primer duque de Clairmont.
Le vibr de emocin la voz y se estremeci, pero ella no se asust. Haba visto cosas peores que
fantasmas en su vida.
Cmo sabe eso? pregunt. Le pregunt su identidad al fantasma?
No, seorita. Pero es igual al retrato de Radolf. Un hombre temible, alto y fornido. Un
guerrero con maza y espada.
Ella sonri de oreja a oreja, segura de que el cochero no le vea la cara.
Si lleva una maza, har todo lo posible por evitarlo. Los guerreros me agotan.
No es usted una seorita muy respetuosa dijo l, en tono de reproche.
No es usted el primero que hace ese comentario concedi ella. Entonces el coche lleg a lo
alto de la colina y exclam: Pare!
Antes que Jasper detuviera totalmente el coche, baj los peldaos y salt al suelo. Ante ella se
extenda un enmaraado bosque viejo, el pramo y el agitado mar. Avanz por la verde hierba
nueva aspirando el olor que desprenda al aplastarla con los pies. Alrededor haba matorrales de
brezo y zarza, y ms all se extenda el mar, ondulando a la orden del viento. Ms lejos, en la
distancia, se vean cuadros de tierra marrn que haban limpiado, arado y tal vez sembrado, pero
an no producan nada. En el mar, entre las rocas, se mecan barcas de pesca, empequeecidas
por la distancia. Juntando las manos en el pecho trat de contener la sensacin de regreso al
hogar que pas por su interior.
Era un regreso al terruo, aunque nunca haba estado ah.

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Este lugar es terriblemente primitivo, verdad? dijo el cochero, como si esperara que ella
estuviera de acuerdo. Muchas damas reaccionan igual que usted. Algunas desean dar la vuelta
al verlo desde aqu, pero siempre continan.
Nunca haba visto nada igual dijo ella. Se llen los pulmones de aire fresco, que la
embriag. Dese correr y bailar, encontrar un lugar muy alto para saltar y dejarse llevar por el
viento. Estoy dispuesta a enfrentar los horrores de las tierras Clairmont, por el prestigio y la
riqueza del duque.
Y luego dejarse caer suavemente a la tierra y ah descansar y sanar.
Claro que no puede marcharse dijo Jasper. Su excelencia dijo que usted es la nueva
enfermera de lord Rand.
Descansar. Buen Dios, qu no hara por una buena noche de sueo.
Le dije que era una tontera continu Jasper. Los otros eran enfermeros, como debe ser,
y no consiguieron arreglrselas con lord Rand.
El tono de mofa del cochero la sac de su ensoacin y centr la atencin en l.
Arreglrselas con lord Rand? Qu quiere decir?
Las rabietas, gritos y maldiciones han hecho huir a cuatro hombres fuertes en ocho meses.
Cmo lo va a soportar una mujer? La mir de arriba abajo, desdeoso. Sobre todo siendo tan
pequea y delgada.
Sylvan se qued absolutamente inmvil, tratando de combatir la sensacin de haber sido
traicionada.
Garth Malkin, el duque de Clairmont, le haba asegurado que su hermano estaba invlido. Le
dio a entender que la mala suerte haba agotado todo el nimo y la moral de lord Rand; la hizo
suponer que era un hombre medroso, acobardado, que deba ser tratado con mucho cuidado.
Esas afirmaciones de su excelencia fueron sus nicos motivos para dejarse persuadir de venir,
porque en realidad no haba escapado ilesa de su ltimo encuentro con lord Rand Malkin.
Descubri que no soportaba la idea de que esos ardientes ojos azules de Rand estuvieran
apagados por la derrota ni su vibrante cuerpo consumido, atrofindose. Se haba imaginado
engatusndolo amablemente para que volviera a la vida, poniendo una sonrisa en sus plidos
labios y reencendiendo la chispa de su alma. Sin embargo, Jasper insinuaba...
Empieza a tener sus dudas, seorita?
Dudas, desde luego. Las dudas eran para cobardes y damas, no para la seorita Sylvan Miles.
Cuadrando los hombros levant la vista y lo mir sonriendo.
Tendr que esperar para ver, verdad?
l la mir boquiabierto y entonces apareci una sonrisa en su hosca cara.
Tal vez usted lo consiga. Su excelencia no es ningn tonto, verdad? Se ape del coche y le
ofreci su enorme mano. Ser mejor que suba.
Ella no se movi.
Dnde est la casa?
Pasada la aldea, a la vuelta de la colina, arriba. Hace cuatrocientos aos, lord Radolf la
construy frente al mar, as que las ventanas vibran con la ms ligera brisa. Cuando hay tormenta
tenemos suerte si mantenemos encendidos los hogares y el humo sale de la casa. El primer duque

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actuaba igual que los Clairmont de ahora. No le interesaba el sentido comn ni la comodidad, slo
los problemas y los desafos. Toda la condenada familia est empeada en hacer locuras.
Jo, eso s era interesante.
Por qu dice eso?
Ser mejor que suba al coche, seorita. En la casa deben de estar esperndola.
No le iba a contestar. Estaba claro que lamentaba haber revelado algo, y ella no poda seguir
interrogndolo. Poda no tener la crianza de una dama, pero su institutriz la haba enseado bien.
Una dama no escucha los cotilleos de un criado.
Siempre haba considerado que eso era desaprovechar informaciones valiosas, pero esa idea
provena de su vulgar linaje. Colocando un pie en el peldao, subi al coche sin ayuda.
Jasper exhal un suspiro de mal disimulada impaciencia y subi al pescante. Era un hombre
inmenso, en realidad. Debera haber sido granjero, o soldado.
Estuvo en Waterloo? pregunt.
S, seorita dijo l, como si estuviera hablndole al par de hermosos caballos iguales,
bajando por un serpentino camino. Era el criado personal de lord Rand. Sigo sindolo, si es por
eso. Le cambio las sbanas, cuido de su ropa, lo lavo, lo visto.
Lo lleva en coche tambin, supongo.
l no sale, seorita.
Ella se inclin hacia delante.
No? Cmo se mantiene al corriente de las cosas que sin duda le interesan?
Como qu?
Ella lo pens.
Bueno, como los acontecimientos que ocurren en el mundo. El exilio de Napolen y cosas de
esas.
Le llevo los diarios de Londres cuando llegan.
Y... esto, los acontecimientos de la propiedad?
Le digo lo que necesita saber.
Tal vez la preocupacin de Garth estaba justificada. Tal vez lord Rand haba entrado en una
especie de decadencia, de deterioro.
O sea, que depende totalmente de usted dijo, para evaluar ms a Jasper. Usted cuida de
l cuando no hay ningn enfermero en casa. Hbleme de su enfermedad.
No puede caminar.
Su laconismo rayaba en grosera, pero ella no se ofendi. Si l estuvo en Waterloo haba
tratado la herida que abati a lord Rand y saba ms sobre su estado que cualquier otra persona.
Jasper ya haba demostrado que se senta el protector de la familia. Tal vez la historia del fantasma
slo haba sido un invento para asustarla y hacer que se marchara.
Qu es eso? pregunt, apuntando hacia una nube de humo negro que se elevaba en el
horizonte.
La fbrica.
Qu fbrica?

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La fbrica de hilado de algodn.


En tierras Clairmont? Mir la nube de humo, siguiendo su trayectoria hasta que se disip
con los vientos altos que hacan trizas las nubes. Imposible. Los duques no se complacen en la
industria. Y seguro que no lo hara el simptico y guapo Garth. Eso slo lo hacen los
comerciantes. Entonces se compran una barona y ponen a su hija en el mercado del matrimonio
en busca de un ttulo que haga buena pareja con su fortuna.
Bueno, de eso no s nada, seorita. Slo s lo de su excelencia.
Qu diantres, pens Sylvan. Igual podra haber dado rienda suelta a su curiosidad. l no le dira
nada.
El coche se zarandeaba por el camino lleno de baches. Pasaron por una hondonada en que
haba campos cultivados, donde unos hombres estaban arando y sembrando; despus pasaron por
en medio de una simptica aldea rural, con unas cuantas casas y tiendas. Se vea limpia y prspera,
el tipo de lugar que ella haba imaginado que exista pero no haba visto nunca.
El herrero la observ atentamente cuando pasaron, y luego levant la mano en gesto de
bienvenida; ella correspondi el saludo.
Un regreso al terruo.
Comenzamos la subida a la casa dijo Jasper, apuntando con el mango del ltigo. Si mira
hacia arriba cuando demos la vuelta a este recodo, ver un atisbo.
Ella mir, y ningn tipo de protocolo le impidi exclamar:
Misericordia!
La casa estaba situada sobre la rocosa cima de la colina, como un buque de guerra gtico
desafiando los elementos. Era evidente que cada uno de los duques haba tenido diferentes ideas
sobre la elegancia y el buen gusto arquitectnico, y algunos debieron estar locos, como insinuara
Jasper. Aunque lo intentara, la mezcolanza de chimeneas, ventanas y molduras talladas no
distraan la atencin del revoltijo exterior de piedra gris, arenisca y mrmol.
Da la impresin coment asombrada de que un nio gigante hubiera derribado los
bloques y luego intentado rearmarlos.
Vio que Jasper enderezaba la espalda.
La mayora de los visitantes se impresionan dijo.
Dejaron atrs un bosque de inmensos castaos de Indias y serbales, luego los setos. Dieron la
vuelta por un recodo y apareci la casa en todo su esplendor. Nada de ella se pareca a la nueva
casa de su padre, que fue diseada y decorada por los mejores artesanos de Inglaterra, pero en
cierto modo Clairmont Court le daba la bienvenida, a ella, la hija de un industrial. El coche se
detuvo ante una escalinata de anchos peldaos que suba a una terraza que llevaba a la entrada, y
pudo contemplar el imponente edificio.
Impresionante. Yo estoy impresionada. Nunca haba visto nada ni remotamente parecido a
esto. Es catico, brbaro. Es...
Una silla de madera sali volando por una ventana estrecha de la planta baja, rompiendo el
cristal, cay en la terraza y se desliz por el suelo.
Probable que empeore termin Jasper. Debe de haber odo el ruido del coche y haberla
visto llegar.

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Unos chicos corrieron a sujetar las cabezas de los caballos al tiempo que del interior de la casa
sala una voz ronca, potente, furiosa:
Una mujer? Me has buscado una mujer de corazn maternal?
Una estatuilla de cristal sigui a la silla, aunque por otra ventana, y los trozos de cristal roto
destellaron como gotas de lluvia en un da de cielo despejado.
Jasper baj de un salto y subi corriendo la escalinata, olvidndose de su deber para con
Sylvan, pero a ella no le import. Sola podra captar mejor la situacin.
Fortalecindose para estar preparada, baj del coche. Se quit los guantes y la papalina y se
pas la mano por el pelo, ahuecndoselo.
Los mellados bordes del cristal de una ventana se rompieron en una serie de ruidosas protestas
al ser pinchados por un palo, tal vez un bastn.
Qu diablos pretendes conseguir con una mujer?
Dame eso!
Por la ventana se oy claramente el ruido de una refriega.
Eso, qu bonito, robarle a un lisiado.
Si al menos esperaras a conocerla...
Sylvan reconoci la voz de Garth, aunque, ms an, haba reconocido tambin la otra voz.
Antes esa voz sonaba ligeramente desdeosa, indicando una atraccin a regaadientes. El tono
haba cambiado, eso s, pero tambin lo reconoca, por sus experiencias en el campo de batalla y
en el hospital. Lo haba detectado en cada soldado cuando lo llevaban chillando al cirujano para
que le practicara una amputacin.
Era un tono de rabia, dolor, repugnancia y miedo.
No deseaba enfrentar nuevamente esas dolorosas emociones. Los once ltimos meses los haba
pasado intentando olvidar, aun sabiendo que no olvidara jams.
Huye le recomend su cabeza. Echa a correr antes que tu estpida compasin te deje
atrapada aqu.
Pero sus pies avanzaron.
Llama a Jasper y dile que has cambiado de opinin. Huye!.
Subi lentamente la escalinata, oyendo los improperios furiosos de Rand y las reprensiones de
Garth. Un florero lleno de flores sali volando por la ventana y cay tan cerca de ella que, al
romperse, el agua le moj los zapatos y le salpic el vestido. Lord Rand deba haberla visto y ya
saba adnde apuntar.
Esa era una clara seal de que deba marcharse, pero en lugar de darse media vuelta, se agach
a recoger una de las fragantes rosas silvestres y continu caminando, disimulando su aprensin
con una expresin de calma, la expresin que haba perfeccionado en el campo de batalla.
Entre, seorita, dese prisa! le dijo Jasper desde la puerta, hacindole gestos. Nunca lo
haba visto as, y tal vez cuando vea lo hermosa que es usted, recuerde sus buenos modales.
Ella podra haberse redo de la ingenuidad de Jasper, pero esta demostraba lo poco que
entendan al invlido.
Su aparicin no calmara a la bestia, lo provocara, porque a ningn hombre le gusta verse dbil
e impotente ante una mujer.

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De verdad debera marcharse antes de poner un pie en el interior de la casa, pero en ese
momento de vacilacin volvi a experimentar la clida sensacin de regreso al hogar. Clairmont
Court la sorbi, y avanz, pasando por el umbral de la puerta.
Se va a quitar la capa, seorita?
Una criada de ancha sonrisa se inclin en una reverencia mientras ella le pasaba los guantes y la
papalina para quitarse el capote.
Gracias.
El ancho vestbulo de mrmol se extenda hasta la escalera y haba puertas a ambos lados. En
una de las puertas estaban dos hombres y tres damas mirndola. Detuvo los pasos.
Le dije a Garth que esta era una idea tonta se quej una de las damas, una mujer atractiva
de unos cincuenta aos, con voz aguda, exasperada. No s por qu no me hace caso.
Tal vez, mam, porque l es el duque y t slo eres la cuada del duque.
Sylvan mir al joven que estaba en la puerta, que era la del saln, dndole palmaditas en la
mano a su madre.
l sonri y le hizo un guio.
James Malkin, a su servicio, y mi madre, lady Adela Malkin.
Por qu no debe tener una enfermera? pregunt Sylvan a la dama.
No necesitamos una mujer enfermera enmend lady Adela. Sin duda usted es buena y
amable, pero todos los otros enfermeros lo han tratado con timidez, cuando lo que necesita es
que le metan algo de sensatez.
No es un mal chico dijo casi en un susurro la mujer de cara dulce y pelo plateado vestida a
la ltima moda. Slo tiene dificultades para adaptarse.
Al vestbulo lleg otro rugido de clera y lady Adela se encogi:
Si no recupera el autodominio habr que encerrarlo.
Encerrarlo! exclam la otra mujer, la madre de Rand, supuso Sylvan, con dos lgrimas
bajndole por las mejillas, habiendo perdido la batalla por la serenidad. Vamos, Adela, cmo
podras?
De veras se podra hacer? pregunt Sylvan a James, no a las dos damas.
No, en absoluto repuso l rotundamente. Pero estoy de acuerdo con mi madre. Lo
hemos probado todo con amabilidad y l simplemente se enfurece ms. Tal vez unas pocas
sacudidas le iran bien.
Unas pocas sacudidas. Sylvan lo pens y reanud la marcha. Las botas de Jasper golpeaban el
brillante suelo guindola; tomaron por un corredor que sala a la izquierda y l se detuvo ante una
puerta que pareca ser la de un despacho, un despacho convertido en dormitorio en la planta baja.
Haciendo una inspiracin audible, l abri la puerta y la sostuvo ante ella.
La puerta. Cuando entrara estara comprometida. Mientras lo pensaba, una vela golpe el
borde de la puerta, y a esta la sigui una andanada de otras seis, que golpearon la otra pared del
corredor. Jasper les hurt el cuerpo, contndolas, y finalmente declar:
Esas son todas las de ese candelabro, seorita. No corre peligro por el momento.
Sylvan entr.

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Se desentendi de los libros diseminados por el suelo y de los huecos en los estantes; se
desentendi de los muebles volcados y de los restos de todos los adornos que antes decoraban la
habitacin destrozada; se desentendi de la cara roja del duque de Clairmont, que tena
fuertemente cogido un bastn en una mano y murmuraba disculpas. Toda su atencin estaba
concentrada en el ocupante de la silla de ruedas.
Los ojos de Rand brillaban con diablica intensidad observndola. Su pelo negro estaba todo
revuelto, con mechones en punta, como si se lo hubiera estado mesando. La silla de ruedas de
mimbre debieron haberla hecho especialmente para l, de forma que contuviera cmodamente su
nervudo cuerpo y sus largas piernas.
Supo que eran largas porque vesta una bata de seda negra; una bata con dobladillo especial
para que no le arrastrara por el suelo cuando haca avanzar la silla. Una bata atada con un cinturn
que revelaba claramente que llevaba puestos unos pantalones y nada ms.
l se movi pavonendose. Un lado de la bata le cay por el lado del hombro, dejando ver los
desarrollados msculos de un hombre obligado a usar constantemente los brazos. Su pecho era
igualmente musculoso. Cuando ella levant la vista hacia su cara, vio que l se estaba riendo
malicioso de ella.
Crea que nunca haba visto a un hombre semidesnudo?
Por Jpiter, Rand, cbrete dijo Garth, corriendo a subirle la bata para cubrirle el pecho.
Rand lo apart de un empujn, sin dejar de mirarla a ella desafiante. Slo sus manos delataban
su agitacin, porque despus las aferr a las grandes ruedas de madera dura, con tanta fuerza que
los nudillos se le pusieron blancos.
Ella no poda prestar atencin a Garth, no poda poner su atencin en nada ni nadie aparte del
hombre que se rechazaba a s mismo rechazndola a ella.
Ofrecindole la espinosa rosa con ostentoso ademn, dijo:
Para ser un invlido, no es mal parecido.
l cogi la rosa y la arroj lejos.
Para ser una enfermera, se ve casi normal.
Ella sonri de oreja a oreja.
l sonri de oreja a oreja.
Cul de los dos enseaba los dientes con ms desafo?, pens ella.
Qu conducta tan odiosa dijo, como si la asombrara. Lleva mucho tiempo
practicndola?
A l se le desvaneci un poco la sonrisa.
Sin duda la perfeccionar durante el corto periodo de su visita.
Esto no es una visita dijo ella secamente. Si deseara hacer una visita la hara a una
persona educada y de buenos modales. Pero soy una empleada, y como tal debo ganarme el
salario.
A l se le agitaron las ventanillas de la nariz y apret los labios.
La despido.
No puede. No es usted quien me ha contratado.

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Con un violento movimiento l cogi un libro y lo arroj contra el panel superior de la ventana;
el libro choc y cay. Ella retrocedi y l se ri satisfecho. El sonido de su risa la irrit y le confirm
su evaluacin provisional. Adela tena razn. Ese hombre necesitaba algo, algo diferente. Algo
distinto del tierno cuidado y trato amable, y si no se comportaba, ella era la mujer para darle ese
algo.
En descarado desafo, Rand arroj otro libro al mismo panel y se rompi parte del cristal y los
trozos cayeron dentro de la habitacin. Garth solt una maldicin y retrocedi de un salto. Rand
se quit los cristales sacudindose como un perro para desprenderse del agua. A Sylvan le cayeron
trocitos de cristal en el pelo, y cuando se pas la mano para quitrselos, de un dedo le sali
sangre.
Uy, seorita Sylvan dijo Garth avanzando hacia ella, aplastando y rompiendo ms los
cristales con las botas, con una expresin mezcla de humillacin y decepcin. Permtame que
llame a Betty para que le cure esa herida.
Por la sonrisa satisfecha que vio en la cara de Rand ella comprendi que Garth ya haba
claudicado.
No! No haba comprendido lo que deseaba lord Rand. Ahora lo s y no lo olvidar jams.
Tuvo la satisfaccin de ver desaparecer la sonrisa de Rand. Lord Rand, si deseaba tomar aire
fresco, slo tena que pedirlo. Romper las ventanas me parece excesivo, pero eso me facilita
cumplir con mi deber cuando se expresa tan elocuentemente.
Resuelta, avanz hacia l.
l retrocedi con la silla, receloso.
Sin el menor esfuerzo ella rode la silla y cogi los mangos para empujarla.
Qu pretende hacer? gru l.
Llevarle a tomar el aire.
Seora, no me va a llevar!
Resueltamente cogi las ruedas, pero ella tir la silla hacia atrs y luego la empuj hacia
delante.
Ay! exclam l, mirndose las palmas.
Ella empuj hacia la puerta, pasando las ruedas por encima de los libros y haciendo polvo los
trozos de cristal.
Sobrevivir.
Rand cogi nuevamente las ruedas y las sujet firme. La silla continu avanzando muy
lentamente, pero los rayos de las ruedas le pinchaban las yemas de los dedos y la friccin le
calent las palmas laceradas.
No poda creer que esa mujer fuera a hacer eso. Llevaba meses sin salir de la casa. Los mdicos
le haban recomendado que saliera; su madre intentaba convencerlo con mimos; la ta Adela lo
regaaba; Garth y James lo embromaban. Pero ninguno se haba atrevido a tratarlo con esa
resolucin y salir impune.
Y ahora esa diminuta mujer lo llevaba por el corredor en direccin al vestbulo, donde todos lo
miraran. Volvi a coger las ruedas y casi logr detenerlas. Oa los jadeos de ella atrs, por el
esfuerzo para superar la fuerza de l; senta su clido aliento en el pelo y su pecho presionndole
la espalda al empujar la silla con todo el cuerpo. Se relami de satisfaccin.

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Ella se estaba agotando; l ganara, y siempre la primera batalla es la ms importante.


Entonces la silla avanz bruscamente, con tanta fuerza que l levant las manos y se le dobl el
cuerpo.
Garth se apart y se limpi el polvo de los dedos.
Van a salir? dijo. Ojal esto se me hubiera ocurrido a m.
Gracias, excelencia dijo la mujer y continu empujndolo.
Pero, excelencia dijo Jasper, lord Rand no desea salir.
Por su tono Rand comprendi que Jasper estaba alarmado y eso lo enfureci ms an. Su fiel
criado, el hombre que lo haba acompaado en la batalla, no era otra cosa que una vieja
sobreprotectora que se crea que poda dirigir su vida.
Todos crean que podan dirigir su vida, incluso su hermano y esa enfermera enana. Ya no le
presionaba la espalda con el cuerpo pero l saba que segua ah, empujando sin parar.
Empujando, empujando. Y empujando lleg al final del corredor, dio la vuelta y entraron en el
vestbulo. Los criados observaban, asomados con falsa discrecin por los rincones y recovecos. Sus
familiares lo observaban sin disimulo, todos agrupados en el vestbulo.
Garth, querido. Rand, querido. Ay, Dios balbuce su madre sonriendo valientemente.
Me alegra verte, primo dijo James.
Y lo dijo con ese tono de voz alentadora con que lo trataba desde su regreso de la guerra,
convertido en un invlido intil. Esa fue la primera vez que lo decepcion y la decepcin fue
amarga. James no lo miraba a los ojos desde la batalla de Waterloo.
Rand dijo la ta Adela, y su voz, educada y correcta, reson como la campana de una iglesia
sobre su cabeza. Cbrete, ests indecente.
Pero a l nada lo diverta ms que ofender a su ta Adela, y su expresin horrorizada le devolvi
un poco de equilibrio. Le sonri con una satisfecha sonrisa ofensiva.
No hay manera de hablar contigo, veo lo rega ella. Pero por lo menos piensa en los
santos modales de Clover Donald. Est horrorizada.
Rand vio a la esposa del prroco mirndolo desde el interior del saln. Pareca una ratona, tan
tmida que slo se asomaba por detrs de su madre, la ta Adela, James y el reverendo Donald.
Es posible que no se haya divertido tanto desde hace aos replic, y agit la mano
saludndola: Hola, cario.
Alto, rubio y vestido todo de negro, Bradley Donald se tomaba muy en serio su sacerdocio, en
especial en lo que se refera a su tmida mujer; girndose le cubri los ojos con una mano.
Pecaminoso declar.
Rand se relaj y la silla reanud la marcha.
Eso haba sido divertido.
Entonces vio a Jasper, con los labios muy fruncidos, sosteniendo la puerta de la casa abierta.
Buen Dios, s que iba a salir.
l, al que le haba encantado caminar y cabalgar, iba a salir en una silla de ruedas. Iba a salir con
una enfermera, como un gusano indefenso que necesita proteccin.

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l, que haba sido el ms fuerte de los hermanos. l, que haba sido el ms rpido, el ms
enrgico, en el que estaban puestas todas las esperanzas de la familia. Iba a salir y todo el mundo
lo iba a ver, a rerse de l.
Por favor mascull, cogindose de los brazos de la silla.
Ella empuj la silla y la hizo pasar por el umbral saliendo a la luz del sol, como si no lo hubiera
odo.
Y tal vez no lo oy. Tal vez su mala audicin lo salv de parecer tan pattico como se vea.
El viento lo golpe fuerte, pero sinti agradable el sol en la cara, por no decir en las piernas y el
pecho. Dos de los perros de caza se levantaron, se desperezaron y se le acercaron a olerle las
manos. Darles palmaditas era un placer olvidado porque no se les permita entrar en la casa.
Y, francamente, cuntos desconocidos podran verlo ah sentado en la terraza?
Por favor, traedme mi capa dijo la mujer a los criados que rondaban por ah. Y despus,
si sois tan amables, levantad la silla y bajadla por la escalinata.
l mir alrededor y comprendi que se refera a su silla.
Qu diablos piensa hacer? pregunt con un gruido.
Se me ha ocurrido que salgamos a dar un paseo dijo ella. Cogi la papalina que le pas una
criada, se la puso y se at las cintas bajo el mentn. Me hace ilusin ver el Atlntico.
Garth ni siquiera pestae. Actuaba como si l saliera peridicamente a pasear por el campo
llevando su silla de ruedas, alardeando de su impotencia para que todo el mundo pudiera
apuntarlo con el dedo y rerse. Su amado hermano lo traicion hacindole un gesto a Jasper.
Bjalo por la escalinata.
Rand esperaba que Jasper pusiera ms objeciones, pero le tena el respeto debido al duque de
Clairmont.
Coged una rueda cada uno orden Jasper hacindole un gesto a dos lacayos. Yo
levantar el reposapis.
Rand le dio un puetazo.
Jasper cay sentado en el suelo de piedra; a Rand se le fue el cuerpo hacia atrs por el impacto.
Cuando recuper el control, vio a Jasper con la mano en la boca y a los dos lacayos asustados.
Bajando la mano, Jasper se mir la palma y vio sangre, y luego movi los labios enseando los
dos dientes frontales.
No ha perdido esa derecha castigadora, lord Rand.
Intenta levantarme otra vez y probars mi izquierda.
Vamos, lord Rand dijo Jasper, en tono de reproche, por en medio de sus labios hinchados
, slo cumplo con mi deber.
Rand casi no vea por la niebla roja que tena ante los ojos.
Tu deber es obedecerme a m.
Sylvan se puso los guantes.
Acta como un perro baboso.
Y usted acta como una cerda.

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El viento cant con su voz elemental, los perros se lamieron, y todos los dems guardaron
silencio.
Oh, Rand gimi Garth, de pie en la puerta.
l quera a su hermano, de verdad. Saba que Garth slo quera lo mejor para l, pero no
comprenda, no poda comprender, la desesperacin ni la humillacin que lo embargaba.
Nadie lo entenda, pero detestaba humillar a su hermano con esa falta de modales. En realidad,
se humillaba a s mismo. Pero eso no quera reconocerlo; no lo reconocera para ver la sonrisa
afectada de la mujer.
Bueno, lo es ladr.
Me han llamado cosas peores dijo ella, aparentemente imperturbable, ponindose el
capote. Y hombres mejores.
Nada la afectaba?
Jasper alarg una mano y toc el reposapis de la silla de ruedas, y puesto que l no hizo nada
aparte de mirarlo furioso, hizo un gesto a los lacayos. En silencio, lo bajaron por la escalinata,
atravesaron el camino de entrada y lo dejaron en el sendero que llevaba hacia el mar.
Rgido de desaprobacin, Jasper apunt hacia la mancha azul que brillaba ms all de los
rboles.
Siga ese sendero, seorita. Es bastante bueno, as que no tendr muchos problemas, pero no
baje demasiado hacia la playa, porque tendr dificultades para traer de vuelta a lord Rand.
Ella ocup su lugar detrs de la silla de ruedas.
Gracias, Jasper.
Ha hechizado a mi hermano, eh? dijo Rand, secamente. A m no me va a hechizar.
Dudo que los resultados valgan el esfuerzo.
Con un violento empujn hizo avanzar la silla y, pese a su diminuta estatura, sigui hacindola
rodar por el sendero.
Generacin tras generacin, los duques de Clairmont y sus familiares haban cabalgado por ese
sendero y los caballos haban dejado un surco en el liso csped pasando por entre las peonas
florecidas. Las ruedas de la silla saltaban pasando por fuera del surco, y l saltaba con ellas,
experimentando la molestia con tristeza triunfal.
Menuda enfermera era esa mujer, tratando a su paciente con ese desdeoso desinters.
Probablemente no era ms que una de esas frescas que se beban el whisky de sus pacientes,
administraban los medicamentos cuando se acordaban y puteaban con los pacientes que tenan
dinero.
Una gran lstima que no pudiera putear con l. Dara muchsimo por tener esa carita engreda
sobre una almohada. Le enseara quin estaba al mando.
Al menos, se lo habra enseado en otro tiempo.
Llegaron al acantilado que bajaba hacia la playa en suave pendiente. l haba bajado y subido
por ah desde que aprendi a caminar. En la primera parte del sendero la pendiente era apenas
nada, hasta llegar a una explanada rocosa donde se haba sentado muchsimas veces. Pero a partir
de ah la pendiente era ms pronunciada y el sendero serpenteaba virando a la izquierda y a la
derecha, en cerradas curvas que hacan posible el descenso para aquellos que tenan piernas
capaces de caminar.

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En otro tiempo le haba encantado ese lugar. En ese momento se aferr a las ruedas, mirando
alrededor, temeroso. El acantilado encerraba la playa por ambos lados, convirtindola en una
trampa para los tontos que no saban lo de las mareas. Las rocas redondeadas por la erosin, en
cuyos huecos se juntaba la arena, lo llamaban como un sacrificio cruento. El agua del mar lama la
playa, arrastrando la arena.
Qu precioso.
Las palabras slo fueron un suspiro, pero l las oy. Volvi a mirar, entrecerrando los ojos para
evitar el brillo del sol. Lo haba visto as una vez.
Ella avanz y se puso a su lado.
Veo hasta el infinito.
l la mir y vio que vea hasta el infinito tambin. El viento lo haca posible, pues le aplastaba al
cuerpo el delgado algodn azul del vestido, moldeando todas sus curvas. Se vea como si un
hombre elfo, absolutamente borracho, la hubiera armado como a su ideal. Era esbelta y lo
bastante baja para que la cabeza le quedara bajo el mentn, si pudiera estar de pie.
Pero no era flaca. Tena buenas curvas. Era guapa tambin. No hermosa, pero s atractiva.
Incluso en reposo, su cara revelaba que le gustaba rer, por las finas arruguitas en las comisuras de
su ancha boca y de sus grandes ojos almendrados. Pero su pelo, era rubio o blanco el mechn
que apareca por entre sus cabellos castaos?
Qu edad tiene? le pregunt.
Veintisiete aos contest ella tranquilamente. Y usted?
Entonces l record que era de mala educacin preguntarle la edad a una mujer. Haca tanto
tiempo que no era educado con nadie, tanto tiempo que no le importaba lo que pensaran de l,
que haba olvidado esa regla elemental. Pero no iba a pedir disculpas por esa infraccin de poca
monta. Haba hecho cosas peores esos ltimos meses, y a personas a las que quera.
Treinta y seis aos, para llegar a los cien dijo.
No esperamos eso todos?
Pasaron pjaros catapultados por el viento. Ella los observ, mientras l la observaba a ella. Era
blanco ese mechn de pelo. Su piel resplandeca como esa perla de forma rara que se pona su
madre en ocasiones especiales, y sus grandes ojos verdes chispeaban como si se hubiera redo
toda la vida, pero en algn momento, por algn motivo, las lgrimas le haban marcado
reveladores surcos en la delicada piel.
Vamos ah dijo ella apuntando hacia la explanada rocosa del primer saliente.
No.
Podramos apoyarnos en la roca y esta nos proteger del viento.
No podr subirme de vuelta.
Ella lo mir detenidamente.
Con esos msculos, usted puede subir solo la silla.
Entonces l comprendi que el viento no slo revelaba el cuerpo de ella; revelaba el de l
tambin. Su descarado pavoneo en el interior de la casa se haba convertido en un flagrante
exhibicionismo ah. Qu haca en el acantilado en bata?

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Se la cerr bien sobre el pecho y se at mejor el cinturn. Entonces la silla se movi y comenz
a bajar la suave pendiente, empujada por ella.
No!
Alarg las manos para coger las ruedas pero ella se apresur a decir:
No! Perder el control.
Perder el control. Vamos, por el amor de Dios, esa frase de pesadilla. Se qued inmvil y se dej
llevar, y llegaron a la roca plana. Ella retrocedi la silla y la detuvo en medio de un hueco. Se quit
el capote, lo dobl, lo dej en el suelo y se sent a los pies de l.
No dijo ni una sola palabra. l tampoco. Estaba en peligro ah, lo saba. El lugar era demasiado
abierto, demasiado salvaje. Esa exposicin a los elementos le haca arder la piel, le secaba los
pulmones y le helaba el alma.
Sin embargo, la ancha boca de Sylvan, que pareca como si debiera estar en constante
movimiento, sonriendo o hablando, continuaba serena. Tena las manos apoyadas en la falda, con
las palmas hacia arriba. Se le haban alisado las extraas arruguitas de la cara, y contemplaba el
Atlntico como si en sus profundidades estuviera su salvacin.
Se haba sentado cerrndole el paso a su silla.
Salvndolo de s mismo.
En otro tiempo vena a ese lugar cuando la vida se volva muy frentica, cuando deseaba hacer
las paces con el desenfreno de su alma. En ese momento la previsibilidad de las olas rompientes
comenz a hacer su trabajo en l. Los chillidos de los pjaros, el sabor salobre en la lengua... Se le
afloj el nudo del estmago. Por primera vez, despus de meses, no pensaba, no senta,
simplemente era.
Y lo mejor de todo eso, era que su acompaante pareca igualmente afectada.
Pero cuando lo mir comprendi que senta compasin por l.
Estaba harto de la lstima.
Cmo diablos se llama?
Sylvan.
Sylvan qu ms?
Sylvan Miles.
El nombre le son vagamente conocido. La mir.
La conozco?
Las luces y sombras bailaban en su cara como si fuera la tierra bajo un cielo moteado por
nubes.
Una vez bailamos.
La falta de expresin de su voz le dijo mucho.
El recuerdo le golpe las entraas.
Ella estaba en Bruselas antes de la batalla de Waterloo, como tantas otras damas inglesas. Esas
fiestas eran una burla ante la batalla ms importante que se ha producido en la Europa moderna,
y ella estaba ah, coqueteando con todos los hombres, cautivndolos, riendo y cotilleando,
vistiendo los trajes ms elegantes, cabalgando un hermoso semental y... bailando.
Ah, s, qu bien que la recordaba.

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Pardiez exclam, dando un golpe en el brazo de la silla con el puo. Usted se alojaba con
Hibbert, el conde de Mayfield. Era su amante.
Hecha aicos su serenidad, se puso de pie de un salto.
No diga eso.
Por qu no? Es cierto.
No. Era... Cerr los ojos un momento y los abri. No, no es cierto dijo en voz baja.
Por Jpiter, ya la tena. Era sensible respecto a su pasado, como bien deba.
Usted es igual a todas las otras enfermeras dijo, saborendolo. De moral laxa. Pero no
era enfermera cuando viva con Hibbert. Dando golpecitos en el brazo de la silla, emple su tono
ms desagradable e insinuante: No estaba casado y, hasta usted, nunca haba mantenido a una
mujer.
Ella baj la cabeza como un toro a punto de atacar.
Hibbert era mi ms querido amigo y no voy a tolerar que lo calumnie.
Por qu iba a calumniar a Hibbert? Me caa bien, y muri como un hroe en el campo de
batalla de Waterloo.
Lo que es ms de lo que hizo usted dijo ella, y continu, tambin en tono despectivo: Su
hermano no se ha casado tampoco. Es duque, necesita un heredero y debe de andar rondando los
cuarenta aos.
Ah, jo. Eso lo explicaba todo. Era una cazadora de fortunas, como todas las dems mujeres que
simulaban un inters en Clairmont Court. Enderez la espalda.
Ha venido aqu a cazar a un duque? Porque le advierto...
No, yo le advierto a usted... Se interrumpi para hacer una inspiracin. No diga una
palabra ms.
No permitir que haga desgraciado a mi hermano. Le dir la verdad a Garth, que usted es una
puta de primera clase.
Girando sobre sus talones ella comenz a subir por el sendero y l la observ con salvaje
satisfaccin. Expulsara de ah a la putita y...
Eh, espere!
Ella se gir a mirarlo con una tensa sonrisa.
No puede dejarme aqu.
Ah, no?
Condenacin! Hizo girar la silla un poco. No puedo volver solo.
No?
Sabe que no puedo.
Pues debera haber pensado eso antes de insultarme. Se dio un tirn en la falda. Nos
vemos en la casa.
Lo golpearon la furia y el miedo.
Nos veremos en el infierno.
Ya conozco ese territorio dijo ella, asintiendo amablemente. Si hemos de encontrarnos
en el infierno, correr en crculos a su alrededor ah tambin.

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Diciendo eso se alej y l la sigui con la mirada. Y continu alejndose. Su nico consuelo era
ver el claro contorno de sus nalgas, modeladas por el viento mientras caminaba hacia la casa, y
eso no era un consuelo, o no debera serlo. Sin desearlo, apreciaba ese bonito contorno.
Y por qu no? Si haca lo que deba hacer, ese sera su ltimo recuerdo.
Girando nuevamente la silla, mir hacia el mar.
Al fin y al cabo, qu mejor lugar para poner fin al nico loco que haba producido la familia
Malkin?

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CAPTULO 02

Sylvan senta la mirada de Rand quemndole el vestido, aprovechando la ayuda del viento para
ver lo que deba estar oculto. Saba que la estaba mirando pero resisti el impulso de mirar atrs,
recurriendo a atizar la rabia por su increble grosera. Rand tena que comprender, y de inmediato,
que no deba tratarla de manera tan ofensiva. No poda existir ningn tipo de relacin entre ellos
mientras no se impusiera el respeto mutuo, y ella haba aprovechado la primera oportunidad para
ensearle eso. No era crueldad, slo era educacin.
Pero y si de verdad no era capaz de subir la pendiente?
Se cubri la boca con una mano.
Y, si ya estaba tan trastornado que se negaba a aceptar el reto? Y, si se deslizaba hacia atrs y
se arrojaba...?
Aminor el paso y casi se gir a mirar, pero segua sintiendo la animosidad de su mirada. Estaba
furioso y hostil, pero no en nimo suicida. No, lo que haca era lo correcto. Continu caminando y
se intern por entre los pocos rboles del parque de csped de la casa.
Lo sinti cuando Rand la perdi de vista; desapareci el calor de su mirada y el viento la enfri.
Haba dejado ah el capote. Lo pens; ese sera un buen pretexto para regresar y ver cmo estaba
l.
Pero eso estropeara todo el progreso que haba hecho hasta el momento.
Sylvan!
Ceuda levant la vista y vio a Rand caminando hacia ella a grandes zancadas.
Rand? No, Garth. Se llev la mano al corazn, que de pronto estaba desbocado. No se haba
dado cuenta de lo mucho que se parecan los hermanos.
Aunque en realidad no se parecan tanto. Calcul que tendran ms o menos la misma altura,
pero Garth tena un poquitn de barriga, mientras que Rand, no, a pesar de su obligada inactividad.
Sus rasgos eran casi idnticos, pero los ojos castaos de Garth miraban apaciblemente a las
personas que lo rodeaban.
Haba sido esa cualidad la que la convenci de venir a Clairmont Court. Nunca haba conocido a
un hombre que la hiciera sentirse tan cmoda inmediatamente, o que comprendiera
intuitivamente su problema en su casa.
Sylvan, he estado atento para veros volver. Dnde est Rand? Todo el sendero es pendiente
desde el acantilado. No has podido traerlo de vuelta? Ir yo.
Y continu hablando. Ese hombre, que la haba impresionado por su sosegada
imperturbabilidad, senta una gran ansiedad por su hermano. Entonces, se apresur a cerrarle el
paso.
Lo dej en el acantilado.
A l se le desvaneci la sonrisa.
Qu? Lo dejaste ah... a propsito?
Se port grosero y hosco. Le cogi la mano, la pas bajo la curva de su codo e intent
llevarlo con ella. Tiene que entender que no debe insultarme.
Plantndose donde estaba, l mir hacia el sendero, como si esperara ver a Rand.

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Siempre ha sido grosero y hosco, desde que sufre de esa parlisis. Te lo advert...
No, no me lo advirti. Mirndolo a los ojos, continu: Me dijo que era un hombre
deshecho, totalmente derrotado por su lesin.
l curv los labios en una leve sonrisa, lo justo para presumir.
No dije exactamente eso. T te precipitaste a sacar esa conclusin y yo no la rectifiqu.
Recordando la entrevista con l, ella tuvo que reconocer, de mala gana, que tena razn. l dio
a entender mucho y dijo poco, dejando a su imaginacin hacer el resto. Eran hombres inteligentes
los Clairmont, y hara bien en recordar eso en su trato con ellos.
Muy bien, yo saqu conclusiones y usted ha hecho lo mismo. Creo que desea que su
hermano supere su amargura, y yo har lo que pueda para devolvrselo como un ser humano
funcional normal. Cuando fue a mi casa y me convenci de venir a cuidar de lord Rand me dio
carta blanca, recuerda? Me prometi...
S lo que promet, pero no me imagin que lo dejaras expuesto a los elementos toda una
noche.
Yo tampoco, pero las circunstancias desesperadas exigen medidas desesperadas.
Se miraron fijamente, ninguno de los dos dispuesto a ceder.
No permitir que lo mates insisti l.
Pero si eso sera un alivio. Mientras l ahogaba una exclamacin, continu: No tendra
que soportar sus rabietas, la grosera y las decepciones de ver a su hermano reducido al estado de
un paraltico.
Cmo te atreves? Quiero vivo a mi hermano sea cual sea su estado.
Su indignacin revelaba muy claramente que haba recurrido al engao para traerla a Clairmont
Court. Habra hecho cualquier cosa para traerla, porque hara lo que fuera por su hermano.
Ser ms simptico cuando est adiestrado le record.
Pero no voy a permitir que lo sacrifiques, sea cual sea nuestro xito.
Estupendo dijo ella mansamente.
l entrecerr los ojos al comprender que le haba tomado el pelo, y se pas las manos sucias
por la cara.
Eres una seorita inteligente.
Voy a necesitar carta blanca para ensear a lord Rand, puesto que l ha sido muy ocurrente
para adiestrarlos a todos ustedes. Mientras l se rea, no ofendido, pregunt: Cunto falta
para la puesta de sol?
Unas tres horas.
Si no aparece dentro de dos horas, enviaremos a alguien a buscarlo.
Quieres decir que lo crees capaz de volver a la casa sin ayuda?
Qu cree usted?
Creo que... bueno, creo que... Pens un momento. Siempre he dicho que Rand sera
capaz de hacer lo que fuera que se propusiera. Supongo que es cuestin de si decide quedarse ah
o volver a la casa.
No conozco bien a su hermano, pero mi suposicin es que continuar en el acantilado hasta
que sienta fro y entonces decidir volver. Sonri. Simplemente para demostrarme que puede.

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Garth se rasc la nuca.


A Rand le ir bien tenerte aqu.
Ella se inclin en una reverencia.
Gracias, amable seor.
A todos nos ir bien.
Ese comentario no le gust como debiera. Le record la acusacin de Rand, que haba venido a
conquistar a un duque. Ech a andar, resuelta.
Se ve muy fuerte.
Es fuerte. Detesta esta impotencia e insiste en hacer solo todas las cosas que puede.
Entonces, cree que es capaz de volver?
Ah, s.
Y no cree que... titube, pues detestaba ponerle esa idea en la cabeza, pero necesitaba
ms seguridad de la que le daban sus instintos que se le ocurrira arrojarse por el acantilado?
Garth se ri, fuerte.
Rand? Jams. Le gustan los desafos, siempre le han gustado, se hace fuerte con ellos. Como
te dije cuando hablamos, y te engatus para que vinieras, me sorprende que siga tan afectado por
su estado. No s, eso no lo encuentro coherente con su carcter, pero supongo que ninguno de
nosotros sabe cunto tiempo dura un proceso de recuperacin, verdad?
Ya se vea claramente la casa, observ Sylvan. Alguien haba tapado con tablas las ventanas
rotas de la habitacin de Rand, pero an con esa extraa adicin, la casa ya no pareca el
experimento de un arquitecto. Slo un lugar para descansar.
Yo no lo s, seguro.
Vio salir a una pareja de la casa. Reconoci la ropa negra del prroco que haba visto, y supuso
que la mujer era su esposa. Ella baj la escalinata tambalendose, firmemente sujeta por l.
Estara bebida?
T lo sabes mejor que nadie, segn el doctor Moreland.
Ella vio que al llegar al pie de la escalinata, el prroco le dio una sacudida a su esposa y la llev
por el camino de entrada con la firmeza de un padre preocupado. No envidi a la esposa; tena
experiencia en tratar a su propio padre preocupado.
El doctor Moreland fue un bocazas al decirle eso.
Me dijo que nunca haba visto a una mujer trabajar tanto para sanar a los heridos, y que
nunca haba visto a nadie, ni hombre ni mujer, que tuviera mejores instintos para comprender el
funcionamiento de la mente de un hombre al que le han amputado un miembro.
La pareja se perdi de vista y Sylvan los expuls de sus pensamientos.
A su hermano no le han amputado nada. Por lo que he visto hoy, y he visto bastante, tiene
todo lo que tena cuando naci.
l se puso rojo desde el mentn a la lnea del pelo, y ella vio otra diferencia ms entre los
hermanos. La frente de Garth era ms ancha que la de Rand: su pelo haba perdido la batalla de
Waterloo y estaba haciendo su larga retirada.
Garth trag saliva y dijo:

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Lamento su... esto... falta de ropa adecuada hoy. Le encanta ofender a la ta Adela con su
conducta escandalosa, y quitarse la camisa es su nueva tctica.
Por lo poco que o hablar a su ta Adela, ofenderla agradara a un santo. Al verlo detenerse
a mirarla, cay en la cuenta de que haba sobrepasado los lmites de la cortesa. Perdneme,
excelencia. He sido intolerablemente grosera al hablar as de su ta. Por favor, atribyalo a mi
mente cansada por el viaje...
l se ri.
Agradara a un santo, eh? Confieso que a m me agrada, y no soy un santo. Cuando ramos
nios, Rand y yo competamos para ver cul de los dos poda ofender ms a la ta Adela.
Lgicamente siempre ganaba yo, porque al ser duque, lo que fuera que hiciera yo tena ms
importancia que lo que haca l. Y lo que fuera que hiciera James, pobre primo, importaba ms
que lo que haca yo, ya que es el segundo en la lnea de sucesin y, ms importante an, es su hijo.
Debe de resultarle difcil ese papel.
Le pesa. Ella hara cualquier cosa para favorecer su causa, y l hara cualquier cosa para
hacerla feliz e impedirle que le regae. Pero a ninguno de los dos los has conocido como es
debido, verdad? aadi, avergonzado.
No ha habido tiempo.
Comenz a subir la escalinata hacia la terraza y apoy una mano en la baranda para afirmarse.
l la observ con mirada sagaz.
No has tenido tiempo ni siquiera para cambiarte la ropa de viaje o tomar un refrigerio. Betty
va a pedir mi cabeza.
Betty?
Mi... el ama de llaves. Nos mangonea a todos, a excepcin de la ta Adela, por supuesto. La ta
Adela sabe lo que es correcto y formal, pero Betty sabe lo que es hospitalidad.
Cogindole el codo la llev escalinata arriba y al llegar a la terraza intent llevarla al interior de
la casa, pero ella se resisti.
Creo que prefiero sentarme aqu fuera explic. Slo hasta que lord Rand aparezca.
Yo me quedar a esperar se ofreci l.
Creo que no. Se sent en uno de los sillones distribuidos por la terraza para aprovechar el
sol de la tarde. La luz le daba directamente en la cara y el calor absorbido por el asiento pas por
la tela del vestido hasta penetrarle en los huesos. Usted ira a buscarlo o al menos a rondarlo
nervioso.
Lo confieso dijo l, levantando las manos. Estoy nervioso.
No es un nio. Apoy la cabeza en el respaldo, pensando qu agradable sera quedarse
dormida. La expectacin de encontrarse con lord Rand le haba impedido dormir la noche anterior,
y la noche pasada se lo haba impedido la expectacin del viaje. No hay que consentirlo como si
lo fuera.
Eso he dicho yo repetidas veces dijo lady Adela saliendo a la terraza, vestida como para
asistir a un elegante t, y se detuvo ante Sylvan. No la salud como es debido cuando James nos
present. Bienvenida a Clairmont Court.
Entrecerrando los ojos, Garth dijo:

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Madre, ven aqu a saludar a nuestra husped. T eres la duquesa.


Eso era una clara y cortante reprensin, pero lady Adela asinti:
Tienes toda la razn. No debera haberme adelantado a la duquesa viuda.
No pasa nada dijo lady Emmaline Malkin, saliendo a la terraza y hacindose visera para
protegerse los ojos del sol poniente. No me importa, Adela, lo sabes.
Emmie, eres la duquesa viuda y tienes el derecho...
Lo s, pero no me gusta imponerme.
Ests equivocada, querida, deberas...
Seoras interrumpi Garth, hacindoles un gesto, si me hacis el favor de permitirme
terminar...
Garth, nuestra husped ni siquiera ha tomado el t dijo lady Emmie, menuda, preocupada,
mientras avanzaba. No debes alargar estas cortesas.
Garth se encogi de hombros, con lo que Sylvan dedujo que haban acabado los saludos.
Lady Emmie mir alrededor, nerviosa.
Esto... dnde est Rand? No la vi empujndolo cuando lleg.
Se confirmaron las peores sospechas de Sylvan. Haban estado pegadas a las ventanas mirando
todo el tiempo mientras ella llevaba a Rand, y ah estaban, como si esperaran or alguna tragedia
ms. Seguro que consideraran catastrfico que no lo hubiera trado de vuelta.
Antes que pudiera contestar, se le adelant Garth.
Rand va a volver solo, madre. Sylvan consider que sera saludable para l saber cunto es
capaz de hacer.
Lady Emmie movi los labios, sin hacer ningn sonido.
Madre, recuerda que hablamos de esto continu Garth. Sylvan sabe mejor que nosotros
lo que le conviene a Rand.
Ojal eso fuera cierto, pens Sylvan, rogando que no se le notara su consternacin por esa
inmerecida confianza.
Pero lady Emmie se recuper con toda la elegancia de una verdadera dama inglesa.
No quieres entrar, querida Sylvan? Puedo tutearte y llamarte Sylvan?
Me sentira honrada, excelencia, y no, prefiero quedarme aqu fuera, gracias.
Y echar temerosas miradas hacia el mar.
Entonces te acompaaremos.
Prefiero que no, excelencia. No conviene que lord Rand piense que alguien pone en duda su
capacidad para volver.
Como si no la hubiera odo, lady Emmie se sent en un asiento tan ancho como un sof, y sus
amplios pechos se agitaron dentro de su escotado corpio. Sylvan retuvo el aliento, esperando
que los gelatinosos pechos se desbordaran, pero al parecer la dama los tena bien enseados,
porque se quedaron quietos cuando ella tambin lo hizo.
Sylvan volvi a intentarlo.
De verdad, excelencia, preferira...

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Te o decir que hemos mimado a Rand consintindolo interrumpi la madre, cogiendo la


paoleta que le colgaba al cuello y remetindola en el escote. No lo hemos consentido. Slo...
No seas tonta, Emmie dijo lady Adela sentndose a su lado. Lo has consentido
terriblemente.
Que yo lo he consentido? Creo que no soy la nica.
No pretenders insinuar que lo he consentido yo, verdad?
No, t no. Siempre has mantenido una distancia correcta. Pero y tu hijo?
Ooh suspir lady Adela, para que Sylvan comprendiera la desesperacin de una mujer cuyo
hijo le ha fallado. James.
Me has llamado, madre? pregunt James, saliendo fuera.
La sangre Malkin deba correr fuerte por sus venas, pens Sylvan, observando su parecido con
sus primos. Pero James se vea ms libre, como si hubiera escapado de las cargas de la
responsabilidad y disfrutara de su suerte. Vesta unos pantalones ceidos de la mejor calidad,
llevaba atada la corbata con un muy complicado lazo y el pelo castao cortado a la ltima moda.
Sus botas brillaban al sol y de una cadenilla que le rodeaba el cuello colgaba un monculo. En la
ciudad sera un dandi, pero en el campo, a quin quera impresionar con esa elegancia?
Est aqu la enfermera, Sylvan... dijo lady Adela. Molesta, frunci los labios. Donde
adquiri ese horrible nombre, jovencita?
Mi madre es una chica de campo que vive en Londres. Echa terriblemente de menos su
terruo, y cuando nac me puso el nombre de una ninfa del bosque.
Lady Adela sorbi por la nariz.
Qu plebeyo.
S. Es plebeya.
Eso no tiene por qu avergonzar a nadie dijo lady Emmie firmemente. Es mejor la buena
cepa plebeya inglesa que un material extranjero.
Es la cepa plebeya la que ha manchado la sangre Malkin dijo lady Adela. Hizo un gesto
hacia el horizonte, donde se cerna la nube de humo de la fbrica. Y ves las consecuencias.
Mi hijo no est manchado ladr lady Emmie.
Sus ideas son una deshonra.
Basta! exclam Garth, con un deje de ira en su muy refinada voz. Ya hemos hablado de
esto y no veo la necesidad de discutirlo delante de la seorita Sylvan.
Las damas se callaron al instante y en sus mejillas aparecieron manchas rojas, las dos mirando
rgidas hacia el frente.
Se hizo un incmodo silencio. James lo interrumpi:
Seorita Sylvan, ha sugerido que hemos mimado a Rand?
Sylvan dese preguntar si toda la familia escuchaba detrs de las puertas, pero se impusieron
los buenos modales.
S.
As que lo hemos mimado dijo James. Se lo mereca. Volvi de Waterloo convertido en
un hroe.
T tambin, querido dijo lady Adela, enderezando orgullosa la espalda.

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Ah, s dijo Garth, sarcstico. Uno de nuestros conos nacionales.


Ese desdeoso comentario horroriz a lady Adela.
James fue muy valiente.
James se encogi de hombros como si as pudiera desprenderse de la aspereza de Garth.
Garth tiene razn, mam. Slo fui uno de los actores inferiores. Mi lesin fue leve.
Leve! exclam lady Adela, inclinndose le toc la rodilla a Sylvan. Perdi dos dedos.
Se los amputaron? le pregunt ella a l.
Fue ms fcil. Movi los dedos que le quedaban en la mano derecha. Una bala. Herida
limpia, no se infect.
Le atend en el hospital?
S. Esboz una encantadora y modesta sonrisa. Me alegra ver cmo siempre dejo una
impresin en una mujer hermosa.
Algrese de que no la dejara dijo ella, mirndose los diez dedos que entrelazaba y separaba
en la falda. No le convendra ser uno de los pacientes que recuerdo.
Tenga la seguridad, seora, de que ningn paciente que atendi la olvidar jams.
Ante esa fervorosa declaracin ella levant la vista hacia l, y l se toc la frente, en un saludo.
Ese encantador gesto la arrop, aun cuando saba que no significaba nada.
James es el ms culpable de mimar a Rand dijo lady Emmie en tono triunfal. Siempre lo
ha idolatrado.
Eso no significa que lo mimara rebati lady Adela.
James siempre se vesta como l. Se interes en la poltica debido a Rand. Incluso entr en el
ejrcito siguiendo sus pasos.
James exhal un suspiro, azorado, y Sylvan reprimi una sonrisa.
Lady Adela se aclar la garganta y dijo:
Bueno, James es once aos menor que Rand. Supongo que podra haber sentido algo de
admiracin por el hroe.
James desea volver a Londres.
Puede volver a Londres cuando le apetezca ladr lady Adela. Nuestra fortuna es
abundante para mantener...
James no puede ser importante si va sin...
La elegante fachada de James comenzaba a derrumbarse bajo el peso del disgusto por esa
prolongada pelea. Desesperada, Sylvan interrumpi:
Nadie me ha explicado la naturaleza de la lesin de lord Rand. Ante el silencio que sigui,
mir fijamente cada una de las afligidas y culpables caras. Despus mir a Garth: Lord
Clairmont?
l se pas la mano por la cara y luego mir hacia el mar.
Todava no lo veo.
Yo tampoco convino ella. Por lo tanto, este es el momento perfecto para explicarme
todo lo referente a la herida que le caus la parlisis.
Dijiste que deseabas esperar sola a Rand, verdad? dijo Garth.

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S, pero...
Entonces te dejaremos sola y te enviaremos el t. Vamos, seoras.
Las dos damas se levantaron de un salto, con una sumisin que Sylvan encontr muy
sospechosa.
Al ver que James pareca tener la intencin de quedarse, Garth le dijo:
Vamos, James.
Durante un breve instante la expresin de James revel un nimo violento; despus hizo un
gesto de resignacin y entr en la casa detrs de su madre.
Garth se qued para decirle:
Tendrs la colaboracin que necesitas, lo prometo.
Dicho eso entr en la casa detrs de los dems, y ella qued con la curiosidad de saber qu
ocultaban. Haba visto a Rand casi desnudo de cuerpo entero ese da, pero eso s, ni una sola
cicatriz. Pero algo lo haba colocado en una silla de ruedas. Qu poda ser, y dnde le ocurri?
Seorita?
Sylvan se gir hacia la voz y vio a la criada de ancha sonrisa a su lado.
Le he trado el t. Aqu tiene un buen surtido de galletas y pasteles hechos por nuestro
confitero italiano.
A Sylvan se le escap una risita.
Un confitero italiano?
A la criada se le escap una leve sonrisa. Coloc la bandeja sobre la estrecha mesa y se la
acerc.
S, seorita. Fabuloso, verdad?
Muy fabuloso. Mirando agradecida mientras la mujer le serva el t, aadi: Me alegra
que mi padre no est aqu, porque maana mismo tendramos un confitero italiano trabajando en
nuestra cocina.
Se desvaneci la tranquila diversin de la criada, y la mir atentamente.
Es aristcrata, entonces.
Sylvan se extendi la nvea servilleta en la falda.
Ah, no. Slo soy rica. Mi padre es un barn industrial. Con eso quiero decir que tuvo mucho
xito en su industria y se compr una barona.
Est reida con l, para haberse empleado como enfermera?
Esa franca curiosidad sorprendi a Sylvan, y la observ con el mismo detenimiento con que fue
observada por ella. Vio a una mujer alta de unos treinta y cinco aos, de cara guapa, rasgos fuertes
y un porte que rara vez se ve en una criada. En realidad, a muchas damas refinadas les gustara
tener el porte y dignidad de esa mujer.
Debes de ser Betty dijo.
S, seorita, soy Betty. El seor Garth le habl de m?
Slo me dijo que los mangoneas a todos y que tu hospitalidad es impecable.
Envolvindose las manos en el delantal, Betty sonri. Se le formaron hoyuelos en las mejillas, y
los abundantes rizos castao rojizos que le asomaban bajo la cofia se le agitaron cuando asinti.

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El seor Garth siempre es generoso con sus cumplidos.


Sylvan le puso azcar al t y bebi un trago con una dicha incondicional.
Por qu lo llamas seor Garth?
Betty se ruboriz.
Perdneme, no debera, pero somos de la misma edad y crecimos juntos.
A la familia Malkin se la poda llamar excntrica, concluy Sylvan. El ama de llaves trataba al
duque con familiaridad; la duquesa viuda y su cuada se peleaban como cras; tenan una fbrica
de hilado de algodn en sus tierras y su propio fantasma.
Pero claro, eran de una antigua familia noble de inmensa fortuna, y la excentricidad era
aceptable. Ella no tena un cojn como ese para sentarse. Contest la anterior pregunta de Betty:
Mi padre no quera que viniera a ser enfermera, pero su excelencia me hizo una oferta
irresistible. Me prometi que nadie lamentara mi reputacin perdida mientras estuviera bajo su
techo.
Perdi su reputacin, seorita?
No me gusta alardear dijo ella, levantando la cara hacia Betty, y esta se inclin para
escuchar, pero soy una de las mujeres de peor fama de Inglaterra.
Betty la mir fijamente, con los ojos como plato, y luego se ech a rer.
Tal vez lo es, seorita, tal vez lo es.
Como una estpida, Sylvan se sinti casi herida por la incredulidad de Betty.
No me crees?
Betty se limpi las manos en el delantal.
Uy, seorita. Muchsimos nobles visitan Clairmont Court a lo largo del ao, y he aprendido a
distinguir entre una reputacin perdida y un alma corrupta. Le acerc el plato con galletas.
Usted tiene una finura que nunca he visto en esas almas corruptas.
De todos modos, mi reputacin expir. Ya no me invitan a las fiestas de la alta sociedad, y
cualquier hombre que demuestre un inters en m slo quiere probar el gnero.
Betty cogi un plato de porcelana, puso en l delgadas rodajas de pastel de ciruelas y diversos
tipos de pasteles y galletas, y se lo coloc en la mano.
O sea, que es su padre el que lamenta su reputacin, seorita?
Amargamente y con frecuencia. Todo lo hace amargamente y con frecuencia. Eligiendo un
mostachn, lo prob y movi la cabeza aprobadora. Sabes la naturaleza de la lesin de lord
Rand?
Le pareci que haba hecho la pregunta con bastante naturalidad, pero aunque Betty no cambi
la expresin de su cara, sinti levantarse la barrera.
No puede caminar.
Por excntricos que fueran los Malkin, era evidente que contaban con la lealtad de sus criados.
Pero es capaz de manejar esa silla de ruedas aadi Betty, apuntando hacia el parque de
csped.
Sylvan mir y vio a Rand haciendo avanzar laboriosamente su silla por el sendero.
Gracias a Dios.

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Le tembl violentamente la mano y le cay t en la servilleta que tena en la falda. Betty le dio
una palmadita en el hombro y grit:
Jasper!
Al instante sali Jasper a la terraza, lo que hizo comprender a Sylvan que haba estado en la
puerta esperando que lo llamaran. Mir a Betty, acusadora, pero esta le susurr:
No poda ornos, seorita. En voz alta dijo a Jasper. El amo va a necesitar ayuda para
subir la escalinata. Ser mejor que traigas a tus ayudantes.
Jasper se apresur a entrar en la casa a llamarlos. Entonces Sylvan aprovech para decir:
Si me haces el inmenso favor, Betty, dile a la familia que se sienten a jugar a las cartas o a leer
un libro, y reciban a lord Rand con la mayor despreocupacin posible. A l no le va a gustar que lo
reciban como a un hroe victorioso por una hazaa de tan poca monta.
Cree que le gustar que lo traten con indiferencia despus de meses de tenerlos
precipitndose a complacerle todos sus deseos? pregunt Betty.
Sylvan sonri.
Tal vez no, pero prefiero que se enfurezca por falta de atencin que por exceso.
Betty se puso las manos en las caderas y la mir de arriba abajo.
Se necesita algo ms que simple sentido comn para ser enfermera, seorita?
No, pero el sentido comn no es muy comn, verdad?
Nos vamos a llevar muy bien, seorita dijo Betty, caminando a toda prisa hacia la puerta de
la casa. Muy bien.
Jasper y sus ayudantes llegaron hasta Rand antes que este hubiera atravesado el camino de
entrada, pero les orden volver con un violento gesto. El sudor le pegaba los mechones de pelo
negro y le caa por las tupidas cejas; le bajaba en chorritos por la frente y le brillaba en el pecho.
Desentendindose de su cansancio y sudor, hizo avanzar la silla por el camino de entrada con
imponente resolucin, y la detuvo al pie de la escalinata. Entonces permiti que Jasper y los
lacayos lo levantaran. Ellos lo subieron a la terraza y, por orden suya, dejaron la silla delante de
Sylvan.
Ella vio que, si algo le haba ocurrido, slo era que haba aumentado su amargura, y habra
jurado que la odiaba cuando dijo:
Espero que est contenta, mujer. Me ha demostrado a m tambin que soy un cobarde.

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CAPTULO 03

La humillacin le quemaba el alma como una brasa encendida. Era tal su cobarda que no fue
capaz de arrojarse por el borde del acantilado.
Como si tuviera algo por lo cual vivir! Un desquiciado invlido impotente. Qu otra prueba
ms necesitaba de su inutilidad, de su locura?
Esa remilgada mujer estaba sentada en la terraza, comiendo pasteles, bebiendo t y
observndolo como si fuera una rareza.
Ella se limpi los labios con la servilleta y se levant.
Ha tomado muchsimo el aire, lo que sin duda le ha infundido vigor. Maana volveremos a
hacerlo.
Maana? Not que la voz le sali en un tono agudo al que nunca haba llegado antes.
Ma...
Pero su furia no pudo con su agotamiento. Era tan grande su cansancio que no tena fuerzas
para otro berrinche.
Cogi el capote de ella que llevaba en el regazo y se lo arroj a la cara con toda la fuerza que
pudo. La manga golpe la taza y la volc, y tuvo el placer de verla apartarse a toda prisa de la
mesa para evitar que le cayera encima el chorro de t caliente. Entonces movi las ruedas
haciendo avanzar la silla hacia la puerta de la casa, hacia su refugio. Pas por el umbral, entr en
el vestbulo y mir alrededor.
Dnde estaba su madre? Dnde estaba su hermano? James, e incluso la ta Adela? Dnde
estaban las personas que cuidaban de l, que lo protegan?
Al or voces, llev la silla hasta la puerta del despacho y entonces los vio.
Su maravillosa familia, siempre tan preocupada por l, estaba jugando a las cartas. Haba fichas
dispersas sobre la mesa. La ta Adela estaba sentada al borde de su silla, lady Emmie sostena sus
cartas con bastante descuido, Garth intentaba aflojarse la corbata ya arrugada y James estaba
reordenando sus cartas como si as pudiera cambiar las pintas.
A juzgar por su desmelenada apariencia, haban estado jugando a las cartas todo el tiempo que
l estuvo ausente.
Qu diablos estis haciendo? tron.
Todos pegaron un salto, como si su llegada los hubiera sobresaltado.
Por Jpiter, Rand, por qu no ocupas el lugar de este zoquete? dijo James. Es tan lento
con las cartas como con el matrimonio.
Garth alarg la mano y le dio una palmada a su primo.
Al menos yo entiendo las cartas de triunfo.
La ta Adela esboz una leve sonrisa.
Qu conducta tan poco deportiva slo porque las damas vamos ganando.
Eso! Es un placer ganar dijo lady Emmie.
Entonces se inclinaron nuevamente sobre las cartas, concentrndose en todo menos en l.
En su interior hirvi el resentimiento. Mientras l haca denodados esfuerzos para conseguir
subir laboriosamente la pendiente del acantilado, ellos jugaban a las cartas. Seguro que haban

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celebrado esa primera oportunidad de librarse de l; seguro que se alegraron cuando la mujer
volvi sin l, y hasta hicieron apuestas sobre su capacidad para volver solo.
Cada uno arroj una carta sobre la mesa, y entonces su madre gorje:
Cmo te ha ido la caminata, querido?
Entonces estall su furia.
Caminata? Caminata? Las piernas tienen que funcionar para caminar. Se seal las
suyas, ahora intiles, que antes lo llevaban dondequiera deseara ir. No puedo caminar.
Creo que su madre ya lo sabe dijo la voz de Sylvan detrs de l. No hace ninguna falta
que la aporree con las tristes realidades de su vida.
Rand gir la silla, listo para atacar, y justo entonces Garth dijo:
Slo es una manera de hablar, Rand. Madre quiso decir...
S lo que quiso decir.
Entonces no le hables con tan mala educacin a la duquesa viuda dijo la ta Adela. No es
adecuado a su posicin, ni a la tuya.
Vamos, Adela, a m no me importa dijo lady Emmie, sonriendo levemente, intentando,
como siempre, poner paz entre Adela y sus hijos.
A m me importa por las dos. Si no fuera por m, esta familia caera en prcticas destructivas y
debilidad moral. Mir altivamente a Garth. Y ni siquiera yo soy baluarte suficiente para
detener las depravaciones del actual duque.
Garth arroj sus cartas sobre la mesa, diciendo:
Vamos, no comencemos con eso otra vez. Sabes mis motivos, ta Adela.
Me voy a la cama anunci Rand.
Muy bien, cario dijo lady Emmie, hacindole un dbil gesto de despedida, toda su
atencin concentrada en la pelea que se iba a iniciar.
Apuntando a Rand, como si fuera una prueba documental, lady Adela dijo:
Lo ves, Garth, incluso tu hermano supera de vez en cuando su degradante enfermedad.
Rand oy a Sylvan hacer una brusca inspiracin de horror, y entonces ella exclam:
Degradante? Qu tiene de degradante una herida recibida mientras cumpla con su deber?
En realidad no fue herido dijo lady Adela, y descartndola volvi a mirar a Garth.
Supongo que t, como duque...
No fue herido? interrumpi Sylvan, con las manos apretadas en sendos puos a los
costados.
Calle mascull Rand.
Est en una silla de ruedas!
Cllese.
No fue herido repiti lady Adela, perdiendo la paciencia.
Cay pesadamente el silencio en la sala.
Por el amor de Dios, madre dijo James, levantndose de un salto y caminando hasta la
ventana.
Lady Adela se encogi bajo el peso de la furia concentrada de todos.

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Bueno, alguien tena que decrselo.


Sylvan cambi ligeramente de posicin, pero Rand not su impaciencia.
Entonces, que alguien me lo diga.
Qu debo decir? pregunt Rand. No puedo caminar, y no tengo ninguna cicatriz de
nada.
Eso no es cierto! exclam James, girndose angustiado. Te vi cuando te caste en
presencia de Wellington; cubierto de sangre y magulladuras.
Heriditas sin importancia dijo Rand, burln.
Dirigiste ataque tras ataque. Tres caballos cayeron muertos por las balas debajo de ti.
Despus que perdiste a tu regimiento combatiste como un loco. Yo estaba luchando al otro lado
del campo de batalla, pero o hablar de tu valor. Un estmulo!
Pero no puedo caminar dijo Rand. Hizo avanzar la silla hasta el centro de la sala y todos se
apartaron para dejarle espacio. Si soy tan gran estmulo, por qu no puedo caminar?
Podras si lo intentaras dijo James. S que si lo intentaras...
Crees que no lo he intentado? No sabes cunto deseo caminar? Hizo unas cuantas
respiraciones profundas para aliviar la opresin en el pecho. He visto mdico tras mdico, me he
dejado hurgar y pinchar y tomado sus asquerosas pociones. Me he dado esos estpidos baos de
hierbas y para qu? Para seguir siendo tan intil como antes.
Por favor, querido dijo lady Emmie, juntando las manos en el pecho y arrugando las cartas
. No digas eso.
Intil? pregunt l, encontrando un perverso placer en la pena de ella. Intil. Intil,
intil, intil.
Rand dijo Garth, y se miraron a los ojos, hemos pasado una tarde agradable sin ti. No nos
tientes a descubrir qu otros agrados podra producirnos tu ausencia.
Rand no pudo creer que su hermano, su hermano!, lo amenazara de esa manera.
Dirigi una mirada de odio a Sylvan. Ella tena la culpa. Toda esa horrible tarde era culpa de ella.
Nios, no riis dijo lady Emmie, poniendo una mano en el brazo de Garth. Hijo,
tenemos que hacer concesiones aadi en voz baja.
Hemos hecho concesiones dijo Garth. Es hora de que la vida contine. l sufre, es mi
hermano y lo quiero, pero estoy cansado de que ponga la casa del revs da y noche. No
podemos tener un poco de paz? Al menos hasta que yo termine la fbrica? No podemos tener
un poco de paz?
La desesperacin de Garth conmovi a Rand, poniendo culpabilidad donde slo haba habido
rabia.
Eso era lo que haba hecho su enfermedad? Hacer que su hermano estuviera a punto de
perder el control? l saba las cargas que deba soportar el duque de Clairmont. Adems, conoca
las ambiciones de Garth para su gente y sus tierras.
Lo saba porque Garth sola hablar con l, intercambiar ideas, le contaba sus sueos. Pero
cunto haca que no lo escuchaba?

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Mir a James; este desvi la vista. Mir a la ta Adela, que tena los labios tan fruncidos que
comprendi que deseaba decir que estaba de acuerdo. Mir a su madre, y la vio secndose las
lgrimas.
Esta vez el silencio ahogaba todo pensamiento.
Ninguno ha odo hablar de la muerte elica? pregunt Sylvan, en tono tranquilo, como si
creyera que todos los das se representaba un espectculo como ese.
Yo o dijo James, y se aclar la garganta. Es un nombre anticuado para... esto... cuando
un soldado se muere y no tiene ninguna herida ni lesin en el cuerpo.
Sylvan asinti.
Los cirujanos crean que el viento de una bala al pasar cerca les chupaba el aire de los
pulmones y los soldados moran sofocados. Al examinarlos, se comprob que las muertes estaban
causadas por varias lesiones internas, que no dejaban marcas externas.
Sugiere que es eso lo que le ocurri a Rand? pregunt lady Adela.
No del todo terci Rand, no estoy muerto, todava.
Distincin frvola, pero importante dijo Sylvan, en tono solemne, que a Rand le extra.
Sugiero que podra tener una lesin en la espina dorsal.
l dese creer eso. Lo dese, terriblemente, pero dijo:
Imposible. Slo me derrumb cuando fui a darle mi informe a Wellington. Estuve
inconsciente dos das, y cuando despert... Se seal las piernas.
Tal vez no fue una sola herida o lesin lo que te dej lisiado sugiri Garth, tal vez fue la
acumulacin, una herida tras otra, lo que te derrumb.
O una acumulacin de sangre en tu columna, que con el tiempo se disipar dijo James, y
volvers a caminar!
Su entusiasmo delataba su deseo.
Cualquier cosa es posible dijo Sylvan amablemente. Pero Rand necesita adaptarse a la
situacin tal como es, en lugar de esperar un milagro que igual podra no ocurrir nunca.
James segua mirndolo con esos ojos atormentados, esperanzados, observ Rand, y se sinti
encadenado a la silla de ruedas por esa expectativa.
Quin me va a ayudar a adaptarme? pregunt, y mir burln a Sylvan. Usted?
S, ella contest Garth. Rand...
No sabes quin es?
Lo dijo en un tono tan desagradable que Sylvan comprendi qu iba a revelar. El muy maldito.
No podra haber esperado un da? No podra haber esperado hasta que ella hubiera dormido un
poco?
La de enfermera, como todos sabis, es una de las profesiones ms deshonrosas a las que se
puede rebajar una mujer.
Las dos damas desviaron la mirada, revelando con su silencio que lo saban.
Rand, esto es innecesario dijo Garth, secamente.
Pero para esta mujer continu Rand, saborendolo, convertirse en enfermera fue subir
un peldao desde la profesin ms antigua del mundo.
Rand exclam lady Emmie, no querrs decir...

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Sylvan era la amante de Hibbert, el conde de Mayfield.


Podra haber dicho algo mucho peor, pens Sylvan. Podra haber asegurado que ella haca la
calle en Bruselas o que l la haba conocido ntimamente previo pago. Pero el resultado fue el
mismo.
Lady Emmie se llev una mano al corazn y lady Adela se apart como si su sola presencia
contaminara el aire. Durante un instante James la mir con una especie de expectacin medio
babosa, pero enseguida cambi su expresin a la de la cortesa anterior.
A Garth se le agolp la sangre en la cara. Rand la mir con expresin triunfal y ella comprendi
que crea que haba ganado.
Por qu les has dicho eso? dijo Garth, avanzando hacia l como si deseara golpearlo.
Te ha obligado a hacer algo que no deseabas hacer? Te ha hecho comprender lo burro que has
sido? Por eso la has atacado?
A Rand se le desvaneci la sonrisa y neg con la cabeza, y Sylvan comprendi que de verdad no
entenda; haba credo que Garth se horrorizara como los dems. No saba que l le haba ofrecido
un refugio para estar a salvo de todas esas acusaciones.
No ests horrorizado? pregunt. No crees que nuestra madre tiene derecho a saber
con qu tipo de mujer va a tratar?
Garth apoy las manos en los brazos de la silla de ruedas y se inclin hasta quedar con la cara a
nivel de la suya.
Nunca has sido un hipcrita. Te conozco, Rand, y conozco tus gustos. Le tenas envidia a
Hibbert. Y es posible que an sigas tenindosela.
Cmo diablos puedo tenerle envidia a un hombre muerto?
Puede que haya muerto, pero cuando estaba vivo tena lo que t deseabas.
Garth! exclam lady Emmie, espantada.
... lo que todava deseas. No eres otra cosa que un cobarde quejica.
Sylvan gimi y se cubri los ojos. Rand estaba pasmado por la inesperada direccin de ese
ataque, pero ella se senta humillada. Cmo haba podido Garth adivinar con tanta precisin lo
del deseo que los haba unido a ella y a Rand durante un corto baile?
Lo recordaba incluso en ese momento. El iluminado saln, caluroso por la luz de las velas y el
apiamiento de cuerpos. La msica, un vals perfecto. El calor de la mano de Rand en su espalda, la
fuerza de su hombro que senta en su palma. Sus manos cogidas firmemente. Las miradas de los
dos, rozndose, encontrndose, evitndose y volviendo a encontrarse mientras giraban al ritmo
del vals por la pista, inmersos en un lugar mgico donde estaban solos.
Y cuando termin el vals, sus dedos levantndole el mentn y rozndole los labios,
prometindole placeres desconocidos.
Despus no le pidi otro baile, y ella no deseaba que se lo pidiera.
El contacto fue tan breve que ninguna de las cotillas lo not. Nadie lo not fuera del querido
Hibbert, que no sobrevivi a la batalla del da siguiente.
Te atreves...? grit Rand.
Sylvan peg un salto, pero vio que no le estaba gritando a ella. l movi bruscamente su silla,
apartndola de las manos de Garth.

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...a llamarme cobarde?


Ah, s que fuiste a Waterloo y mataste a franchutes por la seguridad de Inglaterra. Pero le
tienes miedo a las consecuencias. Te has pasado la vida combatiendo las injusticias y la brutalidad
y cada vez has resultado victorioso. Bueno, esta vez eres la vctima tambin, pero has tenido que
pagar un precio muy alto. Contina con tu vida, Rand! Deja de revolcarte en esta autocompasin,
y sigue con tu vida.
Dirigindole una fulminante mirada a su hermano, Rand hizo girar bruscamente la silla.
Sylvan alcanz a hacerse a un lado antes que la atropellara en su prisa por salir, y al parecer l
ni lo not.
Garth le toc el brazo.
No te preocupes.
Ella lo mir sin comprender.
Yo arreglar las cosas con las damas y con James. Te tratarn con el respeto que te mereces.
Lo prometo.
Ella asinti tontamente.
l la llev hasta el vestbulo y dijo:
Betty, ahora llvala a su habitacin.
Betty avanz y le cogi el brazo, y Garth volvi a entrar en el despacho y cerr la puerta.
Acompaada por Betty, subi la escalera principal y llegaron a un ancho corredor.
Qu jaleo, eh, seorita? coment Betty, detenindose ante una puerta de dos hojas y
hacindola pasar. Pero no se preocupe, el seor Garth lo enderezar todo. Pusimos aqu sus
bales. Estos son los mejores aposentos del ala de las mujeres. A excepcin, claro, de los de su
excelencia y lady Adela.
Era evidente que Garth esperaba que sus aposentos le aliviaran de la pesadez del trabajo,
porque entraron en una suntuosa sala de estar decorada en azules y dorados. Dos sillones y un
sof formaban un semicrculo delante del hogar donde ya arda un fuego. Sobre una pulida mesa
haba un servicio de t de porcelana, y las cortinas de las ventanas eran de brocado. Por la puerta
abierta se vea un dormitorio con una cama alta acortinada, otro hogar y alfombras para proteger
del fro del suelo.
Al verla sonrer y asentir, Betty continu:
Necesitamos saber si debemos prepararle una cama a su doncella. Va a venir despus?
No, no. Mi padre no me permiti traer nada aparte de mi ropa.
Betty comenz a desvestirla con la eficiencia que demostraba su experiencia, y suspir cuando
ella continu:
Mi padre dijo que si quera servir de criada a un noble presuntuoso, bien poda hacerlo sola.
Betty emiti el sonido de una gallina con un polluelo.
Qu tontos son los hombres, verdad? Pero yo la atender personalmente, y cuando mis
otras obligaciones me lo impidan, le enviar a Bernadette. Es una muchachita inteligente, y puede
dormir en la habitacin con usted.
No!
Betty la mir sorprendida, as que intent suavizar la negativa.

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Por favor, no permito que ni siquiera mi doncella duerma en mi habitacin. Tengo un sueo
muy inquieto.
Como quiera, seorita Sylvan. Era evidente que, aunque se senta perpleja, Betty no iba a
hacer el menor esfuerzo por entender la manera de pensar de la gente bien. Entre en su
dormitorio a baarse, y cuando salga le cepillar el pelo y la preparar para acostarse.
Sylvan mir por la ventana.
Pero si slo se est poniendo el sol.
S, pero es primavera y hay luz hasta tarde. Ha tenido un arduo da de viaje, seguido por un
disgusto tras otro. Le traer la cena en una bandeja y despus se puede acostar. Simplemente
fese de Betty, seorita.
Sorprendentemente, Sylvan le hizo caso. Haca aos que no se dejaba mimar por nadie, y desde
su regreso de Waterloo tampoco se fiaba del juicio de nadie. Fue al dormitorio, se ba, y cuando
volvi a la sala de estar encontr la cena esperndola.
Observando la bandeja bellamente preparada, dijo:
Debe de haber un chef francs adems del confitero italiano.
Betty le apart la silla para que se sentara.
S, seorita. Le extendi en la falda la servilleta de lino, cogi la cuchara y se la puso en la
mano. Ahora coma. Tiene el aspecto de haberse perdido muchas comidas.
Sylvan no contest.
Me parece que sus ropas no fueron hechas para que le sentaran tan holgadas dijo Betty
sagazmente. Da la impresin de que usted y el seor Rand sufren de la misma enfermedad.
Y qu enfermedad es esa? pregunt Sylvan, probando la sopa de rabo de buey.
Recuerdos.
Sylvan baj la cuchara.
Eres una mujer muy inteligente.
Betty cogi el tenedor y se lo puso en la mano.
S. Pruebe las pastas.
Sylvan obedeci. Las pastas eran porciones de una excepcional mezcla de carnes de vaca y
cerdo con cebolla y nabo, un poco de mejorana, envueltas en delgado hojaldre. Como todo lo
dems, saban maravillosamente, aunque pens que la compaa influa en el sabor de la comida.
Al fin y al cabo, con qu frecuencia tratan con respeto a una mujer de su reputacin, aunque
sea una criada? Y en especial una criada de ese discernimiento. Cay en la cuenta de que su
opinin acerca de Betty estaba en proporcin directa con la opinin que esta tena de ella.
Qu sabes del fantasma? pregunt despreocupadamente.
El fantasma? repiti Betty, desviando la mirada, y aadi en tono forzadamente
despreocupado: Qu fantasma?
El fantasma del que me habl Jasper.
Ese Jasper! exclam Betty, haciendo un mal gesto. Tiene la lengua suelta.
O sea, que hay un fantasma! Con el codo sobre la mesa, apoy el mentn en la palma y la
mir fijamente. Lo has visto?

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Betty solt una risita falsa.


Yo? Ver un fantasma? Pruebe el cordero.
Sylvan enterr el tenedor en una tierna rodaja.
Lo has visto, verdad?
Encorvando los hombros, Betty mascull:
Una vez.
Una vez?
Est bueno el cordero, verdad? Ante la mirada de Sylvan, reconoci: De acuerdo, dos
veces. Una vez en la casa. Estremecindose fue hasta la ventana, donde ya se vea la oscuridad
de la noche, y cerr las cortinas. Una vez lo vi mirndome por la ventana.
La habitacin se vea ms acogedora con las cortinas corridas, concluy Sylvan.
Yo no creo en fantasmas dijo. Entonces record los espectros que perturbaban su sueo
por la noche. O, mejor dicho, no crea.
Yo nunca haba credo en fantasmas antes, y a la luz del da sigo creyendo que no existen.
Tiene que haber otra explicacin. Su excelencia lo dice y yo s que es cierto. Frotndose los
brazos, hizo una inspiracin. Pero por la noche, cuando alla el viento y la luna aparece y
desaparece en la niebla... bueno, entonces recuerdo las historias que contaba mi abuela sobre el
primer duque y cmo an sigue caminando por la casa cuando va a haber problemas en Clairmont
Court, y escondo la cabeza bajo las mantas.
Sylvan tambin se estremeci. La manera de hablar de Betty le eriz el vello de la nuca.
Alguien de la familia ha visto a ese fantasma? Su excelencia lo ha visto?
No, la noche que mir por la ventana, l... Se interrumpi, y Sylvan habra jurado que un
rubor le cubri la blanca piel. Pero entonces Betty se inclin hacia el hogar, atiz el fuego y
encendi unas cuantas velas ms de las que haba distribuidas por la sala. No, su excelencia no
lo ha visto, pero yo creo que lord Rand s.
Lord Rand? repiti Sylvan; pens en su cara escptica y furiosa y neg con la cabeza.
Seguro que no.
S, seorita, yo creo que s. Volviendo a la mesa, Betty se acuclill ante ella y continu en
voz baja: Cuando lord Rand volvi a casa lisiado estaba furioso con el mundo, por supuesto, y
muy deprimido, pero el seor Garth, su excelencia, hablaba con l acerca de la propiedad y lo
obligaba a ayudarlo en los planes para la fbrica, igual que antes, y lord Rand comenz a mejorar.
Se estaba adaptando a esa silla de ruedas, e incluso haca bromas sobre sus intiles piernas.
Durante un tiempo comprendi que l no era el nico al que le causaba tristeza su accidente.
Sylvan enderez la espalda. Eso era interesante; era fascinante.
Entonces, la noche que yo vi la cara en la ventana, se lo cont al seor Garth, y cuando l se
lo cont a lord Rand al da siguiente, rindose de m, este estall en un ataque de clera. Nunca lo
habamos visto as, arrojando cosas y maldiciendo. Y desde entonces ha continuado as. Mejora un
poco, y luego empeora. Como hoy. Se incorpor. Qu puedo pensar sino que lord Rand vio al
fantasma y sabe lo que anuncia?
Problemas.
S dijo Betty y se pas las palmas por sus amplias caderas como para secarse el sudor.
Problemas.

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El golpe en la puerta las cogi por sorpresa y las dos pegaron un salto. Avergonzada por su
sobresalto, Betty fue a abrir. Sylvan no vio a la persona que estaba fuera porque Betty le
bloqueaba la visin, pero oy una voz masculina.
Qu pasa, Betty? pregunt.
Es Jasper contest esta, de mala gana. Desea un favor, pero le he dicho que ya son ms
de las diez de la noche y no debe molestarla.
Sylvan se levant.
Un favor? Alguien est enfermo?
Es lord Rand dijo Jasper. La necesita.
A Sylvan le dio un vuelco el corazn y se le aloj en la garganta. Se habra esforzado
demasiado ese da? Ella le habra exigido demasiado? Abrochndose el cinturn de la bata, fue a
la puerta, la abri ms y se situ al lado de Betty.
Qu le pasa a lord Rand? Ech a andar por el corredor y baj la escalera, sin mirar atrs
para ver si los criados la seguan. Las velas ardan alegremente en el vestbulo cuando pas. Ha
tenido accesos de tos? Tos con sangre? No puede hablar?
No, seorita.
Jasper trotaba a su lado y Betty los segua a los dos mascullando improperios.
Tiene una astilla clavada.
Sylvan se detuvo tan bruscamente que Betty choc con ella.
Una astilla.
S, seorita.
Es una broma?
Jasper rasc el suelo con los pies, pero no dej de mirarla a los ojos.
No, seorita. Se enterr astillas de la rueda esta tarde cuando trat de impedirle que
avanzara con la silla, y una est muy profunda. Yo podra habrsela quitado, pero l an est
levantado y dice que quiere que lo haga usted.
Eso s era interesante.
Me gustara saber por qu.
Puede que me haya golpeado la pluma del ala de un bho, seorita, pero no s por qu.
Vuelva a su habitacin la inst Betty. No hay ninguna necesidad.
Creo que podra haberla.
Betty apret las mandbulas.
Por lo menos vstase! Su reputacin...
No puede sufrir ningn dao. Sonriendo, se volvi en direccin a su habitacin. Pero me
vestir.
Cuando volvi a bajar, muy pulcra con un sencillo vestido de muselina, Betty continu pegada a
sus talones, protestando:
Seorita, no me gusta esto.
Tratando de imaginar el motivo de Rand, Sylvan contest:

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Tal vez quiere ponerme a prueba. Tal vez siente verdadero dolor y no quiere reconocerlo. Los
hombres son as, ya sabes.
S, unos tontos gru Betty, pero ech a andar por el corredor en direccin a la habitacin
de Rand. Y ya sea que le preocupe o no su reputacin, yo estar ah para protegrsela.
Jasper abri la puerta y se agach. Al parecer Rand tena la costumbre de arrojar cosas a
quienes se atrevan a desafiarlo en su madriguera.
Puesto que no sali nada volando, el criado dijo:
La he trado, seor.
Hazla pasar.
La voz de Rand son spera, como si hubiera estado llorando.
Pero al pasar por la puerta, Sylvan vio que no. Tal vez no lloraba desde que era un cro, y
necesitaba llorar. Como deca Betty, todos los hombres son tontos.
l estaba sentado en la cama, con la espalda apoyada en la cabecera, mirndose la palma,
ceudo. Estaba ms vestido que esa tarde. Una bata blanca de dormitorio le cubra los hombros,
brazos y pecho.
Se lo ha dicho Jasper?
Que tiene enterrada una astilla? pregunt ella tranquilamente. S.
Cre que no vendra.
Pues claro que lo hara. Soy su enfermera. Cuando me llama yo vengo corriendo.
Sus ojos azules brillaron a la luz de las velas, tena el pelo negro en punta, y ella vio el brillo de
sus dientes blancos cuando sonri.
Eso lo dudo.
Dentro de lo razonable aadi ella. Le tendi la mano. Djeme verle la mano.
l alarg la mano y ella se la cogi entre las palmas. Tena los dedos largos y gruesos, callosos
entre las articulaciones y en todas las almohadillas de la palma. La piel atravesada por surcos,
algunos eran las lneas naturales de la mano, otros, cicatrices de heridas. Haba gotitas de sangre
en los lugares de donde Jasper le haba sacado otras astillas y al instante vio el motivo por el que la
haba requerido. La astilla, grande y negra, se le haba enterrado muy profundo en la piel de la
almohadilla de la base del ndice. Tena que dolerle mucho y si no se la extraa podra infectarse.
Era razonable que hubiera llamado a su enfermera para que se la extrajera.
Aunque no crea que fuera por eso por lo que la hizo llamar.
Tenemos pinzas, aguja y desinfectante de albahaca?
S, seorita contest Jasper, sealando los instrumentos y la botella oscura con tapn.
Deba inmovilizarle la mano, pero al mismo tiempo necesitaba tener las suyas libres. Si se la
apoyaba en la cama, se hundira y quedara mal iluminada. Sin embargo...
Sintese en la cama orden Rand, y apyela en su falda.
Lord Rand! exclam Betty.
Betty, fuera de aqu le grit.
No me ir, seor dijo Betty, ponindose las manos en las caderas. No es decente que la
seorita Sylvan est aqu por la noche, y necesita carabina.

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Jasper est aqu.


Betty no se convenci.
Y Sylvan no me tiene miedo. Tienes miedo, Sylvan?
Ella lo mir y vio el desafo personificado.
No, no le tengo miedo.
Venga, Betty, vete a jugar dijo Rand sealando la puerta, pero Betty continu donde
estaba, tozuda y firme, y ante la sorpresa de Sylvan, Rand cedi. Vamos, por el amor de Dios, ve
a buscarme unas lonchas de fiambre y unas pocas galletas. No he cenado y tengo hambre.
Betty afloj la postura y lo pens.
De verdad, Betty, puedes ir dijo Sylvan. Si intenta alguna diablura, lo golpear.
Rand la mir de arriba abajo; no le llev mucho tiempo.
Uy, qu miedo.
Vale ms que lo tenga, lord Rand, porque si me da motivos har que lo lamente. Despus
de esa sorprendente declaracin, Betty dijo a Jasper: T los vigilas.
Dicho eso, sali de la habitacin.
Rand se qued mirando la puerta.
Supongo que ser mejor que haga la diablura pronto para que ella no me pille. Volviendo la
atencin a Sylvan, le orden en voz baja. Ahora sube a la cama y qutame la astilla.
Habiendo presenciado la falta de respeto de Betty, Sylvan se sinti algo superior. Al fin y al
cabo, si el ama de llaves poda hablarle as a Rand y quedar impune, qu dao poda hacerle
sentarse en la cama? El hombre estaba paraltico, y ella era su enfermera. As que tranquilamente
subi a la cama.
Seorita Sylvan!
La exclamacin de Jasper son ms escandalizada an que la de Betty, pero ninguno de los
ocupantes de la cama le prest atencin. Sylvan se sent sobre los talones, de cara a la cabecera y
se remeti bien la falda, de forma que no quedara ni un trocito de piel a la vista que pudiera
tentar a Rand, aunque por qu la preocupaba eso no lo saba.
La mano de l estaba apoyada sobre la sbana, donde se la puso ella, tan flccida como si
tambin la tuviera paralizada. Pero cuando se la cogi y se la apoy en su muslo, se llen de
vitalidad. Nunca haba tocado a una persona tan viva, tan vibrante; era como si la energa vital se
canalizara a travs de Rand al resto del mundo, de modo que si l muriera el mundo se acabara.
Extraa idea, y ella la atribuy a su cansancio.
Presion la palma alrededor de la astilla, y cogi la aguja.
Esto va a doler.
Lo s.
El sonido spero de su voz la sorprendi; casi daba la impresin de que le gustaba sentir dolor.
Tuvo que hurgar y escarbar con la aguja, ms y ms profundo, pero l lo soport estoicamente,
incluso cuando despus de extraer la astilla le puso el desinfectante de albahaca para prevenir la
infeccin.
Habra descubierto que el dolor era mejor que no sentir nada en absoluto?

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Ya est dijo, limpindose las manos en una toalla. Entonces le pregunt. Alguna otra
cosa?
No. Al ver que ella comenzaba a bajarse de la cama, le cogi el brazo con la mano no
daada. S.
Lo mir interrogante.
Deseo pedir disculpas.
Seor?
Por mi hermano.
Primero la sacudi el asombro y luego la furia, y se solt bruscamente el brazo.
Pide disculpas por su hermano despus de todo lo que ha hecho usted hoy?
l abri la boca, la cerr y se pas la mano por la cara.
No lo haba considerado as, pero s, pido disculpas por mi hermano.
Debera...
Recibir una zurra? pregunt l, arqueando las cejas y sonriendo.
Avergonzarse.
No. He sido insufrible, pero no fui yo quien la engatus para que viniera aqu.
Cmo lo...?
S? Sonri. Conozco los mtodos de Garth, y no me cuesta imaginarme la historia que
le cont. Pobre Rand, obligado a guardar cama y a moverse en una silla de ruedas. Ha perdido el
deseo de vivir.
Eso era tan similar a lo que le dio a entender Garth, que ella se ruboriz intensamente, y l se
ri.
Garth es un buen hombre, pero mi padre lo educ para ser el duque, y mi padre crea que el
duque de Clairmont Court slo era inferior en importancia a los apstoles y siempre deba hacer
su voluntad y conseguir lo que deseaba por los medios que fuera.
Y usted no?
Mi padre me educ para creer que la familia Malkin es capaz de detener la marea con una
palabra.
Por qu no lo hace, entonces? pregunt ella, irritada.
A l le brillaron de travesura los ojos azules.
Ese no es mi deseo.
Ella baj una pierna de la cama.
No me interesan sus deseos.
No?
Ella detuvo el movimiento ante su tono, y se qued totalmente inmvil cuando l aadi:
Me gustaste en Bruselas.
Ella mir hacia Jasper.
Chss.
Vete, Jasper dijo l, agitando una mano, impaciente. No te necesito.

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Pero, seor...
Vete, vete. La seorita Sylvan puede traerme todo lo que necesito.
Mirndolo resentido, Jasper se dirigi a la puerta.
Cirrala grit Rand.
No! grit Sylvan.
Jasper cerr la puerta con cierta fuerza, y ella continu el movimiento de bajarse de la cama,
pero de pronto l gir la mano daada que tena reposando tan flccida sobre su muslo, y le cogi
la rodilla.
Y me gustas ahora.
Eso quiere decir que le siguen funcionando los ojos ladr ella, irritada.
Me hace pensar en por qu me fijo. Qu bien le hace a un hombre lisiado fijarse en la
apariencia de una mujer?
Ella le dio una palmada en la mueca. l le friccion el muslo por encima de la falda.
Y qu bien le hace a una mujer besar a un hombre?
Deseaba besarla?
Besar?
En Bruselas ella se haba sentido atrada por l. Pese a su sensatez y prudencia, lo haba
deseado por su fuerza, su manera de moverse, por su apariencia. Slo haba sido una atraccin
fsica, o no?
Sobre todo a uno tan inofensivo como yo aadi l.
Inofensivo?
Era tan inofensivo como un tigre hambriento.
Acrcate musit l.
Y ella era tan estpida que dese acariciar al tigre para orlo ronronear.
La garra del tigre subi por su pierna, tocndosela con tanta suavidad que ella tuvo la impresin
de que no la mova.
Considralo uno de tus deberes de enfermera, como extraerme la astilla de la mano. Por la
noche me desvelo pensando si sigo siendo un hombre.
Vivir con su padre le haba instilado escepticismo hasta el fondo de su ser, y este, junto con su
sentido de autoconservacin, le devolvieron algo del sentido comn.
Seguro que ha besado a todas las criadas de Clairmont Court para descubrir si sigue siendo
un hombre.
S? Se observ la mano subindola hasta el lazo del corpio y desatndolo. Entonces tal
vez debes besarme por otro motivo.
Ella lo mir a los ojos.
Cul sera?
Curiosidad por saber si sigues siendo una mujer.
Deba de tener razn el muy maldito, pens ella, porque le permiti rodearle la cintura con las
manos. l la acerc y ella lo dej, aunque sostenindose con sumo cuidado para no tocarlo con el
cuerpo. l advirti su cautela, divertido, y la bes.

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Un beso con las bocas cerradas y descentrado, la mirada de ella fija en la barba que asomaba
en su mejilla.
Decepcionante.
Intentmoslo otra vez gru l, y el sonido reson en su pecho.
Levantndola, manipulndola como un tigre, la instal atravesada sobre su regazo y le apoy la
cabeza en el hueco de la axila.
Y ella se lo permiti.
Con dos dedos le cerr los ojos y le apart el pelo de la frente, y entonces se inclin y la bes.
En realidad fue una serie de suaves mordisquitos en los labios, y cuando ella los abri, suaves
caricias con la lengua. Haba bebido coac, descubri ella, y le gustaba la textura del interior de su
labio inferior, porque pas varias veces la lengua por ah.
Para ser un hombre odioso, era una caricia delicada.
Entonces l le cogi el labio entre los dientes y ella casi dej de respirar. No le haca dao, pero
estaba el peligro. Aunque l simplemente se lo chup, como si fuera un dulce caro que se le
derreta en la boca.
Derretida en sus brazos, ella esper, sin aliento, qu ms hara.
l ahuec la mano en su pecho, lo sopes y musit Perfecto, con la boca sobre la de ella. Con
el pulgar le frot el pezn de un lado a otro, hacindola sentir la textura del encaje en la piel, y se
estremeci de placer.
Delicadamente le separ los labios y le toc los dientes con la lengua. Ella peg un salto y se
tens, ante ese atrevimiento, pensando si le gustaba. l detuvo el movimiento, como si estuviera
sorprendido, y entonces la acerc ms y lo repiti. Al parecer quera explorar con la lengua,
buscando algo, aunque ella no saba qu. Slo saba que eso era una caricia muy ntima, invasora,
y la haca sentirse ms unida a l de lo que se haba sentido nunca con otra persona.
No lo conoca bien. Ni siquiera le gustaba mucho. Pero eso fue lo que sinti cuando bailaron en
Bruselas.
Que se sentiran bien juntos.
Me cargas con todo el trabajo, eh? dijo l, raspndole la piel con la barba de un da. No
lo habra sospechado nunca.
Ella abri los ojos, y l le hizo un guio. La sorpresa le hizo abrir la boca, y entonces la bes. La
bes de verdad. El sabor, la textura, la insistencia, hicieron que esa experiencia fuera muy distinta
de sus anteriores incursiones. Era un beso con las bocas abiertas, exigiendo una trabazn que no
permita ocultar nada. l le busc la lengua hasta que la encontr, y entonces se la succion hasta
que ella obedeci la orden y se la introdujo en la boca. Hasta que todo era Rand, llenndole todos
los sentidos y borrando el pasado y el futuro.
Lord Rand, seorita Sylvan, basta!
Sylvan sinti una mano movindole el hombro y la severa voz de Betty:
Lord Rand, sultela. Sultela, inmediatamente. Jasper, oblgalo a soltarla.
Sylvan abri los ojos y mir a Rand.
Sus ojos azules estaban desenfocados, pero al verla los enfoc.

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Por Jpiter dijo, creo que hemos descubierto algo. Betty, has vuelto demasiado pronto,
pero puedes dejar de regaarme. He terminado. Pas una ltima vez el pulgar por el pezn.
Por el momento.
Sylvan se sent y mir a la escandalizada Betty y al imperturbable Jasper. Entonces se at el
lazo del corpio. Volvi a mirar a Rand, y con los dedos temblorosos hizo el lazo.
No puedes borrar lo que acabamos de hacer.
La ronca voz de Rand la acarici, e hizo otro nudo en el lazo.
Creo que nos hemos demostrado algo mutuamente.
Ella baj la mirada al regazo de l y se puso las manos en las mejillas calientes. Jams haba
estado tan cerca de un hombre en ese estado, pero al parecer l no estaba sufriendo.
S musit l, sin duda has demostrado que curas a los enfermos.
Su aire de posesividad la enfureci, y sin pensarlo, ladr:
Curo a los enfermos, no levanto a los muertos.
Rand ech la cabeza hacia atrs y rugi de risa, pero Betty dijo, horrorizada:
Seorita Sylvan, eso ha sido cruel.
No es cruel, Betty dijo l, inclinndose hacia Sylvan, incitndola. Est asustada.
No le tengo miedo.
Pues deberas.
La pregunta le qued en la punta de la lengua: Por qu? Por qu deba tenerle miedo? Pero
saba que no le gustara la respuesta, as que se apresur a escapar.
l esper a que llegara a la puerta, la dej probar el primer sabor de la escapada, y entonces,
como si ella hubiera hecho la pregunta, dijo:
Porque t me excitas y yo te excito.
Sylvan dese maldecirlo con todas las palabrotas que haba odo en el campo de batalla; dese
mandarlo al infierno de ida y vuelta, pero su educacin se lo impidi, y se limit a decir:
Es usted un ser odioso.
l contempl la puerta donde haba estado ella hasta mucho despus que se apagaron los
sonidos de sus pisadas.
Jasper, que estaba esperando para prepararlo para acostarse, dijo con una sonrisa maliciosa:
Lord Rand? Es tal como decan que era, verdad?
Cmo?
Es montura fcil.
Fcil? repiti Rand, todava grogui por el deseo.
Jasper se le acerc otro poco y le dio un amistoso codazo en las costillas.
Se subi inmediatamente en la cama y se puso cmoda.
La comprensin pas por Rand como un rayo. Cogi a Jasper por la camisa, cerca del cuello y lo
acerc hasta dejarlo cara a cara con l.
No vuelvas a decir eso jams. No le digas nunca a nadie lo que ha ocurrido aqu. A no ser que
desees volver a la granja de tu padre, olvidars lo que has visto y tratars con respeto a la seorita
Sylvan. Entendido?

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Con los ojos desorbitados por la falta de aire, Jasper asinti y Rand lo apart de un empujn,
hacindolo caer sentado. Pero no poda continuar enfadado; el triunfo de su descubrimiento se lo
impeda.
Los rumores acerca de Hibbert eran ciertos dijo.

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CAPTULO 04

Los muertos la llamaban.


Sylvan, crame, por favor.
El hedor a pudricin le llen las narices cuando la cogieron primero uno y luego otro cadver.
Los dedos hmedos y blancos se le enroscaban en la falda, en el brazo, en el cuello. Oa los
araazos de sus uas, secas como aulaga en verano.
Crame, soy demasiado joven para morir.
La arrastraron y la hicieron caer, suplicndole. El borde de la tumba se desmoron bajo sus pies
y desesperada trat de afirmarse para no caer dentro. Se le cubri la piel de moho; cay la tierra
como lluvia.
Todava no. No puedo morir todava.
Uno a uno los espectros le chuparon el aire de los pulmones.
Auxliame, crame.
Ella se defendi, sintiendo ese miedo tan conocido.
Cntame.
Trat de gritar, pero el polvo le cerraba la garganta.
Cgeme la mano.
Dese golpear, pero no pudo.
Auxliame, crame.
No puedo!
Baj de la cama de un salto y cay al suelo de rodillas. Agradeci el dolor del golpe, la irritacin
por la friccin de la alfombra. Desesperada, mir alrededor, a ese entorno desconocido. Se dej
caer al suelo hasta apoyar la mejilla en la rugosa lana de la alfombra.
No os puedo curar. Yo os mat.
Los fantasmas continuaron bailando en su cabeza, y poco a poco se fueron retirando,
arrastrando sus mortajas, sus mejillas hundidas y sus miembros amputados. Se haban ido, pero
volveran.
Se limpi los ojos, pero los tena secos; entonces se sent derecha y se apoy en la pata de la
cama; la pulida madera se le enterr en la espalda, volvindola a la realidad, devolvindola desde
el borde de la cordura.
Ya lo recordaba. Rand Malkin. Clairmont Court. El fantasma que caminaba por la noche?
No era de extraar que hubiera tenido esa pesadilla.
Gimiendo volvi a echarse en el suelo y apoy la cabeza en los brazos. Los muertos nunca la
dejaran en paz? Nunca ms volvera a dormir apaciblemente?
Raj, raj. Chaf, chaf.
Levant la cabeza y mir hacia la puerta.
Qu eran esos ruidos? Araazos? Pasos?
Aguz los odos, pero no oy nada ms.
Deban ser los restos de su pesadilla.

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Se incorpor, se puso de pie y mir alrededor. La luz de la luna dibujaba una fra franja blanca
en el suelo; fue hasta la ventana, apart las gruesas cortinas y mir.
La habitacin daba a la parte de atrs de la casa, donde las ruinas del antiguo castillo se
mezclaban con un simptico jardn. Trozos de piedra de los antiguos muros estaban cubiertos por
enredaderas rastreras, y las paredes que en otro tiempo escucharon viejas penas ya no oan nada
aparte de los suspiros del viento. Desnudo a la luz de la luna, el lugar se vea tan misterioso como
cualquier cosa de su imaginacin.
Pero nada se mova ah fuera. Todo el mundo, todos, estaban durmiendo.
Sinti la soledad royndole la delgada capa de autodominio que la mantena cuerda. No haba
nadie en el mundo que estuviera en vela esa noche?
Como a modo de respuesta, algo golpe su puerta.
Sin saber cmo, se encontr escondida detrs de las cortinas, tiritando, con el corazn
desbocado, los ojos tan agrandados que le dolan. Dios mo, te lo ruego, pens. Pero qu poda
prometerle que no le hubiera prometido ya todas esas noches solitarias?
No sinti ningn otro sonido, as que se asom por entre las cortinas. Nada se mova en la
habitacin; todo estaba tan quieto como un camposanto.
Vaya! Qu la haba impulsado a hacer esa comparacin?
Tal vez el eco de la voz temblorosa de Jasper; tal vez el recuerdo de la actitud de Betty cuando
reconoci que ella tambin crea que el fantasma del primer duque caminaba por los corredores
por la noche.
Armndose de valor, sali de detrs de las cortinas y avanz de puntillas por la habitacin.
En la mesilla de noche arda una vela, pero su luz no era suficiente. Con la mano temblorosa la
cogi y procedi a encender todas las velas repartidas por la habitacin, colocadas con
generosidad por el personal de los Malkin. Uno a uno los pabilos fueron cogiendo llama, arrojando
la oscuridad de vuelta a la tumba de donde vena.
Cuando termin, la habitacin estaba iluminada como un saln de baile y la cera derretida ola
a seguridad. Se sent en uno de los sillones y levant las piernas flexionadas apoyando las rodillas
en el pecho.
Nunca se sabe cundo un fantasma puede cogerte los dedos de los pies.
Nunca se sabe cundo el fantasma puede atravesar la pared.
Nunca se sabe si el fantasma est fuera, mirndote, a travs de la maciza puerta de madera
tallada, acurrucada en un silln.
Aj! Por qu se le ocurra pensar esas cosas? Por qu en ese momento, en una casa
desconocida donde no tena adnde ir ni a quin recurrir?
No crea en los fantasmas, le dijo a Betty.
Bueno, pues no crea. Por qu tenerle miedo a una persona muerta haca ya tanto tiempo
cuando saba, por la cruel experiencia, que eran los hombres a los que haba intentado curar los
que la rondaban?
En todo caso, Betty lo expres mejor: Es fcil olvidar eso por la noche cuando alla el viento y
la luna aparece y desaparece por entre la niebla.
Slo que esa noche no aullaba ningn viento. El silencio la aplastaba como si fuera una rata
atrapada en una cpula de cristal. Su respiracin haca ruido; oa los tictacs del reloj de pie del

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vestbulo, y los del reloj ms pequeo de su habitacin. Entonces, en una grandiosa nota, el
minutero toc la aguja de la hora y los relojes comenzaron a dar las doce campanadas de la
medianoche, al unsono. Cada campanada le reverberaba en la cabeza. El tiempo se detendra y el
espectro que andaba por el corredor entrara por la pared y...
Emitiendo una risa temblorosa, se levant de un salto. Idiota, se rega; qu manera de
meterse miedo.
Era Sylvan Miles, osada y valiente aventurera. Por Dios que se lo demostrara a su padre,
cumplira todas las expectativas del duque de Clairmont y al hacerlo enterrara a sus propios
fantasmas. Haciendo una temblorosa inspiracin, asinti. Un duque muerto haca ya tanto tiempo
no poda caminar, y por Dios que lo demostrara.
Son la ltima nota de la ltima campanada cuando cogi el candelabro, fue hasta la puerta y la
abri de par en par.
Se qued inmvil, paralizada por la conmocin y el horror.
La figura de un hombre con una capa blanca se iba alejando de su puerta por el corredor.
Cuando pudo volver a respirar e hizo una brusca inspiracin, l pareci orla. Medio se gir y
mir, y ella comprendi que se haba equivocado. l no la mir desde los huecos cavernosos
donde haban estado sus ojos. La mir con el brillo amenazador de unos ojos apagados.

Se parece a m, verdad? coment Rand.


Sylvan apret los mangos de la silla de ruedas con tanta fuerza que l la sinti temblar.
S.
Dicen que Radolf era un cabrn mezquino. Sinti aumentar el temblor; qu le pasaba a
esa mujer?. Engendr hijos por toda la propiedad, pero lo nico que le importaba era Clairmont
Court y establecer una dinasta. Se cas con heredera tras heredera, pero ninguna dur mucho.
Una de ellas tuvo que haber durado el tiempo suficiente para darle un heredero. Usted
existe.
l se enderez la chorrera de su camisa blanca y se alis los pantalones. Se haba vestido para
ella esa maana y ni se haba fijado.
S, tuvo a su heredero por fin. Dicen que la esposa que le dio el heredero lo tena bien
enredado, y cuando ella muri no quiso volver a casarse.
Para qu se iba a volver a casar? Ya tena lo que deseaba, un hijo.
Si la amargura se pudiera destilar, ella habra producido una pinta, pens l.
Un hijo? Se gir a mirarla. Incluso hoy en da es fcil perder a un hijo. No, el duque
debera haberse vuelto a casar y engendrado ms, pero no se cas.
Tal vez ella se volvi en contra suya y lo hizo desgraciado. Tal vez descubri lo terrible que es
vivir, da tras da, en un mal matrimonio.
La historia dice que el da de la muerte de su esposa jur que no saldra jams de Clairmont
Court. Dicen que nunca sali de la propiedad en su vida, y que por eso sigue aqu.

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Ella movi bruscamente la silla, como si le hubieran flaqueado las piernas; l le hizo un gesto
hacia la ventana, indicndole las banquetas que estaban alineadas a lo largo de toda la larga
galera.
Sintate, no sea que te caigas. Ests temblando como una hoja. No sabes que yo soy el
nico invlido que se permite en esta casa?
Lo dijo en tono guasn, pero la observ preocupado cuando ella se sent. Qu le pasaba?
Despus del beso de esa noche, haba supuesto que esa maana se mostrara tmida. Que se
ruborizara y ofendera cuando l la embromara.
Sin embargo, cuando apareci daba la impresin de que la haban hecho pasar a rastras por un
agujero, tirada por caballos de granja.
No has dormido bien esta noche?
Ella desvi la mirada del retrato del duque Radolf y lo mir como si no lo conociera.
Qu? Ah, s, bien.
Cunto?
Ya se sabe. Uno nunca duerme profundamente la primera noche en una casa desconocida.
Tal vez deberas ir a tu habitacin e intentar dormir un poco.
Qu?
Otra vez estaba mirando al duque, y eso lo fastidi. Cierto, su antepasado era una figura
imponente, pintado con toda su armadura. Su capa pareca flotar desde sus hombros, y sus perros
saltaban alrededor de sus pies. Pero su cara tena un aspecto envarado, y su severidad pareca ms
un gruido. El primer duque fue famoso por su frugalidad. Era evidente que haba sido parco para
pagar al pintor de su retrato, aunque sus ojos seguan a la persona adonde fuera por la galera.
Tal vez deberas ir a tu habitacin repiti.
Ella se puso de pie de un salto y esboz una mala imitacin de sonrisa.
No. Que est lloviendo no es motivo para que no haga su paseo. Puede ensearme ms cosas
de la casa.
Qu maleducada la lluvia por interrumpir los planes que tenas para m, eh?
Tristemente record cmo haba fallado el da anterior, a s mismo y a sus valientes
antepasados, y pens si su abortado plan habra sido ms palpable ese da.
Lo dudaba. No podra, con el recuerdo de ese beso ardiendo en su corazn, y en los lugares de
ms abajo. Tendra que hacerlo, por supuesto, pero bendijo a la lluvia por quitarle esa carga un da
ms.
Te llevar a la biblioteca dijo, decidido, haciendo girar las ruedas de la silla en direccin al
final de la galera. Tal vez ah encuentres un libro que te aburra lo bastante para dormir.
Ella sonri, se relaj y ech a caminar a su lado.
S, eso me gustara. Dej la mayora de mis libros en casa.
l admir los hoyuelos que le hundieron la tersa piel blanca de sus mejillas cuando sonri. Le
gustaba su cuerpo tanto como le haba gustado el da anterior, y tal como le haba gustado en
Bruselas. En realidad, algo de ella lo haca ser el hombre que haba sido antes de la batalla. Volvi
a pensar en el hombre elfo que la arm, y dud que ese ser estuviera borracho.

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El sonido de pies corriendo lo distrajo, y antes que pudiera hacer algo para evadirse, una nia
delgada irrumpi por la puerta de la galera.
To Rand!
La nia se arroj sobre l y l la envolvi en sus brazos.
Gail!
Ella lo abraz como si creyera que no iba a verlo nunca ms.
To Rand, te he echado de menos. Cundo me vas a invitar a tomar el t otra vez?
Te invit a tomar el t hace tres das.
Tres das completos. Gail se sent en su regazo y apoy la cabeza en su hombro. Es una
maravilla que no me haya muerto de hambre.
Sylvan contemplaba horrorizada a la nia fingir tanto desconsuelo.
To Rand, desde luego.
La sangre Malkin deba correr fuerte por ella, porque se vea su parentesco con Rand en algo
ms que la familiaridad con que lo trataba. Tena sus ojos azules, su pelo negro y sus hermosos
rasgos, suavizados por la edad y el sexo. Por su altura pareca tener doce aos, pero en su figura
no se vea ninguno de los indicios del comienzo de su transformacin en mujer; era ms probable
que tuviera diez aos, y fuera ilegtima, porque no haba odo ni siquiera un susurro acerca de su
existencia.
Hija de Rand.
Se dio una sacudida. No tena por qu ser hija de Rand necesariamente. Se pareca a Garth
tambin, y a James, y al primer duque. Pero el primer duque ya haba muerto, y no lograba
imaginarse a Garth complacindose en un ocasional revolcn con una camarera de saln, as que
tena que ser James. James? El elegante James? No pudo imaginrselo.
De pie y derecha, seorita dijo Betty desde la puerta, y ante su tono duro Gail se apresur
a bajarse de la silla. Hazle una reverencia a la seorita Sylvan y mustrale los modales que te he
enseado.
Gail se ruboriz y se inclin en una reverencia hacia Sylvan, pero Rand le cogi la mano y se la
apret:
Seorita Robards, permteme que te presente a mi enfermera, la seorita Miles. Seorita
Miles, la seorita Robards.
Gail la obsequi con una ancha sonrisa y a Sylvan con una tmida.
Es un placer conocerla, seorita Miles.
Y para m conocerla a usted, seorita Robards.
No. Gail tena que ser hija de Rand. El furioso alborotador del da anterior haba desaparecido,
dejando en su lugar a un ser humano educado. Slo el poder de la paternidad poda producir
semejante cambio.
Y quin era la madre? Pestaeando, hizo un esfuerzo extra para sonrerle a Gail.
Se ha tomado un tiempo de sus estudios para venir a ver a su... a lord Rand?
Mi institutriz dice que he debido sentarme en un hormiguero esta maana. Estoy tan
desasosegada que no me puedo tener quieta, as que he venido a desahogar los nervios corriendo

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por la galera. Mir atentamente a Sylvan y en sus ojos se reflej su aguda inteligencia. Eso
es lo que est haciendo aqu?
S. Lord Rand estaba desasosegado esta maana, as que me va a ensear la casa.
Gail se ri y mir a Betty.
Puedo acompaarlos?
Eres muy atrevida dijo Betty.
Vamos, djala venir suplic Rand. A esa vieja bruja que llamas institutriz no le va a
importar. Sabes que slo vive para conjugar verbos latinos.
Gail se ri ms an y Sylvan volvi a cambiar de opinin. Ese no era el comentario de un padre
destinado a mantener la disciplina y favorecer la educacin. Tal vez el padre fuera James. Tal vez
Garth. Tal vez algn primo desconocido?
Pero Betty rega a Rand:
Sabe que Gail repite todo lo que usted dice. Cmo voy a explicar eso?
Rand le cogi la mano a Gail y le dio una palmadita, diciendo:
No le digas lo que he dicho a la vieja bruja. Es una dama simptica. Si no est a nuestra altura,
es que no lo puede evitar.
No se lo dir dijo Gail, en actitud remilgada y adulta. Me cae bien la seorita Wainwright,
y eso herira sus sentimientos. Est enamorada de ti, sabes? aadi en un susurro, un susurro
que reson en toda la galera.
S? dijo Rand, tambin en un susurro. No la embromar acerca de eso.
Gail lo pens un momento y luego dijo:
Yo tampoco.
Detesto los das lluviosos mascull Betty, con la mirada clavada en Gail.
Sylvan fue a ponerse a su lado.
Lo haces todo aqu? Ama de llaves, doncella personal y niera de la, mmm, nia? La hija
de...? Vio que Betty la miraba tan consternada que se ruboriz por su osada. Perdn, la
verdad es que no deseo saberlo.
Seorita, creo que no...
Juro que no deseo saberlo.
Sylvan, ven con nosotros! grit Rand, que ya haba atravesado la galera con Gail, y
estaban en la otra puerta esperndola. Vamos a hacer una incursin en el comedor.
Vaya, seorita dijo Betty, en un tono que denotaba alivio. Necesita otra comida. Esta
maana no comi nada.
Sylvan los acompa, pero slo porque deseaba observar a Rand con la nia. Al parecer l la
quera muchsimo y la trataba como a una adulta pequea y la encantaba con su atencin.
La nia no paraba de hablar, y cuando Rand la llam Gail Rollo, se ech a rer y la mir a ella
poniendo los ojos en blanco. Observ que los dems criados la trataban bien tambin, no como a
una bastarda marginada, sino como a la nia que todos haban ayudado a criar. Haba hablado de
una institutriz, lo que dejaba claro que Rand, Garth o James, la reconoca como hija.
Ojal no deseara tan intensamente que su padre no fuera Rand, pens, porque qu deca eso
de ella?

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Estaban a punto de llegar a la puerta del comedor cuando apareci el cura en la puerta del
despacho y grit:
Lord Rand! Cunto me alegra ver que hoy se siente mejor.
Sylvan casi se ri por lo corto que se qued el cura con esa frase. Que se senta mejor? Estaba
claro que Rand se senta mejor que el da anterior, en que rompi ventanas e hizo estragos por la
casa.
A juzgar por la expresin de su cara, l pensaba lo mismo.
Ah, reverendo dijo Rand, dndole un codazo a Gail para que continuara caminando.
Gracias por sus buenos deseos. No esperaba verle por aqu en este da tan feo.
Gail mir hacia el buen cura y ech a correr hacia el comedor, pero el reverendo avanz con
una rapidez increble y le cogi el brazo. Era ms alto que el estante del armario en que se
guardaba la porcelana, pero su cara tena el aspecto blando de un hombre que pasa ms tiempo
leyendo que trabajando. De todos modos, su levita negra, larga hasta las rodillas, deba ocultar un
cuerpo musculoso. Su boca sonrea, pero sus ojos se tornaron severos al decir:
Gail Emmaline, por qu no te he visto en la iglesia desde hace muchas semanas? Es triste
que a una damita se le permita descartar su comunin con Dios como algo sin importancia.
No hago eso! exclam Gail. Estudio mis lecciones sobre la Biblia todos los das, pero mi
mam dice...
Deberas ir a reunirte con tu mam interrumpi Rand, cogindole la mueca al cura y
sacudindosela para que soltara a la nia. El seor Donald desea hablar conmigo en privado, no
me cabe duda.
Su mam?, pens Sylvan. O sea, que la madre de Gail segua viva. Dese terriblemente
conocer la identidad de la mujer y preguntar quin era su padre. Pero tuvo que reconocer que ese
deseo de fisgar era algo ms que esa curiosidad que normalmente senta y que la haba metido en
problemas tantas veces. Su motivo era personal, vulgar, y resolvi combatirlo.
Gail se alej corriendo y el prroco inclin la cabeza.
Tiene razn, por supuesto, lord Rand. Hablar con la hija del pecado en otra ocasin.
A Sylvan no le gust eso, y por la feroz sonrisa que esboz Rand tuvo la impresin de que a l
tampoco, pero an as continu con su autosacrificio:
Si entra en el despacho, llamar para que nos traigan unos refrigerios.
El prroco inclin la cabeza.
Gracias, lord Rand, me vendr bien.
Rand esper a que el prroco entrara en el despacho para gritar a voz en cuello al lacayo que
estaba a menos de tres yardas.
Eh! Necesitamos comida y t aqu.
Era una farsa, una vuelta a la tirana del da anterior, pero expresaba de manera explcita su
opinin sobre el reverendo Donald. Cuando vio que ella lo estaba mirando, musit:
Ser mejor que escapes, como Gail. No es algo bonito de ver cuando Donald comienza a dar
machetazos a mis pecados.
Cobarde como siempre, ella dese obedecer, pero justamente por ese motivo, si no otro, dijo:
Entrar. Igual podra desear darle machetazos yo tambin.

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Inclinndose en una venia, desde su posicin, sentado, l contest:


Como quieras, pero te falta la aptitud para dar machetazos con nuestro querido prroco.
Su tono le dio que pensar, pero su desagradable sonrisa satisfecha la desafi, as que entr en
el despacho.
El cura estaba de pie junto a la repisa del hogar, delante de las llamas. Haba hecho bien de
instalarse ah; de su ropa mojada sala vapor en los lugares que tocaba el calor. Pero a ella le
pareci que su postura era al tiempo una declaracin de poder. Ella no poda continuar erguida, y
Rand no poda ponerse de pie para desafiar su supremaca; simplemente no poda. As pues, el
reverendo Donald tena el poder.
Fue a sentarse esbozando una recatada sonrisa y el prroco le sonri con igual reserva. Era un
hombre de buen ver, de pelo rubio, ojos azules, y en su cara bronceada no se vea ninguna seal
de dureza. En realidad, ella no poda criticarlo por llamar hija del pecado a Gail. No conoca a
ningn clrigo que no hiciera lo mismo. Ninguno de ellos, en su opinin, era todo lo bueno que
deba ser, pero su opinin no era objetiva.
La mayor parte de su vida los clrigos slo le haban causado pena, y eso continuara mientras
no se doblegara a los deseos de su padre.
Rand entr en la sala llevando l su silla de ruedas, chocando con un extremo de la mesa y
haciendo temblar el candelabro.
Echo en falta a su simptica esposa dijo.
La lluvia se instalara en los pulmones de la seora Donald contest el reverendo, y a ella le
dijo: Clover no es fuerte y yo la cuido. Pero, lord Rand, no he conocido oficialmente a esta joven.
S, debemos atenernos a las cortesas dijo Rand, haciendo retroceder la silla hasta hacerla
chocar con el sof donde estaba ella y hacindola pegar un salto con el impacto. Sylvan, l es el
reverendo Bradley Donald. Su familia ha vivido en la propiedad desde tiempos inmemoriales. l
demostr tener dotes especiales, as que mi padre lo envi a educarse. Fue a la escuela de
teologa y volvi para ser nuestro prroco, y lo ha sido desde entonces. De eso hace unos cinco
aos, verdad, Donald?
S, lord Rand contest el reverendo, en tono afable y serio. Y usted es la seorita Miles,
de la que tanto he odo hablar.
No crea todo lo que oye le recomend Rand. No es tan recta como parece.
Sylvan no supo cmo interpretar eso; slo supo que no le gust. Apart la silla de ruedas
empujndola con el pie.
Las mujeres nunca son tan rectas como parecen, y es sabio el hombre que tiene presente eso
dijo el reverendo; hizo un gesto al lacayo que estaba al otro lado de la puerta. Entra el t.
El atrevimiento del cura irrit a Rand, vio Sylvan, y su comentario sobre las mujeres la irrit a
ella, as que dijo:
S, trae aqu el t. Yo lo servir.
Asumiendo el papel de anfitriona retir al reverendo Donald del foco de atencin y se puso ella,
pero su institutriz la haba enseado bien. Ocup el rato siguiente haciendo preguntas sobre leche
y azcar y la conversacin vers sobre los beneficiosos efectos de una buena taza de t contra el
fro.
Demasiado pronto el reverendo dej su taza en una mesa y fue a situarse ante Rand, severo.

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As pues, hijo mo, ha decidido dejar de lado su amargura?


Me hara el favor de servirme ms de ese pastel con nata, seorita Sylvan? dijo Rand, con
el tono altanero de un dandi londinense. Es delicioso.
Tan pronto como se haya sometido a los dictmenes de Dios, volver a estar tranquilo
continu el reverendo.
Tenga, su pastel dijo Sylvan, pasndole el pastel en un plato, representando su papel en
esa farsa social. El talento de su confitero es extraordinario.
Se acabaran los estallidos como los de ayer continu el reverendo, tenaz, y podra hacer
buenas obras, conmigo para guiarlo.
Usted! exclam Rand, hecha trizas finalmente su fingida tranquilidad. Qu puede
ensearme usted?
Si bien es cierto que soy ms joven, me siento mayor en sabidura. Mi educacin y mi
experiencia me hacen mucho mayor que mis aos. Se inclin sobre l. Y s qu lo aflige.
Rand le arroj el pastel con nata al pecho, con tanta fuerza que el prroco retrocedi y cay
sentado en una otomana.
Nadie sabe lo que me aflige.
A Sylvan le cost creer que Rand hubiera hecho eso, pero el prroco se levant y con una
servilleta se limpi la nata como si ese acto de violencia ocurriera todos los das, y en tono
paciente, aadi:
El Seor ha considerado oportuno revelarme el motivo de su miedo y desesperacin. Si
trabajara conmigo en salvar las almas de la parroquia, yo lo librara de su incertidumbre.
Maldito sea.
Sylvan vio que Rand ya estaba casi enloquecido de furia y la situacin haba empeorado hasta
un punto inimaginable. Detest ver a Rand con manchas rojas en los pmulos y las manos
temblorosas. El reverendo Donald tena el don de ser infaliblemente irritante, pero Rand no tena
por qu reaccionar as. Se haba portado tan bien esa maana; no tena por qu volver al caos del
da anterior.
Pero ya era demasiado tarde. Entonces, Rand le grit al reverendo:
Usted no es otra cosa que un montn de estircol con dos bocas para soltarlo.
Lord Rand! exclamaron el prroco y Sylvan al unsono, los dos ofendidos y azorados.
Lord Rand, no hay disculpas para su falta de autodominio dijo Sylvan.
Lord Rand, no debe hablar as delante de una dama contest el reverendo Donald.
Rand mir alrededor como un loco.
No es una dama. Es una seguidora del ejrcito.
Lord Rand, aunque eso sea cierto en un sentido, debemos perdonar sus pecados porque sus
intenciones eran puras.
Sylvan se levant de un salto, mirando al reverendo como si lo considerara un espcimen para
practicar diseccin mdica.
Pero el prroco pareci no notarlo y le puso suavemente la mano en la cabeza.

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El lugar de una mujer es la casa, y aquellas ovejas que se descarran no tardan en encontrarse
entregadas a los lobos. Pero un pastor sabio hace lo que debe para llevarla de vuelta al redil, y le
da la bienvenida cuando ha hecho la debida penitencia.
Es usted un idiota.
La rotunda declaracin de Rand reflejaba los sentimientos de ella. Los sentimientos que habra
expresado si hubiera podido hablar. Y por qu Rand la defenda, por cierto? Acababa de arrojarla
al cura para que la atacara.
Juntando las manos delante, el prroco inclin la cabeza.
Soy un idiota a los ojos de Dios, pero conozco la palabra del Seor. Ya haba odo acerca de
las transgresiones de la seorita Miles, y si bien no debo echar ms lea al fuego, le dir que al
condenarla ha demostrado que su buen juicio no lo ha abandonado del todo. Muy serio alarg
la mano hacia Rand, pero este se alej moviendo su silla. Por eso s que usted es el que puede
ayudarme a convencer a lord Clairmont de que deje de construir su fbrica de algodn y
desmantele su establo de libertinas.
Libertinas? repiti Sylvan, asombrada, confusa.
De los ojos del reverendo Donald brotaron lgrimas. La voz le sali ahogada, su afliccin muy
real:
Buenas mujeres que antes se ocupaban de sus casas y familia, ahora van a trabajar todos los
das mientras sus maridos cocinan y cuidan de los cros.
Sylvan se sinti identificada con esas mujeres.
Ah, o sea, que no son libertinas, sino que simplemente no estn atadas a la tradicin dijo.
Mi querida hija, veo lo equivocada que est, y me alegra este desafo que me lanza para
poder encaminarla correctamente.
Ella estaba a punto de dejarle la huella de la planta del pie marcada en la espalda cuando en el
corredor se oyeron pisadas de botas corriendo y entr James en la sala. Mir a Rand, que estaba
con la cara roja de furia, luego a ella, que estaba con las manos cerradas en sendos puos, y al
reverendo Donald, paciente y sereno.
Supe que estaba aqu, reverendo dijo James, en voz muy alta, en actitud muy efusiva. Por
primera vez, Sylvan vio que tena un mechn de pelo fuera de lugar. Estaba deseando hablar con
usted acerca de... algo... que me perturba muchsimo.
Faltara ms, hijo mo.
Al parecer al prroco no se le pas por la cabeza que James pudiera haber venido con el fin de
proteger a Rand. Esper amablemente a que este continuara, cuando James aadi:
En privado, reverendo.
Si me disculpan dijo el prroco.
Intent estrecharle la mano a Rand, pero este no se lo permiti. Sylvan no fue tan valiente y se
dej estrechar la mano por la muy fra del cura.
Por cierto dijo l, sin soltrsela. Anoche atacaron a una mujer de Malkinhampsted, fue
terriblemente golpeada.
Golpeada? repiti Rand.

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Golpeada? repiti James, en tono aburrido. Ah, por su marido, supongo. Otra
tempestad pueblerina en una olla.
Nada de eso dijo el reverendo, irguindose. Iba caminando a casa desde la fbrica.
Quin es? pregunt Rand.
Pert Seward. La conoce, verdad?
Rand asinti, sintiendo mal sabor de boca.
Las conozco a todas.
El matn la dej casi inconsciente, primero con una piedra. Ella dice que llevaba cubierta la
cara con una bufanda.
Imposible dijo James, mirando fieramente al prroco. Las mujeres siempre vuelven a
casa juntas. Tal vez el marido la golpe y Pert no quiere reconocerlo.
No volvi a casa con las otras mujeres. Ya era tarde. Por algn motivo, lord Clairmont quiso
que se quedara a trabajar hasta ms tarde cuando las dems mujeres se marcharon, pero en su
defensa debo decir que l no tena ningn motivo para suponer un problema como este, y le dio
una lmpara para iluminar el camino.
Sylvan sinti miedo de saberlo, y miedo de no saberlo, pero tena que preguntar:
El atacante la... la forz de alguna otra manera?
El reverendo hizo una inspiracin de horror, y Rand y James se aclararon las gargantas, con
evidente incomodidad masculina.
Ciertamente no dijo el reverendo Donald.
Por qu ha dicho ciertamente no? pregunt Sylvan. Sin duda un hombre que ataca y
golpea a una mujer indefensa no se resistira a ms degradaciones.
No hubo ms degradaciones dijo el cura, con los ojos rojos de azoramiento y furia. Es un
insulto para la mujer reconocer eso.
Me gustara saber si le dira a otra mujer lo que no le dijo a usted dijo Sylvan, medio para s
misma.
A usted no le dir nada contest el prroco. Usted es una desconocida de mala
reputacin. Su marido no le permitir entrar en la casa. Le solt la mano porque ella dio un
tirn, y continu: Me lo cont todo, e incluso me hizo una descripcin.
James, que estaba moviendo los pies hacia atrs y hacia delante, haciendo brillar sus botas,
pregunt:
Qu tipo de descripcin?
El reverendo atraa la atencin hacia l con una mezcla de teatralidad y dignidad, observ
Sylvan, y comprendi lo fascinante que deba ser desde el plpito.
Su atacante era alto y fuerte proclam en tono vehemente y teatral, y los ojos le
brillaban en la oscuridad. Ella pareca asustada cuando yo le habl, pero despus de instarla
mucho, me dijo emiti una risita que era el fantasma del primer duque.
Vaya, qu tontera! exclam James.
Pareca molesto y asustado, observ Sylvan.
Tontera? repiti el reverendo. Lo dudo. Si lo recuerda, algunas de las mujeres aseguran
haber odo ruidos de alguien que las sigue cuando caminan a casa por la noche. Y Charlotte

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CHRISTINA DODD
4 de la Serie My Stand Alone

asegur que una noche la golpe un desconocido que apareci como salido de la nada y luego
desapareci, y esa fue la noche en que apareci el fantasma.
James sorbi por la nariz, desdeoso.
Y luego apuntar con el dedo a Garth o a m, porque nos parecemos al viejo duque.
Sylvan mir fijamente a James, al penetrarle en la cabeza sus palabras. Por supuesto! Qu
tonta haba sido. No era un fantasma lo que haba visto esa noche sino un ser humano. Y por la
maana haba reconocido inmediatamente el retrato del duque. O sea, que su fantasma haba sido
James o Garth?
Yo no fui dijo James.
Sylvan cay en la cuenta de que todos lo estaban mirando.
James se volvi hacia Rand y extendi la mano abierta, suplicante.
Saldra yo en medio de la oscuridad para seguir a unas aldeanas hediondas despus de
haber estado trabajando todo el da en la maldita fbrica?
No dijo Rand, riendo, desaparecida la sospecha de su cara. No. Para lo nico que sales es
para ir a una fiesta en Londres o para darte un revolcn con tu damita.
El prroco estaba con expresin pensativa.
Debera interrogar a todos los de la casa dijo. Tal vez alguien vio al fantasma anoche, o a
quien sea que lo imita. Se encontr con la horrorizada mirada de Sylvan y se la sostuvo, y
pareci hablarle slo a ella al decir: Espero continuar esta conversacin despus.
Mucho despus dijo ella en voz baja cuando l sali del despacho seguido por James.
No deseaba que la interrogara. No tena la menor intencin de decirle a nadie lo de ese
fantasma. No quera que la creyeran loca antes que lograra sanar a Rand. Rand. Lo mir furiosa al
recordar sus insultos.
Es un burro declar Rand, aunque le tembl la voz.
Usted tambin ladr ella, disponindose a salir.
l le cogi la mano.
Qu pasa?
Una seguidora del ejrcito? grit. No deba gritar; una dama jams eleva la voz. Pero esa
casa, ese puesto, ese hombre la hacan olvidar sus buenos modales y la mayor parte de su
sensatez. Me llam prostituta, seguidora del ejrcito!
Estaba furioso se disculp l, como si ella debiera comprenderlo.
Estaba furioso? repiti ella, gesticulando con tanta fuerza que l se agach como para
evitar el golpe. Estaba furioso? Y cuando est furioso puede decir cualquier cosa que desee y
todos tienen que perdonarlo? Porque est invlido? retrocedi, alejndose de l como si
estuviera sucio. No hay nada mal en usted, aparte de que no le funcionan las piernas.
Hay ms que eso!
Qu?
Pero no poda decrselo, pens l. Deseaba decrselo, lo deseaba terriblemente. En un da ella
se haba ganado su confianza, lo haba hecho sentir como si estuviera al mando de s mismo otra
vez. Pero no lo estaba. No saba si lo que dijo el prroco era cierto, pero s saba que no tena
ningn derecho a arrastrar a Sylvan a su pesadilla particular.

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Vio que ella comprendi que l no iba a hablar, pero no lo consider un acto noble; crea que l
simplemente no tena nada que decir. Vio que ella estaba haciendo esfuerzos por serenarse,
intentndolo con respiraciones profundas. Y despus le hizo la pregunta:
Dnde ha odo los rumores acerca de m?
El prroco lo oye todo. Todos, todos los chismes. No duerme, creo yo. Vive visitando a sus
pecadores, y con ese extrao don para llegar en el peor momento. Por lo tanto, es el hombre
mejor informado de la parroquia.
No sabr nada acerca de... del beso?
Eso no se apresur a tranquilizarla l. Slo lo vieron Jasper y Betty, y son absolutamente
fiables.
S. Se llev la mano al corazn, y cuando lo mir, l tuvo la impresin de que haba
disminuido a sus ojos. En voz baja, como hablando consigo misma, dijo: Hay veteranos de
Waterloo mendigando por las calles de Londres. Les doy monedas. A veces me reconocen. A veces
me agradecen que les haya salvado la vida. Muchas otras me maldicen. Y usted aqu, bien
abrigado y bien alimentado, sentado en una cmoda silla de ruedas, rodeado por una familia
amorosa, y autocompadecindose. Dndose media vuelta corri hasta la puerta y ah se gir.
Yo tambin le compadezco. Su familia desea que se mejore, pero an en el caso de que pudiera
caminar, no mejorara. Seguira siendo un cobarde, temeroso de enfrentar todos los pequeos
episodios desagradables de la vida.
Dicho eso sali corriendo y lo dej ah, con la mano extendida y una explicacin en la lengua.
Entonces baj la mano a su regazo y se la mir como si no la hubiera visto nunca. En los once
ltimos meses se haba vuelto ms fuerte. Vio las venas levantadas bajo la piel; cada tendn y
cada hueso se haba ensanchado con el ejercicio. Sus brazos, pecho y abdomen tambin revelaban
los resultados del uso constante. Y sus piernas... se pas las manos por los muslos. En sus piernas
no se notaba mucho deterioro todava. Claro que Jasper se las ejercitaba, una a una, por la
maana y por la noche. Pero despus de esos meses de inactividad, cualquiera dira que deberan
estar flacas como las de un nio del asilo de los pobres.
Eso no haba ocurrido an. Nada haba ocurrido como deba. Segua soando con caminar,
trabajar, darle un revolcn a una mujer. Esa noche la mujer que apareci en sus sueos haba sido
Sylvan, y esa maana haba jurado seducirla para que fuera a su cama, para poder descubrir qu
era parte del sueo y qu era real.
Y lo que hizo fue insultarla. No poda morir mientras no hubiera satisfecho su curiosidad
respecto a ella. A pesar de sus insultos, saba que tena que ganarse su respeto para que ella le
permitiera volver a acariciarla.
El reverendo Donald siempre estaba equivocado, pero ahora tena razn en una cosa. l no se
haba resignado a su destino. Tena que aprovechar esa ltima oportunidad.

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CAPTULO 05

Sentado en su silla de ruedas al lado de Sylvan, que estaba tendida en la hierba, Rand vio el
momento en que se qued dormida. Se le relajaron las manos apretadas en sendos puos, se le
enderezaron los dedos de los pies que haba visto encogidos bajo la delgada piel de sus zapatos, y
se le separaron un poco las rodillas; se le afloj el ceo que le formaba una arruguita entre las
cejas, y por entre sus labios entreabiertos se le escap un suave ronquido.
Pens, no por primera vez, por qu ella necesitaba estar al aire libre a plena luz del sol para
poder dormir. Cada da de las tres ltimas semanas lo haba sacado al aire libre. Empujando su silla
cuesta arriba y cuesta abajo por las colinas, lo haba llevado a lugares agrestes que, segn deca, le
sanaran el alma. Si acaso, pareca que era ella la que necesitaba la soledad de esos lugares ms
que l.
Haba pasado tres semanas en su compaa y todava no la conoca, y eso que estaba todo el
tiempo pensando en ella.
Ella diriga a Jasper en las manipulaciones de sus piernas; vigilaba lo que coma y le daba a
beber asquerosos tnicos. Hablaba de enviarlo a un balneario de aguas termales teraputicas, y
cuando l discuta furioso sus planes, se limitaba a sonrer. Finalmente, se saldra con la suya,
porque haba conquistado a su familia.
Peor an, lo haba conquistado a l. Como si su cuerpo fuera una brjula, ella era el norte
magntico y su aguja siempre apuntaba hacia ella. Mientras l trataba de idear maneras de volver
a acariciarla, ella lo trataba como si fuera una especie de... lisiado; no como si tuviera lisiadas las
piernas, sino como si tuviera la mente enferma. Tal vez no debera haberla llamado seguidora del
ejrcito, sometindola a desprecios, pero haba credo que ella lo perdonara. Todos los dems le
perdonaban todas las otras cosas despreciables que haca.
La papalina de paja estaba donde ella la haba tirado. Debido a su frecuente exposicin al sol de
Somerset, algunas guedejas de su pelo castao se haban vuelto rubias, y le enmarcaban la cara
enroscadas en rizos. La brisa del mar le agitaba la falda, y el sol le calentaba la piel hacindola
parecer madera dorada de roble de grano fino. Deseaba ser la brisa y el sol para ella, y pasar por
su piel con suaves dedos y deslizarse bajo su falda. En lugar de eso, simulaba montar guardia junto
a ella como un antiguo guerrero montando guardia junto a una princesa dormida, y paseaba la
mirada por el campo por si vea algn peligro.
Nada se mova entre las crestas de las colinas azotadas por el viento, aparte de las matas de
zarza y brezo, y la hierba verde de primavera se acamaba y levantaba en rtmicas olas. Desde ah
no vea las olas rompientes, pero las oa, y s vea el mar azul y la calina que siempre haca borrosa
la lnea del horizonte entre el agua y el cielo.
Juntos haban explorado los lugares ms remotos de la propiedad, y Beechwood Hollow
[Hondonada del Hayedo] se haba convertido en su favorito. No estaba muy lejos de la casa y era
fcil llegar, pero su aislamiento los atraa. Las hayas crecan protegidas del viento por las rocas, los
claveles florecan en fragantes matas, y un arroyo discurra por un lado de la hondonada; ms all,
el agua del arroyo caa por el acantilado en un arco plateado sobre las rocas de abajo y se una con
el mar. A ella la haca feliz tenderse boca abajo sobre las rocas y asomarse por el acantilado a
mirar la cascada.

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A l lo asustaba de muerte. Saba lo que deba hacer si no fuera tan cobarde. Si no fuera tan
cobarde se situara en lo alto del promontorio de arriba, pondra en movimiento su silla y la dejara
deslizarse por la pendiente hasta que siguiera al arroyo en su cada.
Pero todava no. Antes quera...
Sylvan despert sobresaltada. Sus ojos, de color tan similar a la hierba sobre la que estaba
tendida, miraron aterrados hacia un peligro invisible. Se le volvieron a tensar los msculos que
haban estado relajados y movi las piernas como si quisiera echar a correr.
No, todava no poda matarse. No poda mientras no hubiera desenredado los hilos del terror
de Sylvan.
Agachndose alarg la mano y le cogi el pie. Ella intent soltrselo, pero l se lo sujet por el
tobillo.
Qudate quieta le dijo. Slo quiero darte un masaje.
Ella se pas la mano por la cara como para limpirsela de telaraas.
No.
l le quit el zapato y coloc el pie sobre su rodilla.
Te gustar.
No repiti ella, como si eso la inquietara, y debi darse cuenta porque opt por la
cordialidad. Es decir, s, seguro que me gustar, pero tengo cosquillas.
l comenz a friccionarle firmemente los dedos por encima de la media de seda blanca.
Una amiga ma me ense lo bsico.
Querrs decir una de tus amantes!
Una bailarina reconoci l. Pero es muy agradable, verdad?
Ella busc otro motivo para que l desistiera y finalmente protest:
Me vas a ver la ropa interior.
Te aseguro que no me interesa en lo ms mnimo mirar tu ropa interior.
No podra haber sido ms sincero, y ella debi percibirlo, porque despus de un intil tironeo
cerr los ojos y lo dej hacer.
No haba mentido. No le importaba su ropa interior; slo le importaba lo que haba debajo.
Por qu no duermes por la noche? pregunt.
No necesito dormir mucho contest ella, demasiado rpido.
Pens que tal vez el fantasma te perturbaba. Sinti moverse el pie que tena en la mano y
gorje: Aj! Has visto al fantasma.
Slo una vez.
Su voz son malhumorada, como la de una nia molesta, as que le cogi el otro pie tambin.
Suelta! exclam ella, retirndolo.
No te he hecho cosquillas, verdad?
No repuso ella, mohna.
Eso se debe a que soy un experto. Si quieres, puedo darte masaje en los hombros y la
espalda.
Y por delante y en las piernas, pens, pero no lo dijo.

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Creo que no, lord Rand.


Dijo eso de un modo intolerablemente gazmoo, pero se le desliz la falda dejando al
descubierto la pierna, y l mir vido la piel del muslo entre la liga y los calzones. Durante un
horroroso momento no pudo moverse, y ella lo hizo como si fuera a abrir los ojos. Se apresur a
reanudar el masaje.
Cundo viste al fantasma?
Mi primera noche aqu.
La noche en que atacaron a Pert.
S, pero decir que fue el fantasma fue una tontera, verdad? Los fantasmas no arrojan
piedras a las personas.
Entonces tal vez tu fantasma era una persona. Se inclin hacia ella. Escchame, Sylvan.
Esta noche cierra tu puerta con llave y duerme. No hay ningn fantasma, y no hay hombre que
pueda atravesar una puerta cerrada.
No es el fantasma de Clairmont Court el que me impide dormir musit ella.
O sea, que algo la desvelaba. Sera l? Dese preguntrselo, pero ella se vea muy relajada. El
pecho apenas le suba y bajaba con sus respiraciones, y no se daba cuenta de que la brisa le iba
subiendo la falda por la pierna, ms y ms.
No deba mirar. Mirar slo lo hara desear ms lo que no poda tener. Pero no podra haber
desviado la mirada de esa vista como no podra darle la espalda a la puerta del cielo.
Para l Sylvan era la puerta del cielo.
Qu tortura! Le encantaba darle el regalo del reposo, pero al mismo tiempo deseaba
quitrselo. Ella gimi cuando le presion con el pulgar el arco de la planta del pie, y el gemido
pareci de xtasis.
La deseaba tanto, tanto, que casi la saboreaba; deseaba tanto saborearla que sufra de
inanicin. Le friccion el tobillo un momento y luego le presion los msculos de la pantorrilla.
Mojndose los labios, le pregunt:
Te desvelas pensando en m?
Ella abri los ojos, no aterrada como antes, sino con una especie de adormilada curiosidad.
l le daba masaje como un sanador, pero su mirada era la de un amante. Ella se qued inmvil
y l mir el lugar en el que la deseaba besar. Entonces a ella se le despejaron los ojos como
cuando desaparecen las nubes ante el sol de medioda, retir bruscamente el pie de su mano y
rod, alejndose. Luego se incorpor hasta quedar sentada, se cogi la orilla de la falda y se la
baj, como si l pudiera levantrsela con el pensamiento. Despus se apresur a coger la papalina
y se la plant en la cabeza.
Eres un hombre malo.
Soy un hombre hambriento enmend l. Por eso no puedes dormir?
No! No. Desvi la cara para ocultar su expresin con las alas de la papalina. Me das el
zapato, por favor?
l lo cogi para drselo, pero ella alarg la mano con tanta rigidez y continu tan resueltamente
con la cara desviada, que vacil. Total, ya lo consideraba malo. Por qu no aadir otro pecado?
Dejando el zapato en su regazo, dijo:

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Ven a cogerlo.
Con esa rpida jugada la cur del azoramiento. Ella se puso de pie y se situ ante l,
empequeecindolo. l la mir sonriendo, y cuando alarg las manos para coger el zapato, le
cogi las muecas y la hizo caer sobre sus muslos. Ella se enderez y se baj rpidamente, pero l
le retuvo las muecas. Tratando de liberarse, lo recrimin:
Eres un sinvergenza, seor, un delincuente de primera clase y voy a...
Besarme?
Por qu? En recompensa por tu deplorable conducta?
Noo, como pago por tu zapato.
Soltndose las manos de un tirn, ella volvi a intentar coger el zapato, l la dej hacerlo y
entonces le atrap la mano. Volvieron a tersele de rojo las mejillas cuando vio su estado.
Tus actos infantiles no me impresionan, seor.
A m me impresiona tu contacto. Se inclin hacia ella. Un beso.
No dijo ella, intentando liberar la mano.
l se la retuvo.
Dos besos, entonces.
Debera haberlo visto venir, pero no lo vio. Ella le dio una palmada tan fuerte que le zumbaron
los odos. Rodendole el cuello con el brazo, como un luchador, le acerc la cara a la suya y la mir
a los ojos riendo.
Tienes una derecha castigadora, milady, y me debes tres besos por la gratificacin que
obtuviste usndola.
Ella se debati durante el primer beso y se mantuvo rgida durante el segundo. Pero el
tercero... ah, no fue la oscuridad ni la proximidad de la cama lo que la liber de sus inhibiciones
aquella noche. Eso lo demostraba el que hubiera conseguido una respuesta ah, a la luz del sol, y al
viento. Cuando finalmente apart la cara, le acarici la mejilla y musit:
Tienes que ir a verme alguna noche y permitirme demostrarte lo que puede ser el placer.
Ella baj los ojos y sus pestaas le sombrearon las mejillas.
Puedes encontrar placer? pregunt en un susurro.
No lo s, pero si no puedo, de todos modos puedo prometrtelo a ti.
No supo si la haba azorado otra vez o ella no lo haba entendido, pero antes que pudiera
preguntrselo, oy:
To Rand, qu hacis?
Los dos giraron la cabeza y vieron a Gail a un lado de la silla, con la cabeza ladeada,
observndolos ceuda. Sylvan hizo una rpida inspiracin y cuando alarg la mano para coger el
zapato l la dej hacerlo.
Nia granuja dijo l. Cunto rato llevas ah?
Estirando los labios en una magistral imitacin de la ta Adela, Gail contest:
Desde que comenzasteis a luchar.
Por qu no dijiste nada? pregunt Sylvan en tono bastante enrgico, saltando en un pie y
tratando de meterse el zapato de blanda piel en el otro.

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Lo hice, pero no me osteis.


Sylvan lo mir a l y luego mir hacia el cielo como si creyera que iba a encontrar una solucin
en las tenues nubecillas.
Posiblemente he gritado demasiado fuerte, eh?
El to Rand se estaba riendo tambin y luego la bes, pero no entiendo por qu.
A Rand se le ocurrieron varias respuestas que tuvo que descartar y finalmente dijo:
Le estaba demostrando a la seorita Sylvan lo mucho que me gusta.
Y, por qu lo hacas de esa manera?
l reconoca el asco cuando lo vea, e incluso recordaba que l haba sentido lo mismo a su
edad. Pero hara falta un hombre ms fuerte que l para explicarle la atraccin entre un hombre y
una mujer a una nia de diez aos.
Qu haces aqu Gail Rollo?
Los ojos azules de la nia, tan parecidos a los de l, se agrandaron en evidente splica.
Quera ir a la fbrica y no tengo permiso para ir sola.
Rand sonri de oreja a oreja. La nia le recordaba muchas cosas de l, con su aguda inteligencia
y sus ingeniosos ardides. Era de esperar que la vida la tratara bien. Deseaba vivir lo suficiente para
verla crecer. Deseaba tener un escudo para protegerla de las flechas de crueldad que el mundo
arroja a una bastarda.
Entonces, quieres que te llevemos?
Oh, me llevarais! Peg un saltito. Qu maravillosa idea.
Estoy de acuerdo dijo Sylvan, irnica. Qu maravillosa idea.
Aunque detesto abandonar nuestra soledad dijo l, mirando travieso a Sylvan y haciendo el
movimiento de hurtarle el cuerpo cuando ella lo mir furiosa. Pero supongo que ser mejor que
vayamos antes que la seorita Sylvan vuelva a verse dominada por el deseo.
El deseo de darte una palmada en la cara ladr ella.
Otra vez dijo l, frotndose la mejilla que todava le arda. Vamos.
Alejndose del camino normal hacia la casa avanzaron hacia el sendero que discurra paralelo al
acantilado en direccin a la fbrica. Sylvan empujaba la silla y l mova las ruedas cuando se
quedaban atascadas en las matas de hierba. Una elevacin con bastante pendiente les puso
dificultades, pero con la ayuda de Gail llegaron a la cima de la colina desde la que se vea la
fbrica.
Abajo las olas laman un pequeo puerto, y la fbrica estaba rodeada por colinas, pero de todos
modos dominaba en su entorno. Era un edificio imponente construido con piedra de la zona y
techo de pizarra, del que sala un ruido estruendoso y humo negro, por el carbn que alimentaba a
la mquina de vapor. Un aldeano estaba subido en una escalera encalando la pared: una batalla
perdida, pues las cenizas y el holln llenaban el aire y cubran la hierba a todo alrededor, cosa que
al parecer no preocupaba en absoluto a las mujeres que estaban comiendo fuera.
Rand tuvo que combatir el cobarde instinto de encogerse y retroceder. Esas eran las mujeres
que l, lord Rand Malkin, saludaba antes en la iglesia, las mujeres a las que llevaba provisiones en
los crudos inviernos, las mujeres a las que embromaba cuando haca la tradicional visita a sus
casas en Navidad. Haba sido el seor benfico y ahora estaba relegado a una silla de ruedas.

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No deseaba ver su lstima ni saber que susurraban a sus espaldas.


Gail ech a correr delante, gritando sus nombres, pero Sylvan le toc el hombro, dndole
animo, aun cuando no poda saber que lo necesitaba.
Cuando las mujeres lo vieron se levantaron como una sola a mirarlo. l cerr los ojos y estuvo
as un momento, buscando el valor en su interior. Y cuando los abri vio muchas caras sonrientes.
Lord Rand, cunto me alegra verle dijo Loretta, corriendo hacia l. De osamenta ancha y
vientre abultado, era la portavoz de la aldea y lo conoca bien. Ha estado siempre presente en
nuestras oraciones este ao.
Mientras Loretta le besaba la mano efusivamente, Nanna, de la granja ms alejada, lleg a
situarse a su lado. Gail se haba cogido de las manos de Roz y Charity, y estaba saltando y
parloteando. Mientras tanto, Rebecca, Shirley, Susan y todas las dems mujeres a las que conoca
y quera, se agruparon a su alrededor. Sonrean, tmida o abiertamente, segn sus naturalezas, e
intentaban besarle las manos o tocarle el hombro. Se ruboriz ante la sinceridad de esa
bienvenida, pensando por qu las haba evitado.
Le echamos de menos la pasada Navidad, lord Rand dijo Shirley. Recibimos nuestra parte
de la cerveza y la carne, pero no tuvimos a nadie que coqueteara con nosotras.
S, y nuestros maridos se pusieron todo engredos aadi Roz.
Pero t tumbaste a tu marido, no, Roz? dijo Loretta con las manos en las caderas.
Rand se ri al ver que Roz se ruboriz.
S, es una cachonda dijo.
Es una pena lo de sus piernas, milord dijo Loretta, sacando el tema sin la menor turbacin
. Pero su excelencia dice que su enfermera es la mejor que se puede tener, y ella cuidar bien de
usted. Le cogi la mano a Sylvan y se la bes tambin. Y estoy segura de que cuidar bien de
l, seorita. Tiene una cara amable, adems de hermosa, y sabemos que podemos fiarnos de que
sanar a nuestro querido lord Rand.
Le toc a Sylvan ruborizarse y a Rand le gust eso; que sienta azoramiento tambin.
No veo a Pert dijo.
Estoy aqu, seor dijo la diminuta mujer, avanzando.
Los moretones de alrededor de los ojos haban pasado a un color verde amarillento, y tena un
corte a un lado de la boca que deba dolerle bastante. Se le haban cado dos dientes desde la
ltima vez que la vio, pero podra haberlos perdido por causas naturales. Sonri tmidamente
cuando l le cogi la mano.
Este fantasma pega fuerte para ser un espritu vaporoso.
A Pert se le llenaron los ojos de lgrimas, y mir por encima del hombro como si temiera que
hubiera alguien detrs de ella.
Aun no estaba totalmente oscuro, pero vesta todo de negro. Fue culpa ma, supongo, por
andar fuera tan tarde, pero su excelencia me pag para que me quedara a ayudar, y no se me
ocurri que alguien...
Loretta le pas el brazo por los temblorosos hombros.
No es culpa tuya que un cobarde malparido te golpeara. No vuelvas a decir eso.

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En ninguna parte de Malkinhampsted se podra encontrar una mujer tan tmida y modesta
como Pert, pens Rand, y alguien le haba hecho eso.
Una persona. Un hombre. Un manaco.
Lord Rand, me hace dao! exclam Pert.
Al instante le solt la mano y mientras ella se la friccionaba, vio horrorizado que le haba dejado
marcas rojas al apretrsela con tanta fuerza.
Perdona. Me vagaba la mente.
Pert intent sonrer.
No me ha hecho ningn dao.
Ningn dao mascull l.
No tiene por qu preocuparse dijo Loretta en su tono ms mandn, sin dejar de abrazar a
Pert. No somos estpidas, piensen lo que piensen los hombres. No vamos a andar solas por la
noche.
Eso me alivia dijo l.
No vea la fbrica porque las mujeres le bloqueaban la vista, pero oy el ruido de la puerta al
abrirse.
Habis acabado de comer? grit Garth. Estamos atrasados en el trabajo.
Las mujeres se miraron y luego se apartaron para que Garth viera al objeto de su atencin.
Garth sonri, encantado y sorprendido, y caminando hacia l, grit:
Rand! Gracias a Dios que has venido. Necesito tu ayuda con estas frescas. Las mir
ceudo, fingiendo disgusto. Trabajarn para ti cuando no quieran trabajar para m.
Nosotras no tenemos la culpa de que estemos atrasados, excelencia protest Loretta.
Las mquinas todava no funcionan bien. Siguen rompiendo los hilos a cada rato, y cuando
alargamos las manos para atarlos, tenemos suerte si ese aparato del diablo no corcovea.
Garth le dio una suave palmadita en el hombro.
Lo s, Loretta. Jurara que hay duendecillos en el algodn. Entrad y veremos si podemos
recuperar el tiempo perdido.
Trabajaremos hasta tarde, excelencia? pregunt Shirley.
Al menos mientras las mquinas funcionen bien. Haciendo un gesto de disgusto, ofreci:
Pagar extra.
Las mujeres sonrieron y se dirigieron a la fbrica de muy buena gana.
Seorita Sylvan dijo Garth. Se limpi la mano en un trapo grasiento y le cogi el brazo. Y
Gail. Le ofreci el otro brazo a la nia y esta se lo cogi, sonriendo radiante. Cunto me alegra
veros. Llevndolas hacia la puerta, continu: Permteme que te ensee mi orgullo y alegra.
Eh! grit Rand, en su silla de ruedas en medio del patio. Y yo?
Bueno, ven orden Garth. No te quedes atrs.
Sylvan se solt de la mano de Garth y, dndose la vuelta, le dio un empujn a la silla para
ponerla en movimiento. Moviendo l las ruedas, avanz hasta la puerta y entr sin encogerse.
Sylvan no pudo no encogerse. Su padre tena participacin en varias fbricas textiles. Ella las
haba visitado y detestaba el ruido, el calor y el olor. Las mujeres ocupaban sus puestos, colocando
el algodn en las mquinas, extrayendo la hilaza cuando estaba lista, atando cabos sueltos cuando

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se rompa. El trabajo no requera mucha fuerza ni inteligencia, pero las mujeres de


Malkinhampsted lo hacan de buena gana, alternndose en las tareas cuando un grupo paraba
para comer.
Gail iba cogida del brazo de Garth, conversando con mucho entusiasmo, y le conmovi el
corazn ver con qu cario la miraba Garth. Tal vez l fuera su padre. Cuanto ms conoca a Garth
ms vea la posibilidad de que se hubiera complacido con un momento de pasin en su juventud y
luego asumido seriamente su responsabilidad. Era evidente que disfrutaba de la compaa de Gail
y la trataba como un padre, pero lo haca o bien porque James o bien Rand no podan? Cada vez
que crea que tena resuelto el asunto, ocurra algo que la haca cambiar de opinin.
Cuando entraron, ella y Rand, Garth interrumpi amablemente a Gail:
Ensemosle nuestra fbrica a la seorita Sylvan.
Ah, s dijo Gail, entusiasmada. Es una planta grande. Todava no est en total
funcionamiento. Slo podemos hacer el hilado, pero cuando tengamos instalados los telares
produciremos los mejores tejidos del pas y contribuiremos al mantenimiento de las familias de
Malkinhampsted. Una familia como la nuestra tiene responsabilidades hacia su gente, y esta es la
mejor manera de cumplirlas.
La nia recitaba frases que haba odo muchas veces. Garth le apart suavemente un mechn
de los ojos:
No soy imparcial, lo s, pero es extraordinariamente inteligente, verdad?
Muy inteligente dijo Sylvan, pensando que s, que Garth deba de ser el padre de Gail.
Rand los observaba con conmovedora melancola.
Malcras a la nia.
Quin mejor que yo? dijo Garth.
Cogindole el brazo a Sylvan, explic los procedimientos para convertir el algodn en hilo y
luego confeccionar las telas con l. Mientras lo oa, Sylvan se maravillaba de ese duque que pona
tanto inters en un trabajo que fcilmente podra delegar en un supervisor.
Intentando sofocar su curiosidad, tambin busc la manera de preguntar con tacto acerca de la
madre de Gail, pero no la encontr. De todos modos, no saber nada de ella le pareci algo sin
importancia. Esa familia, los Malkin, demostraban tener ms inters y compasin por su gente y
sus hijos que cualquier otra familia noble de Inglaterra.
Es la salvacin de la familia Malkin dijo Gail entonces. Con esta fbrica ganaremos dinero
suficiente para mantener Clairmont Court eternamente. Al mismo tiempo, mantendr a nuestra
gente aqu y lejos de las ciudades.
A Garth se le ilumin la cara por el entusiasmo.
S, los hombres pueden trabajar los campos y las mujeres...
Un grito hizo trizas su satisfaccin, y empuj a Gail hacia la pared. Sylvan mir alrededor
espantada; Rand grit algo a los operadores de los tornos de hilar, y el grupo de mujeres que
estaban en el centro de la fbrica corrieron a auxiliar a una de ellas. Loretta cort los hilos que
rodeaban a Roz, que tena los ojos desorbitados, gritando. Gotas de sangre cayeron a sus pies,
salpicndole los zapatos, el suelo y las hilazas.
Sylvan se sinti paralizada.

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No, por favor, ahora no. No ms sangre. No ms dolor. No ms intiles muertes ni terror
impotente. No, por favor...
Se sacudi para quitarse el terror y corri hacia Roz.
Se le haba quedado cogida la mano entre los hilos que giraban y estos le haban hecho un corte
hasta el hueso. La sangre le brotaba en un chorro.
Sylvan le cogi el brazo, le aplic presin y le envolvi la mano con su falda.
Necesito un lugar para sentarla grit.
Garth levant suavemente a Roz en los brazos y ech a andar hacia un rincn de la planta, y
Sylvan camin a su lado, sostenindole el brazo a la mujer. Entraron en un cuarto pequeo en el
que haba un escritorio lleno de papeles, y la sent en un inmenso silln tapizado en piel.
Agua dijo Sylvan, desenvolviendo la mano herida. Y aguja e hilo.
La herida era fea, se vean jirones de msculo y tendn.
Roz temblaba violentamente; tena los labios azulados y la piel fra y hmeda.
Voy a perder el pulgar? pregunt.
Excelencia dijo Sylvan, tiene una manta y un lugar donde pueda reposar esta seora
mientras le reparo el pulgar? A Roz le sonri y le dijo: Esta se parece a los cientos de heridas
de sable que trat despus de Waterloo.
Lo puede reparar? pregunt Roz, y se estremeci cuando Garth le puso una manta sobre
los hombros.
Har todo lo posible.
Garth tir al suelo todos los papeles del escritorio y ayud a Roz a instalarse en l, y Sylvan
comenz su trabajo.

Gail, que estaba al lado de Rand, corri hacia Sylvan cuando esta sali del despacho de Garth.
Seorita Sylvan! Se va a poner bien?
Sylvan no haba estado mucho con nios; no saba cmo reaccionar ante ellos, pero en ese
momento, la vista de la cara lozana e inteligente de Gail le llen una necesidad. Gail estaba sana,
entera, intacta, tan lejos del hedor de la muerte como era posible estar. Alargando una mano
temblorosa, le acarici la mejilla.
Se pondr bien.
Le va a volver a funcionar la mano? Porque tiene ocho hijos y su marido cay enfermo hace
seis meses y nunca ha valido mucho en todo caso. Si Roz no puede trabajar aqu, no s qu va a
hacer. Levant la cara y la mir. Pero usted le ha reparado la mano, verdad?
El ruido de las mquinas asalt a Sylvan. El aire la sofocaba. Trocitos de algodn flotaban como
una ventisca de tela sin tejer. La luz que entraba por las altas ventanas iluminaban los hilos
girando en un movimiento constante, vertiginoso.
He hecho lo que he podido. El resto est en manos de Dios.
Se mir las manos, sus manos incompetentes, y vio sangre bajo las uas. Sinti nuseas.
Pero piense en sus hijos insisti Gail. Usted tiene que curarla. Tiene que...

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Gail, no fastidies dijo Garth, llegando al lado de Sylvan.


He organizado el transporte para Roz dijo Rand, y Loretta la va a acompaar y se quedar
a cuidarla esta noche.
Garth asinti.
Estupendo. Les pagar a las dos, por supuesto.
No ha sido culpa tuya.
Rand habl con tanta suavidad que Sylvan crey que le hablaba a ella, pero antes que pudiera
contestar, Garth dijo:
Lo s, pero parece que esta empresa est plagada de accidentes. Estamos malditos por el
cielo?
Lo ms probable es que estemos malditos por la inexperiencia dijo Rand.
Garth se frot los ojos y se dej una lnea aceitosa en cada uno.
Contrat al mejor equipo de montadores de Inglaterra.
Mejoraremos lo tranquiliz Rand. Simplemente somos muy novatos en todo esto, como
lo son nuestros trabajadores y trabajadoras, y cuando llevemos ms tiempo...
Llevemos dijo Garth, mirndolo. Significa eso que vas a venir a ayudar?
Rand mir a las nerviosas mujeres, a los preocupados maquinistas y a su hermano, agotado por
la preocupacin y las dificultades. No dijo que no, pero tampoco se comprometi. Simplemente
prometi:
Ayudar mientras pueda.
Gail apunt hacia Sylvan, que estaba con la espalda apoyada en la pared.
Seorita Sylvan. Tiene casi toda la falda manchada de sangre.
Sylvan se la levant y mir el fino linn, casi todo teido de rojo, con el peso y la humedad de la
sangre y, por lo que fuera, eso ya no lo pudo soportar. Mir a Garth, a Gail y a Rand, y los vio a
travs de una niebla roja. Vio que Rand mova los labios, pero slo oy un zumbido.
Entonces el suelo subi a encontrarse con ella.

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CAPTULO 06

Rand se inclin y remeti ms la manta de coche tras la cintura de Sylvan y dio un empujoncito
a Gail para que se acercara a ella.
Abrzala le orden. Mantn abrigada a la seorita Sylvan.
En realidad no haca fro, slo el fresco de un atardecer de primavera junto al mar, pero Sylvan
agradeci el calor de la nia y de la manta. Slo fue el orgullo el que la impuls a decir:
No me pasa nada. Slo fue la reaccin a la conmocin. He visto heridas peores que esa.
Rand no le hizo caso, como no lo haba hecho a ninguna de sus protestas. Jasper haba llegado
con el coche de viaje cerrado que haban adaptado especialmente para l, ensanchando la puerta,
quitando el asiento del lado opuesto, y poniendo correas para afirmar la silla de ruedas.
Y l pareca sentirse bastante cmodo cuando dijo:
Ya casi hemos llegado a Clairmont Court.
Sylvan mir resentida su oscura figura. Detestaba que alguien la viera sufrir, y haba sufrido en
la fbrica. Toda esa planta industrial era un accidente a la espera de ocurrir. En realidad, no fue el
ruido ni los movimientos lo que la enfermaron, sino la posibilidad que exista siempre de que
alguien se hiriera.
Desde Waterloo vea el peligro en todas partes. Era como la madre de un hijo que comienza a
aprender a andar, imaginndose los peores accidentes en todos los casos, y pareca ser la madre
de todo el mundo. La enfermaba pensar en toda la sangre derramada sin motivo, debido a la
guerra, a la negligencia o a la falta de atencin.
Pero Rand le ofreci consuelo.
Garth ha llevado a Roz y a Loretta a casa en uno de los otros coches, y se quedar con ellas
hasta que estn tranquilas. El cocinero va a enviarle una cesta con comida. Mi madre le va a enviar
mantas, y Loretta prometi hacer todo lo que le dijiste para tratar a Roz. Le relampaguearon los
dientes en la oscuridad. Loretta te cree capaz de hacer milagros. Me dijo que hiciera todo lo que
t me dijeras que hiciera, y que me curaras tambin.
Sylvan se ri y el sonido le sali muy parecido a un sollozo. Nunca haba curado a nadie. Slo
haba vendado a los hombres y rezado, y de todos modos muchos murieron.
As que puedes cenar e irte a acostar. Se har todo lo que hay que hacer. Nada de discutir, y
nada de pensar en fantasmas.
Al instante ella pens en los cadveres que haba visto en Waterloo, en los hombres, en otro
tiempo vibrantes, que aparecan en sus pesadillas.
Fantasmas? Cmo sabes lo de mis fantasmas?
Pasado un momento l dijo amablemente:
No me refera a tus fantasmas, sino al fantasma de Clairmont Court.
Ah ri ella, ese fantasma. No, no es vuestro fantasma el que me asusta, sino el loco que
se disfraza de fantasma y ataca a las mujeres. Se interrumpi al or la risita de Gail. Pero tengo
una enorme fe en que lo cogern pronto. Y poniendo falsa alegra en la voz, aadi: De
verdad.
Le tiene miedo al fantasma, seorita Sylvan?

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No! Le dara una patada a Rand por sacar ese tema, y se dio de patadas ella por haberlo
continuado; no estaba acostumbrada a medir sus palabras, pero l, s. No tema asustar a la nia?
. Las chicas mayores no le tienen miedo a los fantasmas.
Existe una explicacin lgica de esta tontera del fantasma dijo Gail, su voz potente y
profunda, como si estuviera citando a uno de los adultos. Cogeremos a ese fantasma y nos
encargaremos de darle su merecido.
El coche se detuvo con una sacudida y Sylvan casi no oy a Rand musitar:
Esa es la verdad, y ese ser su final.
Jasper salt del pescante y abri la puerta con tanto vigor que hizo estremecer el coche.
Asomando su fea y preocupada cara, pregunt:
Seor Rand, contina bien?
En todos los peldaos de la escalinata haba criados con linternas, protegindolas de la
omnipresente brisa.
Yo estoy muy bien dijo Rand. Ayuda a bajar a las damas.
Pero, seor... S, seor.
Le ofreci la mano a Gail, pero esta baj de un salto sin ayuda; entonces le ofreci la mano a
Sylvan, y ella se sorprendi al notar que le temblaba.
Omos todo tipo de rumores sobre el accidente y de quin result herida dijo Jasper,
apretndole la mano con demasiada fuerza. No podra soportarlo si al seor Rand le ocurriera
algo cuando yo no estoy con l.
La dej temblando en la escalinata y subi al coche a ayudar a Rand a liberar la silla de ruedas
de las correas que lo sujetaban.
Jasper estaba celoso, comprendi ella.
Saba que no le gustaba que ella sacara a pasear a Rand todas las tardes, porque cada da
ayudaba a bajarlo de ms mala gana. Pero la sorprendi la amenaza que sinti emanar de l, as
que observ atentamente sus anchos hombros. Podra haber sido l el fantasma que vio en el
corredor?
No, seguro que no. Por qu iba a querer asustarla? Qu motivo poda tener para montar ese
tipo de engao? Adems, pens, relajndose, no se pareca a Radolf. Nuevamente estaba viendo
peligro donde no lo haba.
Un grito en lo alto de la escalinata la hizo girarse con el corazn en la garganta.
Hijo mo! exclam lady Emmie, bajando a toda prisa con las manos extendidas. Te
encuentras bien?
Sylvan cerr los ojos e hizo una respiracin lenta y profunda. S, le convena calmarse, no fuera
a ponerse a lanzar gritos histricos.
Estoy bien dijo Rand, soportando el abrazo de su madre. Madre, estoy bien.
Tu madre estaba preocupada por ti dijo lady Adela, bajando majestuosa, apoyada en el
brazo de su hijo. Convencida de que resultaste herido en la fbrica. Le dije que los Malkin son
duros y fuertes, pero hace caso?
Rand pas junto a ella en su silla llevada por Jasper y los lacayos, y acompaado por lady Emmie
balbuceando en voz baja. La ta Adela inici el ascenso, sin interrumpir la perorata:

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No, sigue preocupndose por esa fbrica. Es una constante preocupacin para todos
nosotros, y es una vergenza que t y tu hermano insistis en continuar con los planes de hacer
algo que slo puede significar nuestra perdicin.
Madre dijo Rand, como si estuviera desesperado, es Sylvan la que no se encuentra bien.
Lady Emmie se detuvo en lo alto de la escalinata y mir atrs.
Sylvan, querida, qu te pasa?
Comenz a bajar, pero Sylvan levant una mano.
Un lacayo me puede ayudar a subir.
Gail puede ayudarla tambin dijo Betty, en lo alto de la escalinata, con las manos envueltas
en un delantal tan arrugado que deba de haber estado retorcindolo. Seorita Gail?
Al instante Gail se puso en posicin de firmes.
S, seora.
Le cogi un brazo a Sylvan y un lacayo le cogi el otro, pero lady Emmie sigui bajando, con la
ta Adela seguida por James.
Pobrecilla dijo lady Emmie; entonces, le ech una buena mirada y agrand los ojos.
Tienes sangre en el vestido. Ests herida?
No, lady Emmie contest Sylvan, subiendo los primeros peldaos. Slo atend a la mujer
que result herida.
Menos mal! Lamentara tener que decirle a tu padre que has sido herida estando a nuestro
servicio. Te lleg una carta de l hoy, y a m tambin. Venga, Gail, cario, djame a m apart a
la nia de un codazo y le cogi el brazo a Sylvan, te vas a hacer dao en tu hermosa espalda
recta ayudando a la seorita Sylvan.
Ha llegado una carta de mi padre? pregunt Sylvan, tratando de no gemir. Y le ha
escrito a usted tambin. Ha sido cordial?
Le preocupa muchsimo tu reputacin. Eso es evidente, por su misiva.
Eso no era una respuesta, y Sylvan lo comprendi. Se encogi al pensar en las exigencias que su
prepotente padre le hara a la dama.
Tambin te ha escrito un mdico.
El doctor Moreland?
Creo que ese es el apellido. Slo le ech una mirada a la correspondencia. Es de muy mala
educacin leer las cartas de otra persona.
Y uno de los pasatiempos favoritos de mi padre.
Cada padre tiene sus propios mtodos lo disculp lady Emmie, ayudndola a subir otros
peldaos. Dime si crees que te vas a desmayar para poder cogerte.
Sylvan mir hacia abajo y vio una diminuta figura.
Estoy detrs de usted, seorita Sylvan gorje Gail.
Ahora me siento muy segura repuso Sylvan.
Lady Emmie le tena rodeada la cintura con un brazo, en un gesto que pareca de afecto.
Qu espantoso sera que te enfermaras mientras eres nuestra husped. Claro que t eres la
enfermera y tal vez ests justo en el medio de esta tragedia.

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La ta Adela se gir bruscamente cuando pasaron junto a ella y declar:


Siempre he dicho que las mujeres no son lo bastante fuertes para soportar la visin de la
sangre y esas cosas, pero las jvenes de hoy en da no hacen caso.
Adela, querida, eso no es estrictamente cierto contest lady Emmie, llegando con Sylvan a
lo alto de la escalinata y adelantando la silla de ruedas de Rand. Piensa en todos los aos en que
las mujeres eran parteras y curanderas. Tienes que reconocer que las mujeres son ms fuertes de
lo que nos consideran los hombres.
Betty estrech a Gail en un fuerte abrazo y dijo:
Si no tiene ms necesidad de m, excelencia, ir a acostar a la seorita Gail.
Excelente. Soltando a Sylvan, lady Emmie dio un rpido beso a Gail en la mejilla. Que
duermas bien, hija. Hoy has sido una nia valiente.
La de enfermera es una profesin escandalosa! exclam la ta Adela, apresurndose a
ocupar el lugar de lady Emmie al lado de Sylvan. Tienen que mirar baj la voz las partes de
los hombres. S que ests de acuerdo conmigo.
Madre! exclam James, detenindose junto a Rand, azorado por el giro que haba tomado
la conversacin.
Ah, puede que haya estado de acuerdo repuso lady Emmie, pero eso era antes que
conociera a la seorita Sylvan. Orden al lacayo que se apartara y la cogi por el otro brazo. Es
una mujer tan hermosa, tan encantadora, de modales tan excepcionales. Y tan valiente!
Pero ahora le pasa algo dijo la ta Adela, triunfante. Entre las dos la hicieron entrar en el
vestbulo y luego en el despacho. As que no debe estar tan capacitada para esas tareas,
despus de todo.
Estoy bien dijo Sylvan, sintindose como un hueso entre dos pendencieros perros
pequeos, mientras ellas le quitaban la capa. Y le aseguro, lady Adela, que si bien he visto las
partes de los hombres, uno no se fija en eso cuando les est brotando sangre.
No, supongo que no dijo la ta Adela.
Lady Emmie le pas a Sylvan una copa de jerez.
Ah tienes, Adela. Aunque yo creo que le restas importancia a lo que te ocurre, Sylvan; si no
fuera importante, Rand no nos la habra hecho notar.
A Rand simplemente le gusta que todos se preocupen de otra persona, para variar.
Bebi un trago de jerez y suspir. Era muy bueno el jerez que servan los Malkin, y en ese
momento agradeca sus propiedades reconstituyentes.
Me parece que nuestra seorita Sylvan est bien declar la ta Adela. Sirvi dos copas de
jerez, le pas una a lady Emmie y las dos la observaron. Si pensamos en las dificultades y...
esto... los lquidos corporales que acompaan al parto, creo que es sorprendente que tantas
personas consideren ineptas a las mujeres para ser enfermeras.
Somos el sexo dbil dijo lady Emmie.
Pero no se pueden dejar estos asuntos en manos de los hombres. Mir ceuda a Rand y a
James, que estaban entrando en la sala, como si fueran personalmente responsables de los
caprichos del sexo masculino. Mi querido marido, el hermano del difunto duque, temblaba
cuando James se haca un rasguo en la rodilla, y s que tu marido, el querido difunto duque,
haca lo mismo.

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Eso es cierto, pero Roger era el ms feliz de los hombres cuando luchaba, aunque acabara
sangrando. No, querida, creo que las mujeres no son aptas para ser enfermeras.
Lo son, querida.
A Sylvan ya le giraba la cabeza por el desconcierto, y al ver las expresiones de Rand y de James,
le pareci que experimentaban lo mismo. Pero estaba claro que ellos estaban acostumbrados,
porque Rand desvi la atencin de las damas con una sola frase:
La seorita Sylvan se desmay.
Las dos se interrumpieron en mitad de la pelea.
Garth alcanz a cogerla continu Rand, pero creo que deberan llevarla a acostarse
inmediatamente.
Cuando yo est dispuesta ladr ella.
l sonri satisfecho y ella comprendi que s le gustaba pasar la atencin a otra persona. Eso
era seal de que estaba sanando, pens, y se relaj otro poco.
La cena os estaba esperando dijo lady Emmie. Seorita Sylvan, prefieres comer algo
ligero en tu habitacin, o nos acompaars a cenar como nuestra invitada de honor?
Esa era una invitacin que no poda declinar, as que fue a cambiarse y pas una agradable hora
de abundante comida regada con abundante vino, y luego la familia volvi al despacho a rematar
los cotilleos. Ella se qued rezagada y su mirada se pos en las cartas que estaban sobre la mesa
del vestbulo. No deba leerlas en ese momento, pero la inquietaba lo que le deca su padre, as
que las cogi, se las meti en el bolsillo y entr en el despacho, donde ya haba comenzado una
pelea.
De pie delante del hogar, la ta Adela entrelaz las manos sobre el abdomen.
Esto es la consecuencia de tener la fbrica.
Sylvan fue a sentarse, acept una copa de jerez y sac disimuladamente las cartas.
Rand exhal un fuerte suspiro.
Vamos, ta Adela, no volvamos a discutir eso.
Sylvan tambin exhal un suspiro dndole vueltas a la carta de su padre y luego sonri al coger
la de su mentor. Primero, lo malo, decidi. Mirando hacia sus anfitriones con aire de culpabilidad,
rompi el sello de la carta de su padre.
Por qu no? exclam la ta Adela con altiva indignacin. Es la verdad, no? Reconozco
que tena mis dudas sobre esta joven antes que llegara, pero ha demostrado ser una dama bien
hablada y refinada. Y en qu la hemos convertido? En una esclava que trata las dolencias de las
aldeanas.
No fue una dolencia, fue un accidente protest Rand.
Garth se asom sigiloso a la puerta.
No habra habido accidente si no hubiera fbrica contest la ta Adela.
Y al orla, desapareci.
La ta Adela sali al vestbulo siguindolo.
Vuelve aqu, jovencito.
Echndole una rpida mirada a la extensa carta, Sylvan pens si su padre no copiaba la misma
carta una y otra vez.

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Ella era una decepcin. l haba trabajado arduo, haciendo dinero para que ella pudiera tener
todo lo que deseara. Se haba comprado una barona para que ella pudiera entrar en la alta
sociedad, con la esperanza de que encontrara un noble para casarse. Pero no, obstinadamente ella
haba rechazado todas las proposiciones. Su mejor oportunidad se estrope con la muerte de
Hibbert, pero viviendo en Clairmont Court poda conseguir un duque. Era hora de que dejara de
vacilar y lo cazara.
Entr Garth; la ta Adela lo llevaba cogido del brazo. Su desaliada apariencia contrastaba con
la impecable sala y con la elegancia de sus ocupantes.
Hemos hablado de esto antes y no ha cambiado nada dijo. Alega lo que quieras, pero
todos sabemos que lo nico que te preocupa es la arruinada reputacin del duque de Clairmont.
Sylvan arrug la carta, fue hasta el hogar y la arroj al fuego.
Bueno, alguien tiene que preocuparse dijo la ta Adela; es evidente que a ti no te importa
nada.
Sylvan dese poder arrojar su rabia con la misma facilidad. Decidiendo reservarse la carta del
doctor Moreland para la maana, se la guard en el bolsillo. Sera una descortesa leerla ah en
medio de la discusin que se estaba desarrollando, y despus de haber ledo la carta de su padre,
tena mal sabor de boca. Bebi un trago de jerez.
Garth se dirigi a la licorera y se sirvi coac.
Mi reputacin es ma.
Pues no! exclam James, entrando en la refriega. Tu reputacin nos va a manchar a
todos. Industria! exclam, como si esta fuera una palabra sucia. Los duques de Clairmont han
vivido quinientos aos en este lugar...
Cuatrocientos interrumpi Rand.
... y ninguno se ensuci jams las manos con profesiones tan bajas como la industria y el
comercio.
Yo dira que ya era hora de que alguno trabajara un poco, no? dijo Rand, y cogiendo la
copa de coac que le ofreca Garth, la levant y las chocaron.
Ah, s, estis de acuerdo, siempre tan unidos, los dos dijo James con clara amargura en la
voz. No comprendis lo embarazoso que es cuando asisto a alguna reunin en Londres y un
comerciante arribista me pregunta cmo va nuestra empresa. Curv los labios en un gesto de
repugnancia. Un comerciante se atreve a hablar conmigo como si yo fuera su igual.
Cuando ciertamente no lo eres dijo Garth.
A Sylvan eso le pareci sarcasmo, y sin duda tambin se lo pareci a la ta Adela, porque se
hinch de indignacin.
James es el ms sumiso de los primos. Aunque est en lnea directa en la sucesin del ducado
no os envidia nada, chicos. Slo desea su posicin y su dignidad.
No le he quitado ninguna de las dos cosas dijo Garth.
Por el amor de Dios, no me tomis en serio protest James. Nadie me toma nunca en
serio, pero tengo claras mis ideas polticas y no tengo patrocinador. Si me patrocinaras...
Garth emiti una risita desagradable.
Enviarte al Parlamento para que puedas trabajar contra todo lo que yo defiendo? Creo que
no.

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Sorprendida, Sylvan mir al duque que haba credo afable y reposado. Su serenidad encubra
una frrea voluntad, al parecer, y una fiera decisin a seguir adelante con sus proyectos
encontrara o no aprobacin. Qu otros secretos ocultaba su serenidad?
Da tras da la clase media erosiona los privilegios de los aristcratas, y si no se hace algo,
todos acabaremos sirvindoles el t a nuestros mayordomos aleg James.
Los presentes miraban del uno al otro haciendo ms elucubraciones. Sylvan pens que esas
tenan que ser rias aejas, viejas heridas.
Entonces, deberamos legislar nuestros privilegios en lugar de adaptarnos a los tiempos y
ganrnoslos? dijo Rand, que al parecer haba mediado otras veces en ese conflicto. Es una
batalla perdida, James. No lo ves?
Es mejor luchar una batalla perdida que rendirse sin un solo disparo.
Ah, yo no me he rendido dijo Garth, me he unido al enemigo.
James abri su cajita de rap y cogi una saludable pulgarada.
Deberas avergonzarte.
Una serie de estornudos impidi hacer ms protestas, y la ta Adela tom el relevo:
No sirve de nada hablar con l, James. Apur su jerez en un solo y largo trago, muy
impropio de una dama. Su excelencia se deleita en la deshonra.
Garth se puso la mano en la cadera en exagerado gesto de refinamiento.
Significa eso que no me vas a apoyar cuando ponga en marcha mi fbrica textil?
Dime que es broma dijo la ta Adela.
James cogi del brazo a su madre y la llev hacia la puerta.
Garth no bromea nunca, madre. Simplemente vamos a nuestros aposentos a hacer prcticas
sobre cmo enhebrar una aguja.
Mi corazn dijo la ta Adela ponindose una mano en el pecho y dejndose llevar fuera.
Mi corazn no soporta estas exigencias.
Garth se qued mirndolos con una sonrisa sesgada y despus dijo:
Lamento que hayas tenido que escuchar esto, Sylvan.
Mirando lo que le quedaba de jerez en la copa, Sylvan tambin lo lament. No se haba dado
cuenta del descontento que burbujeaba bajo la superficie de esa familia aparentemente tan
moderada.
Pero esta pelea la tenemos cada tantos meses continu Garth, y continuar hasta que
comprendan que no voy a dar marcha atrs.
O hasta que patrocines a James para que entre en el Parlamento dijo Rand.
No voy a pagar para que mi primo trabaje en mi contra rugi Garth.
Pues eres un grandsimo tonto rugi Rand. Por lo menos tendramos paz en Clairmont
Court. Adems, qu podra hacer? Un solo hombre no puede parar esta revolucin, como no
podra parar las mareas.
James trabajara concretamente en mi contra.
No dijo lady Emmie, que haba estado callada todo el rato. James es un buen chico y le
importa mucho la familia.

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Puede que sea un buen chico, pero tambin es un chico frustrado repuso Garth.
Cogiendo el decantador, sirvi ms coac en su copa y fue a llenarle la copa a Rand. Sylvan
puso su copa de jerez vaca; despus de mirarla fijamente, l se la llen tambin. Levantando el
decantador, pregunt:
Madre?
Lady Emmie arrug la nariz, pero luego lo reconsider:
Tal vez un poco. No hay maldad en James.
No le arranca las alas a las moscas, si es eso lo que quieres decir dijo Garth, pero odia mi
fbrica, y hara cualquier cosa...
Cualquier cosa, no insisti su madre.
Cualquier cosa para destruirla aadi Garth, y luego se ri: En realidad, le preocupa lo
que piensan los dems.
Uno se preocupa de eso, Garth, si no es el duque dijo Rand, con fina irona.
A ti nunca te ha preocupado.
Pues s que lo ha hecho. Por qu crees que no sala antes que la seorita Sylvan me
obligara?
Nunca lo pens.
Ojal lo pensaras, querido terci lady Emmie. Dudo que ni siquiera Sylvan logre
convencer a Rand de volver a Londres, y James no volver mientras no tenga patrocinador. Es muy
difcil vivir con un hombre frustrado en la casa.
Lo pensar dijo Garth. Mir hacia la puerta y dijo a alguien que estaba fuera: Ya ests?
Al parecer la persona asinti, porque aadi: Bueno, me voy. Buenas noches a todos.
Consultemos esto con la almohada y veamos que nos trae maana.
Sali y lady Emmie se lo qued mirando.
No te apures, madre le dijo Rand. Sabes que no sirve de nada preocuparse por Garth. Es
resuelto y har lo que considere mejor.
Lo s. Se levant como si estuviera agotadsima. Slo me gustara estar de acuerdo con
su juicio. Buenas noches, cario. Lo bes en la mejilla. Buenas noches, Sylvan.
Tambin la bes en la mejilla y sali de la sala.
A Rand lo divirti ver a Sylvan tocarse la mejilla y luego mirarse los dedos como si esperara ver
algn residuo del beso.
Es una dama encantadora, verdad? dijo.
Ella se levant a coger el decantador y se sirvi otro coac.
Tienes una familia encantadora.
Despus de presenciar un estallido como este dices que tengo una familia encantadora?
Ella lo mir con una expresin en los ojos que pareca tan antigua como las colinas.
Mi familia tambin se pelea. Bebi un trago y movi la cabeza como para despejrsela.
Nuestras peleas consisten en cosas horribles dichas por mi padre, con voz controlada, y palabras
tranquilizadoras de mi madre, musitadas, cediendo en todo para hacerlo feliz. Se ri
amargamente. Y sin conseguirlo.

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Y t?
Yo? Ah, yo tozuda, callada y desobediente como siempre.
Es curioso dijo l, llevando la silla hacia el hogar, seguido por ella. Nunca hablas de tu
madre. Pens que haba muerto.
Est muerta. Sigue respirando, pero no se atreve a hablar, y nunca se le ha permitido pensar.
Sintate. Le indic el silln de enfrente de su silla de ruedas y ella se sent
obedientemente. A causa de eso no te has casado?
Ella levant la copa y bebi otro poco.
El marido tiene todo el poder, la esposa no tiene ninguno, y jams me someter a ese tipo de
tirana.
No todo es tirana. Mis padres se adoraban hasta el da en que muri l, y aunque no te lo
imaginaras jams, la ta Adela adoraba al to Thom, y l a ella.
Ella se mordi el labio e hizo girar la copa entre las manos, observando los movimientos del
coac.
Nada de matrimonio para m.
Hibbert te pidi que te casaras con l?
Ella esboz una conmovedora sonrisa.
Hibbert fue mi amigo ms querido.
Eso has dicho, pero deseaba que te casaras con l?
S. Lo mir con los prpados muy entornados. Y si no me cas con ese hombre tan
bueno, puedes apostar a que ningn otro me va a persuadir de ir al altar.
Extraa, pens Rand, la intensa satisfaccin que senta por haber satisfecho su curiosidad.
Hibbert haba sido el mejor de los hombres, el tipo de hombre que cae bien a pesar de sus
preferencias, pero l no quera ni pensar en Sylvan viviendo con l, ya fuera en pecado o no.
As que sacrificaste tu reputacin por Hibbert.
Sylvan se ri, una risita achispada que acab en un hipo.
En realidad, no. Perd mi reputacin en el instante en que entr en un hospital de Bruselas.
l record las sbanas sucias, el hedor de la sangre, los cadveres no retirados. En ese
momento se estremeci al pensar que haba estado ah, aunque slo hubiera sido por poco
tiempo.
Entonces, por qu entraste?
Buscaba a Hibbert.
A Hibbert? repiti, ceudo. Despus de la batalla haba estado inconsciente o delirante,
intentando comprender su estado. Saba que Hibbert haba muerto, pero no recordaba ningn
otro detalle. Lo encontraste?
En el campo de batalla. Se pas la copa por la frente y cerr los ojos para contener las
lgrimas que le brotaron. Muerto, un cuerpo sin vida. Le haban robado todo lo de valor, incluso
los dientes, que, por lo que me dijeron, vendan como trasplantes para los afortunados que
quedaron vivos, con la desgracia de haber perdido los dientes.
Sylvan.

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Le tendi la mano, pero ella no se la cogi.


Haba otras mujeres en el campo de batalla, buscando tambin, pero buscaban a maridos o
hermanos, y no sucumbieron al deseo de atender a los que seguan vivos.
l baj la mano al costado. Ella no deseaba su consuelo en ese momento. Una mezcla de rabia y
pena la impulsaba a hablar.
Lo que no entend continu, lo que nunca entender, es que las damas nobles pudieran
odiarme tanto.
Las velas se consumieron y l mir hacia la cara de ella. La luz del fuego del hogar le haca brillar
los labios, mojados con coac, y aunque tena la lengua estropajosa, saba lo que deca:
Antes de que fuera a Bruselas, las damas cotilleaban acerca de m. Ocultaban las caras tras
sus abanicos y hablaban a mis espaldas, y luego se me acercaban a hacerme comentarios
sarcsticos, y yo me daba cuenta de que envidiaban mi libertad. Despus fui a Bruselas a bailar, a
beber y a armar ms escndalo, y en lugar de eso me convert en enfermera. Tena la
respiracin rasposa, y ech el aliento en la copa al llevrsela a la boca. Descubr qu es
realmente el prejuicio. Quise hablar con una dama cuyo hijo estaba vivo gracias a m, y que me
daba la espalda. Intentaba explicarle cmo deba cuidar de l, como irrigar sus heridas, pero
segua dndome la espalda. Salv a su hijo, le salv la vida, y eso arruin mi reputacin a sus ojos.
Cuando lo nico que haca era bailar, beber y actuar como una tonta, era fascinante, estupenda,
traviesa. Cuando me ensuci las manos con sangre para salvar a los buenos muchachos ingleses,
me convert en paria. Dnde est la justicia en eso? Renunci a mi paz, y para qu? Buen Dios.
Se le cay la copa y rod por la piedra del hogar. Apoy la cabeza en el respaldo del silln. l la
vio tragar saliva y la ternura que sinti casi lo ahog. Cmo haba llegado a ese extremo esa
hermosa mujer? Qu poda hacer l para ayudarla?
No tengo ninguna amiga, ningn familiar que me quiera.
Cmo puedes decir eso? Nosotros te queremos.
Ni siquiera puedo dormir continu ella, como si no lo hubiera odo, y todo por hombres
que me tratan como si fuera una zorra y por sus madres que no se fan de m.
Se levant tambaleante.
No te vayas dijo l, cogindole la mano antes que escapara. Mi madre piensa que tu
sonrisa es como la salida del sol, y de las nicas otras personas que piensa eso son sus hijos. James
te embroma y Gail te adora.
Gail es una nia. Lo mir interrogante. Qu sabe ella?
Gail ve ms que muchos adultos contest l amablemente. De todos modos, incluso la
ta Adela te aprueba, y si la ta Adela aprueba... Las siguientes palabras las eligi con sumo
cuidado: Me has conquistado a m tambin. Permteme que te lo demuestre.
Cmo?
Ven a mi cama.
No dijo ella, sin pararse a pensar.
Estaramos bien juntos.
No.
No porque estoy invlido dijo l, rotundamente.

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No es eso.
Qu, entonces? Yo cuidara de ti. Y deseaba cuidar de ella. Te hara feliz.
No lo entiendes, verdad? Se liber la mano y lo mir como si lo odiara. No quiero ser tu
experimento. No quiero ser la mujer que uses para comprobar si todava conservas tu
masculinidad.
Eso no es...
Ah, no? Lo despoj de su presuncin con una sola y feroz mirada. No?
Entonces sali corriendo de la sala y l maldijo su estupidez. S, haba deseado descubrir si
segua funcionando bien, pero haba muchas mujeres en la propiedad que estaran felices de
ayudarlo a descubrirlo. En realidad, no le haba interesado eso hasta que Sylvan Miles entr en su
vida, y si se marchara, perdera el inters.
Pero saba que era un error hacerle esa proposicin a una dama de manera tan franca. Les
gustaba que las galantearan, que coquetearan con ellas, no que les ofrecieran un revolcn entre
las sbanas como un antdoto para la tristeza. Por la maana le dira...
La enorme puerta que daba al exterior se abri y luego se cerr de un golpe.
Esa puerta no la haba abierto Sylvan, verdad? No ha sido ella la que haba salido, verdad?
Movi la silla hasta la ventana y solt una maldicin al verla bajar corriendo la escalinata.
Jasper! grit. Jasper, ven aqu!
Dado que no entr nadie, cogi un candelabro dorado y con l golpe la mesa. Buen Dios, la
haba hecho salir al peligro con su impaciencia?
Ya casi no la vea, pareca bailar como una sombra plateada por la hierba.
Condenacin, Jasper!
Hizo retroceder la silla, cogi una banqueta tapizada y la arroj a la ventana. El cristal se rompi
con un desagradable ruido y entr la brisa en la sala.
Sylvan! grit.
Entr corriendo un lacayo y luego otro y otro, y finalmente apareci el despeinado mayordomo.
Lord Rand dijo Peterson, jadeante. En qu puedo servirle?
l hizo un gesto hacia la ventana. Ya no la vea.
Ha salido y ya est lejos. No puede ir a detenerla uno de vosotros, imbciles?
Los lacayos se agruparon como ovejas confusas balando. Rand los maldijo y entonces entr
corriendo Garth, a medio vestir.
Qu pasa, Rand? Ya estaba acostado. No estoy de humor para una escena.
Sylvan ha salido corriendo. Tenis que ir a buscarla.
No podas habernos dicho eso de una manera menos teatral? Esos cristales rotos...
Entr Betty en la sala y capt la situacin con una sola mirada. Calmada como siempre dijo:
Garth, esto es importante. Anda un loco suelto y no queremos que hiera a la seorita Sylvan.
Llegaron lady Emmie y la ta Adela en un revuelo de vaporosos algodones y encajes belgas,
dndose codazos para pasar primero por la puerta. Aadieron sus exclamaciones al alboroto de
voces mientras Garth organizaba a los hombres para enviarlos a peinar la propiedad. Rand

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intentaba combatir su terror, pero las caras preocupadas de los hombres decan claramente lo en
serio que se tomaban los rumores sobre el fantasma y el atacante.
No quiero or decir que el fantasma os asusta les dijo Garth severamente. Sois hombres
adultos y sabis que no se puede creer que un fantasma podra atacar a una mujer.
No, excelencia dijo uno, no creemos que el fantasma ataque a las mujeres. Creemos que
el fantasma nos quiere advertir que un asesino anda al acecho por la noche.
An no ha matado a nadie dijo Garth, y harais bien en temerme ms a m que a un
atacante desconocido. Os voy a enviar en grupos de dos en dos. No correris peligro.
Como para contradecirlo entr el viento aullando por la ventana rota, y los hombres guardaron
silencio. Rand tuvo la impresin de que iban a desafiar a Garth, pero entonces Peterson se puso su
chaquetn y dijo:
Tenemos que ir a buscarla. No podemos permitir que la seorita Sylvan est fuera sola en la
oscuridad. Podra hacerse dao.
Los dems manifestaron su acuerdo en murmullos y salieron a hacer la bsqueda.
Les cae bien dijo Rand, sorprendido.
Estn cansados de barrer cristales rotos dijo Garth apartando los trozos con el pie. Esta
es la primera vez que rompes uno desde que lleg ella. Dnde est James?
Aqu dijo James, saliendo de la oscuridad, adecuadamente vestido con su chaqueta y
sombrero desgastados, y unas botas viejas.
Irs conmigo dijo Garth.
Creo que no contest James, lisa y llanamente.
Garth lo cogi por el cuello de la camisa.
Maldita sea, James!
Yo soy el que luch en Waterloo mientras t esperabas a salvo en casa dijo James, feroz.
Tratndose de experiencia en la batalla yo estoy a millas de distancia de ti, excelencia, as que
sugiero que me sueltes.
James dijo la ta Adela, asustada.
Garth dijo lady Emmie, con los ojos llenos de lgrimas.
Garth y James continuaron mirndose furiosos, hasta que Rand hizo avanzar la silla y golpe
con ella a Garth en las piernas.
Por Jpiter! exclam Garth, soltando a James bruscamente. Qu pretendes hacer,
Rand?
Si quieres luchar con James, lucha, pero despus de que hayis encontrado a Sylvan. Lo
mir hasta que Garth desvi la mirada. Entonces se volvi hacia James y le dijo: Localzamela.
Cuento contigo. Trela de vuelta.
James sonri brevemente, todava furioso.
La traer, Rand, la traer dijo, y sali sin mirar a nadie ms.
Betty lleg con el abrigo de Garth y lo ayud a ponrselo. l pareca avergonzado. No debera
haber ofendido a James, y lo saba. Pero su cara demacrada revelaba su cansancio.
Hablaremos de eso maana dijo Rand.
Garth asinti y dijo a Betty:

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T organizars a los hombres cuando vuelvan?


Ella asinti, con los labios blancos.
Les dar t y galletas, pero no les permitir que se queden aqu mientras no hayan
encontrado a la seorita Sylvan.
Garth se acerc a Rand y le puso una mano en el hombro.
Vete a la cama. La encontraremos.
El cansancio golpe a Rand, penetrndole hasta los huesos.
Vete a la cama repiti Garth. De verdad no tienes por qu preocuparte. Sylvan es
enfermera. Apuesto a que es ms fuerte que cualquiera de nosotros.
Rand pens en las cosas que le haba contado ella, en su sufrimiento y angustia. Record la
tristeza que la invada desde que estaba ah.
Entonces pens en su bsqueda en el campo de batalla, en su servicio en los hospitales, en su
fuerza ante el estigma social. Era fuerte. Nadie saba lo fuerte que era. Era la nica mujer de la que
se poda fiar, la nica mujer que no le tena miedo ni tema por l. Lo haba dejado en el acantilado
como prueba de que confiaba en sus capacidades.
No deba demostrar l la misma confianza en ella?
Betty me ayudar a tenderme en el sof, pero tienes que prometerme...
Garth lo interrumpi levantando la mano.
Prometo que Betty vendr a decrtelo cuando hayamos encontrado a Sylvan. Se dirigi a la
puerta y se gir. Pero lo que deseo saber es qu locura la impuls a huir de la casa?
Locura no dijo Rand. Estupidez. Mi estupidez, y no me perdonar jams si...
Si es la prxima vctima del loco?
Rand se pas las manos por los muslos.
Tiene que estar a salvo. Tiene que estar bien.

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CAPTULO 07

Qu estupidez la hizo salir del calor y la luz de Clairmont Court? El viento que soplaba en
Beechwood Hollow le azotaba la falda y le pona la carne de gallina, pero no le daba ninguna
respuesta.
Al menos ninguna respuesta que ella deseara or. Tal vez poda echarle la culpa a la bebida, a su
desmayo o a su frustracin con Rand, pero en realidad fue su estupidez la que la llev a salir por la
puerta. No tena ningn motivo para resucitar sus recuerdos de Bruselas y no debera haberle
dicho todo eso a Rand. Y no debera haberla tentado su ofrecimiento de darle consuelo en la
comodidad de su cama.
Se detuvo, se quit un zapato y lo sacudi para que saliera una piedrecilla.
Y qu crey que le resolvera una excursin al aire libre? Cierto que le gustaba el aire fresco, el
sonido del mar y la sensacin de libertad. Pero ninguna de esas tres cosas iluminaban la oscuridad,
y en el campo la oscuridad reinaba suprema por la noche.
Se haba criado principalmente en Londres. All haba luz por la noche, de las ventanas
iluminadas, de las linternas de los coches e incluso de las farolas de luz de gas que haba en tramos
de las calles. Pero ah poda situarse en la ladera de una colina, otear el entorno y no ver nada.
Nada, a no ser... qu era eso?
Se tens al ver una luz avanzando y movindose, pero. de pronto, desapareci. Qu era?
Acaso el fantasma necesitaba una luz para sus excursiones por el campo? O, peor an, el
espectro de un muerto tena una luz que brillaba en su interior?
O la persona que atac a Pert andaba buscando otra vctima?
Los fantasmas le daban miedo, pero aunque haba visto uno la primera noche, en realidad no
crea que existieran.
S crea, en cambio, que existan asesinos.
Emitiendo vergonzosos gemidos, ech a correr, tropez con un tocn de rbol, cay de bruces y
fue a chocar con una roca. Algo mareada, se puso lentamente de pie y se explor en busca de
lesiones. Y encontr una; al meter el dedo por una rotura de la falda toc un araazo en la rodilla,
hmedo por la sangre, y le doli. Dese que esa heridita no le recordara tanto sus hazaas de la
infancia. Despus de todo, ya no era esa nia marimacho escapando de la dominacin de su
padre, y deba dejar de actuar como si lo fuera.
Dolorida, se enderez y ech a andar cojeando en la direccin que, era de esperar, fuera la de
la casa.
Sera mejor si no se hubiera extraviado. Presumida como era, haba credo que encontrara los
senderos que exploraba durante el da. Pero estaba muy oscuro. Un momento, eso era otra luz. Se
acuclill y agach, como si eso la fuera a proteger de la distante luz, pero esta desapareci igual
que la primera. Desapareci, supuso, detrs de una roca elevada o de la cima de una colina.
Incorporndose, reanud la marcha con renovado empeo para volver a Clairmont Court, con
la esperanza de que la pendiente en bajada slo fuera un hundimiento en la tierra mojada.
En Clairmont Court los criados mantenan los hogares encendidos noche y da, y el calor
impregnaba toda la casa. Cuando llegara de vuelta llamara para que le llevaran agua caliente y le
pedira a Betty que la ayudara a prepararse para acostarse. Ojal ah no estuviera tan oscuro.

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El viento le susurr un gemido de miedo en el odo. O no haba sido el viento? Haba odo una
voz?
Buenas noches dijo, y la voz le sali temblorosa. Quin anda ah?
Slo le respondi el ruido de guijarros deslizndose por la pendiente de una roca.
Animales pequeos, pens. Animalitos asustadizos con dientes afilados y ojos grandes que la
miraban, y que eran totalmente inofensivos.
Pero si eran tan inofensivos, para qu necesitaban dientes afilados?
La pendiente de la roca era tan escarpada que al caminar la tocaba con las manos, y notaba el
declive con los pies. No recordaba haber pasado por ah, pero Clairmont Court estaba en esa
direccin. Pronto vera las luces.
Las luces de la casa, no esa maldita llama ambulante que volvi a ver por el rabillo del ojo.
Las piedras que cayeron esta vez de lo alto de la roca eran ms grandes, as que retir la mano
con que se guiaba por la lisa piedra.
Ese desprendimiento de piedras no poda estar causado por animales pequeos, y haca cientos
de aos que no haba lobos en Inglaterra, o al menos eso le haban dicho.
Se pas las manos por la cara. No poda mentirse. No eran lobos, ni animales pequeos y ni
siquiera un asaltante lo que oa. Era miedo, no un peligro al acecho. Esa noche ella era su peor
enemigo, al no saber qu direccin tomar, y deseaba volver a la casa. Gimiendo, alarg las manos
para tocar nuevamente la roca y en respuesta oy un lastimero gemido de agotamiento.
Bajando de un salto se gir a mirar hacia donde le pareci que estaba la cima de la roca, y no
vio nada. Pero oy, oy un murmullo, un ruido, un susurro amedrentador, sin palabras.
El ruido de una piedra rascando otra.
Retrocedi de un salto justo en el instante en que desde arriba cay un enorme canto rodado
en el lugar donde haba estado ella. Girndose ech a correr al or un rugido de rabia. Continu
corriendo hasta que de pronto se acab el suelo firme y pis en el aire.

Rand despert en su cama, totalmente desconcertado. En la mesilla de noche haba una vela
encendida. El viento aullaba azotando las ventanas. Por el cristal se vea oscuridad, por lo tanto
era de noche, y sin embargo se senta como si hubieran transcurrido horas desde que se ech en
el sof.
Sof? Se frot los ojos. En qu momento se fue a acostar? Quin lo meti en la cama? Por
qu estaba totalmente vestido, con la ropa que llevaba puesta el da anterior? Y por qu
aumentaba en intensidad ese bullicio de voces de hombres?
Sylvan, pens.
Sylvan! grit.
Nadie contest. Tal vez nadie lo oy. Pero el bullicio de voces iba en aumento.
Jasper! grit.
Jasper no contest. Pero tena que estar ah, si no, cmo lleg l del sof a la cama sin
despertarse?

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Sinti bajar un escalofro por el espinazo, y para combatir la angustia lanz un rugido de furia.
Al mismo tiempo que el rugido se abri la puerta y vio ah a James con Sylvan en los brazos.
Sylvan estaba cubierta de tierra como un confite que se ha hecho rodar por chocolate en polvo.
Envuelta en la capa de James, tiritaba lastimosamente, y Rand crey ver magulladuras en su
embarrada frente.
No estoy herida dijo ella, con los dientes castaeteando. Tuve mucha suerte.
La expresin de James contradijo ese intento de animarlo.
Se cay de la cornisa rocosa del medio, cerca de Beechwood Hollow.
Buen Dios!
Alarg los brazos y James la llev hasta l, pasndola a sus brazos como si fuera su posesin.
Sinti el fro del cuerpo de ella a travs de la tela de su camisa, y la envolvi en un abrazo para
abrigarla.
Tienes algo roto?
Nada se apresur a contestar ella.
No intent apartarse de l, observ Rand. Lo que fuera que le ocurri durante esa excursin
nocturna la haba asustado tanto que se acurruc ms, apretada contra su cuerpo, y apoy la
cabeza en su pecho.
Nada que yo pudiera encontrar contest James. Pero estaba inconsciente cuando la
encontr, aunque recuper el conocimiento casi inmediatamente. Me dijo que oy ruidos en lo
alto de las rocas y que salt hacia atrs para evitar que le cayera encima una que baj rodando.
Rand le pas la mano por la cara y al desprender un poco de tierra y trocitos de hierba,
comprob que tena un chichn en la frente y una magulladura en la mejilla. Mir a James, furioso
por esa profanacin de su belleza de elfo.
James se palp los bolsillos hasta que encontr su cajita de rap.
No me mires tan furioso, Rand! No soy yo el que me imagin una voz en lo alto de la roca.
Abriendo la cajita con la mano a la que le faltaban dos dedos, cogi una pulgarada de rap, se la
llev a la nariz y estornud violentamente. Entonces gir la cara hacia el corredor y anunci en
tono de claro disgusto:
Ha regresado su excelencia.
En efecto, Garth haba vuelto. Irrumpi en la habitacin como un toro de lidia, y una mirada le
bast para captar la situacin.
Seorita Sylvan, sana y salva. Exhal un suspiro de alivio. Despus de lo de Loretta
tema... bueno, dejemos eso para maana.
Pero, vamos, qu torpe le rega Betty desde la puerta. Podra haber esperado para
decir algo tan revelador. Seorita Sylvan, qu hace en la cama con lord Rand?
Tengo fro.
Betty la mir fijamente, con los ojos entrecerrados por la desaprobacin, hasta que Rand dijo:
Vamos, djala. Esto es bastante inocente. Estn aqu la mitad de la familia y todo el personal
de la casa, y me sorprende que todava no hayan aparecido mi madre y la ta Adela.

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Betty hizo un gesto a dos criadas cargadas con bandejas y les indic que las dejaran en la mesa.
Cuando ellas salieron, cogi la parpadeante vela de la mesilla de noche y encendi otras hasta que
la habitacin estuvo bien iluminada.
Su madre y su ta estaban durmiendo en sus aposentos del ala de las damas cuando fui a
verlas dijo. Y usted comprtese, lord Rand, y as no ceder al deseo de ir a despertarlas.
Me comportar prometi Rand, con vehemencia y sinceridad. Dime lo que ha ocurrido
dijo a Garth.
Puede que no encontrramos a Sylvan, pero encontramos a Loretta.
A Loretta? pregunt Sylvan. No se iba a quedar acompaando a Roz? Intent
sentarse pero Rand la abraz con ms fuerza. Mirndolo indignada, le susurr: Sultame.
Despus susurr l.
Garth alarg la mano para coger la taza de t que acababa de servir Betty, pero esta le pas de
largo y se la dio a Sylvan. Entonces Rand le permiti sentarse, pues no podra beber en posicin
reclinada, pero no le permiti bajarse de su regazo; y posiblemente l no podra moverse
tampoco.
Cuntanos lo de Loretta, Garth dijo.
Ests seguro? pregunt Garth, mirando significativamente a Sylvan.
Cunteselo dijo Betty.
Despus de mirar dolido al ama de llaves, Garth explic:
Loretta se qued en casa de Roz hasta que esta se qued reposando tranquila y su hija mayor
dijo que ella poda encargarse de todo. Entonces se fue a su casa para ocuparse de su familia. A su
marido no le gusta que se ausente. La encontramos...
La encontrasteis? interrumpi Rand, sintiendo el lento y conocido proceso del horror en
su interior.
Jasper la encontr reconoci Garth, contrariado. Iba arrastrndose por el suelo,
intentando llegar a su casa. Tiene un brazo fracturado y tal vez la mano tambin por tratar de
protegerse la cabeza.
Betty dej la tetera en la mesa con un ruido; James solt una maldicin y Rand cogi la taza de
Sylvan, no fuera que se le derramara el t.
No poda creer lo que estaba oyendo. Otra vez no. No en ese momento.
El canalla la golpe con una especie de barra metlica. La ha dejado horrorosamente
magullada. Su cara... Sac del bolsillo un pauelo sucio y se limpi el sudor que haba empezado
a brotarle en la frente. Despus continu, resuelto: Pero Loretta es una mujer fuerte y ya ha
jurado que no va a morir de esto.
No dijo Rand, haciendo una brusca inspiracin. Nada de muertes.
Le enviar un paquete de parte de la duquesa dijo Betty para s misma, y volvi a coger la
tetera en la temblorosa mano.
Justo cuando me marchaba, lleg el seor Donald continu Garth, y Jasper estaba
velando junto a la cama de Loretta, tan cerca que pens... bueno. Su mirada estaba fija en el
humeante t que estaba sirviendo Betty. Su marido despotric lo suyo hasta que yo habl con
l. Nuevamente alarg la mano para coger la taza, pero Betty le puso azcar y se la pas a James
. Por Jpiter protest, las damas primero y todo eso, pero yo soy el duque.

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Rodeando la taza de fina porcelana con los dedos para calentrselos, James sonri engredo:
Yo encontr a Sylvan.
Sylvan. Rand la mir, muy cerca en sus brazos, y vio que ella tambin lo estaba mirando. Tal vez
no se mereca una mujer como ella; tal vez haba pecado demasiadas veces y demasiado bien.
Pero la necesitaba en su vida, y la tomara ahora y se hara digno de ella despus. Si haba un
despus.
S, bueno dijo Garth, movindose nervioso y mirando alrededor. Has dejado una huella
de tierra desde la puerta de la entrada hasta aqu.
No podra haber sido ms descorts, y Betty le dio un golpe en el brazo.
Qu bonito elogio a su primo por haber recorrido la propiedad a medianoche. Tiene envidia
por no haberla encontrado usted con sus bien elaborados planes y sus hombres con linternas.
Sirvi t en otra taza. Adems, usted tampoco es tan limpio. Hay ms huellas de tierra desde la
puerta de la entrada hasta aqu, y todos simulan no saber nada cuando me quejo.
Le pas la taza a Rand con un ostentoso gesto. l tuvo que soltar a Sylvan, aunque de mala
gana. Esa podra ser la ltima vez que la abrazara. La ltima vez.
Sylvan se acomod en la almohada al lado de l y pregunt:
Quin fue?
El sentimiento de culpabilidad hizo recordar a Rand la queja de Betty.
Quin dej las huellas?
Todos lo miraron, y James, que ya haba recuperado bastante de su sentido del humor, dijo:
No seas tonto. Desea saber quin atac a Loretta.
No te gustara saberlo dijo Garth, cogiendo la ltima taza de t en sus callosas manos.
Garth tena razn, pens Rand; no le gustara saberlo, aunque tema que ya lo saba.
El fantasma?
Un hombre alto, de pelo moreno, pero no le vio la cara dijo Garth. Loretta no dijo que
fuera el fantasma. De hecho, se mof cuando uno de los vecinos lo insinu. Mir fijamente su
taza, como si hubiera olvidado su deseo de beber. Queda el hecho de que en la aldea todos
creen que es el fantasma, que ha venido a vengarse de m por hacer funcionar la fbrica.
El fantasma repiti Rand, con voz apagada.
Entonces tendra que atacarlo a usted dijo Sylvan a Garth.
No dijo James. Termin de beber lo que le quedaba de t y le pas la taza a Betty. Sea
quien sea, suponiendo que no es un fantasma, sabe que lo mejor para atacar a Garth es atacar a
su gente. Al or el murmullo de sorpresa de Sylvan, se encogi de hombros. Tenemos nuestros
desacuerdos Garth y yo, pero no soy ciego a sus buenos argumentos. Simplemente l es ciego a
los mos.
S tus buenos argumentos dijo Garth, irritado. Slo me gustara que los aplicaras para
cumplir tu deber para conmigo.
En lugar de cumplirlo para con mi pas? replic James.
No le haces ningn favor a tu pas con campaas para volver a la Edad Media.
Antes que estallara del todo la aeja pelea, Betty le cogi la manga a Garth.
Sin duda su excelencia desea lavarse.

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Garth se solt la manga de un tirn.


Maldita sea, mujer! Eres... se interrumpi y observ la expresin de su cara, tienes
razn, sin duda. S que deseo... mmm.
Ech a andar hacia la puerta y Rand se desprendi de su pesadilla viviente: tena que saber
dnde estaban todos, en especial...
Dnde est Jasper?
Garth se volvi.
Sigue en casa de Loretta. Necesitas ayuda?
Buen Dios, no! exclam Rand, como si no pudiera sentirse ms horrorizado.
Y Garth no podra haberse sentido ms humillado.
Perdona. Pens que me permitiras... esto... asistirte.
La afliccin de Garth conmovi a Rand. No haba sido su intencin herirlo. No haba sido su
intencin herir a nadie.
No deseo levantarme en este momento. Si lo deseara, James me ayudar.
Al ver la expresin de Garth se maldijo; no haba mejorado la situacin con su irreflexivo
comentario.
James te ayud despus de la batalla, verdad? dijo Garth. S, supongo que l es mejor
para eso que... Movi los pies rascando el suelo. Por cierto, James, has hecho un excelente
trabajo al encontrar a Sylvan. Excelente.
James pareci tan azorado como Garth.
No fue nada. Slo un poco de suerte.
S, bueno dijo Garth, retrocediendo hacia la puerta. Felicitaciones.
El silencio que sigui a su partida se trag todas las palabras. Betty desvi la mirada del lugar
donde haba estado Garth para mirar a Sylvan, que segua sentada en la cama, y cogi la bandeja.
Algunos hombres no entienden dijo, dirigindose slo a ella, que herosmo es mucho
ms que luchar guerras y encontrar almas perdidas. Se inclin en una reverencia. Pero gracias
por encontrar a Sylvan, sir James.
Despus que Betty sali, James dijo, pensativo:
No le ha gustado nada tenerse que quedar aqu, eh?
Garth cumple con su deber contest Rand, y si eso significa ocuparse de Clairmont Court
mientras los dems vamos a la guerra, lo hace.
No se ha casado dijo Sylvan. No es eso el deber de un duque? Engendrar herederos?
Ah, bueno dijo James metindose las manos en los bolsillos. Eso nunca import...
Se interrumpi, azorado, y Rand termin la frase:
Cuando an poda caminar, acordamos que yo sera el encargado de dar los herederos al
ducado. Ahora Garth dice que cumplir su deber de casarse, pero no antes de que la fbrica est
funcionando bien. Es desagradable para l.
S, un dilema convino James, incmodo.
Tiritando, Sylvan comenz a meter los pies debajo de las mantas.
Al instante Rand alarg las manos hacia sus tobillos y alcanz a cogrselos.

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No es decoroso dijo, tratando de borrarle la expresin de sorpresa de la cara, pero su


afirmacin la sorprendi an ms.
Iba a perderla. Tema que ella ya hubiera visto su locura, pero deseaba desviarle la atencin.
Cogiendo la colcha, le envolvi los pies en ella.
Mejor?
Mucho mejor.
Pero continu mirndolo, sondendolo, intentando descubrir qu lo inquietaba, as que se
apresur a cambiar de tema:
James, dime cmo la encontraste
Saba que a James le encantara contar la historia y esta captara la atencin de Sylvan.
Buscaba a la seorita Sylvan comenz James, entusiasmado. Haba observado hacia
donde salais los dos a vagar y se me ocurri que podra haber ido a Beechwood Hollow y luego se
perdi al volver. As pues, ech a caminar hacia las cornisas de terrazas y o caer piedras y un grito
de mujer. Corr hacia all, llamndola, y o caer otra roca.
No lo oy gemir? pregunt Sylvan.
James neg con la cabeza.
Slo o los ruidos del mar, del viento y de un animal aparendose en la oscuridad.
Rand no le crey; haba visto esa expresin cuando James saba algo que no le gustaba y no
quera reconocerlo.
Pero esa desdeosa negativa de James enfureci a Sylvan.
No era un animal aparendose ni haciendo ninguna otra cosa. Le digo que era un hombre.
Cualquier cosa es posible repuso James. Lo nico que s es que la encontr sin la
intromisin de ese animal en xtasis ni del hombre sufriente.
Rand puso la mano sobre la de Sylvan al ver que iba a volver a discutir con James, y ella lo mir
con franca rebelin. Pero l asinti y sonri, hacindola saber que le crea, y ella cerr la boca y se
baj de la cama.
Sospechara algo? Probablemente, no. James y sus dudas le habran obnubilado la mente y eso
al menos lo alegr.
Existe una solucin a este rompecabezas, no me cabe duda dijo ella, pero no puedo
descifrarlo hasta que tenga la cabeza despejada. Me voy a ir a dormir lo que queda de noche, y les
recomiendo hacer lo mismo. Se tambale un poco al caminar hacia James. Aunque su voz son
fra, le estrech la mano amablemente. Gracias por acudir a rescatarme. Si no fuera por usted...
Si no fuera por m no estara aqu interrumpi James. Me debe la vida.
Qu modesto, James mascull Rand.
A Sylvan se le desvaneci la sonrisa y le temblaron los labios al recordar repentinamente su
miedo.
Creo que eso podra ser cierto dijo.
Cogindole el mentn como si fuera una nia pequea, James le orden:
Vaya a acostarse y que tenga dulces sueos. Nadie intent matarla esta noche. Slo fue tonta
y femenina, y esas dos cosas van siempre cogidas de la mano.
Ella volvi a tensarse y dijo:

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4 de la Serie My Stand Alone

No me imagino dnde adquiri su fama de adulador.


Dicho eso sali de la habitacin sin mirar atrs.
James se la qued mirando con su hermosa boca abierta y los dedos crispados.
Qu oste en realidad? le pregunt Rand.
James se gir hacia l.
Lo que dije. El mar, el viento y un animal en celo. Nada ms.
No le mentiras a un invlido, verdad?
T no intentaras hacerme sentir culpable, verdad?
Rand no pudo reprimir su amarga diversin y se ri. James asinti, bostez y dijo:
Necesitas algo antes que me vaya a acostar, primito? Es horrible perderse el sueo de la
belleza.
Nada contest Rand, con la voz ronca. Vete.
Ante esa brusca orden James lo mir sorprendido y luego se encogi de hombros.
Buenas noches, entonces.
Rand esper hasta que ya no se oyeron las pisadas de las botas de James, hasta estar seguro de
que todos se haban ido a acostar y de que estaba totalmente solo. Entonces, lentamente y con la
angustia de un hombre que se va a mirar por primera vez las piernas mutiladas, ech a un lado las
mantas. Se enderez lentamente y mir.
No le servira de nada maldecir la luz que le mostraba la verdad, ni llorar suplicando a Dios que
lo hiciera comprender. Lo haba intentado antes.
Ya saba que nada poda eliminar las manchas de tierra de las sbanas de lino blanco, ni
limpiarle el polvo que tena metido entre los dedos de los pies, ni borrar el pecado de su alma. La
prueba estaba ah.
Haba estado caminando otra vez.

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CAPTULO 08

Pero no habra intentado hacerle dao a Sylvan. La amaba.


Maldita sea! Hundi la cabeza entre las manos. La amaba y haba intentado matarla. Si eso no
era estar loco, no saba qu era.
Cuando lleg a casa de vuelta de Waterloo se senta furioso, indignado por estar atado a una
silla de ruedas, y furibundo por estar vivo. Un breve momento en el campo de batalla le haba
salvado la vida y marcado el alma, y no saba si podra perdonarse alguna vez.
Pero se desentendi del sentimiento de culpabilidad; dejndolo de lado, resolvi llevar una vida
til que compensara las muertes.
Entonces, una maana despert con tierra en los pies y vio una huella desde la puerta de
entrada hasta su cama, y luego oy los rumores de un visitante fantasmal que caminaba por los
corredores de Clairmont Court.
No lo crey. No era posible que hubiera salido a caminar por la noche cuando no poda durante
el da. Incluso haba intentado caminar para demostrrselo y se cay de bruces como el pobre
lastimoso ser que era. Eso significaba que alguien tena que entrar por la noche, ensuciarle con
tierra los pies y crear una falsa huella. Esa era la nica verdad que aceptaba.
Pero tena el sueo ligero del soldado, un talento que se desarrolla cuando se trabaja para
Wellington, y no lo haba perdido en seis cortos meses. Cuando no vena nadie a perturbar su
constante vigilia nocturna, se convenci de que lo drogaban. Le orden a Jasper que probara todas
sus comidas y bebidas antes que l, y dorma muy poco. Cogera al culpable por las buenas o por
las malas.
No lo cogi. Slo tuvo otro de esos sueos en que caminaba y nuevamente al despertar vio las
sbanas sucias. Dese que fuera una broma pesada, una broma cruel, pero no consigui
engaarse otra vez; le dolan los msculos por la falta de costumbre de usarlos; en las plantas de
los pies tena cortes de rocas. Lo peor de todo fue que haban vuelto a ver al fantasma del primer
duque, y fue Betty la que lo vio, Betty, la mujer a la que le confiara su vida. Cuando le cont que
haba visto el fantasma del duque mirando por su ventana, l le grit delante de todos: su madre,
la ta Adela, James, el reverendo Donald, la tmida Clover Donald y Garth. Este se mostr
sorprendido primero y luego furioso.
Despus de eso sus caminatas nocturnas se convirtieron en un rito irregular que ocurra sin
aviso previo ni motivo alguno. Lleg a pensar que el fantasma era su otro yo, un ser astuto que
desataba nudos que l se haba hecho a s mismo, evitaba las trampas de Garth y atacaba a
mujeres.
Cmo era posible que nadie sospechara? Las sbanas sucias, los pies sucios, la huella de tierra
y su falta de autodominio que iba en aumento le parecan pruebas irrefutables para cualquiera
que tuviera ojos para ver. Observaba a los criados y familiares por igual, por si vea culpabilidad,
conocimiento o cualquier emocin reveladora, pero aunque todos deseaban aliviarle el
sufrimiento y compartir su afliccin, se le hizo evidente que nadie comprenda en absoluto su
sentimiento de culpa.
El tipo de culpa con la que ningn hombre decente puede vivir.
Bueno. Saba qu tena que hacer.

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Sylvan subi la escalera golpendose los dedos de los pies en cada peldao. Haba ido a
despertar a Bernadette, la adormilada criada, para pedirle que la ayudara a quitarse la ropa, y
mientras tanto intentaba desentenderse de un sordo dolor de cabeza y combatir la machacona
sensacin de que deba estar haciendo algo por alguien. Continu por el corredor arrastrando los
pies por el pulido suelo de madera. La sensacin le era conocida, la haba experimentado con
frecuencia desde Waterloo, pero esa noche sus instintos le decan que se volviera y bajara la
escalera.
Rand la necesitaba.
Pero no la necesitaba. No necesitaba a nadie en esos momentos. La hora anterior a la aurora
era para dormir, y como todos los dems de la casa, l iba a dormir. Como iba a dormir ella.
Seorita? dijo Bernadette, sostenindole abierta la puerta de su sala de estar.
Resuelta, Sylvan entr y observ a la criada sacar su camisn del cajn.
Pero Rand no tena el aspecto de un hombre que se iba a acostar tranquilamente para ponerse
a dormir. Tena la misma expresin de los soldados cuando estaban mortalmente heridos y no
saban cmo morir.
O lo saba? Mientras Bernadette le soltaba los broches de cobre del vestido se cubri los ojos
con la mano y exhal un suspiro. Tena la imaginacin desmandada otra vez? Los
acontecimientos del da le haban acelerado su predileccin por ver en todo un desastre? El
chichn en la frente y el alcohol que haba bebido le haban estropeado el juicio?
S. Se cogi el vestido cuando le baj suelto por los hombros y mir las florituras doradas
talladas en el marco del espejo.
A Rand no le pasaba nada, y aun en el caso de que le pasara, qu poda hacer? Estaba
relegado a su cama o a su silla de ruedas; no poda levantarse ni caminar para salir.
Caminar para salir.
Se solt bruscamente de las manos de Bernadette.
Seorita, se ha roto el vestido!
Sylvan sali al corredor sin notarlo siquiera. Eso era, haba visto algo, odo algo que la preocup.
No saba qu ni por qu, pero saba que tena que encontrar a Rand antes que l... Ech a correr y
mientras bajaba la escalera a toda velocidad se abroch los broches superiores del vestido. Tal vez
estaba demasiado sensible, pero tena razn al preocuparse.
Lleg a la habitacin de Rand cuando las primeras luces del alba comenzaban a iluminar el
cielo, pero l no estaba ah. Entonces vio la huella de tierra, lo cual no era nada sorprendente
puesto que Garth y James haban entrado y salido. Pero la huella llegaba directamente a la cama
de Rand, y haba trocitos de hierba pegados a las orillas de las sbanas. Con sumo cuidado ech
atrs las mantas y mir.
Ah estaba. La mancha de barro.
Continu mirndola y la onda de angustia se convirti en torbellino. Todo ese tiempo haba
estado encaprichada por Rand, por su magnfico cuerpo, su agudeza, su mordacidad; pero al
mismo tiempo una pequesima parte de ella lo despreciaba. Por qu no dominaba sus
emociones? Por qu no venca su afliccin natural por estar relegado a una silla de ruedas, y por

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qu no tranquilizaba a su madre y a su ta, ayudaba a su hermano en la fbrica y ayudaba a su


primo a hacer realidad sus sueos?
Ante ella estaba el motivo.
A veces caminaba. A veces recorra los corredores de Clairmont Court, asustando a las criadas y
a las tontas enfermeras nuevas. A veces sala de la casa y al volver dejaba las huellas de barro que
fastidiaban a Betty.
Y a veces, cuando sala a caminar, atacaba a mujeres.
Caminaba sonmbulo. Que terrible y maravillosa la manera a la que recurra su mente para
rehabilitar su cuerpo. Qu engao tan absolutamente repugnante se estaba cometiendo con su
inconsciente ayuda.
No era de extraar que arrojara sillas y le dieran rabietas.
No era de extraar que el encaprichamiento por l se hubiera transformado en algo semejante
a amor.
No! De un salto se apart de la cama como si esta la amenazara. Eso no era amor, sino slo un
inmenso nudo de contricin y deseo que le atenazaba la garganta hacindole brotar lgrimas de
los ojos.
Ella no amaba. No quera amar.
Arregl bien las mantas cubriendo la prueba y sali corriendo al corredor en penumbra.
Rand llam. Rand!
Nadie contest. Adnde habra ido? Y, cmo?
Rand!
En el comedor muy iluminado encontr a Cole, el lacayo muy joven, ponindose su chaqueta
formal.
Seorita? Se le ofrece algo?
Dnde est lord Rand? Lo cogi por el cuello de la camisa antes que l hubiera metido el
otro brazo en la manga de la chaqueta. Le has visto?
El larguirucho joven se puso rojo. Ella haba visto esa reaccin: la persona se siente tan
incmoda por la invalidez de otra que casi no puede hablar. Pero ella no tena tiempo para calmar
sus sensibilidades.
Le has hecho dao?
Hecho dao? Le mir las manos, que le tenan cogidos con tanta fuerza los extremos de la
corbata que le apretaban el nudo impidindole respirar. Tuve que ayudarlo.
Explcate consigui decir ella.
Iba a gatas.
A gatas?
l no pudo mirarla a los ojos y se le movi la nuez de la garganta al tragar saliva.
Ms bien arrastrndose por el corredor desde su dormitorio.
No caminando? insisti ella, para tenerlo todo muy claro.
No puede caminar, seorita dijo el joven, indignado. Acaso cree que nos engaa?
No. No, crea que iba caminando sonmbulo. Dnde estaba su silla?

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En el despacho. Apunt, como si ella no supiera dnde estaba el despacho. As que le


traje... esto... la...
Silla de ruedas. Se llama silla de ruedas.
S, seora. Asinti varias veces, como para asegurarle que saba el nombre. Silla de
ruedas, su silla de ruedas. Se la traje y tuve que... esto... levantarlo... l no poda... Vio venir el
estallido de ella y se apresur a terminar: Lo levant y lo puse en la silla y fui a sacar a los otros
de la cama para que me ayudaran a bajarlo por la escalera. No tenemos por qu estar despiertos a
estas horas, pero...
Qu escalera?
Fuera... esto... fuera...
La escalinata de la terraza?
No poda esperar a or su respuesta. Corri hasta la puerta y trat de abrirla, pero el joven
entenda sus deberes fsicos mejor que los de palabra. La hizo a un lado y descorri los cerrojos.
Por qu le permitiste salir? pregunt ella entonces, consternada.
l quera salir.
Y se lo permitiste? No levant una mano, no pasa nada. Claro que lo dejaste salir. Pero
para qu cerrar la puerta con llave despus?
l no puede subir la escalera sin ayuda, y est el fantasma del que hay que preocuparse
explic l, como si ella fuera la espesa.
Ella dese preguntarle qu proteccin seran los cerrojos contra un fantasma, pero l abri la
puerta antes que pudiera desahogar su exasperacin, as que sali corriendo a la terraza. Por el
este la luz iba aumentando rpidamente. Los animales nocturnos ya haban terminado sus
incursiones y los de la maana an no haban comenzado sus actividades. No se vea ningn
movimiento. Nada haca ni el menor sonido. No se vea a Rand por ninguna parte, pero desde ah
no alcanzaba a ver hasta muy lejos.
Adnde ira? musit.
Seorita? dijo Cole, que pareca indeciso.
Ella volvi a pasear la mirada por el entorno.
Seorita! Quisiera decirle que he visto a lord Rand romper ventanas y chillar como un beb,
pero nunca lo haba visto tan... esto...
Dmelo!
Serio. Resuelto. Se movi nervioso. Me pidi perdn.
Te pidi perdn? La recorri un estremecimiento. Uy, Rand, qu te propones hacer?
Baj corriendo la escalinata y tom el sendero hacia el lugar del acantilado adonde fueron el
primer da.
Record la seguridad con que le habl Garth cuando la tranquiliz al respecto. Garth crea que
Rand no se hara dao a s mismo, que era tan valiente, tan fuerte y honorable que no hara jams
eso. Pero Garth no comprenda la intensidad de la desesperacin de Rand, ni su odio hacia s
mismo.
Rand crea que sufra de ataques durante los cuales se levantaba para acechar y atacar por
sorpresa a las mujeres de la aldea.

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Justamente las cualidades que daban a Garth la certeza de que su hermano no optara nunca
por la solucin del cobarde, le haca a Rand imperioso hacerlo, y esas cualidades le daban la
certeza a ella de que l no era culpable.
Al llegar a lo alto del acantilado no vio seales de Rand. Abajo rompan las olas, y el corazn se
le vino al suelo.
Rand musit, esprame, por favor. No...
Caminando hacia el borde, baj la primera pendiente y se detuvo. Se habra arrojado por el
acantilado? Un rpido examen del suelo y el recuerdo del terror de l ese primer da la decidieron.
Ese no era el lugar.
La brisa del mar le estimul la mente, pero no supo si creer o no lo que esta le susurraba.
Habra ido a Beechwood Hollow? Estaba bastante ms all y era ms difcil llegar ah, pero tal vez
el cario que le tena al lugar le calmara la amargura de lo que consideraba su obligacin, acabar
con su vida.
Rpidamente desanduvo los pasos hasta el lugar donde sala el sendero hacia Beechwood
Hollow. Le dolan los costados y estaba jadeante. El sol comenzaba a hacer su trabajo. El entorno
se iba iluminando momento a momento. Resollando, subi la ltima loma desde la que se bajaba a
la hondonada. Entonces vio las huellas de las ruedas sobre la hierba mojada por el roco.
Haba pasado por ah, pero cunto tiempo haca?
Haciendo el esfuerzo subi ms de prisa y lleg a la cima. Ah estaba. La silla de ruedas estaba
en la parte ms elevada de la hondonada que llevaba al mar. l se hallaba de lado respecto a ella,
contemplando el horizonte como si pudiera ver la eternidad.
Ella temi que la viera.
Le grit, pero la misma brisa que le apartaba el pelo de la cara se llev su voz convirtindola en
nada. l puso las manos en las ruedas. Ella volvi a gritar, agitando los brazos. l se dio un impulso.
Ella baj corriendo. La silla qued inclinada hacia delante. Apoyndose en el respaldo, l se
concentr en controlar la bajada por la pendiente como si fuera un deporte y l el maestro.
Jadeando, ella corri a interceptarlo. Matitas de hierba volaron hacia atrs arrancadas por las
ruedas al avanzar hacia al borde. l grit su resolucin y el sonido la impuls a hacer otro esfuerzo
ms. Salt hacia l justo en el instante en que Rand se dio cuenta de su presencia; se movi hacia
un lado y ella golpe la silla con toda la fuerza de su cuerpo. l sali volando del asiento y los dos
cayeron al suelo con un fuerte golpe.
Todo se detuvo.
Se detuvo todo sonido: el crujido de la silla de ruedas, los ruidos de las pisadas de ella, la risa de
l, los jadeos de ella, el silbido del viento. El temerario descenso de l, la loca carrera de ella,
acabaron con el sabor de la hierba y el golpe de la tierra. Al abrir los ojos ella vio borrosos los
colores verde y marrn del suelo bajo la mejilla, y sinti subir y bajar el pecho de l bajo su cuerpo,
intentando respirar. Estara herido? Lo habra herido en su precipitacin por salvarlo?
Se incorpor apoyndose en las manos, pero algo le golpe la espalda hacindola caer
nuevamente encima de l.
Era el brazo de l, que le cay sobre la espalda como una espada de acero.
Maldita sea, Sylvan Malkin dijo l, con la voz rasposa por la pena y la furia. Sabes lo que
has hecho?
S.

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Intent arrastrarse hacia delante, pero l no se lo permiti; entonces intent arrastrarse hacia
atrs y eso s se lo permiti. Retrocedi el cuerpo hasta que quedaron cara a cara. l tena los ojos
entrecerrados de furia, y apret los labios hasta dejarlos convertidos en una delgada lnea cuando
ella continu:
S, s lo que he hecho. Le he salvado la vida a un hombre bueno.
No se trata de la vida de un hombre bueno, sino de mi vida.
Lamentando que l dudara de su vala, ella solt:
No eres t quien lo ha hecho.
Not que el pecho de l comenz a subir y bajar con profundas respiraciones.
Hecho qu?
Atacar a esas mujeres.
A l se le agrandaron las pupilas, estrechando el azul del iris. Levant una mano y le rode el
cuello.
Cmo podra atacar a una mujer desde una silla de ruedas?
Ella trag saliva al sentir la presin de su mano, pero ya era demasiado tarde para echarse
atrs.
Caminas dormido.
Por la cara de l pasaron en rpida sucesin angustia, horror y furia.
Quin te lo ha dicho?
Nadie. Yo lo deduje sola.
Me has visto?
No, pero vi las manchas de tierra en tu cama.
A l le tembl la mano con que le tena rodeado el cuello.
A cuntas personas se lo has dicho?
Estuvo a punto de contestar, pero entonces pas por ella una oleada de furia.
Qu clase de mujer crees que soy?
Simplemente igual que todas las mujeres del mundo. Le cogi la mandbula. Parlanchina
y de lengua rpida.
Acabo de salvar tu miserable vida dijo ella, apuntando hacia el borde del acantilado.
l retir la mano como si no soportara tocarla.
Para qu? Para que me enven al manicomio?
No! Porque no ests loco, simplemente... Titube, porque no saba lo que le pasaba; no lo
entenda, pero jams haba conocido a nadie tan cuerdo. Crea que, por lo que fuera, sus
caminatas nocturnas formaban parte de su curacin, pero cmo poda decirle eso con seguridad?
Ella, que por culpa de su ignorancia, haba dejado morir a hombres que estaban a su cuidado? Se
apresur a decir: No s por qu ni cmo caminas por la noche, pero s s que no atacaste a esas
mujeres.
Cmo sabes eso? pregunt l, despectivo.

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Porque deseo hacer esto. Impulsada por la desesperacin, le aplast brevemente la boca
con la suya, y levant la cabeza. Te besara si creyera que me vas a hacer dao? Me hara
vulnerable a ti?
Impaciente, l le cogi la nuca.
Tal vez ests tan loca como yo.
Puede que lo est, pero era medianoche cuando vi al fantasma.
A l se le contrajeron los dedos.
Qu?
Ella hizo un gesto de dolor y l retir la mano como si se hubiera quemado.
La primera noche que pas aqu, vi al fantasma. Recuerdas? Pero no era el fantasma, eras
t. Eso lo s ahora. Pasaste por el corredor y yo te vi. Buen Dios, no lo olvidar nunca. Cerr los
ojos para recordar la visin. Llevabas una bata blanca, tu bata. El hombre que atac a Pert vesta
de negro.
Cmo sabes eso?
Ella abri los ojos.
Ella nos lo dijo ese da en la fbrica.
l pareci dudar, tentado de creerle, y luego neg con la cabeza.
Eso no demuestra mi inocencia.
Despertaste con tierra en los pies a la maana siguiente?
No, pero me dolan las piernas como me duelen siempre que camino.
Volvi a moverse como si estuviera incmodo, pero cuando ella intent rodar hacia un lado se
lo impidi.
O sea, que deseaba que estuviera encima de l. Aflojar el control de su vida no le haba
resultado fcil a Rand Malkin, as que jur que se lo colocara en sus manos una vez ms.
Caminaste, pero no saliste de la casa.
Cmo sabes eso?
Dijo eso en tono de burla, pero era evidente que comenzaba a despertrsele la esperanza.
Porque Pert dijo que an no estaba totalmente oscuro cuando la atacaron. Vio que l iba a
objetar algo, as que le puso un dedo en los labios. Y esa noche, si lo recuerdas, me llamaste
para que te extrajera una astilla de la mano. Eran casi las once cuando me march de tu
habitacin, y te vi caminando por el corredor justo cuando el reloj dio las doce. Frunci el ceo,
pensando, calculando, e insisti: Yo estuve contigo hasta cuando la oscuridad era total, y cuando
volv a verte, no habas tenido tiempo de salir, atacar a una mujer y volver. Not el temblor de
su cuerpo debajo de ella. An no le crea, pero estaba claro que deseaba creerlo. Continu:
Alguien te ha visto caminar sonmbulo y quiere hacerte creer que ests loco y se comporta de esa
manera. Pero no eres t quien est loco y es brutal. Nunca has sido t. Cogindole el hombro, le
suplic. Vamos, por favor, no lo crees? Porque si te arrojaras por el acantilado...
Si me arrojara por el acantilado no podra darte la recompensa que tan ricamente te
mereces.
Ella se relaj, suspirando.
Lo crees.

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l sonri de oreja a oreja.


S.
Ella comprendi que si l pudiera se pondra a correr y a saltar gritando de jbilo. Pero no poda
ni siquiera incorporarse, por lo que busc otra manera de celebrarlo. Le pas las manos por los
brazos, por la espalda y luego las ahuec en su cara. Firmemente la atrajo hacia s y la bes,
primero en cada mejilla, luego en la nariz y luego en los labios.
Me has salvado la vida musit. Ahora soy tuyo para siempre.
Ella se ri, estaba tan dbil por el alivio que no poda hablar. Y l se aprovech de su debilidad;
engatusndola con murmullos la inst a abrir los labios, y cuando los abri introdujo la lengua,
producindole sensaciones de textura y sabor. Fuera de ella se agitaba el mar arrasando el mundo
con sus corrientes; en su interior, Rand le agitaba las sensaciones arrasndola con su pericia.
Respiraba con l, gema con l, deseaba con l. Cmo poda hacer tanto con una caricia? Cmo
poda ella sentir tanto y desear ms?
Tal vez no debera desear, pero una marea de gratitud se elev en ella inexorable. l estaba a
salvo. Ella haba conseguido eso. Haba salvado una vida, la de l. Haba demostrado que era digna
de amor, y deseaba compartir su exultacin con alguien, con Rand.
De pronto se le desliz algo por el cuello y sinti en la piel el aire fresco de la maana. Se sent
y entonces comprendi por qu. El cuello del vestido estaba abierto y le asomaba un hombro. l le
haba desabrochado el vestido mientras la besaba. Cogi la tela para cerrarse el corpio.
l la estaba mirando con los ojos brillantes de admiracin.
Djame verte.
Ella se pas la lengua por los labios, nerviosa.
Si de verdad no me tienes miedo, djame verte.
Vio su estratagema; aprovechaba su compasin para manipularla, para atizar el fuego que arda
en l. Pero su llama autodestructiva haba sido devorada por la llama de la pasin, y la pasin es
para los que sobreviven.
Haba soado con eso. Tal vez no se permitira el placer si no fuera por las circunstancias, pero
en ese momento, con los dedos torpes, se baj las mangas por los brazos, primero una y luego la
otra.
La mirada de l se detuvo en sus pechos, ocultos por el delgado algodn de la camisola. l
alarg muy lentamente la mano para tocarla. Tuvo la oportunidad de apartarse; en realidad, el
pudor que le quedaba la inst a apartarse. Pero parte del sufrimiento de l haba sido
reemplazado por expectacin, as que le permiti tocarle el punto ms sobresaliente.
Las mujeres indecorosas no usan camisola dijo l.
Lo tendr presente.
Observ cuando l sigui con un dedo el crculo oscuro de la arola. Sin duda indecorosa era la
palabra que la describa, porque a la salida del sol estaba sentada en medio de una caada
permitiendo que un hombre la acariciara as, y lo disfrutaba. l la inst a tenderse encima de l
otra vez y ella se resisti, no porque le tuviera miedo, sino porque deseaba que la acariciara otro
poco ms. Entonces l levant la cabeza y le cogi el pezn cubierto con la boca. Se lo succion,
extrayndole la rigidez, el autodominio y todo el decoro, y dejndole solamente un caos de

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sensaciones. El placer viaj como un rayo hasta los dedos de sus pies, los dedos de sus manos y
hasta un lugar muy profundo en su interior.
Se desplom encima de l, segura de que eso la ascendera de indecorosa a lasciva.
Djame verte pidi l otra vez.
Ella accedi y rpidamente se baj la camisola hasta la cintura. No deseaba que l cambiara de
opinin, pero por la radiante expresin de su cara sospech que l no tena esa intencin.
Senta curiosidad por saber cmo seran dijo l con la voz ronca. Te he mirado de arriba
abajo y manipulado para que el sol brille en esos vestidos de tela delgada que usas y el viento te
aplaste la ropa a cada curva, pero nada podra haberme preparado para esto. Ahuec las manos
en sus pechos. Hermosos. Acercndola, le succion uno, inundndola de sensaciones; se le
escaparon cortos gemidos y cuando se estremeci, l se ri: Y sabroso.
Ella sinti una punzada de disgusto.
Qu? pregunt l.
Te ests riendo de m?
Rindome de ti? Volvi a rerse pero con menos humor. Estoy tendido de espaldas,
vestido con la ropa de ayer, soy incapaz de moverme, y dependo de una chica exquisita para que
me seduzca porque yo no puedo seducirla a ella. No puedo sostenerla, conquistarla con mi pasin,
darle el beneficio de mis aos de prctica, prctica slo para este momento, podra aadir. Y me
estoy riendo de ti? Neg con la cabeza. No, estoy esperando que te alejes brincando, rindote
del hombre que se atrevi a soar con amarte.
Ante esa vulnerabilidad a ella se le llenaron los ojos de lgrimas.
Menudo par somos, eh?
Se desvaneci el furor de la pasin, dando paso a la ternura. Se acurruc y exhal un suspiro
con la caricia de sus brazos en la espalda.
Y an en el caso de que te alejes brincando musit l, continuar agradecido. Me has
dado esperanza y la oportunidad para comenzar de nuevo. La cambi de posicin hasta dejarla
apretada a su pecho y caderas. Pero si te quedas, pequea hada, te har una demostracin de
una magia ma propia.
El sol le daba a l en la cara, destacando marcadas elevaciones y valles, y osadamente le toc la
parte hundida de la mejilla con un dedo.
Si me deseas, me quedar.
l la recompens con una sonrisa de inmenso encanto.
Una caricia de tu dedo significa ms para m que todos los placeres que tiene el mundo para
ofrecer.
Por qu, entonces, ests deslizando la mano por debajo de mi falda?
Deseo darte igual placer.
Ella saba reconocer una tontera cuando la oa.
Alguien me advirti acerca de hombres como t.
Tu madre?
Ella se movi a instancias de Rand hasta que las rodillas le quedaron a ambos lados de l,
tocndole las caderas.

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No. Hibbert.
l se ri. Entonces ella se acomod en la posicin y l gimi.
Que Dios tenga a Hibbert en su paz. Te protegi reservndote para m.
Le friccion la espalda hasta que a ella la posicin le pareci menos incmoda y se relaj.
Entonces la empuj intentando sentarla, y ella hundi la cabeza en su hombro.
Esto no es muy elegante, verdad?
Sinti el movimiento de su pecho con el esfuerzo por no rerse; gir la cabeza y lo mir
indignada.
Esto? dijo l. Lo vamos a llamar esto?
Qu otra cosa sugeriras?
Qu te parece...? No pudo terminar porque ella le tap la boca, pero l le mordi
suavemente la palma. No es eso lo que iba a decir la rega. Si sabes esa palabra quiere
decir que has conocido a demasiados soldados. Iba a llamarlo placer digno de dioses, o tal vez
la experiencia ms magnfica de mi vida.
Ella no pudo por menos que preguntarle, desconfiada:
Cundo aprendiste a ser encantador?
Mucho antes de que aprendiera a ser hosco. Le pas la yema de un dedo por la curva de
los labios. En cuanto a elegante, no lo es. Es sudoroso y ruidoso, y te lo har tan bien que no te
importar. Sintate, cario, para que me sientas apretado a ti.
Ella obedeci, deslizando las manos por su pecho hacia su abdomen. Entonces sinti el
miembro en la pelvis, lleno, duro, largo. Presion con el cuerpo y l cerr los ojos como si sintiera
dolor.
Te hago dao? pregunt, intentando levantarse.
l le cogi las caderas y se lo impidi.
Sufrimiento exquisito.
Las largas pestaas ensortijadas reposaban sobre sus mejillas, curiosamente femeninas en su
cara absolutamente masculina.
Sylvan dese que siempre se viera as, deseoso pero satisfecho, desesperado pero contento. La
naturaleza la incit a la valenta. Las aves marinas se elevaban de sus nidos y chillaban aliento,
haciendo demostraciones de promiscuidad en su espontneo vuelo. Del suelo suba el olor a
hierba hmeda y tierra frtil, un regalo al sol que los acariciaba.
Acarici a Rand a todo lo largo de su miembro, calentndolo como si fuera el sol. l abri los
ojos, la mir un momento y dijo:
Me desconciertas. Eres toda osada y luego toda timidez. Pero a ver la levant, djame
resolver el enigma.
Le meti la mano en la entrepierna y busc hasta encontrar la rajita de sus calzones y la acarici
ah hasta que ella chill y salt hacia atrs.
Al instante l la cogi.
No sabes cmo funciona esto?
S.

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4 de la Serie My Stand Alone

Y lo saba. Slo que no haba supuesto que fuera tan... ntimo. Saba dnde encontrar el paraso,
pero era interesante ver que l tambin lo saba. Y con tanta pericia y rapidez. Todas las mujeres
estaban hechas igual?
l contest a esa pregunta antes que ella preguntara.
No todas las mujeres son tan sensibles, ni tan tmidas. Arrug la frente, pensativo. Tal
vez sera mejor si yo mirara primero.
Mirar?
No! Jams!
l medit otro poco.
Te sentiras ms cmoda si te saboreara primero?
No!
Te sabore los pechos y te gust.
No es lo mismo. Trat de explicarlo, pero la leve sonrisa de l le bloque los pensamientos
. Me ests embromando.
Ponme a prueba y vers.
Lo hara. Tal vez encontraba divertida la turbacin de ella, pero no le caba duda de que a ese
pcaro le encantaba mirar, saborear y acariciar de cualquier manera y todo el tiempo que pudiera.
Y, adems, a ella le gustara, porque l lo haba prometido.
l hizo un morro, intentando parecer un nio dolido, mientras su cuerpo lo proclamaba un
pcaro semental.
Djame acariciarte rog l, mimoso.
Ante las alternativas, ella asinti.
Le haba dado el permiso y sus impertinentes dedos lo aprovecharon al mximo.
Me gusta esto dijo l entonces. Tendremos que venir aqu con frecuencia para...
No.
Te convencer.
Pareca muy seguro de s mismo y tal vez tena razn. En ese momento podra convencerla de
cualquier cosa, y sin decir una palabra. l la toquete con delicadeza; suaves roces de
encantamiento, caricias geniales. Todo vibraba con el ritmo de su corazn, y lo que comenz
siendo demasiado pronto pas a ser no suficiente.
Deba parecer francamente lasciva, con la camisola y el corpio arrugados en la cintura, la falda
levantada hasta ah tambin y los calzones abiertos, montada a horcajadas encima de un hombre.
Un hombre con un brazo doblado bajo la cabeza; un hombre que se vea joven, encantado y
relajado.
Eso vala el sacrificio, si se poda llamar sacrificio.
l hurg con los dedos y presion, y a ella se le escap un suave gemido.
l se ri.
Ese sonido significa que lo estoy haciendo bien. Significa que te gusta. Te gusta esto,
verdad?
Si lo que l deca era cierto, ya saba la respuesta, pero volvi a preguntar:

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Verdad?
Qu poda cambiar una palabra?
Te gusta?
Retir la mano y ella dijo:
S!
No querra que se dijera que te forc.
Los movimientos de sus dedos le producan un placer tan intenso que dej de importarle. Se le
endurecieron los pezones, se le tensaron los dedos de las manos y de los pies, y ech atrs la
cabeza y contempl el cielo. Nunca haba estado tan cerca de volar.
Un poco ms, cario. Vuela un poco ms alto.
Guindola la llevaba por el camino al paraso.
Reljate. Rndete.
La brisa soplaba su piel, el sol la acariciaba con sus brillantes rayos de la maana, y se concentr
en elevarse ms, relajarse, rendirse a... a lo que fuera.
De pronto el placer la atrap en una contraccin, la elev, demostrando la pericia de Rand para
elevarla a nuevos lmites. Se aferr a l como si l pudiera retenerla en la tierra cuando en realidad
la elevaba ms y ms.
Le encant, se deleit en ese placer. Deseaba ms y ms, y lo busc con ansias y hambre, y l
hizo uso de su habilidad para darle todo lo que exiga y ms.
Entonces pas la sensacin, acab la vibracin y nuevamente tom conciencia del sol, el mar, la
brisa.
Haciendo una respiracin, seguro que la primera desde que Rand le bes los pechos, intent
recordar su comportamiento habitual. Por lo que fuera, deseaba verse normal, como si
experimentar el xtasis fuera algo de cada da.
Rand no deseaba nada de eso. Alargando las manos hacia ella musit:
Ven aqu.
La cogi en sus brazos y la puso encima de l a todo lo largo otra vez, apoyndole la cabeza en
su pecho. Ella oy los fuertes latidos de su corazn aunque no entendi por qu; l no haba
experimentado lo mismo que ella. Pero lo haba visto sonrer satisfecho, y dese preguntarle, tan
pronto como le volviera la voz, por qu actuaba como si estuviera satisfecho.
Pero antes que pudiera hablar son el estridente chillido de un pjaro y Rand dijo:
Condenacin! Bruscamente la sac de encima de l hacindola caer a un lado, y cuando
ella levant la cabeza para ver hacia el otro lado de l, orden. Al suelo!
Al suelo? Estaba en el suelo, arrancada del cojn de placer y arrojada al mar de la humillacin.
Rand?
Vstete orden l secamente, mirando hacia el otro lado.
Conteniendo las lgrimas ella se subi la camisola hasta los hombros y se baj la falda
cubrindose las piernas. Volvi a or el estridente chillido del pjaro y par para escuchar. Ese
pjaro deca palabras mezcladas con furia; pareca escandalizado.

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Entonces comprendi la forma como la apart Rand, tratando de protegerla y servirle de


escudo. Alguien los haba sorprendido. Alguien... no, vio caras arriba, muy cerca de ellos: Garth, el
duque de Clairmont, Jasper y el reverendo Donald.

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CAPTULO 09

Garth estaba junto al hogar de la sala de estar, moviendo su bastn como si estuviera
dirigiendo una orquesta.
En el campo? Os apareasteis en el campo? Rand, te has vuelto loco?
Rand hizo un mal gesto ante la apropiada acusacin de su hermano. Se haba vuelto loco, loco
por Sylvan. Lo que comenzara como un intento de suicidio arrojndose al mar se convirti en un
exquisito experimento de amor. La reprobadora y silenciosa furia del prroco, la gritada
exasperacin de Garth, la avergonzada ayuda de Jasper se diluan ante la desilusin que lo
contrariaba. Acercando la cabeza a Sylvan, mascull:
Una hora ms. Lo que podra haber hecho con una hora ms.
La haba envuelto en su camisa blanca para cubrirla, y ella no haba querido desprenderse de la
camisa cuando le trajeron otra a l y a ella algo ms femenino.
Una hora? pregunt, renunciando a cerrar los puos. Lo mir incrdula. Una hora?
l lo pens.
Tal vez ms. Siempre me ha gustado dilatar el momento, alargarlo, pero ahora podra haber
llevado ms tiempo.
Chss susurr ella, bajando la cabeza ante la mirada furiosa del prroco. Te oirn.
Tal vez Garth no capt sus palabras, pero su mirada le dej claro que no agradeca su pcara
diversin. Elev la voz apuntando a Jasper, que se haba quedado en el vestbulo.
Jasper estaba fuera de s de preocupacin cuando lleg a casa y no te encontr en la cama.
Fue a despertarme, otra vez.
Rand maniobr su silla de ruedas acercndola ms a la banqueta donde estaba sentada Sylvan.
Ella pareca tan desconsolada como una nia abandonada, y l deseaba, necesitaba, protegerla de
la desaprobacin colectiva de su familia.
Por eso Garth est tan malhumorado le dijo. Necesita sus horas de sueo.
... y salimos a recorrer el campo buscndote.
Cuando ellos estuvieron a la vista, lady Emmie y la ta Adela se estaban paseando por la terraza,
Clover Donald estaba escondida en la sombra. El reverendo Donald se apresur a poner al tanto
de la situacin a las mujeres. La expresin de su madre fue de horror e indignacin; la de la ta
Adela de horror y superioridad moral; Clover Donald gimote. Y la pobre Sylvan estaba en el
centro de su desaprobacin.
Si no hubiera recordado que James dijo que te gustaba visitar Beechwood Hollow continu
Garth, todava estaramos fuera buscndote.
Al menos no nos habras interrumpido musit Rand.
No lo dijo en voz alta, pero Garth debi leerle los labios, porque estall:
No te tomas esto en serio. Os encontramos a ti y a la seorita Sylvan...
En flagrante delito? pregunt James, entrando en la sala ataviado con una bata.
Al ver encogerse a Sylvan, Rand contest:
No estbamos...

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Un hombre no puede irse a dormir en esta casa sin perderse los asuntos ms entretenidos
interrumpi James.
Cllate, James dijo Garth, y aument el volumen de su voz: Rand, Sylvan est llena de
moretones.
Me ca de un risco dijo ella.
Garth o bien no la oy, o no le import o simplemente no crey su explicacin, y continu:
Cmo has podido obligar a una mujer a hacer algo as?
En realidad no me...
Claro que no la oblig dijo la ta Adela pasendose desde el hogar a la puerta, apretando
parte de su ropa contra el pecho. T tienes la culpa de todo esto, Garth, y espero que en el
futuro me hagas caso cuando yo esclarezca lo que es correcto. La seorita Sylvan sedujo al pobre
muchacho. Esta es la recompensa que obtenemos por acoger a una vbora.
No es... alcanz a espetar Rand.
No es una vbora dijo lady Emmie, sentada en el sof retorciendo su pauelo de encaje.
Es una chica descaminada y Rand se ha aprovechado de ella.
Por qu, entonces, l tiene moretones? pregunt la ta Adela.
Sylvan y Rand se miraron azorados y Sylvan no pudo ofrecer ninguna explicacin. Los dos
estaban llenos de moretones y magulladuras, la consecuencia del salto de ella hacia la silla de
ruedas.
Si supiera musit Rand en voz baja.
Y cmo pudo aprovecharse de ella? continu la ta Adela en tono triunfal. Est en una
silla de ruedas.
Est en una silla de ruedas, no muerto contest su amorosa y sincera madre. Rand ha
hechizado a mujeres ms mundanas que la seorita Sylvan.
La ta Adela se volvi hacia su hijo, que estaba elegante incluso con una bata de cretona y unas
zapatillas turcas.
James, defiende a tu primo.
No puedo contest l, malhumorado. Todas las mujeres se desviven por una sonrisa
suya. Sern bobas.
La seorita Sylvan fue la amante de Hibbert! exclam la ta Adela, con la voz embargada
por la indignacin.
La ta Adela hera a Sylvan con esa calumnia, James con su diversin, lady Emmie con su
expresin decepcionada, y el reverendo Donald pareca a punto de comenzar un sermn, pens
Rand. Era el momento de intervenir.
No te creas todas las mentiras, ta Adela. Sylvan es tan pura como la nieve recin cada.
Con eso par la conversacin, tuvo el placer de comprobar. Todos giraron la cabeza hacia l.
Todos los ojos se clavaron en l y despus pasaron a la cara roja de Sylvan.
Cmo sabes eso? pregunt la ta Adela, y se apresur a levantar la mano. No importa,
no me lo digas.
Sylvan se eriz de furia.

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No soy una vaca cuyo historial de crianza se exhibe para conocimiento pblico. Te
agradecera, Rand, que te refrenaras de... Se interrumpi bruscamente, sofocada por la
fascinacin con que todos estaban pendientes de cada palabra.
Nunca te he considerado una vaca dijo Rand amablemente, al tiempo que ella se suba la
camisa de l para cubrirse la cara.
Pero si sabes eso, no puede seguir siendo tan pura seal James.
No seas burro, James, no terminaron el acto dijo Garth. Entonces esboz una media sonrisa
. Aunque podras haberlo terminado, eh, Rand?
Rand cay en la cuenta de que Sylvan estaba asintiendo detrs de su escudo de algodn. Chica
valiente. Estaba dispuesta a manchar ms an su reputacin por la de l. Le acarici la espalda
entre los omplatos, consolador.
Todos estis interesados en mi vida privada dijo.
No es privada dijo Garth elevando la voz otra vez, desaparecida su sonrisa, si la exhibes
en el campo.
O sea, que los rumores sobre Hibbert eran ciertos dijo lady Emmie, pensativa.
Los caballeros se giraron a mirarla, conmocionados.
Madre! exclam Garth. Cundo oste esos rumores?
Ella esboz una sonrisa enigmtica.
Los hombres no son los nicos que cotillean.
La ta Adela, que haba estado de pie desde que entraron en la sala de estar, fue a sentarse en
el sof y acerc la cara a la de lady Emmie.
Hibbert debi de haber utilizado a la seorita Sylvan como tapadera. Mir a su hijo, furiosa
. Tpica conducta masculina desconsiderada.
Eso es inflar las cosas protest James.
Sylvan baj la camisa, dejando ver su cara roja.
Hibbert no era desconsiderado. Quera casarse conmigo y yo no quise.
Pero, querida ma, por qu no? pregunt lady Emmie. Habras sido la esposa de un par
del reino, y Hibbert era absolutamente rico. Piensa en las ventajas.
No quera casarme dijo ella, terminante.
No veo que tengas otra opcin dijo Garth.
Lady Emmie se llev las manos al cuello.
Sugieres lo que creo que sugieres?
Qu tontera, Garth dijo lady Adela enrgicamente. La familia Malkin no tiene por qu
reparar una reputacin arruinada hace tanto tiempo.
Puede que tenga mala reputacin contest Garth, pero sabemos que est intacta.
Sabemos que es una mujer de reputacin impecable, y encaja bien en nuestra familia.
Su reputacin es una mancha! exclam lady Adela.
Es doncella dijo Garth. Digna esposa para el heredero de Clairmont.
Hay que despedirla continu la ta Adela, al parecer sin asimilar la resolucin de Garth.

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Qu sugieres que haga? pregunt Garth, elevando la voz otra vez. Enviarla a su casa
con una nota prendida al corpio? Estimado seor Miles, permtame asegurarle que su hija, a la
que promet que no le ocurrira ningn dao, ha sido ntimamente examinada por mi hermano, con
lo que demostr que est intacta.
Sylvan volvi a cubrirse la cara con la camisa.
No seas grosero, querido mascull lady Emmie.
Rand va a tener que casarse con ella dijo Garth.
Intacta repiti lady Adela, mirando a Sylvan con otros ojos. Es cierto que uno se asombra
cuando estas nias modernas hacen sus reverencias ante el prncipe vestidas de blanco despus
de visitar los jardines y hacer no s qu ms con sus pretendientes.
Vamos, por el amor de Dios buf James.
Un momento objet Rand. Seamos justos con Sylvan. Ella no desea ser la enfermera de
un lisiado el resto de su vida.
Asomando los ojos por encima de la camisa, Sylvan lo mir furiosa.
Deja de llamarte as!
A m me parece que no le repugna tu enfermedad dijo Garth. Todo lo contrario. Se
pas la mano por la ancha frente, desde las cejas a la lnea del pelo. Nada restablece mejor una
reputacin arruinada que casarse con el heredero de un ducado, sobre todo de un ducado cuya
riqueza va en aumento con la produccin de una prspera fbrica de hilado de algodn. Desafi
con la mirada a James y a la ta Adela, y antes que ellos pudieran objetar, aadi: Y har realidad
las ambiciones de su padre.
Ella volvi a cubrirse la cabeza con la camisa y mascull:
Ese s es buen argumento para convencerme.
Garth fue a acuclillarse ante ella.
No tendrs que vivir nunca ms en la casa de tu padre.
Le respondi un silencio total. Haba asestado un revelador golpe.
Voy a tener que casarme con ella, verdad? dijo Rand.
En realidad no haba pensado en esa posibilidad. Ella se casara con un loco, aunque claro, no
estaba loco. Ella acababa de llegar a extremos para demostrarle su fe en l. Y qu fe. Una fe que
manaba de ella y lo envolva a l.
Se mir las manos, por los dos lados, y se ri en voz baja. Por primera vez, desde haca meses,
estaba libre de la sombra del manicomio. Ya no tena que tratar de imaginarse cmo se sostena
sobre sus dos pies y golpeaba a mujeres mientras chillaban y le suplicaban piedad. Ya no tena que
intentar matarse por el bienestar de la mitad femenina de la humanidad.
Se le aceler el corazn, se frot el pecho y se ri algo ms fuerte. Entonces levant la vista. Ya
no crea que estuviera loco, pero a juzgar por las expresiones de sus caras, sus familiares no
estaban muy seguros.
Mirando el tembloroso bultito envuelto en una camisa y una falda en que se haba convertido
Sylvan, le correspondi su fe con un amor que la igualaba y ms. Nada poda impedir su
matrimonio.

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Habra una desventaja para ella. A la luz del da al menos, segua siendo un lisiado, sin dominio
sobre sus piernas. Pero llegara el da en que comenzara a caminar, y entonces estara al mando
de la vida de los dos. La vestira con las mejores ropas, la llevara a las mejores obras de teatro y
viajara con ella. Obligara a esas despectivas viejas de la sociedad a aceptarla en sus casas, y ella
no tendra que preocuparse de nada nunca ms.
Lo que comenzara como el da en que iba a morir ya pareca el da en que se iba a casar. Dijo las
palabras en voz alta, lentamente:
Para m sera un honor casarme con Sylvan.
Ella volvi a asomar la cara, desaparecida la expresin abatida de sus ojos, derrotada por la
oleada de furia:
Hibbert era bueno y generoso, el mejor amigo que he tenido en mi vida. Jams arroj una
silla por la ventana, as que por qu me casara contigo si no quise casarme con l?
Rand sonri con insolente placer.
Porque yo puedo darte lo nico que Hibbert no poda darte.
No quiero...
Cuidado dijo l levantando un dedo, que ella mir con inquieta fascinacin. Los
mentirosos van al infierno.
Como tambin los fornicadores enton el cura, con su pelo rubio brillando como un nimbo
. He hecho todo lo posible por guardar silencio y dejar que esta familia llegue a una decisin
correcta, y creo que ha llegado. Pero es necesario que a usted, seorita Sylvan, se la haga
comprender lo grave que es el pecado que ha cometido. Ha tentado a un hombre a probar su
mercanca y ha encontrado placer en sus brazos.
Clover Donald solt una risita, una especie de agudo chillido de vergenza.
Hay un pecado ms grave? continu su marido.
Rand se olvid de que no poda ponerse de pie. Deseaba tanto abatir a puetazos a ese cabrn
santurrn que intent levantarse de su silla. Sylvan lo cogi y lo empuj hasta dejarlo sentado, y
Garth entr en la refriega:
Usted nos dar la licencia, entonces, reverendo, y nos ahorraremos las amonestaciones.
El prroco sorbi por la nariz.
Aunque el mtodo correcto es hacer las amonestaciones, dar la licencia y realizar la
ceremonia.
Por la maana, entonces?
Un momento! exclam lady Emmie. No tenemos contrato de matrimonio.
No era la nica preocupada por eso, pero Garth se desentendi de todos.
La seorita Sylvan se fiar de que nosotros velaremos por su bien y yo redactar el contrato.
Slo me gustara que se pudieran casar esta tarde.
Que estpida esa ley que exige que las bodas se celebren por la maana protest Rand.
Podramos casarnos esta tarde.
No dijo Sylvan, negando con la cabeza. No.
Est cansada dijo l. Ya la tena y no la iba a soltar. Maana estar mejor.
No estar mejor.

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Rand vio que le temblaban los labios y se le oprimi de compasin el corazn. Su osada y
valiente enfermera era capaz de enfrentar su ira y de frustrar su suicidio, pero la sola idea de
casarse la haca temblar.
Le cogi la mano y la levant.
Ven conmigo, Sylvan. Ven a conversar conmigo.
Los parientes guardaron silencio hasta que salieron de la sala y entonces se reanud la
alborotada conversacin.
En el vestbulo estaban Jasper, que se haba quedado junto a la puerta, y Betty, que vigilaba
para que no se acercara ningn criado curioso. Las expresiones de los dos hacan innecesaria una
explicacin.
Betty se inclin en una reverencia y luego le cogi la mano a Sylvan y se la bes.
Felicitaciones, milady.
No me voy a casar con l.
Betty le sigui el humor.
No, claro que no, seorita, pero yo seguir sirvindola hasta el da de mi muerte.
Intent cogerle la mano a Rand tambin, pero l se lo impidi con un gesto.
Ahrrate los aplausos para la consumacin, Betty. Esa ser la verdadera prueba.
Tengo fe en usted, lord Rand. Si hay algo que yo pueda hacer...
l le sonri.
Creo que eso es algo que tendremos que resolver Sylvan y yo.
Nada de matrimonio balbuce Sylvan.
Sin hacerle caso, Betty le hizo una reverencia a Rand.
S, seor. Por supuesto, seor.
La seorita Sylvan necesita que la acuesten dijo l. Dormir podra atenuarle su
repugnancia por el estado matrimonial.
No puedo dormir tanto tiempo dijo ella, en tono ominoso.
Rand tampoco le hizo caso.
La atenders t personalmente? pregunt a Betty.
S. Contempl el desalio y magulladuras de Sylvan y le pregunt. Cunto tiempo lleva
sin dormir, seorita?
Sylvan se pas la mano por la cabeza.
No lo s.
Una vez que est acostada, Bernadette se quedar a acompaarla.
Maravilloso dijo Sylvan arrastrando la voz. Despus de lo de anoche cree que estoy loca.
No tiene por qu preocuparle lo que piense ella de la esposa de lord Rand la rega Betty,
y sonri. S que no le gusta tener a nadie en su habitacin, pero podra despertar y necesitar
algo, y no voy a permitir que tenga que hacer todo el camino hasta abajo en el mal estado en que
se encuentra. No hemos odo la verdadera historia sobre eso, verdad?
Y no la vais a or tampoco le asegur Rand.
Vamos, entonces.

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Intent rodear a Sylvan con un brazo, pero Rand se lo impidi:


Necesito hablar con la seorita Sylvan antes que suba a acostarse.
Faltara ms. Lo obsequi con otra de sus radiantes sonrisas. Yo ir a buscar a
Bernadette. Jasper, ven a ayudarme.
No quiero contest Jasper, malhumorado.
Pero vendrs. Cogindolo del brazo lo oblig a andar. Tenemos que darles un momento
a solas a estos dos.
Mirando por encima del hombro, desesperado, Jasper se dej llevar.
A Jasper no le gusta la idea de que te cases conmigo dijo Sylvan. Deberas hacerle caso.
Rand descart eso con un gesto.
Es un hombre bueno, pero no es mi conciencia.
Vamos, no te cases conmigo por tu conciencia.
Sabes por qu me voy a casar contigo.
Por mi reputacin? pregunt ella, sarcstica, haciendo un ostentoso gesto.
S, por tu reputacin. Le cogi la mano entre las palmas y se la frot. Por tu reputacin
de mujer amorosa.
Divertida.
Sintate. Al ver que ella miraba alrededor, apunt: Ah, en la escalera.
Ella se sent en el segundo peldao, apoy el mentn en la mano y lo mir desafiante. l
acerc su silla hasta que sus rodillas quedaron rozando las suyas.
Si no quieres casarte conmigo, lo nico que tienes que hacer es decir las palabras mgicas.
Y qu palabras son esas si se puede saber? pregunt ella, desconfiada.
Hay varias. Podras decirme que te repugno, yo y mi enfermedad.
Ella emiti un bufido muy impropio de una dama.
S, creo que ya estropeaste toda posibilidad de hacer que eso suene creble. Exhal un
suspiro de falsa conmiseracin. O puedes decir que me tienes miedo.
Por qu habra de decir eso?
Alguien ataca a las mujeres seal l.
Cre que habamos dejado claro ese asunto esta maana dijo ella, en voz baja pero firme.
Caminas sonmbulo y alguien se est aprovechando de eso. Alguien de aqu, tal vez de la casa, te
observa.
l ya haba pensado eso, cuando se dio cuenta de que los ataques slo ocurran en las
ocasiones en que apareca el fantasma, pero haba atribuido esa sospecha a su desesperado deseo
de echarle la culpa a otro. Pero ya slo poda preguntar:
Quin?
Jasper?
Igual podra haberle dado un capirotazo con una espada bien afilada.
No seas tonta.
Por qu no? Es un hombre alto, macizo, capaz de golpear a una mujer, y encuentro difcil
creer que tu propio criado personal no sepa que caminas dormido.

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Por qu lo sabra?
No duerme en la habitacin contigo? No te cambia las sbanas? Esas sbanas manchadas
de barro fueron la revelacin definitiva para m.
l ya haba pensado eso la primera vez que Jasper le cambi las sbanas, pero el hombre
pareca no darse cuenta de ello. No, seguro que no, maldita sea.
Jasper luch a mi lado en Waterloo. Golpe el brazo de la silla. No es Jasper.
Muy bien dijo ella, descartando esa suposicin, y l se relaj. Y tu hermano?
Garth?
A quines ha atacado ese loco? A mujeres que trabajan en la fbrica. Mujeres a las que tu
hermano ha hecho trabajar horas extras.
La tensin que se apoder de l le hinch los msculos de los hombros.
Son las mujeres a las que resulta ms fcil atacar. Las mujeres solas son vulnerables ante
cualquiera.
Pero su excelencia tiene su genio. Eso lo he visto ms de una vez. Esper a que l asintiera,
y se apresur a aadir: Y tal vez no le gusta mucho el sexo femenino.
A Garth? Le toc la frente. No tena fiebre. Deba ser el agotamiento el que la haca hablar
tan temerariamente. A Garth le gustan las mujeres.
No est casado.
l agrand los ojos y luego ech atrs la cabeza y rugi de risa.
Esa es una manera estpida de determinar las tendencias de un hombre.
A ella le subieron los colores y ladr:
As era como juzgaban a Hibbert. Conoc a unos cuantos de sus... amigos, y algunos eran
caballeros amables y encantadores, pero otros le tenan aversin a las mujeres. A todas las
mujeres. No crees que...?
No. Volvi a rerse. Garth, no. Hay cosas que no sabes de l. Y aun en el caso de que lo
que te imaginas fuera cierto, es el duque. Si deseara hacerle dao a unas mujeres, podra hacerlo
sin tomarse el trabajo de construir una fbrica.
A ella se le normaliz el color, pero no haba acabado.
James dijo.
Ah, ahora hablas como Garth.
James es un joven frustrado y furioso que est en contra de la fbrica.
Estuvo conmigo en Waterloo.
De momento es el segundo en la lnea de sucesin del ducado.
Le salv la vida.
En Waterloo?
Yo estaba con mi regimiento y lo vi. Haba quedado separado y estaba rodeado por los
franceses y... Bueno, yo estaba justo en el lugar y el momento oportunos.
Y te imaginaste que t podras ser el que atacaba a las mujeres? Se le formaron los
hoyuelos aun cuando ella intent reprimir la sonrisa; l podra haberse calentado junto al fuego de

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su admiracin. T, que te habras dejado matar en la batalla para proteger a James? Qu te


habras arrojado por un acantilado para proteger a las mujeres de Malkinhampsted?
l no supo qu decir. Slo saba que le gustaba que Sylvan lo tratara como si lo considerara un
hroe. Volviendo al tema dijo:
O sea, que podemos descartar a James.
A ella le desaparecieron los hoyuelos.
A veces estar en deuda con una persona destruye el equilibrio entre los dos.
Tonteras! Entonces, sarcstico, se le uni en la tarea de aadir sospechosos a la lista: Y
si no es James, tal vez el reverendo Donald?
Por qu no? Se pasa el da y la noche visitando a sus feligreses.
l no pudo creer que ella pudiera pensar eso aunque slo fuera un momento.
Lo conoces! Apunt hacia la sala de estar. Es un cabrn santurrn, pero est totalmente
consagrado a transmitir la palabra del Seor.
Lo que quiero decir es que podra ser cualquiera el que comete esos ataques y por cualquier
motivo. Incluso tu ta Adela.
Vamos, qu buena idea. Simul pensarla. O mi madre?
Es demasiado baja.
Ah. Con la intencin de avergonzarla, dijo: Basndome en eso, tendr que tacharte a ti
tambin de mi lista de sospechosos.
Muy generoso de tu parte, pero deberas tacharme de tu lista por otro motivo. Yo no estaba
aqu cuando comenzaron los ataques.
Tal vez estabas acechando en la posada de Malkinhampsted, esperando a tener la
oportunidad para...
Vamos, Rand, s que no deseas que sea ninguna de las personas que conoces. Le presion
las rodillas con las de ella y se inclin, dejando una gloriosa vista por el escote. Pero tiene que
ser alguien que tiene algo en contra de ti.
l logr refrenarse de lamerse los labios.
Empleamos a cincuenta criados que viven aqu. Te das cuenta del canasto de serpientes a
las que ests silbando con esas acusaciones?
Ella le sonri de una manera casi normal.
Supongo que sera ms fcil declararte culpable a ti, pero no soy partidaria de condenar a un
hombre por conveniencia.
Haba llegado el momento, decidi l, de desviar el rumbo de la conversacin.
Tampoco eres partidaria de casarte por conveniencia, parece.
Ella enderez bruscamente la espalda y debi ver algo en su expresin porque se cerr la
camisa sobre el pecho.
Te tratar bien prometi l.
Mientras me comporte?
Lo dijo de un modo tan desagradable que l dese poder hablar con su padre.

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Sers una Malkin y, con toda probabilidad, algn da sers duquesa. No tienes por qu
comportarte. T pondrs las normas.
Qu engredo.
Slo deseo que comprendas que hay algunas ventajas para ti en este matrimonio. En cuanto
a esta maana... Guard silencio mientras ella desviaba la mirada y se mova inquieta, y cuando
volvi a mirarlo continu: Lamento haberte expuesto a esa escena. Debera haberte protegido
mejor. Parece que no soy capaz de hacer nada bien.
Ella subi y baj las piernas, recordando su manera de saludar a la aurora.
Ah, pues hiciste bien una cosa.
Eso es un cumplido? Cogindole el mentn le levant la cara y la bes, hasta que ella le
cogi los hombros con las manos temblorosas. Sylvan, nos vamos a casar maana por la
maana. No vas a seguir discutiendo eso. Le mir la cara, ruborizada, los ojos cerrados y una
expresin embelesada. De acuerdo?
De acuerdo, me casar contigo.
No eran las palabras extasiadas que se haba imaginado en boca de su prometida, pero las
recibi con igual placer.
Lo prometes?
Ella abri los ojos.
No voy a cambiar de decisin.
Dame esa hora maana por la noche musit l, y vers que has tomado la decisin
correcta.
Eres horrorosamente arrogante. Eras as antes de Waterloo?
Peor, muchsimo peor.
Ella se levant y se sacudi la falda.
Y tal vez ms insufrible da a da despus de maana.
Antes que l pudiera contestar, Betty y Bernadette salieron corriendo del comedor, donde
haban estado esperando. Cogieron a Sylvan, una de cada brazo, y la llevaron escalera arriba, y
Rand se qued mirndolas.
Seor? dijo Jasper, junto a su silla. Desea retirarse a descansar tambin?
No podra. Vio desaparecer a Sylvan y lo mir. Estoy demasiado agitado. Felictame, ha
consentido en ser mi esposa.
Felicitaciones mascull Jasper, con la cabeza gacha y una expresin solemne en su fea cara.
Qu te pasa, hombre? brome Rand. Tienes miedo de perderme?
Es por culpa ma, seor. Le cay una lgrima de la punta de la nariz, y movi los hombros y
la cabeza como si sintiera algn dolor. Yo soy el culpable de que tenga que casarse. No estaba
aqu para cuidar de usted.
Por qu actuaba as? Surgi la sospecha, fea, indeseada, y maldijo a Sylvan por habrsela
puesto en la cabeza. Dnde estaba Jasper esa noche?
Supe que t encontraste a Loretta dijo.
La blanca cara de Jasper se puso roja.

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S, seor.
Maldiciendo sus dudas, Rand pregunt:
Qu hacas por ah tan tarde?
Estaba... preocupado por las mujeres, eh, por la mujer que qued herida en el accidente de la
fbrica. Fui a su casa y cuando me march para volver apret los puos, encontr a Loretta en
el suelo.
La casa de Loretta no est en esta direccin dijo Rand. Tal vez fuiste a buscarla sugiri.
Esto... la o gritar. S, eso fue, la o.
Rand hizo girar la silla para no tener que ver al hombre tropezarse con esas mentiras, sin duda
las primeras que deca en su vida. Tendra razn Sylvan? Era Jasper el que andaba al acecho de
las mujeres para atacarlas? Sabra que l poda caminar? Se dio una sacudida. Sylvan le haba
estropeado la felicidad que senta en esos momentos, aun cuando le devolvi el respeto por s
mismo. Fuera lo que fuera que haba estado haciendo Jasper, sin duda haba una explicacin. Lo
conoca, y no dudaba de que finalmente se lo confiara. Con la intencin de tranquilizarlo, le dijo:
Dejarme solo anoche fue una ocurrencia genial por tu parte. Vers, deseo casarme con
Sylvan.
Pero, seor...
Slo promteme que vas a servir a la seorita Sylvan como me serviras a m.
Mi primera lealtad se la debo a usted dijo Jasper, enrgico y resuelto.
Pues s, y mi esposa forma parte de m.
Todava no es su esposa dijo Jasper en un susurro.
Ese susurro le produjo un escalofro que lo recorri todo entero.

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CAPTULO 10

Alguien la llamaba.
Sylvan despert poco a poco, en respuesta a la llamada, con la expectacin de una amante.
Abri los ojos y mir alrededor, buscando al hombre que haba entrado en su dormitorio.
Buscando a Rand.
No estaba ah. Debi ser otro sueo, aunque un sueo curiosamente sin imgenes. Esa noche
ningn espectro sufriente le suplicaba que lo auxiliara. Suspirando de alivio, se sent.
Bernadette roncaba a un ritmo parejo sobre una cama plegable colocada junto al hogar. Las
velas de un candelabro se haban consumido y desprendan humo y olor a pabilo y cera quemados.
Los cabos de vela del otro seguan encendidos, las llamas parpadeando por estar llegando al final
de los pabilos. Se oan fuertes los tictacs del reloj, hacindola pensar cunto tiempo habra
dormido; todo el da y la mitad de la noche, supuso. Ya deba ser noche cerrada, y estaba
totalmente despierta.
Deseaba beber; deseaba compaa.
Mir hacia Bernadette y vio que segua profundamente dormida.
Tendra que conformarse con agua.
Se baj de la cama y se le encogieron los dedos de los pies al tocar el fro suelo de madera.
Lleg al lavabo y del jarro de loza sirvi agua en un vaso. Era espeluznante esa inmensa casa vieja.
Casi esperaba or...
Plaf.
Paralizada de miedo mir hacia la puerta.
Plaf.
Cuidando de no hacer ruido, dej el vaso en el lavabo y mir hacia Bernadette. No se haba
movido; segua roncando, inconsciente de los ruidos.
Plaf.
Rand. Se llev la mano al corazn. Deba andar sonmbulo. Otra vez. Tena que detenerlo antes
que alguien lo viera. Estaban oscilando al borde del desastre; si los criados descubran que poda
caminar, sin duda lo culparan de los ataques. Sacando un cabo de vela del candelabro lo puso en
una palmatoria, camin silenciosa hasta la puerta y la abri.
Ah no haba nadie.
Mir a uno y otro lado del corredor y alcanz a distinguir a alguien doblando la esquina del
extremo ms alejado. Dios nos ampare, susurr y ech a andar para seguirlo. Al doblar la
esquina volvi a verlo. Cuando estaba ms cerca vio que a l le brillaba el trax; llevaba una
camisa plateada; entrecerr los ojos tratando de distinguir la tela y la hechura. Rand, esprame,
susurr. l se detuvo y dirigi hacia ella las rbitas de los ojos, que parecan inquietantemente
vacas.
Y cuando ya estaba cerca, desapareci sin hacer el menor ruido, dejndola sola. Mir el lugar
donde haba estado y luego corri hacia la esquina. Ah estaba, al final de un corredor muy
estrecho. En esa zona, las velas que se dejaban encendidas por la noche eran de sebo, no de cera;
haba entrado en la parte ms antigua de la casa; nunca haba estado ah, pero saba que los

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cuartos de los criados estaban cerca. Sin duda, muchas de las puertas eran despensas, cuartos de
almacenamiento. Y si no daba alcance a Rand antes que alguien lo viera...
l se puso un dedo en los labios, como si supiera que ella estaba ah, y no estuviera dormido.
Llevaba un gorro raro y pareca que el pelo le llegara a los hombros, y la parte visible de los
zapatos se vea larga y puntiaguda. Adnde la llevaba? Y por qu? Nerviosa, continu
caminando detrs de l, sorprendida por estar en un corredor en el que no haba estado nunca y
temerosa de no poder encontrar el camino de vuelta. Pero lo encontr. Siguiendo a Rand, lo ms
de cerca posible, pero nunca lo bastante cerca, no tard en encontrarse al final del corredor
donde estaba su dormitorio. El hombre de la brillante camisa plateada se detuvo cerca de la
puerta abierta. Rand, djame que te lleve hasta tu cama, susurr. l no se movi mientras ella
avanzaba hacia l. Pero cuando alarg la mano para tocarlo, desapareci.
Se le eriz la piel, y cuando oy el grito casi crey que haba salido de su garganta.
Pero no, haba salido de su dormitorio, un grito fuerte, fuerte como para despertar a los
muertos. Casi tropezndose ech a correr, segura de que Bernadette haba visto lo mismo que
ella. Sin embargo, an no haba dado tres pasos cuando alguien sali corriendo por la puerta de su
dormitorio.
Un hombre, de pelo negro y una larga bata blanca. Se fue corriendo veloz por el corredor. Ech
a correr detrs de l, pero cuando pas junto a la puerta, Bernadette le grit:
No!
Se detuvo, vacilante, y Bernadette chill:
No, seorita, por favor.
Ests herida?
Bernadette pareci no orla.
No vaya. Era el fantasma de Clairmont Court y ha tratado de matarme. No lo siga.
Sylvan hizo entrar a la temblorosa Bernadette, sostenindola hasta que la sent en un silln.
Qu te ha hecho?
Cuando grit me golpe con un palo. Bernadette jadeaba como si hubiera echado una
carrera. Yo levant el brazo.
Te ha hecho dao? pregunt Sylvan, pasndole las manos por el antebrazo.
S!
Dao, dao?
Bernadette titube y luego musit:
No, creo que slo tengo un moretn. Pero, seorita, la buscaba a usted. Le brotaron
lgrimas y le bajaron por las mejillas. Golpe la cama primero, y cuando se dio cuenta de que
usted no estaba, se puso furioso. Sac las sbanas y...
No.
Corri hasta la cama y entonces vio que el ataque haba dejado sbanas blancas desparramadas
como recuerdos fantasmagricos. Rand no hara eso jams, pero alguien lo haba hecho, y slo la
haba salvado la aparicin que la llam.
Cuntos fantasmas albergaba esa casa?
Volvi al lado de Bernadette.

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Los fantasmas no golpean a las personas. Las asustan o las persiguen o gritan o... Hasta ah
lleg su imaginacin. Pero no cogen un palo para golpear a nadie.
Entonces, quin...? Agrand los ojos y pregunt, indignada: Quiere decir que una
persona me golpe para divertirse? Entrecerr los ojos: Quiere decir que una persona de
esta propiedad quera hacerle dao a usted?
Supongo que podras...
Despus de todo lo que ha hecho por lord Rand y por la pobre Roz? Se levant en toda su
estatura, dejando pequea a Sylvan. Vamos, eso es horrendo.
Qu pasa?
Lady Emmie estaba en la puerta, con el pelo suelto, y su bata blanca arremolinada alrededor de
los tobillos.
He odo un grito? pregunt la ta Adela, hacindose espacio en la puerta.
Apretndole fuertemente el hombro a Bernadette, Sylvan le dijo en voz baja:
No se lo digas. Promteme que no les dirs nada...
Pero, seorita...
Diles que has visto al fantasma dijo Sylvan, estremecindose. Van a pensar que eres una
tonta, pero yo quiero ver quin tiene cara de culpable maana.
Bernadette se cruz de brazos.
Pero, seorita, quera hacerle dao y no puedo permitir...
La chica no cedera, as que Sylvan se apresur a prometrselo:
Le contar a Rand lo que ha ocurrido esta noche.
Entonces comprendi por qu Betty le haba puesto a Bernadette como doncella personal. Su
expresin pas a una de astuto inters, y cuando lady Emmie lleg hasta ellas, se deshizo en un
ataque de histeria.
Uy, excelencia, he visto al fantasma gimote.
Qu tontera! tron la ta Adela.
No es una tontera repuso lady Emmie. Tenemos un fantasma.
Ya se haba enzarzado en una pelea. Sylvan sali de la habitacin, corri por el corredor, baj la
escalera y se dirigi a la habitacin de Rand. La puerta estaba cerrada, pero la abri sin golpear y el
corazn le cay al suelo de horror. Rand no estaba en la cama.
Sylvan?
Su sorprendida voz la hizo girarse. Estaba sentado ante una mesa pequea, totalmente vestido.
Betty estaba sentada a su lado, y la miraba boquiabierta y con los ojos agrandados.
Seorita Sylvan?
Qu hacis? pregunt ella.
Pero sin esperar la respuesta se acerc a Rand y le palp la camisa blanca, buscando la larga
bata blanca, o una camisa plateada.
Llevaba la camisa blanca y un chaleco azul celeste, y le bailaron los ojos cuando le cogi las
manos.

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Qu haces t? pregunt, observndola de arriba abajo meticulosamente. Corriendo


por los corredores en camisn de dormir?
Pngase esto le dijo Betty, pasndole una bata de seda negra de Rand. Incluso en verano
hay corrientes de aire en esta enorme casa.
Y tienes fro aadi Rand.
Sylvan no le pregunt cmo lo saba, simplemente meti las manos en las mangas.
Ahora bien dijo Rand, indicndole la silla que haba desocupado Betty y mirando el reloj de
la repisa del hogar. Qu haces aqu a las dos de la maana?
Sylvan se sent.
Qu haces t de pie a estas horas?
Rand hizo un gesto con la mano hacia los papeles desparramados sobre la mesa, el tintero
abierto y la pluma cerca.
Preparando nuestra boda.
Nuestra boda?
Ayer accediste a casarte conmigo. Lo recuerdas?
Boda. Sylvan se apret las sienes. Lo recordaba? Su primer impulso fue negarlo, simular que
no recordaba haber estado sentada en un peldao de la escalera conversando con l, hablando de
los diversos sospechosos de los ataques a mujeres y aceptando una boda por motivos ridculos.
Cundo tenemos que casarnos?
Hoy dijo l, modulando muy bien la palabra como si necesitara conectar el sonido con el
movimiento de sus labios. Aceptaste casarte conmigo.
Por qu?
Porque nos sorprendieron en una situacin comprometida en un campo y, o bien te arrojan
fuera como a una puta, o te casas con un invlido. Las opciones no son agradables.
Eso no es mi verdadero motivo para acceder a casarme contigo.
Lo s. Su sonrisa fue una seductora tentacin. Fue porque yo promet hacerte feliz.
No.
A l se le desvaneci la sonrisa, y dijo disgustado:
Entonces supongo que fue porque Garth te prometi que nunca tendras que volver a la casa
de tu padre.
No.
Por qu acept casarse con l? Haba un motivo, un motivo muy convincente...
Sylvan, este es un tema muy interesante que tengo la intencin de explorar ms a fondo
contigo, pero lo que importa en este momento es por qu ests aqu ahora?
Su tono era paciente, pero tena la frente arrugada, y de pronto ella record su misin.
Por qu ests en pie tan tarde? pregunt otra vez.
Irritado, l mir a Betty y contest:
Betty necesitaba ayuda para organizar dos festines distintos en poco tiempo. Todos los
vecinos nobles que viven a la distancia de un viaje en coche vendrn a nuestra boda y tenemos
que organizarles festejos apropiados. Adems, es la tradicin que los Malkin ofrezcan una fiesta a

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los aldeanos y a los pobres como parte de la celebracin de una boda. Y, lo primero de todo, t
necesitas un contrato de matrimonio y hay que redactar uno preliminar, y, en todo caso, yo no
poda dormir.
Por qu?
Inclinndose hacia ella, l la observ atentamente.
Sylvan?
Betty ha estado todo este tiempo contigo?
S dijo l, en tono abrupto.
Ella mir a Betty en busca de confirmacin y esta dijo:
S, seorita. He estado aqu desde que termin de hablar con los proveedores acerca de la
comida. Lo que ofrecemos ser una vergenza, eso s, pero es lo mejor que he podido conseguir
en tan poco tiempo. Al ver que ella haca un sonido de impaciencia, se apresur a aadir:
Estoy aqu desde las nueve, me parece.
Enseando los dientes, Rand pregunt.
Ahora bien, qu pasa?
Dnde est Jasper?
Lo envi a hacer unos recados contest Betty.
A las dos de la maana? pregunt Sylvan, incrdula.
Seorita dijo Betty, con voz ms enrgica. Estamos faltos de tiempo. Est muy bien que
su excelencia ordene que se celebre la boda por la maana y s que todo se atender, pero l es el
duque y, peor an, un hombre, y no tiene la menor idea de todo el trabajo que entraa eso.
Con la cabeza ya liberada de los blandos lmites del sueo, Sylvan se ruboriz al comprender el
trastorno que haba provocado con su mala conducta. Pero al mismo tiempo no saba el paradero
de Jasper, ni de Garth ni de James. Slo saba el paradero de Rand y que la noticia ya no poda
esperar ms.
Te ruego que me perdones, Betty.
Baj la cabeza como una flor privada de agua y Betty corri a ponerse a su lado.
Yo le pido perdn a usted, seorita. No tena ningn derecho a regaarla as. En qu podra
servirla?
Bueno... Pens rpidamente y sugiri. Tengo sed y hambre. Podras proporcionarme
una comida liviana?
Faltara ms dijo Betty y ech a andar hacia la puerta. Entonces se detuvo y los mir. No
me hace ninguna gracia dejarlos solos a estas horas de la noche. Ya han demostrado que necesitan
una carabina.
Eso es cierto concedi Rand. Pero Sylvan jurar que esta vez no me va a atacar. Verdad,
Sylvan?
Yo no te... Se interrumpi. S que lo haba atacado. Esa maana fue su beso el que precipit
todo ese enrevesado y magnfico acto de amor. Aunque ojal Rand no luciera con tanto orgullo su
engreda diversin. No lo tocar. Y esa es una promesa que cumplir.
Betty vacil, desgarrada entre dos deberes, pero finalmente se inclin en una reverencia y sali
de la habitacin.

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Volver tan pronto como pueda advirti Rand, no engaado en absoluto por la simulacin
de ella. Ahora dime por qu ests aqu.
Ella se inclin hacia l, le toc la rodilla y dijo en voz baja:
El fantasma me hizo una visita.
El fantasma...
Me hizo una visita repiti ella.
Eso no era la estricta verdad; dos fantasmas le haban hecho una visita, pero se senta incapaz
de hablar del fantasma de la camisa plateada, el que desapareci ante sus ojos.
l le cogi las manos, la levant y la mir de arriba abajo.
No te ha hecho dao?
Ella descart la pregunta como si no tuviera importancia.
El fantasma me hizo una visita. Esa es la confirmacin definitiva. No eres t el fantasma!
Comprendo, pero esta maana ya me enter de que no era yo el culpable cuando t me lo
dijiste y demostraste tu fe en m tan conmovedoramente.
Qu quera decir? Tanta fe tena en su opinin?
No. Volvi a sentarse evitando mirarlo a los ojos. No poda tenerla, porque si la tena significaba
que tena toda esa fe en ella.
Rand le examin las manos y se las envolvi entre las de l.
Ahora que eso ya est aclarado, dime, te ha hecho algn dao?
Habra notado el temblor que la sacuda?
Cundo?
Cuando te ha visitado esta noche.
Al parecer iba a seguir insistiendo con la pregunta.
Ah, eso. Desvi la cara. No.
No te ha atacado?
No!
Ha atacado a Bernadette. Eso era una mentira de omisin, pero una fe tan grande como la de l
sera una carga que no podra llevar. Muchsimos hombres le haban confiado su vida y ella les
haba fallado.
Qu hizo?
Trat de asustarme!
Dnde estaba? pregunt l, mirndola a los ojos y pronunciando muy bien.
Lo vi en el corredor fuera de mi dormitorio.
Eso era cierto en todo caso; estaba en el corredor cuando ella sali corriendo de su dormitorio.
Y Rand la asustaba con ese interrogatorio, como si tuviera el derecho a interrogarla, como si la
poseyera en cuerpo y alma. Dobl las manos y le ara las palmas con las uas.
Enviar a los lacayos a seguirlo.
Se march.
Y apostar a un vigilante en tu puerta.

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Ella se solt las manos, indignada.


Con la orden de que me dispare si aparezco en un momento inapropiado?
Ser un vigilante para protegerte, no para tenerte prisionera dijo l, con tanta sinceridad
que ella se avergonz, pero no le gust que le cogiera las manos otra vez. Estoy preocupado por
ti, Sylvan. Ser ms feliz cuando estemos casados.
Ella se estremeci y l le apret ms las manos.
Te vas a casar conmigo por la maana dijo l, como una afirmacin, no como una pregunta
para tranquilizarse.
Dije que me casara se apresur a contestar ella, impaciente.
Pero no lo haba dicho en serio. Deseaba quedarse ah para cuidar de Rand; deseaba estar ah
para verlo caminar durante el da; deseaba dormir en sus brazos.
Pero no deseaba pagar el precio de quedarse y no el precio de la pasin.
Por qu hay tantas reglas, por qu es tan fcil quebrantarlas y por qu tengo que ser yo a la
que sorprenden quebrantndolas?
Las reglas fueron hechas por hombres como yo que desean aferrarse a mujeres como t.
Le abri la mano cerrada y le bes la palma. Adems, alguien tiene que rescatar tu virtud.
No tena ningn problema en aferrarme a mi virtud hasta que te conoc dijo ella, y aadi
: Oh, oh. Eso era algo que no deba haber dicho; l ya era ms engredo que diez hombres
juntos, y acababa de reconocer que l, y slo l, haba sido capaz de provocarle una reaccin. Ver
su sonrisa la fastidi. Vamos, deja de sonrer. Todos los miembros de la alta sociedad me creen
una mujer disipada, y sabes que ellos tienen la nica opinin que importa.
l se ri, fuerte.
No entiendes a los hombres, verdad?
Los entiendo ms de lo que quisiera.
Si yo, junto con todos los miembros de la alta sociedad, te creyera casta, me casara contigo y
descubriera que tenas experiencia, me sentira engaado y posiblemente nuestro matrimonio se
ira al garete. Si yo, junto con todos los miembros de la alta sociedad, creyera que has tenido
experiencia y me casara contigo sabiendo lo de esa experiencia, no tendra ningn motivo para
quejarme y, en realidad, esperara con ilusin una larga y gloriosa noche de bodas. Pero en tu
caso, la alta sociedad te cree disipada y yo he descubierto que esa acusacin es injusta. Para m, la
noche de bodas ser hizo una inspiracin comedida. Pero al mismo tiempo, me encanta saber
que lo que experimentars conmigo ser nico.
S musit ella, intentando levantarse. Bueno, si eso es todo...
l segua retenindole la mano, cuya palma ya estaba mojada de sudor, y no se la solt.
Tendremos un buen matrimonio, lo prometo dijo muy serio, pero voy a necesitar tu
colaboracin.
Mi colaboracin? pregunt ella, sin poder evitar un tono receloso.
Te das cuenta de que voy a necesitar colaboracin para cumplir mis deberes conyugales?
Te he dado algn motivo para creer que yo podra no colaborar? pregunt ella,
impaciente, y retir bruscamente la mano cuando l se ri.
No, no, pero entiendo que desflorar a una virgen entraa algo ms que simple placer.

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Ella se puso de pie de un salto y se dirigi a la puerta.


No deseo hablar de eso.
No puedo obligarte a quedarte a hablar.
Esas palabras la detuvieron en seco.
Si quieres alejarte de m, no puedo impedrtelo.
Ella se mordi el labio. l tena razn, y su conciencia le exiga jugar limpio, no le permita
aprovecharse de su parlisis. l iba a ser su marido y simplemente estaba hablando con ella. Tal
vez era similar a ella y lo preocupaban todos los aspectos de su vida en comn despus de la
boda. La comunicacin entre ellos limara sus diferencias, por lo que no deba huir de la
conversacin simplemente porque era sobre... eso. Se senta capaz de sobrellevarlo. Se volvi
con pasos enrgicos y se sent.
Como digas. Qu deseas que haga?
No deseo que hagas nada. Simplemente deseo que me prometas que te vas a fiar de mi
experiencia en la realizacin de nuestros deberes conyugales.
Deberes? Encontraba raro que l empleara esa palabra. No se haba imaginado que l los
considerara deberes.
Sencillamente, temo no ser capaz de hacer las cosas que hacen los hombres normales para
calmar tus miedos.
Como qu?
Mis padres solan retozar como dos corderitos en primavera. Una afectuosa sonrisa le
ilumin la cara. Se perseguan, se hacan cosquillas y se rean, hasta que desaparecan en su
dormitorio. Bueno, una vez se ri fuerte, el lord alcalde los sorprendi en nuestra casa de
Londres totalmente desnudos.
Me ests tomando el pelo.
Sus padres jams se haban portado de esa manera, ni delante de ellos ni, estaba segura,
cuando estaban solos. Para ellos el matrimonio era un asunto serio.
Despus, lgicamente, habr ocasiones en que riamos, y hasta puede que salgas pisando
fuerte hecha una furia y duermas en otra parte todo el tiempo que quieras. Estoy a tu merced.
Tendrs que fiarte de mi merced, entonces, no?
Me fo de tu merced, pero he tenido experiencia con tu genio, y tienes que reconocer que
eres bastante irracional cuando ests enfadada.
Ella baj la cabeza e hizo pliegues en la seda de la bata, los que se deshicieron al instante,
deslizndosele por entre los dedos.
No tengo por qu reconocer nada.
Mis padres pasaron todas las noches de su matrimonio en la misma cama, y a veces se
pasaban ah la mitad del da.
La estaba engatusando, y cuanto ms lo oa hablar de sus padres, ms crea que le gustara una
unin como esa.
Como t digas.
Era un consentimiento de mala gana, pero l lo cogi al vuelo.
Prometes, entonces, aceptar todas mis exigencias conyugales?

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Ss... s.
Y dormir en la misma cama todas las noches todo el tiempo que dure nuestro matrimonio?
Mientras estemos en la misma ciudad.
l se relaj, apoyando la espalda en el respaldo, con el brazo doblado a la espalda y la
contempl:
Creo que cuando estemos casados me gustar muchsimo que lleves mi bata puesta.
Sus ojos brillaban como brasas azules, y ella se movi nerviosa en el asiento; de repente se
senta cohibida dentro de la ceida bata negra.
Por qu? pregunt.
Cuando pienso en frotar esa seda por tu... No termin la frase.
Ella retir las manos de las de l, y l se las solt. Se levant y l la mir. Retrocedi, segura de
que l hara un movimiento para cogerla, pero l no se movi. Simplemente la mir, esperando.
Esperando la noche del da siguiente.

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CAPTULO 11

El grueso anillo de sello que Rand le puso en el dedo casi se lo tritur; lo senta hundido en la
piel, calentndosela; si le quedara un poquito ms apretado le interrumpira totalmente la
circulacin de la sangre por el dedo.
Con voz sonora y expresiva Rand repiti las palabras que la honraban como su esposa y al anillo
como el smbolo de su unin, y le apret la mano entre las dos palmas.
Su voz denotaba sinceridad, y ella pens que era sincero. Deban ser pocos los hombres que se
casaban con la intencin de quebrantar el espritu de su mujer y convertirla en un ser sin voluntad
ni energa. Pero los haba.
Levant la cabeza y pase la mirada por la terraza. El reverendo Donald haba supuesto que la
ceremonia se celebrara en el interior de la iglesia, pero Rand insisti en que fuera al aire libre.
Tambin insisti en ofrecer una fiesta a todos los asistentes, porque deseaba que todos los
habitantes de la propiedad y los alrededores fueran testigos de su boda.
Le pareci que l haba conseguido lo que deseaba. El prroco estaba de espaldas a la puerta
con el devocionario en la mano. Ella y Rand estaban delante de l y la familia Malkin formaba un
semicrculo alrededor. Gail y su institutriz estaban situadas a un lado. Los vecinos, los nobles que
tenan sus casas de campo en los alrededores, formaban un apretado grupo detrs de la familia,
alargando los cuellos con innoble curiosidad para ver a la novia. Los criados de la casa, con Jasper y
Betty delante, formaban un grupo ms disperso ocupando el resto de la terraza, y abajo, junto a la
escalinata y ms all, estaban los aldeanos de Malkinhampsted.
Demasiadas personas; la atadura era muy firme.
Alguien le puso en la mano un anillo igualmente grueso y pesado. Ella deba colocrselo a Rand
en el dedo. Esa sera la ltima parte de la ceremonia, el momento en que Sylvan Miles dejara de
existir como persona y se convertira en una extensin de Rand Malkin.
No deseaba hacer eso; su madre lo haba hecho y, desde que ella tena memoria, haba sido un
alma plida, toda suspiros, cuya nica finalidad en la vida era intentar aplacar a su marido.
Clover Donald tambin lo haba hecho, y desde el momento de su llegada ah no la haba odo
decir nada que no fuera una repeticin de las opiniones de su marido.
Lady Emmie le dio un codazo en la espalda.
Sylvan, tienes que colocar el anillo en el dedo de Rand.
Ella mir el anillo, muda, atontada.
Si no se lo colocas, se lo colocar l.
Ella mir a Rand. S, seguro que se lo pondra. Por primera vez, desde que ella lleg a Clairmont
Court, l estaba bien peinado, tena la cara lavada, sus botas brillaban, su chaqueta estaba
cepillada y abotonada, y el lazo de su corbata se vea impecable. Era la personificacin del ingls
noble, rico, en apariencia y en modales. Trataba de inspirarle tranquilidad, pero no la engaaba. La
brillante luz del sol iluminaba su cara marcando sus rasgos y revelaba su resolucin; nada le
impedira hacer su voluntad ese da, y mucho menos el enclenque e incomprensible deseo de ella
de continuar soltera.
Pnmelo en el dedo, Sylvan. Capt su mirada y la aprision. As esto habr acabado y
todo ir bien. Ya lo vers. Pnmelo en el dedo.

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De mala gana ella cogi el pesado anillo y se lo puso en el dedo extendido. Entonces el
reverendo Donald enton unas palabras que no tenan ningn sentido; ella repiti otras que
tenan demasiado sentido: se entregaba a Rand en la mayor apuesta de su vida. Se converta en su
esposa.
Por todo el grupo pas un sonoro suspiro colectivo.
Ella se inclin a darle a Rand el beso de paz; l esper hasta que estuvo agachada y la hizo caer
sentada sobre sus muslos. El suspiro de alivio se convirti en risas y luego en vivas cuando l la
ech hacia atrs y la bes. Fue un beso muy agradable, una especie de beso carne con patatas
destinado a sustentarla para todo el resto del da.
Y probablemente lo conseguira. Durante su estancia en Clairmont Court haba sido enfermera,
sostn y defensora de Rand. En cierto modo pareca que, al menos ese da, los papeles estaban
invertidos. Eso no le gustaba, no le gustaba depender de nadie tan completamente, pero s
encontr fuerza en el contacto de sus labios, su firme abrazo y el apoyo de su hombro.
Por qu se haba casado con l?
Ya lo recordaba. Porque vio el furor que lo impulsaba a hacer lo correcto, le costara lo que le
costara; era el mismo furor que la impulsaba a ella en Bruselas.
Y lo peor de todo, porque lo amaba.
Rand le deposit suaves besos en el cuello y musit:
Eres la mujer ms valiente que conozco.
No seas tonto.
Desprendindose de sus brazos se levant y se alis cuidadosamente la magnfica falda
adornada con encajes.
Los familiares se precipitaron. Garth fue el primero que la abraz, el duque de Clairmont dando
la aprobacin oficial a la esposa de su hermano.
He rogado por esto desde el comienzo dijo. Lo has devuelto a la vida.
Sylvan dese decir que no era ella la que lo haba devuelto a la vida sino saber que era
inocente. Pero antes que pudiera hablar, lady Emmie apart a su hijo de un codazo y la abraz
apretndola contra su amplio pecho.
Querida ma, siempre dese tener una hija.
Sylvan asinti, enmudecida por ese entusiasmo.
La ta Adela la abraz con ms moderacin, pero expres su acuerdo:
S que la deseaba. Siempre le dije que es una estupidez desear una hija que al casarse
abandona a la familia, pero la deseaba de todos modos.
No abandonan la familia al casarse dijo lady Emmie.
La madre de Sylvan no est aqu replic la ta Adela.
Ya hemos invitado a lord y lady Miles a venir a visitarnos. Sern bienvenidos en cualquier
momento.
Sylvan emiti un suave gemido y Garth se apresur a tranquilizarla:
Os enviaremos a un largo viaje de luna de miel si tu padre desea alargar su estancia aqu.
Despus de meterse el devocionario en el bolsillo de su levita negra, el reverendo Donald le
cogi la mano a Sylvan y se la estrech.

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No logro imaginarme a lady Sylvan no complacida por la visita de lord Miles.


No le conoce... dijo Garth, pero se interrumpi y apret fuertemente los labios.
Sylvan comprenda bien al duque. Su padre se mostr de lo ms solcito y servil cuando Garth
lleg a su casa, y luego de lo ms odioso cuando se dio cuenta de que slo deseaba convencerla a
ella para que se convirtiera en la enfermera de Rand. Su madre, claro, se haba mostrado
patticamente deseosa de agradar y luego patticamente agitada por el atroz comportamiento de
su marido. Recordar ese folln slo le aumentaba el miedo al matrimonio, as que desvi la cara
de la atenta observacin del prroco.
Aunque no lo bastante pronto, porque l le apret la mano que no le haba soltado.
Mi padre tambin era un hombre difcil que no supo comprender que mi destino superior
estaba en el clero, pero yo considero esas terribles experiencias de mi juventud como el horno en
que se forj y reforz el acero de mi carcter. Movi la mano libre hacia la gente, los rboles y el
mar. El sol nos brilla este da de ritos sagrados. Eleve el corazn y algrese.
Sylvan lo mir, sorprendida y fascinada. As era como llevaba a su rebao por el buen camino el
pastor. Ella slo haba visto su austeridad, pero su alegra al realizar su deber la sorprendi y
tambin le agrad.
S, gracias dijo.
l debi hacerle un gesto a su esposa, porque apareci Clover Donald a su lado, con una sonrisa
trmula en los labios y los ojos enrojecidos por las lgrimas derramadas durante la ceremonia.
Me permite que la felicite por su matrimonio, lady Sylvan?
Por supuesto dijo ella, sintindose tonta por tener que dar permiso y pensando si esa
unin con un noble la separaba totalmente de aquellos de cuna inferior.
Siempre haba estado haciendo de puente en ese abismo, con un pie colocado entre los
aristcratas ricos y el otro entre la gente plebeya.
Tena suerte, pens, de haber entrado por matrimonio en una familia tan noble que no senta el
menor deseo de alardear por ah con sus esnobismos.
Vio que a Clover le temblaban los sonrientes labios y se apresur a decir:
Nos acompaar en nuestra celebracin?
Nos sentiramos honrados contest el reverendo Donald, girando a su esposa hacia Rand
para que lo felicitara con igual efusin.
Se form una larga cola de vecinos para expresarle sus buenos deseos, y lady Emmie y la ta
Adela se situaron a ambos lados de ella para hacer las presentaciones. Siempre que los invitados
expresaban un inters vulgar, ya fuera de palabra o por la entonacin, intervena lady Emmie o la
ta Adela, para dejar claro que ella ya era una Malkin y, por lo tanto, irreprochable. No era poca
cosa, comprendi Sylvan, ser la madre viuda u otra parienta del duque de Clairmont. Esas mujeres
imponan respeto slo por su rango, y cuando eso no lograba acallar a los invitados ms
bulliciosos, su aire patricio aplastaba su presuncin.
Uno a uno los vecinos fueron pasando de la terraza al interior de la casa, donde se les ofrecera
una buena comida y la oportunidad de observar a los recin casados.
Al sentir un fuerte codazo en la cadera, Sylvan mir y vio a Gail abrindose paso para llegar
hasta Rand.
To Rand, seguir siendo tu chica?

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Mi primera chica dijo l, dndole un fuerte abrazo. Y mi mejor chica se llama Gail.
Gail se ri y Betty le dijo:
Seorita Gail, ahora le haces la reverencia a la seorita Sylvan.
Lady Sylvan enmend Rand.
Betty sorbi por la nariz de alegra y los mir a los dos y luego de un anillo al otro.
Por supuesto, lord Rand.
Gail obedeci, haciendo su reverencia, pero Sylvan not recelo en sus ojos y sinti afinidad con
ella. Cmo no iba a estar recelosa la nia, con esa precipitada boda forzada por aquellas
circunstancias extraordinarias? Circunstancias que sin duda provocaron cotilleos en las
dependencias de los criados y finalmente llegaron a los odos de la nia. Fuera quien fuera su
padre, tena que ser desconcertante para ella. Cogindole la mano, le dijo en voz baja:
Siempre sers su mejor chica, pero no te lo dice por temor a herir mis sentimientos.
Sorprendida, Gail retir la mano y Sylvan se ruboriz. Qu tontera ser tan incompetente a la
hora de tratar a una nia.
Entonces Gail se puso de puntillas y le susurr tan fuerte que todos la oyeron:
No se preocupe, el to Rand ya me haba dicho que se casara con usted aunque fuera tan fea
como un sapo causante de verrugas.
Todos aullaron de risa, sobresaltando tanto a Gail como a Sylvan.
Garth! tron la ta Adela, al parecer olvidando del todo la discrecin. Ya es hora de que
sigas el ejemplo de tu hermano y tomes esposa.
Garth se tens y luego se ri con forzada jocosidad.
No necesito casarme an. Todava consigo contener la tripa.
Se oyeron varias risas, pero ninguna expresaba franca diversin. Entonces Rand dijo:
Sylvan y yo no tenemos ninguna objecin en dar el heredero del ducado Clairmont. Verdad,
Sylvan?
Qu deba decir? Le vinieron a la cabeza todos los tpicos acerca de novias que se ruborizaban
mientras intentaba encontrar una respuesta que contuviera algo de dignidad.
James la rescat dndole un rpido beso en la mejilla y diciendo alegremente:
Entremos para que los campesinos puedan zamparse su cerveza y comida sin tratar de
exhibir modales que no poseen.
Tienen modales replic Garth, solamente que no son los mismos que los nuestros.
Amn a eso dijo James y, situndose en el borde de lo alto de la escalinata grit: Os
arrojaremos la carne cruda y podis pelearos por ella. Ante los vivas que recibi por respuesta,
se gir a mirar a sus familiares sonriendo satisfecho. Lo veis? Me quieren.
Piensan que no eres otra cosa que un petimetre dijo Garth, speramente.
James se puso una mano en la cadera, en gesto de exagerado asombro.
Me gustara saber quin les ha dicho eso.
Nadie ha tenido que decrselo contest Garth. Cuando un hombre vaga por ah sin hacer
nada, los campesinos, como los llamas, reconocen su vala.

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Seores dijo Rand, en un tono que los hizo pegar un salto y mirarlo. Hoy es mi da de
bodas y tendris la cortesa de acordar una tregua.
James se ruboriz y Garth se frot los ojos, cansinamente, diciendo:
Har algo mejor. Ir a la fbrica. Estos das se ha presentado una cosa tras otra.
No puedes, querido! exclam lady Emmie, corriendo hacia l y cogindole el brazo. Es el
almuerzo de bodas de Rand y Sylvan.
Garth le sonri y le dio una palmadita en la mano.
A Rand no le importar, y Sylvan an no sabe lo que le ha cado encima. Adems aadi en
voz baja, aunque Sylvan lo oy, sabes cmo soy respecto a las bodas.
Abajo los aldeanos iniciaron la procesin hacia la parte de atrs de la casa, donde los esperaban
comida y barriles de cerveza. Sera un agradable descanso del continuo trabajo de verano, tanto
en los campos como en la fbrica, y cuando terminaran volveran al trabajo descansados y
animados.
Rand, habla con tu hermano gimi lady Emmie.
S dijo Rand, t entra a atender a nuestros invitados. Hizo un gesto a la ta Adela. Por
favor, ta, llvala al interior.
Garth debe quedarse dijo la ta Adela, secamente.
Rand la hizo callar con un gesto y James se ri irnico.
Rand est de vuelta, madre, no lo ves? Haremos lo que se nos ordena. Ofreci un brazo a
cada dama. Sabes aplastar los cotilleos con una sola mirada de tus bellos ojos. Las llev hacia
la casa y de pronto se detuvo. Quieres que me lleve tambin al grillete de tu pierna?
James pretenda ser divertido, pero Rand pens si sabra lo cerca que haba estado del desastre.
Vete, James.
Y ste reanud la marcha. Sylvan se sent en la superficie plana de la baranda, con las manos
juntas sobre la falda, y contempl el parque que iba quedando desierto rpidamente. El tumulto y
alboroto anterior pronunci an ms el silencio creciente, y de pronto Garth exclam:
Por Jpiter! Madre tiene razn. Debo quedarme aqu para apoyaros a ti y a Sylvan. A veces
trato de olvidar que soy el duque.
No creo que eso sea cierto dijo Rand. Creo que simplemente sopesas tus principales
deberes y actas segn eso, sean cuales sean las consecuencias. Ahora bien, qu ocurre en la
fbrica?
Alguien... hace cosas.
Cosas?
Rompe cosas, esconde cosas. Dificulta en todo lo posible el funcionamiento correcto de la
fbrica.
Rand frunci los labios y emiti un suave silbido.
Qu has hecho al respecto?
An no he hecho nada contest Garth. Los primeros das ni siquiera me daba cuenta de
lo que ocurra. Coloc las manos sobre su mejor chaleco. Soy un tonto estpido.
Estpido no, confiado dijo Rand.

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Voy a organizar una patrulla de hombres en la fbrica, hombres que vigilen para detectar
cualquier actividad inusual. Pero, maldita sea! Mir a Sylvan con expresin culpable.
Perdona, Sylvan. Por Jpiter! Qu puedo decirles? Cmo explicarles este repentino despliegue
de maldad?
Rand observ a su hermano preocupado, notando lo demacrado que estaba; advirtiendo su
manera de apoyar la mano en el estmago como si le doliera.
No son tontos, Garth dijo. Los alegrar saber que sus mujeres estn ms protegidas
cuando estn trabajando.
Garth se pas la mano por el pelo muy bien peinado.
S, supongo que tienes razn.
Rand dese abrazarlo como haca cuando eran nios, cuando el idealismo de Garth chocaba
con la realidad y se senta herido. Pero pens que a Garth no le gustara que lo hiciera. No en ese
momento, cuando acababa de verlo a l casarse con la mujer de su eleccin. Despus, cuando la
herida hubiera sanado un poco...
Ve a la fbrica le dijo. Yo presentar tus disculpas, y cuando vuelvas hablaremos.

Pasa algo dijo Rand, mirando hacia la fbrica por la ventanilla del coche.
No lograba determinar qu, pero notaba algo distinto y no pudo dejar de recordar la ansiedad
de Garth.
La maquinaria no est funcionando dijo Sylvan. No hace ruido.
Eso es! dijo l, chasqueando los dedos.
Qu tonto, se dijo. Tan tonto que no observaba lo obvio.
El desgarbado edificio cuadrado y blanco estaba igual que siempre. Las tejas se tostaban al sol,
la hierba cortada alrededor se meca con la brisa. Charity, Beverley, Nanna y Shirley iban
caminando hacia la fbrica sonriendo y charlando acerca de la fiesta de la boda, as que al parecer
las celebraciones estaban llegando a su fin.
Conveniente tambin, porque cuando se detuvo el coche oyeron un grito que sali del interior
de la fbrica. Era Garth, y pareca furioso.
Las mujeres gimieron y Rand les grit desde el interior del coche:
Yo entrar, seoras, y desviar su ira.
Dios le bendiga, seor contest Nanna.
Felicitaciones a los dos dijo Charity, y aadi en voz ms baja: Qu hacen aqu los recin
casados?
Rand no se tom el tiempo de contestar. Esper impaciente a que Jasper ayudara a Sylvan a
bajar del coche y luego lo ayud a soltar las correas que sujetaban firme la silla de ruedas. Las
mujeres se acercaron a ayudar a bajarlo, y Sylvan le dio el empujn inicial para que l continuara
llevando la silla hacia la fbrica. l dej que ella entrara primero, lgicamente, y vio que tan pronto
como ella puso los pies en el umbral, mir alrededor, preocupada.
La quietud y el silencio le recordaron el esperanzado tiempo anterior a la instalacin de la
mquina de vapor y el comienzo del trabajo. Garth estaba extasiado, seguro de que la fbrica

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demostrara inmediatamente su valor a todos los escpticos. Pero desde el comienzo, el trabajo le
haba ocupado horas y horas de su tiempo, y consumido gran parte de su idealismo. Ojal hubiera
otra manera de mantener a las familias de la propiedad, pero al parecer no la haba.
Lleg hasta ellos la voz de Garth desde el centro de la fbrica:
Maldita mquina estpida! Esta maldita mquina no quiere funcionar!
Un fuerte sonido metlico acompa su improperio. Rand mir a Sylvan como pidiendo
disculpas.
Le hemos encontrado.
La diversin le devolvi a ella algo de color a las mejillas, y dijo:
Pues s.
Varias mujeres estaban sentadas en crculo en el suelo y cuando ellos se acercaron se
levantaron para dejarles paso y les hicieron reverencias musitando felicitaciones. La conmocin
atrajo la atencin de Garth.
Rand! Sylvan! Qu hacis aqu? Los estaba mirando desde lo alto de una escalera
apoyada en el borde superior de la mquina de vapor. Disfrutasteis de la compaa todo lo que
pudisteis soportar?
S, gracias, desde luego contest Rand, mirndolo indignado.
Garth intentaba comportarse con normalidad y darles conversacin cuando era evidente que la
mquina de vapor ocupaba toda su atencin.
Me cuesta creer que os hayis marchado de vuestra fiesta porque encontrasteis triviales a los
vecinos.
Pues deberas creerlo repuso Rand.
Garth curv los labios en un gesto de disgusto.
Alguien se puso grosero?
S ri Sylvan, Rand.
Garth se tom un momento para observar a su hermano.
Grosero t? Qu sorpresa.
No fui el nico dijo Rand, mirando significativamente hacia Sylvan. Pero t eres el duque.
Deberas haber tenido que sufrir tambin.
Vaya grupo de mendigos ignorantes, no?
Le brillaron los ojos castaos de pcara risa, pero estaba empapado de sudor por el calor de la
caldera y el calentador.
No todos dijo Rand. Le cogi la mano a Sylvan y le dio una palmadita. Solamente lady
Saint Clare. Comenz a interrogar a Sylvan acerca de sus antepasados.
Sylvan baj la cabeza.
Te enfadaste porque yo tambin le pregunt por los suyos.
No, no me enfad repuso Rand. Mir a Garth. Sylvan le pregunt a lady Saint Clare si sus
padres estaban casados.
Garth solt un ladrido de sorprendida risa.

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Me enfureci dijo Sylvan a Rand. Te miraba como si fueras un ser de clase inferior y
siempre que hablabas aparentaba sorpresa.
Rand ocult su pena tras una alegre sonrisa.
El mono del organillero actuando en el momento oportuno.
Creme que lo siento dijo Garth. La mquina hizo un ruido y l la golpe con una llave
inglesa. Pens que nuestros vecinos seran lo bastante elegantes para tratarte con respeto,
como al hijo y hermano de duques y como debe ser tratado un hroe de guerra.
Pareca sentirse tan culpable que Sylvan se apresur a decir:
La mayora fueron encantadores.
La mayora fueron educados enmend Rand. Unos pocos fueron encantadores. Podra
consolarme diciendo que son unos cretinos, pero a algunos de ellos yo antes los llamaba amigos.
As pues, quin es el cretino?
De ninguna manera esperes que yo los defienda dijo Garth. Se gir hacia la mquina y dio
unos golpecitos sobre un manmetro. No tengo ningn motivo para quererlos.
A Rand no le gustaba la apariencia de su hermano. Segua con la ropa formal, pero tena torcida
la corbata y unas rayas negras estropeaban el blanco nveo de su camisa. Colocando una mano en
la escalera para afirmarla, pregunt:
Qu le pasa a esta maldita mquina?
As la he llamado? pregunt Garth, poniendo cara de inocente. No quiere arrancar. No
para de hacer ruidos como si fuera a ponerse en marcha, pero no arranca.
Rand mir a Sylvan y percibi su ansiedad como si la hubiera expresado en voz alta. Algo la roa.
Qu te pasa? le pregunt.
Ella neg con la cabeza.
No lo s. Simplemente no me gusta este lugar. Intent sonrer. He visto las fbricas de mi
padre, y no me gustan, ni siquiera cuando estn silenciosas.
No debera haberte trado dijo l.
Me habras dejado en la fiesta?
l se ri de su exagerado tono para expresar hasta qu punto eso la habra herido.
No. Supongo que incluso una fbrica es mejor que un saln lleno de aristcratas fisgones.
El mecnico jefe, Stanwood, asom la cabeza por el otro lado.
Acabo de limpiar la caja de residuos, excelencia. Quiere que vuelva a intentarlo?
Intntalo dijo Garth, bajando de la escalera. Estos retrasos son fastidiosos.
Tal vez Jasper podra ayudar aventur Rand. Tiene maa con los coches. Quizs es capaz
de reparar cualquier cosa que se mueve.
Jasper no sali de las sombras.
Los coches no son mquinas de vapor dijo. Estos aparatos son inventos del diablo.
No creers esos disparates supersticiosos, verdad? ri Garth.
Este lugar me produce repels.
La expresin de Sylvan indicaba que le gustara manifestar su acuerdo.
Pero apuesto a que puedes reparar esto dijo Rand. Por qu no lo intentas?

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Exhalando un suspiro tan fuerte como para mover los pistones, Jasper se acerc y cogi la llave
inglesa que le pas Garth.
La enorme mquina se estremeci y Stanwood grit:
Atizad ese fuego. Ya la tenemos.
Garth abri la puerta del calentador de la caldera y sali una rfaga de aire caliente. Cogiendo
una pala aadi carbn al brillante fuego hasta que una de las mujeres le dio un codazo para que
se hiciera a un lado y cogi la pala.
Est subiendo la presin grit Stanwood, y Garth corri a mirar el manmetro.
Miren eso grazn Jasper. Rode la mquina en el momento en que el pistn principal
comenzaba a mover el volante. Esa biela se est moviendo.
Ya la tenemos dijo Garth, quitndose una gota de sudor de la punta de la nariz. Podemos
comenzar otra vez. Vamos le ofreci el brazo a Sylvan. Vamos a mi despacho a beber una copa
para celebrarlo.
Comenz a aumentar el ruido y el suelo a vibrar. Las mujeres elevaron las voces para hacerse
or por encima del rtmico rugido de la mquina, caminando hacia sus puestos. Los hilos
comenzaron a torcerse y luego a girar en los husos, y Sylvan se encogi ante la maquinaria que
recobraba su rugido y cadencia acostumbrados.
Rand le apret con ms fuerza la mano y le dijo a Garth:
Ir conmigo.
Garth curv los labios tratando de reprimir una sonrisa, pero no dijo nada y ech a caminar
delante.
Siguindolo de cerca, Rand pregunt:
Crees que estos problemas son obra del revoltoso?
A Garth se le formaron arruguitas alrededor de la boca y los ojos.
No se atrevera con la mquina. El peligro es demasiado grande. Si la presin no es la
correcta, si se atasca una vlvula, podra volar todo esto.
A Sylvan se le escap un sonido de angustia y Garth debi orlo, porque se apresur a aadir:
Claro que eso no ocurrir.
Abri la puerta de su despacho, la sostuvo hasta que entraron y l entr detrs. Invit a Sylvan
a sentarse en un silln y fue a sacar una botella de vino de un armario. Moviendo la polvorienta
botella, dijo:
Esta es la ltima de contrabando. Ahora que Napolen est bien seguro en su isla, es legal
importar vino francs, pero creo que la ilegalidad le da a este un sabor especial. Sirvi tres
copas, las distribuy y levant la suya en un brindis. Que encontris el tipo de felicidad que he
encontrado yo.
Dios lo quiera dijo Rand y choc su copa con la de Sylvan.
Bebe, Sylvan la inst Garth. Esto te devolver las rosas a las mejillas. Esper a que ella
bebiera y entonces pregunt: Qu os ha trado aqu en realidad?
Se me ocurri que podra interesarte dijo Rand, dejando su copa en el escritorio. Anoche
Sylvan tuvo una experiencia fantasmal.
Garth mir de Rand a Sylvan.

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Fantasmal? Pas la comprensin por su cara y mir fijamente a Sylvan. Te hizo dao?
Ella neg con la cabeza.
La expresin de Garth era de furia y vergenza.
Te pido perdn. No te habra presionado para venir aqu si me hubiera imaginado que
estaras en peligro. Supongo que dado que nuestro fantasma desaprueba todo lo que hago,
tambin te desaprueba a ti. Sonri feroz. Pero creo que pronto comprender el error de sus
mtodos.
Rand se inclin hacia l.
Qu quieres decir?
Garth medio se sent sobre el escritorio.
He hablado con l. Vendr aqu. Vamos a tener una conversacin y tendremos que llegar a un
entendimiento.
Sabes quin es? pregunt Rand, incrdulo.
Soy un poco tonto dijo Garth, pero s, s quin es. Los indicios siempre han estado ah,
pero yo no quera creer que pudiera ser alguien de mi gente.
Quin es? pregunt Sylvan.
Creo que no debo decirlo mientras no hayamos...
Le ha enviado a llamar? pregunt Sylvan, llevndose la mano al cuello. Ahora?
Vendr directamente aqu, me imagino, y...
No entiende lo peligroso que es? pregunt Sylvan, no gritando, pero casi.
Sylvan? dijo Rand al instante. Hay algo que quieras decirme?
Peligroso? repiti Garth, como si tratara de combatir su incredulidad. Est equivocado,
sin duda, pero...
Equivocado? Llama equivocado a un hombre que acecha a las mujeres en la oscuridad para
atacarlas?
No ha...
Matado a nadie? termin ella. Levantndose golpe el escritorio con las palmas y se
inclin hacia Garth. Eso es lo que hace falta?
Sylvan, lo voy a castigar como se merece, pero...
Cmo puede ser tan ciego? Ha aprovechado la recuperacin de Rand para intentar volverlo
loco. Entr en mi habitacin y...
Recuperacin? dijo Garth, cogiendo esa palabra al vuelo y excluyendo todo lo dems.
Rand est mejor, s, pero, recuperacin no es una palabra muy fuerte?
Sylvan mir a Rand con expresin culpable, y l movi la cabeza. Llevada por su agitacin ella
haba dicho ms de lo que deba, pero l no poda enfadarse. Eran ntimos con Garth, estaban ms
unidos que la mayora de los hermanos, y desde que ella lo convenci de su inocencia deseaba
compartir su placer.
Garth se puso de pie y rode el escritorio.
Rand? Recuperacin?
Rand detect alegra en la voz de Garth y se regocij.

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Resulta que he estado caminando dormido dijo. Para moderar la alegra de su hermano,
aadi: Pero slo cuando estoy dormido.
Caminas sonmbulo? Se inclin a abrazarlo fuertemente, levantndolo de la silla, y volvi
a sentarlo. Desde cundo lo sabes?
Meses. Cre que yo era...
El fantasma? termin Garth, siguiendo su pensamiento con seguro instinto. Y ese
cabrn te hizo creer eso? Mir a Sylvan, vio sus manos apretadas en puos en la falda y su
expresin de miedo. Crees que soy tonto, verdad?
Creo que es un hombre enmend ella, que siempre se cree tan poderoso y fuerte que
piensa que no sufrir dao alguno, que siempre podr proteger a todos de cualquier dao. Pero
este canalla no lucha como un hombre, acecha en la oscuridad y ataca cuando la persona est
dbil, y si no lo toma en serio...
S dijo Garth bajando la cabeza. Tienes razn. Enviar a unos hombres a traerlo aqu y lo
recibiremos juntos. Mir a Rand y de su semblante desapareci algo de la seriedad. Pero
caminas por la noche y algn da muy pronto... Dara cualquier cosa por verte caminar otra vez.
Alz la cabeza, atento, y levant una mano para pedir silencio. Qu es eso?
Fuera, en la fbrica, haba cambiado el ruido de la maquinaria. Se oa escalonado, como si la
mquina funcionara y parara, funcionara y parara. En el instante en que Garth se incorpor para
salir, se abri la puerta con tanta fuerza que golpe la pared. Entr el mecnico con los ojos
agrandados y exclam:
Hace un ruido de traqueteo, excelencia, como si quisiera moverse hacia alguna parte, y el
pistn se detiene.
Has probado la vlvula de salida del vapor?
No sale nada.
Garth hizo a un lado a Stanwood y sali corriendo. Rand cogi el brazo del mecnico antes que
saliera detrs.
Qu significa eso?
Significa problemas dijo Stanwood, y se solt el brazo y sali corriendo.
Dios santo musit Sylvan, y se abalanz hacia Rand que ya llevaba la silla hacia la puerta.
No vayas! No sientes eso?
S que lo senta. El suelo temblaba. En la fbrica las mujeres gritaban y temi...
Bum! La explosin los sacudi, fuerte, caliente. Hizo sonar los goznes de la puerta, la lanz a
ella hacia la pared e hizo volar los papeles en un remolino.
Volc la silla de Rand arrojndolo al suelo.
Garth! Haciendo a un lado la silla se levant de un salto y corri hacia la puerta. Garth.

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CAPTULO 12

Sylvan alarg las manos para coger a Rand y no lo encontr. Lo vio salir corriendo hacia la
fbrica y ella corri tras l.
Tambaleante, retrocedi. Fuera del despacho todo era un infierno. Un infierno nuevo, hecho de
maderos torcidos y nubes de vapor. La pared del otro extremo haba volado. Entraba la luz del sol
con una vistosidad no apropiada. Del techo caan tejas y ms tejas de pizarra, como si una mano
descuidada estuviera jugando a las cartas. Los bancos de husos estaban volcados. El viento haca
girar el polvo y ella sinti su sabor: el polvo de la derrota.
En un instante la fbrica haba pasado de ser el sueo del fabricante a la pesadilla del
trabajador.
Tosiendo entrecerr los ojos, tratando de ver a travs de la suciedad flotante. Rand intentaba
abrirse paso por entre los destrozos y slo entonces ella cay en la cuenta, de verdad, de que iba
caminando! Sin pensar en s mismo, caminaba. Era un milagro, el milagro que haban deseado.
Saltaba por encima de mquinas volcadas, avanzando por en medio del desastre, llamando a su
hermano desesperado.
Se desprendi otra viga y cay al suelo con un estruendo. Peg un salto. Buen Dios, un milagro,
pero a qu precio?
Otras voces se fueron uniendo a la de Rand, primero suaves y luego ms fuertes. Las mujeres
geman, lloraban, se llamaban entre s. Los gritos se unieron en uno solo que lleg a una nota alta
y continu.
Pareca un campo de batalla. Peor que un campo de batalla.
Se acobard. La necesitaban. Tena que hacer algo para auxiliarlas.
No poda. No poda auxiliarlas. Eso ya lo saba. Ya lo haba comprobado.
Por debajo del grito continuado provocado por el dolor de alguien oy un llanto suave,
constante, que peda su atencin.
Alguien se puso de pie con dificultad al otro lado de la sala; era Nanna, que con la ropa sucia y
arrugada empez a mover la cabeza de un lado a otro, como un pndulo, contemplando la
destruccin con ojos horrorizados; se agach a coger un largo trozo de madera y lo tir hacia un
lado; luego otro y otro. De pronto se cay, y qued con una rodilla en el suelo; entonces subi las
manos por un madero torcido y as logr levantarse.
Necesitaba ayuda.
Sylvan dio su primer paso fuera del despacho. Todos necesitaban ayuda.
Lady Sylvan llam una vocecita dbil. Creo que tengo rotas las costillas, pero si me ayuda
me levantar a echar una mano.
Beverly. Beverly la de cara avinagrada, estaba intentando cortar tiras de su falda para vendarse
las costillas y poder ayudar a las otras. Beverly la de cara avinagrada. Beverly la valiente, que saba
lo que era necesario hacer y lo haca sin vacilar. Sin gimotear.
Gimoteando, Sylvan se meti en el caos y lleg a su lado.
Djame.

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Con los dientes rompi su enagua de lino y cort tiras; al fin y al cabo eso era algo que saba
hacer, lo haba hecho con bastante frecuencia. Ayudando a Beverly a sentarse, le vend el pecho
con las tiras y las at bien.
As ests mejor? pregunt.
Mucho mejor contest la mujer, aunque sus mejillas blancas como el papel delataban que
menta. Gracias, lady Sylvan.
La he encontrado exclam Nanna. He encontrado a la que gritaba. Shirley est atrapada.
Lady Sylvan...
No puedo. Ay, Dios mo, por favor, no puedo.
Podra encontrar a alguien que la saque? termin Nanna.
Conmocionada, Sylvan mir a Nanna y luego a Beverly, y de pronto comprendi que ellas no
esperaban que las vendara, curara ni auxiliara, ahora que era una mujer de la nobleza, y eso le iba
bien a ella.
No puedo susurr.
Aunque fue un susurro, Beverly la oy, porque le dio una palmadita en la mano, como si fuera
ella la que estaba necesitada de auxilio.
Lady Sylvan, si me ayuda a ponerme de pie...
Del techo cay otra lluvia de tejas, piedras y maderos de la armadura del tejado, y entonces,
con un crujido y un fuerte estruendo, cay al suelo una viga grande de roble. Sylvan retrocedi y
se agach para hurtarle el cuerpo, casi deseando que algo la golpeara y le quitara de una vez por
todas el sufrimiento. El dolor tena que ser mejor que esa constante incertidumbre, su debilitante
cobarda.
Pero nuevamente se asent el polvo, ella estaba ilesa y levant la cabeza.
Nanna haba desaparecido. El grito haba cesado. Todo era silencio, un silencio mortal.
No susurr. No, por favor.
Incorporndose, tambaleante, mir forzando la vista, como si Nanna fuera a levantarse de
entre los escombros. Ech a andar, sintiendo los pies pesados, avanzando muy lentamente, con
los pies tan pesados que pareca que iban a romper ms maderos. El cielo brillaba encima del lugar
donde haba estado Nanna. Colgaban vigas y maderos oblicuos, pesados trozos de pizarra
golpeaban el suelo al deslizarse y caer del techo. No se vea ni un asomo de aquella mujer.
Hizo una respiracin, luego otra y otra, ms y ms rpido, hasta que le zumb la cabeza y
comprendi que no era aire lo que necesitaba. Slo necesitaba valor.
Dejando de lado el trabajo de respirar, comenz a mover con sumo cuidado trozos de madera y
yeso. Una astilla se le enterr en la palma; se la quit, impaciente. Al quitar otro poco de
escombros vio un delantal y ms abajo la forma de una pierna, atrapada entre las vigas y maderos,
cruzados de cualquier manera como en el juego de nios de sacar palitos sin mover los dems. Si
retiraba un madero que no corresponda, le caera todo sobre la cabeza.
Movi uno con sumo cuidado. No ocurri nada. Movi otro, y otro. Entonces aparecieron
partes de dos cuerpos y luego la cara de Nanna. Le pareci que estaba inconsciente, pero abri los
ojos al quedarle al descubierto la cara. Tena los labios apretados en una delgada lnea, para no
gritar de dolor, y cuando le dej al descubierto la pierna, comprendi por qu.

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CHRISTINA DODD
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La pesada viga le haba cado sobre el tobillo, aplastndoselo contra el suelo. No haba manera
de mover la viga ni de moverla a ella. Si alguien tena el derecho a gritar era Nanna, pero se
mantena firmemente en silencio.
Sylvan la mir a los ojos, sabiendo lo que haba que hacer y enferma por saberlo.
Nanna le haba minado los cimientos de su valor. Dnde estaba su valor?
Yo puedo ayudar dijo una de las mujeres a su lado. Slo estoy un poco escaldada.
Escaldada, desde luego. El vapor que se expandi con la explosin le haba dejado ampollas en
todo el cuello y una mejilla. Ms valor.
Shirley est aqu abajo le dijo. Veamos si logramos encontrarla.
Sacaron escombros con sumo cuidado. Llegaron otras a ayudar, Pert, Tilda, Ernestine. Todas
estaban heridas o lesionadas, pero informaron sobre las dems: Ada tena un brazo roto; Charity
estaba consciente pero mareada; Jeremia haba perdido unos cuantos dientes y tena los ojos tan
hinchados que no los poda abrir; Beverly estaba intentando llevarlas fuera.
Hablar les desviaba la mente de la creciente preocupacin, y no se oa ni el menor sonido de
debajo de los escombros. Entonces...
La he encontrado, lady Sylvan dijo Ernestine; hurg otro poco y se sent en los talones.
Est aqu.
Sylvan no necesit mirar ms all de la expresin de Ernestine para saber la suerte que haba
corrido Shirley, pero, por lo que fuera, haba tomado el mando en ese pequeo grupo asediado,
as que se inclin solemnemente a quitar el ltimo madero que le cubra el pecho, un pecho al que
un montn de lesiones y heridas haba dejado inmvil, por la ausencia de respiracin y latidos del
corazn.
Haba visto ya la muerte. Entonces, por qu siempre le desgarraba el corazn? Por qu
siempre una muerte le pona otro peso de culpabilidad en el alma?
Un sollozo estremeci a Ernestine. Pert la rode con el brazo.
Shirley era su hermana explic.
Claro.
Sylvan mir hacia el cielo. Shirley estaba viva despus de la explosin. El peligro segua
cernindose sobre sus cabezas, y no saban en qu momento se derrumbara otra parte de la
fbrica.
Buscad material para construir un techo protector encima de Nanna.
Deberamos enviar a alguien a la aldea y a Clairmont Court a informar? pregunt Tilda.
Lo saben dijo Sylvan. Me imagino que la explosin se ha odo a millas de distancia.
Y se ha sentido tambin aadi Tilda.
S.
Qu vamos a hacer con Nanna?
Sylvan mir la dolorosa expresin de la mujer.
Yo me ocupar de ella.
Pero no se movi, sin dejar de mirar el pie aplastado por la viga que impeda sacarla de ah. Por
la cabeza le pasaron visiones de sierras cortando carne y hueso, separando miembros del cuerpo,
hasta que la voz de un hombre la hizo levantar la cabeza.

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Buen Dios.
El prroco estaba a menos de dos yardas contemplando la escena horrorizado y luego con
comprensin. Rpidamente camin hasta Nanna y se arrodill a su lado. Le pas suavemente la
mano por la cara y despus le cogi la mano.
Dios te ha elegido para una misin especial, Nanna dijo, con voz profunda, fortalecedora,
frotndole lentamente la mueca, como para hacerle pasar a travs de la piel la importancia de
esas palabras. Sigues viva, y Dios ha colocado aqu a lady Sylvan para que te salve. Me oyes?
Nanna le sostuvo la mirada y asinti.
Me crees.
Ella volvi a asentir.
Estupendo. Le indic a Tilda que ocupara su lugar junto a Nanna, se incorpor y cogi el
brazo de Sylvan. Lady Sylvan, ya ha hecho mucho bien en este lugar. Es hora de hacer ms.
Tengo miedo susurr ella, avergonzada.
Yo estoy aqu para ayudarla. Todos estamos aqu para ayudarla. Lo ve?
Apunt y slo entonces ella vio a los dems. Lady Emmie y la ta Adela estaban delante del
coche que las haba trado, contemplando la escena con un espanto que igualaba al de ella. Por la
abertura de la pared medio derrumbada vio a James corriendo colina abajo en direccin a ellos, su
elegancia toda desarreglada. Mir a los ojos al reverendo Donald; tena lgrimas en las comisuras
y la compasin brillaba desde el fondo de su alma. Tal como le ocurri a Nanna, su infinita
compasin la fortaleci. De alguna manera, sin palabras, le transmita su fe en ella. Enderez la
espalda.
Ah, lo har. Slo tengo miedo.
Tiene todo el derecho a sentir miedo, pero Dios le guiar la mano. Le dio una palmadita en
la suya. Ahora dgame qu necesita y nos arreglaremos para encontrarlo.
Ella consigui decirle una lista de las cosas que necesitaba.
Ser como usted diga dijo l.
Le solt el brazo y reuni a las mujeres alrededor de l. Entonces Sylvan vio otra demostracin
de su poder. Slo fue esa maana cuando celebr su boda con tanta majestad? Entonces era un
apropiado representante de la Iglesia; en ese momento era ms el capaz servidor de Dios. Poda
no caerle bien y no gustarle su inflexible actitud, pero tena la habilidad, el don, de llevar a las
personas aterradas en la direccin correcta.
Aprovechando la fuerza que le haba transmitido el reverendo, se arrodill junto a la cabeza de
Nanna y le prometi:
Yo me ocupar de ti.
S, lady Sylvan dijo Nanna, aunque en realidad pareci no orla; segua con la mirada fija en
el reverendo Donald. Hizo una saludable inspiracin para aadir: En el fondo es un hombre
bueno.
Lady Sylvan!
El grito la hizo pegar un salto y se gir a mirar a Jasper. Estaba al otro lado de la pared
derrumbada, agitando los brazos.
Lady Sylvan, tiene que venir!

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Rand susurr.
Curiosamente se haba olvidado de Rand, pero claro, saba que l era capaz de cuidar de s
mismo.
O no?
Mirando nerviosa localiz a lady Emmie y a la ta Adela en el interior del recinto. James las tena
cogidas del brazo, mantenindolas quietas y hablando rpidamente. Aunque no las oa, por sus
gestos quedaba claro que estaban discutiendo con l. Aprovech el momento para escapar del
encierro. No quera hablar con ellos todava. Antes deba descubrir el alcance y la envergadura de
la tragedia.
Mire le dijo Jasper, apuntando, antes que ella pasara por encima de lo que quedaba de
pared. Mire.
Rand estaba sentado ah fuera entre los escombros de esa pared, sosteniendo el cuerpo de su
hermano, con la cabeza apoyada en su pecho, como para comprobar si le lata el corazn.
Era intil. Desde la distancia en que se encontraba, ella vio que era intil. Garth tena las
extremidades torcidas y lacias, y la cabeza le colgaba hacia atrs por encima de la rodilla de Rand,
que lo sostena. Estaba muerto.
Se dio media vuelta.
Jasper le cogi el brazo.
Adnde va?
Voy a entrar a buscar a lady Emmie. Aqu no puedo hacer nada.
Lord Rand es su marido ladr Jasper. Aydelo.
Ella vacil. Su primer impulso haba sido dejar solo a Rand con su afliccin, pero tena razn
Jasper? Le corresponda a ella, como esposa, consolar a Rand?
Pisando con cuidado se le acerc y le puso una mano en el hombro.
l gir la cabeza para mirarla.
Qu?
Su ceo muy fruncido le record a Gail cuando quera entender algo que escapaba a su
comprensin.
En qu te puedo servir? Al instante se maldijo; qu pregunta ms estpida, por el amor de
Dios, como una dependienta de sombrerera a un cliente. Pero no saba qu decir; qu se dice
ante la muerte?. Perdona.
Qu?
Vaya, por Dios, eso era peor de lo que haba imaginado.
Con infinita delicadeza Rand deposit a Garth en el suelo y le acomod el cuerpo como si
estuviera reposando; le arregl la ropa chamuscada, dndole una apariencia de normalidad.
Frunci el ceo mirndole la cara; nada poda devolverle a su estado anterior.
Crees que sufri?
Sufri? Al ser arrojado contra una pared y romperse todos los huesos?
Ya estaba muerto cuando lo encontr. Al principio me he enfurecido porque no llegu a
decirle lo que quera decirle. Le brillaron vidriosos los ojos por la fiebre del trauma. Entonces
pens cunto habra sufrido y pens si t creas que pudo morir instantneamente.

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Claro que muri instantneamente. He visto muchas muertes y lo s.


Lo s? Dese rerse de su estupidez. Acababa de decir una falsedad, pero sin duda era una
falsedad buena. Rand pareca creerle y eso lo consolaba un poco. Tal vez su mentira le
amortiguara el golpe hasta que estuviera preparado para enfrentar la verdad. Tal vez, toc la fra
mano de Garth, tal vez la verdad no tena importancia.
Siempre soy el de la suerte dijo Rand. Siempre soy el que se queda atrs mientras los
dems alcanzan la gloria.
Ella no haba podido conocer a Garth del todo, pero le caa bien, lo quera y respetaba.
Soy el nico que qued vivo de mi regimiento, lo sabas?
Garth haba sido un buen duque; demasiado arrogante para su bien, claro, pero asuma la
responsabilidad de su gente y de sus tierras de una manera ya casi olvidada en la Inglaterra
moderna.
Llevaba horas luchando sin descanso continu Rand. Nos haban ordenado atacar a los
franceses y los franceses iban ganando. Se ri secamente. Habramos hecho cualquier cosa
por Wellington.
La narracin de Rand y el cuerpo muerto de Garth ante ella la arrastraron de vuelta al pasado.
Record cuando sostena el quitasol sobre la cabeza mientras observaba la batalla desde la
distancia. La distancia era un amortiguador entre ella y el sufrimiento.
Pero mi caballo cay muerto por una bala y tuve que buscarme otro; haba caballos sin jinete
por todo el campo, aumentando ms aun el caos. Acababa de montar uno cuando lleg un nio
corriendo con agua. Cog la taza. Me qued un momento refrescndome y cuando intent dar
alcance a mi regimiento no pude. Los rodearon los franceses, se los tragaron y no volv a ver a
ninguno vivo.
Pero ese amortiguador no sobrevivi a su primera hora con los heridos.
Ahora ha vuelto a ocurrir. Yo estoy vivo y mi hermano muerto, y slo porque tard un
momento en salir.
Ella le mir la cara marcada por la culpabilidad y comprendi que segua sin encontrar palabras
para consolarlo. Dijo, dbilmente:
Esto no ha ocurrido por culpa tuya.
Fcil decirlo.
Y no puedes culparte por beber agua.
Me atormenta pensar que si hubiera ido un minuto antes...
Estaras muerto tambin.
Sylvan peg un salto al comprender que eso no era correcto. Por qu estaba ah ofreciendo
consuelo cuando no haba consuelo posible, en lugar de estar dentro auxiliando a los vivos? Era
una cobarde, que aprovechaba la afliccin de Rand como pretexto para eludir su deber.
Y qu haca Rand suponiendo que tena el poder de la vida y la muerte? El cadver de su
hermano estaba en el suelo y l estaba lamentando su propia existencia.
Si hubiera salido para ir a ver la mquina de vapor...
Estaras muerto tambin.
La voz le sali ms fuerte y ms belicosa, y penetr la niebla que lo envolva.

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Sylvan? Alarg la mano para coger la de ella.


Ella se la apart de una palmada.
Ests vivo.
l se cubri la cara y gimi:
Te repugno.
S... eres...
Su brusquedad, su indignacin, lo hizo levantar la cabeza.
Qu?
Eres un marica.
l la mir tan horrorizado que se habra redo, pero al parecer haba olvidado cmo rerse.
Ests vivo y tienes miedo. Bebiste agua, tuviste suerte y ests lloriqueando por eso.
Te pido perdn.
Eso esperaba. Esas palabras le bombearon fuerza por las venas y se arrodill sobre los
escombros y movi un dedo ante su cara. Ests vivo porque para ti no era el momento de morir.
Porque hay trabajo por hacer y Dios ha decidido que eres t el que debe hacerlo. Me gustara
saber cuntas veces tendr que darte una bofetada para que prestes atencin.
l hizo un gesto hacia el desastre de la fbrica.
A esto lo llamas una bofetada?
A esto lo llamo el trabajo que hay que hacer. Tu hermano deseara que se atendiera y cuidara
a su gente, as que ser mejor que te levantes a hacerlo. Incorporndose, le dirigi una mirada
despectiva. Despus podrs hacer el duelo.
Y t? pregunt l, detenindola con esa pregunta. Qu vas a hacer t despus?
Ella qued con un pie levantado, paralizada por la mofa, y dese poder contestar que jams
hara el duelo. Pero eso sera una mentira. Por mucho que se esforzara, por mucho que lo
trabajara en la cabeza, no podra enfrentar su destino con valor ni su pasado con resignacin.
Lo oy gemir y dese hacerse eco de su pena, y entonces l dijo:
Buen Dios, es mi madre.
Con la ta Adela y James pegados a sus talones, lady Emmie se haba detenido a un lado de la
fbrica a contemplar la escena, su bondadosa cara arrugada por el reconocimiento y la
conmocin. Se le dobl el cuerpo, aplastado por el peso de ese nuevo horror.
Sujtala, James orden la ta Adela.
James la cogi y entonces la ta Adela los envolvi en un abrazo a los dos. Pero lady Emmie los
apart con sorprendente vigor y ech a correr. Rand se levant de un salto a recibirla; la cogi en
sus brazos y la mantuvo abrazada un momento hasta que ella volvi a liberarse y corri a
arrodillarse junto a Garth. Pas las manos por todo su cuerpo hasta que dej una apoyada en su
pecho, sobre el corazn. Alarg la otra mano hacia Rand y l se la cogi.
Mi nene dijo, mirando a Garth. Entonces mir a Rand. l te devolvi el uso de las
piernas?
Pasado un instante, Rand asinti.
S, supongo que s.

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La ta Adela pas junto a Sylvan, corriendo a auxiliar a lady Emmie, y James se arrodill donde
estaba. Eran una familia haciendo duelo por uno de los suyos, pens Sylvan, y no la necesitaban a
ella.
Ech a andar hacia el interior del recinto, haciendo planes para amputar el pie de Nanna y sin
hacer caso de la vocecita que gimoteaba en su interior.

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CAPTULO 13

El doctor Moreland levant con una mano la pierna sin pie de Nanna, y con la otra toc
suavemente el reborde cosido donde Sylvan haba recubierto el hueso y los msculos con una
parte de piel para formar una venda natural, y le sonri.
Apuesto a que est agradecida de que lady Sylvan estuviera a mano cuando ocurri la
explosin.
Nanna dirigi una mirada de gratitud a Sylvan, que esperaba nerviosa el veredicto de l.
S, seor, agradecida. Si hubiera quedado en manos del estpido viejo doctor de caballos al
que acostumbramos a llamar para las urgencias, estara murindome de dolor y sufrimiento. No es
que haya nada malo en el seor Roberts, pero no soy un caballo.
No lo es, por supuesto. Bueno, yo no podra haber hecho una amputacin mejor. Dej con
sumo cuidado la pierna apoyada en una almohada donde reposaba, de una cama del hospital
improvisado en los corredores de Clairmont Court. Ojal todos los cirujanos jvenes aprendieran
tan bien como usted, excelencia.
Sylvan lo mir sin entender. La llamaba excelencia, y era lo correcto, pero no estaba
acostumbrada a que la llamaran as.
Garth estaba de cuerpo presente en el saln principal; ahora el duque era su hermano, el
marido de ella. Esta era una sucesin ininterrumpida durante cuatrocientos aos, por qu
entonces la haba cogido por sorpresa? Por qu nunca se le ocurri pensar que en el caso de que
muriera Garth, Rand se convertira en duque?
Y ella sera duquesa. Era duquesa. La hija de un industrial era la duquesa de Clairmont. En
cierto modo, eso se le antojaba la peor y ms horrible irona.
No podran haber tenido una enfermera mejor para esta crisis dijo el doctor Moreland a las
mujeres de la fbrica que formaban un crculo alrededor.
Ellas manifestaron su acuerdo en murmullos, cambiando de lugar las muletas o arreglndose
los cabestrillos.
Nunca habra esperado tanta amabilidad y atencin de una duquesa dijo Dorothy, y
entonces mir incmoda a lady Emmie. Quiero decir...
S lo que quieres decir dijo lady Emmie, intentando sonrerle. Sentada en una banqueta y
vestida toda de negro, de luto riguroso, repentinamente tena el aspecto de una anciana frgil.
Sylvan tiene una experiencia que ni espero poder igualar.
Ataviada con ropa similar, la ta Adela estaba de pie detrs de lady Emmie, y dijo:
Creo que todos estaramos de acuerdo en que nuestra duquesa viuda y nuestra nueva
duquesa han aportado distincin al ttulo Clairmont, sobre todo en lo referente a mi sobrino.
La sonrisa de lady Emmie se hizo autntica al mirar al nico hijo que le quedaba.
No me lo puedo creer, aun vindolo con mis ojos. Camina. Camina!
Rand hizo un gesto de asentimiento a su madre y a la ta Adela y despus mir a las mujeres de
Malkinhampsted. Todas lo miraron con tierna aprobacin, y Charity levant su cabeza vendada de
la almohada.
Ha sido un ao terrible, espantoso, desde que usted volvi de la guerra todo lisiado. Que est
caminando es seal de que los malos tiempos van a cambiar.

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Esto nos ha devuelto el corazn a todas, excelencia dijo Nanna, apoyada en un codo,
cuando esta explosin podra habernos destrozado.
Avanzando con el cuidado de una persona que hace muy poco ha vuelto a aprender a caminar,
Rand lleg hasta Sylvan y le rode los hombros con un brazo.
Si no fuera por Sylvan, yo no habra vivido el tiempo suficiente para que ocurriera este
milagro. Es a Sylvan a la que debemos agradecer todos.
Todas las miradas se desviaron hacia ella, y ella dese repelerlas. Nada que hubiera hecho ella
haba curado a Rand, y la gratitud le pesaba como una carga. Ojal pudiera decirlo, pero cuando lo
miraba, lo vea sobre sus dos pies y observaba sus ocasionales tambaleos, deseaba llorar de
alegra. Una cosa, una sola cosa, haba ido bien en esos desdichados das pasados, y era tan
correcto que se olvidaba de la pena y slo recordaba el placer.
No lo saba, pero le brillaban los ojos al mirar a Rand, y los de l brillaban con igual placer al
observarla. De pronto l frunci el ceo y dijo:
Pero est cansada. Ha trabajado sin parar los dos ltimos das. Yo no he podido conseguir
que se tomara un descanso en un silln.
S dijo el doctor Moreland, observndola con sus penetrantes ojos. En el campo de
batalla y despus en el hospital era implacable en su entrega a atender a los hombres. Pareca
creer que sera capaz de mantener a raya a la muerte. Le dio una palmadita en la cabeza como si
fuera un cachorrito. Supongo que por eso las damas de buena familia no podran atender a los
heridos con regularidad. Esos horrores daan sus delicadas sensibilidades.
Resentida por ese trato condescendiente, pero temiendo que l pudiera divulgar sus secretos,
Sylvan se movi inquieta bajo el brazo de Rand.
Quiere decir que no fui eficaz en el hospital?
Noo, quiero decir que casi se volvi loca trabajando tanto en atender a los muchachos.
La mir significativamente y ella se encogi ante esa mirada.
Satisfecho por haber dejado claro su punto de vista, l volvi a darle una palmadita en la
cabeza.
De qu sirve una enfermera agotada? Su amante marido me envi a llamar y vine
inmediatamente. Puede irse a acostar y dejarme a m la tarea de enfermero.
Adela y yo vamos a ayudar tambin, querida dijo lady Emmie. Lo hemos hablado, y
vamos a supervisar la atencin a nuestras pacientes para que puedas dormir. A excepcin de esta
tarde, claro, en que vamos...
Se le quebr la voz y la ta Adela tom el relevo:
No has dormido desde el da de tu boda, jovencita, y dudo mucho de que hayas dormido la
noche anterior a la boda. La mir fijamente, contradiciendo con su actitud imperiosa la rojez de
sus ojos. No podemos permitir que la nueva duquesa se debilite.
Rand aument la presin del brazo sobre sus hombros.
No permitir que eso ocurra.
Sylvan lo mir sintindose impotente. Sin que ella lo supiera, l haba llamado al doctor
Moreland. Eso demostraba que dudaba de su capacidad, pero no poda dejar de comprenderlo. l
estuvo a su lado cuando le amput el pie a Nanna; oy el sonido de la sierra y los gritos de Nanna;

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vio a las otras mujeres encogerse de miedo y desviar la mirada; y le sostuvo la cabeza cuando ella
vomit despus.
Los hombres estudiaban en universidades francesas para ser mdicos y por entonces incluso a
los cirujanos se los consideraba pasablemente respetables. Ella haba ejercido la medicina sin
ningn conocimiento aparte de la experiencia de la prctica, y saba que a pesar de las amables
palabras del doctor Moreland era culpable de crasa incompetencia. Peor an, ocultaba el
paralizante miedo de que al tratar de sanar hubiera cometido algn asesinato.
Nadie sugera que Rand trabajaba y se esforzaba en exceso aun cuando tena oscuras ojeras.
Como si le hubiera ledo el pensamiento, el doctor Moreland pregunt a Rand:
Excelencia, me permite la osada de preguntarle cmo estn esas piernas?
Al parecer Rand haba aceptado su elevacin a duque con mucha ms elegancia que ella. No
peg un salto con expresin culpable ni mir hacia atrs, sino que simplemente contest:
Los msculos se me agarrotan cuando estoy de pie mucho rato o camino demasiado, pero
cada da me resulta ms fcil.
Tironendose la barba, el doctor asinti.
Es este tipo de milagros lo que hace valioso mi trabajo. Movi un dedo ante la cara de ella
. Recuerde eso, jovencita. Puede que haya tenido que amputar un pie, pero cur a su marido, y
ambas cosas han sido beneficiosas para los pacientes.
Yo no lo cur dijo ella.
l piensa que s, excelencia.
Excelencia otra vez. Qu broma! Qu otra duquesa de Inglaterra haba tenido que
amputarle un pie a una mujer? Qu otra duquesa haba restituido a su lugar huesos dislocados,
aplicado emplastos a pieles quemadas o escaldadas y mezclado hierbas para combatir las
infecciones? Qu otra duquesa...? Apret los puos y nuevamente intent comprender que... era
duquesa.
Se va a desmayar dijo lady Emmie.
Rand la levant en brazos y se prepar para resistir, como si creyera que se iba a caer o a
tropezar. Ni se cay ni tropez, y su expresin fue de sorpresa y placer.
Eres pequeita le dijo a ella. Ms pequea de lo que haba credo.
Ech a caminar hacia la escalera, pero ella neg con la cabeza.
No puedo acostarme todava.
l no aminor la marcha.
No puedo mientras no haya presentado mis respetos a Garth. Mientras no... Lo vais a
enterrar esta tarde, verdad?
Rand titube.
S.
Yo debera estar presente.
l la mir y ella vio que lo haba abandonado la ecuanimidad; tena lgrimas en los ojos.
Hemos hablado de esto dijo, intentando mantener pareja la respiracin, e incluso la ta
Adela dice que debes descansar en lugar de asistir al funeral. Nadie murmurar sobre tu ausencia

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si la ta Adela dice que es permisible. Le dio un beso en la frente y se la frot con el mentn,
como un gato que busca consuelo en su contacto. Garth lo entendera.
S, Garth lo entendera, ella estaba segura. De todos los Malkin, comprenda la mente de Garth
mejor que la de cualquiera de los dems. l se preocupaba por su familia, su patrimonio y su
gente, y la bendecira por sus dbiles intentos de atender a las mujeres.
Deseo verlo insisti.
Rand la llev al saln principal y la dej de pie en el suelo. El olor a alcanfor impregnaba el aire.
El atad estaba en el centro de la enorme sala, atrayendo la atencin con sus magnficos
ornamentos labrados y el brillo de la madera oscura. Estaba adornado de flores silvestres, algunas
dispuestas en bellos arreglos y otras entretejidas formando pequeas coronas.
La tapa estaba cerrada.
Rand mir el atad con los ojos secos y contenida furia.
Tenemos que enterrarlo esta tarde, no podemos esperar ms tiempo, y el cuerpo... el cuerpo
estaba tan destrozado...
Querra sentarme interrumpi ella, para desviarle la atencin de su pena.
Haba sillas dispuestas alrededor del atad, para los dolientes que desearan presentarle sus
respetos. Rand eligi la ms cercana a la puerta.
Sylvan no deseaba afrontar la realidad. Como le ocurra con todas las muertes que haba visto,
no exista la resignacin en ella. Cuando pensaba en Garth, pensaba en el hombre que trabajaba
por el bien de su gente. La idea de que una de esas personas lo hubiera matado era algo que
escapaba a su comprensin. Dese gritar No! y exigir que Garth se levantara y volviera a
ocupar el lugar que le corresponda.
Cuando se acerc a tocar el atad casi tropez con el cuerpo de una mujer postrada en el suelo,
toda vestida de negro, con el luto de viuda. Los Malkin haban contratado a una doliente
profesional para que ocupara el lugar de la esposa de Garth? No, pues los sollozos que
estremecan a la mujer eran de verdad. Se arrodill a su lado y le toc el hombro. La mujer gir la
cara para mirarla: era Betty.
Sylvan se qued paralizada por la conmocin.
Betty se incorpor hasta quedar de rodillas, le cogi la mano y se la bes.
Gracias por venir a presentar sus respetos dijo, con la voz ronca por el llanto. Hizo una
temblorosa inspiracin. Me consuela saber que usted est aqu.
Palabras de viuda, comprendi Sylvan, de la mujer que se consideraba la viuda de Garth. No era
de extraar que Garth Malkin, duque de Clairmont, no se hubiera casado: amaba a su ama de
llaves.
Betty se ri, llorosa.
Parece muy desconcertada, seorita.
Creo que no estoy desconcertada. Creo que por primera vez veo las cosas claras.
Es posible. Ponindose seria, Betty puso una temblorosa mano en el atad, y se le quebr
varias veces la voz al decir: l habra arrojado... al viento... los cnones sociales, eso quera su
excelencia, pero yo me negu a casarme con l. Apret con tanta fuerza el borde del atad que
se le pusieron blancos los nudillos. Uno de los dos tena que hacer lo que era correcto.
Una lstima, pens Sylvan, qu lstima.

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Era correcto vivir con l pero no ser su esposa?


Vamos, no empiece, seorita. Se apart el velo negro de la cara. Su sonrosada piel estaba
brillante y llena de manchas rojas, sus ojos apagados, los prpados hinchados y entornados. A l
no lo entusiasmaba la sociedad ni le daba importancia, pero si se hubiera casado conmigo habra
estado tan fuera de lugar como un pez intentando volar. La alta sociedad me habra aislado y l
habra tenido que defenderme. Hizo una inspiracin temblorosa. Habra sido horroroso. Usted
lo sabe, seorita. Me habran hecho lo mismo que intentaron hacerle esos supuestos caballeros y
damas el da de su boda, pero usted sabe actuar como una dama y los dej con un palmo de
narices, y yo no s hacer eso.
Era cierto, pens Sylvan. Betty comprenda su situacin y sus limitaciones.
Pero es una terrible lstima! exclam, rebelndose contra la injusticia.
Pas muchos buenos aos felices con l. Ha sido mi amor desde que era una muchacha, y
estoy contenta por el tiempo que tuvimos. Acarici el atad. Bueno, ahora est muerto. Las
apariencias ya no importan y puedo hacer duelo pblicamente. Si hay habladuras entre los
miembros de la alta sociedad, a l ya no le harn dao. Tampoco a Gail; ella est muy segura de s
misma, ya es una dama.
Gail.
O sea, que Gail era hija de Garth. No era hija de James, ni de Rand, claro. Se gir a mirarlo y
descubri que l la estaba mirando fijamente. Haba deseado creer que Gail era hija de Rand
porque era su manera de pinchar el creciente globo de su atraccin por l, mientras a l lo diverta
verla debatirse buscando la verdad. Justo entonces entr en el saln el objeto de sus
pensamientos, una nia pequea, delgada, terriblemente abatida porque acababa de perder a su
padre. Rand la cogi en sus brazos para consolarla.
Gail, ahora, era hija suya.

A pesar del cansancio que la agobiaba, Sylvan no poda dormir. Demasiadas preocupaciones le
robaban la paz. Durante toda la luminosa tarde doblaron las campanas de la iglesia y ella fue
contando cada triste campanada. Cuando pararon continu de espaldas, y se puso a contemplar el
fuego que haba encendido Bernadette y a pensar en Gail. La nia haba vivido feliz, libre y
despreocupada, hija del amor aunque no del matrimonio, y su sensacin de seguridad haba
explotado con la fbrica. Segua teniendo a Betty, segua teniendo a Rand, segua teniendo a lady
Emmie y a la ta Adela, pero nunca ms volvera a disfrutar de la arrogante y alegre
despreocupacin de la infancia.
Podra ella ayudar a Gail? Le pareca que s, porque aun siendo hija legtima, nunca haba
tenido ni el amor ni la aprobacin de su padre. El terremoto que acababa de destruir el mundo de
Gail la haba sacudido a ella toda su vida; tal vez podra guiarla para sortear los obstculos que la
amenazaban.
Oy crujir un tabln del corredor al otro lado de la puerta y la estremeci un escalofro surgido
de lo ms profundo de su interior.
Si el fantasma slo caminaba por ah cuando iba a haber problemas, esta vez lo haba hecho por
buenos motivos. El peligro haba estado al acecho en los corredores y en toda la propiedad. El
peligro segua acechando, por lo que ella saba, porque an no se haba encontrado al culpable de

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la explosin de la fbrica. En realidad no saba qu haba descubierto Rand esos ltimos das; no
mucho, supona, porque haba dedicado muchsimo tiempo a atenderla a ella. Pero si haba
descubierto algo, se le habra ocurrido confirselo a ella? Ella no formaba realmente parte de la
familia y, adems, era mujer. Muchas veces los hombres creen que a las mujeres hay que
protegerlas de las realidades de la vida, lo que es otra manera de decir que son tan estpidas que
no saben resistir los rigores de la vida.
Nuevamente oy un ruido al otro lado de la puerta. Una especie de tintineo o campanilleo,
como de cascabel. Mir hacia la brillante luz del sol que calentaba un largo rectngulo del suelo,
pensando: Qu tontera tener miedo de que ande un fantasma por la tarde.
Tambin era estpido tenerle miedo a un fantasma que le haba hecho un favor. Si no la
hubiera incitado a salir del dormitorio la noche anterior a la boda, un fantasma falso la habra
golpeado y tal vez dejado mal herida. La persona que en ese momento acechaba fuera de su
dormitorio?
Cuidando de no hacer ruido se baj de la cama, camin hasta la puerta, la abri un peln y mir.
En la pared de enfrente haba una mesa que antes no estaba, cubierta por un mantel que casi
llegaba al suelo por los lados, y debajo estaba sentado Jasper. Tena un llavero en la mano e iba
deslizando las llaves una a una, examinndolas; de tanto en tanto, una llave chocaba con otra y l
pegaba un salto. De pronto, las llaves hicieron el sonido de tintineo que ella haba odo y l apart
un borde del mantel y mir hacia el corredor con expresin culpable.
Cerr silenciosamente la puerta y se apoy en ella. Qu haca Jasper ah? Nunca haba visto a
nadie comportarse de una manera tan rara como el cochero y criado personal de Rand; esperaba
que no se hubiera vuelto loco. En realidad, trag saliva. Confiaba que el sentimiento de culpa no lo
hubiera vuelto loco. Una vez sugiri que l podra ser el fantasma falso, aun cuando no lo crea.
Jasper se vea muy normal, aunque, pensndolo bien, haba tenido la oportunidad de atacar a esas
mujeres y a ella tambin. Estaba ayudando al mecnico cuando explot la mquina de vapor, y
aunque Stanwood muri, l result ileso, sin siquiera un araazo. Estara ah, ante su puerta,
acechando, esperando el momento oportuno para asesinarla? O formaba parte de un grupo que
planeaba... qu? Segua sin entender qu esperaba conseguir ese loco con sus crueles ataques a
las mujeres y la destruccin de la fbrica.
Al or voces en el corredor peg el odo a la puerta. Alcanz a escuchar el retumbo de voces de
hombres y entonces el pomo gir y la puerta comenz a abrirse. Se apoy en ella con todas sus
fuerzas para impedir que se abriera, oy un gruido al otro lado, pero no disminuy la presin. Se
le deslizaron los pies por el suelo hasta que la puerta se abri y Rand asom la cabeza para mirar.
Sylvan! Qu haces?
Entonces cobraron sentido las voces que oy en el corredor, como tambin la inslita conducta
de Jasper. Rand le habra pedido que montara guardia ah para protegerla? Al ver la perplejidad
de su esposo, esa le pareci la conclusin lgica. Sonriendo con falsa animacin, se alej de la
puerta:
Caminando sonmbula.
Rand entr; tena rojos los bordes de los prpados y todava llevaba la ropa formal que exiga
un funeral: calzas negras hasta la rodilla, medias blancas y zapatos negros; pero se haba quitado
la chaqueta y el chaleco negros, y la corbata le colgaba suelta; se haba resquebrajado el almidn
de su camisa blanca. Su apariencia informal qued explicada cuando le orden a alguien, a Jasper,
al parecer, que tirara dentro de la estancia un montn de maletas y bolsos.

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Deberas estar en la cama le dijo a ella. Es evidente que ests agotada. Se le alis algo
el ceo de preocupacin al verle el camisn, aun cuando era bastante recatado, pues la cubra
desde el cuello a las puntas de los pies. No, Jasper dijo, levantando una mano hacia el hombre
que segua en el corredor. Yo sacar mis cosas.
Mientras l cerraba la puerta, ella subi de un salto a la cama y se meti debajo de las mantas.
Qu haces aqu? le pregunt alegremente.
Mudarme.
El montn de maletas y bolsos adquirieron un nuevo sentido, y los mir preocupada,
remetindose bien la sbana bajo las axilas.
Ya?
l pareci desconcertado.
Ya?
Bueno, simplemente es muy pronto despus de...
l la sorprendi sonrindole con los labios algo temblorosos.
Despus del funeral de Garth? Te aseguro, Sylvan, que Garth tena una naturaleza terrenal.
En realidad, no dudara de que mi astuto hermano tuviera pensado un matrimonio la primera vez
que se entrevist contigo. La voz le son ronca por lgrimas contenidas; no estaba tan sereno
como aparentaba. Permteme asegurarte que si estuviera aqu, l mismo me habra trado las
maletas, por penosas que fueran las circunstancias. Titube un momento y aadi,
delicadamente: Primero fui a buscarte a los aposentos del duque.
A ella se le enroscaron los dedos de los pies; flexion las piernas, acercando las rodillas al pecho
y se remeti la orilla del camisn bajo las puntas de los pies.
Me gusta ms esta habitacin.
Es muy agradable dijo l amablemente, sin sealar que no se poda comparar con la
magnificencia de los aposentos del duque. De todos modos, si lo que quieres es eludirme,
permteme que te alivie. Abri un bolso de viaje hecho de tela parecida a un tapiz y comenz a
sacar frascos y a ponerlos sobre la mesa con aparente bro. No tienes por qu pensar que debes
cumplir tus deberes conyugales ahora. Prefiero que mi flamante esposa no se quede dormida
durante la iniciacin.
No es eso protest ella, aunque consciente de que esa era la verdad. Tendr que
mudarme ah algn da, pero no hoy.
l la mir interrogante.
Confundida, ella intent explicarlo.
No quiero mudarme ah cuando me parece que la cama todava conserva el calor del cuerpo
de Garth y entre las sbanas todava est el olor del amor de Betty.
Rand la mir un momento, le brotaron lgrimas y reanud su tarea con la febril intensidad de
una persona dinmica.
No se me haba ocurrido eso. Tienes razn, por supuesto. Se limpi de lgrimas la mejilla
en el hombro. En el funeral, Betty se ha portado con toda la dignidad de la dama ms refinada, y
James... pobre James. Suspir. Me parece que su sentimiento de culpa le impide encontrar
consuelo.

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Culpa?
Por todas las peleas a las que se entregaban l y Garth.
Ella no contest, pero pens si tal vez James...
Antes que se diera cuenta l lleg hasta la cama y le levant el mentn. El arranque de
indignacin le haba secado los ojos.
S lo que ests pensando dijo, y quiero que dejes de pensarlo. James no sabote la
fbrica. Es nuestro primo, por el amor de Dios.
Pero la culpa...
Si quieres usar la culpa como calibre, el culpable est delante de ti. Yo soy ms culpable que
nadie. No ayud a Garth en la fbrica, y si hubiera mirado ms all de mis problemas, tal vez
habra descubierto si la causa de ellos y la causa de los de Garth era la misma. Creo que tiene que
serlo, as que no juzgues, ni a m ni a mi gente.
Ese era un mordaz rechazo, y uno que se mereca, pens Sylvan; ella no formaba parte de su
gente. Suspirando volvi a apoyar la cabeza en la almohada y cerr los ojos.
l observ el cansancio que le tironeaba hacia abajo las comisuras de su dulce boca y los surcos
en las mejillas, donde antes haba hoyuelos. l le haba hecho eso; l, los enigmas de Clairmont
Court y sus explosivas reacciones. Intentaba aliviarla de la carga de la responsabilidad; deseaba
que dejara de preocuparse, pero ah estaba, despierta e inquieta, observndolo mientras l lidiaba
con su pena y, sin duda, lidiando con la de ella.
Has podido dormir algo?
No.
Por qu?
Ella se subi las mantas hasta el mentn.
Tengo fro y... bueno, parece que no logro desconectar la mente. Cada vez que cierro los ojos,
veo a las mujeres sufriendo y simplemente no puedo abri los ojos dormir.
l saba de un remedio para el insomnio y un blsamo para la afliccin de los dos. Era un
testimonio al espritu, una consumacin de su matrimonio y, en cierto sentido, un brindis por
Garth y por el placer que tuvo en su vida. Lo estremeci la necesidad de levantar las mantas y
meterse entre las piernas de ella. Su delicada apariencia lo refren y pens si no sera el peor tipo
de canalla por ocurrrsele consolarla de esa manera. Entonces, impulsado por una fuerza
irresistible, alarg la mano y le apart suavemente el pelo de la frente y de las orejas. Ella gir la
cabeza hacia su mano. l la pas por la nuca, le friccion un punto de tensin y ella gimi.
Deseas dormir?
Ella asinti.
Yo puedo ayudarte.
Retir la mano, fue hasta la mesa y busc entre los frascos hasta que encontr el que
necesitaba. Fue a ponerlo cerca del fuego del hogar para que se calentara. Despus aadi lea, la
suficiente para que el fuego durara horas. Entonces cogi el frasco ya tibio, volvi a la cama y la
encontr mirndolo recelosa. No era ninguna tonta su Sylvan, y tena razn al desconfiar, si
tomaba en cuenta su virginidad y las intenciones de l.
Crees en m? le pregunt.

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Ella titube.
Cuando supiste que poda caminar dormido y atacaron a las mujeres esas noches, t creste
tanto en m que me obligaste a que yo hiciera lo mismo. Ha cambiado eso?
Noo, no. Creo en ti.
Lo mir a los ojos y l vio en ellos la afliccin de un animalito cogido en una trampa de cazador
furtivo. Necesitaba que l la rescatara y sanara sus heridas, y l la necesitaba a ella con la misma
intensidad. Echando atrs las mantas, se sent junto a sus pies y ella se incorpor. La empuj por
los hombros hasta dejarla tendida otra vez.
Tienes que relajarte.
Estoy relajada.
l sonri de oreja a oreja, deseando poder quitarle el camisn que la cubra tan bien,
atormentndolo igual de bien. Se puso un poco de aceite en la palma. El olor de la bergamota lo
incit, y movi el frasco en direccin a ella.
Este huele bien, pero tengo aceite de rosas ah. Preferiras ese?
No, este est bien.
Ni siquiera lo has olido.
Estoy segura de que est bien.
l se frot las manos y le cogi un pie. Ella lo retir por reflejo.
No ests relajada.
Probar otra vez.
Abri los brazos, rgidos, cerr las manos en puos y las baj colocndolas a los costados.
Estaba tan tensa como el hilo de algodn que hacan girar las mujeres en los husos movidos por
el vapor con las mismas posibilidades de romperse.
Iba a ser ms difcil de lo que haba supuesto.
Esto te gust aquella vez le dijo en tono tranquilizador, te acuerdas?
Comenz el masaje en los dedos del pie, con firmeza, y ella comenz a relajarse, lentamente,
poco a poco. Extendi la friccin al arco de la planta y luego hasta el extremo del taln.
Cada vez que cambiaba de posicin, ella se tensaba, y finalmente dijo:
Creo que no puedo soportar esto.
l le toc los callos de cada dedo y luego la piel callosa que le cubra el taln.
Cualquier mujer que se ha ganado callos como estos puede soportar cualquier cosa.
Reanud el masaje volviendo a los dedos, flexionndoselos suavemente y trabajndole los
diminutos huesos; continu por la piel ms spera de la planta. Le trabaj de igual manera el otro
pie, y entonces ella se relaj totalmente.
Ya est; estaba hecha la parte ms importante. La haba tocado, friccionado y acostumbrado a
sus manos sobre ella. Poda continuar hacia arriba. Verti otro poco de aceite, frot las manos y se
las puso sobre los tobillos. Esta vez ella no se sent bruscamente ni lo mir tan angustiada, y
mientras le friccionaba esas articulaciones comenz a respirar ms profundo. Como si tal cosa,
subi las manos por sus pantorrillas, subindole tambin el recatado camisn. Ella lo observaba
con los prpados entornados, y l no supo discernir si eso se deba a desconfianza o a cansancio,
as que la cambi de posicin, ponindola boca abajo.

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Ella intent sentarse sobre los talones, pero l le empuj suavemente la espalda y la dej
nuevamente tendida.
Reljate le dijo. Cree.
Ella hizo una honda inspiracin cuando l comenz a subirle el camisn y otra ms profunda
cuando se lo subi hasta los hombros.
Qutatelo musit, pasndoselo por la cabeza.
Ella se dej desnudar, aunque temblando.
Qu hermosa eres.
La ador, desde los hoyuelos de la base de la columna hasta el pelo enroscado en el cuello.
La deseaba.
Condenacin! Dese haberse quitado la ropa antes de comenzar el masaje, pero cmo se
desviste tranquilamente un hombre mientras lo observa una mujer aterrada? Ahora que ya no
estaba aterrada tena que quitarse la ropa sin romper el hechizo.
Se abri la bragueta de las calzas, dej caer los zapatos al suelo y se quit todas las prendas que
lo cubran de la cintura para abajo.
La camisa poda esperar.
Se encaram en la cama, le verti un delgado chorrito de aceite a lo largo de la columna y se
situ sobre ella con una rodilla a cada lado, cuidando de no tocarla con su cuerpo.
No todava.
Deslizando las manos por toda su espalda reparti el fragante aceite por su piel y comenz el
masaje friccionndole la nuca, aflojndole los nudos de tensin. De ah pas a sus hombros y
omplatos y luego le amas todos los msculos y tendones de la espalda y los brazos. Ya le haba
pasado la ansiedad que la tena tensa cuando comenz.
Qu te parece? le pregunt.
Los problemas estn cayendo fuera por las yemas de mis dedos contest ella, con la voz
entrecortada.
l se ri en voz baja; ella lo expresaba de una manera divertida, pero saba que era cierto; sus
problemas estaban saliendo por las yemas de sus dedos, y entraba la relajacin a reemplazarlos.
Estaba tan inmersa en la calma que cuando l la gir hasta dejarla de espaldas no hizo nada
para cubrirse; expuesta a su mirada a la luz del da, se qued tendida tal como l la haba
colocado, con los brazos separados de los costados y las piernas ligeramente abiertas. Era toda
belleza, y haba algo ms en ella, algo que l casi no haba esperado conseguir: confianza.
Contemplndola, se estremeci de pasin reprimida. Su mujer estaba de espaldas ante l,
despojada de todas sus plumas, como un ave en un festn; de todas a excepcin de las ms
atractivas, que se mecan en sedoso esplendor. Le ardieron los ojos y una fiebre posesiva le form
un nudo en el estmago, pero la dependencia implcita en su posicin supina lo refren de
poseerla cuando ella se adormil.
Se quit la camisa y se la pas por el pecho para secarse el sudor que le haba brotado, no por
el trabajo de darle el masaje, sino por mirarla, desearla y refrenarse. Dejando a un lado la camisa
comenz el tortuoso ascenso por su cuerpo. Le amas las pantorrillas, de ah pas a sus hermosos
y sensibles muslos; luego le friccion la firme pared del abdomen, y de ah subi a la caja torcica.
Con sus dos expertas manos le friccion de arriba abajo cada brazo, estirndoselos; de ah pas a

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las hendiduras de alrededor de las clavculas, luego los lados del cuello y se lo hizo rotar. Con las
yemas de los dedos le manipul los msculos de la cara hasta que se le afloj la tensa mandbula y
desaparecieron las arruguitas de preocupacin.
Sylvan slo tena conciencia de su cuerpo, no del cuerpo masculino que la tena sujeta bajo l.
Su alma haba salido de su cuerpo y planeaba flotando libre por encima de la escena de la cama.
Sin verdadera preocupacin, pens cmo volvera a entrar l. No senta el menor deseo de volver
a ese recipiente terrenal, ni lograba distinguir un hilo que conectara esa alma con ese cuerpo que
reposaba relajado en un trance.
Entonces sinti un ligero roce en un pezn y se le encendi el calor en la boca del estmago. Un
aceite tibio le lubricaba los pechos, extendido por las resbaladizas palmas de Rand. Slo rozndole
los pezones con sus pulgares callosos, la oblig a hacer una inspiracin profunda y llenar de aire
los pulmones. Resucitada por el aire vivificante, experiment un hormigueo de percepcin en sus
nervios atrofiados. Lentamente fue aumentando la excitacin mientras l le friccionaba una y otra
vez los sensibles pechos, despus hacia arriba hasta el cuello, luego bajaba por el abdomen hasta
el interior de los muslos, haciendo a un lado sus defensas derribadas, poniendo fin al aislamiento
de su inocencia.
En una gloriosa revelacin, encontr el hilo que ataba su alma a su cuerpo. Eran sus sentidos,
su piel viva, consciente de todas las vibraciones, las ventanillas de la nariz agitadas por los olores a
sudor masculino y a bergamota, sus odos sintonizados a los sonidos de la respiracin de l y a la
arruga de la almohada bajo la cabeza.
Sylvan.
Rand la llamaba. Abri los ojos y mir su severa cara por encima de la de ella; mir su cuerpo
milagrosamente desnudo, todo msculos y largos tendones; mir sus manos tostadas
acaricindole la piel blanca, dndole los ltimos toques a su expectacin ya iniciada. Con las
rodillas entre las suyas, estaba sentado sobre los talones, contemplndola.
Qu hermosa eres.
Saba que no era hermosa, pero si l lo deca, por qu no creerle?
Cuando l volvi a mirarla a los ojos, los de l eran ardientes rajitas azules. No se haba dado
cuenta de cmo la pasin lo excitaba tan completamente ni de lo fuerte que tena que ser su
voluntad para refrenarse, pero saba lo que ocurrira cuando l dejara de refrenarse. Y lo hara.
Intent cubrirse la entrepierna con las manos, pero l le susurr palabras tranquilizadoras,
disipndole el apuro, y despus puso la boca ah. Nada la haba preparado para esa dulce
conmocin. Era como flores con caramelo, un galanteo con la lengua mojada, lento y fascinante.
Centrndole toda la atencin en una diminuta prominencia, su lengua le arranc grititos ahogados
del pecho, y se arque para apretarse ms a su boca, y luego baj el cuerpo, retorcindose. No
saba lo que deseaba, as que se limit a rogar Por favor. l s lo saba.
Lo saba. Deslizndose hacia arriba, le frot todo el cuerpo con el de l; estando los dos
lubricados por el aceite, cada movimiento era un fragante placer. Rpidamente le aument la
excitacin. Oy salir de su boca diferentes ruidos, como una gatita cuando tiene hambre, y no
poda parar. l la bes en la boca. Se le crisparon las manos y las levant para acariciarle el cuello;
l se estir como desperezndose. Le acarici suavemente los hombros; l suspir. Le acarici el
pecho y entonces, osadamente, baj la mano por su esternn hasta llegar al abdomen.

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Lo haca bien? Seguro que s, porque l dijo cosas que deberan escandalizarla. Entonces l
embisti con el miembro ponindoselo en la mano, y eso s la escandaliz.
Intent soltrselo, pero a l le gustaba. Tal vez no saba mucho, pero eso s lo saba. Estaba
resbaladizo y la mano de ella tambin.
Esto es perfecto dijo Rand. Pnmelo donde lo desees.
Todo era muy nuevo, pero no poda simular que no entendi lo que quiso decir. Tratando de
ser osada, se lo puso en la entrepierna y le mir la cara. l le estaba sonriendo.
Ser fcil le prometi.
Embisti suavemente y le penetr un poquito; los msculos de ella intentaron cerrarse.
Entonces l descorch el frasco de aceite y se puso un poco en las manos. Ella pens que lo iba a
usar para facilitarse la entrada, pero l se incorpor hacia atrs y le acarici los pechos.
Era curioso que l la tratara con tanto cuidado como si fuera preciosa. Curioso que su caricia le
produjera un estremecimiento a lo largo del espinazo y un calor en lo ms profundo de su interior.
l movi las caderas con un ritmo todava desconocido, y la penetr al tiempo que deslizaba las
palmas por su abdomen alisndole la piel, producindole tantas sensaciones que no saba en cual
concentrarse.
Hblame le rog l. Dime si te gusta esto.
Otra distraccin; l deseaba hablar.
Me gusta.
El qu?
Resoll al sentir la presin dentro de la cavidad, la presin que haca l, la presin que haca su
propio cuerpo.
Te gusta esto? Desliz las manos en crculo por sus caderas. O esto? Le cogi los
pezones entre los pulgares y los ndices y se los apret.
Al mismo tiempo embisti. Ella peg un salto en la cama, chillando, sin saber dnde le dola
ms y sin saber si eso era una trampa o un regalo.
Duele!
l estaba temblando todo entero y le brillaba la frente cubierta por una capa de sudor.
Deseas que pare?
Ella lo mir boquiabierta y lo pens. Se senta como si le hubieran dado un pellizco por dentro,
y sus pezones saban que los haban pellizcado, pero el dolor iba remitiendo. No tan rpido como
le gustara, pero iba remitiendo.
Y l estaba sufriendo. Tena retenido el aliento desde el instante en que le hizo la pregunta, que
evidentemente lamentaba. Movindose con sumo cuidado, volvi a apoyar la cabeza en la
almohada.
No.
A l se le hinch el pecho al inspirar aire.
Estupendo. Me alegra que estemos de acuerdo en algo tan importante.

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CAPTULO 14

Haba pasado las horas preocupndose por un acto que termin demasiado pronto. Al menos,
crea que fue pronto. Para ella haba durado lo bastante para eliminarle el dolor de la desfloracin,
y despus se qued dormida con una mano apoyada sobre el corazn de l y la cabeza en su
hombro. Haba dedicado un rato a friccionarle la espalda, deseando que hubiera sido cierto que
tena toda la experiencia de que se hablaba entre los miembros de la alta sociedad, porque una
sola vez no era suficiente, y tal vez nunca lo sera con Sylvan.
As pues, en lugar de hacerle el amor otra vez, se puso sus arrugadas ropas y esper a que
despertara para que pudieran hablar acerca de hacer el amor. Le dira lo bien que lo haba hecho
para ser una total principiante. En todas sus fantasas, y estas haban sido unas cuantas, nunca se
haba atrevido a esperar que ella respondiera con tanto entusiasmo.
Despus que l la elogiara, ella le dira que haba estado magnfico... era de esperar.
Pues claro que haba estado magnfico. Acaso ella no tuvo esas deliciosas contracciones,
emiti gemidos e, intent mirarse los hombros, lo ara?
Mir hacia la cama donde ella dorma profundamente y sonri de oreja a oreja. S que era
agradable la vida de matrimonio.
Un tmido golpe en la puerta lo sac de sus pensamientos y oy voces en el corredor. Fue a
abrirla. Jasper estaba apoyado en la pared mirando fijamente a Betty, que tena cogida del brazo a
la doncella de Sylvan.
Chss. Est durmiendo les dijo. Entonces, al captar una expresin rebelde en la cara de
Bernadette, le dijo: Gracias, pero no creo que su excelencia necesite los servicios de su doncella
en estos momentos.
No es por eso que hemos venido dijo Betty. Hemos venido a decirle algo que debera
habrsele dicho la noche anterior a la boda. Le dio una sacudida a Bernadette. Dselo a su
excelencia.
Bernadette baj la cabeza.
La seorita Sylvan, o sea, su excelencia, me prometi que se lo dira a l esa noche antes de la
boda. Incluso fue a su habitacin. Por qu crees que no se lo dijo?
Porque vi a su excelencia despus que ella se march de su habitacin y no haban hablado
de nada espantoso. Todo lo contrario, si me lo preguntas. Al ver abrir la boca a Bernadette,
aadi: Adems, si su excelencia lo hubiera sabido la habra tenido entre algodones y atada con
una cinta estos tres das.
Rand ya estaba tenso.
S lo del fantasma. Me dijo que estaba en el corredor fuera de su dormitorio.
Y? pregunt Bernadette, como si esperara ms.
Pero qu ms? Cay en la cuenta de que esa noche estaba distrado y no le hizo todas las
preguntas que deba. Ahora sus criados actuaban como si a Sylvan le hubiera ocurrido algo
terrible, y l no lo saba. Se inclin hacia ellas.
Dmelo, Bernadette.

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Le promet a su excelencia que no se lo dira ni a lady Emmie ni a lady Adela. Se mordi el


labio. Betty, siempre me has dicho que no debo traicionar la confianza de mi seora, por ningn
motivo.
Se lo dir yo terci Jasper.
Los tres lo miraron sorprendidos.
Jasper estaba malhumorado por el pesar.
Segu a su excelencia, si no no lo habra visto.
Rand sali del todo al corredor y cerr la puerta.
Visto a quin? Seguiste a su excelencia adnde?
Fue la noche anterior a su boda y yo estaba vigilando la puerta de la seorita Sylvan.
Cre que estabas con...
No! interrumpi Jasper levantando una mano. No estaba. Estaba montando guardia
ante la puerta de la seorita Sylvan.
Rand observ que Bernadette tena una curiosidad tremenda por saber con quin podra haber
estado Jasper, pero este ni siquiera se fij.
Por qu estabas vigilando la puerta de la seorita Sylvan? pregunt.
Tema por ella.
Rand vio que Jasper pona sumo cuidado en no mirarlo a los ojos, y record sus dudas respecto
a l; dudas sin fundamento, se dijo, pero dudas de todos modos.
Jasper continu, pausadamente:
Despus de esa noche de los ataques a Loretta y a la seorita Sylvan, simplemente me
pareci que haba motivo para alarmarse. A alguien no le cae bien su excelencia.
Eso lo s dijo Rand.
Y s que lo saba, pero las expresiones solemnes de esos criados le decan que saberlo no
bastaba.
Yo estaba vigilando fuera de la puerta de la seorita Sylvan continu Jasper y, lo
reconozco, me qued dormido; haba descansado poco. Pero se lo juro, de repente la seorita
Sylvan abri la puerta y ech a andar por el corredor, llamndolo a usted, excelencia, y hablndole
como si usted estuviera delante de ella. Bueno, iba sonmbula, claro, pero la segu de todos
modos.
Yo no la o salir se disculp Bernadette, mirando a la ceuda Betty.
Me hizo sudar siguindola continu Jasper. Viraba por uno y otro corredor, sin dejar de
hablarle a usted, lord Rand, es decir, lord Clairmont, es decir, excelencia.
Lord Rand va muy bien dijo l, casi saltando de impaciencia.
S, milord. Estaba absolutamente liado con las cortesas pero le bast una mirada al mal
gesto de l para continuar: La seorita Sylvan intentaba convencerlo de que volviera a su
habitacin.
Por qu no la detuviste? le pregunt Betty.
Jasper desvi la cara, mirando hacia todos lados menos a Rand.

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He tenido experiencias con sonmbulos, y s que no hay que despertarlos, mientras no estn
en peligro.
Rand asinti, pensando: O sea, que Jasper saba lo de mis caminatas dormido. No haba dicho
nada, pero lo habra seguido igual como sigui a Sylvan? Habra buscado la muerte de Garth por
un retorcido deseo de elevarlo a l? Ocultaba una vena cruel ese hombre que haba sido su fiel
criado?
En todo caso, la seorita Sylvan me llev de vuelta al corredor de su dormitorio y de repente
se oy un grito y un hombre de pelo negro envuelto en una sbana sali corriendo del dormitorio.
Lo segu, lo ms rpido que pude, lo segu hasta la parte antigua del castillo y ah lo perd de vista.
Cmo? pregunt Rand, seguro por un instante de que la historia de Jasper era una
falsedad para encubrir su implicacin.
Hay muchas habitaciones ah, como sabe, y el fantasma fue mejor para esconderse que yo
para encontrarlo. Extendi las manos, pesaroso. Lo siento, excelencia.
Yo tambin.
Lamentaba or esa historia porque tema que Jasper estuviera implicado. Desviando la mirada,
pregunt:
Pero qu dao hizo?
Llevaba un palo y golpe la cama de ella contest Bernadette.
La buscaba a ella, entonces?
Se lo dije a la seorita. Ella dijo que se lo dira a usted.
Era evidente que Bernadette no quera echarse ninguna culpa sobre los hombros, y l no se
senta inclinado a culparla. Era Sylvan la que debera haberle dicho que estaba en peligro.
Excelencia dijo Betty en voz baja. El fantasma...
No era un fantasma buf Bernadette. Era un hombre, dijo la seorita Sylvan, y tena
razn.
Claro que era un hombre admiti Betty, tal como fue un hombre el que hizo explotar la
mquina de vapor y mat a mi Garth. Le brillaban los ojos por las lgrimas, pero eso no influy
en su resolucin. Pero no es un verdadero hombre, es un cobarde que hace sus maldades en la
oscuridad, que ataca a personas indefensas, y lo vamos a coger.
Rand la rode con un brazo y la abraz.
Betty, eres un estmulo.
Pero no quiero que la seorita Sylvan se vea atrapada en medio. Parece que, por lo que sea,
este cobarde la odia tanto como odiaba a mi... tanto como odiaba al difunto duque. Ella tiene que
vivir y, excelencia, este hombre, vestido de fantasma, vena dispuesto a hacer dao, porque
golpe a Bernadette.
La golpe?
Ensale el brazo, Bernie.
Bernadette se subi la manga y ah estaban los moretones; franjas ya de colores amarillento y
verdoso, mudos testimonios de una violencia inexplicable.
Creo que la seorita Sylvan est en peligro dijo Betty.

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Rand dese gritar de frustracin, arrojarse sobre esas tres personas y ordenarles que
retrocedieran en el tiempo e hicieran lo que se debera haber hecho.
Pero por qu? pregunt. Por qu ese luntico anda a la caza de Sylvan?
No le fue detrs hasta despus que usted decidi que se casaran dijo Betty. Creo que
todo est relacionado con... con la muerte de mi Garth. Tuvo que guardar silencio para
serenarse y los dems esperaron respetuosamente. Creo que este asesino desea destruir a toda
la familia Malkin.
Bueno, no tendr a Sylvan.
Debi notrsele que estaba hirviendo de furia, porque Jasper dijo dbilmente:
Yo he estado vigilando.
Ah, vaya consuelo.
Eso no basta. Sin poder estarse quieto, comenz a pasearse por el corredor. Por primera
vez desde haca horas, sinti dolor en las piernas y en la espalda. Los criados lo observaban,
esperando, como soldados, sus rdenes. Betty tiene razn. Hay que proteger a Sylvan. Tiene
que estar segura, y no s cmo conseguir eso aqu. Si acaso, le aument la furia. Voy a tener
que enviarla lejos.
Se engaa si cree que ella se ir, excelencia dijo Betty, y sonri despectiva por su
imaginaria supremaca sobre su flamante esposa. La seorita Sylvan no es una persona que huya
con el rabo entre las piernas. Si lo fuera, le habra explicado la historia del falso fantasma antes de
la boda. Aun cuando me parece que eso habra retrasado esa boda, y ella no estaba nada deseosa
de casarse con usted.
Betty tena que refregarle eso en la cara? Intent encontrar una manera de sacar de ah a
Sylvan sin pelearse con ella.
Se lo explicar. Es una mujer juiciosa. Entender mis motivos.
Jasper emiti una spera risita.
Si es juiciosa, es la primera mujer que lo es.
Bernadette le golpe el brazo.
Oye! No hay ninguna necesidad de ser grosero tratndose de su excelencia.
Jasper sorbi por la nariz.
O sea, que crees que su excelencia se marchar para obedecer a su marido?
Rand vio la mirada que intercambiaron Betty y Bernadette, y se apoder de l la desazn. No
poda descartar la gravedad del peligro debido a la obstinacin de Sylvan. Tena que marcharse, si
no, l tendra que ocupar su tiempo en protegerla en lugar de buscar al asesino de su hermano.
Bernadette dijo firmemente, prepara el equipaje de lady Sylvan.
Buena decisin dijo Jasper, elogioso.
A Rand se le curvaron los labios ante la irona de que su criado personal aprobara su decisin.
Adems, qu significaba el elogio de Jasper si lo contrapona a las sospechas que tena de l?
Pero se limit a decir:
Va a ir a Londres a pasar un tiempo en la casa de su padre.
Cunto tiempo, excelencia? pregunt Betty.
Todo el que haga falta. Cuando hayamos atrapado a nuestro hombre, le permitir volver.

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Excelencia, ya es hora de que se levante y se prepare para irse.


Sylvan despert poco a poco, abri los ojos y se encontr mirando la cara de Betty. Ir?
Adnde tena que ir? Bruscamente se sent, con la espalda recta.
Las pacientes!
Betty le puso una mano en el hombro.
No, excelencia, todas las pacientes estn mejorando. Su doctor est aqu cuidando de ellas, y
est haciendo un buen trabajo.
Ah, ahora lo recuerdo.
Se puso la mano en el corazn acelerado y volvi a apoyar la cabeza en la almohada. S, el
doctor Moreland haba venido a peticin de Rand, y eso la alegraba esa maana. Poda descansar,
quedarse un rato ms en la cama y luego levantarse a ayudar al doctor en lo que necesitara. Pero
por qu estaba ah Betty?
No deberas reanudar tus trabajos tan pronto despus de... despus de la muerte de...
S lo que quiere decir, excelencia contest Betty, pero no soporto estar sentada
pensando. Mir hacia el espacio, se dio una sacudida y se dirigi al lavabo a coger el jarro de
loza. Tengo que trabajar.
Seguro que podras dejarlo todo, aparte de las cosas ms importantes protest Sylvan.
No hay nada ms importante que la salud de la nueva duquesa. Son las diez de la maana y el
coche la estar esperando dentro de una hora. Llenando de agua la jofaina, se la pas a
Bernadette junto con un pao y una toalla. Aqu est el agua. Ser mejor que se lave la cara y se
quite esas telaraas de los ojos. Ha dormido ms de doce horas.
Sylvan se sujet la sbana sobre los pechos mientras Bernadette le pasaba una camisola limpia;
despus se meti debajo de las mantas y se la puso. Bajando las mantas, pregunt:
Vamos a salir?
Usted convino Betty.
Se le curvaron los labios intentando imaginar los planes de Rand. Iran a dar un paseo por los
campos? Iran a visitar Londres? Iran, no se atreva a pensarlo, al extranjero, donde podran
pasar el tiempo disfrutando de la mutua compaa, visitando ruinas antiguas, recitando poemas a
la luz de la luna llena?
Entonces mir hacia Betty y vio que esta se estaba retorciendo las manos debajo del delantal y
tena rojos los bordes de los prpados, y comprendi lo inapropiados que eran esos sueos suyos.
El hermano de Rand acababa de morir, un asesino andaba suelto, y todos estaban en peligro.
Pero ella y Rand estaban casados y podran curar el cncer que amenazaba con matarlos a
todos. Lo saba. Juntos eran invencibles.
Dnde est Rand?
Betty y Bernadette se miraron, y Bernadette mascull algo le pareci que era Escondido.
Betty tosi y dijo:
Su excelencia descubri que tena asuntos que atender en otra parte.

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Esa frase le capt la atencin: Asuntos que atender en otra parte. Su padre deca eso con
frecuencia, en especial cuando ella lo haba disgustado.
Pero Rand no poda saber el significado que tena esa frase para ella, y, en todo caso, ella no lo
haba disgustado. O s?
Poniendo buen cuidado en parecer despreocupada, cogi el pao mojado que le ofreca
Bernadette, y se lav la cara.
Adnde vamos a ir tan temprano?
Betty junt las manos y sonri plcidamente:
Su excelencia pens que a usted le gustara ir a visitar a sus padres para informarlos
personalmente de su matrimonio.
Sylvan se levant de un salto, tan rpido que la jofaina sali volando y Bernadette recibi un
inesperado bautismo.
Qu?
Visitar a sus padres y... Desapareci la placidez de Betty. Seorita Sylvan? Se siente
mal?
Sola?! grit Sylvan, de pie sobre la cama.
Esa era su...
Dnde est Rand?
Esto... eh...
Sylvan haba visto culpabilidad en la cara de las criadas, y la reconoci en la cara de Betty.
Caminando furiosa por la cama, hundiendo los pies a cada paso, pregunt pronunciando muy bien
y lentamente:
Dnde... est... su excelencia? Dnde... est... mi marido?
Betty se rindi sin protestar.
Est en la fbrica, inspeccionando la destruccin causada por la explosin.
Sylvan salt al suelo y cay con tanta fuerza que le dolieron los tobillos.
Vestidme. Ir all.

Tres paredes haban quedado en gran parte intactas, observ Rand. Algunas mquinas haban
resistido la explosin; otras haban resistido el desmoronamiento del techo. Si la explosin no
hubiera destrozado la pared que aguantaba las vigas principales, los daos habran sido
considerablemente menores.
Pero qu se poda salvar de esos destrozos? De pie, en el centro de la planta, mir hacia el
cielo. Garth habra sabido la respuesta. l, no. No saba de industria manufacturera lo suficiente
para tomar las decisiones correctas; no saba qu caus la explosin, y no saba cmo poda curar
los males de la propiedad.
Su hermano haba muerto y con l todos sus sueos y planes. l era el duque ahora; era el
responsable de la gente de la propiedad, de la fortuna de la familia y de, lo ms precario, la
seguridad de su esposa.
Sorteando los montones de escombros, sali a la luz del sol y emiti un gemido.

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El coche vena bajando la colina a toda velocidad, y saba qu significaba eso. Betty y
Bernadette haban aceptado intentar que Sylvan se marchara sin verlo a l. Al parecer no crean
que fuera capaz de imponer su voluntad a su flamante esposa, sin ofenderla. Era evidente que
haban fracasado y ella haba intimidado a Jasper, obligndolo a traerla ah.
Dese haber hecho lo que haba pensado al principio: hablar con ella y explicarle el motivo;
seguro que lo habra entendido.
Volvi a gemir cuando se abri la puerta del coche y ella baj, con el quitasol delante, como si
fuera una espada.
Casi se le par el corazn cuando ella ech a andar hacia l, el pelo castao de punta agitado
por el viento, sus grandes ojos entrecerrados como si quisieran rebanarlo en trocitos. En su piel
blanca destacaban manchas rojas en los pmulos y la punta de la nariz, y el color le suba por el
cuello desde el escote del vestido.
Todo indicaba que iba a ser una ria violenta, no un enfrentamiento decoroso entre marido y
mujer. Volvi a mirarla: entre un hombre y su esposa furiosa.
Tena que tomar el mando inmediatamente porque si no, no tendra dominio ni sobre ella,
porque era evidente que estaba dispuesta a destruirlo, ni sobre s mismo, porque vea su pasin y
deseaba tenerla cerca. Cuando ella estuvo lo bastante cerca para poderlo or, aunque no lo
suficiente para golpearlo con el quitasol, le dijo:
Sylvan, has venido a ver la destruccin?
S.
Continu caminando hacia l, con la mirada fija en la parte vulnerable de su cuerpo.
l se apart y se gir.
No haba estado en la fbrica desde el da de la explosin, y tena la esperanza de que mi
imaginacin hubiera creado ms caos del que hay en realidad. Hizo un gesto hacia el edificio.
Evidentemente, no es as.
Sylvan mir hacia las ruinas, se detuvo y continu mirando con consternada fascinacin.
Es horroroso, verdad?
Guardando la distancia, l la rode por un lado y se situ detrs.
Me gustara saber a qu extremos est dispuesto a llegar el asesino para destruir a la familia
Malkin.
Ella volvi la atencin hacia l.
No sabes el motivo de esto.
No. Quizs est intentando exterminar a nuestra familia; podra ser que nuestra prosperidad
sea lo que desea destruir. En cualquier caso, que Dios ampare a cualquiera que se interponga en
su camino.
Eso es una tontera dijo ella rotundamente. Qu motivos podra tener alguien para
tanta maldad?
Bueno, est James. Es un joven frustrado, furioso, que est en contra de la fbrica y ahora es
el prximo en la lnea de sucesin del ducado. Est la ta Adela, mujer ambiciosa que podra hacer
cualquier cosa para favorecer el ascenso de su hijo.

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Ella se enrojeci an ms al darse cuenta de que l le arrojaba a la cara la lista de sospechosos


de ella.
Est el prroco Donald continu l, que est muy consagrado a transmitir la palabra del
Seor, pero no su significado, creo. Y est Jasper, que...
Vamos, calla.
Aprovechando la oportunidad, l se le acerc lo bastante para tocarla, y al no ver ninguna
reaccin agresiva, le cogi los hombros y la gir hacia l.
Sylvan, no s por qu alguien nos va detrs. Tal vez en alguna ocasin uno de nosotros se
cre un enemigo personal; tal vez alguien envidia nuestra riqueza o nuestra influencia. Tal vez, tal
vez, no lo s. Pero sin duda comprendes que estaras ms segura...
Ms segura? Lo mir con los ojos entrecerrados.
Ms segura en la casa de tu padre.
Ella le apart las manos de sus hombros de dos manotazos.
No me importa mi seguridad! Caminando hacia la fbrica, dio una patada a uno de los
bloques cuadrados que haban formado la pared; tropez y casi se cay, por el dolor. Entonces,
aparentando que eso no haba ocurrido, continu: Soy una mujer independiente. He cuidado de
m aos y aos. Que t intentes protegerme es un insulto.
Un insulto.
Alguien se sinti insultado por eso mismo, y crey recordar que haba sido l.
Cmo se te ha podido ocurrir enviarme lejos? Comenz a pasearse delante de las ruinas,
que formaban un teln de fondo para su belleza. No tienes ningn motivo para pensar que
alguien podra hacerme dao.
No. Ya empezaba a hervir de furia, a fuego suave y parejo, pero la contuvo y sonde:
Hay algn motivo para creer que alguien podra hacerte dao?
Ella volvi a tropezar, pero no porque hubiera golpeado algo con el pie sino por la culpabilidad.
No, no dijo, no hay ningn motivo.
Eso lo dijo sin mirarlo, y a l se le desbord la furia contenida. Le menta. Haba pensado
hablarle del hombre fantasma que intent golpearla, pero no se haba imaginado que ella tratara
de engaarlo. Y si le menta en ese momento, qu podra hacer en el caso de que se produjera un
ataque en el futuro? Podra incluso estar ocultando la verdad de otros ataques?
Condenacin estall. No puedo fiarme de ti.
Ella se gir, con un revuelo de faldas.
Qu quieres decir?
Tena la audacia de mirarlo indignada, pero eso lo alegr. Saba por qu lo haca: deseaba
quedarse. Pero su engao le haca ms fcil el cumplimiento de su deber.
La sangre se revela dijo. Slo una hija de comerciante armara una escena por esto.
Ella se qued inmvil.
Escena por qu? pregunt, con una vocecita dbil.
No es obvio?
Ella retrocedi. l no haba dicho nada; slo le hizo esa simple pregunta, en el tono ms
malhumorado posible, y ella le dio su interpretacin.

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El quitasol cay al suelo.


Me vas a enviar lejos porque te avergenzas de m?
Ella poda negarlo rotundamente, pens l, poda desafiar los preceptos de la sociedad para
ocultarlo, pero la preocupaba ser hija de un industrial. Y a l lo preocupaba que a ella la mataran.
Dime una cosa dijo. Crees que mi ta Adela habra aprobado mi matrimonio con una
mujer de tan mala reputacin si hubiera sabido que yo me iba a recuperar?
Todo el color le abandon la cara a ella, dejndola plida de angustia.
l dio un paso hacia ella, pero se detuvo al recordar su misin. Saba muy bien representar el
papel de duque altanero, as que insisti:
Crees que la ta Adela habra aprobado mi matrimonio con la hija de un industrial si hubiera
sabido que yo estaba destinado a ser el duque de Clairmont?
Era una pregunta estpida. Ninguna otra persona en el mundo tena una opinin tan elevada
del prestigio del duque de Clairmont; sin duda la ta Adela haba calculado el efecto en la categora
de la familia de la entrada de Sylvan en ella y haba juzgado insignificante ese efecto.
La ta Adela no me desea en la familia? pregunt ella, con las manos juntas apretadas a la
cintura. Lady Emmie y James me desprecian?
Qu te parece a ti?
Soplaba el viento y cantaba una alondra, pero por encima de esos sonidos l oa la rasposa
respiracin de ella.
Nunca ha habido una anulacin de un matrimonio en la familia dijo en voz baja.
No! grit ella, como si la hubieran apualado. Eres un... canalla. Eres... Cerr las
manos en sendos puos y se estremeci como un can a punto de disparar. Si me despreciabas
tanto, por qu tuviste que hacerme feliz? Por qu me diste aliento, me hiciste creer que me
admirabas, y actuaste como si yo te gustara? Podras haberme enviado lejos antes de convertirme
en lo que el mundo piensa de m, una estpida, una disipada, una incompetente, una... mujer
estpida. Se agach a recoger un terrn de tierra, se lo arroj y el terrn se deshizo al golpear su
pecho. No tenas que haberte hecho el simptico para m. No tenas que...
Horrorizado, l vio que le corran lgrimas por las mejillas. Ella se las limpi, desafiante,
dejndose huellas de barro, se agach a arrancar matas de hierba con raz y tierra, y se las fue
arrojando, una a una, golpendole la cara, el pelo, el abdomen. l no hizo nada para defenderse.
Cmo podra hacerlo? Si ese desahogo la haca sentirse mejor, que as fuera. Ella sollozaba fuerte
mientras arrojaba las matas de hierba, sonidos feos que sin duda le desgarraban la garganta y las
entraas.
A l se las desgarraban.
Justo cuando ya no pudo soportarlo y estaba a punto de acercrsele para cogerla en sus brazos
y asegurarle que ella significaba el mundo para l, ella par y lo mir.
Ya no era el regalo de un hombre elfo, sino una mujer humana herida sin remedio.
Sylvan le dijo, tendindole las manos abiertas.
Procede a pedir la anulacin, entonces. Lo de anoche no signific nada para ti. No signific
nada para m tampoco. Simplemente nunca, nunca, jams, vuelvas a acercarte a m.
Escupi a sus pies y corri hasta el coche, y Jasper lo puso en marcha, llevndosela de su vida.

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CAPTULO 15

Rand mir sorprendido a su anfitrin, sir Ogden Miles, el padre de Sylvan. La situacin era peor
de lo que haba sugerido James.
Sylvan no quiso hablar de nuestro matrimonio?
Sir Miles apret los hombros al respaldo alto y liso de su silln y pas las palmas por los brazos
de madera sin tapizar.
Peor an. Cuando se lo pregunt, lo neg todo.
Rand sinti oprimido el corazn.
Neg nuestro matrimonio? Y usted le crey?
En absoluto. El hombre no se pareca en nada a Sylvan; alto y delgado, de ojos castao
claro y una tupida mata de pelo blanco, tena un porte digno que contradeca su astucia. Pero mi
hija siempre ha sido desafiante y no he logrado imponerle mi voluntad paterna desde que tena
nueve aos.
No le dijo nada de los incidentes que ocurrieron en Clairmont Court hace dos meses?
Se neg.
Por qu? pregunt Rand a quemarropa.
Yo iba a hacerle la misma pregunta a usted contest sir Miles.
Lo haba recibido en su suntuosa casa con todas las manifestaciones de refinamiento,
hacindolo pasar a una sala de estar decorada a la ltima moda, y no tardaron en aparecer unos
criados con una bandeja con el t y un generoso plato de pasteles, sin duda para reanimar al
cansado viajero. Le haba expresado sus condolencias por la muerte de su hermano, pero no toc
el tema ms delicado y simplemente esper a que l se hubiera quitado las migas del regazo para
pedirle una explicacin sobre el matrimonio y lo ocurrido despus.
Sir Miles saba lo de la boda porque la familia Malkin se la notific, pero no saba nada ms. Al
parecer, el recelo de Sylvan le prohiba hablar del asunto del matrimonio, aunque por qu ese
hombre le inspiraba tanta prudencia a su hija era algo que no lograba entender.
Se frot los ojos, cansinamente.
No la entiendo en absoluto.
Eso est en consonancia con la confusin que he experimentado yo desde el da que naci.
De verdad es toda una mujer ri, esperando compartir un momento de comunin con su
suegro.
Pero sir Miles se puso rgido, nada divertido.
Puede su padre preguntar que caus esta separacin?
Rand se ech hacia atrs, apoyndose en el respaldo de su silln y se mir las puntas de sus
brillantes botas negras.
Yo la envi aqu.
Por qu?

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Le aseguro que fue por su seguridad. Vio que sir Miles expresaba sus dudas con un solo
movimiento de una ceja, y pens si siempre sera tan escptico o slo lo era con Sylvan y todo lo
referente a ella. Dnde est?
Creo que ha ido a pasar unos das con una de sus amigas. Observ el efecto de estas
palabras en l y aadi, innecesariamente: Una amiga. Lady Katherine Renfrew la invit a su
casa de campo a pasar una semana de frivolidad.
Lady Katherine la Alocada?
Ah, la conoce.
S que la conoca, y desaprobaba absolutamente que Sylvan se relacionara con una mujer como
esa. Eso tambin calzaba con la advertencia que le envi James. Despus de la muerte de Garth,
James se haba marchado a Londres, no para espiar a Sylvan, sino para hacer lo que deseaba:
hablar de poltica, ir al Parlamento y ejercitarse en ser el hombre importante que ansiaba ser.
Haba hecho todo eso, pero tambin haba odo rumores acerca de Sylvan y se los comunic.
Aunque l no crey esos rumores, aprovech la oportunidad para venir a Londres y reunirse con
su esposa.
Al parecer sir Miles tena ms discernimiento del que l querra atribuirle.
Habl con Sylvan cuando se march, expresndole mi disgusto por sus rarezas. Desde que
volvi de Clairmont Court ha vivido en un estado de actividad frentica. Estir los dedos y se los
mir atentamente. Antes no entenda por qu.
Quiere decir que ahora entiende por qu?
Sir Miles baj la cabeza.
No, en absoluto. Mi hija y yo nunca hemos llegado a un acuerdo en nada a excepcin de una
sola cosa.
Cul?
Yo hago dinero, y ella lo gasta. Tir del cordn que colgaba junto a su codo. Creo que
podra convenirnos interrogar a mi esposa. Es posible que Sylvan se haya confiado a ella, aunque
me cuesta creer que lady Miles fuera tan imprudente como para ocultarme la verdad. Al lacayo
que apareci le orden que llamara a lady Miles y volvi su atencin a Rand. Permtame que le
felicite por la recuperacin de su desafortunada parlisis. Hay alguna... posibilidad de que le
vuelva?
La delicada pausa hizo comprender a Rand que sir Miles podra exigir de su yerno algo ms que
un ttulo y una fortuna. l se senta mal, un fracaso, por haberse permitido la debilidad de la
parlisis, pero entrecerr los ojos y mir de arriba abajo la delgada figura del industrial, y dijo
framente:
No lo creo.
Sir Miles asinti y lo mir de la misma manera. Rand comprendi que a ese hombre no le era
desconocida la intimidacin ni la manera de infligirla. Seguro que haba estado sentado ante
muchos seores refinados y escuchado cmo le pedan dinero prestado, e incluso alargado el
plazo del pago de un prstamo ya dado.
Sir Miles se haba hecho rico debido a que saba reconocer las oportunidades, y barn debido a
su discrecin en la usura.

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Tal vez vea la causa de la rebelin de Sylvan contra su padre, pero por qu se rebelaba en
contra de l? Sin duda habra llegado a comprender sus motivos para enviarla lejos tan
bruscamente. Cualquier mujer tan valiente e inteligente como Sylvan lo entendera una vez que se
le hubiera pasado la angustia inicial.
Se abri la puerta detrs de l y sir Miles dijo:
Entra, lady Miles, a conocer a Randolf Malkin, el duque de Clairmont.
Rand se puso de pie. Girndose a mirarla, le hizo una venia y descubri que el mismo hombre
elfo que haba armado a Sylvan haba armado tambin a su madre. Lady Miles era, tal vez, el
modelo original como tambin, tal vez, la ms hermosa de las dos, pero era probable que el sol no
hubiera tocado su piel blanca en treinta aos, y sus hermosos ojos verdes parecan asustados. Le
produjo inquietud pensar que vera a la versin de Sylvan a esa edad encogerse de miedo ante l
como si estuviera ante una bestia.
Rand Malkin, para servirla dijo, esbozando su sonrisa encantadora garantizada.
Pero no le dio resultado; toda la atencin de lady Miles estaba concentrada en su marido.
Parece ser que Sylvan no nos ha dicho la verdad sobre su matrimonio dijo sir Miles.
Parece que ha conquistado un buen ttulo antiguo.
Lady Miles frunci el ceo, como pidiendo disculpas por no entender.
Conquistado un ttulo antiguo? Qu quieres decir?
Rand le cogi la mano y la llev hasta el sof.
Quiere decir que soy su flamante yerno.
Lady Miles lo mir perpleja.
Pero eso es imposible. Para ser mi yerno tendra que haberse..
Casado con nuestra hija enton sir Miles.
Lady Miles se sent, susurrando:
Oh, no.
Qu le habra dicho Sylvan a su madre?, pens Rand.
Me gustara saber por qu lo neg dijo sir Miles.
Retorciendo la orilla del chal que le cubra los hombros, lady Miles dijo:
No logro ni empezar a imaginrmelo.
O solamente se neg a decirme la verdad a m?
Lady Miles lade la cabeza y mir a su marido un largo rato y luego un temblor la sacudi desde
los dedos de los pies hasta su muy bien arreglado moo.
A m no me lo dijo.
No?
No me lo dijo. Volvi a estremecrsele el moo y se le soltaron algunas guedejas. No me
lo dijo. Yo no lo saba.
Rand no lo pudo soportar e interrumpi para tranquilizarla a ella y distraerlo a l:
Creo que sin riesgo a equivocarnos podemos creer que usted no lo saba. Pero he trado el
contrato de matrimonio para que lo examine, sir Miles. Lo redactamos con mucha prisa, pero
espero que sea favorable a sus ojos.

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Sacando el contrato de su maletn de viaje, se lo pas a sir Miles. Este estuvo un momento
mirando las pginas y luego las cogi con sus largos dedos ahusados.
Lo redactaron con mucha prisa, dice? pregunt, perforndolo con los ojos. Por qu esa
prisa, si se puede saber?
Rand habra gemido. Lgicamente, sir Miles querra saber los motivos de ese matrimonio
apresurado. A los ojos de la familia Malkin, la pasin de ellos en la pradera era vergonzosa, pero
no fea ni lasciva. Pero a los ojos de sir Miles...
Mirndolo a los ojos, dijo:
Cuando por fin convenc a Sylvan de que se casara conmigo, no poda permitir que una
formalidad sin importancia retrasara nuestras nupcias.
Sir Miles dej el contrato en la mesilla lateral, diciendo:
No necesito mirar estas clusulas. No me cabe duda de que son bastante adecuadas,
tomando en cuenta el estado de la mercanca que compr. Slo puedo agradecer que haya estado
dispuesto a pagar el precio.
Rand se levant de un salto con los puos apretados.
Es usted un despreciable...
Un suave sonido de angustia a su lado lo interrumpi. Lady Miles se estaba retorciendo las
manos, y sus ojos reflejaban angustiada desesperacin.
Tena opciones, pens Rand. Si obedeca a su impulso de enterrar el puo en la delgada cara de
sir Miles hasta borrarle la expresin imperturbable, se sentira gratificado, pero lady Miles sufrira.
Esa era una opcin que Sylvan tena que haber enfrentado muchas veces en su vida, y la haba
marcado.
Y sir Miles? Continuaba sentado muy tranquilo, observndolo como si fuera una mariposa
atrapada bajo un cristal. Lo haba pinchado, empujndolo a actuar, y lo estaba observando,
interesado en los resultados.
Afloj las manos y baj lentamente los brazos.
Me extraaba que una joven soltera hubiera llegado a Bruselas como husped de Hibbert.
Ahora por fin comienzo a entenderlo.
La mirada de sir Miles se torn glacial, y su cuerpo bien podra haber estado tallado en hielo.
Como he dicho, Sylvan no ha reaccionado correctamente a mi orientacin durante aos.
Usted manejaba el dinero y tena la responsabilidad moral de su reputacin.
Cuando dej de aflojar dinero, ella se fue con su amigo Hibbert, y en cuanto a mi
responsabilidad, bueno, le di la mejor educacin, las mejores ropas, los me... Pareci caer en la
cuenta de que se estaba disculpando y ladr: Es usted un cachorro impertinente.
Ah, creo que ya soy bastante mayor para que me llame cachorro se mof Rand, pero por
dentro arda de rabia.
En el clan Malkin, cuando una de las mujeres se descarriaba, todos los familiares gritaban y
maldecan, pero todos seguan querindolo, segua importndoles, y el hombre culpable asuma
sus responsabilidades.

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Sir Miles no quera a Sylvan, no le importaba nada; para l ella no era otra cosa que una figurita
de porcelana que haba comprado para tenerla en un estante, y a medida que se formaban finas
grietas en su exterior perfecto, iba bajando su valor.
No era de extraar que Sylvan viviera escapando del estante.
Le pareci que, por lady Miles, debera quedarse a limar las asperezas en su relacin con sus
suegros, pero dudaba de su capacidad para dominar su genio, as que le hizo una venia a la lady,
sonrindole, tratando de parecer un marido modlico para su rebelde hija.
Entonces ir a la casa de campo de lady Katherine Renfrew a buscar a mi esposa. Muchsimas
gracias por su ayuda.
Se encontr en lo alto de la escalinata de entrada de la mansin, con su sombrero y guantes en
la mano, temblando de frustracin, la misma frustracin que lo haba acompaado da tras da
desde que enviara lejos a Sylvan.
Dos meses. No, ms de dos meses, y en ese tiempo no haba ocurrido absolutamente nada en
la propiedad Clairmont. Ah, s que haba habido unos cuantos nacimientos, unas cuantas bodas e
incluso una muerte, pero nada fuera de lo normal.
Tanto en Malkinhampsted como en Clairmont Court todos haban esperado en suspenso la
prxima visita del falso fantasma, pero no se haba materializado nada adverso. El fantasma haba
desaparecido.
l lo haba esperado, deseando que apareciera. Intentaba imaginarse todas las motivaciones
que pudiera tener el hombre para golpear a las mujeres, atacar a Sylvan y producir la explosin de
la fbrica. Se negaba a creer en la culpabilidad de los sospechosos sugeridos por Sylvan, pero al
mismo tiempo guardaba silencio y no consultaba ni a James ni a Jasper. Se encargaba de que las
mujeres estuvieran vigiladas en todo momento y con frecuencia sala por la noche a ejercitar las
piernas para normalizar su funcionamiento. Bien que poda estar en pie por las noches, razonaba;
en todo caso, no poda dormir sin Sylvan en su cama.
Sin embargo, todas sus precauciones para estar preparado fueron intiles. El fantasma haba
desaparecido.
Claro que las mujeres de la aldea no salan solas por la noche. Habiendo desaparecido la
fbrica, se quedaban en casa, preparando las comidas, cuidando de sus hijos, y preocupndose
por los cultivos en que trabajaban sus maridos.
No haban sido dos meses agradables para l ni para su gente.
Finalmente, la inactividad lo convenci de venir a Londres para llevar de vuelta a casa a su
esposa. Saba que Sylvan se resistira. Tena guardada sin lavar la camisa a la que ella le arroj la
tierra; le recordaba que no deba esperar mucho de ella en lo que a conducta civilizada se refiere.
Sin embargo, todo su ser arda cuando recordaba la noche que pasaron juntos, y saba que los
sentimientos entre ellos eran cualquier cosa menos civilizados. Esa noche pensaba consagrarse a
ella y a su matrimonio.
El coche se detuvo ante l y el lacayo le abri la portezuela.
Excelencia? Qu direccin le doy al cochero?
Iremos a casa primero. La casa de ciudad. Subi al atiborrado coche. Despus iremos a
visitar a lady Katherine Renfrew en su casa de campo en las afueras de Londres.
El lacayo lo mir desconcertado.

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Pero, excelencia, a lady Katherine Renfrew?


Exactamente. Puede que lady Katherine sea vulgar, pero al menos s que recibir bien la
visita del duque de Clairmont, y no pondr objeciones cuando rapte a una de sus huspedes.
Agit la mano, imperioso. En marcha.

Eres la mujer ms vulgar del pas dijo Sylvan.


Estaba furiosa mirando lo ridcula que estaba lady Katherine Renfrew con el pelo arreglado en
rizos pequeos, el maquillaje de payaso y un vestido tan escotado que le asomaban los pezones
cada vez que se inclinaba, y durante su baile encontraba muchas ocasiones para inclinarse. Servira
ella el vino si creyera que eso le daba ms oportunidades de exhibir sus atributos.
Puede que sea la mujer ms vulgar del pas replic lady Katherine en un arranque de furia
, pero al menos no voy por ah toda remilgada como una monja de clausura que nunca ha tenido
a un hombre.
Sylvan abri la boca, la cerr y se ruboriz.
Haba tenido a un hombre, que la encontr tan defectuosa que la envi lejos al da siguiente.
Bien que puedes ruborizarte continu lady Katherine, sonrindole a uno de sus huspedes
por encima del hombro de Sylvan, y agitando la mano. Con tu mala reputacin, cario, deberas
agradecer que te vayan detrs hombres como lord Hawthorne y sir Sagan.
No me van detrs. Slo son unos jvenes amables.
Por no decir lord Holyfeld aadi lady Katherine como si no hubiera odo su protesta.
Sylvan se estremeci.
Es una babosa.
Es conde.
Pues qudatelo t.
No me desea a m, cario. Te desea a ti, y creo que debo insistir en que seas amable con l.
Se pas las largas uas por el borde del escote. Despus de todo eres mi husped.
Diciendo eso lady Katherine se alej y Sylvan cerr la cortina del esconce en que se haba
escondido, mascullando:
No por mucho tiempo.
Cuando lady Katherine la invit a pasar unos das de fiesta en su casa, acept sin ningn inters.
No le importaba adnde iba ni qu haca. Durante dos meses haba estado empeada en
demostrar que su reputacin era la que afirmaban los chismes. Bailaba valses cuando no deba, se
rea fuerte, ofenda a las seoras mayores y coqueteaba con los hombres. Por qu no? Al fin y al
cabo, le haba demostrado que no era una puta al nico hombre que le importaba y l de todos
modos la trat como si lo fuera.
Pero Rand no era el nico hombre que le importaba, se dijo; Rand no significaba nada para ella.
Pero no le gustaba que los hombres le dirigieran miradas lascivas ni le gustaba que su anfitriona la
instara a darle aliento a lord Holyfeld. Fue muy desagradable la escena cuando descubri que l no
era capaz de tener las manos quietas sin manosearla.

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Ira a llamar a sus criados y se marchara de esa casa. No deseaba volver a la casa de su padre;
uno de sus motivos para aceptar la invitacin de lady Katherine fue que esta encajaba en todo lo
que sir Miles desaprobaba. Si volva ah a medianoche, su tcito te lo dije resonara en los fros
corredores. De todos modos, encontraba menos arriesgado enfrentar a los bandoleros que
abundaban en el camino a Londres que continuar en esa casa en la que nobles de segunda clase
bailaban, beban y entraban y salan sigilosos de dormitorios que no eran los de ellos.
Habiendo tomado esa firme decisin, abri la cortina y sali al saln de baile. Pase una
despectiva mirada por la concurrencia; aparentemente los asistentes no diferan de la flor y nata
de la alta sociedad cuando la temporada de Londres estaba en su apogeo, a no ser que mirara ms
detenidamente. Entonces vea la tonta afectacin de los hombres, sus chaquetas de colores
chillones y los cuellos de las camisas demasiado altos. Y, tambin, los tobillos de las damas cuando
movan los pies en una majestuosa contradanza. Y en ese momento vio a Rand, en la puerta del
saln, conversando con lady Katherine.
Rand, ese granuja difamador.
Volvi a meterse en el esconce, se apret contra la pared y se llev la mano al cuello. Qu
haca l ah? Haba decidido rebajarse a visitar a lady Katherine con la esperanza de encontrar
una amiguita?
Pensativa, pens en la posibilidad de arrancarle el corazn.
No en vano era hija de su padre. Sera capaz de encontrar una manera de hacerle dao.
Haba venido en busca de ella?
Sinti correr la sangre por sus venas con la fuerza de una tempestad en el mar.
Era estpido pensar que Rand la hubiera seguido hasta ah. Haba sido muy capaz de no ir a
buscarla cuando estaba en la casa de su padre. Y era estpido tambin esconderse de l. Irgui la
cabeza, aun cuando nadie la estaba viendo. Si haba venido a buscarla, slo poda deberse a un
motivo, uno solo: engatusarla para obtener la anulacin que deseaba.
Anulacin. Cerr los ojos para contener el sufrimiento. Anulacin. l quera simular que esa
noche no ocurri jams; deseaba simular que no le haba quitado la virginidad ni dado un placer
tan intenso que todava soaba con l. Cuando le dijo esa palabra el da en que la envi a la casa
de su padre, dese matarlo, arrancarle los ojos y todo el pelo de la cabeza. Le escupi a los pies. Le
escupi a l, y ojal hubiera hecho algo peor.
No, en realidad no deseaba volver a ver a Rand. Era mejor que sus abogados se ocuparan de los
detalles legales. Cautelosa, abri la cortina para escapar, y se encontr cara a cara con lady
Katherine.
Aqu est, excelencia ronrone lady Katherine, como una leona a punto de destrozar a su
presa. Le dije que sabra encontrarla.
Y lo ha hecho.
Rand avanz y lady Katherine se hizo a un lado, con un movimiento tan rpido, tan rpido, en
realidad, que Sylvan pens si Rand no la habra apartado de un empujn.
Las esposas repudiadas tienen que ser corteses con sus indignos maridos? Al ver el inters con
que observaba lady Katherine, supuso que s. Sera mejor ser educada con Rand, para escapar
rpido de esa situacin, que dar pie a habladuras que no deseaba en absoluto.
Qu haces aqu? pregunt. Ah, eso era educado.

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He venido a buscarte.
Le sonri como si creyera que ella se iba a arrojar en sus brazos. Si supiera el esfuerzo que
estaba haciendo para resistir sus impulsos, los asesinos y los lujuriosos.
Lady Katherine se haba instalado detrs de una inmensa planta en maceta y desde ah los
observaba con no disimulado inters; Sylvan comprendi que de ella dependa no dar pie a
rumores de enemistad.
Qu pasa, Rand? Es que no has logrado encontrar a otra mujer que te escupa?
Eso no evitara los rumores, pero las palabras le saltaron de la boca como ranas de una hoja de
nenfar.
l no pareci ofendido.
A ninguna que me interese dijo.
Se vea bien. Un poco ms delgado tal vez, y sus ojos parecan vigilantes, pero eso ella lo
entenda. Haba estado intentando coger al asesino de su hermano, as que, claro, tena que estar
siempre vigilante.
Su voz sonaba agradable tambin, como la voz que siempre oa en sus nuevos sueos, los
sueos que haban reemplazado a las pesadillas y le venan con frecuencia para aliviarle la
frustracin; los sueos que siempre acababan en... bueno, mejor no pensar en eso en ese
momento. Rand podra captarle la expresin y comprender que...
Rand le pas un brazo por la cintura y la atrajo hacia s.
Haba resuelto cortejarte de manera decente, pero cuando me miras as, lo nico que logro
recordar es esa noche, la cama y el masaje que llev a...
Lo interrumpi un sonido ahogado, y Sylvan lleg a creer que se le haba escapado a ella, pero
no, era de lady Katherine, que segua ah asomada escuchando y, en ese momento, pareca
sorprendida y fascinada por ese conocimiento imprevisto.
Por qu no se larga de ah? le dijo Rand, en tono mordaz.
Lady Katherine se alej, debatindose entre la exaltacin por haber odo un jugoso chisme y la
desesperacin por tener que alejarse.
Ahora bien dijo l, rodendola con los dos brazos, apretndola al calor de su cuerpo.
Estbamos hablando de nuestro deseo mutuo.
No. Se desprendi de sus brazos y acto seguido le enterr el puo en el vientre; mientras l
se doblaba cogindoselo con las manos, ladr: Estbamos hablando de lo repelente que eres
para m.
l la mir sorprendido y con una admiracin que la desconcert. Le llev un momento
recuperar el aliento, pero no la agudeza.
Si te soy repelente, vmonos de aqu y demustramelo.
Era un gusano viscoso, pero su infundada seguridad la hizo rer.
Ah, no. Muy ingenioso, excelencia, pero no me vas a atrapar as. Me quedo aqu.
l la mir frotndose el mentn.
Tienes algo distinto. Llevas el pelo ms largo. Me gusta as, pero tambin me gustaban esas
tenues guedejas que juguetean con tu nuca.
Ella se puso la mano en el cuello.

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Me hace desear besrtelo. Le reorden las guedejas que le enmarcaban la cara y ella le
apart la mano. Yo habra pensado que este lugar te repugnara.
Pues no. Lady Katherine Renfrew es muy amiga ma y me caen bien todas las personas que
invita a su casa. Vio que l pareca dudar de su sinceridad, y ms an cuando ella sonri con una
animacin de loca fantica. En especial me caen bien los caballeros aadi.
A l se le desvaneci la sonrisa y ella tuvo que refrenarse de gritar un viva.
Qu caballeros?
Estn aqu lord Hawthorne y sir Sagan.
Hawthorne y Sagan? dijo Rand, aliviado. Son hombres buenos. Luch con ellos en el
Continente. No los he visto desde que hicimos huir a Nappy con el rabo entre las piernas.
Han sido muy atentos conmigo.
Lo que indica que son inteligentes.
Ella volvi a intentarlo:
Me estn cortejando, as que no tienes por qu preocuparte. Puedes obtener tu anulacin y
yo no quedar en mala situacin.
Ah dijo l, movindose incmodo; hizo un gesto hacia el asiento que quedaba bastante
oculto en el esconce. Tal vez deberamos hablar.
Hablar? Agit las pestaas en gesto de exagerado respeto. Sobre qu, excelencia?
Sobre mis motivos para sugerir una anulacin.
A m me pareci ms una exigencia dijo ella, acalorada; hizo una inspiracin: No tiene
importancia.
Tal vez para ti no, pero para m s. Suavemente la llev hasta el asiento y ella se sent, pero
rechazndolo con su postura. Tienes la belleza de tu madre.
Has estado en casa?
La mirada de l se agudiz.
En la casa de tu padre? Por supuesto.
Has estado fisgoneando a mis espaldas?
Fui a buscarte. Deseaba explicarte por qu no deseaba una anulacin. Adnde iba a ir si no?
Los viste.
A su padre, podrido de codicia y manipulaciones, y a su madre, siempre intentando ser
conciliadora. Haba ocultado esmeradamente las cicatrices de su crianza, pero si Rand haba
estado con ellos, saba demasiado acerca de ella.
Se aterr. Rand haba retirado su peticin de anulacin porque vio el punto muerto en que
estaba su familia y se compadeci de ella. De todas las cosas que deseaba de l, la lstima era la
ltima.
De verdad no debes preocuparte por m. La compasin que vio en sus ojos la enferm.
Un conde me est cortejando.
Rand adelant el mentn en un ngulo peligroso.
Quin es?
Lord Holyfeld.

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En los ojos de l relampague la furia.


Holyfeld? rugi. Creo que no, excelencia. Por qu no le explicas a tu marido...?
Perdn? Lord Hawthorne asom la cabeza en el esconce, agitando una tarjeta de baile.
Seorita Sylvan, creo que este es mi baile.
Por supuesto dijo Sylvan, y eludiendo la mano de Rand, cogi del brazo a Hawthorne.
Vamos.
Rand se levant y los sigui, pero un brazo fuerte como el acero le cerr el paso, y sir Sagan se
le situ delante.
Ests molestando a nuestra Sylvan, excelencia? Porque tu reciente elevacin de rango no
tiene importancia. Si no le caes bien a la seorita Sylvan e insistes en molestarla, nos veremos
obligados a retorcerte el cuello.
Rand hizo ademn de hacer a un lado a Sagan de un manotazo y slo entonces cay en la
cuenta de que el brazo con el que le cerraba el paso era su nico brazo. Su otra manga colgaba
vaca, pulcramente doblada y prendida por el puo.
Sagan buscaba pelea; por el motivo que fuera, sus sentimientos por Sylvan eran fuertes. Mir
hacia ella, que estaba haciendo las figuras de la cuadrilla, y trat de comprender qu ocurra. Por
qu ella no se arrojaba en sus brazos, le perdonaba sus duras palabras y se iba con l a buscar la
cama ms cercana? No haba comprendido nada en los meses que llevaban separados?
Mir a Sagan como si este tuviera la culpa. l le sostuvo la mirada, desafiante.
Sylvan debera estar ah, apaciguando esa ridcula situacin, en lugar de estar haciendo
cabriolas con Hawthorne. Actuaba igual como actu cuando l la acus de ser una seguidora del
campamento del ejrcito.
Se pas la mano por el mentn.
Mmm. Acta como si yo hubiera dicho algo imperdonable.
Sagan cerr el puo.
Lo dijiste?
Bueno, no lo dije en serio.
Sagan lo cogi por la corbata.
Ella sabe que no lo dije en serio! exclam Rand. Incluso sabe por qu lo dije.
Las mujeres son criaturas tan raras dijo Sagan, burln, imitando su tono. Las insultas y
aunque en sus cabezas saben que slo has sido un imbcil irracional, engredo, animal, malcriado,
de todos modos necesitan creer en sus corazones que tienen tu estima.
Sylvan tiene mi estima!
Parecera que no lo cree en su corazn, viejo. Sacudindolo un poco, le orden: No te
entrometas mientras ella no haya expresado lo que siente.
Lo solt y retrocedi, dejando a Rand pensativo y agitado. Sylvan segua herida por la pelea
que tuvieron el da que se march? l haba supuesto que cuanto ms tiempo estuviera lejos de
Clairmont Court ms comprendera la sabidura de lo que hizo l. En lugar de eso, pareca creer
que l era un imbcil irracional, engredo, animal, malcriado, como lo haba llamado Sagan.
Observ nuevamente a Sagan, al tiempo que se arreglaba la corbata. Ese era el acompaante
de Sylvan, su defensor a la antigua. Con la llaneza de un soldado, dijo:

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No saba lo de tu brazo, Sagan. Waterloo?


Sagan lo observ tambin, y cuando se convenci de que l no pensaba hacer nada, contest:
Un trozo de bala de can. Se encogi de hombros, restando importancia a lo que sin duda
fue una experiencia terrible.
Mala suerte dijo Rand.
A Sagan no le gustara ms conmiseracin, as que volvi a mirar hacia la pista de baile.
Podra haber sido peor dijo l.
Cauteloso se hizo a un lado, dejando de bloquearle el camino. Puesto que Rand no se movi,
mir tambin buscando con la vista el objeto de su inters.
Hawthorne ya no es tan buen bailarn coment Rand.
No puede doblar la pierna.
Rand comenz a ver una pauta.
Waterloo?
Afortunado disparo de un francotirador.
Conociste a Sylvan en Waterloo?
No era una suposicin sino ms bien una certeza.
Seorita Sylvan corrigi Sagan amablemente. Y s, la conocimos ah. Ella me encontr
en el campo de batalla, ahuyent a unos saqueadores franceses que estaban a punto de matarme,
y llev al doctor a verme. Me sostuvo cuando me amputaron el brazo tambin. Sonri de oreja a
oreja. Eso casi lo hizo indoloro.
Rand reprimi un estremecimiento al recordar la valenta de Sylvan durante otra amputacin.
No fue indolora. Jams podra ser indolora, y Sagan ocultaba un mundo de sufrimiento tras su
alegre sonrisa.
Sylvan atendi a Hawthorne tambin?
La fiebre casi lo mat. Y podra haberlo matado, pero la seorita Sylvan no paraba de lavarlo
con agua fra. Se qued con l toda la noche, segn dice. Recuerda su hermosa cara inclinada
sobre la suya, dicindole que no poda morirse. Dice que es un ngel.
Lo fue para m tambin.
Sagan lo mir atentamente de la cabeza a los pies y, claro, no le encontr nada defectuoso.
Herido en Waterloo? pregunt, incrdulo.
No poda caminar. Sylvan consigui que me pusiera de pie y caminara.
Nuevamente la mano de Sagan le agarr la corbata.
Seorita Sylvan.
Su excelencia replic Rand.
Desconcertado, Sagan afloj la mano.
Perdn?
Antes que Sylvan consiguiera ponerme de pie, me cas con ella. Sonri al ver su asombro
. Es mi duquesa, viejo, as que, crees que podras soltarme?
Mis disculpas dijo Sagan, dndole unas palmaditas en la arrugada corbata. No lo puedo
creer. Ella jams ha dado a entender...

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Est enfadada conmigo, y con razn. Pero he venido a buscarla para llevarla a casa, si ella me
acepta.
Sagan ya se estaba recuperando de su asombro.
La hemos estado protegiendo. No le da la ms mnima importancia a su reputacin. Se junta
con malas compaas. Movi la mano en gesto de barrido, abarcando el saln. Bueno, ya lo
ves. Lo mir acusador: Dnde has estado?
Hubo una explosin en Clairmont Court. Has sabido de eso?
Tu hermano muri en un feo accidente, creo. Lo siento muchsimo.
Rand asinti.
Gracias. Ha sido duro para mi madre. Duro para todos. La peor parte es... Detestaba
explicar sus asuntos, pero necesitaba la ayuda de Sagan, y este tena fama de ser discreto.
Sabes guardar un secreto?
Desde luego.
La muerte de mi hermano no fue un accidente. Tenamos a un loco suelto en la propiedad.
El vals estaba llegando a su fin, as que termin rpido: Pretenda matar a Sylvan tambin, el
muy cabrn.
El cabrn repiti Sagan, en tono de extraeza. Lo habis cogido?
Desapareci. No ha habido ms problemas. Necesito a mi esposa en casa.
Ser mejor que te la lleves, entonces dijo Sagan, con un rictus adusto en los labios.
Holyfeld le ha echado el ojo. Est necesitado de fondos, y cree que los obtendr si se casa.
Cuando Rand ech a caminar hacia ella, vio que Sylvan estaba conversando con Hawthorne,
cogida de su manga.
Entonces tendremos que dejar claro que ya est casada, verdad?
Hawthorne va a necesitar una explicacin mascull Sagan, caminando a su lado.
Cuanto ms se acercaba a Sylvan, ms fuerte oa el zumbido de los cotilleos. Lady Katherine
haba hecho bien su trabajo, y l esperaba que Sagan les pusiera fin. Haba venido preparado para
mimar a Sylvan, engatusarla, darle explicaciones con la mayor humildad posible, pero no vena
preparado para el juego de ella de tengo otro pretendiente. Sabra arreglrselas con Hawthorne
y Sagan, sobre todo sabiendo ya por qu la seguan como perros fieles. En realidad, tena con ellos
una deuda de gratitud, porque daba la impresin de que Sylvan haba andado metida en juegos
peligrosos. Pero pensar que el guapo y hedonista Holyfeld le anduviera detrs oliscndola le
produjo un escalofro que reforz su resolucin.
Sylvan se ira con l esa noche.
Cuando llegaron junto a ella y Hawthorne, este se puso delante para protegerla.
Qu impropio de ti, Sylvan, esconderte detrs de un hombre dijo Rand.
Sin moverse de donde estaba, Sylvan se limit a decir:
Tal vez soy ms inteligente de lo que era.
Pero no ms valiente replic Rand.
Oye, Clairmont, vamos a ver... dijo Hawthorne, pero Sagan lo interrumpi:
Clairmont es su marido.

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No lo dijo en voz alta, pero la frase pareci resonar por todo el saln. La orquesta, que haba
comenzado una meloda, par bruscamente con una nota disonante; las mujeres dejaron de
rerse, los hombres dejaron de mascullar. Los jugadores se asomaron a la puerta de la sala de
juego, con las cartas en las manos.
Qu?! grit el conde de Holyfeld, y los bailarines, que estaban inmviles en la pista, se
apartaron para dejarle paso. Qu?
Rand sinti un estremecimiento de satisfaccin al enfrentar al imperioso Holyfeld.
La ex seorita Sylvan Miles es ahora la duquesa de Clairmont.
Esta declaracin hizo salir a Sylvan de detrs de Hawthorne a enfrentar a Rand.
No por mucho tiempo dijo.
Qu quiere decir con no por mucho tiempo? pregunt Holyfeld, como si tuviera el
derecho de saberlo.
Su excelencia ha tenido la gentileza de concederme la anulacin.
Sylvan comenz hablando fuerte, pero la voz se le debilit en la ltima palabra, y Rand tuvo la
impresin de que las paredes se inclinaban hacia dentro para orla.
Anulacin? La mirada de Holyfeld pas a Rand, y sonri malicioso. No esperaras
conseguir la mercanca intacta, verdad?
Al instante Sagan, Hawthorne y Rand se abalanzaron sobre l. Rand le asest el primer
puetazo, que contact con su mandbula y le hizo girar violentamente la cabeza. Sagan le dio en
el vientre y Hawthorne remat con un puetazo en el ojo.
Holyfeld sigui girando tambaleante para caer desplomado cuando Rand le cogi la mano a
Sylvan, se la abri y entrelaz los dedos con los de ella; y levantndosela la mano, proclam.
Lady Sylvan se cas conmigo siendo virgen.
Rand... gimi Sylvan.
Pero la multitud se apart sin hacer ni un sonido y l pas con ella por el medio, llevndola
hacia la puerta.
Buenas noches grit Hawthorne.
Buena suerte aadi Sagan, y su tono deca que crea que Rand la necesitara.

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CAPTULO 16

El coche de Clairmont ostentaba un par de magnficos castaos iguales, un lacayo armado para
desalentar a cualquier bandolero, un cochero experto, un blasn en la portezuela y un duque que
la arroj dentro, luego la arrincon en el estrecho asiento y pareca tener la intencin de no darle
ni un mnimo de libertad.
Enfurecida por su presuncin, intent liberar las manos y los pies del encierro de la capa.
No voy a ir contigo.
l dio un golpe en el techo del coche y los caballos se pusieron en marcha.
No?
La haba envuelto en la capa con el solo fin de frustrarla. De eso no le cupo duda cuando vio
que un lado de la capa pasaba por encima del otro y el borde quedaba aplastado por el cuerpo de
l. Tironeando consigui soltar ese lado de la capa y liberarse, pero entonces el coche ya iba a
demasiada velocidad. La luz de las antorchas entraba por las ventanillas, formando cuadrados que
se fueron alargando y adelgazando hasta que desaparecieron del todo. Estaba atrapada en la
oscuridad con un marido granuja.
Atrapada, pero no derrotada. Serenndose, lo empuj con todo su peso.
Sintate en tu lado le dijo, en tono desagradable.
l se apart ligeramente.
No hay mucho espacio.
Pues, sintate enfrente.
Si me sentara ah no podra tenerte cogida la mano.
Estupendo.
Pero es que le tengo miedo a la oscuridad dijo l, buscndole la mano.
No lo tenemos todos? mascull ella, poniendo la mano fuera de su alcance.
Entonces peg un salto y chill, porque l le cogi la rodilla.
Me equivoqu musit l en tono lastimero, y cuando ella intent apartarle la mano de un
manotazo, aprovech para cogerle la mano. Ahora estoy satisfecho.
Ella se tens en el asiento, esperando la prxima jugada, pero no ocurri nada. Relajndose, l
se acomod a su lado. Le tena cogida la mano, observ ella, sin el ms mnimo temblor. l no dijo
nada ms, as que pasado un momento ella contempl sus opciones. Sus manos entrelazadas
reposaban sobre el asiento, entre sus cuerpos, formando una perfecta divisin. Poda retirarla,
pero sin duda l encontrara otra parte de su cuerpo para tenerla agarrada; ella podra extirparle
el hgado con una cuchara, pero no tena cuchara; o poda seguir tal como estaba, simulando que
no le importaba, haciendo rechinar los dientes hasta molrselos y dejarse slo los raigones.
El silencio se le antojaba espeso de intensidad; pareca formar parte de la oscuridad del interior
y de fuera, hermanados con la noche de su alma. Dentro de ella combatan la rabia y la pena, y
juntas la despojaron del orgullo dejando solamente la angustia. Nada poda hacerla olvidar cmo
la hiri l ese da fuera de la fbrica. Insult su procedencia, le dej claro que su familia no la
aprobaba y le dio a entender que un breve revolcn en la cama era toda la unin que poda
soportar.

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Y ah estaba sentada plcidamente. Menos mal que sus dientes eran fuertes y sanos, porque
tena fuertes las mandbulas y el trayecto a Londres llevara ms de una hora, si se dirigan a
Londres, claro. Detestaba ser la primera en romper el silencio, pero tena que preguntar:
Adnde vamos?
A nuestra casa de ciudad.
Nuestra casa?
La casa de ciudad del duque y la duquesa de Clairmont. Le apret los dedos. T y yo. Yo
soy el duque y t eres la duquesa.
Temporalmente mascull ella. Est en Londres?
S, en Londres.
Entonces djame en la puerta de la casa de mi padre.
l se ri y no dijo nada, como si su peticin fuera tan poco importante que no necesitara
respuesta.
No puedes llevarme a tu casa. Esta hija de industrial podra ensuciarte el aire.
l le solt la mano, por lo que ella se sinti tristemente gratificada, y entonces le pas un brazo
por los hombros y la atrajo hacia s.
No eres solamente una hija de industrial. Eres la salvadora de Waterloo y mi esposa.
Su voz son dulce en su odo; su aliento le movi el vello de la nuca. Aunque su cuerpo la
calentaba, quisiera o no, ella rechazaba todo, todo de l, todo ese falso consuelo y su seductora
comprensin. Enterrndole el codo en las costillas, dijo:
Soy la hija de un industrial que consigui que el regente le diera una barona mediante un
repugnante chantaje.
S? dijo l, en tono ms divertido que escandalizado, y con la otra mano le movi el codo
hacia la espalda de l, dejndoselo atrapado. Enterr las garras en Prinny, eh? Qu escena. Me
hubiera gustado presenciarla.
No slo soy la hija de un industrial dijo ella, pronunciando lento y preciso, sino tambin
la de uno sin tica.
No te considero responsable de los mtodos de tu padre para hacer dinero y obtener
respetabilidad.
No es eso lo que dijiste hace dos meses. Entonces dijiste que te avergonzabas de m.
No, t dijiste eso.
No juegues conmigo! Dijiste...
T dijiste Me vas a enviar lejos porque te avergenzas de m?, y como yo no contest,
supusiste que la respuesta era s.
En silencio ella repas mentalmente la pelea. l tena razn, el muy maldito. Ella haba sacado
una conclusin infundada.
No me haba dado cuenta de lo frgil que es tu ego, cario continu l. Tendremos que
trabajar eso.
Se estaba burlando Se estaba riendo de ella? Dese poder verle mejor la cara, para captar su
expresin y tal vez sujetarle con clavos las orejas a la pared.

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S que dijiste que tu ta Adela no habra aprobado nuestro matrimonio si hubiera sabido que
te recuperaras y que heredaras el ttulo.
Nadie en el mundo entiende la lnea de sucesin tan bien como la ta Adela. Saba muy bien
que yo era el primero en esa lnea, el heredero de Garth, y sin duda calcul las posibilidades de
que t fueras la duquesa. Te aseguro que si hubiera objetado a eso te lo habra dicho muy claro.
Era la voz de la razn hablando en la oscuridad, aplacando el torbellino que la agitaba; sin
embargo, esa misma voz haba iniciado el torbellino, y no entenda qu deseaba de ella en esos
momentos. Haba pasado dos meses dicindose que no le importaba, que no lo deseaba, y ahora,
en menos de una hora, la haba tentado a lavarse la furia en una riada de lgrimas.
Pero el nico lugar para llorar era el chaleco de l, y Sylvan Miles no le iba a lloriquear encima a
un hombre que no la deseaba.
Algo le toc suavemente el borde de la oreja, siguiendo su contorno.
As pues, he contestado a todas tus objeciones?
Ella le apart la mano como si fuera una molesta mosca.
Por qu importa eso?
Por este motivo.
Acerc los labios y le encontr los suyos en la oscuridad, infalible. Aunque ella se mantuvo
inmvil sin responder a su persuasiva boca, l continu devorndosela como si fuera un dulce
mazapn. Bajo su calma externa hirvi de indignacin, pero intent controlar el genio; si no, todas
las palabras que ansiaba decir, todos los insultos que ansiaba gritar, le saldran de la boca en un
enredo incoherente. Y no quera que l supiera lo mucho que el veneno de su rechazo le haba
corrodo el espritu.
Pero l continu besndola. En el coche no haba espacio para algo ms que besos y abrazos,
pero l le solt la presilla de la capa y le bes los hombros desnudos. Apart la cara y ella pens
que tal vez por fin haba comprendido que ella no estaba interesada. No deseaba que la acariciara.
Se le calent la piel y se le qued atrapado el aire en la garganta no porque le gustara que le
estuviera lamiendo el borde del escote sino porque estaba furiosa.
Entonces oy un frufr de tela. Forzando la vista intent ver qu estaba haciendo; la luz de las
estrellas lo iluminaba muy tenuemente y vio que se estaba moviendo, pero qu...?
l le cogi las manos y se las puso alrededor del cuello y entonces ella descubri que se haba
quitado la corbata y la camisa.
Qu vas a hacer?
Cre que eso era evidente repuso l, y ella detect risa en su voz.
Para m no. Lo empuj, pero l ya haba demostrado que era un bruto insensible, slo
interesado en su propio placer; no se movi ni un pice. Aqu no. Ahora no.
l afirm las manos en el respaldo, encerrndole la cabeza entre los brazos, y pregunt:
Cundo y dnde?
Jams!
Intent escapar deslizando hacia abajo la cabeza, pero las siguientes palabras de l la
detuvieron:
Nunca me imagin que fueras perjura.

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Perjura?
Me hiciste la promesa.
Te refieres a las promesas de nuestra boda? pregunt ella, desconcertada y furiosa.
Por ejemplo convino l, pero no, esta fue una promesa personal que me hiciste.
Una promesa repiti ella, buscando en su memoria. Qu promesa?
La noche anterior a la boda, te acuerdas?
Un vago recuerdo la desasoseg.
Estbamos hablando de mi incapacidad y t prometiste consentir a todas mis exigencias
conyugales.
Ella lo record, claro que lo record. Pero...
Ya no ests invlido!
No recuerdo que eso fuera una clusula aadida a tu promesa.
Con cada palabra la acerc ms hasta echarle el aliento en la cara.
Pero te lo promet en contra de lo que me deca mi juicio.
Las circunstancias han cambiado, verdad?
Pero su promesa no, casi lo oy aadir.
l esper por si ella deca algo ms, pero estaba muda.
Sylvan, t eres lo nico que deseo. La bes, largo, largo. No he dormido, no he comido.
Pas las palmas por su piel en un lento y seductor deslizamiento y las arrugadas mangas de la
capa cayeron a los lados sin dificultad. Permteme demostrarte lo mucho que te necesito.
Esto es injusto dijo ella, intentando un tono severo, aunque le fue difcil porque l haba
ahuecado las manos en sus pechos y le estaba rozando los pezones con los pulgares.
Es ms que justo. Es magnfico.
Ella no deseaba un juego de palabras ingeniosas, deseaba que la dejara en paz. Necesitaba que
la dejara en paz, no fuera a ceder y decirle cunto lo haba echado de menos.
No voy a copular con un hombre que desea la anulacin del matrimonio.
l se apoy en el respaldo del asiento, dejndole espacio para respirar, y decepcionndola en
cierto modo.
No va a haber ninguna anulacin. Jams va a haber una anulacin. Y la prxima vez que te
enve lejos, por tu propia seguridad...
Ah dijo ella, tironendose el borde del escote, as que ahora viene una disculpa que no
me haba imaginado.
Ese sarcasmo tendra que haberlo puesto a la defensiva, pero no, ms bien lo indign, y, por lo
que fuera, ella se sinti a la defensiva.
Quieres explicarme lo del fantasma? pregunt l tranquilamente.
Por la cabeza de ella pasaron saltando diversos pensamientos y recuerdos de sus experiencias
con el fantasma, e iluminando el incidente al que l se refera.
El fantasma?
Concretamente, quieres decirme lo de una visita que recibiste la noche anterior a nuestra
boda?

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Cundo te enteraste? pregunt ella, y se maldijo por el tono de culpabilidad que le sali.
No mucho despus que te hice el tratamiento para el insomnio la tarde del funeral de Garth.
Ella hizo un mal gesto.
Cogindola por la cintura, l la acerc hasta dejarle la cara a la altura de la de l y el pecho
apoyado en el suyo.
Tal vez podras explicarme cmo fue que se te olvid contrmelo?
Tena la intencin de decrtelo dijo ella, dbilmente.
Lo mir a la cara, aunque slo le vea el tenue contorno, pero segura de que si bajaba los ojos,
sera como una disculpa, y tal vez incluso una seal de debilidad.
Me mentiste el da que te envi aqu. Yo iba a hablar contigo de ese ataque y t me dijiste
que eras una mujer independiente, que mi intento de protegerte era un insulto.
Lo haba herido con ese rechazo a su proteccin?
No lo dije con la intencin de herirte.
Dijiste que no haba ningn motivo para pensar que alguien quisiera hacerte dao.
No quera que te preocuparas.
Sinti cmo le suba y le bajaba el pecho a l, y el movimiento de su diafragma como un fuelle
sobrecargado de trabajo. En cierto modo eso le dijo lo que l pensaba de sus disculpas, pero
cuando l volvi a hablar, su voz son amable:
As pues, los dos tenemos motivos para estar furiosos, y los dos hemos dicho palabras que
debemos perdonar. Pero hay cosas ms importantes de las que hablar le desat el lazo del
vestido a la espalda, como tu promesa de acceder a todas mis exigencias conyugales.
A ella no se le ocurri ninguna rplica ingeniosa, aunque necesitaba angustiosamente una para
detener el asalto de l.
Ni me escribiste ni me enviaste un mensaje solt. Me dejaste en la casa de mi padre.
l le baj suavemente el vestido por la espalda, detuvo la mano en la curva de su trasero y
flexion los dedos como un gato.
Te pido disculpas por eso, pero, con toda justicia he de decir que nunca me lo dijiste todo
acerca de tu padre.
No s cmo se me pudo olvidar eso. Adems, deseaba terriblemente impresionarte.
Sarcstica, hizo una imitacin de confesin: Lord Rand, mi padre es fro y manipulador, y ha
intimidado tanto a mi madre que ya no le queda ni una chispa de espritu. Ese es el motivo de que
yo... Se interrumpi, sin aliento por la punzada de pena. Bueno, no tiene importancia.
l no dijo ni una palabra. Simplemente la bes en la boca y frot la mejilla en la de ella. Su
silenciosa comprensin la humill. Aprovechando que l haba aflojado los brazos, retrocedi de
un salto y se sent enfrente. Tironendose la ropa para arreglrsela se golpe los codos en los
costados del coche, al tiempo que intentaba hablar con coherencia:
Puede que no hayas dicho que yo soy de cuna demasiado humilde para ti, ni que deseabas la
anulacin del matrimonio su voz adquiri fuerza, pero s diste a entender que esa era la
verdad, y me dejaste creerlo durante dos meses.
No fue esa mi intencin.
No me importa cul fue tu intencin.

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Eres irracional.
T eres detestable.
Sylvan dijo l. No levant la voz, pero a ella se lo pareci, clarsimamente. Tuve que
hacerlo.
A ella le dola cada respiracin, y tena oprimido el pecho por una sensacin que podra ser
necesidad de llorar.
Para que estuvieras segura aadi l.
Ella exhal un tembloroso suspiro.
l alarg las manos, a tientas en la oscuridad, y volvi a cogerla en sus brazos.
Slo soy un inepto. Perdname, por favor.
Una disculpa. De Rand. Deseaba que lo perdonara, y pareca sincero. Tal vez era sincero. No
poda imaginarse que esas tres palabras, perdname por favor, salieran de sus labios a menos que
estuviera totalmente convencido de que haba cometido un error.
Pero y si cometa un error ella? Y si lo perdonaba y l volva a pisotearle el corazn? Con
todos sus camelos, segua siendo un noble y ella segua siendo hija de un industrial, y las hijas de
industriales y comerciantes haban sido blancos justificados durante siglos. Lo puso a prueba:
Para qu? Para que te sientas mejor?
Para eso es el perdn. Para hacernos sentir mejor a los dos.
Si lo perdonaba y l volva a destrozarla, no se recuperara jams. Sera la ltima carga que
soportara; renunciara, volvera arrastrndose a la casa de su padre y morira.
Esa lgubre visin la estremeci, y l la abraz con ms fuerza.
Sylvan, por favor, no te separes de m as. Te har feliz, te lo prometo. Perdname, por favor,
te lo ruego.
Fue su voz entrecortada la que la decidi. Lo perdonara. Lo perdonara en ese momento y se
protegera despus. Haba quienes diran que eso no era perdn, pero l no sabra nunca lo que se
perda; nunca echara en falta esa parte de ella que se guardara para ella.
l debi sentir la relajacin de su cuerpo, porque musit en tono adorador:
Sylvan.
La bes tiernamente, buscando pasin con sus labios y lengua, y encontr una lgrima aislada.
Eso la avergonz y, para distraerlo, le cogi la boca con la suya. Qu agradable tener ese contacto
humano. Tal vez si besaba a cualquiera en ese momento lo disfrutara. Tal vez esa oleada de placer
no tena nada que ver con Rand y todo que ver con su soledad. Tal vez...
l movi los labios sobre los de ella, le apoy la cabeza en la curva del codo, la empuj hacia
atrs y continu besndola.
Probablemente era a Rand al que deseaba, y slo a l. Se deleit en la sensacin de la suave
piel de sus brazos presionndole la espalda y el abdomen, de la cercana de sus cuerpos. Esos
besos no exigan nada ms. Estaba el deseo, pero no exigente. Aumentara, claro, pero en ese
momento se senta satisfecha. Buena cosa, tambin, porque el camino estaba lleno de baches, el
coche saltaba, estaba oscuro como boca de lobo, llegaran pronto a Londres, y el interior era
demasiado pequeo para ms actividades.
Te deseo dijo l.

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Lo dijo con firmeza, producindole una cierta inquietud.


Rand, no estars pensando...?
l la levant, le cogi un pezn en la boca y la abandon el conocimiento.
Se tens y gimi, y l musit:
T tambin me deseas?
S. O, mejor dicho, no puedo.
Pues s que puedes.
Se le desliz el vestido hasta los pies, y cay en la cuenta de que l la haba levantado,
atontndola con besos al tiempo que terminaba de soltarle la ropa y quitrsela. La fuerza de su
trax, su destreza para maniobrar, era superior a la de otros hombres. La manipulaba hbilmente,
y eso la irrit y fascin al mismo tiempo.
Que yo te desee o no, no significa nada.
Tal vez para ti no significa nada. Le acarici el muslo y la pantorrilla, y luego le liber los
pies del enredo de enaguas y del vestido. Pero significa todo para m.
Slo entonces a ella se le ocurri pensar que estaba desvestida, aparte de los calzones y las
medias de seda hasta las rodillas. Iba viajando a Londres medio desnuda, y todo porque se relaj y
baj la guardia con el hombre con el que se haba casado. Busc algo para cubrirse y las manos de
l se lo impidieron. Sin pararse a pensar, l la haba medio desnudado y la tena abrazada.
Qu vas a hacer? exclam finalmente. No podemos...
Chss, los lacayos podran orte.
Ella cerr la boca y entonces cay en la cuenta de lo ridculo que era luchar con su propio
marido dentro de un coche. l actuaba como un nio, tan impaciente que no poda esperar, e igual
de listo para salirse con la suya. Nuevamente recit la letana de motivos para no copular ah.
Estaban en el camino, el interior del coche era demasiado pequeo...
Aqu dijo l, levantndola y colocndola en su regazo. Sintate aqu.
Le haban desaparecido los pantalones. Se le escap un chillido de sorpresa y se apresur a
cerrar la boca.
Rand, no te puedes imaginar que vamos a... a...
Hacerlo? ri l, clidamente. No me he imaginado ninguna otra cosa. Cario aadi
en voz ms baja, en un ronco gemido, pon aqu la pierna. Como si estuvieras montada en un
caballo, a horcajadas, no en una silla de mujer.
La silla de mujer es la nica que conozco.
Es hora de que aprendas algo nuevo.
Le acomod las rodillas apretadas a sus caderas. Ella ya se haba sentido acalorada, pero
cuando l apret la pelvis contra la suya, el calor entre ellos se triplic. Sinti su miembro,
excitado, largo, movindose casi involuntariamente, embistiendo, intentando encontrar su
abertura, mientras l la exploraba con las manos, haciendo un reconocimiento de todos sus
contornos.
Ya la incitaban todos los motivos que le haban parecido impedimentos. La velocidad a la que
iba el coche traqueteando en la noche, la oscuridad que los rodeaba, la cercana de los criados,

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todo se le antojaba pcaro y seductor. Eso no se pareca a nada que hubiera hecho antes, y se
combinaban el deseo de Rand tanto tiempo reprimido con una gloriosa sensacin de osada.
Deba ceder? Deba darle lo que deseaba? Si se lo daba, l sabra de cierto que ella era
incapaz de resistrsele; ella sabra de cierto que no era capaz de resistrsele. Podra concebir un
hijo; l podra tener todo lo que deseaba de ella y rechazarla una vez ms.
Pero, aahh, sus hbiles manos saban persuadirla.
Levntate musit l. Sylvan, levntate, djame acariciarte aqu.
Ella le enterr los dedos en los hombros y ahog un gemido. l era hbil, muy, muy hbil; eso
ella ya lo saba, pero al parecer la familiaridad no engendra desprecio, slo engendra ms deseo,
ms necesidad.
En la oscuridad pudo ocultar el amor que irradiaba de ella cuando l la despoj de todas sus
defensas. S, era mejor ah, en la oscuridad, que en la casa de ciudad a la luz de las velas. Mejor
ah, sabiendo que despus l la dejara en la casa de su padre sin ver el dolor de su decepcin.
Ests preparada? La acomod, se acomod l, y entonces ella sinti el primer impacto,
cuando comenz a penetrarla. Sylvan, por favor, dime qu te gusta.
Esto. Se apret a l, y l la penetr. Y esto. Subi el cuerpo y volvi a bajarlo.
l le cogi las nalgas para ayudarla en sus movimientos. Ella prob algo nuevo, movindose con
un meneo de las caderas, y el gemido de placer de l se uni al de ella.
l se arque, embistiendo ms fuerte, penetrndola hasta ms al fondo, tocndole algo en el
centro de su ser. Los zarandeos del coche intensificaban las penetraciones, y dese gritar. Para no
hacerlo se mordi los labios y continu subiendo y bajando, una y otra vez. Si el interior del coche
era demasiado pequeo, ya no lo notaba. Tampoco notaba la oscuridad ni los saltos, ni nada
aparte de Rand dentro de ella y el placer cantando en sus venas. Dese que eso continuara
eternamente; dese que parara al instante. Era demasiado y no suficiente, era glorioso y
aterrador. Todas las emociones que haba sentido en su vida se agitaban en su interior,
acercndose a una explosin.
Sylvan, dame ms canturre l. Dmelo todo. Se arqueaba y tensaba, tan frentico y
excitado como ella. Quiero orte, cario mo. Aument la fuerza de sus movimientos.
Sylvan, djame sentirte.
Pareca creer que estaba luchando una batalla, que ella estaba disfrutando tanto con su poder
del momento que no quera rendirse y soltarlo. Y tal vez era cierto.
Pero a l se le acab la paciencia. Abri las piernas y meti la mano por entre ellos. Sin dejar de
embestir, le toc el lugar donde estaban unidos, luego por arriba y por abajo, y a ella se le hizo
trizas el autodominio.
Detuvo el movimiento, al borde del delirio, y entonces la agitaron potentes contracciones; cada
contraccin enterraba ms el miembro y cada movimiento en el interior le produca otra
contraccin. Se le escaparon sonidos, pero todava era capaz de orlos, y l la alentaba adrede.
Un poco ms, cario. Muvete otra vez. Otra vez. Eres maravillosa, me ests drenando. Eres
su sensualidad la derrot, al tensarse para finalizar la eyaculacin todo lo que podra haber
deseado en mi vida.
La recorrieron breves estremecimientos; l segua acaricindola, adorndola con una especie
de desesperacin. Se quedaron inmviles, reposando, dos almas que haban viajado mucho para

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llegar a su destino, y a ella la haban abandonado todos los pensamientos, aparte del cielo del
aroma de l, la fuerza de su abrazo. Entonces vio pasar una luz por la ventanilla y se tens.
Londres gimi l. Ya?
Ella se incorpor tan rpido que l tuvo que sujetarla para que no cayera de espaldas.
Alguien podra vernos.
No sentira envidia?
Ella detect risa en su voz y le habra dado un cachete.
Es muy probable que tus criados nos descubran. No te preocupa eso?
Si mis criados no saben lo que hemos estado haciendo aqu es que deben estar sordos. Ahora
qudate quieta para que yo pueda encontrar tu vestido.
Sordos? Recordando los grititos que se le escaparon se cubri los ojos. Despus baj las
manos y le mir la cara, de tanto en tanto iluminada por las luces de fuera. Mi vestido? De
qu va a servirme mi vestido? Estar arrugado y...
Creo que yo tena los pies puestos encima. Cogi el arrugado bulto, busc el cuello y las
mangas y la ayud a ponrselo; despus, con sumo cuidado, la sent en el asiento de enfrente.
Espera a que me vista y despus te envolver en tu capa; esta cubrir lo peor del estropicio y
podremos entrar en la casa sin que te expongas a las miradas de mirones curiosos. Volvi la risa
a su tono: No podemos permitir que los cotillas comenten sobre cmo llegaron a su casa de
Londres los nuevos duque y duquesa de Clairmont.
Los criados hablarn.
Ah, es probable.
Las luces de Londres ya entraban con ms frecuencia por las ventanillas; a la luz de las casas de
gente rica profusamente iluminadas, ella vio que l tena los pantalones abotonados y se haba
puesto la camisa; pero haban desaparecido el cuello y la corbata, y los corchetes de su camisa
adornaban el suelo, no su pecho. Eran un par indecente, y de ninguna manera iba a permitir que la
llevara a su casa como si fuera la casa de ella tambin.
Podras dejarme en...
Le cay la capa sobre la cabeza ahogndole la voz. Entonces l la liber, le puso la capa bien y
cerr la presilla del cuello, diciendo:
Eres la duquesa de Clairmont. Las habladuras no deben afectarte. El ducado de Clairmont ha
sido de la familia Malkin desde que se cre, y nadie, ni siquiera el grosero Prinny, puede atribuirse
un linaje ms elevado. En realidad, vas a descubrir que hemos iniciado una moda. No me cabe
duda de que maana por la noche la mitad de los miembros de la alta sociedad londinense hagan
el coito dentro de sus coches. La envolvi en la capa, dejndosela tan ceida que nuevamente le
quedaron atrapados los brazos. O lo intentarn.
Hay alguien que est por encima de m en todo el reino? ladr ella, molesta por su
actitud.
Espero estar yo ri l, tan pronto como entremos en la casa.
Ella se ruboriz desde las medias hasta las races del pelo.
No lo dices en serio.
l le acarici la mejilla, justo en el instante en que el coche se detuvo con una sacudida.

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4 de la Serie My Stand Alone

Espera y vers.
El lacayo dio unos golpecitos en un lado del coche.
Puedo abrir la puerta, excelencia?
Rand mir a Sylvan, sonriendo travieso.
S.
Entr el aire, Rand baj de un salto y luego se inclin dentro del coche y la cogi en los brazos.
Ella no se atrevi a moverse, no fuera a dejar a la vista su arrugado vestido y semidesnudez,
pero lo mir hostil:
No lo har.
Pero, cario dijo l, subiendo la escalinata hasta la puerta que estaba abierta; se detuvo un
instante en el umbral y entr. Recuerda tu promesa.

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CAPTULO 17

Rand se inclin sobre Sylvan, que se estaba desperezando en la cama, y poniendo una mano a
cada lado de su cabeza dijo:
Cuatro veces ms.
Qu? exclam ella, apartndole tenues guedejas de los ojos con el aliento.
Anoche en el coche estuve pensando cuntas veces tendra que darte placer para derribar tu
reserva y volver a or tus grititos de dicha. Vio sus ojos agrandados por la consternacin y le
susurr al odo: Cuatro veces ms.
Esto... eh... Intent hablar con coherencia mientras l esperaba muy serio. Grit muy
fuerte?
Noo, me gustaron esos suaves gemidos. Le pas el dedo por los labios entreabiertos.
Slo me gustara saber cuntas otras barreras tengo que derribar para que creas que te amo tal
como eres.
La rpida inspiracin de ella, de culpa, le confirm que su suposicin era acertada. Cuando
comenz esa noche ya saba que en ella haba profundidades y lugares oscuros que le ocultaba,
que no quera que viera, pero se haba imaginado que hacindole el amor la despojara de sus
ropas e inhibiciones y se le revelara su mente.
No era as como deba funcionar? No deban las mujeres ser dctiles en las manos de un
amante hbil? O bien l no era un amante hbil, y la expresin saciada de ella le deca que lo era,
o tena miedo de confiar en l.
No lograba imaginarse por qu. Ella ya saba por qu l la envi lejos con tanta crueldad. Claro
que la frialdad de su padre debi ensearle a ser cautelosa en sus tratos con otros, pero l no
deseaba ser considerado en el grupo de los otros. Deseaba ser el hombre al que ella se entregaba
totalmente, de todo corazn.
Sonri, pero con una cierta tensin en los labios.
Unas cuantas barreras ms, me parece. Por qu no las derribas ahora? Nos ahorrara
problemas la desafi, porque yo ganar al final.
No s qu quieres decir. No tengo erigida ninguna barrera. Dichas esas palabras de
descargo, desvi la mirada de la de l para mirar el dormitorio. Buen Dios, qu desastre.
Deba estar desesperada por distraerlo si estaba dispuesta a hablar de las locuras que haban
hecho esa noche. l habra esperado una timidez de doncella, pero ella se haba puesto el disfraz
de ama de casa. Apartndose de ella, se incorpor, se arregl las mangas de la camisa y se meti
los faldones en los pantalones, dicindose que poda permitirse esperar a que cayeran las
barreras. Golpearlas para echarlas abajo no daba resultado, esa noche lo haba demostrado.
Abajo est peor dijo.
Ah. S, supongo... Se le desenfocaron los ojos al recordar, y entonces se subi las mantas
para cubrirse los hombros desnudos, como si eso fuera a borrar la pasin del pizarrn de su
memoria. No deberas haber volcado el candelabro de la mesa del comedor. Cay al suelo,
llevndose con l el tapete de encajes con todo lo que haba sobre l.
No lo vi. En ese momento ni siquiera haba visto la mesa. T me habas hechizado.
No me eches la culpa.

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4 de la Serie My Stand Alone

T no parabas de tentarme.
Intentaba ponerme algo de ropa.
Eso es lo que quiero decir. Tentndome. Mientras ella farfullaba, aadi: Hoy
emprenderemos el viaje a Clairmont Court.
Ella dej de farfullar y palideci.
No deseo volver a Clairmont Court.
Sorprendido, l la observ atentamente.
Por qu no?
Puedo tomar una taza de t?
Asintiendo, l fue hasta la puerta, llam a la criada de arriba y le dio la orden.
Al parecer, la distancia le daba a ella valenta, porque se sent y se arregl la sbana con
favorecedor pudor.
T te puedes marchar a Clairmont Court. Eso est bien, ahora que s que no vas a anular
nuestro matrimonio. En realidad, te agradezco que hayas venido a Londres a tranquilizarme. Pero
yo tengo que hacer algunas compras y hay personas a las que debo visitar.
Hablaba nerviosa y l pens qu significara eso. Clairmont Court la intimidaba? O su familia
la intimidaba?
Tienes miedo?
Ella apret la sbana y levant las rodillas acercndolas a su pecho.
Miedo?
De que ese villano que mat a mi hermano y entr en tu dormitorio consiga hacerte dao?
No seas ridculo. Yo no... S! Le tengo miedo al fantasma.
No dijo lo que iba a decir, estaba seguro. O sea, que no le tena miedo al hombre que se haca
pasar por el fantasma, pero tena miedo de algo.
Sylvan, qu te pasa?
No quiero ser vctima de ese loco. De verdad creo que es mejor que me quede en Londres.
El resto de nuestra vida?
Ella cogi una esquina de la sbana y se la pas por la frente. Para quitarse el sudor? Para
aliviar un dolor de cabeza? Para ocultarle la cara?
Eso no es posible, verdad? No, claro que no. Pero unos cuantos meses ms, o al menos
hasta que acabe la prxima temporada.
La prxima temporada comienza oficialmente en mayo y no acaba hasta el prximo verano.
Yo tena la esperanza de pasar la Navidad con mi familia.
T podras. Yo no pondra objeciones.
Estamos casados, y ahora que tenemos resueltos nuestros problemas qu chiste! vamos
a continuar juntos. Aparent que ceda. Me quedar en Londres contigo. Podemos alojarnos
en la casa de tu padre. As podremos conocernos mejor tu padre y yo.
Eso sera...
Y no me cabe duda de que t deseas ayudar a tu madre.
Al instante ella abandon toda simulacin, y dijo con tristeza y resolucin:

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No hay nada que pueda hacer por mi madre. No va a cambiar. Eso tuve que aceptarlo hace
aos. Pero tienes razn. Lo mir a los ojos. No se saca nada con evitar Clairmont Court.
Entonces nos marcharemos enseguida.
S.
Ech atrs las mantas, ofrecindole un breve atisbo de lo que lo haba cautivado esa noche.
Le dio tiempo para ponerse una bata con la proteccin que le ofreca, y cerrrsela bien con el
cinturn. Slo entonces se le acerc.
No veo la hora de ver a tu familia dijo ella.
Lo dijo con tanta naturalidad que l casi le crey, pero cuando la gir entre sus brazos vio cmo
se protega, y se sinti como si estuviera desprendiendo lascas de una enorme roca de resistencia
que le cerraba el camino hacia ella. Muy bien, se retirara en ese momento y dara la batalla
despus, en su propio terreno y segn sus condiciones.
Ser un viaje interesante dijo.

Regreso al terruo, pens Sylvan.


Para! grit. Para aqu el coche.
Como si hubiera estado esperando esa orden, Jasper tir de las riendas, deteniendo al caballo,
y se gir en el pescante.
Djame salir dijo ella a Rand, que baj de un salto y le ofreci la mano.
Regreso al terruo.
No haba esperado sentirse as otra vez cuando pusiera los pies en la tierra Clairmont, pero se
senta. Rand haba ordenado que Jasper los fuera a recoger en el calesn, y tal como hiciera la
primera vez, este la observ atentamente con ojo crtico y la encontr defectuosa. Y tal como le
ocurri la primera vez, se le qued atascado el aire en la garganta cuando llegaron a la cima de la
primera colina y vio el no domado panorama ante ella.
Como siempre, soplaba viento del mar. La inminencia del otoo slo haba refrescado el aire,
as que hizo varias saludables respiraciones profundas. No haba deseado volver, no haba deseado
estar en el lugar donde Rand le seal tan francamente sus deficiencias. Y tena miedo de
encontrarse con las mujeres de la fbrica. Tena miedo de preguntarles cmo estaban de sus
heridas y lesiones y or lo mal que lo haba hecho cuando intent curarlas. Tema que, estando en
la propiedad de Rand, l descubriera la huella de sangre que la segua desde Waterloo y eso le
renovara la repugnancia por ella. Pero en ese momento nada de eso importaba, porque haba
vuelto al hogar.
No tena derecho a sentirse as, se dijo, pero cuando Rand le rode la cintura con los brazos,
apoy la espalda en su pecho.
El mar segua extendindose como un infinito de azul calinoso coronado por unas elevadas
nubes grises. Las colinas seguan subiendo y bajando. Pero el follaje haba pasado de verde
apagado a vivos bermejo y dorado. La hierba se vea alta en los lugares donde no pacan las ovejas
y comenzaba a amarillear por arriba. Lejos en la distancia se vean cuadros de trigo y cebada
maduros, baados por el sol al principio y ms all a la sombra de las nubes hinchadas y
aumentando de volumen.

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Parece que nos va a caer un aguacero observ Jasper. Ser mejor que suba al coche, lady
Sylvan, si no quiere acabar empapada antes que lleguemos a la casa.
Rand la ayud a subir ponindole tiernamente la mano en la cadera, aunque pareca distrado.
Han cosechado el trigo ya?
Lo han cosechado en las lomas ms soleadas, y unos pocos lo han comenzado a cosechar en
los campos normales, pero la mayora de los aparceros dicen que hay que darle una semana.
Esperar a que las espigas estn ms gordas, tal como deca mi pa. Hizo un gesto con la cabeza
hacia el nubarrn que se acercaba a la costa, como una inmensa mole. Los granjeros son todos
unos condenados idiotas.
Es una apuesta dijo Rand. Siempre es una apuesta.
S, y mi pa no entenda por qu yo prefera servirlo a usted a hacerme cargo de su tierra.
Puso en marcha al caballo. Deca que yo no era libre si no era un terrateniente, pero yo digo que
soy un hombre mucho ms libre que los que dependen del tiempo.
Una repentina rfaga de viento fro hizo volar el sombrero de Sylvan, pero antes que pudiera
gritarle a Jasper que parara para bajar a recogerlo, este solt una maldicin y Rand le orden:
Conduce ms rpido.
Qu pasa? pregunt Sylvan.
El viento haba parado con la misma rapidez con que lleg, y el aire de la tarde estaba quieto.
Granizo explic Jasper. Hay granizo en esa nube.
Ella volvi a mirar al monstruo gris, que ya iba llenando el horizonte.
Cmo lo sabes?
Maleducado como siempre, Jasper no le contest: toda su atencin estaba puesta en llevar al
caballo al trote por el serpentino camino.
El fro de esa rfaga de viento vena del hielo explic Rand. Pasado el verano siempre
tenemos aqu la posibilidad de que se desate una tormenta inesperada. En realidad no ocurre con
mucha frecuencia. Sali un relmpago de la nube, y l esper, contando, hasta que retumb el
trueno. Est a sesenta millas, Jasper.
No es tan lejos, lord Rand. Avanza rpido.
Las tormentas caen rpido y se marchan rpido explic Rand a Sylvan, pero a veces, si
caen en la temporada que no conviene, pueden destruir los cultivos de trigo. Tena apretados
los labios en gesto de preocupacin, mirando avanzar la nube. El dinero de esos cultivos es el
que va a la gente de Malkinhampsted.
Con horrorizada fascinacin Sylvan observ brillar otro relmpago y caer otro rayo, y luego otro
y otro en rpida sucesin.
Esto los va a arruinar?
Podra llegar a situarse encima de nosotros y descargar el aguacero dijo l.
Sus palabras hablaban de esperanza, pero su tono afligido revelaba la verdadera historia.
Los truenos sonaban ms fuerte y los relmpagos ya eran continuos. Comenz a soplar el
viento, con rfagas que traan un fro que congelaba. Rand se quit el grueso abrigo de lana,
envolvi a Sylvan en l, apretndola a su cuerpo, al tiempo que ella se acurrucaba hacindose un

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ovillo. La sinti encogerse cuando destell un relmpago particularmente brillante, seguido por un
trueno, le apoy la cabeza en su pecho y trat de tranquilizarla.
Tal vez alcancemos a llegar a Malkinhampsted antes que se desate la tormenta.
Jasper se inclin diciendo algo y el coche se sacudi con el salto del caballo al emprender el
galope.
Sylvan mir hacia el cielo. No iban a alcanzar a llegar a la aldea; nada poda igualar la velocidad
de esa nube. Entonces pas por encima de ellos una negrura similar a la noche ms oscura y luego
les cay encima una helada lluvia, rugiendo.
Ella se encogi de miedo y Rand le puso el abrigo sobre la cabeza, justo antes que comenzara a
caer el granizo. El coche se detuvo con una sacudida; ella asom la cabeza para mirar y vio que
Jasper haba desaparecido; entonces le cay en la frente un pedrusco de hielo y puso el abrigo
sobre la cabeza de Rand tambin.
Dnde est Jasper? grit, para hacerse or por encima del chillido del viento y el martilleo
del granizo.
Sujetando al caballo para que no se encabrite.
No vea a Rand, pero su voz son consoladoramente cerca, y sinti sus labios rozndole la
mejilla.
No se har dao?
Tiene la cabeza dura.
Si ella no estuviera ah, Rand estara fuera con Jasper, comprendi. Slo estaba acurrucado bajo
el abrigo para cuidar de su tonta esposa. Se haba mostrado muy solcito durante todo el viaje
desde Londres, y la fastidiaba pensar que haba visto lo que ella deseaba ocultar. Pero el
conocimiento de los hombres que haba adquirido observando a su padre le deca que si pona
buena cara, finalmente Rand se apaciguara y olvidara su pasado.
Poda actuar como una dama tan recatada que l olvidara que era hija de un industrial y que
haba sido enfermera. A los hombres no les importa el sufrimiento de otra persona; slo desean
que todo resulte como desean.
El relmpago fue tan luminoso que lo vio debajo del abrigo y con los ojos cerrados, y el trueno
apag su grito de consternacin. En ese momento no quera que Rand estuviera fuera con su
criado y su caballo. Era egosmo, pero no quera que lo golpeara el granizo. Enterr los dedos en la
pechera de su camisa. Tena miedo de revelarse a l, pero al mismo tiempo l le daba ms
consuelo que el que haba recibido de ningn otro ser humano.
Esto me recuerda Waterloo dijo l.
Ella se tens por el recuerdo.
Los truenos, el ruido, la angustia, la molestia. A ti no te angustia?
La negativa le sali tan automtica como un movimiento de la rodilla.
No estuve en la batalla.
Pero estabas en Bruselas. Oste el bombardeo. Tal vez miraste la batalla de lejos.
Se senta ahogada debajo del abrigo.
Y despus estuviste en el campo de batalla. Te angusti ver los cadveres, or los gemidos
de los moribundos?

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Senta demasiado calor, no poda respirar.


A veces pienso si no ser que sufres con tus recuerdos ms de lo que sufren los soldados
con...
Desesperada por respirar, sac la cabeza al aire fresco y levant la cara hacia el cielo. Le cay
granizo mezclado con lluvia, pero no le import.
Lo peor ya ha pasado dijo Rand.
Acto seguido baj el abrigo y mir alrededor como si no viera nada raro en el comportamiento
de ella.
La haba pinchado para que hablara?, pens. Seguro que no. En realidad l no sospechaba
nada. Slo era un hombre, y nada intuitivo. l se inclin hacia fuera del coche y grit:
Crees que ahora podemos continuar, Jasper? Entonces la mir a los ojos. Estoy
preocupado por los aldeanos.
No, no era nada intuitivo.
Cuando llegaron a la aldea se encontraron con un ro corriendo por la calle principal. Las
mujeres estaban bajo los aleros, de brazos cruzados contemplando el desastre. No le hablaron a
Rand y al parecer ni se fijaron en ella; simplemente estaban ah en silencio. Jasper detuvo el
calesn en la plaza, pero puesto que ninguna se movi, continu.
Dejaron atrs los campos de trigo aplastado, a hombres que estaban agachados o acuclillados,
como si estar de pie les consumiera demasiada energa.
En la subida a Clairmont Court, el calesn se qued atascado en un hoyo lleno de barro; Rand y
Jasper bajaron a empujarlo y ella cogi las riendas para guiar al caballo. Cuando las ruedas salieron
del pantano y ella detuvo el coche para que subieran los hombres, volvi a quedarse atascado.
Cuando llegaron a la casa, incluso el vestido oscuro de viaje de ella llevaba manchas de barro.
Rand se haba hecho un esguince en un dedo, y Jasper maldijo soltando una sarta de buenas
palabrotas anglosajonas.
Su regreso al hogar se haba transformado en un momento de afliccin, pens Sylvan.
Al menos no salen sillas volando musit.
No, pero mire, excelencia dijo Jasper, apuntando. El granizo ha roto los vidrios de la
mitad de las ventanas que dan al oeste.
Rand le rode los hombros con un brazo como si juntos pudieran reducir al mnimo la
desolacin, y mir la fachada de la casa.
No la mitad. No ms de unas diez o doce. En todo caso, el vidriero ha estado echando en falta
el trabajo que le doy.
Moviendo la cabeza por esa frivolidad, Jasper dijo:
Ir a ocuparme del caballo, excelencia, y despus, si no me necesita, ir a secarme y
cambiarme de ropa.
Sus voces atrajeron la atencin de alguien que asom su pequea cabeza de pelo corto por una
ventana sin vidrio.
To Rand! grit Gail, agitando los brazos. Ha llegado el to Rand y ha trado a la ta
Sylvan.

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Una parte helada de Sylvan se calent con la calurosa bienvenida de Gail. Una parte ms
grande se calent ms cuando Gail entr la cabeza y asom la de lady Emmie.
Sylvan! Sylvan. Te ha trado por fin.
Tambin entr esa cabeza y Sylvan oy la voz de la ta Adela diciendo en tono calmado:
Ya era hora de que volviera a ocuparse de sus deberes.
Rand le sonri de oreja a oreja, y la desolacin retrocedi otro poco ms. Mientras iban
subiendo la escalinata hacia la terraza, apareci Betty en la puerta, una mujer rellenita, vestida de
negro, que abri los brazos y la atrajo como un faro en la costa un da de tormenta. Ella no
esperaba encontrar seguridad en Clairmont Court, pero camin hacia Betty y apoy la cabeza en
su amplio pecho.
Un regreso al hogar.
Levantando la cabeza, le mir la cara.
Cmo te va?
A Betty le brotaron lgrimas.
Todo lo bien que se puede esperar, con una hija que llora por su padre y una cama vaca para
m.
Nunca ests lejos de mi corazn dijo Sylvan.
Lo s dijo Betty. Pestaeando para contener las lgrimas la apart. Pero usted necesita
su t y yo aqu parloteando. Entre. Su excelencia ya estar frentica.
Frentica? Qu significaba eso? Nuevamente sinti un peln de recelo, pero Betty la inst a
entrar.
Yo debera llevarla dijo Rand detrs. Es mi esposa.
Ha tardado bastante en reconocerlo repuso Betty, mordaz.
Hombres! dijo lady Emmie, en el umbral de la puerta del despacho, y entonces corri a
abrazar a Sylvan. Rand sera tan horrendo como el resto de los hombres si no fuera mi hijo. Le
ense todos los buenos modales que conoce. Su padre s que saba ser arrogante y primitivo,
Dios lo sabe.
Recordando esa noche en la casa de ciudad, Sylvan pens que arrogante y primitivo describa
muy bien a Rand.
Rand debi sospechar lo que estaba pensando, porque dijo:
Madre, la he trado a casa.
Pero no tan pronto como orden lady Emmie dijo la ta Adela, que estaba esperando en el
interior, con las manos juntas delante de la cintura y sus labios curvados en una correcta y
moderada sonrisa de bienvenida.
Lady Emmie le rode la cintura a Sylvan con el brazo y la hizo entrar en la sala. El violento
viento haba cesado, el fro haba desaparecido y por la ventana sin vidrio entraba una refrescante
brisa.
No me atrevera a decirle cmo debe llevar su matrimonio.
La ta Adela se movi hacia un lado.
Le dijiste que haba cometido un error al enviarla a Londres.
Bueno, alguien tena que decrselo! protest lady Emmie.

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Rand no slo es el duque de Clairmont dijo la ta Adela en su tono ms aborrecible, sino


que tambin es prctico y disciplinado. Hay que darle el beneficio de la duda cuando no es sabio
en sus actos.
No tengo ninguna necesidad de que me digas cmo es mi hijo, Adela.
Seora Donald! exclam Rand apresurndose a entrar para interrumpir la inminente pelea
. Cunto me alegra verla.
La tmida Clover Donald estaba sentada en el sof junto al hogar esforzndose en pasar
desapercibida y consiguindolo muy bien. La atencin de Rand la hizo encogerse ms an, y mir
hacia todos lados como buscando una salida para escapar; al ver que no haba ninguna, susurr:
Es un placer verle, excelencia.
Cmo est el reverendo Donald? Creo que nunca la haba visto sin l.
Clover baj la cabeza y encorv los hombros. Sylvan cerr los ojos. Mirar a Clover Donald era
como mirar a su madre; un desperdicio de humanidad, una pena de inseguridad, y todo debido a
un marido que la intimidaba.
Pens en Rand y se dijo que l nunca intentara intimidarla de ninguna manera; ella le gustaba
tal como era y nunca tratara de hacerla cambiar. l lo deca y ella le crea.
No he venido sola dijo Clover, con su voz de ratona en miniatura. No sera tan atrevida.
El prroco, mi marido, dice que no es conveniente que una mujer haga notar su presencia y yo
trato de no hacer eso nunca.
Lo consigue admirablemente le dijo Rand.
El reverendo Donald me va a preguntar cmo me he portado el tiempo que he estado aqu
sola, as que ser mejor que usted se lo diga. Se plis la falda con los dedos temblorosos. Si no
es mucho atrevimiento pedir eso.
Gail puso los ojos en blanco, y Betty le cogi el brazo y le dio una sacudida.
No es ningn atrevimiento dijo Rand. Adnde ha ido?
Al parecer Clover ya haba terminado de hablar, porque pareci no or la pregunta, as que Rand
se la repiti a su madre.
Fue a visitar a los granjeros y a echarle una mirada a los daos. Viste nuestras ventanas?
Cmo podra no verlas? Fue hasta una de ellas, meti la cabeza por entre los vidrios rotos
y contempl la desolacin. Este no ha sido un ao propicio para Clairmont Court.
El fantasma anduvo caminando por aqu por algn motivo, supongo observ Betty.
Rand mir a Sylvan irnico y ella se apresur a desviar la mirada; ahora l la trataba como si
tuviera delicada la mente; si se enteraba que ella haba visto al verdadero fantasma, la hara llevar
al manicomio.
Gail no pudo continuar contenindose:
Sylvan, Sylvan, mreme. Se ahuec el pelo. Le gusta? Est igual que el suyo.
Sylvan observ que el pelo moreno de la nia estaba cortado en un estilo igual al de ella, y se
sinti ridculamente complacida.
Qu le hicisteis a su pelo? pregunt Rand.

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Adela se lo cort explic lady Emmie, ofrecindole una copa de jerez a Sylvan. Gail quera
tener el pelo como el de Sylvan, y despus que la pillamos tratando de blanquearse con leja unos
mechones, decidimos que sera mejor ceder.
Usted lo decidi, excelencia dijo Betty, ayudando a Sylvan a quitarse la chaqueta de viaje
. Yo no vi ningn motivo para recompensar a la nia por ese desafo.
Slo quiero consentirla un poco ahora, Betty dijo lady Emmie, pasando suavemente una
mano temblorosa por la cabeza de Gail. Ella es lo nico que me queda de Garth.
No va a conseguir que acepte malcriar a la nia tironendome las cuerdas del corazn dijo
Betty, severamente.
No haba reproche en su tono, y Sylvan comprendi lo difcil que tena que ser la posicin de
Betty. Nadie mejor que ella, su madre, saba la angustia que experimentaba Gail por la muerte de
su padre, y tal vez nadie deseaba mimarla ms que ella, pero era una mujer prctica, tena una
visin realista del futuro, y su vida como hija ilegtima de un duque le exigira a Gail fuerza de
voluntad y fortaleza de espritu.
Gail observ a Rand y se le alarg la cara.
Al to Rand no le gusta.
S que le gusta dijo Sylvan, dndole un codazo a Rand en las costillas. Lo que pasa es que
los hombres necesitan unos cuantos das para acostumbrarse a cualquier cosa nueva.
Yo no necesito unos cuantos das dijo Rand, volviendo la atencin a la conversacin. Es
bonito.
Ten cuidado advirti Sylvan a Gail. Ahora puede besarte la nuca como besa la ma.
No como beso la tuya le susurr Rand al odo.
Ella volvi a enterrarle el codo en las costillas y l hizo un gesto de dolor.
Nuestros viajeros tienen hambre, me imagino dijo Betty, y lord Rand parece triste.
Vamos, seorita Gail abri la puerta para que pasara su hija, aydame a preparar el t.
No, no quiero. El to Rand acaba de llegar a casa con la ta Sylvan, y an no he odo nada
sobre Londres. Algo en la postura y expresin de su madre debi advertirla, porque cambi el
tono de desafo a splica: Djame quedarme, por favor.
Por favor, Betty terci lady Emmie, no puede...?
Se interrumpi ante una mirada de Betty.
Ahora dijo Betty a Gail.
Arrastrando los pies, Gail mir hacia Rand y Sylvan con los ojos llenos de lgrimas, pero ninguno
de los dos era tan tonto como para desafiar a Betty. Cuando salieron y se cerr la puerta, lady
Emmie exhal un largo suspiro.
Esto es muy difcil. Ojal Betty hubiera aceptado casarse con Garth. Incluso un matrimonio
secreto habra hecho ms fciles las cosas.
De todos modos, Gail tendra que obedecer a su madre dijo Rand.
La nia corretea libremente la mitad del tiempo dijo la ta Adela. Su institutriz no sabe
adnde va, y yo digo que es indecoroso que una nia tenga tanta libertad, y mucho ms si es la
hija de un duque.

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La mayor parte del tiempo parece estar bien dijo lady Emmie, y de vez en cuando la veo
mirando al vaco o llorando. Creo que es entonces cuando desaparece. Se sent en un silln.
Cuando echa de menos a su padre.
Ahora estamos aqu Sylvan y yo dijo Rand. La ayudaremos. Sylvan lo sabe todo sobre la
afliccin y la prdida.
Sylvan lo mir sorprendida, pero l no lo not porque estaba cogiendo una copa de coac que
le ofreca lady Adela. Qu saba l?
Empujndolo hacia un silln, la ta Adela le pregunt:
No te vas a sentar, excelencia?
No, ta, por favor. Se friccion el trasero. No puedo volver a sentarme. He estado tres
das sentado.
Viste a James en Londres? pregunt ella, con mal disimulada expectacin.
l bebi un trago de coac con expresin culpable.
Tena pensado verlo, pero no me tom el tiempo.
No te tomaste el tiempo para ver a tu primo despus de su ausencia de ms de seis
semanas?
Rand sonri de oreja a oreja.
Me imagino que an no ha dejado de celebrar su escapada de Clairmont Court.
La ta Adela se tens:
No estaba tan malhumorado.
Malhumorado no, ta, pero s frustrado. Al fin y al cabo, no deseaba ir a Londres para
entregarse al libertinaje. Volvi a la ventana, suspirando. Garth no debera haberlo retenido
aqu.
A m me alegra que lo retuviera dijo la ta Adela en voz baja. Pero yo soy una vieja
egosta que desea tener cerca a su hijo.
Est mejor en Londres repuso Rand. Es ms feliz. Pronto tendremos noticias de l, no me
cabe duda.
Un bullicio en el vestbulo los interrumpi. Se abri la puerta y entr el reverendo Donald; se
haba quitado el abrigo y estaba descalzo, slo con las medias. Se inclin ante Rand y Sylvan.
Excelencias, cunto me alegra verles de vuelta. Tal vez ustedes son la cura que necesitamos
para este aciago da.
Ojal pudiramos efectuar un cambio dijo Rand, estrechndole la mano. Pero eso supera
mis limitados poderes.
Tal vez Sylvan nos traiga suerte otra vez dijo lady Emmie, sonriendo. Despus de todo,
cuando lleg cur al cojo.
Qu desafortunada eleccin de palabras, lady Emmie! exclam el cura horrorizado. El
Seor Dios cur a su excelencia.
Por supuesto terci la ta Adela, para apaciguar su conmocin. Lo que quiere decir lady
Emmie es que Sylvan fue el instrumento del remedio de Dios.
Interesante teora, lady Adela dijo el reverendo, y mir a Sylvan con una estirada sonrisa.

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No es teora dijo Rand. Si no hubiera sido por la fe de Sylvan en m, yo habra sido comida
de peces.
Exageras dijo la ta Adela.
Rand fue a situarse al lado de Sylvan, le cogi la mano y se la llev a los labios en rebuscado
homenaje.
No exagero en absoluto.
Los recin casados son dados a exhibiciones de afecto en pblico, no? dijo el reverendo,
desviando la mirada. Encantador. Lady Emmie, espero que me perdone la falta de ceremonia,
pero mis zapatos estn cubiertos de barro. No quera dejar huellas en la alfombra, no poda
marcharme sin saludar al duque y a la duquesa, y tena que recoger a mi esposa.
Qu tontera, reverendo, no hace falta ninguna disculpa contest lady Emmie. Vamos,
sintese y calintese los pies junto al hogar. Nos traern el t dentro de un momento, y puede
informarnos acerca de la propiedad. Todos los cultivos han quedado arrasados?
El reverendo Donald se sent en el sof al lado de su esposa.
No he sido muy atrevida dijo Clover con voz trmula.
Pareca sentirse tan culpable que Sylvan habra gemido, pero el prroco le dio una palmadita en
la mano.
Estupendo, estupendo. Estirando las piernas hacia el fuego, dijo: La guadaa de Dios ha
segado la mies dejando una ancha huella en el corazn de Malkinhampsted y de su gente. Detesto
ver a tantos hombres y mujeres desalentados.
La ta Adela se sirvi una copa de jerez, diciendo:
Supongo que ahora emigrarn a la ciudad. Echo de menos los buenos tiempos, cuando se
moran de hambre sin pensar que tenan que marcharse.
Eso es una tontera, Adela, y lo sabes dijo lady Emmie.
La ta Adela se bebi su jerez de un solo trago.
Lo s.
Un profundo silencio recibi ese momento de importancia histrica: la ta Adela expresando su
acuerdo con lady Emmie. Esta ltima daba la impresin de haberse tragado una canica. Rand y
Sylvan se miraron con una sonrisa de complicidad.
Siempre hemos tenido pobres con nosotros dijo el cura. Simplemente deben resignarse a
su suerte.
Por qu han de resignarse a su suerte cuando con un poco de ambicin pueden mejorar su
posicin en el mundo? pregunt Rand.
El cura escuch la blasfemia con expresin de pena.
Excelencia, s que hay quienes tienen esa opinin, pero no es atractiva, ni es la opinin
tradicional de la Iglesia.
El mundo est cambiando, reverendo dijo Rand.
La verdad de Dios es eterna, excelencia.
A Sylvan la fastidiaba muchsimo que los curas tergiversaran la palabra de Dios para adaptarla a
sus creencias y luego aprovecharan su respetado puesto para investirse de autoridad.

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Si slo dependiramos de la tradicin dijo, acalorada, mi padre no habra podido


elevarse desde su humilde origen hasta la posicin de un hombre adinerado.
Rand asinti.
Entonces t no habras formado parte de la alta sociedad, ido a Waterloo ni adquirido
experiencia como enfermera, no habras venido a Clairmont Court ni te habras casado conmigo.
Su engreda sonrisa la eriz.
Hay algo que decir a favor de la teora del prroco.
Su sarcasmo no hizo desaparecer la sonrisa de Rand, y lady Emmie dijo:
Buen Dios, t y Rand hablis igual que mi querido marido y yo.

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CAPTULO 18

Cario, sabes que no me gusta ser una madre entrometida.


Rand dio la espalda a la soleada ventana de su ex dormitorio en la planta baja y mir distrado a
lady Emmie. Estaba en el umbral de la puerta, mirndolo con esa expresin angustiada que tena
con mucha frecuencia desde que l y Sylvan volvieron haca menos de un mes. Detestaba verla
preocupada, pero qu poda hacer l para aliviarla? l tambin estaba preocupado.
Cario?
l peg un salto.
Nunca te entrometes.
Ella avanz unos cuantos pasos, vacilante.
Pero soy tu madre y no puedo dejar de preocuparme. Hay problemas entre t y Sylvan?
l pestae sorprendido y, apoyndose en el alfizar, le hizo un gesto al nico silln que
quedaba en la habitacin desocupada.
Por qu crees eso?
Jugueteando nerviosa con su paoleta, lady Emmie se sent en el borde del silln.
Sylvan est muy apagada.
Eso no era algo que l no supiera, pero fingi ignorancia, tal como intentaba simular que todo
iba bien entre l y Sylvan.
Qu quieres decir?
Se pasa gran parte de su tiempo conmigo y con Adela, haciendo una buena imitacin de una
dama que no tiene ningn inters aparte de su labor de aguja. Las nicas veces que no est
sentada con nosotras son cuando habla con Betty acerca de las comidas o se escabulle para estar
con Gail.
Apagada dijo l, pasndose las manos por los ojos. Esa es la palabra que la describe,
verdad?
Parece cansada.
Tiene pesadillas.
Pesadillas que ella negaba haber tenido cuando l se lo preguntaba.
Si de vez en cuando no la oyera rerse con Gail, pensara que le hemos matado esa
personalidad alocada y cariosa que tena al principio, cuando lleg.
l apret los dientes y mir hacia la pared desnuda de enfrente. No hemos matado la
personalidad alocada y cariosa de Sylvan, pero a veces pensaba que tal vez l s.
Las mujeres de la fbrica han venido a verla. Pert, Loretta y Charity han estado aqu. Incluso
Nanna ha venido en una carreta tirada por un poni para demostrar con qu eficiencia se maneja
con sus muletas. Sylvan se ha negado a verlas.
Se ha negado?
Bueno, tal vez no negado, pero no ha estado disponible para recibirlas. Y ahora ellas estn
dolidas. Desean darle las gracias por curarlas, y ella no quiere tener nada que ver con su gratitud.
No entiende, o no quiere entender, que es una falta de respeto desdear as su agradecimiento.

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Rand no supo qu decir, y pase la mirada por la habitacin desnuda. Haban quitado la cama.
No haba quedado ninguna seal de cuando la ocupaba l. Sus pertenencias las haban llevado a la
habitacin del seor en la planta de arriba, como tambin las pertenencias de Sylvan. No haban
trado de vuelta ninguno de los muebles que antes hacan de esa habitacin un despacho, sin
embargo, l haba tomado la costumbre de pasar muchsimo tiempo solo en su ex dormitorio.
Por qu no le explicas eso a ella? Seguro que te har caso.
Pens que t podras hablarle de ello. Porque, cario, me cuesta decirlo se toc el pelo de
la nuca y luego se la friccion, como si la tuviera tensa, te veo tan callado y, eh..., pensativo.
Supongo que no pones reparos a que piense.
Bueno sonri con irona, me sorprendo echando de menos el tiempo en que arrojabas
cosas por las ventanas.
Sobresaltado, l la observ atentamente. Ella abri los brazos y l corri a echarse en ellos;
arrodillndose ante ella, apoy la cabeza en su hombro.
Mam, no se fa de m.
Not que a ella se le tensaban los msculos.
Y te extraa? Despus que la enviaste lejos?
l se apart y le mir la cara. Saba que ella no aprob eso, pero haba dicho muy poco aparte
de instarlo a traer a Sylvan de vuelta. Al parecer haba estado esperando esa oportunidad, porque
de sus ojos castaos saltaban chispas de irritacin. Intent explicrselo, justificarse:
Ella no quera marcharse sola. Intent convencerla, explicarle que tena que marcharse
porque aqu estaba en peligro, pero ella no quera.
No, claro que no quera. T tambin estabas en peligro. Qu tipo de mujer se ira, dejando
solo ante el peligro al hombre al que ama?
Una inteligente.
Una cobarde.
Lo hice por su bien.
Ella le puso las manos en los hombros y lo empuj. l cay sentado, golpendose, y mir
atnito a su madre, normalmente tan amable.
Por su bien? dijo ella, elevando la voz. Eso es lo que crees que es una esposa? Una
cosa que hay que proteger, quiera ella o no?
No pens que t...
No pensaste. Exactamente, como todos los dems hombres del mundo. Movi un dedo
bajo su nariz. No se te ha ocurrido pensar por qu Sylvan y Gail pasan tanto tiempo juntas?
l apart la cara de ese imperioso dedo, pero descubri que no tena el valor para ponerse de
pie y elevarse en toda su estatura, dominando a su madre.
Parece que han descubierto que tienen muchas cosas en comn.
Por supuesto. Gail no podra haber perdido a su padre en peor momento.
Por qu este momento es peor que cualquier otro? pregunt l, desconcertado.
Lady Emmie exhal un suspiro de exasperacin.
Haba olvidado lo obtusos que pueden ser los hombres. Porque Gail se est haciendo mayor;
est en la precaria fase de transicin de nia a mujer. No lo has notado?

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l pens en la nia lastimosamente delgada y desgarbada que haba pegado un rpido estirn
ese ao.
Slo tiene ocho aos.
Tiene diez.
A l le sali una protesta automtica y sincera:
Todava no puede hacerse mujer.
Con o sin tu permiso, est madurando.
No lo est.
Pero eso lo mascull en voz baja y ella no le hizo caso.
La maduracin es un proceso delicado en las nias. Necesitan desarrollar seguridad en s
mismas, pero el ms mnimo revs puede ser fatal. Tal vez por eso ella y Sylvan han descubierto
una afinidad.
Porque... ah. Vio que su madre lo observaba atentamente mientras asimilaba eso.
Quieres decir que en un momento crtico del desarrollo de Sylvan yo la aplast con crueldad?
Tal vez no eres tan imbcil como crea.
Pero Sylvan no es una adolescente que ha perdido a su padre en un terrible accidente.
No, para Sylvan es peor. Te acuerdas de cuando recib una carta de sir Miles?
l neg con la cabeza.
Fue durante tu periodo de arrojar sillas. Eligiendo con cuidado las palabras, explic:
Parece ser un caballero fro con poco orgullo paterno por su hija o por sus consecuciones.
Creo que puedes decir eso sin riesgo a equivocarte. Entonces lo golpe la comprensin,
producindole un fro glacial en las entraas, y dijo las palabras a medida que las pensaba: No
tiene seguridad en s misma porque nunca tuvo el apoyo de su padre?
Creo que puedes decir eso sin riesgo a equivocarte contest ella, repitiendo sus palabras
en tono de mofa. Su madre tampoco la quiere, verdad?
No lo bastante para protegerla. Segua dndole vueltas a ese nuevo concepto. Pero no
puedes decir que a Sylvan le falta seguridad en s misma. Fjate en lo que hizo antes de venir aqu.
Mand al cuerno la respetabilidad, actuaba como una mujer disipada, bailaba, rea y era hizo
una inspiracin al recordar totalmente irresistible.
Podra haber conseguido la aprobacin de su padre?
l pas por alto la pregunta y continu con resuelta vehemencia:
Entonces, cuando necesitaron enfermeras y la mayora de las inglesas se negaron a atender a
los heridos, a no ser que fueran sus hijos o hermanos, ella se lanz osadamente a hacer el trabajo.
Se interrumpi al ver que ella negaba lentamente con la cabeza. T crees que le dimos
seguridad en s misma con nuestra aprobacin, verdad?
S, le dimos seguridad en s misma, pero fuiste principalmente t, con tu admiracin, tu
confianza en sus capacidades, tu gusto por sus excentricidades.
El fro se le extendi desde el interior hasta las yemas de los dedos; se cruz de brazos y meti
las manos bajo las axilas, tratando de calentrselas.
Y despus yo se la quit de la manera ms cruel posible.

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Yo creo que ninguna persona que a ella le importe le ha aplaudido jams sus virtudes y ni
siquiera ha tomado nota de ellas.
Crees que yo le importo?
No lo s. No le ofreci ni siquiera una sonrisa para aliviarle el pinchazo de su acusacin.
Slo s que est tratando de transformarse en la dama perfecta, y sospecho que lo hace porque
cree que ese es tu deseo.
Se est convirtiendo en su madre, pero yo nunca he deseado que sea distinta de como es.
Su dbil protesta la hizo inclinarse hacia l con ms agresividad de la que le haba visto nunca a
su dulce madre.
Le diste a entender que no vala lo bastante para ti.
No fue esa mi intencin.
Le dijiste eso?
Hice algo mejor.
Quieres decir que le hiciste el amor buf ella.
Fabuloso!
Las mujeres necesitamos las palabras dijo ella, gesticulando con las manos para dar nfasis
. Cmo puede saber lo que piensas si no se lo dices?
Pens que ella... Se encogi de hombros y repiti el gesto. Pens que ella lo sabra por mi
manera de...
Hijo interrumpi ella; enderez la espalda y se cruz de brazos. Ninguna mujer que tenga
un pice de inteligencia cree que un hombre la ama porque le gusta darle revolcones.
Madre!
Hay todo tipo de matrimonios. Hay matrimonios basados solamente en la pasin,
matrimonios hechos por dinero, y matrimonios en que cada cnyuge es ms feliz separado. Esos
son los matrimonios ms comunes. Se toc el anillo que todava llevaba. Y luego estn unas
pocas uniones felices en que marido y mujer hablan, ren y aman como una sola persona y nada, ni
siquiera la muerte, pone fin a eso.
Como t y padre.
l sigue aqu conmigo dijo ella, tocndose el corazn. Tienes que decidir qu deseas de
Sylvan. Qu deseas que haya entre los dos? Se levant y le dio una palmadita en la cabeza
como si fuera un perro. Pinsalo.
Qu deseaba de Sylvan? Sencillamente todo, y haba comprobado que eso no lo obtena slo
con su habilidad sexual. Tal vez su madre saba algo que l no. Tal vez entenda que las dudas de
Sylvan para confiar en l nacan de algo ms que de un estallido increblemente estpido de l; tal
vez le haba dicho la manera de recuperar la confianza de su mujer.
No se dio cuenta de que su madre lo estaba observando cuando pas corriendo por el corredor
y subi la escalera; no sinti a la ta Adela cuando sali de una de las salas y no alcanz a ver la
sonrisa de complicidad que intercambiaron.
La puerta del dormitorio del duque estaba cerrada, y aminor el paso al acercarse. Tan seguro
que haba estado de que lo haca bien, y no lo haba hecho bien. Cmo poda reparar el dao

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cuando ya dudaba de todos sus gestos? Coloc la mano en el pomo, hizo una saludable
inspiracin, abri y entr.
Sylvan estaba sentada mirando por una de las ventanas recin reparadas, o, mejor dicho,
habra estado mirando fuera si las cortinas no hubieran estado cerradas, impidiendo la entrada del
sol de la maana.
Hiciera lo que hiciera, comprendi, no poda empeorar las cosas.
Hola, Sylvan.
En la penumbra la vio girar la cabeza. Fue hasta la ventana y abri las cortinas. La luz inund la
habitacin y ella levant la mano para protegerse los ojos.
Voy a salir a caminar dijo entonces l, fingiendo alegra. Acompame.
Hoy no, gracias.
Baj la mano, pero no lo mir.
Ests enferma?
Eso es. No me siento bien.
Ests con la regla?
Entonces s lo mir, azorada.
No!
Mmm.
Le cogi el mentn y le gir la cara hacia la luz; ella lo mir desafiante un momento y luego baj
los ojos y l pens si no le negara la verdad. Pero, estuviera o no con la regla, esa melancola no
poda ser sana.
Sal conmigo le dijo, en tono de ruego mimoso. Prcticamente no has estado fuera de la
casa desde que llegamos.
Esa tormenta con que nos encontramos en las afueras de Malkinhampsted me asust.
Pareca casi infantil, dando una disculpa sin esperar que la creyeran, y eso le aument la fe en
su madre y su teora.
T asustada? Asustada la mujer que me hizo frente cuando yo estaba con un ataque de
furia y no hizo caso de un fantasma con un palo?
T y el fantasma slo erais hombres, pero si se desata otra tormenta estar a su merced. No
es lo mismo.
Rand le mir la silueta, pensando si se dara cuenta de lo mucho que revelaba de su expresin
la luz del sol. Tena miedo, s, pero no de una tormenta. La mujer que encontraba tanto placer en
recorrer la propiedad estaba ahora encogida de miedo dentro de la casa, y eso no le gustaba, no le
gustaba nada.
Ni siquiera ha llovido despus de esa tormenta, y cuando llegue el fro lamentars haber
pasado estos das dentro de la casa. Ven conmigo. Hoy voy a ir a tu lugar favorito, y tal vez
podamos sumergirnos en los recuerdos ah.
A ella se le entreabrieron los labios y gir la cabeza para mirarlo, con un deseo tan claro que le
desgarr el corazn. Ni con todo el engreimiento del mundo poda imaginarse que era la
perspectiva de hacer el amor con l lo que la entusiasmaba tanto; era la idea de ir a Beechwood
Hollow.

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De acuerdo, entonces dijo, como si ella hubiera hablado. Le pedir a Betty que nos
prepare una cesta.
De verdad... no quiero...
Ponte ropa para caminar dijo l, dirigindose a la puerta, y dentro de media hora nos
encontramos en el vestbulo.
Creo que no...
Esprame ah, si no, vendr a buscarte.
Cerr la puerta, acallando sus protestas y se dirigi a la cocina, ceudo. En cierto modo, con su
crueldad le haba destrozado algo ms que su frgil confianza en l, y de l dependa sanarla, o
ensearle la manera de sanarse. Sabra hacerlo, no? Acaso ella no le haba enseado ya la
manera?
Mientras bajaba por la escalera se abri la puerta principal, con un estrpito, y entr soplando
una enrgica brisa.
Paso al hijo prdigo dijo una voz risuea.
Rand salt del quinto peldao y aterriz en el duro suelo gritando:
James!
James pas por la puerta de un salto y patin por la pulida madera gritando:
Rand!
Los dos se rieron, Rand desentendindose del irritante dolor de las articulaciones de las
caderas.
No pareces un viajero cansado.
Pero lo estoy repuso James, tocndose la frente con el dorso de la mano, en gesto muy
teatral. He hecho todo el camino desde Londres en cinco das.
Yo lo hice en tres.
Ah, pero apuesto a que no tuviste que parar para pasar un rato con una condesa viuda
solitaria que estaba necesitada de atencin personal dijo James, con un guio travieso en los
ojos.
No, tena a Sylvan conmigo.
La expresin de alivio de James no fue un gesto teatral.
La convenciste de venirse contigo a casa, entonces.
Cmo podra haberse resistido a m?
Cmo, desde luego. James mir hacia fuera por la puerta y grit: Eh! No tiris al suelo
esos bales del techo del coche. Sali pisando fuerte y volvi a gritar a los hombres contratados.
Entonces vio a Jasper en el patio del establo. Eh, Jasper! Ven, por favor, a supervisar a estos
cabezas huecas. Volvi a entrar. Condenados idiotas. No tienen cuidado con nada.
Tal vez temen que sus propinas sean insuficientes dijo Rand, irnico.
Insinas que estoy sin blanca?
Nunca has estado de otra manera. Qu te ha trado a casa?
James chasque los dedos hacia el mayordomo Peterson que estaba cerca y este lo ayud a
quitarse el abrigo y el sombrero de copa.

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Vulgar curiosidad. Me extra que no fueras a visitarme cuando estuviste en Londres. Te he


disgustado de alguna manera?
Noo, en absoluto repuso Rand amablemente. Simplemente consider mejor que Sylvan
volviera a Clairmont Court.
Por qu? Es que tienes prisa en quedarte viudo? Sonri satisfecho al ver a Jasper y a tres
de los mozos del establo subiendo la escalinata; cada uno llevando un bal. Gracias, Jasper
dijo, cuando entraron en la casa. Jasper, te encargas t de los bales, por favor?
Y los cocheros? pregunt Jasper.
Qu pasa con ellos? dijo James, fingiendo ignorancia.
Vamos, por el amor de Dios exclam Rand. Hurg en su bolsillo y le pas unas monedas a
Jasper. Dales sus propinas y que se marchen.
Eres un buen chico dijo James, amablemente.
Y t has vuelto porque se te ha acabado el dinero que te di.
Qu mente ms desconfiada tienes, Rand.
Y eso no es una respuesta. Ponindole una mano en la espalda lo empuj hacia el
despacho. Tu madre se alegrar de verte, por cierto.
Una cara que slo una madre podra amar contest James, mofndose de s mismo.
Entra a beber una copa y me cuentas tus peripecias.
Un momento. Apunt a Peterson. T! Ocpate por favor de que lleven esos bolsos a mi
habitacin. Y dile a Betty que estoy de vuelta y que debe preparar un buen asado para la cena, y
pudn de ciruelas y crema de vainilla para postres.
Qu encantador eres con las personas de rango inferior al tuyo, eh? se mof Rand.
He sido corts protest James. He sido corts, verdad? pregunt al mayordomo.
Peterson se inclin.
Desde luego, lord James, desde luego.
James movi la mano en un amplio gesto.
Ah tienes. He sido educado.
Si ni siquiera sabes cmo se llama.
Y por qu debera saberlo?
Lleva veinte aos aqu.
James se sirvi un whisky y lo apur de un trago.
Bueno, eso quiere decir que hace bien su trabajo. Se ri al or el gemido de Rand. Eres un
to raro, primo. O el rumor de que una tormenta hizo dao aqu.
Rand arque las cejas, sorprendido.
Dnde oste hablar de eso?
En Londres, si uno tiene los odos abiertos se entera de muchas cosas. Pero esto ha sido algo
ms que un rumor. He visto los campos arrasados por la lluvia torrencial. Ha dejado en la ruina a la
gente pobre, verdad?
Bastante.
Vas a reanudar el trabajo en la fbrica para ayudarlos?

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Rand lo mir atnito.


Lo saba, lo saba! exclam James en un estallido de frustracin. Lo veo en tu cara. La
culpa se refleja en tu cara.
Rand se sorprendi ponindose a la defensiva.
Las mujeres me lo han pedido, y lo he estado pensando.
Pensndolo. Arroj el vaso de cristal al hogar y este se rompi. Maldita sea, Rand, te
has vuelto idiota? Quieres que comience todo el asunto otra vez?
Qu quieres decir? pregunt Rand, sinceramente perplejo.
Quiero decir que anda suelto un criminal loco al que no le gusta mucho esa fbrica.
A ti no te gusta mucho esa fbrica.
Yo no ando atacando a personas por eso.
Atacando a personas...
Era por la fbrica dijo James, siempre fue por la fbrica. Se le acerc y lo cogi por las
solapas. No lo ves? Las mujeres que trabajaban en la fbrica, la propia fbrica, la seorita
Sylvan.
Rand se liber de un tirn y retrocedi.
Sylvan no tena nada que ver con la fbrica.
Cur a una de las trabajadoras de la fbrica cuando qued herida. Si ese loco demente quera
que se cerrara la fbrica, la seorita Sylvan pas a ser peor villana que las dems.
En realidad, el nico peor era Garth dijo Rand, frotndose el mentn, sorprendido por el
sentido comn de James. Interesante teora, James. Da lgica a lo que no tiene lgica.
James lo mir fijamente, con el pecho agitado.
Entonces no lo vas a hacer.
Entonces poner en marcha la fbrica har salir de su escondrijo a ese cabrn que asesin a mi
hermano, verdad? repuso Rand en voz baja.
Soltando una maldicin, James se dej caer en una silla. La silla se fue hacia atrs, quedando
sobre las dos patas traseras; Rand la afirm antes que James cayera al suelo.
Qu importancia tendra para ti? Estars en Londres. No se te llenar la ropa de holln.
James lo mir fijamente.
No voy a volver a Londres.
No temas, James dijo Rand, escptico como siempre. Contars con una asignacin.
No volver por nada del mundo.
Sorprendido, Rand lo observ atentamente. Su primo daba la impresin de estar sufriendo de
la fiebre.
Te has metido en algn problema?
S, hay un problema, de acuerdo. Se pas la mano por el pelo ya desordenado por el viaje y
su desaliada apariencia le record a su hermano, aunque slo un instante. T no entiendes los
problemas. Tampoco los entenda Garth. Vais alegremente por la vida, sin pensar nunca en las
consecuencias para aquellos de nosotros para los que las consecuencias tienen significado.
Qu?

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James se levant y se irgui.


No te preocupes. Simplemente no te sorprendas si me ves siguindote.

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CAPTULO 19

Con la cesta de la merienda en la mano, Rand volvi al vestbulo y se encontr con Sylvan que
iba con paso triunfal en direccin al despacho. Hasta ah llegaba la voz de la ta Adela saludando a
su hijo y las exclamaciones de su madre acerca de su sobrino.
No le dijo, cogindole el brazo y girndola.
Pero, James...
Puede esperar para verte. Hay una cosa de la que quiero hablar que te concierne.
Ella dej de tironear y lo mir desconfiada.
Eso no. La empuj hacia la puerta, bromeando: Aunque seas una disipada por pensarlo.
Mirndolo indignada, ella cogi el chal, los guantes y la papalina de manos del impasible
mayordomo.
Gracias, Peterson dijo.
Recordando la conversacin con James, Rand se ri, ponindole el chal blanco de encaje sobre
los hombros; Peterson debi recordarlo tambin, porque asinti y sonri al abrir la puerta y
sostenerla para que ella saliera.
Salieron a la terraza y ella se estremeci, encandilada por la fuerte luz.
Rand experiment la sensacin de algo ya visto. No haban representado esa misma escena
una vez? No era l el que tema salir al aire libre y ella la que lo oblig a salir a la luz del sol,
donde comenzara su curacin? La mir para ver si ella tambin lo recordaba, pero ella ya se
estaba atando bajo el mentn la papalina de copa blanda y ala ancha flexible que le ocultaba la
cara.
Recordando la agresividad con que ella hizo caso omiso de su renuencia a salir y lo derrot,
resolvi probar con tcticas similares. Esper hasta que estuvieron lo bastante alejados de los
criados para que no le oyeran y dijo:
Necesito tu opinin sobre una cosa.
Mi opinin? Por qu?
Comenzaron a bajar la escalinata y l le cogi el brazo.
Porque respeto tu opinin.
S?
Su voz son distante y distrada, as que mientras avanzaban por el mismo sendero que haban
tomado aquella primera vez busc la manera de demostrrselo.
Parece que eso es un rasgo comn en Clairmont Court, no lo has notado? Las mujeres de la
aldea tambin te respetan.
Yo... Trat de liberarse el brazo retorcindolo, y l se lo solt porque habra sido un bruto si
no lo hubiera hecho; entonces continu: Las mujeres de la fbrica han venido a verme, pero
yo...
Tal vez vinieron en mal momento y no pudiste recibirlas la disculp l, y sac el tema:
Claro que te consideran una aliada, y en estos momentos necesitan tener aliados.
Ella se puso roja.

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No s por qu ni para qu me consideraran una aliada le espet.


Porque desean convencerme de que vuelva a abrir la fbrica.
La fbrica. Se detuvo en seco. Cmo podras hacer eso?
Si financio la reconstruccin de la fbrica, los hombres tendrn trabajo bien remunerado.
Haran el trabajo de construccin y con eso tendran para pasar el invierno. Volvi a cogerle el
brazo, le dio un suave tirn y ella reanud la marcha. La fbrica ya estara terminada el prximo
verano y las mujeres tendran trabajo.
Pero por qu lo haras? Se tirone el ala de la papalina, como si la irritara su virtud de
ocultarle la cara. Dedicar un ao de tu vida y una buena parte de la fortuna familiar a construir
y poner en funcionamiento una fbrica cuando tu hermano muri violentamente en la anterior?
Sabes por qu? Llegaron al acantilado con la vista del mar y l tom el sendero hacia la
fbrica. Desde la tormenta, los aldeanos me han pedido, rogado, en realidad, que la
reconstruya. No desean marcharse de Malkinhampsted, que ha sido el hogar de generaciones de
sus familias.
Ella se afloj las cintas de la papalina y se la ech atrs, dejndola colgada del cuello.
S, y el seor Donald puede decir lo que quiera sobre la resignacin a la voluntad de Dios,
pero nadie de la aldea ni de las granjas de los alrededores desea que sus hijos se mueran de
hambre.
Sabes eso sin haber hablado con ellos, verdad?
Ella curv hacia abajo las comisuras de los labios ante ese intencionado comentario, y dijo, con
malhumorado desdn:
No hace falta ser un genio para saberlo.
Tienes un don para compenetrarte con los dems.
No lo tengo.
Yo creo que s.
No. A ti no te entiendo en absoluto.
Mmm. Simul que estaba pensando mientras suban la ladera de la colina cercana a la
fbrica. Supongo que eso podra ser un problema entre nosotros. Despus de todo estamos
casados y todo lo unidos que pueden estar dos personas. Nos une un estrecho vnculo.
Pss.
Hacemos el amor de todas las maneras imaginables, pero sigo sin saber lo que piensas.
Manteniendo una mano bajo el brazo de ella, le pas la otra por la cintura y la gir hacia l.
Ella adelant el mentn.
Por qu te importa eso?
Porque eres mi esposa. Me cas contigo porque...
Porque el cura y tu hermano nos pillaron abrazados de una manera indecente.
No! Nos pillaron abrazados porque t me atraas, en cuerpo y alma.
Ella se desprendi de su brazo y se alej caminando rpido.
Qu bonito!
No estaba obligado a casarme contigo dijo l, hablndole a su espalda.

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S, lo estabas. Se subi la papalina y se reat las cintas con un gesto violento. T lo


dijiste.
S que lo haba dicho, pero no en serio.
Soy, era, el hermano de un duque. No tena obligacin de hacer nada que no quisiera.
Sylvan se ech a rer, al parecer verdaderamente divertida.
Vamos, Rand. Se detuvo a enmarcarle la cara con las manos enguantadas. De veras
crees eso? No sabes que la nica manera como podras haberme dejado plantada ante el altar es
si fueras otro hombre y con otra familia? Slo un palurdo dejara a una mujer en ese dilema, y t
no eres un palurdo.
Me vas a convertir en un engredo con cumplidos como ese.
Ella no hizo caso de su resentimiento.
Te imaginas lo que habra dicho tu madre si te hubieras negado a casarte conmigo? O tu
hermano? O incluso la ta Adela?
Bueno, s, se habran molestado. Eso era quedarse muy corto, y seguro que ella lo saba.
Pero podra haberme negado.
Otro hombre podra haberse negado. Tal vez James podra haberse negado. Pero no t, Rand.
Le dio unas palmaditas en las mejillas. No t. Ahora bien ech a caminar, por qu me
explicas esto de la fbrica?
No estaba resultando como l haba esperado.
Necesito consultar a alguien acerca de la fbrica. Por desgracia, la persona a quien deseo
consultar se protege y excluye a todo el mundo, a todo el mundo!, de sus pensamientos.
Eso no lo sabes! exclam ella.
Pero no se gir a mirarlo hasta que lleg a la cima de la colina de la fbrica. Ah se detuvo hasta
que l lleg a su lado.
Contemplndose fijamente los zapatos, se aferr a su cascarn protector, y l no supo si haba
conseguido algo con sus tanteos y sondeos. Sintindose incmodo esper a que ella dijera algo,
cualquier cosa que enderezara las cosas, y cuando ya no soport el silencio, le desat las cintas de
la papalina y se la sac. Slo quera mirarle la cara, para ver qu mensaje haba en ella. Le revolvi
el pelo con una mano, rematando el desorden iniciado por el viento. Se vea tan igual a la animosa
Sylvan que haba sido cuando la conoci, que dese poder besarla.
Y poda, claro. Ella respondera enseguida y tal vez lo tumbara en el suelo y lo hara olvidar
todos sus planes para descubrir el motivo de su infelicidad. Acababa de caer en la cuenta, en ese
momento, que le haba estado haciendo el amor creyendo que ella tendra que revelarse en el
acto sexual, pero ella le haba hecho el amor aprovechando eso para ocultarse.
Tal vez su madre tena razn. Tal vez Sylvan necesitaba algo ms que dos cuerpos en una cama;
tal vez necesitaba palabras, verdaderas palabras, palabras que la convencieran de que la amaba.
Ojal supiera cules eran esas palabras.
La mir y vio brillar lgrimas en sus ojos, pero no las dejaba salir. Con el mentn firme, ella hizo
un gesto con la cabeza hacia la hondonada.
La fbrica qued hecha una lamentable ruina, verdad?

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El mismo sol que brillaba amable sobre la tierra y el mar, destacaba la destruccin de abajo.
Antes haba sido una cicatriz en la tierra, ahora era una herida sangrante.
Ella comenz a bajar la ladera dejndolo ah con la papalina en la mano.
De verdad podras repararla? grit.
Como siempre, el viento soplaba desde el mar, as que solt la papalina dejndola volar. El
viento la llev flotando tierra adentro, un largo trecho, hasta que fue descendiendo y cay en
medio de la elevada hierba, quedando oculta.
Sonriendo satisfecho, la sigui de prisa para darle alcance.
Creo que s. La mayor parte de las piedras de la pared quedaron enteras, y por aqu hay
muchsima pizarra para el techo. Llegaron a la fbrica y exhal un suspiro; cuando lo pensaba,
reconstruirla le pareca una buena idea, pero enfrentado a la realidad de la destruccin, pensaba
que estaba loco. Pero James est en contra, por supuesto. La ta Adela nunca la ha aprobado, y
si la reconstruimos, creo que a mi madre le volver la afliccin y se preocupar de una manera
indecible.
A m tampoco me gustaba la fbrica dijo Sylvan. Detestaba el ruido, el olor y el peligro
constante.
Se quit los guantes y fue a pasar una mano por la pared ms cercana que todava segua en
pie. Se desprendieron trocitos de cal descascarillada.
A l le dolan las articulaciones de las piernas por la larga caminata, as que se sent en una de
las piedras cuadradas que cayeron por la explosin. Estir las piernas y se friccion las caderas.
Entonces, crees que es una tontera reconstruirla?
Ella se frot los dedos como para disipar la sensacin de sequedad, y se estremeci.
Tenemos que reconstruirla.
l la mir sorprendido.
Pero si la detestas...
Detestara que este perfecto rincn de Inglaterra perdiera a su gente porque no la puede
mantener. Tenemos que reconstruirla.
Y si vuelve a aparecer el fantasma a atacar a las mujeres y sabotear la fbrica?
Ella se mordi el labio inferior, ceuda.
El fantasma podra haber sido un enemigo de Garth, y todo lo que haca tena por fin acabar
con l.
Es posible. Pero James dice que era la fbrica la que causaba los problemas.
James sabe que ests pensando en reanudar el trabajo en la fbrica?
Lo supuso. Y lo afligi muchsimo tambin.
Me lo imagino. Lo observ mientras l se friccionaba suavemente las piernas, pero no le
ofreci ayuda. Sin embargo, no podemos permitir que el miedo a un fantasma decida por
nosotros. Sabemos que es un hombre, y t ya no eres una vctima fcil de sus engaos.
Nuevamente lo invadi la preocupacin por la seguridad de ella.
Slo ataca por la noche dijo, y yo estar contigo, pero tomaremos precauciones extras.
Ella se mir las manos, entrelazando y soltndose los dedos.

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Quieres que me vaya?


Que te vayas?
A la casa de mi padre. Para eso me has trado aqu? Para decirme otra vez que soy...?
Que eres...?
Lo mir a los ojos y a l se le rompi el corazn al ver su pena.
Una incompetente.
Soy yo el incompetente cuando estoy sin ti. Movi la cabeza. Nunca ms volver a
enviarte lejos. Fui un tonto al hacerlo esa vez. Ante el silencio de ella, pregunt: Me crees?
Deseo creerlo.
Y lo deseaba, vio l.
Te acuerdas que me prometiste acceder a todos mis deseos conyugales?
Cmo podra olvidarme? pregunt ella, con un relampagueo de su bro de antes. Me lo
recuerdas en toda oportunidad.
l trat de sacarle una sonrisa.
Permteme que te d una orden una vez ms, como tu duque y tu marido. Cree que eres mi
bienamada y sabe que nunca volvers a separarte de m. Puedes hacer eso?
Lo intentar.
Su sonrisa no fue una verdadera sonrisa, sino ms bien una muestra de esperanza, pero su
respuesta se la compens.
Se hizo un profundo silencio y se fue alargando, hasta que ella se dio cuenta y se ruboriz:
Ser mejor que tomemos precauciones con todas las mujeres. Hay que decirle a las
trabajadoras de la fbrica que no salgan fuera despus que oscurezca, y poner vigilancia para lady
Emmie y la ta Adela.
A l lo fastidi volver a la realidad, pero tena que manifestar su acuerdo.
Y vigilancia a Betty tambin.
Y a Gail.
Supongo que el fantasma no le hara dao a una nia.
La idea era tan ajena a su experiencia que no poda imaginrselo.
No dijo ella, pero estaba preocupada. Supongo que no. Si logrramos llevar a la justicia al
asesino de tu hermano, eso sera un beneficio aadido al bien que producir la fbrica.
l haba considerado todas las posibilidades, y hara todo lo que fuera necesario para proteger a
sus seres queridos. Y su mujer era todo lo que crea de ella y ms, y le llevara el tiempo que le
llevara volver a ganarse su confianza, sera un tiempo bien empleado.
Entonces lo haremos dijo. Le tendi la mano. Aydame a levantarme.
Ella le cogi la mano y tir, pero l tir ms fuerte y la hizo caer en su regazo.
Ella se debati aunque con poco bro cuando la gir y la posicion, pero se qued quieta
cuando l le ba la cara de besos suaves y tiernos. Entonces l la meci y ella apoy la cabeza en
su hombro, declarando:
Pondremos una enfermera.
Q-qu? tartamude l, arrancado as del placer que encontraba en ella.

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Pondremos una enfermera, con vendas, hierbas, tablillas para las fracturas y una sierra para
cortar hueso. Se atragant un poco al recordar. Todas las cosas que necesitamos ese da de la
explosin.
l la abraz con ms fuerza.
Todo lo que desees, excelencia.
No lo dijo con sarcasmo, pero ella pens que s, para ser tan obediente, y trat de liberarse de
sus brazos. Entonces la solt, y ella, caminando por el lado de la fbrica, continu pensando en l,
en sus motivaciones y metas. Qu habra producido ese cambio en l? Antes estaba
convencidsimo de que tena razn al protegerla, al tratarla como a una florecilla y descartando los
conocimientos que podan hacerla una compaera til. Y ella haba estado dispuesta a
comportarse como crea que l deseaba, como una dama cuya cabeza no sabe hacer otra cosa
aparte de tirar del cordn para llamar a los criados y distinguir los colores de sus hilos para bordar.
Y ahora quera conversar con ella, dicindole que valoraba su opinin y actuando como si eso
fuera cierto. En algn momento de la confusin en que se haba convertido su vida haba perdido
de vista la verdad. Esta la acosaba en sus pesadillas y la asaltaba en los momentos ms
inoportunos, y segua asaltndola una y otra vez, tanto que ya no saba qu ni quin era.
Estaba sumida en sus pensamientos cuando vio a un hombre incorporndose entre los
escombros, y peg un salto y chill.
Perdn. No era mi intencin asustarla... Excelencia?
Ruborizndose por su tontera, ella salud con una inclinacin de cabeza al sonriente joven de
hombros anchos. No, claro que no haba esperado ver el fantasma de Garth, ni ningn otro
fantasma, en todo caso, pero sobre ese lugar se cerna un pao mortuorio.
El hombre solt los maderos que llevaba en los brazos y se toc la sien, con un destello de
curiosidad en los ojos.
Excelencia, soy Jeffrey el carpintero. Espero que no le importe, pero he venido a recoger todo
lo que pueda de la fbrica. El invierno ser crudo y puedo usar estos trozos de madera para hacer
reparaciones.
Esto... bueno... Mir hacia Rand, pero este estaba de pie haciendo unos estiramientos,
como si de repente le hubiera venido un calambre. Recoja lo que pueda. Seguro que a mi
marido no le importar.
Jeffrey recogi uno a uno los maderos que haba dejado caer.
Tena la esperanza de verla. Las mujeres de la aldea hablan muchsimo de usted, y Nanna es
mi prima, sabe?
Ella se ruboriz, al imaginarse que detectaba censura en su tono, pero l continu alegremente:
Claro que soy primo de todo el mundo. La mayora de las personas de la aldea y de las granjas
estamos emparentados.
Eso le capt la atencin a ella. Observndolo atentamente para ver su reaccin, dijo:
Le dolera que se trasladaran a otra parte.
La sonrisa de l se ensanch.
S. Me gustara que...
Que...?

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Ah, no me gusta fastidiar, pero me gustara que su excelencia pudiera ver despejado el
camino para reconstruir la fbrica. Entonces habra trabajo para todos. Todos seramos ricos.
Reapareci su sonrisa obsequiosa y nuevamente hizo una venia y se toc la sien, al ver acercarse a
Rand. Excelencia, estaba hablando de usted y de cmo se beneficiara de reconstruir la fbrica.
Rand le cogi la mano a Sylvan.
Lo estamos pensando.
Jeffrey solt una exclamacin de alegra, hizo una venia y luego otra. Me alegra or eso,
excelencia. Significa muchsimo para todos nosotros. Se le volvieron a caer los maderos y
continu mientras los recoga: Me gustara decirlo en la aldea, lo digo?
Rand mir a Sylvan con las cejas arqueadas y ella entendi la pregunta. Si le daban permiso a
Jeffrey para anunciar sus planes, la noticia correra como un reguero de plvora y nuevamente se
desencadenara toda la serie de incidentes. Eso la asustaba y la fascinaba al mismo tiempo. Le hizo
un gesto de asentimiento a Rand, y este se lo hizo a Jeffrey.
S. Dilo.
Las preguntas y balbuceos de alegra de Jeffrey retuvieron a Rand, pero ella se solt la mano y
entr en la fbrica. No tena intencin de ir a ningn lugar en concreto, sino simplemente caminar
para ver en qu condiciones estaba.
Lleg hasta el despacho de Garth, abri la puerta y mir dentro. No haban sacado nada de ese
cuarto; la puerta segua firmemente cerrada y todo su contenido se vea intacto. En la parte que
rodeaba el despacho quedaban el techo y las paredes, y las mquinas que quedaron las haban
puesto bajo techo para protegerlas de la intemperie. En realidad, solamente la pared del otro
extremo haba sido totalmente derribada, y las paredes de los lados se erguan en toda su altura.
En la parte en que se desplom el techo colgaban hasta el suelo enormes vigas de roble. Entonces
la alegr ser hija de un industrial porque sabra calcular la cantidad de cosas del edificio que habra
que restaurar.
Crea que slo deseaba hacer un clculo, pero al avanzar se encontr en el lugar donde qued
atrapada Nanna. Ah estaba la mancha de sangre, apenas desvada por la lluvia y el sol. Sinti una
extraa sensacin al estar en el lugar donde haba infligido tanto dolor. Tuvo ayuda en esa
horrenda tarea. Su principal ayudante fue Rand, con la cara plida; el reverendo Donald dedic
toda su atencin a Nanna, inclinado sobre ella, protegindola de mirar. Vagamente recordaba que
le pasaron un pao mojado por la frente y otro seco por la cara para secarle las lgrimas, y
despus, cuando ya hubo acabado la amputacin, alguien le sostuvo la cabeza. Evidentemente, las
mujeres de la fbrica se quedaron a acompaar y apoyar a su amiga, y le haban ofrecido apoyo a
ella, considerndola la nica esperanza para su amiga. Pero... de mala gana mir hacia la mancha
oscura a un lado de la enorme viga que tantos hombres se esforzaron en mover.
Ah haba muerto Shirley. Si ella no hubiera vacilado tanto rato cuando ocurri la explosin... Si
hubiera ido a buscar a Shirley en lugar de vendarle las costillas a Beverly...
Los si se fueron amontonando, y comprendi que si hubiera visto a Shirley no habra querido
moverla por temor a hacerle lesiones internas. En realidad, podra haber estado arrodillada al lado
de Shirley cuando ocurri el segundo desplome y habra muerto con ella o en su lugar. Por difcil
que le pareciera la vida en esos momentos, no podra desear la muerte.
Con una resignacin casi dolorosa, sali a buscar el lugar donde cay Garth, ya muerto.

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No le cost encontrarlo; alguien haba estado ah y lo haba dejado sealado con piedras. No
con las piedras grandes y talladas con que construyeron la fbrica, sino con piedras pequeas,
redondeadas por la erosin del agua de un riachuelo o del mar; estaban apiladas formando una
pirmide bien hecha.
Quin habr hecho esto? pregunt Rand.
La haba seguido y ella no se haba dado cuenta.
l se arrodill y toc el pequeo monumento conmemorativo.
Ojal se me hubiera ocurrido a m hacerlo, pero yo habra puesto una figura labrada, algo
solemne y majestuoso y muy diferente a Garth. Es mejor esto. La mir con una temblorosa
sonrisa. No te parece?
Tal vez deberamos hacer algo similar en el interior sugiri ella.
Dnde muri Shirley? Asinti. S, si vamos a reanudar el trabajo de la fbrica, sera
bueno honrar a nuestros muertos.
Yo no haba estado aqu desde el accidente.
Yo s. Se sent a un lado del pequeo monumento de piedras, con la mano apoyada en l,
como si pudiera absorber la esencia de su hermano. He hecho varias peregrinaciones y trado a
mi madre y a mi ta. Parece que tengo necesidad de venir a mirar, para convencerme de su
realidad. l ya no est, pero sigo esperando verlo...
Se le cort la voz y ella lo mir. Le bajaban lgrimas por las mejillas, abrindose paso a tientas.
A veces creo que lo oigo continu l; las lgrimas ya le caan ms rpido, salpicndole las
mejillas desde sus oscuras pestaas. Cuando la ta Adela comienza a pontificar, casi lo oigo...
Se limpi las lgrimas con la manga, como un nio. Creo que ella tambin lo oye, porque medio
se gira... Se atragant con una risa ahogada. Parece sentirse muy culpable cuando dice cosas
que sabe que lo enfureceran y l no est ah para contestar.
Involuntariamente ella alarg la mano para tocarle la cabeza; entonces se dio cuenta y detuvo
el movimiento. Qu ocurrira si intentaba consolarlo? No revelara su propia desesperacin?
Lo echo de menos. Los ltimos meses de su vida los pas sentado en una silla de ruedas,
hacindolo sufrir. En cambio, si hubiera hablado con l, confiado en l, lo hubiera tratado como a
mi hermano mayor, podramos haber encontrado al cabrn que hizo esto. Fuertes sollozos
interrumpan sus palabras, quitndoles coherencia pero confirindole elocuencia. Maldita sea,
Garth no tena que morir.
Su pena y sentimiento de culpa le hicieron brotar lgrimas a ella. Si las lgrimas eran por l o
por Garth, no lo saba, pero no deseaba mostrar compasin. No quera llorar. Si comenzaba,
llorara por todos los hombres muertos o heridos en el campo de batalla, por las mujeres que
murieron o quedaron mal heridas en la fbrica, por Rand y su sufrimiento y por el recuerdo de
Garth. Si comenzaba su llanto, no podra parar.
Antes de desviar la mirada vio los brazos de Rand extendidos hacia ella, suplicantes.
Sin decir palabra, ech a correr, huyendo, y continu corriendo por las colinas para escapar de
su afliccin, pero encontrndola a cada paso, en cada loma y en cada hondonada.

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CAPTULO 20

Ya estoy bien, Rand. Slo me vino el antojo de correr por las colinas. Hizo una honda
inspiracin. He estado tanto tiempo dentro de la casa que sent el impulso de pasear por la
hierba mientras todava est verde... No, eso no queda bien.
Se apret el abdomen y mir hacia la imponente fachada de Clairmont Court. l estaba dentro,
seguro. Esperara una explicacin de por qu haba huido esa maana. Querra saber dnde haba
estado todas esas horas, y no se le ocurra qu decir.
Continu en el parque, a la sombra de un espino, ensayando las frases explicativas; tena que
encontrar las adecuadas. Haba faltado a la comida y al t; pronto comenzara a oscurecer. Ah,
pero no deseaba ver a Rand; no deseaba ver a nadie de la familia Malkin, ni a los criados, ni a
Jasper, ni al reverendo Donald. Todos se portaban muy amables y solcitos con ella, preguntndole
qu deseaba, dndole todo lo que necesitaba. Era una desagradecida por sentirse tan deprimida.
Betty sali a la terraza y se hizo visera para no deslumbrarse con la luz del sol del atardecer.
Sylvan dese esconderse, pero eso sera estpido, as que cuando Betty agit la mano, ella le
correspondi el gesto y se dirigi a la escalinata.
Se encontraron a la mitad del sendero, y Betty ni se fij en la agradable sonrisa que ella haba
ensayado con tanto esmero.
Excelencia, ha visto a Gail mientras paseaba?
Sintindose tonta, Sylvan comprendi que no era el centro del mundo, al menos del mundo de
aquella mujer.
No. Ha salido?
Otra vez dijo Betty, en tono exasperado, pero se vea preocupada. Sale cada vez con ms
frecuencia y est ausente cada vez ms tiempo. Le he dicho que es necesario que me diga adnde
va, pero ella dice que no le pasar nada, que estar muy bien. No me preocupara, sabe?, si
saliera a jugar con otros nios, pero lo que busca es la soledad, y si se resbalara, se cayera o...
Meti la mano en el enorme bolsillo del delantal y sac un puado de piedras lisas, redondeadas
. Cree que acto como una tonta, excelencia?
Sylvan le pas el brazo por el hombro.
No, no. Cunto rato hace que sali?
Envolvi algo para comer en un trapo y se march a ltima hora de la maana. Arroj las
piedras, dispersndolas alrededor del pie de un rbol. Tena la esperanza de que se hubiera
encontrado con usted y lord Rand, pero su excelencia volvi hace una hora y dijo que no, que no la
haba visto, y ahora...
Sintindose como si le hubiera fallado a Betty, Sylvan intent tranquilizarla.
Gail estar bien, no me cabe duda, pero ir a buscarla.
Ah, no es necesario, su excelencia sali a buscarla. Sac ms piedras del bolsillo y las
arroj, una a una, con la mayor fuerza que pudo. Yo no se lo ped, pues me di cuenta que
caminaba con las piernas muy rgidas, pero cuando se enter de que usted tampoco haba vuelto,
insisti en ir.
S?

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No ha ido slo por eso, supongo continu Betty, moviendo la cabeza disgustada. l y el
seor James tuvieron otro asalto, igual que el de esta maana.
Una vieja sospecha de Sylvan cobr forma otra vez ante el tono lgubre de Betty.
Un asalto? Se han peleado?
El seor James no quiere que su excelencia... No termin la frase. Tal vez no debera
hablar, puesto que an no se ha decidido nada.
El seor James no quiere que Rand reconstruya la fbrica para reanudar el trabajo.
Ah, lo sabe dijo Betty, asintiendo complacida. Tena la esperanza de que lo hablara con
usted, pero con los hombres nunca se sabe.
Dnde est ahora el seor James?
Subi a su habitacin, a aplacar su malhumor, supongo. Est tan infantil como siempre. Le
toc la punta de la nariz penosamente roja. Ser mejor que entre, para ponerle vinagre en esta
quemadura. Dnde est su sombrero?
Lo he perdido. No s dnde.
No estando Rand, la casa le pareca un buen refugio, donde podra comer, descansar y reunir
fuerzas para el inminente enfrentamiento. Pero tambin estaba preocupada por Gail, pues haba
pasado tiempo con ella y saba lo mucho que echaba de menos a su padre.
Creo que debo ir a buscar a Gail.
Le dar un abrazo como para matarla cuando vuelva, y luego una paliza que la dejar casi
agonizante. Intent rerse por esa contradiccin. Pero nunca ha estado tanto tiempo fuera, ni
siquiera cuando sale a caminar con usted.
Emitiendo una exclamacin de fastidio, sac el forro del bolsillo y a sus pies cayeron ms
piedras. Sylvan las mir, y le vino una repentina ocurrencia.
Dnde encontraste estas piedras?
En el dormitorio de Gail; entr para ver si estaba escondida ah o si encontraba alguna pista
que me indicara su paradero, y las vi ah, junto a otras piedras ms grandes, todas amontonadas
en un rincn. Qu podra hacer una nia con un montn de piedras no lo sabr jams, pero...,
seorita Sylvan, qu le pasa?
Sylvan cay en la cuenta de que se haba tensado mirando las piedras, lisas y redondeadas por
la erosin del agua.
S dnde est.
Dnde?
En la fbrica. Por su cabeza pas la imagen de la pequea pirmide de piedras, seguida por
otras ms tenebrosas, de vigas rotas, de maderos colgando, de clavos salientes y de maquinarias
afiladas. Ir a buscarla.
Al parecer las mismas imgenes pasaron por la cabeza de Betty, porque dijo:
Yo tambin ir.
Echaron a correr, siguiendo el sendero, pero Betty conoca los atajos mejor que Sylvan.
Por aqu dijo. Este camino es ms corto.

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Tomaron por un sendero entre los rboles, bajaron por la abrupta pendiente de un barranco;
Sylvan se resbal en la tierra blanda y cay sobre una roca, lastimndose las palmas. Cuando se
levant, Betty dijo:
Esto es una estupidez. Deberamos haber cogido el coche.
En el tiempo que tardara Jasper en enganchar los caballos ya habremos llegado. Se sopl
las doloridas palmas. Estoy bien. Podemos continuar.
Jasper no est en la casa dijo Betty. Sali a llorar por Loretta otra vez, el pobre. Ahora
cuesta arriba.
Comenzaron a subir.
Jasper est enamorado?
Para el bien que le va a hacer dijo Betty, resollando. Loretta est casada y lo ms
probable es que siga as; su marido no tiene nada malo, aparte de que es mezquino como un jabal
y dos veces tan estpido. Hara falta un golpe muy fuerte para matarlo. Llegaron a lo alto del
barranco, y Betty se detuvo, jadeando. Ve dnde estamos ahora?
S. El atajo de Betty haba reducido a la mitad la distancia a la fbrica. De prisa! grit y
ech a correr, consciente, slo a medias, de lo que le costaba a Betty seguirla.
Pare, excelencia! grit esta al fin.
Sylvan se gir y la vio agachada, con las manos apoyadas en las rodillas, tratando de recuperar
el aliento, y comprendi su agotamiento.
Betty, yo ir sin ti. Tengo que darme prisa.
Excelencia! grit Betty, detenindola en seco. Por qu tiene tanta prisa? Qu teme?
La fbrica es un lugar peligroso. Gail podra estar herida, sangrando... Vio que Betty
continuaba mirndola, as que dej de lado las imgenes de los peligros inanimados de la fbrica y
decidi sacar a la luz su verdadero miedo. El rumor de que Rand va a reconstruir la fbrica para
reanudar el trabajo ya va corriendo por toda la aldea, por todo el distrito, y eso podra hacer muy
infeliz a alguien.
Betty comprendi al instante.
Corra, excelencia, corra! Yo ir a la aldea o volver a la casa. Al ver que estaba a medio
camino entre las dos, pens qu sera lo mejor. Ir a la aldea.
Enva ayuda dijo Sylvan, y ech a correr otra vez.
Llegara demasiado tarde.
Cuando era nia se imaginaba que era una herona intrpida que haca lo que era necesario sin
encogerse. Pero ah, a cada paso, senta las ampollas que le estaban dejando los zapatos al rozarle
los talones, senta los retumbos del corazn y la dificultad para respirar que le quemaba los
pulmones.
Demasiado tarde.
Tal vez Gail ni siquiera estuviera en la fbrica. Tal vez no haba ido ah. Y lo ms probable es que
el hombre que simulaba ser el fantasma se hubiera marchado de la regin o ya no le importara la
fbrica o ni soara con hacerle dao a una nia.
Pero Gail era hija de Garth, as que no se atrevi a aminorar el paso, no fuera que llegara
demasiado tarde.

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Demasiado tarde, demasiado tarde. Subi la abrupta pendiente hasta la cima de la colina del
lado este de la fbrica y se qued ah quieta un segundo, sintindose culpable. Le sirvi para
recuperar el aliento y mirar atentamente el edificio. Estaba ante el lado ms largo, con el
despacho de Garth a la derecha y la pared derribada a la izquierda. No se vea ninguna actividad
rara, pero la luz del sol poniente le daba en los ojos.
No le convena que se pusiera el sol en ese momento en que estaba sola y una bestia feroz
esperaba que oscureciera para merodear.
Baj corriendo la ladera, resbalndose en el musgo de las rocas.
Gail? grit. Gail!
Junto al montn de piedras se levant una figura pequea y la mir. El corazn le dio un vuelco
de gratitud.
Gail!
Agit una mano como una loca y, al parecer en respuesta a su alegra, Gail ech a caminar hacia
ella. Se encontraron delante de la fbrica en la suave pendiente cubierta de hierba. Sylvan la cogi
en los brazos y la abraz fuertemente.
Alabado sea Dios, ests bien resoll, sin aliento. Ests bien, verdad?
Por qu no habra de estarlo? pregunt Gail, belicosa.
Nos asustaste. Baj la cabeza y la apoy en el delgado hombro de la nia. Tu madre est
enferma de preocupacin.
Estaba aqu cuando lleg un hombre explic Gail. Le dio una palmadita en la cabeza, como
si fuera una adulta, pero la explicacin fue infantil: No me gusta estar aqu cuando hay otra
persona, as que me escond y esper hasta que se march.
A Sylvan le volvi la ansiedad en una oleada.
Quin era?
No lo s. La apart de un empujn, pinchndola con su despectivo rechazo. Estuvo
hurgando aqu y all. Muchas personas vienen a hurgar en la fbrica. Por qu no pueden dejarla
en paz?
Sylvan enderez la espalda, se sec el sudor de la frente y mir alrededor. Estaban algo
expuestas ah, y el silbido del viento apagara un grito de mujer.
Nos vamos a Clairmont Court?
Todava no contest Gail echando a andar de vuelta a la fbrica. Tengo cosas que hacer.
Poner las piedras en el monumento a tu padre? pregunt Sylvan, caminando a su lado.
Gail se gir a mirarla.
Cmo...?
Tu madre encontr las piedras en tu dormitorio.
En mi dormitorio? Sabe que no la quiero en mi dormitorio.
Haba pasado tanto tiempo que pens que podras estar escondida ah.
Ah. Arregl la expresin de la cara y luego explic de mala gana: Me he quedado
dormida mientras estaba escondida. Mi madre, ha sacado mis piedras?
Pues, s, pero deberas agradecerlo. Yo las reconoc, por las que vi en el monumento que
hiciste, y as supe dnde estabas.

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Camin hasta la pequea pirmide y Gail fue a ponerse a su lado. Entonces la nia dio un
puntapi a las piedras, como si estuviera avergonzada.
No es gran cosa dijo.
Rand lo vio conmigo esta maana. Los dos estuvimos de acuerdo en que a tu padre le habra
gustado.
Cree que le habra gustado? pregunt Gail, y le tembl la voz tal como le temblaron los
labios.
A los adultos nos hace sentir tontos por no haber pensado en ello. Volvi a abrazarla y esta
vez Gail se lo permiti. Pero sabes?, est oscureciendo y tendramos que volver a la casa antes
que alguien...
Todos me andan buscando? pregunt Gail, fastidiada. Porque estoy harta de que todos
acten como si yo fuera un beb. Usted y mi madre, y ahora el to James, y supongo...
El to James?
Gir la cabeza y divis a James caminando hacia ellas resueltamente. De repente su pelo
moreno y su inmensa altura le record a Rand, a Garth, a Radolf y... al fantasma. Le volvi la
alarma, aumentada con la aparicin de ese posible peligro. Pensando que era prudente y ridcula,
le cogi el brazo a Gail.
Dnde est tu escondite?
Qu?
La sorpresa de la nia la habra divertido si no fuera por la aproximacin de James.
Ve ah y escndete. Rpido!
Pero el to James...
Ahora mismo.
Algo de su miedo debi pasar a Gail, porque entr corriendo y la dej sola para enfrentar el
inminente peligro.
Condenada chica dijo James tan pronto como estuvo lo bastante cerca. Adnde ha ido?
Si le pongo las manos encima.
Comenz a entrar en la fbrica, pero Sylvan le cogi del brazo.
Para qu?
La voy a encerrar con llave. Y a ti tambin, excelencia, la ms nueva duquesa de Clairmont.
Es que no tienes un mnimo de sensatez?
Cogindole una mueca la llev a rastras en direccin al interior de la fbrica; plantar los
talones no le sirvi de nada; l era un hombre macizo y no aceptaba que lo contradijeran. Se vea
cansado y exasperado, y al negarse ella a alzar el pie para ponerlo en el piso y entrar, la cogi por
la cintura, la levant y la llev en vilo.
Tan pronto como o a los criados hablando de la fbrica, habl con Rand. Juro que Rand no
sabe en qu pozo negro se ha metido, y no me cree cuando se lo digo. Vas a caminar?
Ella se afirm en una pesada mquina y se mantuvo ah aferrada; l la mir furioso.
Ella tambin lo mir furiosa y a l se le suaviz la mirada.

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Te ves tan agotada y desgreada como me siento yo. Los duques de Clairmont tocan la
msica y los campesinos bailamos. Pase la mirada por el interior derribado y ya en sombras.
Dnde est esa mocosa?
Escondida en el despacho de Garth dijo ella, astutamente. Vamos a buscarla?
l se gir hacia la parte intacta.
Qu hace ah?
Sylvan ech a andar en esa direccin y, puesto que l la sigui de buena gana, se solt la mano.
Por la parte sin techo y el espacio de la pared derribada entraba la luz del sol arrojando largas
sombras hasta donde llegaba, pero cuanto ms se adentraban ms oscuro estaba.
Est jugando. Ya sabes cmo son los nios.
No dijo l, dividiendo la atencin entre ella y el suelo por donde pisaba. He hecho todo lo
posible para evitarlos.
Ella lo observaba con ms atencin a medida que se acercaban al despacho. Si Gail estaba ah,
lo que era probable, su presencia sera un desastre.
Supongo que no te conviene tomarle demasiado cario a Gail dijo.
l frunci el ceo, como si encontrara enigmticas esas palabras.
Ah, s que le tengo cario. Un hombre no tiene otra opcin en una familia como la nuestra.
Pero no la entiendo. Esto qued hecho un desastre, no? No haba estado aqu desde que muri
Garth.
No? dijo ella, aparentando asombro.
No, eh... no. En todo caso, me siento tan culpable que ya no me soporto. Se ri, con una
risa seca, como si estuviera sufriendo. Para qu iba a venir aqu a atormentarme ms? Le
cogi el brazo porque ella tropez. Con cuidado. No me hace ninguna falta sentirme culpable de
algo ms.
Mirndolo de reojo en la penumbra, ella vio los huecos oscuros de sus ojos, el contorno de sus
mejillas, su altura. Como Rand, se pareca al fantasma, al que vio la primera noche y al verdadero
fantasma que la llev por esos corredores, y a lo poco que vio del que sali corriendo de su
habitacin. Eran demasiados fantasmas, y demasiado el parecido. Adems, l haba reconocido
que se senta culpable. James, el simptico y encantador James, era el fantasma, y le estaba
sonriendo como si ella fuera tan estpida que no se diera cuenta.
Te sientes mal? pregunt l. Das la impresin de haber visto un fantasma.
Eso era una burla; se estremeci de furia. No se burlara cuando hubiera acabado con l. Sin
dejar de mirarlo, abri la puerta del despacho. Supuso que si Gail estaba ah saldra, y que si
estaba escondida lo bastante cerca para or, lo entendera y continuara escondida. Entonces, dijo:
Gail, si ests en el despacho de tu padre, sal inmediatamente.
Ests segura de que est ah? pregunt James, mirando la abertura de la puerta.
Arriesgndose, Sylvan, asom la cabeza y mir. No vio a Gail y el corazn le dio un vuelco de
alivio.
Gail, vamos dijo, como si le estuviera hablando a la nia. Djate de juegos.
Est ah? pregunt James, sorprendido. Por qu no sale?
No lo s dijo ella, procurado aparentar disgusto. Tal vez t podras hablar con ella.

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Yo? exclam l, tocndose el pecho. Qu podra decirle que la convenciera?


Entonces Sylvan actu con el estilo de la mejor actriz del Drury Lane.
La nia echa de menos a su padre, y si bien yo no puedo darle rdenes, creo que tal vez t
podras persuadirla de salir. Lo empuj hacia el interior del despacho. Est escondida debajo
del escritorio. Entra y hblale como si fuera un beb, sin buscarla. Por ti saldr, lo s.
Dnde vas a estar t mientras yo hago el ridculo? pregunt l, exasperado.
Aqu, primo, esperndote.
l le crey. El muy tonto le crey porque era un hombre y, porque las mujeres son seres
estpidos que se caen de un risco cuando se imaginan que han odo gemidos misteriosos, gemidos
que slo eran los sonidos de un animal aparendose.
No se haba dado cuenta de lo resentida que estaba con l por su aire de superioridad aquella
noche en que la rescat, y en ese momento deseaba que el canalla fuera l, para poder absolverse
de la acusacin de estupidez.
James entr en el cuarto y comenz a hablar, y ella se aferr a una de las mquinas metlicas;
haciendo una inspiracin profunda, tir del aparato y este se movi algo ms de un palmo; volvi
a tirar y oy a James decir: Qu diablos...?
Aterrada, empuj con todas sus fuerzas. La mquina bloque la puerta justo cuando esta se
abri hacia ella y James chill al golpearse contra la puerta.
Sylvan?
Ella dio la vuelta hasta el otro lado de la mquina, mir y vio tres dedos de James cogidos en el
borde de la puerta.
No! grit, y volvi a empujar, y la mquina rod como si fuera avanzando sobre ruedas.
A l le quedaron los dedos atrapados entre el borde de la puerta y el marco. Aull de dolor.
Horrorizada, intent hacer retroceder la mquina, pero una voz masculina dijo:
No!
Chillando, ella se gir a mirar. El reverendo Donald estaba a su lado apoyado en la mquina
metlica; l la haba ayudado a empujarla. Ponindose la mano sobre el corazn, no fuera a
saltarle fuera, dijo:
Lo tengo!
Lo s.
Su severa cara flot ante sus ojos, y le pareci que nunca en su vida se haba alegrado tanto de
ver a otro ser humano.
James es el culpable dijo.
El prroco asinti, tristemente.
S.
Sylvan, no, por favor, escchame grit James, golpeando la puerta con la mano libre.
Sylvan, por favor. Entonces lo oy mascullar. Mis dedos.
Ella no quera sentir compasin, pero jams podra no sentirla. Gesticul, desesperada.
Tenemos que...
No.

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Se est haciendo dao.


Empuj la mquina, intentando alejarla de la puerta.
No! grit el cura, cogindola por los hombros y apartndola.
Al golpearse contra el mecanismo que haca girar la mquina de hilar, se enred en una de las
patas y cay al suelo con las piernas despatarradas como una putilla del puerto. Antes que lograra
recuperar el aliento lo vio inclinado sobre ella y su muy activa imaginacin lo hizo parecer temible,
siniestro.
Reverendo? grazn.
Djela en paz! grit James, golpeando la puerta con el cuerpo. No lo entiende? Si le
hace dao tendr que matarme a m tambin.
Las palabras de James comenzaron a cobrar sentido; se arrastr hacia atrs.
Reverendo?
Buscaba seguridad en un mundo repentinamente vuelto del revs, y entonces el cura cogi un
cao metlico, un trozo de tubera.
Me alegra que lo haya encerrado ah. Sera mucho ms difcil si tuviera que encargarme de
los dos.
Encargarse. Qu quera decir? No poda querer decir...
Al intentar ponerse de pie se le enred la falda en los tacones de los zapatos, y l le hizo la
zancadilla con el pie, hacindola caer otra vez.
No le servir de nada levantarse, porque volver a caer.
Le doli el tobillo con el golpe de la bota de l; se lo cogi, se hizo un ovillo y rod hacia atrs.
Dios mo.
Siempre los llevo de vuelta a Dios dijo el cura, sonrindole con esa amable comprensin
que continuamente desplegaba en momentos como ese. Siempre rezan cuando acabo con ellos.
James segua gritando:
Huye, Sylvan, corre!
Sylvan casi no lo oa; toda su energa estaba concentrada en el reverendo Donald.
No debera haber socorrido a aquellas que iban contra la voluntad de Dios la rega en
tono compasivo, pero tena cogido el cao con tanta fuerza que sus nudillos y uas se vean
blancos.
A tientas ella busc algo que le sirviera de arma, pero en esa parte haban retirado todos los
instrumentos y trastos de las mquinas.
No las cur! grit.
Cmo pudo imaginarse que el martillo del Seor no la iba a encontrar para abatirla?
Us-usted es el mar-martillo del Seor? pregunt ella, todava incrdula.
Quin mejor?
Sus ojos tambin se vean hundidos y oscuros en la penumbra, pero su pelo rubio brillaba.
Usted no puede ser el fantasma. El fantasma tena el pelo negro. Se pareca a Rand, a Garth
mir hacia el despacho, donde James segua gritando y a James.

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Oh, mujer, qu tonta eres. Slo ves lo que esperas ver. El betn negro va muy bien para
cambiar el color del pelo.
Usted no est emparentado con ellos. A travs de las barras metlicas torcidas y las vigas
de roble colgantes mir nostlgica hacia el todava soleado exterior; el sol se estaba despidiendo
de la tierra con largos rayos. No se parece a ellos.
No?
Se ri con un humor tan dulce que ella volvi a mirar el cao que tena en la mano; no poda
haberse equivocado de una manera tan horrible, no poda.
Pero el primer duque continu l, en tono suave y reprobador, esparci liberalmente su
simiente por todo el distrito, y entre otras muchas mujeres estaba una tataratatara abuela ma,
que se dej seducir fcilmente. Hay quienes me han dicho que tengo los rasgos de la familia, y
paso bastante bien por el duque en la oscuridad. Le plant el enorme pie con la bota sobre la
falda cuando ella intent arrastrarse para alejarse, y ella volvi a mirarle las manos; tena
firmemente cogido el cao con ellas, como si fuera un bate, y le sonri con amable reproche.
Las dems mujeres creyeron que yo era el fantasma del primer duque de Clairmont, pero usted
sabe que no, as que creo que con usted tendr que dar el ejemplo definitivo.

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CAPTULO 21

En la aldea nadie haba visto a Gail y nadie haba visto a Sylvan, y Rand se senta cansado y
contrariado. No era de extraar que los monjes de la antigedad hicieran voto de castidad y no se
casaran; seguro que eso les ahorraba aos de sufrimiento.
Haciendo un gesto de dolor, ech a andar cojeando hacia la casa parroquial.
Aunque claro, seguro que los monjes sufran de otras maneras.
La pulcra casa estaba rodeada por un patio cercado por unas rejas. El patio segua fragante con
el olor de las hierbas y de las flores del final de la estacin. Al parecer Clover Donald era jardinera.
Golpe la puerta y esper, irritado, que la abrieran. El prroco, con su eterno fisgoneo, bien podra
saber el paradero de su sobrina y su esposa, aunque tambin le soltara un sermn acerca de
cmo controlar a su familia.
El reverendo Donald tena firmes opiniones acerca de qu papel les corresponde desempear a
los hombres, las mujeres y los nios; aun no se haba instalado en el siglo diecinueve. Y dudaba
que alguna vez lo hiciera, y eso haca desagradable estar en su compaa. Por eso haba agotado
todos los recursos antes de buscar su ayuda.
Impaciente, volvi a golpear.
Quin es? pregunt la voz temblorosa de Clover.
Sorprendido, Rand retrocedi un paso. La gente del campo jams preguntaba la identidad de
sus visitantes, pero claro, se trataba de Clover Donald, una mujer que no slo tema el juicio de su
marido, sino tambin el de todo el mundo.
Soy Rand Malkin contest.
No ocurri nada; Clover no abri la puerta.
Exhal un suspiro.
Soy el duque de Clairmont dijo, lentamente y con voz clara. Puedo entrar?
La puerta se abri un peln y apareci un ojo de Clover. Despus de observarlo, abri
cautelosamente la puerta.
Bienvenido, excelencia.
Al parecer su ttulo le permita entrar donde su nombre no. Y as deba ser, lgicamente. El
prroco de Malkinhampsted ocupaba un puesto asignado y pagado por el duque de Clairmont
desde casi una eternidad, y Clover Donald tena que entender muy bien que le deba a l su
sustento.
Entonces le ech otra mirada a la tmida mujer, que retrocedi como si l le fuera a dar una
paliza, y antes de cruzar el umbral le explic:
Necesito consultar un asunto importante con el reverendo. Podra decrselo?
No est aqu en este momento, pero creo que no tardar mucho en llegar. Querra pasar a
esperarlo? lo invit, sin mirarlo.
Era evidente que no deseaba que entrara, pero l estaba cansado y necesitado.
S, gracias.
La habitacin en la que entr era la cocina, luminosa por el sol del atardecer y agradable por el
olor del pan tostndose en el fuego.

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Por aqu, excelencia.


Le seal la puerta de una habitacin ms pequea y ms oscura, probablemente un saln para
impresionar a los feligreses. Por impulso, se neg.
Me sentar aqu y si no le importa, podra prepararme una taza de t.
Ella lo mir boquiabierta cuando se sent en una silla junto a la mesa, y luego susurr:
No me importa.
Claro, qu otra cosa poda decir?
Ella puso a hervir agua en una tetera y l se qued mirndola con una incomodidad tan
evidente que pens cmo se las arreglara para pasar ese tiempo ah con ella.
No quiere sentarse aqu conmigo? le pregunt, porque tal vez ella le tena tanto respeto
que no se atreva a sentarse, aunque fuera su propia cocina.
No! exclam ella, negando enrgicamente con la cabeza. Al prroco, mi marido, no le
gustara.
Ah. Despus de exhalar un silencioso suspiro, sugiri. Tal vez si no se lo decimos?
Ella hizo una brusca inspiracin, agrandando tanto los ojos que l le vio todo el blanco
alrededor de los iris.
Levant una mano.
Olvide que lo suger.
Ella trag saliva.
Tengo que decrselo todo. Dice que las mujeres siempre llevan a los hombres a la tentacin.
Si ella no hubiera sido tan pattica, l se habra redo de la sola idea de sentirse tentado por esa
mujer tan enclenque y aptica.
Creo que soy lo bastante fuerte para resistir la tranquiliz.
Al parecer ella no lo oy.
Dice que cuando una mujer se porta de manera indecente, el hombre cree que es una
ramera, y ella tiene la culpa de lo que sea que le ocurra.
Un duque no poda destituir a su prroco por ser un imbcil pomposo; si pudiera, habra muy
pocos prrocos en toda Inglaterra. Pero al ver los ojos llenos de lgrimas de Clover, sinti la
tentacin de hacerlo.
No puedo decir que est de acuerdo con eso dijo.
No? Mir alrededor, como si se sintiera culpable. A veces pienso que es muy severo
conmigo, pero slo cuando soy culpable de algo, seguro. El pecado de rebelin me va a mandar al
infierno, dice el prroco, mi marido.
Rebelin? Busc una respuesta que no fuera vilipendiosa para su marido.
Sus pecaditos no podran llevar su alma al infierno. Llegar al cielo antes que cualquiera de
nosotros.
De verdad lo cree? Con los labios entreabiertos pareci pensarlo, y pasado un momento
dijo: El prroco dice que cuando una mujer no est en su casa ocupndose del hogar, como
ordena la Sagrada Escritura, se expone a todo tipo de disciplinas y castigos.

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Observndola, Rand se sinti inclinado a decir: Seora, su marido no es digno de juzgar a la


mitad de la raza humana. Pensando en Sylvan y en lo que tuvo que sufrir por haberse salido del
papel tradicional de las mujeres, dese azotar a ese ignorante santurrn que se haca llamar
clrigo. Controlando su furia, dijo:
Creo que algunas cosas es mejor que las juzgue Dios.
Creo dijo ella y titube, como si lo que iba a decir fuera muy radical que tiene razn.
Poda tener razn, pens l, pero eso no la salvara a ella si repeta esa conversacin a su
marido.
A qu hora dijo que crea que llegara?
Ah, hace mucho rato, pero a veces no llega a la hora que debe. Peg un salto, como si
hubiera visto la sombra de su marido sobre ella. No es mi intencin faltarle al respeto. l atiende
a muchas personas, y a veces tiene que pasar fuera toda la noche para... mmm, atender a tantas
personas.
Comprendo.
Se hizo el silencio otra vez, un silencio duro, denso como el plomo, y el busc algn tema, algo
para conversar, cualquier cosa que no tuviera que ver con el pecado, las mujeres impuras ni el
castigo. Friccionndose las doloridas pantorrillas, dijo:
Me sorprende que aun cuando han pasado tres meses desde que pude ponerme de pie, siga
teniendo calambres en los msculos. Los de la cadera me hacen difcil caminar.
Cuando una mujer embarazada sufre de calambres en las piernas, las hacemos beber leche
dijo Clover, segura de s misma por primera vez esa tarde, tal vez por primera vez en su vida.
Bebe leche?
Detesto la leche.
El agua de la tetera estaba punto de hervir y l la haba estado mirando con ansia, pero Clover
retir la tetera del fuego. Asombrado la vio sacar una taza del armario, ir hasta el cntaro que
tena en el rincn y quitarle el pao que lo cubra.
S qu servirle dijo alegremente. Anne acaba de traer la leche, fresca recin ordeada,
todava caliente y con la nata apenas formada. Claro que no habr mucha nata para mi marido si la
remuevo ahora, pero...
No destruya su nata del da por m dijo en voz baja.
Pero ella meti la taza en el cntaro, la sac a rebosar de leche blanca y espumosa y se la
coloc delante en la mesa.
Es un honor hacer esto por el seor.
l sinti nuseas. De verdad detestaba la leche, sobre todo esa leche tan espesa que se le
cuajaba en la garganta y le costaba tragarla. Pero qu poda hacer? Borrar esa esperanzada
sonrisa de la cara de Clover Donald? Ya le haban borrado demasiadas sonrisas en su vida.
Haciendo un esfuerzo para sonrer, cogi la taza, la levant hacia ella a modo de brindis y la bebi.
Era todo lo asquerosa que recordaba; estaba reprimiendo un estremecimiento cuando ella dijo:
Me sorprende Betty. Por qu no le sirve leche caliente con miel y una infusin de hierbas
con el desayuno y antes que se vaya a acostar?
En realidad no le he dicho a nadie lo de estos calambres. Creo que lo que pasa es que hoy he
caminado distancias muy largas.

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Por qu? pregunt ella, y lo mir asustada. Si me permite el atrevimiento?


Me he pasado gran parte de la tarde buscando a mi sobrina, a la que se le ha metido en la
cabeza explorar la propiedad sin el permiso de su madre, y a mi esposa, que... bueno, ando
buscando a mi esposa tambin.
Ah.
Estaba ceuda, como si no supiera qu pensar de l, y en el silencio que sigui le pareci que
casi oa pasar los pensamientos por su cabeza rechinando. Para romper el silencio, dijo:
No debera estar tan preocupado, ni tan cansado tampoco, pero esta maana fui a pie con
Sylvan a la fbrica.
Clover levant la vista y lo mir a la cara.
Por qu?
l le sonri, tranquilizador.
Me sorprende que no haya odo los rumores. Toda la gente de la aldea lo sabe. Vamos a
reconstruir la fbrica para reanudar el trabajo en ella.
Clover retrocedi tambaleante como si la hubiera golpeado un rayo.
Clover? Se levant, pensando que estaba enferma, y s que pareca sentirse mal.
Clover?
Ella movi la boca sin decir nada, y entonces la callada y lastimosa mujer grit:
No debe hacerlo!
Qu quiere de...?
No debe. l lo matar. Los matar a todos. No sabe que no puede oponer resistencia a su
poder?
Desconcertado y horrorizado, le pregunt:
Al poder de Dios?
No, tonto. Al del prroco. Cielo misericordioso, qu ha hecho?

El fantasma nunca apareca durante el da, pero ah estaba, pisndole la falda, y la asustaba ms
de lo que la asustaba en la oscuridad de la noche. Sin embargo, en un recoveco de la cabeza
todava le costaba creer que el cura que haba hecho tanto bien tambin hubiera infligido tanto
dolor y sufrimiento; que estuviera ah esperando para matarla con un destello de expectacin en
los ojos.
No debe hacer esto, reverendo musit. La Biblia dice...
Cmo se atreve a decirme lo que dice la Biblia tron l, irguindose en toda su estatura.
No ha estado en la universidad ni ha memorizado las Escrituras cada noche, con la amenaza del
bastn de mi padre sobre su cabeza.
Furibundo, levant el cao, y justo en ese momento cay algo grande en el suelo detrs de l.
Eso le distrajo la atencin y se gir a mirar.
Sylvan sac de un tirn la falda de debajo de su pie. l trastabill. Ella se levant de un salto y
ech a correr.

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Recogindose la falda hasta bien arriba, salt por encima de trozos de maquinaria, tablones y
montones de tejas. Con el corazn retumbante, alarg el cuello hacia delante como un caballo que
intenta ganar la carrera ms importante de su vida. Tena que salir al aire libre; tena que librarse
de la sombra de la fbrica. Sinti el sol en la cabeza cuando se acercaba a su meta y a medida que
corra el sol la iba baando ms y ms.
Era Mercurio, era Triunfo, era la encarnacin viva de una diosa. De un salto pas del piso de la
fbrica a la tierra y lanz un grito de victoria.
Lo haba conseguido! Lo haba conseguido, e incluso en una carrera por la creciente oscuridad
tena posibilidades de xito, porque saba que Betty vendra con los aldeanos.
Arriesgndose, mir hacia atrs; no la segua.
No vena persiguindola, no estaba en ningn lugar cercano a ella. La fbrica estaba tan
silenciosa y oscura como si no hubiera nadie dentro, aunque ella saba que s. Estaban James, el
reverendo Donald y... Gail.
Gail, que hizo caer algo para darle la oportunidad de huir. El prroco andara buscando la
causa de ese ruido?
Encontrara a Gail? A la valiente Gail, la nia a la que l llamaba hija del pecado?
Tena que volver. Al pensarlo se le pusieron pegajosas las manos, pero en sus tiempos haba
enfrentado cosas peores que un predicador asesino; haba hecho frente a los heridos de Waterloo
y los haba visto morir.
La furia se llev su miedo con la fuerza de un viento del mar. Haba visto morir a hombres en el
campo de batalla luchando por su pas, y ese cura que se haca llamar martillo de Dios haba
matado a Garth y a Shirley, dejado lisiada a Nanna y ahora intentaba hacerles dao a ella y a Gail,
por un deseo fantico de detener la marcha del tiempo. Haba visto muchas muertes y ese cura
traa ms, como una peste.
Cuando lleg al monumento que Gail haba erigido en memoria de su padre, se agach a coger
dos piedras y las sopes. No quera tener las dos manos ocupadas, pero deseaba llevar todas las
piedras y arrojrselas como una lluvia al reverendo Donald. Se lo mereca.
El problema era saber dnde estaba y qu intentaba.
Se quit el chal, lo extendi en el suelo, puso las piedras en el centro y amarr los extremos. Lo
cogi, con las piedras colgando como un arma, y avanz, agachada y sigilosa.
Entonces enderez la espalda y adelant el mentn. De qu le serva el sigilo cuando o bien el
hombre estaba en la oscuridad observndola o bien se haba desentendido de ella para buscar a
Gail?
Reverendo Donald grit, tratando de que la voz le saliera tan firme como la de Wellington
. He vuelto. Quiero que suelte ese cao.
Esper a or una risa, y no oy nada, ni siquiera un grito de James.
Eso era peor que la risa.
Con los ojos bien abiertos subi al piso de la fbrica que haba abandonado tan alegremente
slo unos minutos antes, pero la luz del sol le haba estropeado la visin. Una enorme viga, de las
principales, estaba cada oblicua desde la base de la armadura del tejado que no se haba
desplomado hasta el borde de los cimientos; la aprovech para guiarse. Avanz a tientas con una
mano sobre el liso roble. Se golpe la punta del pie en un montn de pesados trozos de pizarra; se

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estaba metiendo en una trampa, pero ya saba qu sacrificaba y por qu: distraera al cura para
que dejara de buscar a Gail.
Reverendo Donald llam. No puedo creer que un clrigo justifique el asesinato del duque
de Clairmont. El viento silbaba por entre los maderos cados. Continu caminando hasta que
qued totalmente rodeada de oscuridad, y dese ver nuevamente al verdadero fantasma;
necesitaba su intervencin en ese momento. Usted hizo explotar la fbrica, verdad?
No para matar a su excelencia!
Aunque lo esperaba, peg un salto. Inmediatamente se gir a mirar al prroco, que se haba
situado detrs de ella, cerrndole la ruta para escapar. Se golpe el codo en la viga.
Ay!
Se cogi el dolorido codo y las piedras que colgaban dentro del chal golpearon la viga, haciendo
muchsimo ruido y asustndola de muerte.
El cuerpo de l estaba en la sombra, pero la luz que entraba por la abertura del techo formaba
un nimbo alrededor de su cabeza rubia.
Qu tiene en la mano hija ma? pregunt l mirando reprobador el bulto formado por el
chal de encaje y las piedras.
Ella dese ocultar su improvisada arma, como un nio sorprendido con una rana en la iglesia.
Pero alz el mentn.
Es para defenderme.
De qu le va a servir? No podr usarla, es demasiado compasiva.
Su certeza la dej pasmada. Podra?, pens. Sera capaz de infligir dolor?
La usara en defensa de una nia.
l levant la cabeza, mir alrededor, detrs de l y de la viga de roble.
As que es Gail la que contina en la fbrica.
No!
l volvi a mirarla.
Bien podra reconocerlo. Qu otra cosa podra haberla hecho volver cuando haba
escapado?
l vea con claridad a travs de la niebla de su locura, pens ella, y comprendi con qu
desesperacin deseaba salvar a Gail. La nia haba perdido muchsimo a manos de ese hombre; no
se mereca perder la vida tambin.
Tal vez volv a hacer frente a un asesino.
No fue asesinato, le digo! Estaban justo bajo el borde mellado del techo y l mir hacia el
cielo del anochecer como si buscara la ayuda divina para controlar su genio. Fue la justicia de
Dios.
He odo muchsimas tonteras en mi vida dijo ella, impulsada por otra oleada de furia y
exasperacin, pero decir que sabote la mquina de vapor para cumplir los deseos de la justicia
divina es la peor.
l pareci aumentar de estatura, y con la voz ronca y reprobadora de un cura, dijo:
Usted no tiene entendimiento. No le debo ninguna explicacin, y Dios slo le debe la muerte.

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No era furia lo que reflejaba su cara sino resolucin y a ella se le hel la sangre al comprender
con qu firmeza l crea que ese era un deber que lo justificaba. Apret el chal con tanta fuerza
que le dolieron los dedos, tratando de conservar el aplomo.
Creo que debe decirme, entonces, por qu se cree inocente, porque si muero, volar al lado
de Dios y l me preguntar por qu he llegado ah tan prematuramente.
Usted slo es una mujer, y de reputacin dudosa, adems. No tendr la menor oportunidad
de hablar con el Seor.
Tal vez entonces podra explicrselo al duque de Clairmont dijo la voz ronca y sonora de
Rand, que es el seor al que le debe lealtad en la Tierra.
A Sylvan se le doblaron las piernas, debilitadas por el alivio.
Rand estaba ah. Como trado por la esperanza y la oracin, haba venido. Le brotaron lgrimas
de alegra, pero qu utilidad tenan? Poda ser una mujer y objeto de desprecio del cura, pero no
era una enclenque. Dndole un impulso al chal, golpe el cao por debajo, hacindolo caer de su
mano. El cao sali volando y l se abalanz a cogerla, pero entonces retrocedi de un salto y l
slo cogi aire.
Tena razn, reverendo se mof. No pude usar mi arma para golpearlo.
l volvi a abalanzarse, pero Rand lo cogi, lo gir bruscamente y le asest un fuerte derechazo
bajo el mentn. El cura cay sobre un montn de tejas de pizarra, dispersndolas con gran
estrpito. James comenz otra andanada de gritos, al tiempo que Rand se acercaba al
despatarrado cura.
Dime por qu no eres un asesino.
El cura se sent, tocndose con un dedo la mandbula, que comenzaba a hinchrsele.
Pens que todos estaran en la boda cuando explotara ese artilugio del diablo dijo con voz
spera. Que su hermano y las mujeres estuvieran aqu fue obra de Dios, no ma.
Rand lo cogi por la corbata y lo levant.
Maldito! Le asest otro puetazo. Lo mataste y eres tan egocntrico que ni siquiera te
arrepientes.
Continu golpendolo una y otra vez, deleitndose en los crujidos de tendones y huesos bajo
sus puos.
Una mano le cogi el brazo. Alguien dijo su nombre:
Rand, para. Rand, para. Le ests haciendo dao.
l hizo una fuerte inspiracin, llevando aire a los pulmones vacos.
Lo s, quiero hacerle dao.
Una mano le acarici la cara mientras l miraba al maldito asesino en el suelo.
Lo s, pero no puedo soportarlo.
Entonces l mir, vio la cara de Sylvan, su angustiada y afectuosa mirada, y comenz a
desvanecerle la sed de sangre.
Rand?
Eso era una splica; cerr los ojos.
De acuerdo, no lo matar.
Gracias. Le bes los nudillos, hinchados y con la piel desgarrada. Gracias.

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Un golpe en la cadera lo hizo ver las estrellas, y lanzando un grito cay desplomado. El cura se
levant, tambaleante, y le dio otra patada con la punta de la dura y brillante bota. Rand alej el
cuerpo rodando para evitar ms dolor.
Se atreve a impugnar la ira de Dios?
Usted no es Dios! exclam Sylvan, abalanzndose hacia l con los puos cerrados.
l le dio una bofetada y la lanz volando hacia atrs.
Eres un asesino! grit Rand. Un loco!
Desentendindose de l, Donald camin hacia Sylvan, con el rencor de un hombre que ha odo
la verdad y la aborrece. Rand intent levantarse, pero se le rebelaron las articulaciones cansadas y
doloridas y volvi a desplomarse.
El prroco se detuvo junto a la cada Sylvan. Desesperado, Rand mir alrededor buscando un
arma; vio el cao que cayera de la mano de Donald, se arrastr hacia l y dobl la mano sobre el
fro y liso metal.
Justo en ese instante, del cielo oscurecido cay algo sobre la espalda del cura. Este chill, y la
nia aferrada a sus hombros tambin chill.
Gail. Era Gail. Rand continu con el cao en la mano, pero ya no poda arrojrselo.
El reverendo se agach y se arque como una mula encabritada, pero Gail pas las manos por
su cabeza y le ara la cara. Sylvan corri hasta ellos gritndoles y cogi a Gail por la cintura. El
cura le cogi el tobillo a la nia, y esta le dio una patada con el otro pie.
Rand consigui levantarse. Lo inund una oleada de alivio; poda mantenerse en pie. Tambin
lo sacudi la consternacin; en ese estado no poda vengar a su hermano, y era angustioso su
deseo de vengarlo. Alguien tena que hacerlo.
Centr la atencin en el reverendo Donald, y casi no se fij en que el sol pareca estar saliendo
otra vez. Entonces cay en la cuenta de que eran llamas las que iban entrando en la fbrica.
Haban llegado las mujeres; sus hombres venan detrs.
Venan los hombres y las mujeres de la aldea, de las granjas y de Clairmont Court, todos
portando antorchas hechas de caas de esparto. Las traan en alto y avanzaban sin prisa, sus
miradas acusadoras fijas en su prroco.
Este se qued inmvil, mirndolos como si lo asombrara su presencia.
Reverendo dijo Betty, severa, suelte a mi hija.
l solt a Gail, pero slo para erguirse y decir con voz desdeosa y autoritaria:
Atrs!
Betty corri hacia ellos y Sylvan puso a la nia delante y le dio un suave empujn. Gail corri
hacia su madre y Betty la cogi en sus brazos como si fuera un beb, girndola en volandas y
alejndola del cura loco. Sylvan pas un brazo por la cintura de Rand, aunque no saba si para
sostenerlo o afirmarse en l.
No podis detener el avance de la justicia de Dios dijo el reverendo Donald en tono
solemne.
Nanna sali de la muchedumbre con una muleta bajo la axila y la pierna del pie amputado sin
apoyar en el suelo.
No es la justicia de Dios lo que ha impuesto dijo, sino la suya.

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Haciendo un solemne gesto con la mano, el reverendo Donald contest:


Cmo te atreves a decir que conoces la voluntad de Dios, t, una mujer ignorante que jams
has salido fuera de los lmites de tu aldea?
Cmo se atreve usted a decir que conoce la voluntad de Dios? replic Nanna. No es
algo que pueda conocer un simple hombre.
l avanz hacia ella diciendo:
Yo la conozco, y todos moriris si os resists.
Todos moriremos finalmente dijo Beverly, pero ayudarnos a llegar al cielo se llama
asesinato.
S dijo la vocecita de Clover Donald desde atrs, y las mujeres se apartaron para abrirle
paso. Bradley, s lo es.
Las llamas de las antorchas se reflejaban en los ojos de su marido.
Podra haber sabido que me traicionaras, Judas.
Vamos, Bradley llorique Clover, limpindose los ojos con un pauelo adornado con encaje
. No lo entiendes? Se ha acabado.
No se ha acabado! rugi l.
Qu va a hacer? pregunt Loretta, con un leve ceceo por el diente que le faltaba debido al
ataque de l. Matarnos a todos?
Es la nica manera de llevar a esta parroquia de vuelta al redil dijo l, pero se le entrecort
la voz.
Matarnos a todos? repiti Nanna, despectiva. Ni siquiera usted puede justificar eso.
De pronto cesaron los gritos y los golpes que James haba seguido dando, y se oy un chirrido
metlico al mover alguien la mquina que bloqueaba la puerta. Entonces entraron en la parte
iluminada James, Jeffrey y otro de los hombres de la aldea.
Eran otras tres caras acusadoras, otras tres personas a las que el reverendo Donald haba
perjudicado. James se haba rodeado los dedos daados con la mano; Jeffrey fue a situarse atrs,
en la parte oscura, y el otro aldeano fue a situarse detrs de Nanna y ella se apoy en l.
Todos guardaron silencio; slo se oan las agitadas respiraciones del reverendo. Haba cado la
noche y la brisa mova las llamas de las antorchas. S que se pareca al fantasma, observ Rand; se
pareca a Garth, al primer duque y a l, supuso. Tambin pareca sentirse mal, consciente de lo
que haba hecho y de lo desesperada que era la situacin en que se encontraba.
Entonces el cura levant una mano y todos saltaron hacia atrs; l detuvo el movimiento, los
mir y luego se frot la oreja.
Qu piensa hacer?
Su tono fue casi sumiso, pero Rand no se lo crey.
Qu debo hacer con un hombre que ha traicionado a la familia que lo acogi y lo elev de
posicin?
Yo no deba mi lealtad a ustedes sino al Seor.
Me observabas a escondidas.
Era Dios el que lo haca levantarse por la noche.
Y fuiste t el que me hizo creer que estaba loco.

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Fue obra de Dios lo que hice insisti el cura, ya en tono suplicante.


No dijo Sylvan, apartndose del protector brazo de Rand.
S, lo fue. S. S!
Enfurecido, dio un fuerte puetazo en la viga oblicua semicada. Del techo cay una lluvia de
maderos, clavos y pesadas tejas de pizarra.
El suelo se estremeci con el golpe de cada teja al caer y romperse. Las mujeres retrocedieron.
Clover lloraba con fuertes sollozos. El reverendo abri los brazos y exclam:
No os preocupis, hijos mos. El Seor habla por mi boca y yo digo que estis a salvo. A
salvo!
A salvo incluso de ti dijo Rand. Es largo y cansado el trayecto al manicomio, Donald, y
ser mejor que nos pongamos en camino.
Todava en la postura de brazos abiertos, abarcadores, el prroco pareci desconcertado, como
si estuviera horrorizado.
Al manicomio?
Al manicomio? repiti Clover.
Ir al manicomio por estar loco, o a la horca por asesinar al duque dijo Rand, implacable.
Tal vez en el manicomio sepan qu hacer con sus delirios.
Manicomio? repiti el reverendo Donald. No puede enviar al manicomio al martillo de
Dios. No ir. Baj la cabeza y junt las manos bajo el mentn, en actitud de oracin. Soy
inocente!
Y del techo cay una teja de pizarra, golpendole la nuca.

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CAPTULO 22

Unas manos cogieron suavemente a Sylvan por los brazos, la pusieron de pie y la alejaron del
cadver del prroco.
Los hombres de la aldea haban salido al aire libre y formaban pequeos grupos. Las mujeres se
haban quedado en el interior y en ese momento estaban agrupadas alrededor de ella, rodendola
de vida, apartndola de lo irreversible de su ltimo fracaso.
No puede salvarlos a todos, excelencia, y mucho menos de una herida en la cabeza como esa
dijo Betty, tan enrgica y sensata como siempre.
Haban fijado aqu y all las antorchas y su parpadeante luz ahuyentaba a la noche. Pero ella
saba que la oscuridad segua esperando para saltarle encima. Entonces volveran los fantasmas
del clrigo y de todos los dems que haban muerto, y en ese momento no saba si tena la fuerza
para desprenderse de esas manos que se le aferraban.
Hizo todo lo que pudo dijo Loretta.
Tena arrugada la cara en los lugares donde la golpe el palo del reverendo Donald meses atrs,
pero segua muy erguida y segura de s misma.
Se le acerc la menuda Pert a darle una palmadita en la temblorosa mano.
Ni siquiera Clover Donald se qued junto a l tanto tiempo como usted.
Rebecca le toc el brazo y susurr:
Es mejor as.
No puede decir que no se ha hecho justicia dijo Roz, rotundamente.
Sylvan asinti, todava aturdida por el horror de la prdida de otra vida.
S que as ha sido.
Casi como si hubiera vuelto Garth a solucionarnos la situacin dijo Rand.
Beverly empuj suavemente a Sylvan para apartarla de ese lugar que estaba justo debajo del
borde del todava precario techo, diciendo:
O su excelencia, el primer duque de Clairmont.
Sylvan se toc la dolorida frente, recordando aquella vez que el verdadero fantasma la alej del
peligro y despus desapareci ante sus ojos.
Yo tambin pens eso.
Le cay como un martillo en el crneo dijo Loretta.
Gail, que haba trepado por una de las vigas semicadas y estaba sentada encima de ellas, dijo:
Repeta una y otra vez que l era el martillo de Dios.
Gail, baja de ah le orden su madre.
Gail baj y adelant el labio inferior.
Supongo que l mismo se golpe.
Gail la rega Sylvan.
Se lo mereca insisti Gail. Hiri a esas mujeres, trat de golpearla a usted y ma... mat a
mi... mi... Se ech a llorar con fuertes sollozos. Mat a mi padre!

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Avergonzada por el llanto, intent esconder la cara, pero Betty y las dems mujeres la
rodearon, acaricindola, dndole palmaditas y animndola a llorar.
Solamente Nanna se qued donde estaba, sentada en uno de los bloques de piedra, con la
pierna del pie amputado estirada. Observando a Gail le dijo a Sylvan:
Eso es lo mejor para la nia. Es necesario que llore y saque fuera su afliccin, si no, le roer
las entraas hasta que pierda su vitalidad y los fantasmas le acosen los sueos.
Sorprendida al or describir con tanta exactitud sus sntomas, Sylvan se sent en el suelo al lado
de Nanna.
Por qu crees eso? le pregunt.
Mir hacia Rand. l haba observado sus denodados esfuerzos por resucitar a Bradley Donald
sin decir una palabra, y ella no quera que oyera su conversacin con Nanna. Pero l estaba con la
espalda apoyada en un poste, de brazos cruzados, contemplando la noche, como si no pudiera
soportar la combinacin de pena y compasin que emanaba de las mujeres.
Ms all estaba el hombre que colabor para sacar a James de su prisin, y, fuera del edificio,
su primo estaba pasendose y conversando con Jasper.
Claro, eran hombres. Ese palpable desahogo de emociones tena que asustarlos.
A ella la asustaba; podra ser contagioso.
Yo creo que es supersticin dijo a Nanna en voz baja creer que llorar y recibir compasin
sirve para aliviar el dolor de una prdida.
Nanna la mir como si viera ms de lo que ella deseaba que viera.
Supersticin? Cuando usted me amput el pie, mi cuerpo tena que sanar. Estaba hinchada,
rezumaba sangre y lquido, y a veces me dola tanto que habra llorado.
Sylvan hizo un gesto de pena.
No dijo Nanna, rechazando esa compasin tcita. Fue mejorando, y el dolor
prcticamente ha desaparecido. As pues, mi cuerpo san, pero mi mente sigue sin comprenderlo.
Ese pie haba estado ah toda mi vida, y me est costando convencerme de que ya no est. A veces
creo que el pie est ah, y trato de caminar con l; a veces me pica y trato de rascarme. Lo mismo
le ocurre a Gail. Su pa ha estado ah toda su vida, y ella sigue oyendo su voz, sigue sintiendo su
presencia, y cree que si se gira lo va a ver.
Pobre nia musit Sylvan.
Afortunada nia rectific Nanna. Entre la gente de campo es bien sabido que cuando
muere una persona, su alma queda atrapada en la Tierra por el incesante duelo. Sin duda su
excelencia desea volver a consolar a la nia, y con cada lgrima que derrame aqu, ella libera a su
padre para que est en paz en su tumba. Ahora descansar, y ella tambin.
Se quedaron en silencio, observando el llanto de Gail y los consuelos de Betty.
Y t? pregunt Sylvan, finalmente. Has llorado tu prdida?
Nanna exhal un suspiro.
Todava no, excelencia, pero ya vendr, a la buena hora de Dios, y entonces sanar
totalmente.
Cunto lo lamento dijo Sylvan con gesto abatido.
Qu?

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Haber hecho esa amputacin. Un mdico lo habra hecho mejor, pero haba que hacerlo
inmediatamente y...
Por qu tiene que lamentarlo? dijo Nanna. Me salv la vida. Le toc muy suavemente
la cabeza, una sola vez. Supongo que no quiere orlo, y por eso me ha evitado, pero tengo que
decrselo una vez. Cuando estaba cada debajo de esa viga pens que me iba a morir, de seguro.
Saba que nadie podra mover esa viga sin aplastarme ms an, y pens que continuara ah hasta
morir de dolor. Levant la pierna con el mun y se la mir; pasado un momento continu, con
la voz temblorosa: Tengo hijos, sabe? y mientras estaba ah pens que me gustara verlos
crecer, hacerse fuertes, tal vez tener en mi falda a sus hijos. Tengo un marido tambin apunt
hacia el hombre que haba ayudado a liberar a James, mi Mel. Es arisco y terco como una mula,
pero es mi marido y deseo envejecer con l. Nunca olvidar lo que sent cuando usted me dijo que
me liberara de esa viga. Me cort el pie y me devolvi la vida.
Sylvan la mir pasmada. Nanna pensaba que ella le haba salvado la vida, y en cierto modo se la
haba salvado. No era la vida que haba tenido antes, pero sinti su gratitud como un blsamo
sobre una vieja y dolorosa herida.
Dios la bendiga, excelencia dijo Nanna, con las mejillas mojadas por las lgrimas. Aunque
nunca haga ninguna otra cosa en su vida, ya se ha ganado su lugar en el cielo.
Sylvan llam Rand. Jasper ya est esperndonos con el coche.
Mel se acerc a ayudar a Nanna.
Lista, ma?
S, pa, s. Le tendi la mano. Ha sido un da largo y cansado.
l le cogi la mano, como si fuera ms preciosa que un diamante, y luego mir a Sylvan y le
sonri enseando unos dientes ennegrecidos.
Sylvan se estremeci y despus se qued quieta, mientras Mel coga en brazos a Nanna y se la
llevaba.
Bueno, estoy impresionado ri Rand a su lado. Nunca haba visto sonrer a ese hombre, y
te sonri a ti. Te has ganado un esclavo de por vida.
Aturdida, Sylvan acept su ayuda para levantarse.
S?
Pues s. Le dio un beso suave, rpido. Vmonos a casa.
El trayecto de vuelta a Clairmont Court podra haber sido silencioso si no hubiera sido por
James, que iba sentado en el asiento, de espaldas al cochero, y hablaba sin parar:
Te dije que la idea de reanudar el trabajo en la fbrica era condenadamente estpida. T slo
pensabas en la gente de Malkinhampsted, en sus necesidades, en sus estmagos hambrientos. Ni
siquiera se te ocurri pensar en que a ese loco poda metrsele en la cabeza la idea de matarte.
Sabes qu habra ocurrido entonces?
Rand acurruc ms a Sylvan en sus brazos, deseando estar solo con ella. Solos podran haber
hablado, explicado y escuchado.
Qu habra ocurrido, James?
Yo habra sido el nuevo duque de Clairmont y habra tenido que preocuparme por la gente
de Malkinhampsted y sus estmagos hambrientos. Se cogi la cabeza con la mano sana. No
podra haber hecho mi poltica, no podra haber viajado, no podra haber tonteado con mujeres

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casquivanas. Habra tenido que casarme con una mujer apropiada, establecerme y producir una
jaura de mocosos para que me ladraran en los talones como cachorros.
Una jaura de mocosos repiti Rand, pensando que le gustaba la idea.
Comprend que haba un loco suelto cuando fui a buscar a Sylvan y o esos estpidos gemidos
que emita para asustarla.
Sylvan enderez la espalda.
Los oste?
Por supuesto.
Y lo negaste?
No quera alarmarte!
Ella se inclin hacia l y le dio una suave palmada en la mejilla.
Idiota. Ese fue uno de los motivos de que te dejara encerrado en ese despacho. Pens que t
podras ser el fantasma que andaba al acecho.
Ah dijo James, tocndose la mejilla. Eso no se me ocurri.
Sylvan volvi a apoyar la cabeza en el pecho de Rand, y l le friccion el hombro.
Rand haba estado escuchando a Nanna, oyendo las cosas que deca para tranquilizar y consolar
a Sylvan. Nanna pensaba que su mujer necesitaba llorar, hacer duelo por algo; l estaba de
acuerdo, y nunca ms volvera a permitir que se encerrara en s misma excluyndolo a l.
Ah, bueno dijo James, encogindose de hombros. No ha sido gran cosa. Slo Jasper y yo
vigilando por ah como un par de imbciles melodramticos, chocndonos y mirndonos
desconfiados.
Rand se ri a carcajadas, recordando las sospechas de Sylvan y las de l.
Incluso Sylvan se estremeci de risa silenciosa, divertida.
As que Jasper quera protegerme.
Cuando nos dimos cuenta comenzamos a turnarnos. Entonces las cosas fueron ms fciles.
El coche aminor la marcha y l abri la portezuela antes que se detuviera ante la escalinata de la
terraza, y baj de un salto. No hay por qu preocupar a nuestras madres con los feos hechos
hasta maana, Rand. Yo se lo dir. T y tu dama entris cuando estis dispuestos; nadie os
molestar.
Esa presciencia de James sorprendi a Rand, y nuevamente comprendi que su primo era algo
ms que el elegante dandi que aparentaba ser.
Cmo vas a conseguir que nuestras madres no hagan preguntas?
James meti la cabeza en el interior del coche.
Les voy a ensear mi mano. Levant la mano con los dedos hinchados. Les voy a decir
que nunca ms volver a tocar el piano.
Nunca has tocado el piano.
Tardarn por lo menos diez minutos en caer en la cuenta.
Sonriendo de oreja a oreja, se dio media vuelta y subi corriendo la escalinata.
Jasper sostuvo la portezuela mientras Rand ayudaba a Sylvan a bajar, y sonri azorado cuando
ella le dijo:

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Jasper, he sido injusta contigo. Siempre has estado protegindome?


S, y bonito el baile que me haca bailar la mayor parte del tiempo. Metiendo la cabeza en
el coche cogi dos de las mantas y se las pas a Rand. Claro que yo quera que lord Rand se
casara con una mujer apacible y sumisa, pero como le dije la primera vez que la traje, a los duques
de Clairmont no les interesa ni la sensatez ni la comodidad, slo les interesa la lucha y el desafo.
Estn locos todos en esta condenada familia.
Rand ech atrs la cabeza y rugi de risa.
Con un testimonio como ese, me sorprende que Sylvan no regresara a su casa antes de llegar
aqu.
Ah, yo supe que no se amedrentara cuando aguant tan bien esa bienvenida que usted le
dio. Cogindole con suma delicadeza la pequea mano en la inmensa suya, se inclin sobre ella
. Si me permite el atrevimiento, es usted una duquesa digna de los Clairmont.
Su criado y su lady hicieron las paces y Rand suspir de alivio al verlo. Entonces Jasper volvi a
subir al pescante y, tocndose el sombrero con el mango del ltigo, dijo:
Como ha dicho lord James, la noche est hermosa para sentarse en la terraza. Espero que lo
disfruten.
Cuando puso en marcha el coche para llevarlo al establo, Rand cogi la mano que haba
abandonado Jasper un instante atrs, y la bes.
S que eres un desafo.
No s por qu Jasper dice eso. Se solt la mano con un suave tirn. Por qu creen que
deseamos quedarnos fuera?
La noche est hermosa. Hizo un gesto hacia la casa, donde se vea la luz de las velas en
todas las ventanas, y luego hacia el parque, donde se extendan hileras de rboles iluminados por
la luz de una luna que an le faltaba un poco menos de un cuarto para estar llena. Por qu no?
Porque te duelen las piernas y deberas descansar.
No tienes por qu preocuparte. El mrmol es una piedra suave y, adems, indic el bulto
que llevaba bajo el brazo lo cubriremos con estas mantas.
Pero t...
l le puso un dedo sobre los labios.
Fate de m.
No la vea bien, pero le pareci que tena los ojos llenos de lgrimas, y eso lo confirm cuando
ella pestae y se gir, dndole la espalda. Entonces ella, volvindose a l, resuelta, le cogi el
brazo:
Me fo de ti.
Lo necesitars dijo l.
Qu?
Intent retirar la mano de su brazo, pero l se la cogi y comenz a subir la escalinata,
llevndola.
Cuando llegaron a la terraza, alguien o, mejor dicho, muchos alguien, apagaron todas las
luces de la planta baja de la casa. Acaso todos, familia y personal, estaban con las frentes

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apoyadas en esas ventanas, para ver el drama que esperaban se iba a desarrollar, o se iban
alejando de puntillas para dejar en paz a la pareja y que resolviera as sus problemas?
Fisgones dijo l a la fachada de la casa.
Entonces llev a Sylvan hasta el rincn ms apartado de la terraza. Ah extendi una manta en
el suelo y con un gesto le indic que se sentara. Ella se sent con las piernas hacia un lado, se
cubri bien los tobillos con las faldas y junt las manos en el regazo. l se sent a su lado de forma
que sus caderas quedaron tocndose, extendi la otra manta sobre los dos, para protegerse del
fro, y entonces se tendi de espaldas y cruz los brazos bajo la cabeza.
Mira eso dijo, nunca haba visto una noche ms hermosa. La luna iluminaba lo
suficiente para verla echar atrs la cabeza, pero no brillaba tanto que atenuara el resplandor de las
estrellas. Y haba millones. Millones, millones y millones, repartidas en esa negrura, formando
dibujos y caminos. Adnde crees que llevan?
No lo s repuso ella. Movi la cabeza mirando desde un horizonte al otro, siguiendo la
larga Va Lctea, llena de estrellas. Tal vez sigamos esos caminos algn da.
Algn da. Son tantas estrellas que jams podramos contarlas. Una por cada alma, dicen.
Le puso una mano en la espalda. Crees que hay una para Garth?
Ella gir la cabeza para mirarlo y sonri.
Eso espero. Se le desvaneci la sonrisa. Crees que hay una para Bradley Donald?
Tal vez ese sea su castigo. Tal vez le nieguen su estrella.
Ella lo pens un momento y concluy:
Eso sera lo apropiado.
Crees que hay una para cada uno de los muchachos que murieron en Waterloo?
Ella hizo una brusca inspiracin.
Ojal las hubiera.
Yo creo que las hay. Ves con qu vigor titilan? Titilan para ti, Sylvan, envindote un mensaje
de gratitud.
Gratitud de qu?
Ya no lo estaba mirando, y tampoco a las estrellas; se estaba mirando las manos, con las que
estaba alisando la manta sobre sus muslos.
Por intentar darles vida y por lamentarlo cuando...
Cuando los mat?
La tirone hasta que ella gir la cara hacia l, y l esper hasta que levant la vista y lo mir:
No los mataste.
Ella se ech atrs el pelo que le haba cado en la cara.
No dijo, eso lo s. De verdad lo s. Algunos de los soldados me llegaron tan mal heridos
que era un milagro que no hubieran muerto en el campo de batalla. Algunos murieron porque no
sabamos qu hacer para curarlos. Dios los llam a su seno, me digo, pero si Dios me coloc ah
para atenderlos, por qu no me dio los conocimientos y los remedios para una curacin? Por
qu tuvieron que morir as?
Su sufrimiento era el de l, y sinti su dolor. Deseaba curarla, pero slo pudo contestar:
No lo s.

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Algunos me maldecan. La mayora se aferraban a m. Ninguno de ellos deseaba morir. No


haba resignacin, y no haba ninguna dignidad.
Guard silencio y contempl las estrellas, y l retuvo el aliento, esperando. Finalmente ella
comenz a hablar:
Haba un muchacho... Nunca lo olvidar. Se llamaba Arnold Jones. Era fuerte como un buey,
incluso con una bala en el pecho. Todos lo crean estpido como un buey, porque slo era un
soldado raso, plebeyo, pero no era estpido. Slo era callado, para guardarse dentro el dolor y el
miedo. Se gir a mirarlo. No es que fuera un cobarde. No lo era. Sencillamente era un nio.
Un gato podra haberle arrancado la barba del mentn lamindolo.
Rand comprendi que nuevamente ella no encontraba las palabras, y estaba tan nerviosa o
confusa que no era capaz de pedir ayuda.
Curaste al nio Arnold Jones?
Ella hizo algo ms que negar con la cabeza. Se ech a rer, y continu riendo, riendo, con una
especie de risa histrica. Alarmado, l se sent. Ella se ech hacia atrs y levant la mano, como si
creyera que la iba a golpear.
Entonces l dedujo que ya la haban tratado por histeria, y de la manera ms brusca posible.
Junt las manos para tenerlas quietas a un lado, y observ cmo ella iba recuperando
lentamente el autodominio.
Curarlo? dijo, con la voz ahogada. Si mantener vivo a un hombre es curarlo, pues
entonces, s. Tuvo una infeccin en los pulmones. Bueno, el mdico que le extrajo la bala dijo que
esta le perfor un pulmn, as que no era de extraar que l... bueno, Arnold slo necesitaba una
mano suave, tierna, para cogerse de vez en cuando. No tena familia, se haba criado solo en las
calles de Manchester, y sobrevivi gracias a su ingenio. Por eso yo saba que no era estpido,
porque...
Rand vio que se estaba alejando de l y alejando de la historia. Volvi a echarse de espaldas,
pero muy lentamente, poco a poco, para no sobresaltarla con un movimiento brusco.
Entonces, le cogas la mano?
Estaba muy mal. Yo era la nica que poda controlarlo, porque era fuerte como un buey.
Titube. Ya he dicho eso?
Fuerte como un buey repiti Rand, pero t podas controlarlo con el contacto de tu
mano.
Y mi voz. Le cantaba. Se ri, pero la risa le sali rota. Sobre gustos no hay nada escrito.
Los dems hombres de la sala me pedan que parara, pero a Arnold le gustaban las nanas y los
versos que se cantan a los bebs. Era como si yo tuviera mi propio beb gigante para cuidar.
Levant las rodillas hasta el pecho, se las rode con los brazos y comenz a mecerse, hacia
atrs y hacia delante, hacia atrs y hacia delante.
Cunto tiempo lo cuidaste?
Semanas. Estuvo en el hospital desde el momento en que yo entr hasta el momento en que
me march.
Rand se sorprendi. Haba credo que le iba a contar una tragedia.
Entonces estaba vivo cuando te marchaste.
Ella aument la presin de los brazos en las rodillas y se meci con ms fuerza.

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Una noche me march porque... porque tena que descansar en algn momento. Cuando
volv al hospital, lo primero que hice fue ir a examinarlo. Si no lo haca yo nadie lo haca, as que
siempre era mi prioridad. Se le cort la voz y suspir. Y lo haban cubierto con una sbana,
hasta los ojos. Los idiotas. Crean que estaba muerto.
Rand se tens. Qu quera decir?
No estaba muerto?
No, no est muerto. Nanna tena razn. Lo veo todas las noches, suplicndome que le cante
la nana que le gustaba. Apoy la cara sobre las rodillas, para que l no se la viera. La verdad es
que no recuerdo qu pas. Dicen que me volv un poco loca.
Su voz ahogada le despert la curiosidad; tena que saberlo, y ella necesitaba decrselo.
Loca?
Intent resucitarlo. Le cantaba, le hablaba, lo arrullaba.
l pens que estaba llorando, pero ella levant la cabeza y tena las mejillas secas y el mentn
firme.
Llevaba cuatro horas muerto. Ya estaba fro.
l tuvo que esforzarse para no parecer horrorizado. Entonces ella lo mir a los ojos.
Entonces fue cuando el doctor Moreland me oblig a marcharme. Yo ya no le serva de
ninguna ayuda. Volv a Inglaterra, a la casa de mi padre y ah me dediqu a pensar en lo que haba
visto y lo que haba hecho. Y dese matarme. Posiblemente me habra suicidado si no hubiera
llegado Garth a rescatarme.
l dese hablar, pero segua sin encontrar las palabras. Cmo poda expresarle su furia por lo
que haba sufrido, su admiracin por su valenta? Como un elogio dicho junto a una tumba recin
excavada, cualquier cosa que dijera sera rida, sin vida, inapropiada.
Ahora que lo sabes, quieres que me vaya?
Irte? grazn l, y afirm la voz: Adnde?
De vuelta a Londres o se encogi de hombros de vuelta a la casa de mi padre. No
importa.
No importa? Quieres dejarme y dices que no importa?
No quiero dejarte, pero lo entender si sientes repugnancia...
Sin saber cmo l se encontr de pie.
No vuelvas a decir eso nunca ms! No me repugnas t ni nada de lo que has hecho. Con tu
valor y tu fuerza eres ms de lo que me merezco, pero te tengo y deseo tenerte.
Ella simplemente lo mir como si no le creyera; entonces l supo lo que deba hacer.
No deseaba decrselo. Cuando ella lleg a Clairmont Court l estaba a merced de sus emociones
y su discapacidad. Despus pudo caminar y luego se convirti en el duque de Clairmont, por esa
horrible muerte de su hermano, y lo consider una seal de que tena que ser todo lo que deba
de ser el duque de Clairmont.
Como todos los duques anteriores a l, tena que ser fuerte, estar al mando de todo y, lo ms
importante, ser invulnerable. No reconoca ninguna debilidad, porque el duque de Clairmont no
era dbil, y as fue como perdi a Sylvan. Ella estaba sentada a sus pies, pero se le haba escapado
la esencia de su ser. La haba ido a buscar y la recuper, pero saba que cualquier da la buscara y

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no la encontrara porque ella se habra marchado, a no ser que la hiciera partcipe de su


sufrimiento y su miedo. Al instante, antes que se pudiera arrepentir, le dijo:
Yo tambin tengo pesadillas.
S? Pero de qu podras tener pesadillas? pregunt, con amargura.
Todas las noches tengo la pesadilla de que estoy nuevamente relegado a una silla de ruedas.
Y cada da al despertar pienso No me funcionarn las piernas. Comenz a latirle ms fuerte el
corazn, tan fuerte que igual poda hacer temblar el suelo; no consegua inspirar bastante aire, y
las palmas se le mojaron de sudor, pero se las arregl para continuar: Porque, sabes qu? No
s cuando me volver la parlisis. No sabemos qu la caus, no sabemos qu la cur, y no
sabemos si me volver.
No te volver.
l reconoci esa bravata, de otra ocasin, de la vez que lo encontr sosteniendo el cuerpo casi
destrozado de Garth. Ella no saba de qu hablaba, pero para consolarlo fingi tener
conocimientos. Entonces golpe violentamente la pared de mrmol que se elevaba justo a su lado.
Vamos, por el amor de Dios, no me digas que no me volver. Cuando camino una distancia
muy larga y se me acalambran las piernas, me siento feliz por el dolor, agradezco sentir el suelo
bajo los pies. Vivir toda mi vida con la incertidumbre, pero, maldita sea!, esta me obliga a
saborear cada momento, cada paso. Se acuclill delante de ella, le cogi los hombros y la
remeci suavemente. Ella ya estaba llorando, as que la inst: Haz el duelo por los muchachos
que perdiste, lamenta sus muertes, llora por ellos, y llora por ti tambin, y por toda la inocencia
que perdiste en ese campo de batalla. Despus djalos volar hasta las estrellas, a Arnold tambin,
y titilar ah. Ellos no desean acosar tus sueos, Sylvan. Desean marcharse.
Se intensific el llanto y las lgrimas se convirtieron en torrente; l se sent a su lado, le apoy
la cabeza en su pecho, la rode bien con la manta y la mantuvo abrazada. Se moj su camisa, su
pauelo qued inservible, y sigui animndola a llorar y a llorar hasta que hubiera desahogado
toda su pena. Cuando comenzaron a calmarse los sollozos, le dijo:
Sylvan, alguna vez piensas en las personas a las que curaste? Esos hombres que caminan
con cojera, pero caminan, los que no ven, pero pueden hablar y or.
Ss.
De veras?
Lo intento.
Recuerdas a Hawthorne y Sagan? Te acuerdas de lo atentos que se mostraron para
protegerte cuando estabas con ese grupo en la casa de lady Katherine?
Son buenos.
Buenos buf l. Me habran matado si se lo hubieras pedido.
Ella hundi los dedos en su camisa.
Lo pens.
Yupi. Le desprendi la mano, dejando libre el vello de su pecho para que continuara
rizndose. Me alegra que no lo hicieras. Le bes la oreja. He odo lo que te ha dicho Nanna
esta noche. Est agradecida por ver crecer a sus hijos. Te imaginas lo agradecidos que estn ellos
por seguir tenindola?
Tal vez.

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l le mordi la oreja.
Probablemente. Se qued en silencio, pero no relajada, hasta que finalmente se movi y
pregunt. No me culpas de todas esas muertes?
Por qu habra de culparte? pregunt l, francamente desconcertado.
Esas mujeres de la sociedad me despreciaban tanto, y creo que nunca conseguir lavarme
toda la sangre de las manos.
Eres una tonta, Sylvan Miles Malkin. Le cogi las manos y le bes cada dedo. No sabes
que la nueva duquesa de Clairmont sigue una tradicin que se remonta a Jocelyn, la primera
duquesa?
Ella lo mir recelosa.
Qu tradicin es esa?
Jocelyn tena una mente y un alma que inspiraba amor eterno a todo el mundo, y en especial
al despreciable Radolf. Le gir la cara hacia l. No quieres quedarte conmigo y cada maana
acariciarme con tus manos sanadoras? Contigo no tengo miedo.
Ella lo mir fijamente, tratando de ver la verdad tras esas palabras, pero no pudo. La verdad no
se ve, slo se siente, y senta la fuerza de su cuerpo, la profundidad de su alma, la percepcin de
su mente; estas cosas formaban el todo de Rand, y l restauraba el todo de ella.
Sonri.
Yo te acariciar por la maana si t me mantienes abrazada toda la noche.
Te lo prometo dijo l con vehemencia. A tu orden, mi duquesa, remover cielo y tierra.

Cundo vas a venir a casa, Radolf?


Haca muchsimo tiempo que Radolf no oa esa voz, pero la reconoci inmediatamente. Se gir y
ah estaba ella, tan hermosa, tan sana y tan impetuosa como siempre.
Te he estado esperando y he tenido mucha paciencia. Contradijo sus palabras dando
impacientes golpecitos con el zapato. Sabas que queras encargarte de que nuestra familia
prosperara, pero no te parece que ya has hecho bastante? No crees que ya pueden cuidar de s
mismos?
Radolf desvi la mirada del milagro de Jocelyn para mirar a Rand y Sylvan.
Ellos pueden, pero y sus hijos?
Su hijo ya se est formando en el vientre de ella, no lo ves patalear? Mirando a Sylvan
sonri afectuosa. Ser lo mejor de su padre y lo mejor de su madre. Lo har muy bien. Volvi a
mirar a Radolf. Despus de eso, quin sabe? Tenemos un linaje fuerte y fecundo, eso lo hemos
demostrado, de hombres y mujeres que sobreviven sea cual sea el reto. Podemos irnos a casa
ahora?
Le tendi la esbelta mano, con la palma hacia arriba. l se la mir y luego pase la mirada por
Clairmont Court. Llevaba tantsimo tiempo ah que casi se haba olvidado que debera estar en otra
parte, y haba sido necesario que viera a Jocelyn para que se le despertara la memoria.
Siempre estaremos juntos dijo ella.

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Esa promesa de Jocelyn lo convenci. Alargando su ancha mano, la puso sobre la de ella.
Comenz a formarse una brillante luz donde se encontraron sus espritus; fue aumentando de
tamao y lo deslumbr.
Qu es eso? pregunt.
Jocelyn se ri, y su risa son como una lluvia de notas argentinas de alegra por toda la
eternidad.
Es t y yo, juntos por fin. Agrrate, tenemos un largo camino por delante.

Sylvan se movi entre los brazos de Rand.


Has odo eso?
Mmm? musit l, apretndola ms a l, tratando de absorberla.
Me ha parecido la risa de una dama.
S, la he odo. Se incorpor un poco, apoyado en el codo y le sonri. Eran los ngeles que
se rean porque estamos juntos por fin.
Le cogi la mano; sus palmas se besaron; sus labios besaron los de ella, sus almas se besaron, y
a travs de los prpados cerrados vio el brillo de dos estrellas al pasar veloces de un horizonte al
otro y formar nuevas y brillantes luces en el cielo.

FIN

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