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Ico

BRIEF

0010310
.

OBRAS DE JULES HURET


(en francs)

Enqute sur l'EvoIutionlittraire (Fasquele) . . 1 vol.


Enqute sur la Question sociale en Europe
Prfaces de M. Jean Jaurs et de M. Paul
Deschanel) (Perrin) 1 vol.
Sarah Bernhardt (Prface de M. Edraond Ros-
tand) ( Juven) 1 vol.
Loges et Coulisses (Fasquele). 1 vol.
Les Grves (Prface de M. Millerand) (Fas-
quele) 1 vol.
Tout yeux, tout (Prface de
oreilles AI. Octave
Mirbeau) (Fasquele) 1 vol.
En Amrique : De New-York La Xouvelle-
Orlans (Fasquele) .'
1 vol
En Amrique : De San Francisco au Canad
(Fasquele) 1 vol
En Allemagne : Rhin et Westpualie (Fas-
qufile) 1 vol.
En Allemagne : De Hambourg aux Marches
de Pologne (Fasquele) 1 vol.
En Allemagne Berln (Fasquele)
: 1 vol.
En Allemagne La Bavire et la Saxe
: (Fas-
quele) 1 vol.
En Argentine : De Buenos- Aires au Gran
Chaco (Fasquele) 1 vol.

EN PREPARACI X
En Argentine: De La Plata la Cordillire des Andes.
(Este ultimo en espaol tambin).

Derechos de reproducin reservados


en todos los pases
JLES HURBT
a a a

LA ARGENTINA

De Buenos Aires

al Gran Chaco
Buenos Airer.
La Riqueza Actual.
La cria de ganado. Las grandes estan-
cias. Las provincias
sub-tropicales.
La caa de azcar. Los bosques. Las
La Riqueza
La Iguaz.
cataratas del
agrcola. Fortuna y la Tierra, etc.

Traduccin y prlogo de Gmez Carrejo

J
i
EUGNE FASQUELLE I Sociedad de Ediciones
===== Editor '
:: LOUIS-MICHAUD ::
1 I

=====
, Ru
PARS ==
de Grenelle, 1 I

I
168. Boulevard St-Germain,
===== PARS =====
168
.

y^t)

PROLOGO

Cuenta el director de una revista parisiense que,


al pedir Clemenceau que escribiera sus 'im-
presiones de la Argentina, el ilustre poltico
contestle :

Qu quiere V. que diga despus de Huret}..


Y como el periodista, tomando esta frase por una
simple coquetera de gran hombre,
'comenzara
hablarle de su talento, Clemenceau o
inerru
dicindole con su brusca campechanera
No se moleste
V. en elogiarme. Yo s para
. .
:

lo que sirvo
y para lo que no sino... Un discurso,
sin duda, lo hara yo mejor que
Huret... Pero un
libro de viajes, nadie lo hace hoy en
el mundo como
l Vea V. sus tomos de Alemania
y de los Estados
l nidos. Todo est ah compendiado,
todo, todo...
Uno lee eso, y por bien que conozca aquellos
pases,
nada le queda que decir. t Cmo quiere V.,
pues, que
me exponga dar unas cuantas impresiones per-
sonales, para que aparezcan al mismo tiempo
que
los dos tres volmenes que Huret est
escribiendo}...
Lo que replic el editor astuto, nadie lo
sabe
al menos, nadie nos lo ha dicho, pero debe de haber
stdo muy convincente, puesto que el primer tomo
.

8 LA ARGENTINA

de La Argentina de Huret va aparecer en estos

mismos das en francs y en espaol, al mismo


tiempo que el tomo nico de La Argentina de
Clemenceav . Y decir verdad, si en este ltimo hay
mucho ingenio, es el otro el que leeremos todos los
que tenemos empeo en conocer fondo la vida
laboriosa y mltiple de la formidable repblica
del Ro de la Plata, pues Huret ha hecho, durante
su ltimo viaje, una encuesta ms minuciosa, ms
escrupulosa y ms vasta que las que antes haba
realizado en oros pueblos. Para esto, le han servido
maravilla sus dos grandes cualidades periods-
ticas, que son saber oir y saber ver. Interviewador
de profesin, tiene, en efecto, bien conquistado,
desde hace veinte aos, el cetro del alto reporterismo
parisiense. Sus clebres Enqutes sobre la evo-
lucin literaria y sobre la cuestin social, son, en
su gnero, dos obras clsicas. Su Sarah Bemhardt ,
es, en el mismo sentido, un Chef d'ceuvre de curio-
sidad insaciable y, no obstante, discreta, mesurada,
exquisita
Pero ms que todo, es como pintor de grandes
ciudades modernas como hay que admirarlo. Sus
vistas deHamburgo, de Berln, de Boston, de Nueva
York, de Buenos Aires, son de una perfeccin
extraordinaria. Sin emplear, como Pierre Loti,
y peregrinos; sin evocar sombras
colores violentos
sentimentales como Maurice Barres;
sin compla-
cerse, como Louis Bertrand, en amplios y sutiles
anlisis del alma colectiva, logra producir una
sensacin de verdad palpitante, que nadie, hasta
PRLOGO $

hoy, nos haba dado. Su


ms que en el de los
arte,
grandes pintores, pensar en el de los
nos hace
escrupulosos y obsesionantes grabadores de antao;
en Piranese, en Durero y tambin, veces, en
Goya. Porque si hay pocos tonos en su paleta, en
cambio su buril conoce todos los secretos maliciosos
de las sombras, todos los misterios fantsticos
del claroscuro, todos los arcanos expresivos del
relieve. Procediendo sin fiebre, examina cada
rincn en el momento que ms propicio le parece y

luego lo graba sin omitir el menor detalle. Su eclec-


ticismo es absoluto. Despus de gozar largamente
entre el lujo de un barrio de millonarios, lleno de
parques y de palacios, deleitase en un suburbio
obrero, en medio de humildes habitaciones. En
todas partes,el rasgo caracterstico y significativo,

aparece inmediatamente ante su vista perspicaz.


a Desde que nos apeamos del tren dice en sus
notas de Berln
dos cosas nos obsesionan,
saber : los tranvas elctricos y las estatuas de Gui-
llermo y de Bismarck. Hay en este apunte algo
de irona}... Viendo claro, el viajero llega
muchas veces ver irnicamente y hasta carica-
turescamente. En Charlottemburgo, por ejemplo,
le es impossible no detenerse largas horas ante la
fealdad uniforme y presuntuosa de la arquitectura
general. Hay casas dice
en estos Kurfurs-
tensdamm, en estos Kleitrasse, en estos Kautstrasse,
en las cuales los arquitectos han querido amonto-
narlo todo. Son bric--brac de peristilos, de logias,
de frontones, de caritides, de atlantes, de mascarones,
O

I I,A ARGENTINA

de nichos poblados de amores de diosas, de guir-


naldas de flores, de campaniles. La variedad de
ios estilos reunidos en los mismos edificios, hace
pensar en un Nijni-Novgorod de parodias. Todo
eso se mezcla, se confunde. Y dominndolo todo,
surgen las columnas, las eternas columnas de todas
las pocas, de todos los lugares, de todas las formas,
las columnas gticas, las columnas etruscas, las
columnas griegas, las columnas y las columnas;
unas que sostienen el primer piso, otras que van
del primero al segundo, otras que sirven de marco
las ventanas. Esta pintura, no hay para qu
negarlo, es cruel. Pero es tan exacta, tan verdica,
tan justa, que aun los mismos ciudadanos de Char-
iottemburgo tienen que reconocer en ella la realidad
arquitectural de su ciudad. Por lo dems r el
que lee hasta el final un libro de Jules Huret, sabe
que en su alma no caben las pasiones locales
nacionales. Sus notas pueden ser secas, pueden ser
incompletas, pueden ser desagradables; pero de
mala fe, eso jams. Sujeto al error como todos los
humanos, nuestro viajero est, en cambio, al abrigo
de toda mezquindad de nimo. Lo mismo que habla
de Berln de Nueva York, hablara de Pars
de Marsella. Su patriotismo, aunque muy ardiente
y muy visible, no le impide ni ver con exactitud ni
hablar con veracidad. A cada momento, en sus
libros, proclama las superioridades de pasc.
slo extraos sino hasta enemigos. Mas po-
mismo que reconoce en todas partes con si;:

entusiasmo las buenas cualidades, en todas pa


1

PROLOGO 1

examina sin la menor timidez los defectos. Su pupila


esdespiadada, y si no fuera porque tiene la amplitud
que hace posibles las sintesis artsticas, y la fan-
tasa que afina los relieves, podra compararse con
un objetivo fotogrfico. Nadie, en efecto, ve tan claro
como l. Al mismo tiempo, nadie es menos imper-
sonal en la transcripcin de sus visiones. Entre
mil croquis de ciudades, el suyo se reconoce en el
acto, por la lealtad del conjunto y por la fuerza del
rasgo. Henos aqu en Nueva York acompaados
por l. Antes hemos hecho el viaje en pos de Paul
Bourget, en pos de Urbain Gohier, en pos de Paul
Adam, en pos de Henry de Regnier, en pos de otros
muchos, muchos artistas. Que va ensearnos
de nuevo este hombre! nos
preguntamos.
Y nuestro excepticismo es grande en una ciudad
tantas veces descripta desde tantos puntos de vista.
Mas he ah que el recin llegado comienza presen-
tamos sus vistas, y desde luego sentimos que hay en
ellas algo y aun ms que algo, mucho, mucho, que
nadie haba an comprendido con igual claridad,
ni copiado con anlogo relieve. De pie en el balcn
de su hotel, contempla lo que tiene su derredor.
Y es un espectculo monstruoso. De abajo sube un
rumor de multitud exasperada. lo lejos, las nubes
de humo se desprenden de las altas chimeneas. En-
frente, las casas suben hacia el cielo, fantasmales,
casi increbles, con sus pisos incontables, con sus
filas de ventanas que se repiten cada tres metros en
una monotona alucinante. Luego, otras visiones
xan apareciendo en el fondo del cuadro, visiones

12 LA ARGENTERA

de torres robustas y laicas, visiones de columnatas


pesadas, visiones de extraos minaretes. Y por
encima del ruido de olas que sale de la multitud,
otros ruidos estallan de minuto en minuto, miste-
riosos y terribles, ruidos de trenes en marcha, ruidos
de sirenas de buques, ruidos de mquinas elctricas,
ruidos de ascensores vertiginosos. Y
el viajero, entre

tantas cosas raras, djase ganar, poco poco, por


el delirio que lo rodea y al cabo de algunas horas
de contemplacin se siente completamente ebrio,
ebrio de ruido, de grandeza, de violencia, de rapidez,
de vibracin, de intensidad, de sorpresa. Ms
adelante, esta embriaguez se convertir en una
fiebre durable que le permitir ver los espectculos

maravillosos de la metrpoli de lo gigantesco con


los ojos dilatados por la emocin de un Kalifa de
las mily una noches modernas. Es espantable
dice
es inexplicable, no se cmo describir esto .

Durante das y das, en efecto, su vida es como


pesadilla de hierro temblante y sonoro vida de :

magia elctrica, vida de hechicera mecnica, vida


de demencia cientfica. Y sus notas, pesar de su
orden aparente y de su nimia exactitud, llegan
tener una vibracin que las hace reconocibles entre
todas las de los viajeros literarios que nos llevan
Nueva York.
Al cabo de algn tiempo de vida norte- americana,
un poco de nostalgia lo obliga decir Contemplando
:

tanta enormidad, la ideo, de que no podramos


aqu siempre nos invade y pensamos en un
concillo risueo en las orillas del Loira apacible
PRLOGO 1
j

del amable Sena. Esta melanclica remembranza no


es tnica. En cada uno de los cuatro cinco tomos
consagrados los Estados Unidos y Alemania,
sentimos menudo el mismo suspiro.
Slo en una obra suya no lo sentimos. Es en sta
que aparece ahora, en su Argentina .
Lo que en ningn otro pas haba sentido
me dijo un da hablando de su viaje la Amrica
del Sur en Buenos Aires pude al fin experimen-
tarlo. All, en verdad, me encontr como en mi
casa, con gente como mi gente, con bellezas como
las de mi patria, con algo que me satisfaca y me
halagaba al mismo tiempo.
Hacia all, sin embargo, fu hacia donde con
ms aprensiones dirigise el ilustre escritor pari-
siense. Las primeras lneas de sus folletines del
Fgaro son, en este respecto, significativas. La
perspectiva de una larga travesa, con la visin
de un pas muy nuevo al final,no sonrea s:
mente. De no haber sido porque su curiosidad
vagabunda fu siempre ms fuerte que sus
intimas simpatas, de Marsella hit hirase regre-
sado Pars. Pero una vez en Buenos Aires, ya
lejos de pensar en volverse atrs,lo nico en que
pens fu en conocerlo todo, en verlo iodo, en admi-
rarlo todo, en examinarlo todo. Leed los captulos de
su libro sobre la metrpoli argentina y notaris que
no son iguales los que en otros tomos suyos ha con-
sagrado Berln, San Francisco, Hamburgo,
Nueva York, Francfort, Boston. Ah, no /
Instintivamente, parece haber sentido, desde el da
14 I<A ARGENTINA

de su desembarco, que en la capital sudamericana


iba encontraruna prolongacin de su patria ideal.
La sonrisa que tan necesaria es los artistas de
raza latina para vivir felices, all la hall. All
hall, adems, la armona de que carece Nueva York,
la gracia que no tiene Berln, el ritmo que en Ham-
burgo es desconocido. All, en fin, vio lo que es
capaz de producir el genio latino transplantado.
Y por primera vez en el curso de su existencia de
viajero, sinti algo ms grato que la sorpresa, algo
ms dulce que el asombro, algo ms agradable
que la estupefaccin. Sinti la simpata admirativa.
Hay que leer, antes que las notas argentinas, las
notas alemanas y las notas yanquis de Huret, para
comprender cuan distinto es el estado de alma del
viajero orillas del Plata que orillas del Spr
del Hudson. Lo que en Berln es curiosidad y en
Nueva York susto, en Buenos Aires es placer. Cada
cosa digna de ser admirada que en la metrpoli
argentina encuentra, le causa una sensacin de-
regocijo. Esta gente
parece pensar no tiene
necesidad de ser grosera, ni de ser pesada, ni de
ser pedante, para ser grande. El progreso material
se une aqu al gusto ms exquisito.Pueblo la
vez laborioso, brillante y culto, dirase mi propio
pueblo . Sin caer en la vulgaridad corriente de
hablar del Pars de la Amrica del Sur, ntase,
en efecto, que el viajero parisiense se siente all
como en su propia patria. Y cuando hace notar las
diferencias, no siempre sus observaciones son favo-
rables Pars. La actividad en los trabajos de
rRoi,0G0 15

ornato pblico,la limpieza de las calles, la ele-


gancia de los teatros, la belleza de las mujeres,
otras muchas cosas, parcenle muy superiores en
Buenos Aires. Hablando con Andr Ibels que lo

interrog, su regreso, sobre las damas de l-bas,


pronunci las palabras siguientes :

La portea es, en punto elegancia, una


parisiense ms admirable que la misma parisiense.
Ahora, en otros sentidos, habra mucho que decir y,
la verdad, haciendo comparaciones, saldramos
perdiendo los parisienses en varios puntos y en
especial en lo relativo la virtud.
Pero como Huret no es nicamente un observador
artista, hay que tener tambin en cuenta que sus
obras son archivos extraordinarios de documentos.
Al volver de Alemania despus de una estancia de
dos aos consagrada preparar su libro, traa,
segn parece, una veintena de enormes bales repletos
de notas, de informes, de estadsticas, de folletos.

Yo, aquellos baldes no los vi, ni pude, por lo tanto,


contarlos. Pero lo que s vi, lo que s cont, fu la
media docena de formidables cafas en que trafo de
Buenos Aires los materiales para la parte docu-
mentara de su nueva obra, que tal vez es la parte
ms importante. Con slo hojear sus folletines,
ahora reunidos en volumen, por lo dems, se da uno
cuenta de la magnitud de esta informacin positiva.
Las cifras son, en algunos captulos, tan abun-
dantes como las palabras. Desde los millones de los
baleos hasta los cntimos de las cajas de ahorro,
todo lo ha contado. En el monte de Piedad dice
6 !

1 I, A ARGENTINA

he visto quinientas mquinas de coser, empeadas .

Esta precisin en nmeros, hace sonrer. Nada


los
ms til, ni ms serio, no obstante. Nada que ms
claramente pueda dar los europeos una nocin
verdica del progreso argentino en todas sur ramas,
aun en las ms ridas, aun en las menos poticas.
Porque este viajero es un inquisidor universal.
Todo lo estudia, todo lo analiza, todo lo sondea.
Estancia por estancia, va viendo lo que es
la industria ganadera. En la cabana de Don
Manuel Cobo, se interesa por lo que puede llamarse
la vida ntima del ganado; en la del Sr. Pereyra,
en San Juan, admira el lujo inesperado de una resi-
dencia campestre,y se extasa ante /plus belle vache
du monde; en a de Don Vicente Casares no se
cansa de ver las mquinas productoras de manteca...
Luego, encaminndose hacia el norte, cuenta los
millones de sacos de trigo y se pasma ante esa riqueza,
ante el esplendor que eso representa, ente el bienestar
que eso supone para el mundo entero. ((Cunto
trigo exclama. Y ms adelante ve que adems
del trigo aquella tierra fecunda y generosa, hecha
para alimentar mi da cien millones de seres huma-
nos, da tambin otros mil productos preciosos. En
Tucumn, por ejemplo, hay azcar en abundancia
fabulosa. Ms adelante, en Salta, son las horta-
lizas las que le llenan de admiracin. ((Nada tan
frtil como
esto , dice. Ah, en efecto, encuentra los
cultivosmaraicheres tan caros los hombres de
Francia y los cultivos frutales que en los campos
de California lo haban antes entusiasmado. Un
7

PROLOGO 1

-paso ms, y llega las florestas maravillosas del


Chaco, las Tierras de Santiago con sus lagunas
y sus bosques, a misteriosa regin de los leadores
legendarios. Y todo lo estudia, todo lo mide, todo
lo cuenta, todo lo apunta. Y con todo eso, hace el
tomo enorme que ahora mismo estoy hojeando en
pruebas.
Esto no empero, sino la primera parte. Luego
es,

aparecern otros cuarenta y tantos folletines, es decir,


otro tomo igual al presente, que completar la
encuesta minuciosa y maravillosa, con ms datos
y ms cifras, con ms visitas de estancias, con ms
excursiones al interior, con ms interrogatorios de
industriales, con ms estadsticas de gastos, de
productos, de consumos, de exportaciones, de ense-
anza, de higiene, de trabajo, de lujo, de riqueza.
Y slo cuando los dos formidables volmenes estn
publicados, podr juzgarse en su exacto valor
la labor realizada.

E. Gmez Carrxo.
LA ARGENTINA

De Buenos Aires al Gran Chaco

EN EL MAR

La partida.
Veintin das en el mar. Los argentinos aban-
donan les baques franceses. Responsabilidades da las Compaas.
Europeosy americanos.
La poblacin del buque.

La vida boriJo.
El espectculo del mar. La escala de Ro de Janeiro. Impre-
sin de la naturaleza brasilea. Los emigrantes
Qu voy
ver en la Argentina? Conversaciones bordo. Ignorancia ce
los europeos respecto de las cosas de Amrica dei Sur.

\ /eintin das de mar nos separan de Buenos


* Aires. El plaido de la sirena traduce admira-
blemente, si no por su amplitud, al menos por su
acento, la especie de dolor y de verdadera angustia
que experimentamos en los momentos de empren-
der largos viajes. En cuanto sueltan las amarras
2O LA ARGENTINA

del buque y el navio evoluciona para alejarse del


muelle, otra sensacin acompaa la primera, la
sensacin algo inquietante de aventurarse durante
tres semanas sobre estas tablas, desde donde no se
ver ms que el cielo y la tierra.
Sin embargo, hay que pensar y repetirse s
mismo que todos los das, y desde hace muchos
aos, otras personas se exponen ese riesgo sin
que se oiga casi nunca hablar de naufragios...
Verdaderamente, sera mala suerte... Y por qu
habramos de tenerla nosotros?
Para confortarnos, miramos al capitn. Infunde
confianza es natural
el observar su aspecto

de enrgica frialdad. Luego interrogamos los que


hicieron ya la misma travesa. Y
muy pronto se
acostumbra uno esta estabilidad mvil,
este equilibrio danzante. medida que se avanza,
aumenta el sentimiento de la seguridad personal.
Las atenciones de los individuos de la servidumbre,
que se reciben los primeros das con gratitud y
como una muestra de inters personal de simpa-
ta, acaban por exigirse cual una cosa que se
tiene derecho, , ms bien, se prescinde de ellas
por superfluas.
la postre, acabamos por sonrer oyendo decir
los argentinos :


Qu es, despus de todo, un viaje la Rep-
blica Argentina, que vosotros, los caseros, os
parece un acontecimiento sin igual? Viajis bajo
la gida protectora de una compaa que os
cuida y trata con agrado, sirvindoos bebidas
-

DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 21

refrescos helados en los trpicos y calientes en los


mares del Norte. Os basta con adquirir los pasajes
y desembarcar. Realmente, habis descansado
durante vientin das, olvidando toda clase de
cuidados. Esto deberais considerarlo como un
placer...
Nos hallamos bordo de un buque alemn, un
Cabo de la compaa " Hambourg-Sud-Ame
rika ". Por qu no me he embarcado en un buque
francs? Debo decirlo inmediata y brutalmente,
pues es preciso. Todo el mundo me disuadi de
alentar, por mi patriotismo, la incuria de algunas
de nuestras compaas de navegacin. Entre los
que me hicieron tomar esa determinacin haba
franceses que efectuaron ya ese viaje y argentinos,
amigos de nuestro pas, que lamentaban el no
poder, sobre ese particular, probarnos sus sim-
patas.
Hace diez aos
me dijeron cien veces
preferamos an los vapores franceses, que eran
los mejores. Pero los ingleses, los alemanes y los
italianos han superado de tal modo los buques
franceses, que stos parecen barcos de emigrantes,
incmodos y mal organizados, al lado de aqullos.
Los franceses que siguen viajando en ellos son
funcionarios obligados moralmente hacer ese
sacrificio, del que, por otra parte, se quejan y
casi se excusan; personas acostumbradas viajar
en ellos, que saben hacerse tratar bien por el
capitn y por el personal, no queriendo conocer
otros y, en fin, compaas de cafs-concerts.
;

22 LA ARGENTINA

En los buques alemanes se viaja muy bien.


Ni demasiada suntuosidad aparente, ni dema-
siada pose, sino el justo medio para no sentirse
molesto; una cocina menos buena, ciertamente,
que la de los buques franceses, pero mejor que
la de los ingleses amable acogida del alto personal
;

servidumbre disciplinada y servicial; limpieza y


orden en todo ;

he ah las condiciones verdade-
ramente importantes para un largo viaje por mar.
Cuando se ha pasado el cabo Blanco, ese largo
brazo de tierra que se interna como con esfuerzo
en el mar azul, cuando se ha visto borrarse en la
lejana ese ltimo pedazo del continente, sintese
uno ms aislado, ms extranjero; se vuelve la
espalda decididamente su pas y se va hacia
el pas de los otros, de los que estn alrededor.

stos, pienso 3*0, deben experimentar el senti-


miento contrario. De ah una especie de senti-
miento confuso, interno, que separa un poco los
unos de los otros.
Es una divisin ficticia y provisional, por cierto;
un sentimiento sin profundidad y sin eco
todava, pero que vuelve hallarse ms tarde,
agrandada y real, con todos sus matices, despus
de una larga permanencia en el continente ame-
ricano.
Desgraciadamente, no se viaja slo en com-
paa de pasajeros de nuestra eleccin. Hay otros.
Mirando estos centenares de seres tan dis-
tintos, os asaltan mil ideas. Qu ocurrira si,
por hiptesis imposible, todas estas personas
DE BUENOS AIRES AE GRAN CUACO

coagregadas en el buque fuesen parar una isla


desierta? Cules seran los jefes y cules lo;
-clavos? Quines los intrigantes, los hipcritas,
los traidores? Entre esas mujeres, dnde estn
las hermanas de la caridad? Dnde las enamo-
radas?
Tambin me representaba esta multitud
como una reduccin de la gran capital hacia
donde navegbamos, intentaba comprenderla.
Sobre el puente pululan numerosas y ricas fami-
lias argentinas, herederas de grandes fortunas
acaparadas por el padre el abuelo emigrante. La
vida de esas personas es hoy una inacabable
ociosidad, distrada por medio de viajes Francia,
Pars, las playas de moda, por tournes en
automvil por Italia. Las hay que vuelven de
Verona, de Pisa, de Roma y de Florencia, con su
Panhard. Otras me hablan de las orillas del Rhin,
de la Selva Negra y de la Riviera.
El invierno argentino, desde Julio Octubre,
lo pasarn en Buenos Aires, donde la vida mun-
dana est en su apogeo. Al mismo tiempo, aprove-
charn la oportunidad para arreglar algunos
asuntos, comprar vender algn terreno. Una
madre viaja acompaada por sus tres hijas, que
quieren vivir en Pars, como ella. Vuelven cariacon-
tecidas Buenos Aires. Las chicas se casarn en
su tierra antes de un ao.
Algunas familias se muestran retradas y slo
hacia los ltimos das del viaje se mezclan las
reuniones. Hay entre ellas seoras y seoritas de
2 4 I-A ARGENTINA

una gran algunas de una belleza y


distincin,
finura florentinas. Todas hablan
el francs con
facilidad. Sin ledo nada. Su
embargo, no han
instruccin parece bastante superficial y me-
diano su deseo de aprender. Imposible olvidar
esas caras espaolas, morenas, plidas y serias,
que se dira anegadas de pasin y de tristeza y
que parecen sufrir de un eterno dolor!
Entre los argentinos, unos llevan nombres
alemanes; otros, italianos y otros franceses
espaoles. Las mujeres de origen francs vasco,
para precisar
son finas, lindas, elegantes
inteligentes. Pero el tipo dominante es el espaol
el italiano, de tez ms obscura, cabellos ms
castaos y ojos ms negros.
Muchos jvenes argentinos, brasileos y urugua-
yos, llenan el puente los primeros das, buscando
la manera de llamar la atencin. Corren, se tro-
piezan, hablan alto y con ostentacin de sports,
de automviles y de boxeo. Cuando han agotado
sus tonteras, al cabo de una semana aproximada-
mente, permanecen tranquilos, dejando de turbar
la quietud de los dems pasajeros.
Un joven uruguayo, de pmulos salientes, feo,
con la cabeza llena de pomada cosmtico,
cambia tres veces de traje cada da, y de ese modo
exhibe toda una coleccin. Una familia mejicana
compuesta por el padre, la madre y cuatro hijos,
se muestra discreta. La madre, de tez anaranjada,
grandes ojos blanquinegros, nostlgicos, est
siempre apartada en un rincn, pareciendo muy
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 25

sensible al fro, pues, aun en el Ecuador, cubre sus


hombros un espeso chai. Durante la travesa no
la veo sonrer ni una sola vez. Su esposo, mdico,
de aspecto dbil y grave, est siempre sumido en
sus lecturas. Los hijos de este matrimonio juegan
sin ruido ni alboroto.
Un quinteto de italianos forma parte del
pasaje, y esos artistas nos privan de sentir el
dulce encanto del mar solitario. Con el pretexto
de los no se oyen ms que gritos, gui-
estudios,
tarras, piano. El maestro , el pianista
especie de macaco joven imberbe pasa las horas
corriendo, saltando y gritando como un mono loco ;

la prima donna, francesita, de lindo rostro, de ras-


gos delicados, de graciosa nariz delgada y un poco
remangada y cabellera teida de rubio, tipo de la
cliicuela de Montmartre, con falda corta, se pasea,
cuando no canta, del brazo del director de la
compaa, telo feroz, siempre su lado, con una
cabeza rasurada de fraile espaol, colocada sobre
un cuerpecillo frgil, de voz sombra y dura, y de
mirada recelosa. El tenor incoloro canta lngui-
damente sus romanzas desde por la maana
hasta la noche y el bartono sigue la pista las
camareras y criadas.
Hay tambin algunos tipos de aventureros
equvocos, que hablan todas las lenguas, afeita-
dos, con cabelleras relucientes y rosetas multi-
colores en las solapas, acompaados de mujeres
vulgares, que cambian muchas veces al da
sus toilettes de pacotilla.
2 I, A ARGENTINA

Iran deslumhrar algn rancho en un rin-


cn de pampa?
la
Formando contraste conlos argentinos de su
edad, varios jvenes alemanes, hijos de indus-
triales, enviados por sus padres la Argentina
para inspeccionar sus sucursales, se mantienen
tranquilos, circunspectos, leyendo y procurando
instruirse en las conversaciones. Por la noche,
despus de cenar, los alemanes se renen alre-
dedor de la mesa ms grande del saln de fumar,
y all hay que ver su aire de satisfaccin por
encontrarse reunidos, al presentarse los nuevos
amigos, y al decirse mahlzeit, reconstituyendo as,
gracias la lengua y la cerveza, un rincn de
la Vaterland.
Estas observaciones, estas hiptesis la charla 5''

de bordo ocupan la mayor parte del tiempo,


largo verdaderamente, pues el movimiento de un
buque hace molestas las lecturas prolongadas, y
mientras no se encuentra el interlocutor la
interlocutora predestinados, las pequeas distrac-
ciones se agotan en seguida.

*
* *

Hay regocijos bordo, conciertos organizados


por los pasajeros beneficio de los emigrantes del
buque, conmemoracin de fiestas nacionales,
mascaradas al pasar la lnea del Ecuador, baos
forzosos del personal domstico en piscinas de
tela impermeable. El comedor se adorna esos das
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 27

con oriflamas y banderolas, luces y luminarias


multicoloras y guirnaldas llenas de rosas de papel
Es fiesta Todo el mundo parece contento y
!

sonre. Las personas que no se haban hablado


todava se dicen al paso algunas palabras. Durante
la oppara cena, aparecen en un burlesco desfile
Xeptuno y las diosas del mar, encargados de
bautizar los que pasan por primera vez el
Ecuador. A los postres, se tiran petardos y todo
el mundo se pone gorros grotescos. Curante la
travesa se celebran muchos bailes.

Ea vida en
el buque es de completa quietud, si
no pasan los das jugando los naipes en el
se
saln de fumar, como lo hacen muchos caballeros
y algunas seoras.
No conoce el mar quien no haya saciado en l

sus ojos, contemplando su cambiante espectculo


durante largas horas. Yo miro todos los das
hacia la parte delantera del navio, viendo cmo
la proa hiende la agitada superficie verde y azul.
Parece, literalmente, labrar campos de turquesas
y de nieve. Bajo su avance vigoroso, el agua
cambia de color, se eleva y vuelve caer en
espesos bordados que se desvanecen, su vez,
para convertirse en una muselina de seda
ligera y efervescente que parece deslizarse sobre
una ola de xido de cobre. Luego se evapora el
fino tejido, no quedando alrededor del navio ms
28 I,A ARGENTINA

que una estela de mrmol verde con venas blancas,


atrios de los palacios de Thaulow, escaleras mo-
jadas, rodas y musgosas de las villas florentinas.
Por la parte de popa, el buque lleva tras s
una infinita y suntuosa estela de espuma.
Al pasar la lnea del Ecuador, el creciente de la
luna aparece sobre el azul con sus dos puntas
en el aire, vogando en el infinito como una cuna soli-
taria, la hora en que el mar parece sepultar sus olas
de plata en el fondo de sus precipicios y reem-
plazarlos con la pizarra y la tinta del crepsculo.
Algunos pjaros negros pasan ras del agua
en derredor nuestro. Los ha}T que vuelan an
dos mil kilmetros de la tierra Uno de ellos,
!

cansado, se deja caer sobre el puente del buque.


Las puestas del sol son embriagadoras de
dulzura y fulguracin. Todos los das se renuevan.
Dirase que un decorador mgico hace reaparecer
sin cesar telas de horizontes, con fuego y vapores
qumicos.
veces llueve y entonces sentimos la sensacin
bblica del Diluvio y del arca perdida sobre las
aguas. Cierta tarde, horizonte se velaba con
el
rayas negruzcas y Muy pronto se
verticales.
multiplicaron, avanzaron hacia nosotros con incon-
cebible rapidez y las vimos caer desde el cielo al
mar. En algunos instantes se hizo la noche en la
triste extensin. La puesta del sol, resplande-
ciente an de dorados y tonos cobrizos, fu invadida
de sbito por aquellas tinieblas, como si una
inmensa tela negra se hubiese extendido de repente
. !

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 2Q

desde un friso invisible, sobre tanta magnifi-


cencia. .

Qu triste es el mar cuando llueve Cmo !

choca y entristece el sonido del piano cuando las


olas se agitan con sordo ruido y el viento silba

*
* *

El tiempo transcurre as entre las comidas


abundantes y frecuentes, las charlas y algarabas,
las partidas de bridge, los juegos deportivos, la
lectura, las los paseos circulares
observaciones,
alrededor del puente miradasy y entre los
las
gritos de los nios argentinos y espaoles, que son
los ms bulliciosos y cuya voz de seis aos es ya
estentrea. De cuando en cuando, cada dos
tres das, se divisa lo lejos el punto negro de
un navio. Eso constituye un acontecimiento.
Todos quieren verlo, enfocarlo con sus lentes,
saber qu buque es, dnde va y de dnde viene.
El vuelo de los plateados peces voladores y, la
hora del crepsculo, el juego de las fosforescencias
en los flancos del navio, resultan un entrete-
nimiento. los diez doce das de navegacin,
aparece la derecha la isla de Noronha, que se
yergue puntiaguda como un campanario; es un
depsito de prisioneros polticos brasileos.
Llega la escala del asoleado Ro Janeiro, lababa
inmensa y sin rival, con su forma de copa suntuosa,
la sonriente majestad de su cintura de altas
colinas y su agua azul reflejando el azul del cielo.
30 I,A ARGENTINA

Como disponemos de cerca de ocho horas, salta-


mos tierra y alquilamos varios automviles
en compaa de amables argentinos con quienes
hemos amistado bordo. Entonces partimos al
asalto de la Tijuca, una de las altas cumbres
vistas desde la rada, y desde donde descubriremos
un panorama interesante.
Este primer contacto con la tierra brasilea
aturde y encanta. Despus de atravesar una ciudad
que parece nueva, sus espaciosas avenidas flan-
queadas de monumentos importantes y esplndidos,
no se deja 3-a un camino bordeado de flores. Los
rboles son all bouquets de flores violetas, amarillas,
rojas, escarlatas, azules y blancas; los hay que
llevan en la extremidad de sus ramas, ligeras y sin
hojas, una especie de sorbetes de nieve. Son
menudos copos de seda artificial que salen de los
frutos maduros del rbol, que, en conjunto,
parece un artificio pirotcnico de nieve solidificada.
vSellama faina.
Puede uno figurarse fcilmente que se pasea
por un inmenso y montaoso invernadero. Y
contribuye esa impresin el olor de tierra hmeda
y de plantas que se nota en las estufas en las
serres.
No deja de sentirse el ingenuo asombro de no
ver ningn rbol familiar, ni la sensacin de un
pas desconocido, que la ausencia de aquellos
acenta. Xo se ven robles, lamos, olmos y
castaos, pero sbambes, arborescentes helchos,
palmeras, y, en lugar de nuestras zarzas y espinos,
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 3

del acebo y el mirto silvestre de nuestros setos,


dracenas de lanosas y pendientes ramas y breales
ardientes de fucsia.
Los parsitos pululan por los troncos de los
palisandros, caneleros, ftandanris naranjos,
higueras, mangos, pltanos y cocoteros. Porciones
de musgo penden de las ramas como ligeras
cabelleras; las orqudeas se incrustan en todos
1os huecos y cavidades calabazas monstruosas se
;

enredan en las ramas. El ip florece con lindas


campanillas amarillas; el ameixa nspero del
Japn, presenta sus dorados frutos; las hojas del
palisandro recuerdan las de la acacia; cada rama
de -pandanris tiene anchas palmas como las del
iatania (i), que las hacen doblarse, pero algunas
llegan al suelo, sirviendo de apoyo las otras,
y acaban por echar races, por una especie de
ingerto natural. El mango es un rbol bajo,
pequeo, muy frondoso, oryas ramas caen tambin
con elegancia. En cuanto los cipo, se denominan
as esas enredaderas enormes, gruesas como
serpiente boas, que se enroscan las enramadas,
trepan y pasan de un rbol otro por las copas.
Con ellos se hacen cables de una solidez toda
prueba que reemplazan las maromas de hierro con
que se ligan los maderos tablas de andamiaje
y las amarras de los puertos.
De pronto, despus de la detencin obligada
en la cascada de triple meseta que surge de aquellos

(1) Especie de palmera.


32 I,A ARGENTINA

caminos embeliecidos por la exuberancia suntuosa


de la flora tropical, de aquellos senderos hmedos
donde el aire tibio est impregnado de perfumes,
vemos nuestros pies el panorama de la baha
de Ro Janeiro, sus islas llenas de rgidos cocoteros
cuyas palmas se dilatan por el cielo azul, la
sucesin de planos de sus montaas, que esfuma
una neblina malva, y el ocano aprisionado en
un recinto cuyos lmites no se divisan en el
extremo horizonte. Es uno de los espectculos
ms grandiosos que es posible contemplar.
El Jardn Botnico es tambin un lugar de
excursin para los pasajeros que hacen escala en
Ro Janeiro. Todo el mundo quiere poder decir
que ha visto la magnfica avenida de palmeras
de 50 metros de altura, rectas y lisas como colum-
nas de mrmol, cuyos capiteles se despliegan en
un bello manojo de flexibles palmas,yias avenidas
de bambes como no se ven seguramente ms
que en las Peradinya-Gardens de Colombo.
Reunidos en anchos haces, los tallos de los bambes
se alzan en apretados manojos ambos lados de
la avenida como columnatas gticas, nerviosas,
que forman al juntarse una verdadera bveda de
claustro, graciosa y fresca.
De esa escala se lleva bordo
del buque, la vez
que hermosas naranjas y bananas, la impresin
de una naturaleza exuberante, de una abundancia
inagotable. Pero qu hay detrs de Ro Janeiro?
,;Qu son aquellos ocho millones y medio de
kilmetros cuadrados de superficie, que hacen
DE BUENOS AIRES AL GRAN* CHACO 33

del Brasil un. pas seis veces tan grande como


Francia?

*
* *

Yo voy con. frecuencia hacia la popa para


ver los emigrantes. Hubiera querido hablarles,
recibir la confesin sincera de su pasado y de sus
esperanzas. Algunas veces lo intento, pero los
hombres del campo, los rsticos, hablan poco y
no gustan del anlisis. Al mirarlos se comprende
que hay entre ellos dos clases de hombres unos :

que quieren mantenerse volver sumergirse en


el pasado y otros que parecen mirar el porvenir.

Los unos satisfechos de las viejas torres feudales,


de los viejos muros y de las ruinas, espritus
timoratos organismos dbiles cuyo nico ensueo
ideal gira alrededor de un mostrador en un pueblo
rural, la sombra de una vieja iglesia, en una
plaza solitaria; los otros, temperamentos enrgicos
y aventureros, atrados por su imaginacin y su
vitalidad hacia lo desconocido, hacia la conquista
de la vida. Pero ay entre ellos van otros que se
!

engaan, los que han podido forjarse quimeras


por la fuerza de la ambicin y quienes el torrente
de la competencia vital se las habr barrido pronto.
Helos ah sentados apoyados lo largo de los
antepechos del buque tendidos sobre el puente,
durmiendo, fumando comiendo, en medio de
migajas de pan y mondaduras de frutas. Algunos
nios maman el pecho de sus madres; otros,
34 I<A ARGENTINA

semi-desnudos, se tiran por el suelo, rien y


gritan. Hay muchos rusos con botas de montar
y camisas encarnadas, eslavos de anchos pan-
talones y cinturones de vivos colores. La mayor
parte de ellos son sucios.
Entre los seres ya cansados y desalentados
por largos aos de trabajo, surgen lindas cabezas
de mujeres, de muchachas y de muchachos tambin:
forman el porvenir. Dentro de algunos aos
veremos, si no ellos, sus hijos, por lo menos,
volver atravesar el ocano, ricos y fastuosos;
los hombres anhelosos de placeres, y delirando
las mujeres por las toilettes de la ru de a Paix.
Entre tanto, echados sobre sus petates, cortan el
pan con un largo cuchillo y mondan naranjas.
Va abordo una seora joven, inteligente y de
espritu refinado, cuyo abuelo haba llegado eu
otro tiempo la Argentina con algunas pesetas
en el bolsillo y que dej despus sus catorce hijos
una fortuna colosal. Yo la pregunto :

Los argentinos de hoy, los que voy ver, no


fueron, eu su mayora, de esos emigrantes?
Ciertamente me contesta.
Y el abuelo legendario evocado, aparece all,
bajo la tienda nauseabunda, cubierto con la
boina vasca y calzado con alpargatas. Apoyada
en el repecho, pasea sus admirables y soadores
ojos en el hormiguero humano, y yo miro la
nieta del colono vasco, bella, delicada y distin-
guida, ataviada con gusto, con los tejidos ms
suaves y las lelas ms finas. La anttesis es de
DE BUENOS AIRES AT. GRAN CHACO 35

las que sobrecogen y sorprenden. Han bastado,


pues, dos generaciones para refinar hasta tal
punto pobres labriegos llegados desde tan
lejos? Qu destino espera un pas nuevo que
se abre todas esas fuerzas y todas las ambi-
ciones?
la noche cantan los emigrantes, acostados
Por
en popa, abrigados bajo el toldo mal oliente.
la
Los cantos rabes suben con los olores fuertes
de aquel cmulo de tinieblas murmurantes, as
como cantos rusos acompaados por acordeones.
Un circasiano toca una especie de gaita estridente y
montona, tarareando canciones de su pas. Poco
poco, cesa todo ruido. Es la hora de dormir y de
soar. Oh si se pudiesen abrir aquellos cerebros
!

y dar libre vuelo los sueos que en ellos se agitan !

Se les vera volar ms rpidos que el buque, ms


ligeros que el viento, hacia la fortuna que les
espera.
Quiere usted saber con qu suean? me
dice el Sr. M.
Pues bien; suean que
P...
desembarcan en Buenos Aires y que all encuentran
cada paso monedas de cinco duros. Por otra
parte, es lo mismo con que suean estando des-
piertos.

En cuanto m, qu voy encontrar al-

ai otro lado del mar?


Qu pas es ese de la Argentina? Qu es lo
36 LA ARGENXDA

que debemos creer de todo lo que se nos cuenta


acerca de l? Cul es ru porvenir? Cmo es
que parece descubrrsele hoy? Xo hay en ello
uno de esos bluffs periodsticos que nos han acos-
tumbrado tanto los financieros internacionales?
Id comprobar las cifras de los prospectos y
folletos de propaganda Veintin das de mar
!

la ida... muy pronto estar all.


Sin embargo,
Aparte de lo que el valeroso Eugenio Garzn
nos ensea cada da, yo no s gran cosa de esa
Argentina lejana, como no sea que en ella se cran
ganados en rebaos innumerables, que se cultiva
tambin el trigo y que, entre nosotros, se prodiga
generosamente los argentinos, como todos los
latinos de la Amrica del Sur, el epteto de rasta-
cueros .

Si busco en el fondo de mi curiosidad y de los


vagos recuerdos de mis lecturas, lo que espero
hallar en la Argentina, son cocodrilos, animales
feroces, carreras de caballos salvajes en la inmensa
pampa, soledades, bueyes y revoluciones.
Acabar, como me aseguran, interesndome
por cuestiones de bue}-es y de cereales?
S me deca yo m mismo. Despus
de haber visto los enormes Estados Unidos, su
industria formidable, su sociedad envejecida y
complicada ya, el hormigueo de sus 90 millones
de habitantes, que aumenta de uno todos los
aos; al salir de Alemania, ese pueblo dormido
que se ha despertado y que amenaza con des-
bordarse por Europa, voy ver vivir y formarse
DE BUENOS AIRES AL, GRAX CHACO 37

un pueblo joven y ardiente, y juzgar en lo vivo la


vitalidad de la vieja raza latina tan difamada.
Aprenders
me deca yo
cmo se enri-
quecen las gentes y lo que han llegado ser aquellos
mendigos andaluces y aquellos aventureros rabes
que embarcaron en Cdiz detrs de Sols y de
Mendoza. Sabrs cmo se proceden los 150,000
labriegos de Lombarda, del Piamonte, de Vizcaya,
de la regin vasca francesa y de Galicia; los
Judos de Polonia, los 4 5,000 franceses, los
3,000 alemanes; los 2,000 ingleses; los 700 suizos
y los 300 belgas que emigran todos los aos.
Qu ms?
Segn los argentinos, ningn pas es ms desco-
nocido ignorado, que el suyo. Y su amor propio
se exalta veces oyendo el relato de ciertas
ancdotas que revelan nuestra indiferencia y
nuestra ignorancia de europeos respecto de todo
aquello que concierne su patria.
Cierta da, y hallndome en Alemania
me cuenta el Sr. M. P...
una persona ilustrada
me dijo Ah
: usted es argentino? Conoce usted
!

al Sr X... de Chicago? Todos los das llegan


Buenos Aires cartas con esta direccin Buenos :

Aires, Brasil . El ministro de los Estados Unidos


en la Argentina reciba ltimamente, de uno
de sus colegas, que confunda tambin la Argentina
con el Brasil, una carta en la que se le deca En- :

veme direcciones de exportadores de caf .


Una seora pretende que los alemanes ignoran
an ms que los franceses las cosa- de la Argentina.
38 I,A ARGENTINA

Esta seora se encontr con el ayudante de campo


del duque de Oldenburgo, quien le pregunt :

Qu idioma se habla en su pas?


Todo eso es cierto. Ignoramos casi todo lo que
atae la Amrica del Sur y confundimos sencilla-
mente la Argentina, Chile y el Brasil, tres pases en
plena prosperidad y progreso, con Nicaragua,
Costa Rica, Guatemala Bolivia. S; todo aquello
es cierto. Nuestra ignorancia hace un potponrvi
imposible de guano, caf, algodn, tabaco, trigo,
cobre, oro y caucho.
Hasta las histoiias de fortunas colosales y
rpidas no dej an de incorporarse la vaga y general
leyenda. esta leyenda se mezclan afrentosas
rapias, la explotacin de los negros, la crueldad
de los colonos, la caa de azcar, el tabaco;
presidentes ladrones, ministros mendicantes, com-
paas europeas, suministros malos ficticios
y un pueblo embrutecido. Todo esto no son, en
realidad, ms que recuerdos de antiguos viajes
las Antillas mezclados confusamente con la
historia de las sublevaciones de Santo Domingo.
Y confundimos todo eso en la misma ignorancia
pintoresca y divertida.
Ahora el cliina de la Argentina parece
bien,
serpoco ms menos el del medioda de Francia,
excepto algunas semanas del esto en que el calor
hmedo es insoportable. Su poblacin es europea
y su riqueza comn la de la Europa agrcola:
buen candeal para hacer el pan blanco; maz;
lino, del cual se extrae cierto aceite; la lana y la
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 39

carne de sus carneros y los bueyes que suministran


Inglaterra sabrosos entrecotes. En cuanto sus
costumbres polticas, son las mismas de todos los
pases en formacin y en ciertos aspectos se
asemejan las de los pases antiguos y bien
organizados.
Sin embargo, y como detalles precisos, saba
yo antes de embrcame que iba ver cmaras
frigorficas que no tienen que envidiar nada las
de Chicago, propiedades agrcolas de 45,000 hect-
reas y rebaos de 75,000 vacas. Esas cifras danzaron
al principio ante mis ojos como fuegos fatuos,
como cosas fantsticas. Qu son 45,000 hectreas
de tierra? Pues ms de cinco veces la superficie
de Pars entero desde Vincennes Boulogne.
El departamento del Sena. Y qu corresponde
una hectrea de 10,000 metros cuadrados? Al
cuadrado que delimitan los cuatro pilares de la
torre Eiffel.
Es frtil el terreno?

Jams se han empleado


los abonos. Nuestro
sistema de cultivo se halla en la infancia. Con
ciertos cuidados, puede duplicarse y triplicarse
la produccin.
Ydice usted que todava se pueden com-
prar tierras de esa clase? En qu provincias?
A qu precio?
Eso depende del lugar, de su riqueza, de
que estn ms menos apartadas de una va
frrea, y de su clima. Hay terrenos desde 20 francos
la hectrea hasta 200, 400 y ms. Quiere usted
40 LA ARGENTINA

sembrar trigo, maz, lino avena? Entonces


compre terreno en las provincias de Buenos Aires
y Santa Fe. Prefiere usted plantar vias y rboles
frutales? Elija entonces Mendoza. La fortuna le
espera. Personas que llegaron hace diez aosa Buenos
Aires, en la mayor pobreza, son hoy millonanas, slo
por haber revendido por metros los terrenos que
compraron 10 20 francos la hectrea.
Y qu tal ciudad es Buenos Aires?
Oh ! una ciudad fea !

gritan coro
las seoras. Es una poblacin aburrida. Se
habla y murmura mucho. Eso y la toilette cons-
tituyen casi toda la ocupacin de las mujeres.
Y ya ver usted cuan atrasadas son sus ideas...
De ese modo comienzo reunir en el Atlntico
mi documentacin sobre la Argentina. Yo
recojo todas las palabras, excitndome de ante-
mano al pensar en los tesoros de vitalidad que
voy encontrar.
Xo puedo hacer an cierta seleccin entre
tantas afirmaciones, y comprendo que es
preciso aquilatarlas, viendo en ellas la inclinacin
y^la fuerza hiperblica de improvisadores asom-
brosos.
Veremos me digo.
BUENOS AIRES

PRIMERAS IMPRESIONES

Antes de la llegada. Es necesario halagar los argentinos ? S,


dirn advenedizos. No, dir la ((lite de los esclarecidos.
los Lallegada
Buenos Aires. A lo que se asemeja la capital argentina. Nada

.

de estraeza. Impresin de riqueza y actividad. Una leyenda que


preciso abandonar. Dnde estn los caballeros de industria?
Correccin britnica. Una ciudad que ama los rboles. Unifor-
midad.
Extensin. Contrastes.

Nos aproximamos al punto de destino. Maana


navegaremos por las costas del Uruguay y al
da siguiente llegaremos Buenos Aires.
En momento ansio llegar. Siento avivarse
este
mi y procuro imaginarme, represen-
curiosidad
tarme mentalmente, aquel pas nuevo y tan
lejano. Cmo lo examinar todo Con cunto !

entusiasmo interrogar las gentes!


Me asalta un temor.
Pienso en mi mana de decir lo que siento y
contar lo que veo. Y qu efecto les causar los
argentinos?
42 I,A ARGENTINA

Como latinos y vanidosos, no deben querer


ustedes mucho los crticos,no es as? pre-
gunt al Sr. M. P...
Es cierto me contest. Nosotros tole-
ramos la crtica propia y nos chanceamos fcilmen-
te de nuestros defectos. Pero somos muy sensibles
ante la crtica de un extrao.
No ser esa tal vez la excusa de muchas
personas que escribieron hablaron acerca de
la Argentina y que, queriendo agradar ustedes,
los del pas, les hicieron llegar ser ridculos
fuerza de cumplimientos y lisonjas?
No crea usted que esos elogios desmedidos
nos complacen. Nosotros tenernos una idea muy
clara de nuestra situacin y un conocimiento
exacto de nuestro carcter.
Un pasajero dijo algo que me pareci discreto.
Es que hay entre nosotros gentes
cierto
groseras, argentinos de ayer, para quienes no es
exagerada ninguna adulacin. Pero hay tambin
una minora inteligente, culta y refinada, que
agradecer usted sus crticas justas y su sinceri-
dad. Hasta ahora se nos ha halagado y lisonjeado.
Y como somos muy dados la j actancia, necesitamos
sobre todo verdades, aun un poco severas, siempre
que sean justas. Al principio se gritar un poco,
pero luego estar todo el mundo con usted,
pues, en el fondo, no somos imbciles.
Esto lo saba yo de antemano.
Llegamos Buenos Aires una hermosa maana
de invierno. Era en el mes de Julio y, para
.

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 43

desembarcar, todas las seoras argentinas se


haban puesto, con una coquetera de encantadora
ingenuidad, las toilettes ms bellas y modernas
que llevaban de Pars.
As lo exigen la moda y la impaciencia febril
de las que esperan. Una de nuestras compaeras
de viaje, que lloraba de emocin al ver en el
muelle su madre, quien no haba visto desde
haca tiempo, atraves la pasarela y apenas estuvo
en tierra, la vi rodeada de amigas y parientes,
girando sobre s misma y teniendo en una mano
su pauelo humedecido por las lgrimas y, abriendo
con la otra su abrigo de pieles, como queriendo
ensear los forros, tan bellos cual el abrigo mismo
An no se haban secado sus lgrimas y sonrea
al recibir las felicitaciones y los parabienes.
Desde el muelle, una sola construccin hace
dirigir la vista hacia la ciudad. Es el ltimo
hotel edificado, el Plaza Hotel, edificio de siete
pisos que destaca su blancura en el azul del cielo.
As, hay ninguna semejanza entre la
pues, no
llegada Buenos Aires y la llegada Nueva
York, nada del aspecto monumental de las ciu-
dades de Norte- Amrica como han pretendido,
segn parece, ciertas descripciones comparati-
vas. Por el contrario, la primera impresin que se
experimenta es la de que se llega una gran
ciudad europea. Esa impresin se debe que
nada extraordinario se impone nuestra atencin.
Es cierto que las calles estn trazadas en forma de
tablero de ajedrez y que muchas casas no tienen
44 LA ARGENTINA

ms que una planta baja, pero, distrado por el


espectculo de la circulacin, no se observan de
pronto esas particularidades.
Qu ciudad evoca Buenos Aires entre nuestros
recuerdos? Ninguna, hablando propiamente. Pero,
si se quiere, Londres, por sus calles estrechas

llenas de casas de banca, sus vendedores de


cerillas y los negros cascos de sus policas; Viena,
por sus victorias de dos caballos; Espaa entera
por sus casas de lisas fachadas, de ventanas
enrejadas, y por lo que queda de suciedad en
ciertas calles apartadas; Nueva York, por sus
betuneros; Pars, por su hermosa Avenida de
Ma3^o, sus aceras espaciosas y sus cafs con terrazas.
Yo no experimentaba, pues, al principio
ninguna impresin del que se ve fuera de su
centro, ninguna de esas sensaciones de exotismo
que nos hacen calcular las distancias y precisan
en nosotros la nocin de lo lejano. Sin embargo,
si desembarcis en uno de esos hermosos das

asoleados del invierno, que no son raros, en la


Argentina, os seducir la dulzura del ambiente
y la pureza ideal del cielo. Las palmeras se } erguen
T

por doquier y en el bosque de Palermo, adonde


os dirigs en vuestro primer paseo, los grandes
eucaliptos, los pimenteros y los bambes os hacen
comprender que estis en un pas de clima mara-
villoso, en una Rivicra encantada donde la vida
debe ser abundante y fcil.
Desde el muelle en que atraca el buque hasta
el centro de la poblacin, os sorprende el aliento
;

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 45

de vida y la actividad animosa que reina por


todas partes. Yo no dej de sentir la sorpresa
general que observ despus en los que desem-
barcaban ante aquella ciudad enorme, ante
aquella inmensa incgnita que desde hace veinte
aos crece en silencio sin que sus hermanas latinas
tengan bien notarlo. Aquel vasto puerto,
con sus muelles amplios, y limpios como los de un
puerto alemn, atestados de navios en tres y
cuatro filas; el orden del desembarco; la cortesa
de los funcionarios; la amplitud y comodidad de
los locales de la Aduana; los automviles lujosos
que os conducen los hoteles travs de las
grandes arterias centrales; el movimiento de las
calles en que radica el alto comercio, el de aquella
calle Florida, demasiado estrecha, con sus almace-
nes parisienses; el trnsito de las calles prximas,
25 de Mayo, Bartolom Mitre y Reconquista; las
grandes oficinas y los animados Bancos, que
ostentan rtulos con letras de porcelana blanca
y os hacen transportaros con la imaginacin al
centro de la cit de Londres de Hamburgo
todo eso, visto separadamente en conjunto,
constituye la gran ciudad europea, mezcla de las
capitales y metrpolis comerciales de Europa.
Nada de indgena, tpico, desvanece esa impresin.
Donde estn los gauchos que llegan del campo,
los mendigos caballo y las Crmenes empolvadas
y acicaladas que imaginaba ver ? A
qu barrio
lejano haba que dirigirse para oir por la noche
las serenatas al aire libre? Yo no vea por todas
46 I<A ARGENTINA

partes sino mujeres elegantes con toilettes de la


Ru de la Paix y jvenes vestidos en Piccadilly,
que pasean en carruajes.
Una impresin de riqueza se une muy pronto
la de la actividad. El lujo de los coches y auto-
mviles que desfilan por las avenidas; el aspecto
general de los transentes, elegantes, lustro-
sos, con corbatas la ltima moda, calzados
casi todos con botines acharolados y relucientes
como trozos de cristal, dan fuerza la impresin
de prosperidad que os sugiri ha poco el movi-
miento del puerto y de las calles comerciales.
Pero busco en vano las personas con corbatas
encarnadas, botones de pechera formados por
diamantes del tamao de las avellanas y con
baratijas rimbombantes. Veo personas como ustedes
y como yo, un poco ms elegantes acaso, pero
de una correccin britnica, tal vez exagerada, pues
lo que sienta los ingleses, su afectacin de rigi-
dez, de tiesura, y de flema, no conviene siempre
los latinos, vivos, gesticuladores y espontneos.
Lo que s hay seguramente es ms calzados bri-
llantes que en cualquier parte de Europa. En ello
se ve claramente el gusto por lo que brilla, y esos
pies, } a acharolados, ya embetunados, me hacen
r

recordadar,porsu limpieza, los pies de los atenienses


y de los espaoles.
Esta impresin de prosperidad y de lujo se
acrecienta an si se dirigeuno hacia los barrios
del Oeste, barrios suntuosos que son nuestro
Passy nuestra Plaine-Monceau, con mayor
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 47

variedad y con ms numerosos hoteles particulares,


algunos de mi gusto exquisito. En ciertos trozos,
se asemejan Berln , ms bien, Charlotten-
burg, Schceneberg, Wilmersdorf, con sus nuevas
calles de residencias , pero con ms estilo y
elegancia.
La pulcritud de las calles, la regularidad
y frecuencia del servicio de limpieza, recuerdan
tambin las ciudades alemanas. Hombres provistos
de escobillas y palas estn permanentemente
en las arterias ms transitadas, limpiando y ba-
rriendo todo el da.

Hay que ponderar el admirable esfuerzo de la


municipalidad de Buenos Aires para sanear y
embellecer la ciudad, creando en su recinto de
ladrillo y de hierro un esplndido manto de verdura
y de sombra que la naturaleza no le haba dado.
Y se puede decir que, exceptuando los barrios,
del centro, donde la estrechez de las vas y
aceras no lo permite, todas las calles tienen sus
dos hileras de rboles y las avenidas sus cuatro
seis filas de lamos, de pltanos de tipas.
No hablo de las plazas, parques y jardines que
una administracin imprevisora abandon en
un pasado lejano. M. Guivaldes, Intendente de
la capital, ms juicioso, hombre amante de la
tierra y de gusto artstico, los multiplica con
placer, secundado por uno de nuestros compa-
,

48 I, A ARGENTINA

triotas ms estimados, Mr. Tha}^s, el gran Le Ntre


argentino. (1)
pesar de la vida intensa, increible, que circula
por el organismo de la administracin municipal y
no obstante los prodigiosos cambios que, en treinta
aos, transformaron la poblacin, Buenos Aires
sigue siendo, en su conjunto, una ciudad llana
y montona que sufre las consecuencias de una
situacin maravillosa desde el punto de vista
econmico, pero muy ingrata en cuanto lo
pintoresco.
Situada en el estuario del Ro de la Plata,
que no tiene en su margen occidental ni una
colina, ni una ribera escarpada, ni la menor roca,
la ciudad se corre, uniforme, hacia la llanura,
que roe incesantemente.
En lugar de ingeniarse para crear algo pinto-
resco, se construy sobre esa superficie lisa una
ciudad uniforme, en forma de tablero de ajedrez,
con calles y avenidas rectilneas, separando los

(1) Existen en Buenos Aires 346 calles plantadas de rboles.


VA total de stos es de 142,320. I<os de los parques y paseos se elevan
cerca de 2 millones, sea un total de 2 142,320 arboles.
Pars tenia, el 31 de Diciembre de 1909, en sus vas pblicas,
paseos municipales y del estado (Tulleras, uxemburgo, Jardn de
Plantas, Palais-Royal y Jardn del Museo de Cluny) 125,000 rboles
grandes. Por otro lado hay que mencionar 132,000 arbustos existentes
en los paseos municipales y 115,400 en los del Estado. En total,
561,900 rboles. Debo aadir que hay que tener en cuenta las
320 y 420 hectreas de las partes plantadas de rboles en los bosques
de Bolonia y Vincennes en los cuales no se ha hecho el recuento de
rboles y arbustos.
El nmero de rboles de las calles de Berln es de 45,000; el de
los paseos, jardines y parques, de 355.000. El Tiergarten posee
250,000. En fin, hay un total de 650.000 rboles en la capital prusiana
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 4^

bloques, manzanas de casas de 130 en 130 me-


tros. Vista en conjunto desde la azotea del Plaza
Hotel, que domina la ciudad, esta aparece como
una multitud de cubos de piedra que se prolongan
en el horizonte llevando cerca de veinte kil-
metros lo lejos las invisibles fronteras urbanas.
Imaginmonos, pues, la enormidad de su exten-
sin, doble que la de Paris y triple que la de
Berln puesto que llega ms de 18,000 hectreas.
Muchas casas, de tejados planos, tienen terrazas
enlosadas, rodeadas de barandillas la italiana.
En ellas hay prendas de ropa secndose. Algunas
construcciones modernas con cpulas, flechas y
ambiciosas cspides, sobrepasan los cubos blancos
formados por las manzanas de casas. Aqu y all
se ven espacios verdes que son plazas parques y
que infiltran un poco de aire en aquel montn de
piedras. Nada hay que sea muy monumental,
no ser la cpula del nuevo Congreso.
Algunos campanarios de maylica aparecen
en el cielo azulsimo, dominando apenas las casas
colindantes. Resplandecen al sol y, por la tarde,
se doran con los esplendores de las puestas de ese
astro. Los crepsculos argentinos pueden rivalizar
con los ms bellos del universo. Cuntas veces,
despus del ajetreo y las visitas del da, mecamos
nuestro cansancio y muestra nostalgia ante las
cortinas levantadas de nuestra habitacin del
Plaza Hotel, con el cambiante espectculo del
cielo ardiendo Era un reposo y una alegra.
!
5O I, A ARGENTINA

Al cabo de algn tiempo, y despus de frecuentes


paseos, secomprende mejor la opinin de las damas
argentinas que iban en el buque. La ausencia
de lo pintoresco y aquella uniformidad montona
acaban por desanimar y entristecer.
Pero ya se piensa en poner remedio eso
pues en la Argentina se tiene la conviccin de que
nada hay imposible para los argentinos. Yo
admiro infinito ese estado de espritu que prueba
un bello y juvenil entusiasmo, un digno orgullo,
una energa. Despus de muchos estudios y planos,
se decidieron, hace tres aos, llevar la Argen-
tina nuestro compatriota Mr. Bouvard, director
de los trabajos de la ciudad de Pars. Se consult
su parecer, y Mr Bouvard form sus proyectos.
Dijo que era preciso separar las iglesias, las esta-
ciones, los mercados y los museos, que, en su
mayora, forman cuerpo con las casas particulares;
aislar los hospitales y los depsitos; aumentar
el nmero de grandes y pequeos,
los parques,
de los jardines y avenidas, de las encrucijadas de
anchas superficies cortadas con refugios circulares;
trazar diagonales que den salida las plazas y
monumentos importantes, creando as perspec-
tivas; ensanchar cincuenta calles y aprovechar
algunos accidentes del terreno para poner de
relieve los aspectos interesantes de la poblacin.
En un pas donde es tan difcil crear lo pinto-
resco, un ro como el de la Plata hubiese podido
suplir los accidentes del terreno, dando origen
mil bellezas. Debieron hacerse tres cosas que :
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CUACO 51

las avenidas llegasen al ro; que ste estuviese


bordeado de paseos y, por ltimo, crear en las
inmediaciones espacios de fresco y de sombra.
El ingenio de los paisajistas hubiera tenido en
qu ejercitarse. Pero el desarrollo imprevisto y
extraordinario de Buenos Aires y la indiferencia
cvica de los colonos de raza espaola, hicieron
que no se pensase ms que en edificar y en espe-
cular. Las empresas se multiplicaron sobre el
Plata, de tal suerte que han hoy invadido cerca
de un kilmetro sobre los aluviones del ro. All
es donde se hallan los muelles del pueito y las
construcciones de la Aduana, de tal forma que la
contemplacin del ro ancho en ese punto como
un brazo de mar puesto que tiene 45 kilmetros
de latitud es completamente imposible en
casi toda la extensin de la ciudad.

Aunque un poco tarde, se piensa ahora en


rescatar expropiar terrenos cedidos en otro
tiempo vil precio, para reparar las negligencias
de otras veces. Los particulares hacen lo mismo,
y de ah una impresin de bosquejo provisional
y de cosa inacabada. Por todas partes se de-
muele y se reedifica como un propietario ambicioso
que piensa embellecer por ensalmo su modesta
edificacin. Actualmente se ven en ciertas calles,
frente casas de 2, 3, 4 y 5 pisos, pobres casuchas
de planta baja. En la avenida Alvear, hermosas
casas particulares tienen por vis vis, y como
52 I<A ARGENTINA

vecinas, viejos tenduchos de bajos, pintados


color rosa, as como Al
tabernas populares.
lado de herniosas villas que son verdaderos
castillos, se ven terrenos sin urbanizar donde
pacen caballos, jardines de horticultores, depsitos
de maderas y vallas cubiertas de reclamos y de
anuncios. L>s espectculos de la calle ofrecen ant-
tesis del mismo orden enPalermo, paralelamente
:

al Corso, los recin enriquecidos, orgullosos en


sus automviles y carruajes, se cruzan con humildes
coches de alquiler; en la acera izquierda, los jvenes
argentinos ricos flirtean con las muchachas ante
las miradas benvolas de las mamas; en la acera
derecha, nios andrajosos, jornaleros desocupados
que llegaron ayer a la Argentina, tratan de ver
en lo que se convierten los emigrantes los treinta
aos. Buenos Aires tiene su Piccadilly y su White-
chapel que se llama Las Basuras ; tiene sus
palacios pero tambin sus conventillos y, con-
traste desconcertante, si tiene las ms hermosas
tribunas de hipdiomo y uno de los ms bellos
campos de carreras del mundo, tiene tambin en
el Retiro, su hotel de Emigrantes desdichada
mancha que debiera hacerse desaparecer lo
antes posible (i).

(i) En el momento en que me comunican de Buenos


escribo esto
Aires que el nuevo director de
Emigracin, el activo doctor
la
Guerrico comienza su gestin administrativa con la demolicin del
viejo panorama a de madera que servia de hotel los emigrantes.
En Argentina surgen cada momento sorpresas anlogas. Yo me
lisonjeo de entrar por algo en esta. En efecto yo acompa un
:

domingo al doctor Guerrico para visitar aquel tugurio, que l no


conoca, y del cual se mostr escandalizado.
BUENOS AIRES

AYER Y HOY
Lo que era Buenos Aires en 1870. Sin puerto. Calles sin pavi-

mento. Ni alcantarillas ni canalizacin del agua. Las viejas casas de


parios. Costumbres y trajes coloniales. Buenos Ares es en el da una

de las grandes ciudades cosmopolitas del mundo. Actividad de los

negocios y de los servicios pblicos. La ciudad del porvenir. Una


poblacin que se transforma ojos vistas. Facilidades de aclimata-
cin. Cosmopolitismo. Lo que es un argentino.

Para apreciar equitativamente una ciudad como


Buenos Aires hay que saber que en 1870 no
tena ms que 175,000 habitantes mientras que hoy
tiene 1 milln 300,000. En el ao indicado no
exista el puerto. Para desembarcar cuando se
llegaba de Europa, haba que bajar del buque
una pequea canoa y luego saltar tierra. La plaza
de Mayo y las calles immediatas formaban el
centro de la poblacin. La de Florida, que vemos
hoy con sus almacenes de lujo, su pavimento
asfaltado y su Jockey Club, no era entonces sino
una cloaca. Las calles sin empedrar se convertan
en los dias de lluvia en verdaderos torrentes de
cieno. Estaban bordeadas de aceras de madera,
altas de 1 metro 1,50, que se unan en los ngulos
54 LA ARGENTINA

de las calles por medio de puentes movibles fin


de poder circular. Pero lo ms corriente era que
durante el mal tiempo se quedase la gente en casa.
Por estar interrumpidas las commcaciones con
las quintas de los 'alrededores, que provean
la ciudad de legumbres y! carnes frescas, haba
que contentarse con carne seca en conserva. Los
porteos de cincuenta aos recuerdan que, aquellos
das, los nios, encantados, no iban la escuela
eran mal recibidos por los maestros si sus padres
los enviaban ella. Los teatros se cerraban. Un
farol colocado en lo alto de un mstil anunciaba
que la pera suspenda la representacin causa
de la lluvia. Esto era un desencanto para la
mam y las hijas, compensado por la alegra del
pap, estanciero (i) quien la lluvia prometa
oro.
No haba alcantarillado ni distribucin de
agua. Se beba la de las cisternas algibes, en
vecindad con los vertederos. Por la noche, apenas
se alumbraban las calles. Se sala, pues, poco y
hacindose acompaar de un criado provisto
de una linterna. Era una reproduccin de la
vida europea durante el siglo XVII.
Todas las casas, bajas, construidas con barro y
ladrillos, no tenan ms que una planta. Sin em-
bargo, deban tener su atractivo aquellas viejas
casas, sus jardines sobre todo. Eran una sucesin
de tres patios la espaola. El primero cuyos

(i) Hacendado.
DE BUENOS AHiES AI, GRAN CHACO 55

lados se agrupaban la sala, el comedor y las


habitaciones ms hermosas, desapareca entre
las flores admirablemente cuidadas y gloria del
ama de haba camelias, gardenias, santa-
la casa;
ritas, heliotropos y clemtidas. En el segundo
patio, que daba entrada los dormitorios, crecan
algunas palmeras, limoneros, higueras, naranjos
y hasta vias. El tercero, la huerta serva para
lo que indica su nombre y estaba rodeada por
las cocinas, las habitaciones de los criados, galli-
neros, etc.
Todo eso me deca una dama de las ms
distinguidas de la sociedad actual no estaba
muy lujosamente instalado. En casa de mi abuelo,
uno de los porteos (i) ms ricos de entonces
slo el comedor y un dormitorio tenan algunos
muebles. Las otras habitaciones donde dorman
mi madre y mis tas no tenan ms muebles que
catres. No haba chimeneas, bastaban los braseros
para los das fros.
Aquellas casas de planta baja conservaban la
humedad y para hacer que desapereciese el olor
moho que sala de las paredes y del suelo, el
ama de la casa quemaba perfumes en cazoletas.
Cada una tena el suyo, compuesto por ella y
tenido en secreto. Se componan, de incienso,
de benju de alguna otra cosa aromtica. Todos
los das, eso de las cuatro, se tomaba el bao.
Se desconocan naturalmente las instalaciones con-

(1) Habitante de Buenos Aires.


56 LA ARGENTINA

ortables de ahora, pero los argentinos tenan ya


ese gusto al agua y las abluciones frecuentes que
deben sin duda, por Espaa, sus antepasados
los moros. Cuando pasaba el vendedor de agua,
las criadas, al ruido de su campanilla, corran
comprar algunos cubos.
Despus del bao, las mujeres se ponan su
falda negra, prendan en su cabeza una man-
tilla, se sentaban cerca del quema-perfumes, y
luego se ponan la ventana enrejada que daba
la calle. Se tomaba el mate en los alrededores
y, si haba visitas, se las ofreca un vaso de agua
en el cual se echaba una azucarada
pastilla
llamada panal en la Argentina, la cual se
aadan algunas gotas de limn de naranja.
Las muchachas cantaban tristes rasgando la
guitarra hasta la hora de la comida.
La vida de la mujer se reduca casi entera-
mente las prcticas religiosas. Desde el alba,
se las vea ir misa, tocadas con una mantilla
y con una gran peineta en el peinado. Chicas
su servicio iban detrs conduciendo el reclina-
torio. Volvan por la noche y despus se reunan
en casa de una amiga de otra.
Xo se viajaba, casi nada. Una travesa
era un acontecimiento antes del cual haba
que asistir la misa del Buen Viaje a
para encomendar su alma Dios.
Durante el verano se paseaba por las plazas
pblicas. Las mujeres no llevaban sombrero sino
que cubran sus cabellos con una mantilla los
DE BUENOS AIRES AL GRAN CUACO 57

adornaban con cintas, como se puede ver an


en los barrios excntricos de Flores y de Bel-
grano.
Y esa ciudad puramente colonial es la que
se ha convertido, en menos de cuarenta aos, en
una de las ms grandes ciudades cosmopolitas
del mundo.
Para ello no slo ha sido preciso, en tan corto
espacio de tiempo, crear todo lo que faltaba,
sino tambin, y especialmente, rehacer muchas
veces, por decirlo as, una ciudad nueva. El
desarrollo colosal de la metrpoli impona cada
diez aos nuevas transformaciones, ms costosas y
difciles medida que se avanzaba. Puede pues
decirse que todo lo que se cre en cuarenta aos
lo fu en una escala muy reducida. Y no se puede
acusar nadie pues era imposible aun los
espritus ms optimistas prever una prosperidad
semejante.
Aun hoy mismo, por prevenidos que estn por
la experiencia los administradores bonaerenses,
estn seguros de no verse obligados dentro
de diez aos repetir por cuarta quinta vez :

Quin poda preverlo?

Entre tanto se edifican cada ao de 10.000


13.000 casas. En lugar de casas la espaola,
de planta baja y patios, se construyen casas
confortables y lujosas. El puerto, terminado
hace apenas trece aos, es ya demasiado pequeo,
signo indiscutible de la prosperidad general.
Se va construir uno mucho ms considerable
5& I,A ARGENTINA

que acaso sea insuficiente dentro de diez


aos.
I^os centros que rigen los servicios pblicos
son estrechos, reducidos. Hay que edificar un
nuevo Ayuntamiento grandes hospitales
; tres
estn en construccin; se hallan en proyecto
varios asilos de ancianos y pendiente de estudio
la creacin de parques, as corno un bulevar
de cien metros de anchura lleno de jardines y
paseos que coronara toda la poblacin. ese
bulevar iran parar amplias avenidas. Se ha
aprobado y hecho la concesin del ferro-carril
metropolitano la Compaa de Tranvas (i).
Y muchas cosas ms !

Se comprender cmo todos esos proyectos,


derribos, edificaciones, desarrollos y cambios
tienen que remover intereses antagnicos y
ambiciones contrarias.
Todo eso remueve, agita, choca, trepida, se
insina, repercute y se discute en los crculos,
en los centros de negocios, en las casas de Banca
y en las administraciones.
Adase eso los asuntos del Estado, mucho
ms considerables, y los negocios privados, que
son infinitos, y se comprender quenada se parezca
tan poco la actividad de una vieja ciudad
europea donde todo est regulado de antemano,
delimitado, previsto y dispuesto, como la activi-

(i) Ia compaa concesionaria pagar la municipalidad el 6%


de su ingreso total y, al cabo de 50 aos, pasar la empresa poder
del municipio.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 59

dad argentina, que labora, crea, improvisa y


trabaja sin cesar.
Una minora inteligente se agita en el

Jockey-Club y el crculo del Progreso,


en
Florida y la plaza de Mayo, en todos los centros
de la actividad nacional, como un Argos de cien
ojos y como un Briaro de cien brazos. Esa mino-
ra tiene puesta la mirada en las buenas ocasiones
de compra y venta de tierras; est al corriente de
la marcha de la Bolsa y de las probabilidades de
ganar en las carreras; sabe qu grandes empresas
van crearse, las concesiones forestales que quedan
por conceder, los proyectos de construccin de
fbricas, de cmaras frigorficas, de molinos, de
centros de fabricacin de azcar, de concesiones
de ferrocarriles y de puertos; los contratos en
proyecto de suministros de toda especie y los
grandes trabajos que han de realizarse.
Sabe todo eso y tambin los medios ms seguros,
aunque ms sinuosos, para vencer los compe-
tidores bajo la mirada vigilante del capitalismo
ingls y belga respecto de los que el capitalismo
francs va muy la zaga.
Yo he vivido en esa atmsfera vivaz llena
de ardor, con una curiosidad y un placer grandes.
All he aprendido comprender el carcter argen-
tino y juzgar los hombres de aquel pas.
Sin embargo, pesar de que todos los ojos estn
abiertos, alargados todos los brazos y excitadas
todas las ambiciones, todava quedar un gran
margen y grandes huecos para las energas empren-
6o I.A ARGENTINA

dedoras, durante viente treinta aos. Esas


posibilidades las estudiaremos medida que se
vayan presentando los ojos del viajero.
Buenos Aires es, pues, una ciudad en forma-
cin, la ciudad del porvenir. Dos frases llegan sin
cesar los labios de los porteos que revelan su
orgullo ante el camino recorrido y su confianza
en s mismos Si usted hubiese visto! y Usted
:

ver ! .

hace solamente
Si usted hubiese visto esto
treinta aos ! que ocupa este almacn era
El sitio
campo. Cuando llova no era posible pasar por
Floiida como no fuese caballo. Los buques
anclaban cerca de la Casa del Gobierno.
Ver usted cuando el Congreso est terminado,
cuando las avenidas lleguen al ro y las calles se
hayan ensanchado. Ya ver usted cuando estn
pavimentadas todas las calles. Ya ver el palacio
de Bellas Artes que construiremos aqu, la soberbia
estacin que edificaremos all...
Y cien proyectos semejantes que se realiza-
rn sin duda alguna. Qu digo? Son proyectos
que se realizan diariamente, ante nuestros ojos.
He No son propsitos de gascones.
ah el milagro.
En algunas semanas ha cambiado el aspecto de
un barrio y la crtica que se hace hoy no tiene
razn de ser al otro da. Una maana pas por la
plaza de la Libertad, observando, como una
anomala, que en medio de los hoteles particulares
y las casas lujosas haba dos tres barracas srdi-
das que servan de tabernas populares. Seis sema.
1

DE BUENOS AIRES AI, GRA>7 CHACO 6

as despus haban desaparecido aquellas barracas


y se edificaban casas modernas en el terreno que
antes ocupaban.
Al salir de Buenos Aires para hacer una excur-
sin al interior, la Plaza del Congreso era pequea,
formada por una simple avenida y cuatro calles
que la limitaban. Delante haba un teatro, un
cuartel, un mercado y algunas calles en las cuales
se levantaban casas de varios pisos. Cuando volv
los tres meses, el intendente municipal, el
simptico Sr Guiralds me condujo ella. En
lugar de las calles, de las casas, del teatro, del
cuartel y del mercado, haba jardines! El diseo
de la plaza haba sido hecho por nuestro compa-
triota el arquitecto-paisajista Mr. Thays. Mientras
se demola y se hacan otros trabajos en el terreno,
haba hecho llevar tierra, rboles, csped y
flores, pudiendo verse al lado de un trozo de pared
que caa golpes de espiocha, y junto una
cueva bodega que se llenaba de tierra, aparecer
espacios 'floridos y verdeantes mientras que
unos obreros levantaban sobre un pedestal, por
medio de poleas, una reproduccin en bronce
del Pensador de Rodin.

*
* *

Una sorpresa agradable se mezcla las sensa-


ciones que experimenta el parisiense al desembarcar
en Buenos Aires, contribuyendo que su acli-
matacin sea fcil 3r simptica. Oye hablar francs
62 I, A ARGENTINA

en todas partes. La mitad del personal de los


hoteles la del restaurant se compone de
franceses. Si toma un coche y le cuesta trabajo dar
al cochero las seas de su domicilio en espaol
seas que no acaban nunca (el n 4.799, por
ejemplo) el cochero las repite en francs. Ese
cochero es un campesino del departamento del Gers,
del Tarn, del Aube del Herault que lleg la
Argentina hace veinte aos y que no ha hecho
fortuna todava.

He aqu toda mi fortuna el caballo y el coche.
:

Pero vivo regularmente y fe ma que no deseo


volver mi tierra. (En realidad, ha jugado con
frecuencia la lotera y en las carreras, pero ha
especulado mal).
El recin llegado va dejar su tarjeta en casa
de algunos amigos conocidos y le abre la puerta
un criado vasco bearns. Si va pasearse mi
domingo al Jardn Zoolgico, llega sus odos
el hablar de los arrabales de Pars es que pasa :

una famliia de obreros de Pantin. Si se acerca


y habla con un sujeto que es un bravucn quien
todo le parece mal en el pas y que se complace
en pronunciar con insistencia palabras gruesas
por que una seora les oye, ve que es un com-
potriota.
En las tiendas elegantes habla francs todo el
mundo. Si el viajero visita un hospicio, un hos-
pital, un taller de asiladas, un orfelinato, las
hermanas sern seguramente francesas convertidas
en argentinas, que no parecen sentir ni sombra de
DE BUENOS AIRES AE GRAN CnACO 63

nostalgia disgusto. Si pasis por delante de una


lujosa casa cuya entrada hay automviles, veris
que los chauffeurs, que hablan entre
ellos, son

franceses. Por de las aceras


la noche, lo largo
de las calles apartadas tambin ois hablar la len-
gua francesa... las prostitutas.
Pero no son los franceses los nicos que se
aclimatan fcilmente all. En Palermo en el
Jardn Botnico pueden verse muestras de la
flora de todos los pases que arraigan y se desarro-
llan, modificando apenas sus caractersticas origi-
nales. As mismo, las diversas razas, para las
cuales est abierto el pas, se adaptan perfecta-
mente en su clima privilegiado. El ingls, el
alemn, el italiano, el francs, el eslavo, el turco
y el armenio se encuentran como en su casa y
prosperan all.
Si os invitan cenar, no os sorprende el saber
que el cocinero de la casa es de Perusa; el chauf-
feur, de Pars; el lacayo, alemn; el pinche, de la
Galicia austraca; inglesa la primera camarera
y vasca espaola la segunda. Por otro lado,
vuestro anfitrin, alemn por su padre, argentino
por su madre y casado con una hija de vasco
francs y de italiana, tiene en aquel momento
uno de sus hijos en la universidad de Cambridge,
otro en Heidelberg, y su hija, prometida de un
joven norte-americano, oye extasiada las galan-
teras, en ingls, de su adorador. Si la casualidad os
hace asistir durante los primeros das de vuestra
llegada una manifestacin patritica en que se
64 IA ARGENTINA

mezcle el ejrcito, reconoceris, al lado de grana-


deros del Imperio, kepis de saint-cyriens (i) y
sobre todo gorras aplastadas de oficiales teutones,
tnicas ceidas y cascos en punta sobre rostros
cetrinos de mestizos de indias y espaoles. Pero
nuestro asombro aumenta un da de manifesta-
cin poltica ante el desfile de todo el populacho
cosmopolita reclutado en los cuatro extremos de
la ciudad.
Dnde est la sangre espaola? se pregunta
uno
Qu es un argentino? Intentaremos com-
prenderlo y explicarlo ms adelante.

(i) Alumnos de la Escuela militar francesa de Saint-Cyr.


BUENOS AIRES

EL BARRIO DE LOS NEGOCIOS


La Cit de Beenos Aires. La Avenida de Mayo. Seme-
janras con Pars y Londres. La Plaza de Mayo y la Casa Rosa
La Casa de Oro. Fisonoma de hombres de negocios. For-
tunas hechas en diez aos. Calles estrechas Sus confusiones.
La calle de Florida y las circunvecinas. Proyectos de perforacin
de las avenidas

barrio de vida intensa, el barrio de los negocios,


Elest comprendido entre el Ro de la Plata y
la Avenida de Mayo. Esa es la cuna misma de la
ciudad, lo que podra llamarse la cit de Buenos
Aires. Se vuelve all sin cesar causa de estar
reunidos en aquel sitio los almacenes y las tiendas
ms ricas, las casas de Bauer y los centros de
negocios, los grandes hoteles, las administraciones
y Agencias de Navegacin.
La Avenida de Mayo es la arteria que se ase-
meja ms un bulevar de Pars, por su aspecto
y sus proporciones. Casas altas, tiendas lujosas, cafs
con terrazas, vendedoras de violetas y mimosas,
gritos guturales de los ehicuelos vendedores de
peridicos, hileras de rboles, anchas, espaciosas

6.
66 LA ARGENTERA

aceras; dobles lampadarios elctricos en el centro


de la calle asfaltada donde, como ocurre en
Londres, estn estacionadas filas de coches de
alquiler, con la capota baja, en lugar de bordear
las aceras.
El gran nmero de automviles y berlinas
particulares que circula por las vas contribuye
crear la atmsfera de lujo de una ciudad rica.
La nica nota local, tpica, la dan los vigilantes
guardias de baja estatura y tez achocolatada
de indios mestizos uniformados la inglesa,
todo de negro, incluso el casco, carrick negro tam-
bin con botones de metal blanco. Se hallan siempre
en medio de la calle, visibles y atentos siempre
y bastante amables para con los extranjeros que
se dirigen ellos.
Se ven ms hombres que mujeres, pero stas
tienen, aun en la calle, la elegancia exterior
de las mujeres de 'Pars. No se ven gentes mal
vestidas, como no sean los chicos betuneros,
con una caja la espalda, llena de viejas latas
de azcar y achicoria, y, como en todas partes,
algunos desdichados. Delante de los grandes
almacenes la ciudad de Londres, El Progreso,
Gath Chaves, el Louvre bonaerense, familias
de inmigrantes que llegaron la vspera contem-
plan los escaparates y las instalaciones, las mujeres
desgreadas, con un hijo dos en los brazos,
mientras el padre arrastra los otros.
La Avenida de Mayo empieza en la plaza del
mismo nombre, plaza histrica donde se agrupan
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 67

la espaola, sirviendo de marco una columna


conmemorativa de la Revolucin, la catedral, el
antiguo Cabildo y la casa del Gobierno Casa
Rosa. Esta es un vasto edificio bastante vulgar,
pintado de color salmn, que se levanta orillas
del ro, en el mismo lugar ea que se elevaban el
fuerte y la residencia del virrey en tiempos de la
ocupacin espaola y que se encuentra un poco
alejado del Plata causa de las variaciones sucesivas
de su cauce.
All se encuentran reunidos todos los ministe-
rios y todas las administraciones del Estado, pero
con tanta estrechura que los serv icios se desbordan
por las casas inmediatas y hasta por calles ale-
jadas. Va ser preciso uno de estos das demoler
la Casa Rosa y su desaparicin proporcionar una
perspectiva sobre el ro, que ahora oculta su
mole.
En el otro extremo de la Avenida de Mayo se
levanta el monumento del Congreso cu}r a cpula
algo delgada produce el efecto de un huevo
colosal colocado sobre un huevero. Un prtico de
hermoso aspecto y la escalera de acceso dan al
conjunto cierta semejanza con el Capitolio
Palacio del Congreso de Washington. Este edificio,
proyectado hace muchos aos,
treinta, segn
creo con un presupuesto de 12 millones de
francos, ha absorvido hasta hoy 55 millones.
Y an no est concluido Sin embargo, en su
!

construccin apenas ha entrado la piedra; las


fachadas y hasta las columnas son de ladrillo y
68 I.A ARGENTINA

cemento armado. Ha costado tanto dinero que


se le llama laCasa de Oo .

Cuntas veces me he paseado por ese barrio


que se extiende desde la Avenida de Mayo al
Jockey-Club, mirando los transentes, espiando
sus gestos, sus expresiones y rasgos fisonmicos,
extraado veces por no poder descubrir de
todos aquellos individuos la filiacin espiritual,
signo que les distinguiese de los habitantes de otro
pas! Pero era tal la variedad de seres que se cruza-
ban en todos sentidos que acababa siempre por
renunciar mi intento. Lo nico que pude observar
es que la expresin de las fisonomas de los hom-
bres de negocios es la misma en todos los lugares
del mundo una especie de reflejo sombro
:

inquieto de las preocupaciones habituales, la


mirada como fija en un pensamiento interior
bajo el ceo contrado.
Poda, pues, creerme en una ciudad de la
Amrica del Norte, con menos brutalidad y ms
formas, en medio de gentes posedas por la obsesin
del dinero. Recuerdo haber notado que no puede
imaginarse una conversacin entre yankees
sin que se mezcle en ella la palabra dollar y
pienso que no es menos difcil que dos argentinos
sostengan una : conversacin de cinco minutos
sin pronunciar la palabra peso. Y cmo podra
ocurrir otra cosa en esos pases cuyos habitantes,
emigrados de su patria pobres y ardientes, no
fueron all sino por el incentivo del enriqueci-
miento rpido?
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 69

Las ancdotas ms comunes y el fondo de toda


conversacin seguida, se refieren las fortunas
hechas en diez aos, los emigrantes de ayer, hoy
millonarios, las vastas regiones que estn por
desmontar y que no esperan ms que brazos para
producir riquezas, los terrenos que poder
adquirir 20 pesos la hectrea y que valdrn
200 dentro de cuatro aos. Los que cuentan esas
cosas, verdaderas, por otra parte, en su mayo-
ra, no tienen sin embargo la menor intencin de
ir fecundar aquellas praderas lejanas y sacar de
ellas los tesoros que sus bocas enumeran, pues
son todos abogados, jueces, profesores, polticos,
ingenieros, mdicos estancieros. Pero ellos son 'os
que comprarn aquellas leguas cuadradas de
pampa, algunas veces sin desembolsar un cntimo,
y las revendern los seis meses, al ao, los
dos aos, los ocho das tal vez, con el beneficio
de una fortuna. As, pues, se siente la impresin
de que se encuentra uno entre una multitud de
jugadores que se enriquecen en el juego de la tierra.
Cada uno tiene sus ideas, su amuleto su martin-
gala. Uno compr la semana pasada un trozo de
terreno en Buenos Aires y lo revendi ayer por
el doble; otro no tuvo tiempo de firmar el contrato
de compra de dunas montecillos situados
orillas delmar, en Mar del Plata, pues le arranca-
ron de las manos la mitad de su propiedad dejn-
dole un beneficio de 200.000 pesetas. Poco poco
os acomete la tentacin de probar la suerte. Pero
se espera, se vacila y, mientras tanto, otro especu-
70 I,A ARGENTINA

lador llega del Chaco, del punto de al lado, del


Nenquen de un laboratorio de qumica, y se
decide en tanto que vosotros pensis an. Apro-
vecharis la ocasin siguiente? He aqu un inge-
niero que vuelve de la provincia de Ro Grande,
alsur del Brasil, 3T que os cuenta maravillas; ese
otro desembarca del Paraguay de Bolivia con
impresiones semejantes. Pero el caso es que, desgra-
ciadamente, no se os cuenta iodo. Los hechos que
os refieren son exactos, pero se reservan las cir-
cunstancias detalles accesorios de la especula-
cin, de capital importancia veces. A qu dis-
tancia estn esos terrenos del ferrocarril? No
contienen bajos fondos? Hay agua? Son re-
gables?

* *

Exceptuando la avenida de Mayo, la estrechez


de las calles caracteriza esa parte de la ciudad.
Estn asfaltadas y muy limpias y sus tiendas,
lujosas como de las ciudades de Europa, presen-
las
tan vitrinas y escaparates brillantes y ordenados
con gusto. La animacin es grande y los peatones
circulan presurosos por entre los carruajes los
automviles y los tranvas elctricos que se estre-
chan y tropiezan en medio del ruido.
Muchas ca les antiguas se ajustaron la anchura
1

fijada en otro tiempo por los intendentes espaoles


para todas las ciudades de la Amrica latina,
sea 10,32 metros, comprendidas en ellos
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO } I

las dos aceras, Las casas modernas que se cons-


.

truyen no tienen la importancia debida, por


la poca amplitud de las calles y se pasa por
delante de bonitas fachadas sin verlas siquiera.
La calle Florida era antao la nica animada
de la poblacin. Hoy, la avenida del Callao, que
amenaza con destronarla, y la de Mayo, han des-
viado un poco el centro del movimiento. Pero la
calle Florida contina siendo la de las tiendas de
lujo, los joyeros y modistos elegantes. Es, si se
quiere, y guardando todas las proporciones,
una calle de la Paz estrecha y democratizada ac
y acull por algunas instalaciones de artculos
ordinarios. Las elegantes no aparecen por all sino
en carruaje, excepto desde las n
las 12 del da
en que, con el pretexto de hacer compras, las se-
oritas se pasean yendo al encuentro de sus amigas
y sobre todo cruzando sus miradas con las de
sus novios, empleados por lo general en los despa-
chos oficinas de las calles transversales y que
van situarse junto la pared de una fachada algo
apartada y hasta delante de las lunas de los es-
caparates.
Durante la noche, las calles estn muy ilumi-
nadas, mucho ms que nuestras calles parisienses
por la profusin de los focos elctricos. Anuncios
luminosos cruzan las calles de una casa otra y
del mismo modo ostentan sus reclamos los teatros.
Antiguamente se realizaba el corso (1) en la

(1) Desfile de carruajes.


72 I,A ARGENTINA

Florida, dos veces por semana, los martes y los


jueves. Al regreso del parque de Palermo, desfi-
laban los carruajes rueda con rueda y durante una
hora. La circulacin llegaba hacerse imposible
y intendente
el suprimi el desfile por la calle
Florida. Ahora no pueden pasar los carruaj es desde
las cuatro las siete y la calle adquiere por eso
mismo una animacin particular. eso de las
cinco las seis son invadidos el centro de la calle
y las aceras por la multitud de peatones, empleados
de oficinas y almacenes, tratantes y hombres de
negocios, que se estacionan all, hablan en grupos
y se pasean con las manos en los bolsillos como en
Italia en la< plazas pblicas. La gente elegante
no aparece por all. Las conversaciones son tran-
quil.
Las vecinas perpendiculares las de
calles
Florida, Bartolom Mitre y Reconquista, sobre
todo, donde se hallan las oficinas y las casas de
Banca, estn llenas ciertas horas de hombres-
sandwiches que llevan grandes telones con anun-
cios donde estn inscritos con letras encarnadas
los prximos remates y las condiciones de las
subastas. En la calle Cuyo, donde se hallan
establecidas las compaas de navegacin, flotan
banderolas de diversos colores con los nombres
italianos, alemanes, ingleses y franceses, de los
grandes navios, y el da y la hora de su saUda.
La estrechez de las calles en ese barrio central
da lugar pequeas incomodidades y grandes
molestias. Los carruajes no deben pasar por
DE BUENOS AIRES AL CUAN CHACO 73

ciertas calles ms que en un sentido, y, en la calle


Florida les est prohibido estacionarse delante
de una tienda. En caso de lluvia no debe ser muy
agradable para las seoras el atravesar grupos
compactos de hombres que miran con impertinen-
cia, correr en busca de su carruaje que tspera
en la inmediacin, veces doscientos tres-
cientos metros.
Verdaderamente, la circulacin en aquel punto
ha llegado ser imposible. Los largos tranvas (i)
pasan incesantemente por calles de una anchura
de seis metros apenas; los obstculos, las aglome-
y con ellas los accidentes.
raciones, se multiplican,
El otro da arda un automvil delante de m,
en medio de una multitud de coches, en plena calle
Florida, y fu imposible aislar el vehculo incen-
diado.
Parece que existe de desobs-
la firme resolucin
truir ese barrio centralcon la apertura de las dos
avenidas del proyecto Bouvard. El intendente
municipal Guiraldes, hombre emprendedor y enr-
gico, que no anda por vericuetos
hay que decirlo
haba decidido su apertura. Pero, desgraciada-
mente, las funciones de intendente municipal slo
se confieren por dos aos
plazo insuficiente
para concebir y ejecutar un plan de conjunto
importante
y la hora en que escribo le reem-
plazar otro. Se ejecutarn esas avenidas? Se ha

(i) Hay en Buenos Aires cerca de 700 kilmetros de red de


tranvas.
74 LA ARGENTINA

calculado que costara cada una de 20 30 mi-


llones de pesetas. El municipio quisiera expropiar
no slo los terrenos necesarios para la ejecucin
de las obras, sino tambin una banda de terreno
de 20 metros de anchura cada lado de las dos
avenidas, que revendera fructuosamente para
indemnizarse de ma parte de sus gastos. La idea
es ingeniosa, pero se presenta una dificultad. Puede
el municipio expropiar particulares para especu-
lar en provecho propio?
Desde hace dos aos se estudia esta cuestin
dsele el punto de vista jurdico. Entre tanto, se
gastan todos los aos, segn los planos establecidos,
5 6 millones, para comenzar ensanchar las
calles. Cada ao se ven caer manzanas enteras de
inmuebles, v el aire circula y la luz se extiende.

BUENOS AIRES

LOS BARRIOS POPULARES

LAS GRANDES ARTERIAS

El Bajo . Conquistas sobre el ro.


Los Paseos de Julio y de
Coln. El primer refugio del emigrante.
Tiendas y ventas en
subasta. Ofrecimientos y enganches.
El Camino de las Ranas.
Estilo lata de petrleo Las Basuras.
El Camino de! Sud. En
las orillas del Riachuelo. Provisional y sin terminar. Cmo se
formarn los faubourgs , El pavimento de las calles

prximo ese barrio de los negocios y al palacio


^ del Gobierno, entre aquellas calles comerciales
y extiende un barrio populoso situado en
el ro, se
parte sobre el lecho del Plata, cuya margen fu
invadida poco poco. Antiguamente se denomi-
naba El Bajo . Era el depsito de los animales
muertos, de las inmundicias y del pescado podrido.
La gente de mala fama se reuna all en tugurios
que llegaban hasta el sitio en que se halla hoy el
Banco de la Nacin. Se urbanizaron todos aquellos
terrenos formados por materiales movedizos;
76 I.A ARGENTINA

se construyeron, bordeando e ro, muelles,


lneas frreas, depsitos y edificios comerciales
y luego un hermoso paseo embellecido con
rboles, flores y csped. Hoy forma n el Paseo
de Julio y el de Coln. Muchas arcadas sostienen
casas altas, construidas sobre el antiguo escarpado
borde. Es un barrio completamente popular. Bajo
sus sucias arcadas, llenas de papeles y cascaras,
hormiguean los emigrantes recin llegados. En
cuanto desembarcan, se dirigen all, como
su primer refugio. En las tiendas armenias
y espaolas y en los resiaurants italianos apare-
cen las primeras tentaciones de la gran ciudad
y se insinan las cocinas nacionales. Los organillos
y pianolas tocan sin cesar, confundindose con las
charlas guturales de los rematadores que
venden en subasta objetos de primera necesidad :

relojes, cuchillos, revlvers, cin turones vistosos,


etc. Esas subastas tienen su ^misterio, que es muy
\

fcil observar. Delante de un mostrador, donde se


ven algunos objetos, un hombre de ojos negros
grita desde el fondo de su garganta metlica, que
suena como un gozne, sumas cada vez mayores :

Cuarenta !Cincuenta Cincuenta y cinco


! !

seis! seis! seis!... Delante de l ha}* en pie


unos cuantos infelices quienes no parecen
interesar mucho sus gritos y sus objetos. Sin
embargo, constituyen el pblico . El recin
llegado que pasa por all la ventura, en espera
de trabajo, entra por curiosidad. Ve un revlver,
un pual, un par de espuelas, alfileres de corbata
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 77

un precio irrisorio por la


relucientes, propuestas
baratura. Cree en la realidad de la subasta y
puja. Cuando el tasador ve llegado el momento
oportuno le adjudica por una cantidad, elevada
por lo general, la baratija codiciada.
Las ms pintorescas son las tiendas de los
comerciantes de ropas hechas, de botas, de alpar-
gatas, de cinturones de cuero adornados con
falsas monedas de plata, de machetes
que el gaucho lleva siempre colgado la cin-
tura
de fustas, de muletas de cartn-pasta,
de chales, de ponchos, de joyas falsas, de pauelos
de colores chillones, rosa y azul vivo sobre todo.
Se encuentran all tambin las agencias de coloca-
cin para la ciudad y para el interior. En grandes
pizarras estn inscritas con yeso las ofertas de
empleos, el gnero de trabajo que se solicita, el
salario y dems condiciones, alimentacin 3*
alojamiento. (1)
Los inmigrantes van leer aquellos cuadros
, mejor dicho, hacrselos leer, pues la mayora
que ha llegado de Espaa Italia, es analfabeta.
Calzados con gruesos zapatos gallegos y borcegues
la piamontesa, con alpargatas blancas, si
son vascos, se les ve consultar los agentes,
interrogar y meditar largo tiempo. A dnde deben
ir? Al Norte, al Sur la pampa? Irn trabajar

la tierra la obra del camino de hierro

(1) El promedio de salarios ofrecidos es de 40 pesos, es decir,


francos ms el alimento y la habitacin.
78 I,A ARGEXTIKA

en construccin que les llama 1.500 kilmetros


e all?
Con frecuencia ser el azar, el salario, la pro-
ximidad de un compatriota, lo que les decidir por
una cosa por otra.
Alrededor de ellos, sentados en el suelo de las
arcadas apoyados en los pilares, los vendedores
de frutas, de bagatelas, de objetos de cocina, de
cordones, cerillas, botones, hilo y agujas hablan
con voz ronca en medio del aturdimiento de las
msicas de los cinematgrafos Y
los gritos enga-
osos de los tasadores de las subastas :Cin-
cuenta cincuenta!...
!

En esa ciudad inmensa que progresa desde hace


treinta aos , an quedan por hacer muchas
cosas. El barrio de San Cristbal, llamado el
barrio de las Ranas, es un vestigio persistente,
tenaz, del Buenos Aires de antao. All, en medio
de una triste llanura, se refugian los miserables
refractarios la asistencia pblica, los libertarios
que prefieren la miseria y la independencia la
solicitud oficial burguesa. All es tambin donde
la espuma de la hez social abriga sus liviandades.
La arquitectura de sus viviendas puede jactarse
de originalidad : el estilo lata de petrleo .

No se ven all ms que casas construidas con hoja-


lata, cuyas paredes, tejados, puertas y columnas
resplandecen al sol. El trust del Standard Oil,
presidido por Mister Rockefeller, ha proporcionado
casi todos los materiales. Algunos de esos arquitectos
tan sui generis, han llegado hacer obras maestras
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 79

muy singulares. Cortndola hojalata y clavndola de


cierta manera, han festoneado revestimientos y
ornamentaciones para los arcos de alhambras
moras, cortado fuerza de cizalla, columnas y
frontones para palacios greco-romanos y recor-
tado en encajes y blondas, las cajas de azcar de
Tucumn, para rosetones de capillas gticas!...
Estos palacios y casuchas estn habitados por
algunas negras, mestizos, europeos indigenas.
Se v toda aquella poblacin compuesta de rufianes
y prostitutas, de truhanes y libertarios, sentados
la puerta de sus casuchas tomando el mate en
la calabaza seca en que se guarda la benfica
infusin, que aspiran travs de un largo tubo de
metal. Alrededor de ellos se levantan las mon-
taas de inmundicias basuras que los carros van
vaciar all incesantemente. Esas inmundicias se
queman al aire libre. Un fuego perpetuo arde bajo
aquellos detritus y, poco poco, los seca y los
consume. El inconveniente de ese sistema primi-
tivo consiste en que durante ciertos das el viento
impulsa hacia la poblacin una nauseabunda
oleada de humo que penetra por todas partes. Al
lado de las inmundicias que arden, combustibles,
hay objetos que no lo son montaas de cajas de
:

hojalata, resortes, muelles, marcos de camas de


hierro, marmitas, vasijas de metal, tapaderas,
cacerolas, etc.
Antes de que se pensase en quemar todas esas
cosas, all era donde iban los miserables hacer
sus provisiones . All encontraban de todo,
So LA ARGENTINA

pao, cuero, huesos, carne, pan, legumbres. Alguna


gente cebaba puercos con su recogida diaria.
Cuatro mil perros se alimentaban de aquellos
despojos. Luego, una sociedad se ofreci para
quemarlos gratuitamente. Haba calculado que
cien toneladas de inmundicias producen la fuerza
d quince toneladas de carbn. Con los caballos-
vapor suministrados por el incendio vendera
fuerza las Compaas de traccin y de alumbrado
y con las escorias ladrillos y baldosas. La munici-
palidad ha hecho construir por s misma setenta
y dos poderosos hornos, como los que he visto
en Hamburgo (i) y que pueden quemar cada da
mil toneladas de detritus. Perom no me inspira
confianza tal sistema. Montones de objetos dema-
siado grandes no tienen cabida en los quemaderos,
los metales no se consumen en ellas y la mano de
obra resulta cara (2)

Si quiere uno darse cuenta de la actividad


material de la metrpoli, debe dirigirse los

(1) Vase De Hambourg aux Marches de Pologne.


(2) Acaba de aplicarse en Pars un sistema mixto denominado de
pulverizacin incineracin que parece realizar un progreso inmenso
sobre todos los sistemas empleados desde hace treinta aos. Yo creo
que es lo mejor que he visto en ese gnero travs de mis viajes.
Todas las materias orgnicas y hmedas son transformadas en
polvo fino inodoro que es un abono de primer orden. I, as materias
uo pulverizadas si incineran integralmente, s:n combustibles, no
produciendo ni olor ni humo. Adems, el calor producido por la
combustin es transformado en energa elctrica y utilizado por
los servicios municipales. Es un procedimiento admirable por su
pulcritud, bajo precio, rendimiento y sencillez.
1

I". BUENOS AIIKS AI, GRAN CHACO 8

barrios del sur, la Boca, las Barracas, las


orillas del Riachuelo, donde se hallan los mercados
de lanas y cueros, los mataderos, los depsitos
frigorficos, de los cuales tendr ocasin de hablar.
All se encuentran remiidos los centros comer-
ciales, las industrias, las fbricas, los almacenes
de hierro y maderas, vinculndose en aquellos
lugares una gran parte del trnsito de la poblacin.
Se observa all la actividad ordinaria de los grandes
centros europeos. Lo que ofrece una nota de color
local es la abundancia de mquinas agrcolas.
Los muelles del Riachuelo estn llenos de trilla-
doras, de arados, de rastrilladoras, rojas, azules
y verdes, procedentes en su mayora dla Amrica
del Norte, de Chicago.
Un da paseaba yo por los muelles del Riachuelo,
en compaa del Intendente municipal. Trenes
abarrotados de mercancas se cruzaban cada
momento; los buques cargaban y descargaban
instrumentos aratorios, mobiliarios, vagones de
artculos de abacera, quincallera y mercera.
Se hubiese dicho que era toda una colonia de
jvenes matrimonios que haban ido all para
aprovisionarse. Y en efecto hacindoos asistir
:

al espectculo de aquella actividad juvenil y


ardorosa, mostrndoos esas ciudades que surgen,
esos desembarcados de ha poco tiempo, esas
tierras vrgenes de abonos, los rboles que an
no han adquirido corpulencia, esos argentinos
se parecen los recien casados que os reciben
diciendo con falsa modestia Como ve usted,
:
82 t A ARGENTINA

todo es mu} sencillo en nuestra casa. Excsenos


r

pues nuestra instalacin no est terminada an .


Pero, en el fondo estn muy orgullosos por lo que
han hecho ya y esperan, con razn, vuestras
felicitaciones.
Xos encontramos en los barrios excntricos,
en medio de todo aquello provisional inacabado
de que habl antes como caracterstico de ciertas
partes de Buenos Aires. Aqu, calles sin pavimentar
an estn, sin embargo, bordeadas casi enteramente
de casas nuevas. Algunas son de hermoso aspecto,
pero las ms, modestas, son habitaciones de
empleados de obreros, de planta baja, con
fachadas pintadas de color rosa blanco, y casi
todas con adornos arte nuevo . Hay otras
construidas con latn estampado, imitando la
pizarra, que dan la impresin de un campamento
nmada de colonos. Todava hay otras ms
humildes, construidas con planchas pintarra-
jeadas de verde de rosa vivo por sus mismos
dueos y que se parecen cabanas de gitanos
bohemios dispuestos dejar el lugar en cuanto
sea preciso. Las separan terrenos sin urbanizar
y campos de alfalfa y maz. Grandes anuncios
blancos con letras colocados sobre altas estacas
indican que el domingo siguiente tendr lugar
un remate
. Subastados los lotes de terreno, y

adquiridos por obreros que debern pagarlos


mensualmente, antes de seis meses estarn cubiertos
de casas en construccin. As se form en quince
aos la mayora de los arrabales barrios excn-
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 83

trieos de Buenos Aires, las villas , Malcolm,


Santa Rita, Mazzini, las Catalinas, Devoto, etc.
En esos barrios apartados son muy anchas las
calles, pero estn poco animadas. Se pueden
encontrar all todava los lecheros con boina
vasca que ordean sus vacas, en medio de la
calle, distribuyendo luego la leche su clien-
tela. Enlas ventanas enrejadas, que se
abren por en medio, se ven muchachas apo-
yadas en el alfizar, empolvadas y peinadas
meticulosamente, con los cabellos adornados
con lazos, mirando ociosamente los raros
transentes que pasan; y los domingos, en
el umbral de las casas, desiertas por la ausencia

de sus moradores, jvenes sirvientas de caras


morenas toman el fresco.
En esos barrios extremos hay centenares de
veces prximas avenidas muy populosas,
calles,
que no existen ms que en los planos, distin-
guindose por lo profundo de sus calzadas. Se trata
de pavimentar esas vas que yacen en el abandono,
y eso es lo que hay que hacer para estimular los
constructores. Pero no hay piedra en la comarca.
Es preciso ir lejos por ella, al Oeste, subir hasta
el ^sorte bajar al Tandil, hacia el Sur de la
provincia, resultando muy cara por consiguiente (i)
Par cubrir los gastos de adoquinado ha emitido
la ciudad bonos municipales, reembolsables en

(1) Muchas veces me he preguntado por qu tantos buques


franceses,que viajan en lastre para ir cargar mercancas en los
antpodas, no haban de traer aqu los preciados adoquines.
$4 i,a argkxti>:a

15 20 aos, con un inters del 6 (1). Los %


ribereosde ambos lados de las vas pblicas
estn obligados reembolsar la ciudad los
gastos del adoquinado.
He ah una parte de la actividad de una gran
ciudad en formacin, en la que se gasta un presu-
puesto ordinario de 32 millones de pesos (70 millo-
nes de pesetas) y cuyos recursos aumentan cada
ao.

Calles largas, algunas de quince kilmetros,


atraviesan la poblacin de parte parte, uniendo
el centro los barrios de la periferia y variando
sus aspectos segn los distritos. Una de las ms
grandes es la calle de Santa Fe, que, desde la
plaza de San Martn, va parar al barrio aristo-
crtico de Belgrano, situado en las afueras, despus
de un trajT ecto de 12 kilmetros que hacen llegar
ms de 4,000 los nmeros de la calle. Ancha
en su centro de algunos metros solamente, se
abre despus en una espaciosa avenida bordeada
de construcciones modernas y de otras ms
antiguas, que parecen palacios. En ella est
enclavada la casa del Sr. Senz Pea, nuevo
Presidente de la Repblica, morada amarillenta
y patinada por el tiempo, con sus columnatas
rodeadas de flores trepadoras y sus arcadas, que

(1) I<os Bancos alemanes adquieren muchos de estos bonos


garantizados por las propiedades de las orillas de esas vas pblicas.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 5

le dan, bajo el cielo azul, el aspecto de una antigua


villa florentina.
Jardines plantados de altas palmeras, magnolias,
naranjos y limoneros rodean las casas; los bougain-
villcrs, las clmatidas y los jazmines del Paraguay

trepan por los balcones y los pisos; breales de


rosas cubren verjas. En la primavera es
las
aquello una de flores perpetua que llena la
fiesta
calle de perfumes de heliotropos y rosas.
Iva calle de Rivadavia es tambin una de esas
arterias interminables que dan al paseante la
nocin precisa de la extensin de la ciudad. Esa
arteria principal, que sirve para dividir la pobla-
cin y orientar Buenos Aires
las calles, atraviesa
Empieza en el ro, se prolonga
del Este al Oeste.
en una extensin de ms de quince kilmetros
y termina... por falta de casas. Dentro de algunos
aos volveremos encontrarla en la pampa.
Primero atraviesa los barrios elegantes y luego
los populares, donde se abre en una va de 25
30 metros de anchura hasta llegar Flores y
Floresta, antiguo arrabal de la capital donde las
familias ricas tenan sus quintas de verano, for-
madas por una casa confortable pero rstica y
muchas hectreas de jardn, de parque y hasta
de prados. Flores ha perdido su antigua boga.
Las hermosas villas con aspecto de castilllos que
los burgueses ricos edificaron all hace 20 y 30 aos
son hoy abandonadas por los hoteles de la avenida
Alvear. Al atravesar Flores, la calle de Rivadavia
est plantada de rboles y la ancha va se divide,
86 LA ARGENTINA

ofreciendo una perspectiva ele espacios verdes


llenos de flores,palmeras y araucarias; las aceras
tienen dos filas de parasos, pltanos, tipas, arces,

acacios y lamos. Los hay en todas las calles


nuevas, bordeando las aceras y los terraplenes,
veces en cuatro filas.

Muchas otras calles miden 8 kilmetros; las


de Callao, Entre Ros y Corrientes tienen una
extensin de 9 y la de Crdoba de 10 y medio.
Los tranvas elctricos, de cables areos, llevan la
vida y la animacin aquellos barrios lejanos,
despus de recorrer las estrechas calles del centro.
El ruido infernal que producen los toques de
atencin de los timbres, que son incesantes; las
ruedas, al pasar por las agujas de los cruces;
los tranvas mismos al correr por entre las casas
en las calles estrechas y las bocinas de los autom-
viles, se atena en esas calles espaciosas. Pero os
siempre los fieros gritos de los chicuelos andrajosos
que venden peridicos, los cuales tienen el derecho
de subir los tranvas. No se acostumbra uno
fcilmente esos gritos, roncos y gangosos la
vez, de voces espaolas, y es un suplicio orlos
de cerca. Sin embargo, en los tranvas, abarrotados,
casi todos los viajeros leen un peridico sin parecer
incomodados.
lo largo de esas calles, casi todos los pisos
bajos son tiendas } almacenes, algunos con vitrinas
T

la moda europea. Pero los hay que conservan la


costumbre espaola de las tiendas sin instalacin
exterior. En los barrios populares no hay siquiera
DE BUENOS AIRES AI, GRAN O TACO 87

escaparates en esas tiendas; una puerta nada


ms. Los abaceros, merceros, vendedores de
legumbres, todos los pequeos comerciantes tienen
zaquizams estrechos, pero hondos. Y
eso da una
impresin de cosa provisional, de comercio instalado
all al azar, como acampado...

Este tablero de calles y avenidas, contiene


aqu y all jardines, y plazas plantadas de rboles,
sembradas de csped y llenas de parterres floridos,
que se rodean cada da de monumentos pblicos
y de casas la Europea.
La plaza Lavalle con su square y su estatua, es
una de las ms bellas. un lado, el monumental
Palacio de Justicia, de estilo egipcio, con columnas
y pilares cuadrados; al otro, el teatro Coln, de
aspecto limpio y triste; la escuela Roca, el Palacio
Miro, bastante antigua residencia, la romana,
precedida de una vasta columnata en media luna
y cuya entrada aparece custodiada por bustos.
La plaza Libertad tiene tambin su square y
su estatua, el gran teatro del Coliseo donde se
representa el Arte nacional; el bello y pequeo
hotel del Solar, de estilo Renacimiento, de buenas
proporciones. Y
cerca, pabellones de madera dedi-
cados cafetines populares, uno de las cuales,
evidentemente, fundado por un bearns, se llama
caf de Enrique IV (i).

(1) Si vais a Buenos Aires, no busquis el caf de Enrique IV. En-


tre el da en que tom esta nota y el de mi salida de la Argentina,
todos los pabellones de que he hablado han sido demolidos y reem-
plazados por hermosas casas de alquiler.

BUENOS AIRES

EL BARRIO DE LAS RESIDElsXIAS

nombres de calles. Viviendas suntuosas.


La Recoleta.
Bellos
Un de hermosa vista. La Avenida Alvear.
El Sembrador y
sitio

el Segador de Rcdia. Pabrrr.o,


Corso cuotidiano.
Paseo
fastidioso. Vienen exhibirse. La avenida de los vagabundos.
Belleza de las mujeres argentinas.
Los viejos jvenes
1 ardes

de verano.
E! J?.rdn Botnica. Un arquitecto paisajista francs, M. Thays.
El ^r din Zoolgico. M. Onelli.

!7 1 a residencias empieza alrededor


barrio de las
--*de plaza San Martn, que es un trozo de par-
la
que ingls, y se orienta hacia el norte, en direccin
la Recoleta y la avenida Alvear. Escuchad
estos bonitos nombres de calles : Esmeralda,
Cerrito, Parera, Callao, Juncal y Arenales. Todas
estn pavimentadas con tacos de madera y algunas
bordeadas de pltanos. En la de Parera se ha
hecho un gracioso ensayo. Sobre el borde de las
aceras, plantado de rboles, ha hecho sembrar
el municipio una franja de csped y flores. El da
que todas las calles tengan ese adorno, no las
habr ms bellas en el mundo.
En ese barrio se alzan las suntuosas moradas
Di; BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 89

de lagente rica de Buenos Aires, de la aristocracia,


como dicen aqu los hoteles de los Alvear, Bary
:

Anchorena, Cobo, Casares, Unzu, Quintana y


Pereyra. Se ven balcones floridos, de estilo
compuesto y muy bellos algunos. Varios de esos

hoteles estn rodeados de jardines, con magnolias,


palmeras, pinos y pltanos, y cercados con
verjas, pero forman mayor nmero los que slo
tienen un pequeo jardn en la parte de atrs pues
el terreno alcanza en ese punto precios exorbi-
tantes. Si no se mira ms que el aspecto general,
de las fachadas, podra creerse uno muy bien
en el barrio parisin de la Plaine-Monceau las ;

casas tienen el mismo aspecto de riqueza; el


estilo es veces parecido, ms bello con frecuencia

y, por lo menos, ms atrevido y ms variado-


Los arquitectos se han permitido tentativas que
no se atreven realizar en Pars. Sin embargo,
una mirada inteligente descubre ciertas diferen-
cias. Las ostentosas fachadas imitan perfecta-
mente la piedra de talla, pero son de ladrillos
revestidos de un blanqueo que les da el aspecto
de la piedra. Las ms ricas estn cubiertas en su
basamento por un delgado revestimiento de pie-
dra (1).
Xo todas esas casas tienen la misma elegancia.
Las ha}- del pesado estilo alemn de 1870. Unas

) No hay piedra en esa parte de la Argentina. Hay que buscarla


en las regiones montaosas. Y all mismo, la ausencia de mano de
obra y las condiciones de extracin de las canteras, se oponen hasta
ahora una explotacin rernuneradora de la piedra de construccin
QO I.A ARGENTINA

tienen un prtico demasiado monumental para la


importancia de su fachada; otras son castillos-
fuertes con almenas y torrecillas. Un ingls ha
reunido todo cuanto el mal gusto poda reunir
en un mismo sitio cascos esculpidos, animales
:

herlicos, monstruos fabulosos, grgolas gticas,


frontones griegos desastrosamente decorados,
encima de todas las ventanas Renacimiento.
Pero al lado de esos horrores
muy excepcio-
nales, me apresuro decirlo
se ven casas
bellas y elegantes. La ms hermosa, mi juicio,
es la del Sr. D. Teodoro de Bary, situada en la
Avenida Alvear. Precedida de un estrecho jardn,
slo tiene un piso, con altos ventanales coronados
en su parte superior de ornamentos discretos;
dos puertas cocheras encuadran su fachada, de
justas proporciones, adornada sobriamente y con
un bow-window central (i). El interior de esa
morada, que he tenido el placer de visitar, est
alhajado con un gusto esquisio. Los bellos bibelots,
los objetos de arte y los cuadros de los grandes
maestros hacen de aquella casa una mansin
escogida.
Otras casas vecinas rivalizan en distincin.
Todas estn juntas, unas adosadas otras como
plateas de mi teatro. Apenas si de vez en cuando
pueden apercibirse, travs de una estrecha
avenida de rboles, entre prgolas "de volbilis,

(i) All fu alojada la Infanta Isabel cuando las fiestas del Cen-
tenario. Por esta circunstancia, se dio al hotelito de Bary el nombre
de palacio.
1

DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 9

las aguas amarillas del Plata que, lo lejos, rever-


beran al sol.
En un recodo de la Avenida Alvear, el nico
tal vez de toda la poblacin que no est en ngulo
recto, se recibe la alegre sorpresa de un punto
de vista . Estos son bastante raros en aquella
ciudad plana y rectilnea, para no detenernos. Es
la Recoleta. Se ha aprovechado la circunstancia
de existir una pequea depresin de terrenos
propicia para lo pintoresco, para formar pequeos
prados inclinados, trazando avenidas labernticas
plantadas de rboles, laureles, magnolias, eucalip-
tos, ceibas, palmeras, cactus-cirios, dracenas,
ricinos, loes y de todas esas plantas agudas de los
trpicos, como puales, lanzas, sierras, bayonetas
y dagas entre rocas cubiertas de plantas trepa-
doras por donde corre y salta el agua, como en
una cascada, murmurando. Por detrs de esa
vegetacin se levantan un antiguo convento de
Recoletos que sirve de hospicio para ancianos y el
aristocrtico cementerio de la Recoleta cuya
entrada es un ancho frontn griego que domina
un atrio espacioso lleno de columnas. Encima,
un viejo y pequeo campanario espaol con su
campana visible, se dibuja sobre el cielo azul y
contribuye, en verdad, hacer de aquel rincn,
que es la entrada de a gran avenida, el punto
ms pintoresco de la ciudad.
Pasada la Recoleta, la avenida Alvear se dirige
en lnea recta hacia el parque de Palermo. Es una
va espaciosa, de cuarenta metros de anchura,
cj2 I. A ARGENTINA

macadamizada y embreada, plantada de rboles,


pero habitada apenas; una avenida del Bosque
de Bolonia en la infancia. Sin embargo, algunas
hermosas casas, como las dlas familias de Mariano
Unzu, Chevallier y Varga, le dan ya un carcter
de lujo, mientras los terrenos sin urbanizar,
las barracas, talleres, cuadras, depsitos de hierro
y maderas, los zaquizames de los expendedores
de vinos, planteles, casas de planta baja y la alta
chimenea de las mquinas elevadoras de aguas,
revelan la ciudad en formacin y crean contrastes
pintorescos. En algunos sitios pastan caballos,
entre dos villas anuncios nmensos adornan
los andamiajes de las casas en construccin.
Restaurants equvocos han tomado nombres pom-
posos como Longcharnps, Bristol y Armenonville.
Tambin se encuentra all un Skating-Rink que
se denomina el Pabelln de las Rosas, donde la
Sociedad de Beneficencia organiza con frecuencia
fiestas en beneficio de sus obras.
De trecho en trecho est ocupado el centro de la
avenida por jardincillos de flores y arbustos. La
perspectiva se hermosea con dos soberbias estatuas
de bronce de Rodin, el Sembrador y el Segador
y con fuentes de tres pilones. Los dos lados de
la avenida estn bordeados de rboles magnficos.
Otra estatua de Rodin parece disimularse en
un retiro, en el ngulo de las avenidas Alvear y
Sarmiento. Y es precisamente la de Sarmiento,
el clebre estadista argentino cuya cabeza poderosa

y enrgica domina un bloque de mrmol de


!

DE BUENOS AIKKS AI, GRAN CHACO 93

esplndida blancura, donde un dios, apartando las


tinieblas, con un gesto bello y potente, parece
surgir la luz. A sus pies se retuercen, impotentes
y furiosas, hidras y serpientes. Esto simboliza la
obra de Sarmiento, que se consagr al desarrollo
de la instruccin popular en la Argentina.
En los pliegues del manto de Sarmiento ha
hecho su nido mi pjaro.
Despus se llega Palermo, que es el nico
lugar pblico de reuniones de la sociedad elegante.
Parque bastante vasto (i), plantado de eucalip-
tos, palmeras, tipas, acacias sauces-llorones y
ombiis, data de unos cuarenta aos. Faltaban
entonces hombres de gusto que supiesen sacar
partido de las cosas existentes y fu terminado
por nuestro compatriota Mr. Thays, el arquitecto-
paisajista de Buenos Aires. l hizo el diseo de
los lagos llenos de islotes y distribuy los espacios
claros y las perspectivas. Por desgracia, no pudo
entonces suprimir la va frrea que atraviesa el
parque ni sacar partido del Ro de la Plata que
lo recorrede un extremo otro. Segn parece,
se va desplazar muy pronto ese ferrocarril y
abrir una alameda sobre la orilla del ro. Sea
en buena hora
All, en el parque de Palermo, es donde se
verifica todos los das el corso. Desde las cinco
de la tarde, cuando los rayos del sol calientan

(1) Tiene 370 hectreas.


!

94 I*A ARGENTINA

menos, se ven automviles de lujo, elegantes


carruajes con troncos soberbios y algunos coches
de alquiler atravesar toda velocidad la avenida
Alvear, dirigindose la de Sarmiento. No es al
parque adonde van esos lujosos trenes. No se
trata de respirar el aire fresco y puro, ni de abando-
narse los sueos, ni de entregarse al recogimiento,
ni de conversar. No. Slo en una avenida, larga
apenas de cuatrocientos metros, la avenida
Sarmiento, plantada de altas palmeras un poco
mustias, pero que le dan una gran distincin, se
precipita el mundo elegante en medio de vapores
de petrleo y por entre el estircol de los caballos.
Seis filas de vehculos, que marchan al paso, se
rozan en los dos sentidos. Cuando llegan al final de
la avenida, vuelven, efectuando la misma evolu-
cin hasta la cada de la tarde. Eas otras avenidas
del parque permanecen desiert as y, sin embargo
qu bello paseo se puede hacer bajo aquellos
sauces-llorones de un verde tan delicado, bajo
aquellos ombus, eucaliptos y lamos
Todos los concurrentes se conocen y se saludan
ceremoniosamente. El extranjero se sorprende
del silencio de aquella multitud, de su adustez un
poco afectada, de la grave immovilidad de los
rostros y de la vida extraordinaria de los ojos.
Todo el mundo os mira fijamente, con un descaro
inaudito. Evidentemente, los hombres van para
ver las mujeres, nada ms, y las mujeres
para mirarse unas otras. Ellas ostentan sus
ms bellas toilettes, sus sombreros ms lujosos
DE BUENOS AIRES AL CUAN CHACO 95

y de moda. Van all para exhibirse y ver las


dems. Las que han dado muchas vueltas hacen
que se detenga el carruaje junto al borde de la
acera y desde all presencian el desfile. Algunas
bajan del coche y se pasean por la acera izquierda
se sientan en los bancos, por pequeos grupos,
y cambian saludos y sonrisas. Las muchachas
encuentran all al joven que desde hace tiempo
se contenta con devorarla con los ojos y que se
hace presentar. Es la avenida de las declaraciones
amorosas. Casi todas las conservaciones giran
alrededor de las recientes conquistas y de los
esponsales futuros.
El lujo de las mujeres es extraordinario y su
belleza sin igual. Puede preferirse, ciertamente,
la gil elegancia natural de las americanas del
Norte la gracia coqueta de las francesas, pero
es imposible ver caras ms bonitas que las que
se ven en los lujosos coches del parque de Palermo.
Mujeres jvenes de tez mate, de grandes y ardientes
pupilas, de rasgos regulares y finos pero inmviles,
de una expresin grave; jvenes vrgenes de mirada
sin timidez y discreta sonrisa, hacen pensar en
las bellezas escogidas, enclaustradas en los mis-
teriosos harenes de los reyes rabes que, por un
milagro enloquecedor se quitasen sbitamente el
velo, para vuestra perdicin. Su gracia encanta-
dora, la pasin contenida y tmida de sus gestos y,
sobre todo, el fuego profundo de aquellas miradas
en aquellas fisonomas serias y concentradas,
despiertan en el corazn del paseante extranjero,
C6 LA ARGEMIXA

la hora del corso de Palermo, ensueos de volup-


tuosidad intensa y religiosa, que le ser preciso
apagar pronto.
Yo he asistido con mucha frecuencia ese
espectculo brillante. Iba cada vez con la resolu-
cin de observar un aspecto distinto ele la multitud
y siempre haca la misma observacin. I,as
mujeres van all para exhibir sus toilettes y ver
las de las dems. En carruaje, apenas se habla.
Hay que darse prisa para ver la fila de la derecha
y la de la izquierda y no queda tiempo para
decirse una palabra. As, el silencio es general.
Jams oye una risa una voz alta.
se
Entre los trenes lujosos se ven algunos coches,
victorias y automviles ocupados por jvenes.
Van tres, cuatro cinco en cada uno, despre-
ocupados, con los sombreros echados hacia atrs,
fumando gruesos puros cigarrillos. Adolescentes,
de 16 20 aos, afectan actitudes de cansancio y
por contraste evocan en vuestro pensamiento la
sana virilidad de los jvenes de Norte Amrica
el comportamiento serio y digno de los ale-
manes y de los escandinavos de su edad.

Cae Poco poco las filas de coches se


la tarde.
acortan, se desvanecen. Dejan la avenida Sar-
miento y remontan la de Alvear. IyOs suntuosos
autos hacen brillar en el interior sus lmparas elc-
tricas reflejndose la luz sobre los acolchados y
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO yj

metales de la carrosserie se logra entonces la ltima


;

visin de los lindos rostros y los enloquecedores


ojos, bajo las flores y los broches y alfileres de los
sombreros. Ya es tiempo de reir y de charlar,
porque ya no hay nada que ver.
Las tardes de verano, de Noviembre Enero,
antes de la marcha la playa de Mar del Plata
la estancia del interior, se vuelve Palermo,
porque no hay otro sitio para respirar, y sobre
todo, para verse. El paseo recomienza pero
entonces se desciende con ms gusto del coche.
Las jvenes, sentadas en los bancos y en las
sillas entre las altas palmeras, parecen devorar
con sus miradas los hombres que pasan, los
jvenes sobre todo, que su vez las fijan con una
impertinencia sin ejemplo. El resplandor de los
ojos virginales brilla ms poderoso que los rayos
de la luz elctrica que acaban de encender.
Es preciso haber visto esas filas de ojos negros,
grandes, alineados y que os siguen en la obscuridad
pareciendo que van hablaros, sin desviarse ni
bajarse nunca y que por otra parte no expresan
ms que su curiosidad para tener ma idea del
fsforo que puede encerrar la mirada de una vir-
gen. Porque, caso curioso, no existe all entre
la gente joven de ambos sexos nada de equvoco,
ni.de malsano. Las unas y los otros saben perfec-
tamente lo que mutuamente tienen que esperar.
Juegan con ostentacin las miradas porque
saben que es el nico juego permitido y el que
ellos se permitirn.
98 I, A ARGENTINA

El Jardn Botnico de Buenos Aires, no lejos de


Palermo, es sin duda el ms precioso y completo
de los jardines botnicos. Si no tiene la belleza
suntuosa del de Ro de Janeiro, encierra, desde
el punto de vista cientfico, una coleccin sin
rival de rboles de la Amrica del Sur. la
entrada del jardn, encanta una reproduccin
reducida del jardn de Triann plantada de lilas,
laureles, olmos, tilos, naranjos y de flores, rosas,
claveles, verbenas, valerianas, pensamientos y
retama florida de Espaa. La seccin argentina
es una verdadera creacin de M. Thays. Antes
de l, los argentinos ignoraban completamente
la flora de su inmenso pas.
Actualmente, pueden ver all representados los
bosques de maderas preciosas de su pas, que
cubren extensiones enormes, an inexploradas,
y que constituyen para el porvenir una gran
reserva de riquezas. El famoso palo de hierro
llamado quebracho, que rompe el hacha, abunda
en el Norte de la Argentina, donde se le explota,
para extraer el tanino y para suministrar los
caminos de hierro traviesas impudribles; el jaca-
randa, que florece en racimos de flores la ceiba de
;

Jujuy que d flores escarlatas, rosas y blancas; el


timbo oreja de negro, cuyo tronco llega
3 metros de dimetro y 30 de altura y que como
su nombre lo indica tiene un fruto parecido la
oreja de un negro; el tipa, rbol muy verde que se
eleva 40 metros y florece en bouquets ama-
rillos como la acacia; el omb, el nico rbol
DE BUENOS AIRES AL GRAN" CHACO 99

conocido antes en la pampa; todos estos rboles


y cien otros indgenas llevados all, cultivados,
cuidados, estudiados, mejorados, se utilizan
actualmente en las plantaciones locales. Por eso
las calles de Buenos Aires, estn pobladas de
tipas, cuyo espeso follaje es tan precioso en la
estacin calurosa, en vez de la palmera cuya
noble lnea puede servir de adorno en un paseo,
pero no proteje contra los ardientes rayos solares.
M. Thays que se ha apasionado de aquel rbol que
puede decirse que l ha descubierto, enva esta-
cas todas partes del mundo, todoslos que se las
piden. Pero Mr. Thays no se ha contentado con
reconstituir la flora local, sino que ha llevado
all los rboles de todas las latitudes. Sin duda,
ha querido demostrar que las plantas, como los
hombres, pueden acomodarse fcilmente al clima
argentino. Cada parte del mundo est representada
por sus rboles, agrupados por pases, de modo
que es posible, gracias al benfico clima de
Buenos Aires, ver juntos los rboles del Brasil,
del Japn, de la Siberia y de Francia.
Se contemplan de este modo divertidos contras-
tes en la vida de las plantas. Las de Siberia, por
ejemplo, dan sus hojas y sus frutos en tres meses,
de manera que se ven las plantas de este pas
fro, que han terminado su vejetacin, cuando las

del Brasil, duermen todava.


He ido varias veces por placer visitar este asilo
placentero y perfumado jams he encontrado na-
;

die. La misma sorpresa tuve en el Museo de pintura.


IGO I, A ARGENTINA

Mr. Thays se ha conservado francs de corazn,


pero quiere morir en la Argentina. Antes de rea-
lizar su obra, el sol reinaba corno soberano lo
largo de las vas pblicas fu l quien traz todos
;

esos jardines y plazas que plant de rboles y


quien puso verdura en cerca de cuatrocientas
calles; fu quien, en una palabra, cre la sombra
en Buenos Aires. Se cuenta que al principio tuvo
dificultades; hubo gente que encontrando que
estos rboles delante de sus casas estorbaran la
vista de los paseantes, reg con agua caliente las
tiernas plantas.
Buenos Aires tiene tambin un buen Jardn
Zoolgico que le envidio para Pars. Tambin
all he hallado un sabio apasionado por su obra.

Es Mr. Onelli que ha hecho de este establecimiento


municipal, lugar agradable y de descanso, el
nico paseo, en suma, frecuentado por el pueblo
de Buenos Aires. Muy bien trazados los jardines
y cultivados con solicitud, estn llenos de
macizos de verdura y de estanques. Los establos
de los animales, son pequeos palacios ingeniosos
y pintorescos donde cada bestia puede encontrar
el estilo de su pas de origen. Mr. Onelli, no se

contenta con alimentar y cuidar los animales


su cargo; tambin hace ciencia.
semejanza de M. Hagenbeck, ha intentado
cruzamientos con xito. Hospitalario con los
extranjeros, les deja de su casita oculta entre
rosas y de l mismo, un recuerdo simptico y en-
cantador.

BUENOS AIRES

ALGUNAS INSTITUCIONES

Las obras filantrpicas.


La sociedad de beneficencia exclusivamente
compuesta de mujeres.
Su abnegacin y su capacidad. Subven-
cin gubernamental de 6 millones confiada un comit de doce mujeres.
Monopolio discutido.
El da de los Pobres. Diferentes

establecimientos de la sociedad.


40.000 enfermos asistidos por ao.
123.000 consultas gratuitas.
El hospital Rivadavia. El
pabelln Jos Cobo. El Hospicio municipal de ancianos.
Los
liipU'.isados. Conversaciones con algunos. Aman la Argentina

pesar de su destino. Un gran noNJmiento filantrpico. La

Sociedad de Beneficencia. Un gran hombre de Estado Rivadavia.
Un obra exclusivamente femenina.
El celo de las damas
:


de la Beneficencia. Monopolio discutido. -
Saben las mujeres
administrar? El Da de los Pobres.
Los donantes. 40.000

enfermos asistidos. D;versos establecimientos de la Sociedad.

El hospital Rivadavia. El hospicio municipal de ancianos.


Los emigrantes fracasados.
Aman pesar de todo ia
Argentina. El Asilo Nacional de nios abandonados Inclusa.
Las jvenes madres y el c zagun".
de Beneficencia.
Una mula de la Sociedad

Las Damas de San Vicente de Paul. Caridad
domicilio asilos, orfelinatos, refugios, etc.. Establecimientos
modelos.
;

El Patronato de la infancia. Pedagoga inteligente.


Los orfelinatos y la alegra.

observa en toda la Argentina un inters


Seextraordinario en favor de la fundacin de hos-
pitalesy de establecimientos centros benficos.
Corresponde evidentemente este inters la pros-
102 LA ARGENTINA

peridad del pas unida al sentimiento de que algo


de esa prosperidad se debe los trabajadores.
Los argentinos comprenden tambin perfecta-
mente que conviene su nacin interesarse por
la existencia de esos inmigrantes que abando-
naron pases lejanos para ir la Argentina, de esos
braceros sin cuyo valioso esfuerzo no es frtil el
suelo y pierden toda virtud el sol y la lluvia.
He visitado las obras filantrpicas principales
de la poblacin. Algunas de ellas son dirigidas por
la Sociedad de Beneficencia , instituida en 1823,
por el gran estadista argentino Rivadavia, verda-
dero propulsor de la civilizacin en la Amrica
del Sur.
Rivadavia comprendi que en un pas com-
puesto entonces casi exclusivamente de colonos
espaoles que haban ido all en busca de fortuna,
slo poda buscarse la abnegacin para el consuelo
de los miserables en la sensibilidad de las mujeres.
Y su juicio era fundado. Pronto har un siglo que
existe esa obra exclusivamente femenina, y en ese
tiempo no ha hecho sino adquirir importancia,
siendo innumerables los beneficios que ha repor-
tado. Se compone la Sociedad de unas 60 mujeres
elegidas entre las familias ms distinguidas de
Buenos Aires, las cuales confia el Estado
literalmente la asistencia de los pobres y de los
enfermos. Esas damas se recluan entre ellas
por votacin, y su eleccin es aprobada por el
Gobierno. Casi todas las que aceptan ese honor,
que es envidiado verdaderamente, son madres de
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO I 03

familia de cierta edad por ser ya mayores sus


:

hijos, estn libresde ciertos cuidados familiares.


Otras son solteras viudas que pueden consagrar
al bien pblico todo el tiempo de que
disponen.
Sin embargo, ese monopolio femenino en el
orden de la beneficiencia es muy combatido.
Habiendo adquirido una importancia tal que ha
llegado ser uno de los rganos ms importantes
de la vida municipal, y no obstante la capacidad y
la abnegacin que las damas de beneficencia
han demostrado en la administracin de sus
obras filantrpicas, parece existir cierto antago-
nismo por parte de los que dirigen determinados
centros municipales, que queman acaparar todo
el servicio de la asistencia pblica oficial.
algunos les parece poco razonable que las
mujeres, declaradas menores por la ley en lo que
atae la administracin de sus bienes, puedan
disponer de millones que les son confiados por el
gobierno y por el pblico.
No dirigiran mejor esos asuntos financieros,
de tanta entidad, algunos hombres prcticos en el
manejo de los negocios, que constituyesen reservas
fructferas, en una palabra, que concibiesen ms
ampliamente la administracin de los caudales
pblicos?
Tal es que podra invertirse y justificar
la tesis,
esta pregunta Cmo es que los mujeres, que
:

dan tantas pruebas de sagacidad, economa y


previsin al administrar ciertos intereses pblicos,
T04 I-A ARGENTINA

son declaradas menores por la le}' en todo lo que


concierne la gestin de sus propios bienes?
El mayor argumento lo suministra la enorme
cifra del presupuesto que las damas de la benefi-
cencia tienen su disposicin.
En efecto, el Estado concede la Sociedad de
Beneficencia una subvencin anual de dos millones
y medio de pesos-papel unos seis millones
de pesetas. La Sociedad recibe, adems, donativos
y legados particulares, as como los beneficios de
las ventas y fiestas de caridad, de las colectas
anuales que organiza fecha fija, todo lo cual
constituye una renta de diez millones de pesos
22 millones de francos manejada ntegra-
mente por un Comit de doce seoras, elegidas
entre las que forman la Sociedad.
Hay ciertos banqueros retirados de los negocios
quienes no desagradara ocupar en eso sus
ocios y darse cierto tono. Pero las damas de la
Beneficiencia se defienden, justamente orgullosas
del pasado y de la prosperidad presente de su obra.
Y en efecto, al observar su perfecta organizacin
y los adelantos que el celo de sus miembros
introduce en ella cada da, se pregunta uno qu
beneficios obtendran los enfermos y los pobres
al inmiscuirse los hombres en tal obra. En opo-
sicin con la apata cvica de tantos argentinos
quienes slo preocupan los intereses personales
la poltica, me caus asombro, lo confieso, el
observar la seriedad, desinters y abnegacin
con que las mujeres aceptaban tan pesada carga.
DE BUENOS AIRES Al, GRAN CHACO 105

Tuve ocasin de presenciar su labor. Son inteli-


gentes y discretas, minuciosas en la inspeccin y
severas en la administracin. Discuten las adju-
dicaciones hbilmente y con perfecto conoci-
miento de los hombres y las cosas. Adems, son
ingeniosas y despliegan todo su poder persuasivo
para procurarse allegar las sumas indispensables
la buena marcha de la Sociedad de Benefi-
cencia.
He dicho que esas obras benficas son subven-
cionadas por el Estado, el cual saca las subven-
ciones del fondo de loteras. Pero eso no basta
la actividad benfica de tales organizaciones. Las
seoras del Comit han instituido en Buenos Aires
y en provincias el da de los pobres, fin de obtener
nuevos recursos ingresos. El da 2 de Octubre
de cada ao hacen una colecta en la ciudad,
secundadas por personas de buena voluntad; y
de ese modo logran recoger en un solo da cerca
de 500.000 francos. Tambin envan las princi-
pales ciudades del interior limosneras activas y
abnegadas que vuelven llenas de oro.
Los grandes donativos son bastante raros,
pero se hacen, sin embargo.
Se cita el caso de la Sra. Unzu de Alvear, que
acaba de hacer construir un hospital en Mar del
Plata; el de la seorita Aguirre, de inagota-
ble bondad quien se encuentra en todos los
sitios en que se hacen buenas obras. El Sr. Ro ve-
ramo es el donante ms grande de toda la Argen-
tina : distribuye todos los aos 500.000 francos
IO LA ARGENTINA

en obras de caridad. Otros muchos costean salas


lechos en los hospitales, en memoria de algn
ser querido, contribuyen con liberalidad
las obras benficas. En general, todas las familias
ricas son generosas. Pero esas donaciones no pueden
compararse, guardada toda proporcin, con los
rasgos de munificencia que el generoso espritu
de solidaridad suscita en la Amrica del Norte
en Alemania, pases protestantes.

*
* *

La Sociedad de Beneficencia de Buenos Aires


dirige el hospital Rivadavia, para mujeres; dos
para locas; uno destinado los nios abandonados,
de los cuales se encarga aquella hasta su mayora
de edad, para colocarles en seguida; otro hospital
para los nios enfermos y varios establecimientos
de hurfanos; los de la Gota de leche ascienden
ocho en la capital. Costea igualmente cerca de
Mar del Plata un hospital para escrufulosos y
otro para tsicos.
I/)senfermos asistidos y hospitalizados durante
un ao cargo de la Sociedad de Beneficencia se
reparten del modo siguiente 40.000 enfermos
:

asistidos sin hospitalizacin, 123.000 consultas


mdicas gratuitas y 4.000 operaciones quirrgicas
importantes.
Tuve ocasin de visitar esos establecimientos
cuya organizacin no he de detallar. Slo dir
que su instalacin responde por todos conceptos
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 107

las exigenciasde la higiene moderna. Las salas son


espaciosas y estn bien situadas. Todos tienen su
jardn. El hospital Rivadavia, que es uno de los
mejores, alberga 500 enfermos. Slo hay 40 de
pago, que abonan 5 10 pesos diarios, segn
los pabellones que ocupan. Los enfermos que
cuentan con un certificado de indigencia pobreza
pueden asistir gratuitamente la consulta, pero
los que no lo tienen pagan 40 cntimos por la
receta. Ese ingreso lo ha destinado la administra-
cin una sala de recreo que contiene una
biblioteca y un rgano elctrico.
All es donde se renen las enfermas cuando su
estado lo permite, dejando de respirar un
momento la atmsfera viciada de las salas de
curacin. Olvidan entonces que estn en un hos-
pital. Lo ms triste en las prisiones y en los hospi-
tales es el silencio y la pesada monotona en que
se deslizan las horas, todas iguales, y que dejan
al enfermo solas con sus pensamientos y sufri-
mientos. La msica, incluso la mecnica, tiene
la suprema virtud de hacer olvidar el presente y
el sufriento fsico y moral. Es un beneficio inexpre-
sable que debiera extenderse todos los asilos de
pobres y de enfermos.
En ese mismo hospital Rivadavia hay un
pabelln construido recientemente que lleva el
nombre de una de las familias ms ricas de Buenos
Aires y que fu ofrecido la Sociedad de Bene-
ficencia por los hijos de D. Jos Cobo, la muerte
de ste. Cost 450.000 francos y, por la perfeccin
igS la argentina

de la instalacin y su ejemplar pulcritud, iguala


los mejores que he visto en los principales hospi-
tales europeos.

*
* >

El Hospicio de ancianos depende del municipio,


al cual le cuesta 25.000 francos mensuales. Nove-
cientos ancianos de ambos sexos, esperan el fin de
sus das en el viejo convento cuyos muros se
perciben detrs de la vegetacin tropical de la
Recoleta. Qu reflexiones amargas y tristes
sugiere la contemplacin de esas ruinas humanas
que emigraron ha treinta cuarenta aos de
Espaa, de Francia y de Italia, llenas de espe-
ranzas y energas, en pos de la fortuna!
Esos hombres y esas mujeres tienen en la
mirada la inexpresable tristeza de los vencidos
resignadas y parecen decir Hemos luchado
:

bastante y sufrido demasiado. No queremos


padecer ms. Dejadnos aqu hasta la muerte, al
abrigo de las tempestades del cielo y de la maldad
de los hombres. Sentimos una piedad fraternal
ante tanta renunciacin resignada. Nuestro
egosmo nos hace ser duros para con la juventud
que lucha, y nuestro instinto de combatividad
hace que nos apiademos poco nada de los ven-
cidos que pueden luchar an. Pero al ver aquellos
centenares de ancianos agotados invlidos,
sentimos compasin. Se piensa en arrojarlos de
aquel asilo tranquilo, cmodo y asoleado, del que
DE BUENOS AIRES AT. GRAN CHACO 109

se quiere hacer tm palacio un museo. Hay


motivos para indignarse contra esta nueva injus-
ticia de la suerte. El lugar es demasiado hermoso

y sano para esos miserables y por esto se quiere


sacrificarlos una vez ms. Pobres seres Desdi-!

chadas vctimas ! Dejadles contemplar el ro de


olas amarillentas y el horizonte de aquel estuario
donde llegaron con sus entusiasmos de los veinte
aos y donde ven aun entrar cada da los buques
abarrotados de emigrantes que suean con las
mismas ilusiones y albergan las mismas esperanzas !

Los argentinos, que son muy sensibles,


segn he podido observar, se compadecen adems
de ellos y suelen decir : Esos infelices han
trabajado aqu durante cincuenta aos; han
contribuido con sus esfuerzos la riqueza del
pas y la de nosotros mismos. Sin embargo, hoy
son ms pobres cie el da de su llegada, y no
tienen la esperanza de mejorar... En el fondo de
su corazn deben guardar un sedimento de odio
hacia este pas y la nostalgia de la patria abando-
nada.

Pues bien no sienten eso Yo habl con algunos


; .

de aquellos desgraciados y pude observar que no


pueden sentir, ni odiar. han olvidado su patria
por completo, han perdido el amor haca ella.
En su mayor parte se han convertido en animales
humanos, que piensan solamente en la comida,
en la cama, en la ropa, en el descanso y en la
satisfaccin de algn vicio habitual, como el tabaco
la bebida. Si se les escucha se les oir decir que
IIO LA ARGENTINA

no tienen el menor motivo para quejarse del pas.


Vivieron en l con cierto desahogo, disfrutando
de su clima privilegiado y de su vida fcil y
abundante. Aman la Argentina no obstante
las adversidades que sufrieron y, segn ellos,
si volviesen nacer y reanudar su vida, viviran

en la misma Repblica, pero obrando de otro


modo, aleccionados por la experiencia.
Ese es en general el estado de espritu de los
emigrados que no tuvieron suerte.

Aunque cuando se va para viejo se siente poca


aficin contemplar el espectculo de la des-
gracia del sufrimiento, tuve que visitar tambin
y
el asilo de nios abandonados, que es una insti-
tucin nacional (i), donde se trata los pobres
chiquillos todo lo mejor posible. No existe ninguna
diferencia entre ese hospicioy los establecimientos
del mismo gnero que he tenido ocasin de visitar
en Francia y en Alemania. En el mismo edificio
son asistidos 260 nios, y 1.800 son criados fuera,
por familias que elige la administracin. Ese sis-

tema es exactamente igual al de la asistencia


pblica francesa. Se analiza la leche de las nodrizas
y varios mdicos inspectores visitan
deben vi-

(1) El presupuesto
anual del establecimiento asciende 1.600,000
francos; 900,000 para el pago de nodrizas externas; 176,000 para el
personal, 3^310,000 para gastos generales.
DE BUENOS AIRES AI, GRAX CHACO III

sitarpor lo menos
una vez la semana las casas
donde se cran los nios.
Los enfermos son cuidados en bonitos pabellones
separados, completamente blancos y rodeados de
parterres y jardinillos. Los hay para el tratamiento
delgarrotillo, del sarampin, de la escarlatina, etc.
No falta nada en ese asilo modelo donde existen
estufas de desinfeccin, laboratorios para anlisis
y para la fabricacin de los alimentos harinosos
y lcteos. Ochenta nodrizas fijas amamantan
esos hijos adoptivos del Estado. En Buenos Aires
son muy numerosos los nios abandonados.
Muchas mujeres van all trabajar; un hombre
las seduce y luego las abandona, cuando van ser
madres... Qu haran con la criatura? Cmo
podran ganarse la vida con aquel fardo, molesto,
exigente y llorn? Por esto lo colocan en el zagun
de la primera casa que se les presenta, y que es
una especie de vestbulo situado entre la puerta
de entrada y el patio. All es donde podrais
encontrar todas las noches tres cuatro nios
abandonados (i) como las cortijeras saben hallar
los huevos que ponenen sus gallinas.
Al ver sus cabecitas raquticas, contradas,
como encogidas en un bao de salmuera, y aquellos
cuerpecitos blancos, exanges, de una transpa-
rencia nacarada, que hacen dudar si respirarn
an y que, retorcindose como larvas, lanzan de

(i) 18ls estadsticas hacen ascender 125 el nmero de criaturas


abandonadas todos los meses.
112 I.A ARGENTINA

pronto sus gritos gangosos y dbiles semejantes


los sonidos de una gaita al ver aquellos ino-
;

centes infortunados, llenos de lceras y costras,


se pregunta uno s son ms dignos de compasin
los ancianos del hospicio, vencidos que van camino
de la muerte, los seres dbiles condenados al
sufrimiento, al trabajo y la derrota tambin, y
que crecern con los estigmas y enfermedades
hereditarios.

Independientemente de la Sociedad de Bene-


ficencia, hay otros establecimientos municipales
y agrupaciones libres.
El hospital municipal de San Roque y la
Policlnica, que pueden contener 600 enfermos,
son dos establecimientos admirables por su orga-
nizacin, pulcritud y orden. I<os profesores de la
Facultad de medicina siguen all sus cursos. Hay
66 enfermeros, 14 mdicos-jefes, 28 agregados
y 4 internos. Pude ver una magnfica coleccin
de preparaciones obsttricas. Hay all grandes
salas, espaciosos corredores, escaleras de mrmol,
jardines plantados de palmeras, eucaliptos y
magnolias.
Una de las mulas ms activas de la Sociedad
de Beneficencia es la de damas de San Vicente
de Paul, dirigida por Doa Iyeonor P. T. de Uri-
buru, esposa de un antiguo presidente de la Rep-
blica. Sostiene familias pobres, hace visitas domi-
3

DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1 1

ciliarias, costea asilos, refugios, hospicios de hur-


fanos, casas de familiadonde las jvenes empleadas
encuentran alojamiento y manutencin por poco
dinero y otras donde son recibidas las viudas
con hijos. Por veinte francos mensuales tienen
una habitacin sana y bien amueblada. Anejo
al asilo hay un dispensario cuyas consultas y
medicamentos son gratuitos. Hay tambin un
taller prctico de lavado, para jvenes, el cual
admite encargos de particulares y abona las
mujeres el precio de su trabajo.
En varias escuelas prcticas, como la de Santa
Felicita, se inician las hijas de los obreros en
todos los trabajos de costura, de planchado, y de
cocina. Se las ensea adems la economa doms-
tica y los cuidados que necesitan los enfermos.
Los locales son espaciosos y estn instalados la
moderna, con lavaderos elctricos y mquinas
de coser, elctricas tambin, en los talleres
de lencera.
La Asociacin tiene sus ramificaciones en pro-
vincias y, por medio de sus asilos de mendigos,
y de hurfanos, de sus hospitales, escuelas y
hospicios, extiende su radio de accin hasta las
comarcas lejanas de Catamarca de la Rioja de
Santiago del Estero.
Existen otras sociedades benficas femeninas,
como la de la Misericordia, cuyos asilos albergan
las muchachas de dos diez y ocho aos, y la
de Santa Marta, que dirige escuelas profesionales de
mujeres. Y tengo que pasar por alto otras muchas.
114 LA ARGENTINA

En cuanto la Sociedad protectora de la infan-


cia compuesta de hombres y mujeres, es
una de las ms importantes de Buenos Aires.
Subvenciona y administra tres cuatro asilos
para hijos de obreros, una colonia agrcola donde
son admitidos los muchachos de diez quince aos
de edad, ensendoseles la agricultura; talleres
de zapatera, carpintera, herrera, encuader-
nacin, etc., hospicios para hurfanos de ambos
sexos y dispensarios en que tienen consulta gra-
tuita doce mdicos.
En mi visita los asilos de hurfanos, me sor-
prendi sobre todo la pulcritud de los asilados, la
cocina, los comedores, los dormitorios con sus
limpios lechos, y los refectorios bien cuidados.
Es obligatorio el uso de los limpia-dientes, y
disfrutan de salas de baos, de duchas, de cuartos
de recreo y de jardines. Pero lo que sorprende
ms es el aspecto alegre de los asilados.
En el asilo de hurfanos ha}^ una charanga
formada por los mismos asilados.
Los establecimientos de este gnero son tristes
por lo general. Se dira que los que los dirigen se
creen obligados proporcionar los hurfanos y
los hijos de los pobres una sensacin anticipada
de las penas de la vida. Es un sistema depri-
mente y pernicioso, fecundo en malos resultados.
Convendra compararlo con el mtodo opuesto,
bondadoso, activo y confiado que alegra la vida
de los nios, les infunde esperanza y un optimismo
fecundo y bienhechor. Pero todas no estn en
DE BUENOS AIRES AI, GRAX CHACO II5

condiciones de emplear ese ltimo mtodo. Una


y vigilancia constan-
seleccin discreta, la influencia
te de ciertas personas ricas y bondadosas, de una
bondad irradiante que lleva en s el germen de la
eficacia, han creado aqu, mi juicio, esa atms-
fera encantadora que hace reposar el espritu des-
pus de haber contemplado el espectculo de otras
miserias. Al ver estos nios curiosos, alegres y
sonrientes, se olvida, como lo olvidan ellos mismos,
que son hurfanos. Este es uno d.e los milagros
prodigios de la caridad sabia y vivificante que
se ejercita en Buenos Aires y para la cual no hay
bastantes oalabras de admiracin.
BUENOS AIRES

LAS ESCUELAS MANUALES

Hicieron trabajos manuales los descendientes de colonos espaoles ?


i
Hijos del pas y "gringos".
La influencia espaola. La
escuela industrial superior de Buenos Aires.
Impresin reconfortante.
Feliz iniciativa privada la Sociedad de Educacin Industrial. Lo
:

alumnos en vez de pagar son pagados.


Clase ociosa y clae tra-
bajadora. Contraste

Uno de los problemas que yo mismo me plante


mentalmente mi llegada la Argentina se
refiere al porvenirde este pas. Prospera realmen-
te como la Amrica del Norte? Tiene la sangre
original de la colonia espaola el mismo valor,
las mismas condiciones de actividad, de energa
y de resistencia para el trabajo, que la sangre de
los colonos pobladores de los Estados Unidos?
No se ha asimilado con exceso la Argentina una
sangre perezosa y orgullosa que se satisface de
s misma y se alimenta con su orgullo? No es

el argentino un hombre quien agrada slo que


trabajen los dems? No se vive aqu, bajo una
forma disfrazada, y bajo una apariencia engaosa,
como en la poca del antiguo rgimen colonial?
DK BUENOS AIRES AL GRAX CHACO T I
7

;No existen dos categoras, una formada por los


hijos del pas,que creen tener derecho todos
los feudos y sinecuras y otra por los gringos
extranjeros, que reemplazan al indio siervo de
la gleba?
Confieso que lo tem durante las primeras
semanas, al ver aquellos jvenes vividores, bulli-
ciosos, callejeros y ociosos, limpios y relucientes,
sentados en carruajes y automviles y fumando
gruesos cigarros. Y
acaso hubiese sentido mucho
tiempo esa impresin pesimista si no hubiera
tenido la suerte de tropezar con algunos ejemplares
vigorosos de la raza argentina, patriotas cultos y
conscientes, verdaderos ciudadanos, en el sentido
romano del vocablo, que tuvieron bien mos-
trarme su pas no como quiere aparentar sino
como es.
Porellos supe que aquellos jvenes ociosos
constituyen una nma minora, realmente despre-
ciada, y que parece numerosa fuerza de exhibirse
en todas partes. Pero, en general, los hijos de
familia toman los veinticinco aos una direccin
seria en el camino de.l trabajo y cumplen todos los
deberes sociales de la vida.
Recordar siempre la impresin que sent al
visitar, casualmente, la Escuela Industrial supe-
rior de Buenos Aires. Entr en un inmenso edificio
nuevo de vastos corredores y con amplias ventanas
abiertas por todas partes. En varios talleres, tan
grandes como los de una fbrica, algunos jvenes
forjaban martillazos trozos de hierro. Esa tarea
8

11 I,A ARGENTINA

pareca agradarles, y no pude observar ninguna


diferencia entre ellos y los obreros de las Escuelas
de Cincinnati, Chicago Pittsburg. En verdad,
los argentinos parecan ms inteligentes y despiertos.
No mismos cabellos negros,
obstante, tenan los
los mismos ojos grandes, la misma aficin al cosm-
tico y la misma tez aceitunada que los jvenes
ociosos y callejeros del barrio de Palermo.
Cuando visit la Escuela haba 600 alumnos,
unos con blusas y otros con chaquetillas azules,
todos de aspecto serio y aplicado, que aprendan
forjar, dibujar, desbastar el hierro, limar y
fundir cobre y el hierro, trabajar la madera,
el
manipular los productos qumicos, medir la resis-
tencia de los materiales, etc., etc.
Salen de la Escuela como contramaestres, y
tambin como directores de fbrica, segn sus
capacidades y aptitudes. Las clases nocturnas
son invadidas literalmente por 400 alumnos,
jvenes y viejos, que trabajan con pasin en
los talleres, hasta las once; 120 obreros, padres
de familia algunos, van sentarse en los bancos
de la Escuela despus de haber trabajado todo el
da, y aprenden dibujar y leer planos, se per-
feccionan en sus respectivos oficios.
Los alumnos ms adelantados pueden entrar
en las Escuelas superiores de ingenieros al salir
de ese establecimiento.
Hasta ahora se vean obligadas las fbricas
industrias de Buenos Aires llevar ellas opera-
rios y contramaestres de Europa, pero muy
DE BUENOS AIRES AL. GRAN CHACO 1 19

pronto podr prescindir de ellos la industria


argentina, gracias ese plantel de trabajadores
aplicados inteligentes.

*
* *

Adems de ese centro oficial, existe una escuela


libre de Mecnica y electricidad, fundada por la
iniciativa privada de la Sociedad de Educacin
industrial.
Se cre esa Escuela tomando por modelo los
establecimientos similares de Europa que el
Sr. D. Norberto Pinero estudi en Francia, Ale-
mania Inglaterra.El aspecto prctico de su
enseanza me mucho. Existen clases de
interes
dibujo, talleres de fundicin, de ajustado, de
forja, de modelado, de torneado y de electricidad
prctica. En esa Escuela, como en la Industrial,
llam mi atencin la actividad general de los
alumnos. Es curioso observar cmo el trabajo
manual engendra buen humor y animacin
cuando no es excesivo. Ea Escuela de chauffeurs,
y de Mecnica aplicada al automvil, produce
excelentes resultados. Se hacen en ella repara-
ciones de automviles particulares y se ha cons-
truido ya uno, con todas sus piezas, en el taller
de la misma.
Eos alumnos del segundo ao reciben una
retribucin de 50 cntimos diarios y los del tercer
ao de 85 cntimos; el total se les acredita y abona
al terminar el curso.
120 I,A ARGENTINA

Simultaneados con los cursos prcticos, que


ocupan 37 horas semanales, hay otros cursos
tericos de aritmtica, lgebra, geometra, fsica,
qumica y contabilidad, los que se destinan
ocho horas.
Esas dos visitas fueron para m una especie
de revelacin. Comprend entonces que haba
obrado mal al juzgar la Argentina por sus clases
ociosas y que la enorme suma de energas que
desde ha treinta aos arroja la vieja Europa
sobre el continente americano, ha ido reconcen-
trndose y creando algo que ser, en el porvenir,
un manantial de fuerzas.
S

BUENOS AIRES

ALGUNAS INSTITUCIN^

Huellas de la influencia espaola. Feudos y beneficios en la adminis-


tracin. Tipos de empleados. La Caja de Ahorro.
El Monte
de Piedad. Muchas alhajas y poco dinero. El Banco de
Prstamos. Solicitud de la administracin por sus empleados.
Mecanismo del crdito. Sinecuras agradables. Lujo de
las instalaciones.

Cuidado general por la higiene.


Los socorros los enfermos y
los heridos.
Rapidez del servicio.
La Inspeccin de la leche.
Agua potable excelente.
Disminucin de las epidemias. Los
Conventillos.
Precio escandaloso de los alquileres. Conventillos
modernos.
Limpieza reglamentaria.
Exclusin de loros, monos,
perros... |y de nios!

A partir de ese da, mis paseos por Buenos Aires,


en compaa del Intendente municipal fueron
una serie de sorpresas del mismo orden. Yo mismo
sealaba las visitas que convena hacer, para estar
seguro de que no eran esperadas. Haca esto por
el temor de que las cosas estuviesen preparadas
de antemano para impresionar la imaginacin
del visitante extranjero y para ocultarle sus
imperfecciones. Mis investigaciones hubieran sido
en tal caso tan intiles y vanas como las que
realizan ios funcionarios.
12 2 LA ARGENTINA

En los Centros administrativos es donde se


observan ms ciertas reminiscencias espaolas.
Como en la poca colonial, hay individuos quienes
se les tiene que conceder una prebenda slo por
ser hijos de Fulano, y porque el que dispone
de esos feudos beneficios es amigo de la familia.
Casi todos ellos son tipos de tez morena, de ojos
grandes y expresivos, de aspecto perezoso, gruesos
y llenos de grasa, perfectamente vestidos, con la
caballera brillante y el calzado reluciente. Todos
tienen los pies pequeos. Son andaluces en quienes
domina la sangre mora. Pululan en las oficinas,
donde otros trabajan, donde ellos no hacen nada.
Estn provistos de un ttulo que les exime de
toda tarea. Son jefes, sub-jefes, inspectores,
sub-inspectores, etc. Yo creo que no conocen los
asuntos que se tramitan en presencia de ellos.
Les suple en su funcin algn trabajador asiduo.
Me sugiri esa impresin la visita que hice, entre
otras, al Banco Municipal, el cual comprende el
Banco de prstamos, el Zonte de Piedad y la
Caja de Ahorros. Se me asegur que todas esas
instituciones estn destinadas favorecer la popu-
laridad poltica de algunos, pero yo creo que hay
exager acin en eso. Xo obstante sus defectos
tienen su utilidad.
La Caja de Ahorros recibe depsitos desde
un peso 10.000 (el peso vale 2'20 francos).
El beneficio que concede los imponentes es
extraordinario de 10 1.000 pesos el 6 %,
de i. ooo 3.000 et 5 %
y de 3.000 5.000
DE BUENOS AIRES AI. CRAX CUACO I..

el 4 %. Es un bonito beneficio (i). En cambio


los clientes del Monte de Piedad se les
cobra un inters de 12 %. Es bastante usurario.
Pero, cuando el ao ha sido malo, son restituidas
gratuitamente las mquinas de coser y las ropas,
los das de fiesta nacional, el 25 de Mayo y el

9 de Julio, y tambin en navidad y el da de ao


nuevo. Este hecho es tan regular y tan sabido de
la gente, que pude contar ms de 500 mqui-
nas de coser que haban sido empeadas.
El Monte presta 6 millones de francos
(2.700.000 pesos) sobre alhajas y slo
237.000 francos (108.000 pesos) sobre objetos
diversos. Esto parece indicar que el pueblo y la
pequea burguesa
sin hablar de las dems
clases tienen muchas alhajas pero carecen
veces de dinero.
En el Banco de prstamos tuve noticia de algo
que constituye una prueba de la solicitud de la
administracin para con los empleados. A los
cinco aos de servicio pueden stos tomar prs-
tamo la suma necesaria (20.000 30.000 francos)
para comprar terreno y edificar ma casa, abo-
nando cada mes el 5 %
de sus sueldos y ma
mensualidad entera al hacer la operacin.

(1) I<a Caja de Ahorros de Buenos Aires recibe en depsito todos


los aos milln y medio de pesos aproximadamente, de unos 3.000
depositantes. Ese milln y medio de pesos (poco ms de 3 millones de
pesetas) es una cantidad relativamente pequea y prueba que las
personas econmicas colocan su dinero en otras empresas, con un
inters ms alto an. Zvls adelante veremos que es en la adquisi-
cin v ventas de terrenos.
124 LA ARGENTINA

Adems, empleado puede pedir los cinco


el
aos el , mejor dicho, el prstamo de
anticipo
una mensualidad por ao de servicio, sea cinco
meses de sueldo. En este caso pagar un 8 por %
intereses y amortizacin de su deuda. Esa suma
sear al empleado bien para sufragar los gastos
del terreno, si es que lo compr, bien para amue-
blar su casa, si la edific, bien para apostar en las
carreras jugar la lotera.
Los mismos empleados tienen derecho, los
diez aos de servicio, un retiro proporcional
por imposibilidad fsica. Y ya comprender el
lector que los certificados mdicos no son impo-
sibles de obtener.
A los veinte aos de labor pueden pedir nor-
malmente su retiro, y los treinta tienen derecho
casi la totalidad de sus sueldos.
El capital de ese Banco municipal est consti-
tuido con las cuotas que los empleados abonan
cada mes la Caja de retiros. Ei Banco es dirigido
por un directorio de empleados.

*
* *

Tales ventajas hacen que sean muy solicitados


los destinos municipales. Como el trabajo no es
grande, pues los empleados son numerosos en
extremo, y como la disciplina es bastante floja,
no_atrevindose los jefes hacer una observacin,
el empleo se convierte pronto en una casi sinecura
agradable y cmoda.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO i - ;,

En los centros administrativos franceses no se


puede formar idea del lujo de aquellas oficinas.
El saln de juntas del directorio de empleados
de aquel Banco es ms lujoso que el despacho de
un ministro alemn, ingls francs. El que
visita aquellas oficinas ve siempre magnficas y
blandas alfombras de Esmyrna, muebles de caoba
barnizada, canaps y sillones de cuero ingls } 7

escaleras de mrmol con pasamanos de cobre


macizo.

*
* *

Uno de los signos ms visibles y reveladores


de la distancia que media hoy entre la Argentina
y Espaa, consiste en la atencin que se concede,
en las grandes ciudades por lo menos, las cues-
tiones de ornato y de higiene. Buenos Aires podra,
sobre todo, servir de modelo todas las regiones
espaolas y ms de una poblacin francesa por
la limpieza de sus vas pblicas y por su servicio
de higiene y as 'stencia los enfermos y heridos.
1

Es cierto que todos no cumplen del mismo modo


su deber, sobre todo en los cargos de inspeccin,
desempeados por personas que consideran sus
destinos como sinecuras :podra encontrarse
mucho que censurar en esas esferas en que reina
la pereza. Sin embargo, los servicios municipales,
tal como existen, constituyen justo ttulo un
motivo de orgullo para la capital argentina.
Para atender los heridos en los primeros
126 I,A ARGENTINA

momentos hay dispuestos siempre, en ocho casas


de socorro, cuarenta carruajes. En cada casa de
socorro hay un facultativo, un interno, una far-
macia y una sala de operaciones. La rapidez de
ese servicio es verdaderamente increble. Cinco
minutos despus de recibido el aviso, proceda de
dnde proceda, llega al lugar del accidente el
carruaje de la casa de socorro.
La inspeccin de la leche no deja nada que
desear. Todas las vacas urbanas son tubercidini-
zadas y toda la leche destinada la venta debe
estar pasteurisada.
El agua potable se reputa como excelente. Es
recogida en la parte alta del ro, cerca de un
kilmetro de la orilla y 8 metros de profundidad,
siendo conducida los depsitos de clarifica-
cin y luego inmensos filtros al aire libre, com-
puestos de numerosas capas de arena y pizarras.
Desde all va parar un gran depsito situado
en la calle de Crdoba. Ese depsito es el edificio
pblico ms bello de Buenos Aires. Es todo de
maylica color turquesa y de ladrillos de colores.

Cmo imaginarse que all dentro duermen


12.000 metros cbicos de agua El depsito
!

pasa por una de las locuras de Jurez Celman,


el gran dilapidador, en tiempos en que no se
saba cmo gastar el dinero. Pero los locos
suelen hacer obas tiles y ier osis.
Toda epidemia de tifus ha desaparecido desde
hace muchos aos de la ciudad propiamente dicha.
Pero como Buenos Aires se ha extendido en pro-
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 1
27

porciones considerables, slo el centro, hasta el


ro, cuenta con aguas de caera, as corno los
barrios de Flores y de Belgrano. En los alrededores
suele haber filtraciones en los pozos, y de cuando
en cuando se observan conatos de epidemia. Por
una anomala singular, es el Estado central quien
tiene su cargo el servicio de aguas de la capital.
La municipalidad se lamenta, con razn, de tal
estado de cosas y recaba para ella el derecho de
velar por la salud de sus convecinos.
Los barrios obreros estn formados por casas
miserables que recuerdan, por su suciedad y sor-
didez, las casas de los obreros de Roubaix, de
Saint Etienne, de todas las ciudades manufac-
tureras de Francia, sin olvidar las de los barrios
parisienses de Charonne, Bellevile y Buttes-
Chaumont. Esas casuchas se llaman en la Argentina
conventillos y son vastos patios descubiertos

donde se abre una serie de tugurios obscuros y sin


aire que son las habitaciones.
El piso superior se compone de una galera de
madera aryo alrededor se ve una serie de habi-
taciones. Los inquilinos cocinan fuera, en hor-
nillos pequeos.
Lo verdaderamente escandaloso es el alquiler
que pagan los 50 infelices que viven en tales
antros. Una habitacin de diez metros cuadrados
cuesta 45 francos mensuales, viviendo en ella un
matrimonio con seis hijos. Vi una, algo mayor,
con un tugurio ms, que tena un alquiler
mensual de 100 francos En ella vivan amon-
!
128 I.A ARGENTINA

temados un cochero de plaza, su mujer, sus siete


hijos y el abuelo de la familia.
Esos conventillos pasarn pronto la histo-
ria. Todos los meses expropia y derriba algunos

el municipio, en nombre de la higiene pblica,


construyndose en su lugar otros conventillos b
coquetones, limpios y con todas las comodidades
modernas. Alrededor de un patio enlosado de
mrmol blanco y negro, con flores en el centro,
se levanta una planta baja y sobre sta un piso
divido en pequeos cuartos. La limpieza es obli-
gatoria y rigurosa. Una ancha escalera de mrmol
blanco que arranca del centro del patio, conduce
la gaieria del piso alto, donde se hallan la
viviendas. Al pasar por delante de ellas vi un
gran lecho de nogal, un armario de luna, una
cmoda, un lavabo de mrmol y varios cuadros
colgados en las paredes. El piso, de abeto, es tan
blanco como la mesa.
Por lo general, la mujer se ocupa de las tareas
domsticas. La cocina se halla fuera de las vivien-
das. Delante de cada una de ellas se ve ma especie
de garita de palastro ondulado donde hay unas
cuantas cacerolas, ollas, platos y cajas. Un col-
gadizo de cristales que corre lo largo del
patio, protege las garitas de la lluvia.
Para el uso de los 36 inquilinos de cada con-
ventillo hay dos salas de baos y duchas.
El precio de los alquileres oscila entre 25 y
60 pesetas.
Las exigencias de los propietarios y las condi-
DE BUENOS AIRES Ai. GRAN CHACO I -" i

ciones que imponen, son bastante extraas en un


pas que tanto necesita el aumento de los habi-
tantes. El reglamento colocado bajo el prtico
del no slo prohibe el apoyarse en
conventillo
las paredes y desconcharlas sino que especifica
la exclusin de cotorras, monos, perros... y
nios !...
BUENOS AIRES

LOS CRIMINALES Y LOS LOCOS

Aplicacin de
La
las teoras modernas. Penitenciara Nacional de
Buenos Aires. Institucin modelo. Reeducacin de
El trabajo de los detenidos.
Visita los talleres. la moralidad.
El "Diario"
de un prisionero.
Un arrepentido.
La prisin de
Mtodos
La obra doctor
antiguos. Viejos sistemas.
las mujeres.

Los locos. del Cobres The Open-Door. El


principio de la "puerta
Pabellones
abierta". Ms :

locos furiosos. Organiza-


cin perfecta. separados. El rgimen.
20 00 de curaciones.
El trabajo.

Qe puede decir de una manera general que los


^ ltimos vestigios de la dominacin espaola des-
aparecen cada da, y que sus deplorables recuerdos
son reemplazados, en medio de una prosperidad ju-
venil y ardorosa, por todas las instituciones que la
experiencia y la energa de los pueblos fuertes han
sabido crear. Esto es cierto, como lo he probado,
en lo que atae hospitales, vas pblicas,
escuelas, servicios de higiene, asistencia pblica,
y lo es tambin en que las prisiones y casas
lo
de locos se reere. El orgullo vano y la prodi-
galidad intil de los espaoles, transplantados
un pueblo enrgico y trabajador, se transforman
en emulacin fecunda. En la Argentina se quieren
DE BT.KXOS AIRES AE GRAN* CUACO 131

hacer las cosas tan bien como en cualquier parte,


mejor, si es posible. Y
si ocurre alguna vez que

el celo y la energa van ms all del fin objeto, es


por amor al adelanto y por orgullo patritico.
Xo conozco ningn establecimiento ms per-
fecto que el Penitenciario Nacional de Buenos
Aires. En l se halla resuelto el problema de la vida
higinica y celular de los presos, de facilitarles
una alimentacin sana y de permitirles respirar
con frecuencia en una atmsfera renovada. Lo
que ms me admir fu el observar que en ese
establecimiento se aplican las teoras modernas
de la reeducacin y de la moralidad por el trabajo,
la disciplina, la lectura, las conferencias 5Ten fin, ,

por elperdn cuando ha}' lugar l.


Todo corrigendo debe practicar un oficio. Si no
lo tiene, como ocurre con la mayora de los reclusos,
aprenden uno, de suerte que al salir de la crcel
pueden vivir de su trabajo. Una comisin com-
puesta de administradores y mdicos, resuelve,
despus de un examen, el gnero de ocupacin
para el que presenta ms aptitudes el individuo,
si es que este no tiene su preferencia por alguno.
Los 966 detenidos (i) realizan una tarea consi-
derable (2). Los carpinteros han hecho 5.000 ban-

U) 597 eran extranjeros y 369 argentinos. El 50 % de los extran-


jeros eran de origen espaol italiano, alcohlicos en su ma3-ora.
(2) El trabajo que realizan no es completamente gratuito. Segn
su habilidad, reciben de 30 cntimos i'25 francos por dia. Si el
condenado tiene familia se le entrega el importe de esa ganancia.
Si no la tiene, la administracin se reserva la mitad para indem-
nizarse de los gastos y la otra mitad se la entrega al preso su
salida de la crcel.
132 LA ARGENTINA

eos para los paseos pblicos; los grabadores


litgrafos, impresores y encuadernadores, con-
feccionan todos los libros estadsticos del gobierno,
los fundidores, cerrajeros y carpin-
registros, etc. ;

teros trabajan tambin para la administracin;


los zapateros confeccionan las botas de los bom-
beros, de la polica y de la marinera; los pana-
deros (que se baan antes y despus de trabajar),
amasan y cuecen 3.500 kilos de pan diarios para
la Beneficencia. Los reclusos cuya pobreza de
espritu no les permitira aprender otro oficio,
realizan trabajos de jardinera, para lo cual hay
un jardn que comprende 7.000 rosales y cente-
nares de especies de flores. A los que tienen cierta
instruccin, se les ensea la agrimensura, pues
la profesin de agrimensor es ma de las ms
tiles en el momento actual, en que la agricul-
tura argentina se halla en un perodo de desarrollo.
Me inspiraba inters el funcionamiento de aquel
centro, semejante un establecimiento modelo
de Europa. Pensaba en las antiguas prisiones
espaolas donde los reclusos son tratados como
animales. Y no es que sintiese cierta sensiblera,
pues yo creo que nuestra sociedad es demasiado
blanda para con los criminales, sino que me
admiraba el observar la facilidad con que la joven
nacin argentina se incorpora al movimiento
progresivo y se adapta la evolucin.
Tuve ocasin de visitar todos los talleres, en
los que reina la actividad, el orden y el silencio.
Sin embargo, los detenidos pueden hablar en voz
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 1 33

baja. Pero no abusan de esa Por otra libertad.


parte, qu podran decir compaeros, sus
siempre los mismos? Todos trabajan, unos con
cierto ardor sombro, otros alegremente y todos
con gusto al parecer.
Los das les parecen ms cortos cuando
trabajan
me dijo el director. Trabajando
entre sus camaradas del oficio pueden olvidar el
sitio en que se hallan. Y este es el verdadero
consuelo que el rgimen en vigor les permite
disfrutar. Lo terrible es el calabozo, la celda, la
soledad y la holganza..
El problema estriba precisamente en saber
si le conviene ms castigar que refor-
la sociedad
mar los criminales, intimidarles por el horror
de la represin intentar la correccin moral de
los que se salieron del derecho comn.
Aqu prohijamos esta ltima teora, y obte-
nemos resultados satisfactorios. La buena con-
ducta es recompensada con mercedes favores
graduados, como el de usar bigote, tener corres-
pondencia libre, tener alumbradas las celdas y
fumar. Y varios aos de conducta ejemplar,
irreprochable, dan derecho una disminucin de
la pena.

>:
' *

Entr en la celda de un preso. Al pie de la cama


haba una escupidera colocada sobre una estrella
de grueso pao azul recortada cuidadosamente;
134 iA ARGENTINA

la altura de un hombre se vean tres tablas,


donde el inquilino de la celda colocaba ciertos
objetos, una caja de te, hilo, un cazamoscas, un
espejo, un infiernillo, una caja de lpices, varios
difuminos, algunos cigarros, mate y libros cubier-
tos con papeles. No se vea ni un grano de polvo.
El detenido era un homicida que llevaba all siete
ocho aos. Por su buen proceder y aplicacin,
disfrutaba de los pequeos favores que acabo de
enumerar. Por cierto que ese individuo escriba
mas memorias de su vida. Ausente el condenado,
el director cogi el manuscrito y lemos algunas
pginas.
El penado analizaba ingenuamente las impre-
siones que le embargaban los das de visita p-
blica. l no reciba ninguna visita y esto le haca
sufrir, por verse completamente abandonado
por los suyos, mientras que vea los dems
rodeados de sus parientes y de amigos fieles.
Expresaba tambin su amargo pesar por el crimen
cometido en un acceso de clera. Cuando lleg-
bamos ah, entr el preso en la celda. Su rostro
afeitado representaba unos cuarenta aos y tena
una expresin seria y enrgica. Contest con
gravedad y sencillez las preguntas que le dirig
acerca del rgimen, del trabajo y de sus ocupa-
ciones y distracciones. Al entrar en la prisin
no saba leer ni escribir; aprendi al poco
tiempo, as como el dibujo. En la pared se vea
colgado un retrato de mujer pintado al pastel, de
tipo espaol muy acentuado, fumando un ciga-
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1 35

rrillo coa aire vulgar y provocativo. Los defectos


una capa-
del dibujo eran visibles, pero revelaba
cidad particular y un don natural. Yo vea sobre
todo en aquel trabajo la prueba de voluntad y
aplicacin de espritu extraordinarias. Al oir
hablar al condenado, se comprenda claramente
que la reclusin, la soledad, el trabajo y el estudio,
haban hecho que aquel hombre llegase sentir
como una revelacin de su propio ser. Cuando
salga que llega salir
si es
lo har como un
hombre digno que la prisin restituye la socie-
dad. Y me atrever decirlo? Si hubiese depen-
dido de m, habra puesto aquel hombre en
libertad,tan profunda fu la impresin que me
caus. Evidentemente, aquel homicida no era un
malhechor.
En la puerta de cada celda se ven notas sobre
la conducta de los reclusos, que son ejemplar,
:

muy buena y buena. Esas notas son dadas por


un tribunal compuesto por el director del penal,
el capelln, el director de la escuela y los jefes

de taller.
La biblioteca es muy completa y proporciona
bastantes obras. Consult el registro de salida de
libros y pude observar que en un ao se haban
facilitado 8.000. Not la ligera que los obras
preferidas eran de Dumas, padre, Walter Scott,
Macaulay, Darwin, Hfekel, Augusto Comte,
Spencer, Mme. de Stall (Corinne), Balzac (Les
Chouans), Recls (la Geografa) y Juan Finot (el
Prejuicio de las razas.)
!

136 LA ARGENTINA

En rgimen del penal 110 se ha olvidado el


el
patriotismo. En la clase de dibujo, que es al
mismo tiempo sala de conferencias, aparecen el
pabelln y el escudo de la Argentina. En las
paredes se ven los trabajos de los alumnos.
Todas las conferencias comienzan por un saludo
la bandera, ejecutado, por todos los presos.
Hay un vigilante destinado especialmente ese
ejercicio, que da estas cuatro voces de mando :

Firmes !

Frente la bandera !

Saludo la bandera
Descansen !

Las paredes de la capilla estn cubiertas de


frescos pintados por un preso con arreglo la
Biblia ilustrada de Gustavo Dor. Fu un esfuerzo
ingenuo de un infeliz.
Visit tambin de mujeres y el orfe-
la crcel
linato correccional para las jvenes. Estos esta-
blecimientos no estn tan bien organizados. Estn
en un viejo edificio construido en otro tiempo por
los jesuitas y que amenaza ruina. Nada tan triste
como aquellas habitaciones sombras, de muros
agrietados y hmedos, de techos podridos, con el
pavimento de los patios y corredores lleno de
agujeros y cuyo conjunto es gris y sombro.

* *

Ese movimiento generoso de la caridad pblica


y privada no ha dejado en el olvido los locos.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 137

En Lujan, una hora de distancia de Buenos


Aires, y en medio de una hermosa campia, fun-
ciona un establecimiento modelo, como existen
pocos en Europa. Fundada por el Estado ini-
ciativas de un hombre de energa y bondad
extraordinarias, quien no puede negarse nada,
esa obra se halla en plena prosperidad y produce
resultados sorprendentes.
El gran propulsor adalid de ese movimiento
es el doctor Cabred. Es presidente de la Comisin
de hospitales nacionales y con su actividad vigo-
rosa y su entusiasmo contagioso da impulso la
creacin en toda la Repblica de asilos modernos
de alienados. Conoce perfectamente Francia y
Pars, as como los hospitales franceses, en los que
estudi bajo la direccin de los grandes profe-
sores. Pero se inspir sobre todo en los estableci-
mientos similares de Escocia y Alemania, donde
se practica desde hace muchos aos el sistema de
la puerta abierta , as como en Rusia y en ios
Estados Unidos. Para los planos y la instalacin
adopt especialmente los del asilo de Ak-Scher-
bitz, que existe cerca de Dresde, en Sajonia. Ese
sistema del open door puerta abierta es todava
muy poco aplicado en Francia, donde los pro-
gresos adelantos triunfan lentamente.
El doctor Cabred estima que lo que hace los
locos furiosos, es precisamente la coaccin que se
ejerce sobre su libertad sobre su libertad de
andar, de salir y de moverse.
I38 I.A ARGENTINA

Ya no hay locos furiosos


me deca el
doctor Cabred
excepto en ciertos casos de
crisis agudas. Lo que originaba su furia era el rgi-
men que se les someta. En lugar de vivir apia-
dos, exasperndose y excitndose mutuamente, dis-
frutan de la libertad de moverse, de aislarse, de
trabajar y de pasearse, sin que piensen en eva-
dirse (apenas se da el caso de una evasin por
cada 100 alienados), amotinarse, gritar reir.
En vista de tales resultados, el pblico no vacila
en confiar los dementes al establecimiento.
Y, en efecto, de los locos que veamos ninguno
pareca furioso. Slo cuando les hablamos
intentamos hacerles razonar, se manifest clara-
mente su locura. Pero se dio el caso de que al ms
violento de ellos, y cuando pareca ms excitado, el
doctor Cabred le cogi familiarmente por el
brazo y se lo llev diciendo :
Tiene usted

razn. Entonces, el infeliz, maravillado, se


transform de sbito, revelando su rostro gran
contento, y, con un manotazo, se ech la gorra
haca la oreja, y olvid en absoluto nuestra pre-
sencia.
Ha faltado poco dije al Doctor
para
que el loco se pusiese furioso. Qu hubiese hecho
usted en tal caso?
El caso probar usted contest, riendo
una verdad que nosotros conocemos muy
bien. Esa verdad es que no se debe discutir con
los locos. Cuando sobreviene una crisis cuando
nos vemos en presencia de un alienado que sufre
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 1 39

una psicosis aguda, no aplicamos el rgimen de


la puerta abierta, sino el tratamiento del lecho
clinoterapia que est produciendo los mejores
resultados. Acostado el alienado, se calma mucho
antes y su nutricin es mejor. Hay, adems, la
ventaja de poder reconocerlos y vigilarlos mejor.
Este tratamiento, que sustituye el de la celda y la
camisa de fuerza, ha hecho oue disminuya en un
80 %el nmero de los furiosos.

*
* *

Est situado el manicomio en medio del


llano de Eujn, cerca de una famosa catedral que
es el sitio de peregrinacin ms frecuentado de
la Argentina. Se divide en dos partes distintas.
Una comprende el asilo central, formado por los
servicios hospitalarios y administrativos, los
pabellones de los alienados que tienen que estar
sujetos una vigilancia continua, un aisla-
miento pasajero un tratamiento mdico espe-
cial. Ea otra parte comprende la colonia del sistema
libre y del trabajo agrcola.
Ningn muro limita el horizonte ni priva de
la ilusin de la libertad absoluta. El estableci-
miento se compone de catorce pabellones sepa-
rados habitaciones, talleres, cocinas y otras
dependencias cuyas fachadas blancas y tejados
rojos, forman contraste con la verdura del campo.
El interior es tan alegre y risueo como el exterior.
Los corredores y galeras tienen sus paredes
I40 I.A ARGENTINA

blanqueadas, y enlosado el pavimento con losas


de diversos colores. Las ventanas estn adornadas
con flores. De los pabellones salen cantos y acordes
de msica fonogrfica. Todo causa una impre-
sin singular... Todo est dispuesto para hacer
alegre, animada, la mansin de la demencia
y, sin embargo, sentimos la angustiosa sensacin
de que los locos gritan y entonan en alta voz sus
cantatas inoportunas en aquellas horas de sol y
en medio de aquella naturaleza como dormida.
Es imposible imaginar una organizacin mate-
rial ms perfecta que la de ese establecimiento.

Los dormitorios son blanqusimos y las camas


estn pintadas; los comedores son tan alegres
como los dormitorios. Hay varios comedores, y,
no pudiendo habilitarse cocinas separadas, las
comidas son llevadas desde una central, por
medio de un tren del sistema Decauville, que
tiene calefaccin en invierno. Hay lujosas salas
de baos en todos los pabellones, en las secciones
destinadas los indigentes como en las villas de los
alienados de pago, de primera, segunda y tercera
clase. La diferencia entre estas clases consiste en
el grado de promiscuidad. Los indigentes ocupan
los pabellones en nmero de 30 40 y duermen en
dormitorios colectivos; los de tercera son agru-
pados de veinte en veinte; los de segunda se
clasifican por secciones de diez y los de
primera por grupos de cuatro. Tambin hay
departamentos para un solo enfermo. El departa-
mento hidroterapia), situado en el centro de la
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO J .I

colonia, se compone de una grau piscina de


30 metros de longitud por 12 de anchura, en la
que hay una renovacin constante de agua, salas
de duchas fras y templadas, baos calientes de
vapor, baos sulfurosos, una sala de masaje,
otra de electroterapia y de rayos Roentgen.
En cuanto al rgimen que son sometidos los
locos, se basa en la bondad, la abundancia, el
trabajo agradable, el recreo, los paseos, los juegos
al aire libre, los de sociedad, el teatro, la danza,
el cinematgrafo, etc.
Todos los alienados trabajan con arreglo su
capacidad y aptitud, si es que lo desean. No se
les obliga. Se les estimula, cuando es posible,
ofrecindoles las cosas que les satisfacen como,
por ejemplo, el tabaco. Conviene tener en cuenta
que el trabajo es uno de los principales elementos
de curacin. Unos hacen escobas con paja de maz,
otros hacen trabajos de carpintera y los albailes
y ladrilleros trabajan en su oficio. Un alienado
francs, que ejerca la profesin de jardinero,
hizo varios injertos en presencia nuestra. Varios
herreros, cerrajeros, carpinteros, sastres y pana-
deros trabajan cotidianamente, unos con ardor
y otros como soando, con arreglo su estado
psquico y mental.
Pude ver un individuo que fabricaba
3.000 ladrillos diarios. Era un piamonts corpu-
lento, huesudo, que empleaba toda su vitalidad
en producir ms que nadie en el establecimiento
sin parecer fatigado.
I 42 I<A ARGENTINA

Y, sealndonos los pabellones, nos dijo :

Yo soy quien ha hecho todo esto.


Los ladrillos se venden en Buenos Aires
55 francos el millar, resultando 8'50 el precio de
produccin.
Los alienados que traba an ganan al da 20 cn-
timos, que les son acreditados, y al salir del mani-
comio (pues un 20 %
obtiene la curacin) se les
entrega su peculio.
El establecimiento de que nos ocupamos rene,
pues, todos los adelantos de los ms notables de
Europa. Fu fundado en 1902 y ha costado ya
cerca de 3 millones de francos; su presupues-
to mensual es de 70.000 pesetas. Cada alienado
supone un gasto aproximado de dos pesetas
diarias.
Est situado en medio de una superficie de
600 hectreas de tierra
que son propiedad de
la institucin y su construccin responde al
sistema antisimtrico de pabellones separados y
dispersos, menos montono que el sistema antiguo.
Rodean el manicomio inmensos espacios cubiertos
de csped, jardines llenos de flores y plantas y
campos de alfalfa y maz. El nmero de gallinas,
pavos y patos ascenda, cuando yo hice mi visita,
1.700 y 800 el de los puercos. Adems, haba
en el manicomio muchos bueyes, vacas y carneros,
as como una quesera, instalada de tal modo, que
haca pensar en los establecimientos similares holan-
deses. En los stanos haba instalada una fbrica
de hielo, una cmara frigorfica y el departa-
.

DE I3UEN0S AIRES AE GRAN CHACO 1 43

ment de mquinas elctricas. El pan se elabora


con amasadoras elctricas y la calefaccin de los
hornos es elctrica tambin. Para la provisin de
agua del establecimiento, existe un depsito de
tres pisos.
En el mismo
establecimiento se preparan los
cueros que suministra el ganado, curtindose y
adaptndose para la zapatera y la guarnicionera.
Observ que durante nuestra visita al mani-
comio iba siempre delante detrs de nosotros
un fotgrafo, que nos enfocaba constantemente
con su aparato. Era un antiguo alienado, quien
hizo una serie de fotografas en recuerdo de
nuestra visita.
En el camino encontramos un demente que
llevaba en el pecho un centenar de medallas y
condecoraciones
Este sujeto
me dijo el director tiene
mana de grandezas, es de nacionalidad italiana
y se cree el Papa. Dulce mana de grandezas! ...
Uno de nuestros acompaantes, el Si. Montes
de Oca, antiguo ministro de Negocios Extran-
jeros, conoca al loco y le llev una medalla. Al
entregrsela, el rostro del demente se anim con
ma alegra extraa. Bes las manos del Sr. Montes
de Oca, mascull ms velozmente sus oraciones
y con la mano derecha, en la cual tena una cruz,
nos ech una serie de bendiciones, diciendo :

Son las mejores que tengo.


Pasamos cerca de un da en el establecimiento,
sin experimentar cansancio ni fastidio, intere-
T_ t
LA ARGENTINA

sados y asombrados veces ante ei fcil funcio-


namiento de todos los organismos de la institu-
cin. El personal parece estar tan satisfecho como
el doctor Cabred.

Aqu tienen todos el sentimiento de la res-
ponsabilidad y, por consiguiente, la nocin del
deber me dijo el doctor. He fundado una
escuela especial de enfermeros, para los alienados
que disfruten de la libertad. Y esa escuela propor-
ciona un personal instruido cientficamente y
digno de toda confianza.
Antes de marcharnos quiso el doctor que pre-

senciramos una de las distracciones favoritas


de los alienados, ma carrera de caballos. Los
locos, vestidos de azul y tocados con sombreros
de fieltro gris, montaban en pelo buenos caballos.
Iban descalzos y lanzaban terribles gritos de
alegra al fustigar los animales. Pasaron por
delante de nosotros en medio de un torbellino de
polvo, 3- al terminar les concedimos premios.
Al observar el afn progresivo de estos pases
nuevos, la facilidad con que crean, y destruyen,
y sus deseos de mejorar ms cada da, sentimos
cierta vergenza por pertenecer al viejo mundo.
Un pas como la Argentina, cuyo desarrollo data
de treinta aos", no tiene nada que envidiar, sino
todo io contrario, los pases ms adelantados de
Europa en el orden de la beneficencia pblica y
de la proteccin social.
Considerando las cosas objetivamente, hay que
convenir en que el rgimen del manicomio honra
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO I
}5

al .^sabio doctor argentino. ste tuvo bien ex-


plicarme su labor, de la cual se mostraba justamente
orgulloso. Pero se notaba cierta melancola en
estas'palabras suyas :

Creer usted que hay en Buenos Aires


cincuenta personas que conozcan el manicomio?

13
LA RIQUEZA ACTUAL

Algunas c fras^ 7 millones de habitantes pira un pas seis veces tan


grande como Francia. Variedades de c'.i.aas y de curves. La
cra del ganado. El trigo, el lino, el maiz.
Exportacin
Europa..Progresos rpidos. Cien millones de hectreas laborables.
- Dieciocho millones de hectreas cultivadas.
Los prados. Los
bo:q'jsc. Obstculos pira un
~equmc, langostas, dia de brazos. desenvolvimiento ms rpido.
23.000 kilmetros de vas frreas.

cabamos de ver la capital argentina en sus


* aspectos exteriores de riqueza, actividad, pul-
critud y elegancia. An nos quedan por examinar de
cerca muchas cosas sus hermosas escuelas, sus
:

industrias, su comercio, sus instituciones y su


vida social. Pero 3-0 quisiera hacer pasar el espritu
del lector por los senderos que sigui el mo desde
que sal de Europa. Al cabo de algunas semanas
de permanencia en la metrpoli del Plata, cuando
comenc penetrarme de la atmsfera argentina,
cuando estuve bien saturado de las pruebas de la
riqueza del pas, sent la invencible necesidad de
salir de la gran capital, de ver ms all de aquella
urbe imponente y de comprobar de una manera
que danzaban en mi cerebro.
realista las cifras
Acaso no agraden las cifras al lector... Sin
embargo, es preciso que se interese por ellas un
instante, pues toda la vida pasada, presente y
.

de dueos aires al. gran chaco 147

futura de la Repblica Argentina se sintetiza en


algunas sumas. Por mi parte, he acabado por
tomar cario esos clculos, elementales por
otro lado, y heme en este momento delante de
un montn de gruesos libros y opsculos, apasio-
nado por esas estadsticas cambiantes, variables,
que viven y parecen combatir como si fuesen seres.
En un pas como este, las demostraciones secas y
ridas de los nmeros se animan y adquieren
una apariencia de milagro y de reto. Los totales
prsperos, gloriosos, como contentos de s mismos,
se acrecen de ao en ao en columnas cada vez
ms largas y, de adicin en adicin, cuando llegan
al balance comparativo de las naciones competi-
doras, hacen ostentacin del triunfo, como comer-
ciantes felices, radiantes de alegra.
Antes de salir para el interior de la Repblica,
es preciso, pues, que retengamos algunas de esas
cifras necesarias y que resumamos, para hacer me-
moria, las condiciones generales de la riqueza del pas
La Argentina no tiene an 7 millones de habi-
tantes pesar de su superficie de cerca de 3 millones
de kilmetros cuadrados, lo que quiere decir que
su territorio es casi seis veces tan grande como
Francia (1), cabiendo en l esta nacin, Alemania,
Inglaterra, Espaa, Italia y Austria -Hungra.

(1) Francia tiene 536,408 kilmetros cuadrados.


Espaa 504,554
Inglaterra 314,331
Italia 286,682
Alemania 540,743
Austria-Hongria 676,628
14 8 I.A ARGENTINA

Queda, pues, sitio todava, como se ve.


Lo que distingue la Argentina como
Chile de comarcas de
las otras la Amrica del
Sur, es la variedad de su clima.
Por sus provincias del Norte, cu3 o extremo t

lmite liega 2 o ms de Capricornio,


all del trpico
pertenece la zona tropical y subtropical, mientras
que su extremidad sur, 3,665 kilmetros de la
frontera de Bolivia y del Paraguay, confina con
las aguas del Polo antartico. Salta conoce tempe-
raturas de +45 mientras que el termmetro
llega en las partes habitadas del Chubut aunque
excepcionalmente
o
33 El Oeste Argentino,
.

ocupado por el contrafuerte de los Andes que


bajan hacia la llanura, disfruta de un clima
templado, aunque las variaciones de temperatura
sean muy grandes. En cuanto la regin pampera,
que se extiende en el centro de la Argentina desde
los Andes hasta el litoral del Paran y del Atlntico
constituye la zona templada por excelencia.
Es, en una palabara, el clima de Avignon de
Niza.
Una extensin semejante y una diversidad tal
de climas, implican una variedad infinita de pro-
ducciones. En efecto hay pocos cultivos que no
:

puedan prosperar en el suelo argentino. Las


plantaciones de caa de azcar han dado un
resultado brillante en la regin del Norte, y el
tabaco, el algodn, el arroz y el yute, apenas
cultivados hasta ahora, pueden desarrollarse all
segn parece admirablemente. Al Oeste la regin
DE BUENOS AIRKS AT< GRAN CHACO 1 49

de los Andes, estril y sin agua, pero que un sistema


de riego extenso puede conquistar para la ferti-
lidad, se ha dedicado exclusivamente al cultivo
de la via. En el Sur, las provincias patagnicas
del Chubut y Santa Cruz, causa de la intensidad
del fro, vensus cultivos reducidos casi por completo
los de las bajas temperaturas, sobre todo
la ganadera. Queda la regin central y litoral,
llamada propiamente de los cuyo
cereales
cultivo est limitado actualmente las
provincias de Buenos Aires, Santa Fe, Entre Ros,
Pampa central y parte de San Luis sea un total
de cerca de ioo millones de hectreas de las cuales
slo estn cultivadas 18 millones.

* *

Dicho esto, quisiera exponeros la especie de


catecismo que escrib durante las primeras semanas
de mi permanencia en Buenos Aires, como resul-
tado de numerosas conversaciones, y en el cual
se resumen bastante claramente las nociones
generales que me era preciso poseer acerca de la
Argentina antes de emprender mis largas excur-
siones.
He aqu un trozo de ese catecismo :

Cual es la riqueza fundamental de la


Argentina?
Las tierras de cultivo y las propias para
a ganadera.
Tan extraordinarias son esas tierras?

13.
I50 I,A ARGENTINA

S no, pues en muchos sitios valen tanto


y
como lasde las provincias agrcolas francesas ms
ricas, pero en otros, que son los ms numerosos,
slo tienen el valor medio de las tierras de Europa.
A qu se debe, pues, vuestro optimismo
sobre el porvenir de vuestra patria?
Se debe que la superficie de la Argentina
es seis veces la de Francia, y, siendo su tierra
virgen, pues aun no se ha pensado en abonarla,
esto no impide que en ciertos lugares, y en la
provincia de Santa Fe especialmente, se obtengan,
desde hace veinte treinta aos, en los mismos
terrenos, rendimientos soberbios. Adems, nuestros
ganados pueden mantenerse y reproducirse, sin
que haya que cuidarse de ellos, travs de millones
de hectreas de prados naturales excelentes. El
clima privilegiado permite dejar los animales
en la pampa todo el ao, para que se multipliquen
libremente.
Y en esas condiciones, cmo que no son es
millonarios todos los argentinos?
Es que todo no de color de es A veces rosa.
se presenta langosta y con frecuencia
la sequa. la
Pero entonces, aunque vuestras sean tierras
de buena calidad, si veces faltan las lluvias, si

la langosta se come las cosechas y los animales


perecen, vuestra riqueza no es muy slida.
Iva sequa no es nunca general. Cuando no
llueve en las provincias del Norte, llueve en las
del Sur, vice-versa. Esta es una de las ventajas
de nuestra situacin geogrfica. L,a sequa era
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 151

antao mucho ms temible y hasta fu una


de las causas de nuestras pasadas catstrofes
financieras. La zona de cultivo era entonces muy
limitada. Al faltar el agua en la provincia de
Santa Fe y en el Norte de la de Buenos Aires, toda
la recoleccin argentina estaba perdida. Hoy
cultivamos los cereales en un rea de n
12 millones de hectreas y, como el trigo, el maz
la avena y el lino no crecen en la misma poca,
no es de temer semejante eventualidad. De igual
modo, la langosta no puede estar al mismo tiempo
en todas partes. Algunas veces se presenta dema-
siado tarde, cuando los tallos del lino, por ejemplo,
estn ya muy duros. Hasta ahora no llega la
regin de Buenos Aires y si lo hace es en cantidad
poco considerable. Como no sea que un vendabal
traiga algunas bandadas de langosta, en la ciudad
no se ven. Saliendo de la capital, hacia el Sur,
la langosta es casi desconocida.
Y no se intenta nada contra la langosta
y la sequa?
Hay mucho que hacer. Ya ver usted lo
que ha ensayado para luchar contra la langosta,
se
para combatirla, y tambin conocer los proyectos
de riegos preparados en las provincias. Pero esto
es del porvenir. Por el momento, nuestra prospe-
ridad se acomoda con esas dos plagas, accidentales,
por otra parte.
En qu
consiste esa prosperidad?
Enexportacin Europa de 2 3 millones
la
de toneladas de trigo vendidas el ao pasado
I 52 IvA ARGENTINA

210 francos la tonelada, por trmino medio;


de un mllin de toneladas de lino, 269 francos
cada una; de dos millones de toneladas de maz
126 francos, sea mi valor de 1,200 millones.
Hay que aadir esos 1,200 millones, la expor-
tacin de 250 300 mil toneladas de carne conge-
lada, 200 mil de lana y 100 mil de pieles de buey
y de carnero. Todo esto suma 768 millones de
francos. El total de la exportacin es, por consi-
guiente, de unos 2 mil millones de francos.
Si aade usted esta suma mil millones de

importacin, ver que el comercio de la Argentina


asciende 3,000 millones de francos, es decir, la
quinta parte del comercio total de Francia.
Pero en eso no estn comprendidas la fabri-

cacin de 160,000 toneladas de azcar en Tucumn,


de 3 millones de hectolitros de vino en Mendoza,
en San Rafael y en San Luis; la exportacin
de 300,000 toneladas de madera de quebracho (1)
y de 55,000 toneladas de tanino. Tampoco hemos
hablado de las minas de los Andes, de los terrenos
aurferos de la Patagonia y de los yacimientos
de petrleo que empiezan descubrirse por todas
partes. Pero todo esto es, repito, la reserva del
porvenir.
Esperan ustedes aumentar rpidamente la
cifra de la produccin agrcola?

(1) quebracho es una madera extremadamente dura que,


F.l
como indica su nombre, quiebra el hacha. Se encuentra en los
inmensos bosques del Norte de Santa Fe y en el Chaco. Sirve para
hacer travie^sde ferro carril, y de ella se saca el tanino. Ms adelante
tendremos ocasin de hablar de esto detalladamente.
DE BUENOS AIRES AI, GP.AN CHACO 153

Considere que hace 40 aos no llegaban


300,000 hectreas los terrenos en cultivo y
hacamos venir trigo de los Estados Unidos.
En menos de 40 aos hemos creado nuestra agri-
cultura, es decir, hemos puesto en valor 15.000,000
de hectreas de tierra. As mismo, slo desde hace
treinta aos mejoramos nuestro ganado por me-
dio de cruzamientos con otros de pura sangre
y de importacin.
Qu pues, antes?
hacais,
Nada. Revoluciones.
Y de qu vivais?
De productos de crianza
los la natural de
ganados, de los empleos del Estado, de las pieles
de buey, de vaca, de carnero, y de la renta de los
impuestos. El carnero despedazado no tena
ningn va'or. Yse viva con poco dinero.
Cual era la causa de esa incuria?
Provena de costumbres de la coloni-
las
zacin espaola predominio de la sangre
y del
andaluza y castellana, la que debemos hermosas
cualidades, pero que no es precisamente un gene-
rador de actividad y de labor obstinada, persis-
tente.
Qu es, pues, lo que ha cambiado?
Ha cambiado el trmino medio de sangre
espaola en la totalidad de nuestra poblacin
argentina. hace 40 aos, una impor-
Desde
tante inmigracin de italianos del Norte, de pia-
monteses y lombardos, de ingleses, de franceses,
de alemanes y vascos, ha dotado la Argentina
154 ^A ARGENTINA

de brazos laboriosos, de inteligencias activas y de


caracteres emprendedores. Actualmente domina
la sangre del italiano septentrional. Se trabaja
como no se haba trabajado nunca. Los mismos
andaluces y los rabes son arrastrados por la
corriente general, y cada cual quiere producir por
su cuenta.
Quedan muchas tierras por trabajar?
Hay ms de ioo millones de hectreas labo-
rables y acabo de decir que apenas llegan
18 millones las que se cultivan actualmente (i).
Nos queda, pues, por cultivar vez y media la
superficie total de Francia. Aada usted 150 mi-
llones de hectreas aptas para los ganados. Los
otros cincuenta millones de hectreas de nuestro
territorio estn formados por montaas cubiertas
de bosques, terrenos mineros, lagos, ros, ciudades
y landas incultas.
Podemos llegar, por consiguiente, obtener

una produccin de cereales cinco veces mayor


que la actual, admitiendo que no se mejoren las
tierras, pues el da que se decidan abonarlas,
Dios sabe lo que darn. Entre tanto, puesto que
15 millones de hectreas producen millones n
de toneladas de trigo, lino, maz, cebada y avena
hay la posibilidad de obtener, de los 100 millones
de hectreas laborables del pas, 50 millones de

(1) 11 millones de hectreas de cereales; 5 millones y medio de


hectreas de alfalfa, plantas de huerta y viedos; 1 milln de hect-
reas de rboles frutales v de otras clases.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 155

toneladas, sin estircol, sin riego, sin mejorar


en nada nuestro sistema de cultivo.
Atenindonos slo al trigo, de una superficie

sembrada de 6 millones de hectreas recolectamos


nicamente 4 millones 250,000 toneladas. Y
Francia recoge el doble, con una superficie sem-
brada equivalente. Ya comprender usted los
progresos que nos restan por realizar.
Pero, aun cuando nuestras tierras fuesen
inferiores las de Francia, extendiendo slo
nuestros cultivos de cereales los cien millones
de hectreas cultivables, podemos quintuplicar
nuestra produccin .
Quien impide hacerlo?
La falta de brazos. Nuestro territorio, que
podra contener y alimentar 150 millones de
habitantes, no tiene ms que 6 millones y medio.
Cada ao entran, por trmino medio, 200,000 emi-
grantes, de los cuales vuelve sus paises, despus
de realizada la cosecha, la mitad aproximada-
mente. La Argentina gana, pues, anualmente cien
mil nuevos habitantes. Y, para terminar, re-
flexione usted un poco en esto. Hace 43 aos
ayer, como quien dice
los indios eran an
dueos del pas tres horas de ferrocarril de Buenos
Aires. Hoy se recorren tranquilamente 28,000 kil-
metros de vas frreas (1) hasta la frontera de
Bolivia al Norte, hasta el Brasil, por el Este,

(1) Francia posee 46.000 kilmetros de lineas frreas; Inglaterra


36,000; Alemania 56,009; Austria^ 41,000; el Brasil y los Estados
Unidos 400,000.
1=6 LA ARGENTINA

hasta Chile, por el Oeste y hasta la Patagonia


por el Sur .
Este es el viaje que nosotros vamos hacer
juntos.
Tal es el resumen optimista que he sacado de
mis primeras conversaciones con los argentinos.
Si hay algunas sombras en ese cuadro encantador,
el resultado de mis exploraciones investigaciones

me proprionar sin duda la ocasin de notarlas.


LA CRIA DEL GANADO

Lo que era antes.


Prados sin cerca. Bueyes y carneros en
libertad.
La marca de fuego. Les 'redeos*. Bueyes y

gaucho. LaLa
vacas matadas por aprovechar la piel.
Psicologa del gaucho.
carne y los buitres. El
carne de buey 5 cntimos
la libra. Hace 40 La
aes. leche y la manteca desconocidas.
El rebao argentino.
Comparacior.es. Los concurrentes de la
Argentina Estado-* Unidos, Canad, Australia.
: |La Argentina
puede exportar!

Qi los argentinos no tienen catedrales gticas,


^ni mansiones antiguas, ni murallas en ruinas que
ensear los extranjeros, pueden indemnizarles
contndoles las cosas de su pasado que es de
ayer
y que posee sin embargo el encanto de las
historias remotas y casi increibles.
Personas que viven an os dirn que hacia el
ao 1830, y mucho ms tarde tambin, en aquel
pas cuyos recursos consistan en la venta de
ganado era una cosa desconocida lo que hoy se
llama la ganadera. Los bueyes y los carneros
vivan libres en leguas ilimitadas de la pampa.
No haba ningn cercado para retenerlos. Cuando
faltaba hierba en un campo, los animales se iban
ms lejos y en tiempos de sequa atravesaban
centenares de kilmetros en busca de un estanque.
158 I.A ARGENTINA

En esa forma, los ganados de los vecinos se


mezclaban y era un trabajo imposible el hacerles
volver al redil. Ayudaba ello la marca. Teri-
camente, cada animal nacido en la estancia >

deba sufrir la formalidad del pirograbado en la


oreja en la pierna, con la cifra del propietario.
Pero cuntos se libraban de ella Esa operacin,
!

como la de la castracin, se efectuaba en pocas


determinadas.
El estanciero procuraba entonces juntar todo
su ganado para contar la crecida. Eran las nicas
ocasiones que se le presentaban para estimar
calcular su fortuna. Para ello se haca el rodeo
acto de reunir los animales. Los grandes rodeos
anuales, as como la operacin de la marca y la
castracin, eran motivo ocasin de fiesta en la
estancia. Los ms hbiles lanzadores de lazo y los
boleadores ms famosos, rivalizaban ante los
dueos y los peones reunidos. A veces se orga-
nizaban carreras entre los corredores ms rpidos
y por la noche, al son de las guitarras, toda la
peonada bailaba el cielito , el gato esa danza
tan voluptuosamente grave, el tango, que no es
sino un vestigio de las danzas rabes.
Entre tanto, se iba reuniendo el ganado por
medio de rodeos parciales, para acostumbrarlo
la presencia de sus guardianes y civilizarlo de
ese modo. De otra forma, las bestias abusaban
de su libertad. Habiendo nacido libres, volvan
poco poco sestado salvaje, y para reunir
las que se dispersaban se veri acaba una batida
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 1 59

furiosa,una carrera extenuante golpes de lazo


y de bolas (i) travs de los millares de

hectreas de la estancia.
Como lo que ms vala era la piel, los animales
ms salvajes eran matados en la pradera. Por
medio de una especie de podadera fija horizon-
talmente en el extremo de una larga pica, los gauchos
caballo, les cortaban los corvejones al paso.
Despus los remataban en el mismo sitio y, una
vez quitadas las pieles, la carne serva de alimento
los jaguares y buitres.
Cuando aquellas matanzas se verificaban
cerca de las estancias, se transportaba ellas
la carne, vendindose luego los saladeros del
litoral, fbricas muy numerosas en aquella
poca, donde se salaban y secaban las carnes
para la exportacin al Brasil y las Antillas. Los
cueros se enviaban Europa.
Las pieles de carnero servan de sillas y la lana
se venda por casi nada. Es ms : el numere de
losanimales aumentaba de tal modo que se mata-
ban por millares no por su lana y mucho menos
por su carne
despreciada entonces por el ltimo
de los peones sino... cosa increble! por sus
huesos, destinados para la fabricacin de la cal,

(1) I^as bolas estn formadas por tres bolas de madera, de


piedra, de plomo, unidas por una correa de cuero. El gaucho
tiene una en la mano y hace dar vueltas las otras dos por encina
de su cabeza con correhuelas de 1 m. 50 prximamente, y luego
buey del caballo que desea coger. El
las lanza entre los pies del
animal, embarazado por aquellos lazos, cae al suelo, y el gaucho
puede apoderarse de l.
1 6o LA ARGENTINA

producto raro entonces en las orillas del Plata,


para encender los hornos de los ladrillares. Los
buitres devoraban la carne, el sol haca lo restante
y la pampa se llenaba de esqueletos de carneros,
resplandecientes de blancura.
Los hombres encargados de esa tarea de caza-
dores tramperos y de bucaneros se llamaban y se
llaman todava gauchos. Seini-salvajes, de tez
morena amarillenta, ojos sombros, cabellos
negros y espesos, los gauchos son mestizos de los
primeros colonos espaoles y de indias. Esos
hueveros - centauros eran veces, bandidos
temibles, rebeldes, saqueadores de estancias y
raptores de mujeres. Su indumentaria, hoy des-
aparecida, se compona de un calzn bordado
adornado de encajes en su parte baja, la manera
de los mosqueteros, y la chiripa , trozo grande
de tela negra pasada por entre las piernas y sujeta
al talle en forma que resultase una especie de
pantaln amplio y suelto. El gaucho cifraba su
elegancia en su cinturn de cuero adornado con
piezas de plata y que retena en su vaina un gran
cuchillo, en las estrellas roseras de sus espuelas
de plata, anchas como custodias y en los adornos
de plata cincelada de la silla, de la brida y el
bocado. Una especie de capisayo de lana llamado
poncho le cubra el busto. Llevaba un sombrero
de fieltro flexible de estrechas alas y sus botas
de montar estaban hechas con la piel de las patas
traseras de un potro recien despellejado. El
gaucho pasaba sobre sus piernas desnudas la piel
DE BUEXOS AIRES AL CRAX CHACO l5l

todava fresca y la adaptaba su forma. La piel


bajaba hasta la punta de los pies, no pasando de
los dedos grueso ndice, que se apoyaban en el
pequeo estribo. Luego, el gaucho haca secar esas
botas naturales que se convertan realmente en
unas medias de cuero.
Esas indumentarias no se ven ya ms que en las
fiestas de carnaval. Hoy, en el centro y en el
Sur de la Argentina los gauchos son por lo general
peones sea criados ordinarios encargados de los
trabajos de la hacienda. Ya no se ven apenas de
esos mestizos ms que en las provincias del Xorte,
en Corrientes, Entre Ros, Salta, Jujuy, y Misiones
de las que forman, en suma, el fondo de la po-
blacin, y que han abandonado las funciones
extra-sociales de sus padres. El gendarme y los
ferrocarriles han hecho de ellos hueveros perezo-
sos, lepithas pintorescos, tocadores de guitarras,
guardadores de los ltimos vestigios de pocas
pretritas.
Yo he visto frecuentemente, les he hecho
los
hablar y,sobre todo, he odo hablar de ellos.
No hay en Europa ningn ejemplar humano con
quien compararle. Air Daireaux, en su hermoso
libro sobre la Argentina de otros tiempos, ha
comparado al gaucho con el pastor de la Camargue,
con el cosaco del Don y con el mongol de las
llanuras asiticas. Pero yo s que no tiene nada
de nuestros pastores de Auvernia, ni de nuestros
bailes alpinos. Me parece descubrir en l al mismo
tiempo algo del cow-boy del Far West y del
14.
1 62 LA ARGEXTIXA

marinero. Siente la pasin de los galopes infinitos


en la pampa solitaria y el amor orgnico, consti-
tucional, de la independencia. Su fiera libertad
tiene cierta nobleza. No
acepta ninguna orden
dada con clera con tono de mando. Un oficial
prusiano no tendra ninguna probabilidad de
hacerse obedecer por l. No comprende el trabajo
ms que cuando le place... y caballo. Su des-
precio hacia el labrador inclinado sobre la gleba
no tiene lm :
tes. Es generoso; el dinero no tiene
para l ms valor que el de algunas orgas violentas.
El resto del tiempo es sobrio y soador. Algunas
veces canta, acompandose de la guitarra,
improvisa cantos amorosos y melanclicos llamados
tristes saludos de bienvenida para los visi-

tantes.
Su mirada ve lejos con una precisin inaudita.
Conoce todos los pliegues accidentes del terreno
de la hacienda y, tres kilmetros, no confunde
el asta del buey acostado con un manojo de
hierba; divisa distancias fabulosas los visitantes
de la pampa y distingue eu el horizonte el galope
de un ginete de la hacienda del de un extrao,
y reconoce sin equivocarse el jaguar el puma
que buscan carnaza. Sin embargo, siendo muy
raras las ocasiones de mirar, por la monotona
del espectculo, la fuerza de atencin del gaucho
se renconcentra en el interior y su alma se hace
meditativa. Pero el espritu sin alimento concibe
ideas poco numerosas que giran, siempre las
mismas, en su cerebro.
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1 63

Y esta es la mentalidad del marino, del pas-


tor y del beduino.

*
* *

He ah cmo y por quin se practicaba hace


50 60 aos la crianza del ganado. En aquel pas
dedicado por entero la vida pastoril era casi desco-
nocida la leche, y mucho ms an la manteca.
Despus de 1870, la carne segua vendindose en
las ciudades 2 pesetas los 12 kilos. Un buey
domesticado se venda por 40 45 francos lo
ms. La venta de los ganados se efectuaba de un
modo amplio. El comprador iba la estancia y
peda cierto numero de cabezas de ganado. Se
realizaba un rodeo, se estimaba de una mirada el
nmero de animales reunidos y el adquiriente
exiga a todo lo que pisa , es decir, los lechones
y sus madres.
El comercio del ganado se haca sobre todo
con los saladeros establecidos en las orillas
del Paran, del Uruguay y del Plata, desde donde
la carne salada y secada se exportaba al Brasil
y Cuba. Los dems productos, pieles, lanas,
astas, grasas y crin, ceniza de huesos y guano
artificial se enviaban Europa.
En 1822, la exportacin de los productos de la
ganadera se elevaba 16 millones de francos, y
cincuenta aos despus ascenda 227 millones.
En 1888 alcanzaba 355 millones y en 1909, 768,
cifras elocuentes y que dicen mucho sobre la
164 *#A ARGENTINA

transformacin de la vida pastoril en estos ltimos


veinte aos.

Como se ve, las 8. vacas y el toro llevados de


Espaa la Argentina en 1553, han tenido des-
cendencia.
Hoy, el recuento de los ganados argentinos
hace subir 30 millones de cabezas el nmero
de los bvidos, 68 el de los carneros, 7 y medio
el de los caballos y 1 milln y medio el de los

puercos.
As, pues, la Argentina ocupa el tercer lugar
entre los pases criadores de bovinos, despus
de los Estados Unidos, que poseen 72 millones
y medio, y despus de las dos Rusias, la europea
y la asitica, que cuenta con cerca de 48 millones.
Ocupa tambin el tercer puesto por el nmero de
sus carneros, despus de ambas Rusias (83 millones,
y de Australia (74 millones y medio). Del mismo
modo, le corresponde el tercer lugar por el nmero
de caballos, ocupando el primero Rusia (22 millo-
nes y medio) y el segundo los Estados Unidos
(21 millones).
No he citado la produccin porcuna
la cifra de
sino para hacer resaltar cuan distanciada est
la Argentina, por el nmero de puercos, de los
Estados Unidos, que cuentan con 65 millones;
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 1
65

con Alemania, que tiene 22 millones y Rusia 11 (1).


En ese recuento de los ganados argentinos, se
observa un aumento notable en todas las especies,
menos en la de los carneros cuya disminucin se
acenta desde el recuento de 1895 que arrojaba
una cifra de 74 millones y medio.
Entre los 68 millones de carneros argentinos
hay 8 millones de merinos Rambouillet propia-
mente dichos, 25 millones de Rambouillet cruzados
con animales criollos y 35 millones de carneros
ingleses, de raza Lincoln.
He inquirido las causas de esta disminucin ]del
ganado bovino. Proviene, primeramente, del
aumento constante del precio de las tierras que
obliga relegar cada vez ms los ganados hacia
el Sur porque los carneros no pagan sino en
los terrenos baratos. Proviene adems de la colo-
nizacin de las regiones de la Pampa y Patagonia
en que ha comenzado el cultivo; del aumento
de la exportacin de las carnes frigorficas, pues
se sacrifican tres millones de carneros por ao
para los grl-rooms de Londres. Pero a razn
principal hay que buscarla en la tendencia, que
va generalizndose cada da aumentar el valor
individual de los anima' es atendiendo su peso
frigorfico. Esa tendencia obliga al crador argen-

(1) Para comparacin con Francia, diremos que


facilitar la el
recuento de 1908 arrojaba las cifras siguientes.
14,239,000 bovinos.
3,064,000 caballos.
18,560,000 carneros.
7,090,000 cerdos.
1 65 I,A ARGENTINA

tino sacrificar la cantidad la calidad. En vez


de mantener como antes seis ocho cameros en
una hectrea, por ejemplo, no mantendr ms que
dos tres y en lugar de comprar mil carneros
criollos comprar trescientos mestizos de Eincoln.

*
* *

Se ha calculado lo que la totalidad de esos


animales representara en kilogramos de carne
por cada habitante. Si se matasen maana en los
Estados Unidos, en el Canad, en Australia y en
la Argentina todos los bueyes, vacas, carneros y
cerdos y se quisiera repartir la carne entre todos
los habitantes de esos pases, el norte-americano
recibira una porcin de 265 kilos, el canadiense 365,
el australiano 957 y el argentino 1,624.
La Argentina puede, pues, exportar ! No
tiene, en efecto, una poblacin numerosa que
alimentar, como los Estados Unidos, y se halla,
por este hecho, en una situacin privilegiada
desde el punto de vista de la exportacin. Y sobre
todo, causa del bajo precio actual del suelo
argentino, de la posibilidad de dejar los ganados
en el campo todo el ao, gracias su clima, puede
producir en condiciones ms ventajosas que los
Estados Unidos, donde es ms cara la tierra y los
animales son grandes consumidores de maz y de
forrajes, siempre en alza, lo que eleva mucho el
precio de la carne. Y como el consumo local
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 167

aumenta en la Amrica del Norte, parece que la


Argentina est llamada en un porvenir prximo
ocupar un puesto preponderante en la expor-
tacin mundial.
^ -

LA CRA DEL GANADO

11


Distribucin
Murales y prados
del rebao
artm-1-
V^^
-Ug T
^
Fl

-
''
> fuerte
fuerte.
Altanados de 97.000
prcp d , d es arger.^
Prados
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hectreas. Su
duracin. Inmen __ Lslanoas p^u
extensa de la cna d g
2C0 .0C0 carneros.

7S^r
TCarcter
--- S m iUo n de carneros.
- Monotorua
-
como
M .
distritos

Duggan, ^ 200 0000_:a


s
,
^pe ri cin de la pampa. - Lagunas.

de las vastas
1
soledades.
^ Jn

elextremolmitede'aprovmca
Salta, al Norte,
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hasta las
Chubut y de Santa Crucen
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S^ frias
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Buenos Aires, qne tuca P o
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q
U esesco saconvc.
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1 69

nida que este animal ama la miseria . Por el


contrario, para los otros animales se necesitan
buenas praderas naturales artificiales, agua,
somb.a para los ganados. Un ro, una laguna de
agua dulce que no se seque, son tesoros en ese
pas de lluvias raras.
El valor de los terrenos de pasto vara, pues,
mucho segn la naturaleza del suelo y la abun-
dancia del agua. Hay la pradera pampeana pro-
piamente dicha que sigue en gran parte salvaje.
Un buey no tiene all demasiado con una hectrea,
para poder vivir. La hierba que cubre el suelo
es larga, dura y poco nutritiva; se la llama
pasto fuerte; el carnero no la toca siquiera y el
mismo buey no se muestra muy goloso para comerla
pues slo la come falta de otra. Prefiere la hierba
fina que crece al pie de aquellas espesuras, pero
que no abunda en las tierras vrgenes y con
frecuencia es corta para la espesa lengua de los
bovinos.
Hay tambin el prado natural removido largo
tiempo, donde, destruido el pasto fuerte, quedan
hierbas tiernas.
Cincuenta mil especies de hierbas constituyen
hoy los pastos de Crdoba, Santa Fe y Buenos
Aires. En esos prados pueden pastar fci mente
una vaca y dos tres carneros en cada hectrea.
Finalmente, xisten las praderas artificiales de
alfalfa, sembrados desde hace unos viente aos,
en la provincia de Buenos Aires y en la de Crdoba,
y, sobre todo, en la de Santa Fe, en las
170 W ARGENTINA

tierras de riego de Mendoza y San Luis y en la


Pampa Central. La alfalfa exige, en efecto, tierras
ligeras donde sus races, siempre en busca de agua,
puedan hallarla sin obstculo. veces profundizan
hasta 8 y 12 metros para absorver el agua, que
para ellas es la vida. Ahora bien; en ciertas pro-
vincias no permite la tierra la filtracin de las
aguas, por ser muy compacta y arcillosa. Adems
dos tres metros de la superficie se encuentra
con frecuencia una capa de tosca impenetrable,
compuesta de arcilla mezclada con carbonato
de que detiene las races. Por el contrario,
cal,
el sembrado dos tres aos seguidos en
trigo
las tierras ligeras de la pampa acaba por cansarlas.
Se crean, pues, con inters grandes alfalfares, que
tienen la ventaja de no agotar el subsuelo pues
se alimentan de agua, lo mejoran ms bien, y
viven diez y quince aos.
Tengo alfalfares me deca uno de los ms
grandes propietarios de la Pampa central que
duran desde hace veinte y treinta aos. Yo creo
que vivirn indefinidamente si no llega faltarles
el agua. Afortunadamente, en esas tierras permea-
bles de la pampa, el agua subterrnea se recons-
tituye en el curso de los aos lluviosos. En los
sitios en que el agua est bastante alejada pueden
vivir siete, ocho 3- diez aos.
Los alfalfares bien sembrados duran por lo
general unos diez aos. Por otra parte se les vuelve
sembrar por fracciones. En los puntos en que
desaparece la alfalfa se reemplaza con excelentes
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 17I

pastos, mejorados por la permanencia de los


animales y el abono natural de suerte que el
:

1 alfalfado de un campo constituye una mejora

definitiva. Un terreno decuplica su valor en cuanto


est sembrado de alfalfa.
Entre los alfalfares ms grandes del pas se citan
los del Sr. Juan Cobo, muerto recientemente, que
no posea menos de 90,000 hectreas de alfalfares
en la provincia de Crdoba para el engorde de sus
ganados. Pero las extensiones de 10 mil 20 mil
hectreas no son raras. Nuestros compatriotas los
tres Portalis hermanos, fundaron hace algunos aos
una sociedad con otro francs establecido all
y fallecido despus (Mr Hileret) con el fin de crear
alfalfares. Hoy poseen 20,000 hectreas, tres
cuartas partes en la provincia de Santa Fe y el
resto en Crdoba. Esos terrenos, comprados
30 40 pesetas la hectrea valen hoy razn
de ms de 450 pesetas cada una. Como se ve,
es una especulacin segura, basaba en una valo-
racin real del terreno y que tienta muchas
gentes. Todos los das se forman compaas y
sociedades para emprender explotaciones anlogas,
como la Pastoril Argentino-belga que posee
ya en la pampa25,000 hectreas de alfalfares.
los diez aos de explotacin, el alfalfar est
cansado generalmente. Entonces, los propietarios
que entienden el negocio arriendan el terreno por
cuatro aos con la condicin de que quien lo
tome en arriendo lo sembrar un ao de maz,
otro de trigo, el tercero de lino 3T el ltimo tambin
172 I, A ARGENTINA

de trigo, pero mezclado con alfalfa. Esta no impe-


dir crecer al trigo, se recoleccionar ste, que se
corta muy alto, y la alfalfa quedar para los
animales. De este modo tendr el propietario
pastos nuevos y gratuitos para diez aos.

*
* *

Se da uno cuenta de la immensidad de las pro-


piedades argentinas y del carcter extensivo
de la ganadera cuando se ven en los planos
anchas manchas multicolores que son las estan-
cias de los Alvear, Pereyra, Duggan, Casares,
Unzu, Drysdale, Luro, Urquiza, Santa Marina,
Martnez de Hoz etc. etc. Las estancias de 15
20,000 hectreas se cuentan por centenares y las
de 10,000 por millares (1).

Os formaris una idea aproximada de la exten-


sin de aquellas haciendas, tan distintas de todas
a
las de Europa, cuando sepis que D. Concepcin
Unzu de Casares posee, slo en su estancia de
Huetel (provincia de Buenos Aires) 67,500 hect-
reas de tierra, donde se cran 60,000 carneros;
35,000 cabezas de bovinos y 5,900 caballos de
raza Clydesdale; que su hermana, la Seora Unzu
de Alvear tiene en su estancia de San Jacinto
63,500 hectreas, de las cuales 25,000 estn culti-

No se olvide que Pars entero, desde la puerta de la ViUette


(1)
puerta de Saint-Cloud, de Suresnes Charenton, y desde Saint-
la
Ouen Ivry no tiene 8,000 hectreas, aun comprendido el Bosque
de Bolonia.
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1 73

vadas, y sobre el resto viven 35,000 bovinos mes-


tizos de raza Durham, 30,000 carneros Lincoln
y 10,000 caballos, de los cuajes 2.000 son per-
cherones; que Toms Duggan no tiene menos
de 60 mil hectreas en la Pampa
de pastos
central y una docena de a diseminadas
estancias
por el resto de la Repblica, hacia el Sur prin-
cipalmente, donde se dice que cra 200,000 vacas
y un milln de carneros. El Sr. Drusdale posee
250,000 hectreas de pampa. Los seores Santa
Marina cran en su hermosa estancia La Gloria ,
que se extiende sobre 39,000 hectreas en plena
provincia de Buenos Aires, 20 mil bovinos y
60 mil carneros, pero en sus diversas estancias no
poseen menos de 95 mil bovinos; 370,000 carneros
y 15,000 caballos. D. Santiago Luro es propietario
de 22,000 hectreas que se extienden lo largo
de la lnea frrea del Sur y de 20,000 ms hacia
el Sur, en su estancia San Antonio, donde pacen

40,000 carneros mientras que su hermano


;

D. Carlos Luro explota en la misma regin


52,000 hectreas en la estancia San Adolfo, donde
se reproducen 100,000 carneros, 4,000 vacas
y 1,000 caballos. Debo olvidar D. Flix de
Alzaga, con sus 40,000 hectreas, sus 100, 000 bueyes
sus 30,000 novillos y sus 50,000 carneros? Paso
por alto cien propiedades semejantes. La mayor
parte de esas magnficas estancias estn situadas
en la el Sur de
provincia de Buenos Aires. Pero en
la Argentina, desde el Ro Negro hasta la tierra
del Fuego, en la regin patagnica, donde el
174 A. ARGENTINA

suelo sigue siendo pobre por falta de agua,


excepto en los ricos valles andinos y donde
el fro es con frecuencia muy intenso, la cra del

carnero se ha desarrollado merced la iniciativa


de os ingleses que crearon inmensas explotaciones
pastor les que, por lo general, han pasado ser
propiedad de compaas. La estancia El Cndor ,
enclavada en el Chubut y que se extiende travs
de 175,000 hectreas donde pacen 160,000 carneros,
es clebre por la perfeccin de sus instalaciones,
que pueden compararse con las ms notables de
Australia. El Banco de Amberes posee en el terri-
torio de Santa Cruz propiedades de 285,000 hec-
treas. La The Argentine, Southern Land C
Limited tiene 655,000 hectreas en el Ro
Xegro y en el Chubut. La Punta Loyola C !t

175,000 hectreas en este ltimo y la Greenshield


and C 100,000.

Imaginaos la sucesin de esas propiedades que


veces se yustaponen sin interrupcin, s in que
una colina, un bosque, un valle, un ancho ro, un
torrente un seto siquiera rompan la monotona
de aquellas extensiones sombras.
Durante horas y horas y das y das tambin
nosotros las recorrimos travs de los millares
de kilmetros de lneas frreas que las atraviesan.
Mis ojos no se quitaban del campo. No poda
resignarme no ver ms que hierba. Me pareca
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHAC I
1 75

siempre que iba disfrutar muy pronto de la


contemplacin de espectculos extraordinarios
que apareceran precisamente en el momento en
que distrajese mi atencin. Cmo Haba ido !

tan lejos, tan lejos, para no pasear mi mirada ms


que por aquellos innumerables rebaos, sin
pastores, en aquellas extensiones solitarias? Y las
horas del da y las horas crepusculares pasaban
sin presentar ms variedad que los campos cubier-
tos de espigas despus de los prados, los tallos
del trigo despus de las lanzas, y de las panochas
del maz, de las cebadas y centenos.
Algunas veces, apareca en medio de la pampa
inmensa la superficie de una laguna silenciosa,
una de esas grandes marismas que empantanan
el suelo argentino despusde las inundaciones
y de las grandes Innumerables ban-
lluvias.
dadas de cigeas, de nacarados flamencos,
de modistos de aigrees, de ibis y de
gallinas acuticas iban beber en las orillas
de los estanques azules. Las caas y los juncos
de las mrgenes reflejaban en la quieta superficie
azul el ejrcito de sus lanzas y de sus banderolas
inmviles, y los pjaros, graciosos y tranquilos
se destacaban sobre con las caas y los
el cielo
juncos, como sobre un fondo de porcelana oriental...
y un encanto.
aquello era
Otras veces, el hor.zonte desierto, tan puro
haca un instante, se cargaba de nubes en algunos ;

minutos se tea de un tinte gris, luego


el cielo
casi negro, y se velaba como para un eclipse,
176 LA ARGENTINA

divisndose lo lejos torbellinos de polvo que


avanzaban en cicln llevados por el huracn, que
silbaba alrededor del tren trepidante. El polvo
penetraba en el vagn la vez que un aire
ardiente. Ea atmsfera asfixiante oprima las
sienes y el pecho como para hacerlos estallar.
Por fortuna, esas sorpresas no duraban mucho
tiempo. Al cabo de un cuarto de hora, el acceso
de locura del viento pampero haba pasado ya. El
cielo recobraba su pureza, los rboles reaparecan
la vista y los animales, que haban soportado
el cicln resignadamente, parecan revivir.

*
* *

Hombres de espritu generoso protestan contra


esas propiedades demesuradas, contra esos lati-
fundios que son, segn ellos, un obstculo para el
desenvolvimiento de la agricultura, es decir, del
progreso del pas. Se comprende, en efecto, que
sea imposible un propietario el hacer sembrar
de trigo, de maz de lino, las 50.000 hectreas
de su estancia. Eas dedica pues la ganadera,
pero, en malas condiciones frecuentemente. Los
pastos naturales alimentan relativamente pocos
animales, rodos como son por los parsitos de los
terrenos abandonados anegados en aguas estan-
cadas.
Si en vez de permanecer casi improductivas se
dividieran esas tierras en lotes medianos, se ten-
dran muy pronto en su lugar infinitos espacios
DE BUENOS AIRES AI< GRAN CHACO 1 77

cubiertos de alfalfa de cereales, atravesados por


lneas de ferrocarril, y la fortuna del pas aumen-
tara en proporciones colosales.
Yo creo, sinembargo, que no hay motivo para
inquietarse demasiado por el porvenir, causa de

esas posesiones que parecen vestigios feudales.


La cualidad prolfica del suelo y del cielo argentinos
es innegable. Las numerosas familias constituyen
aqu la regla. Y poco poco todas esas posesiones
sin lmites se irn dividiendo sin que sea preciso
imitar las leyes de expropiacin de los land lords
de Irlanda.
LA CRIA DEL GANADO

Iji pequea y mediana propiedad. Estancias de ganadera.


la

Estancias de ganados y cultives. Las cabanas. Las estancias


industrializadas.
Transformacin de la vida pastoral en la Argen-

hna.t ous
La adopcin de los cercados artificiales.
causas.
importacin de pur-sang.
El cruce.
Sus ventajas.
Eleccin de

reproductores. Las razas Durham, Kereford y Linccln dominan.
Inglaterra y la Argentina.
El lazareto dei puerto ci Buenos Aire.
Se matan toros ingleses de 75.000 francos.
Obstculos para
la entrada del ganado francs.

KTo slo en la Argentina existen grandes


* ^ estancias.
En las cinco provincias principales y ms
pobladas, Buenos Aires, Santa Fe, Crdoba, Entre
Ros y Pampa central, nicas en que se cultivan
los cereales,se cuentan 135.000 propiedades en
redondas (1). En esta suma no entra la innu-
cifras
merable cantidad de las propiedades muy pequeas,
como huertas, quintas, jardines, etc., que miden
de una diez hectreas y que casi todo habitante de
la Argentina posee cuando ha residido algunos

(1) Estas 135,000 propiedades se dividen as 94,000 de 10 a


:

20 hectreas; 38,000 de 200 5,000; 1841 de 5,000 y 1,067 que pasan


de 10,000 hectreas.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO r/9

aos en el pas y no ha tenido una suerte desas-


trosa.
Por otra parte, la extensin de una estancia
no es siempre el signo de su importancia. I/as
cabanas ms hermosas del pas, las de los Sres.

M. Cobo, Leonardo y Martn Pereyra, Casares,


herman Urquiza, Martnez de Hoz, y otros, se
hallan en propiedades de 10.000 15.000 hectreas.
Esta es la ocasin de clasificar agrupar esas
estancias ganaderas segn su carcter.
Unos estancieros la mayora se limitan
producir el mayor nmero de animales sanos y de
peso para venderlos. Ocurre veces, sobre todo en
las regiones en que el precio de la tierra es alto, que
el estanciero simultanea la ganadera con la agri-

cultura.
Otras estancias no se cuidan ms que de la repro-
duccin de los animales de buena casta, impor-
tados, y cuyos productos se venden los estan-
cieros del pas, como reproductores. Estas son las
cabanas que se ensean los extranjeros con justo
orgullo.
Finalmente, hay estancias industrializadas que
la vez que la ganadera, se consagran la veftfa
de leche y la fabricacin de manteca y de queso.
Pero no exiten todava ms que en pequeo
nmero.
Examinaremos cada uno de esos tipos.
Sabemos que lo que caracteriza las dehesas
argentinas es la cantidad de buenos productos
reunidos en una sola explotacin. En vez ce cien
1 8o LA ARGENTINA

toros, vacas carneros de precio, como se ven en


las Studfarms inglesas en las hermosas fermes
francesas, se ven all mil, cinco mil diez mil.
Una exposicin renombrada de Europa nos ofrece
20, 50, lo ms 100 productos perfectos. all Y
se cifran en uno, dos y tres millares en esas expo-
siciones famosas que fund la Sociedad Rural de
Buenos organismo ms importante de la
Aires, el
industria pastoral argentina. Ella instituy los
famosos concursos anuales de Palermo, donde desfi-
lan, ante los ojos atnitos, ms de 4.000 animales
finos, de excelente casta, 1.500 borregos y ovejas,
2.500 toros y vacas y 300 caballos. (1) La Sociedad
Rural c.e en 1888 registros genealgicos par.: la
descendencia de los animales de buena casta
importados de Europa, y hoy contienen esos regis-
tros el estado civil de ms de 100.000 bovinos,
caballos, carneros y puercos de pedigree.

*
* *

Cules son las causas de ese desenvolvimiento


que, en treinta aos, transform la vida pastoral
argentina?
Independientemente de causas generales, polticas
y econmicas, la paz, la estabilidad de los gobier-
nos, el fin de las guerras civilesyde las revoluciones,

Cifras del ao ltimo.


(1)
En
1876, ao siguiente al de la fundacin de la Sociedad Rural,
se expusieron 73 caballos, 33 bovinos y 156 carneros, cuyo precio
se elev 52,000 pesetas. Y este ao ha ascendido 8 millones
el precio de los animales vendidos en la Exposicin.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO l8l

el desarrollo de las vas frreas y las relaciones ms


frecuentes con Europa. Hay que tener en cuenta
dos hechos esenciales, muy simples en apariencia,
pero que fueron el punto de partida de todos los
progresos adopcin de cercados artificiales para
:

delimitar los predios, importacin de finr-sangs


extranjeros encargados de transformar por el
cruzamiento los tipos de animales criollos, todo
huesos y cuernos.
He dicho en otro lugar que antes no haba nin-
guna propiedad cercada. Los animales, dejados
en libertad, pasaban las propiedades y se cruza-
ban y multiplicaban su gusto. El estanciero
deseaba ante todo una inmensa extensin plana,
sin rboles, sin cercas, un campo absolutamente
limpio sobre el cual poda hacer un recuento
rpido. La ley le obliga ahora cercar su pro-
piedad con cierto nmero de alambres mantenidos
por pilares postes colocados de trecho en trecho.
Esas cercas alambrados dividen tambin (i).
la propiedad en el interior, segn el arbitrio del
propietario y las necesidades de la hacienda, en
cierto nmero de campos espaciosos llamados
potreros donde pace un nmero determinado

de bovinos carneros. As no se mezclan los ani-


males y las selecciones pueden hacerse fcilmente.
El estanciero os ensea hoy con orgullo sus
cercados de siete ocho lneas de alambrado que

(i) Segn datos de la Aduana, se han introducido en la Argentina


durante 30 aos 1,400,000 toneladas de alambre galvanizado.

16
182 I,A ARGENTINA

rodean los potreros, donde las vacas rumian por


grupos al abrigo de los raptos y violaciones. Se
muestia tambin satisfecho de los bosques arti-
ficiales de eucaliptos y sauces que cre para pro-
porcionar al ganado sombra y descanso en las
horas de calor; del alojamiento de sus peones, de
sus galpones establos, de sus bombas de
viento, esparcidas por la posesin y de sus depsitos
estanques de 200.000 litros que le permiten
remediar algn tiempo la falta de lluvias.
la vez que se producan esos cambios en la
vida exterior de la estancia, se inauguraba el
cruzamiento de los animales criollos con repro-
ductores escogidos importados de Europa, no
retrocediendo ante ningn sacrificio pecuniario
paia crear en la Argentina esas cabanas famosas
de que tendr muy pronto ocasin de ocuparme.
Ese cruzamiento es actualmente la gran pre-
ocupacin dlos estancieros que quieren obtener
animales de peso, ventajosos para la venta. Los
animales reproductores los lleva principalmente de
Inglaterra. El cruzamiento de las vacas criollas
se hace en gran mayora con toros ingleses de raza
Durham y tambin de Hereford y de Angus. La
ventaja de este cruzamiento es tentadora. Un
buey criollo tarda cuatro aos en engordar, en
tanto que un cruzado de Durham lo hace en
dos aos. Los reproductores de raza ovina son
igualmente ingleses, habiendo sido vencido el
rambouillet por el lincoln, por e: rendimiento, en
peso, de la lana y de la carne.
DE BUENOS AIRES AE GRAXD CHACO 1
83

Por qu? Los argentinos os dicen Porque los :

durhams y los lincols, razas de hierba , seleccio-


nadas por los ingleses, suministran ms carne que
los otras razas similares. Pero los compatriotas
franceses quienes he interrogado, me han dicho:
Eso fu cierto durante mucho tiempo y hay que

reconocer que la eleccin de los argentinos era


juiciosa. Los ingleses haban pensado antes que
nosotros en mejorar sus razas, y ayudndoles su
sentido de los negocios y su actividad, consi-
guieron implantarlas en la Argentina como
en todo el mundo, por otra parte
mientras que
nosotros buscbamos an el modo de lograrlo.
Sin preocuparles, al principio, los riesgos y peligros
corridos, enviaron la Argentina sus ms hermosos
ejemplares de las razas bovina, ovina, caballar,
porcuna y canina. Pero la larga acabaron por
mejorarse los productos franceses hasta el punto
de que nuestros vecinos tuvieron razn para
temer por su monopolio, hasta entonces indiscu-
tido. Nuestros durhams valan tanto como los
suyos nuestros rambouillets suministraban una lana
;

fina muy superior la lana gruesa de los lincolns.


Nuestras razas para la matanza, la charolesa y
la limosina sobre todo, no desmerecan en nada
de las suj'as. En cuanto nuestras vacas lecheras,
normandas y flamencas, dan dos tres veces ms
leche que las inglesas. Nuestros vigorosos caballos
percherones y boloneses son mucho ms prop-
sito para el trabajo en las llanuras argentinas que
los shires y los clydesdales , superiores, sin
184 LA ARGENTINA

duda, los nuestros en los pases montaosos de


donde proceden, pero linfticos, incapaces de
dejar su marcha, lenta y pesada, mientras que
nuestros percherones y boloneses pueden llevar
al trote grandes cargas.
Estbamos, pues, muy distanciados desde el

punto de vista comercial. Adems, los esfuerzos


de los ingleses recaan en la constitucin de sus
studfarms la reproduccin de las razas
y en
seleccionadas. Y
en Francia se trabajaba sobre
todo por mejorar el ganado para el consumo.
Los ingleses se aprovechaban de su adelanto

y como, por otra parte, necesitaban la carne


argentina para su consumo, dijeron al gobierno
de la Repblica Tomad nuestros reproductores
:

con exclusin de los dems y nosotros abriremos


nuestras puertas vuestro ganado y vuestras
carnes frigorificadas .
La introduccin de buenos sementales ingleses
haba mejorado hasta tal punto la raza criolla (1)
y suministrado tal cantidad de carne, que se
necesitaban enormes mercados de consumo. La
Argentina tuvo, pues, en Inglaterra, su principal
cliente. Los ganaderos ingleses no se asustaron
por la introduccin de las carnes exticas, que,
por el contrario, tuvo por consecuencia la de elevar
el precio de la carne inglesa, comprada por las
clases ricas, y permiti las clases medias y

(1) I/>s productos puros por cruzamiento son 7 ,'S de sangre.


DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 1
85

pobres el alimentarse econmicamente con carnes


frigorificadas.
As se cre entre Inglaterra y la Argentina una
solidaridad de intereses que la indiferencia la
falta de organizacin de los ganaderos franceses
dej que se afirmase. Por aquella misma pocB
cerraba Francia sus fronteras las carnes y
ganados argentinos (i).
Para asegurar ese monopolio los ingleses, sin
aten-ar la legalidad, la Argentina prohibi la
entrada de los animales procedentes de los pases
en que reinaba la fiebre aftosa, excepto Inglaterra.
Eso ocurra hace unos diez aos.
Cuando la epidemia de fiebre aftosa hubo cesado,
Francia no hizo nada para restablecer las relaciones
entre los ganaderos franceses y argentinos.
Y esa es la situacin actual.
Sin embargo, un porvenir halageo se ofrece
nuestros ganaderos causa del desarrollo de la
industria lechera en la Argentina. Nuestras razas
normandas y flamencas (2), cuya superioridad

(1) He aqu las medidas prohibitivas.


Prohibicin de entrada los animales vivos argentinos de raza
bovina, ovina y porcuna.
Eas carne* congeladas de buey no son admitidas smo con el
hgado del animal; las de los cameros y puercos con la asadura (pul-
mones, corazn hgado), lo que equivale la prohibicin absoluta,
pues la presencia de esos rganos esencialmente corruptibles perju-
dica la buena conservacin de la carne.
(2) Una buena vaca flamenca puede producior de 30 40 litros
diarios en pleno perodo de lactancia, lo que equivale 3,000 litros
de una parida otra, para una duracin de lactancia de 8 meses,
mientras que las vacas inglesas de raza durhan no dan ms de
5 litros, y la? jerseisas, que son los mejores vacas lecheras inglesas,
no dan ms de 12 litros por da.
1 86 I,A ARGENTINA

sobre las inglesas, es incontestable desde el punto


de vista de la produccin de leche, podran prestar
los mayores sen-icios los estancieros argen-
tinos.
Por otro lado, los ganaderos normandos podran
colocar en la Argentina todos los animales que
cran.
Es acaso imposible hallar una solucin y
conciliar tantos intereses distintos? Los argen-
tinos no son hombres que sacrifican sus conve-
niencias al hbito y la tradicin. Son hombres
progresivos los que nada detiene. Si se les prueba
que las razas bovinas charolesa y limosina dan
ms carne firme con menos sebo, que los durhams,
que son, ms que stas, una raza de labor, se ver
que se interesan v buscan el medio de aclimatarlos
all.

Con motivo de la reciente Exposicin Agrcola


de Buenos Aires, el inteligente y activo Cnsul
general de la Argentina en Pars Sr. Llobet, cuya
competencia es reconocida all como aqu, logr
hacer que se enviasen all varias vacas charolesas
que obtuvieron excelente xito, pues se vendieron
4,000 pesetas cada una, por trmino medio,
mientras que en Francia se hubiesen pagado
1,000 francos.
Los Argentinos no tienen inconveniente en
pagar caros los productos de primer orden que
necesitan. Un ganadero argentino compr por
90,000 pesetas un toro de pedigree nacido en la
Argentina. Las cuadras famosas como las de
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 1
87

Mme. Chevallier las de D. Ignacio Correas y


D. Saturnino Unzu se procuran precios fants-
ticos caballos sementales ingleses. No adquiri
el Sr. Correas, hace algunos aos, el famoso Diamond

Jubilee, del rey de Inglaterra, por el precio de


30,000 guineas (780,000 francos) la vez que el
Sr. Unzu compraba Mr. Edmond Blanc por
750,000 francos el clebre Val d'Orl (1)

*
* *

Un lazareto instalado en la entrada del puerto


defiende al ganado argentino contra la importa-
cin de las epidemias. Es un viejo edificio casi
en ruinas que se va derribar para construir
uno moderno en una isla del estuario. Se trata de
un servicio de importancia para la ganadera
argentina. Desde el mes de Febrero se suceden
los cargamentos de Europa, llegando casi diaria-
mente irnos 50 caballos, carneros y toros. Al
desembarcarlos del buque, donde han viajado en
compartimientos separados, quedan en el lazareto
para su observacin; los caballos ocho das, por
el muermo; treinta das las vacas y los toros,
por la tuberculosis, el carbunclo y la fiebre aftosa

(1) En1900 entraron en la Argentina 17 caballos de carrera, in-


gleses; en 1906, 302; en 1909, 277. Pero se importa sobre todo caba-
llos de raza Haekney, para los coches; perdieron es, clydesdales y
shire, para el acarreo. De 1900 1909 fueron introducidos en la
Argentina 23.000 reproductores Eincoln, mientras que los Ram-
bouillet no pasaron de 600. Las rz^as Hampshire Shropshire,
Rotnney y Orfoxd, las aventajan tambin en importacin.
1 88 I, A ARGENTINA

(sesenta das si son sospechosos) y los carneros


quince das.
El primer cuidado del veterinario es hacer que
tomen todos los animales un bao de creolina de
fenilina, secarles y cepillarles. La segunda opera-
cin consiste en una inyeccin anticarbunclosa
de Pasteur, cuyo efecto dura un ao. Muchos
toros llegan con la sarna la tina. No salen del
lazareto sino despus de la curacin completa.
Para el caso de tuberculosis, los bovinos
son sometidos la tuberenlina y la oftalmo
reaccin. Se repiten las pruebas, con gran cuidado,
hasta ocho veces.
Cada animal tiene en el lazareto su establo
y su cubo, bien lavados, con agua corriente, todos
los das; su compartimiento limpio y desinfectado,
como las paredes y las separaciones. Son baados,
sometidos duchas y paseados con regularidad.
Y qu se hace si se comprueba que un
animal es tuberculoso?
Se le sacrifica inmediatamente.
Pero si procede de Inglaterra y vale
50.000 pesetas qu se hace?
Lo mismo exactamente me dijo el
Sr. Ezcurra, ministro de Agricultura, que se
dign acompaarme en mi visita.
Hace tres aos, el campen Durham de la
Sociedad Real de Inglaterra, comprado en
75.000 pesetas por el Sr. Cobo, fu sacrificado.
Aquel toro proceda de los establos reales.
En diez y ocho meses se reconocieron como
DE BUENOS AIRES A GRAN CHACO 1 89

tuberculosos 115 toros y vacas de raza importados,


siendo todos sacrificados en el lazareto.
Los animales condenados son ejecutados en un
pequeo matadero especial del lazareto en pre-
sencia del propietario del animal del veterinario
que le represente. Despus se le hace la autopsia
y se queman sus restos. Si es de pedigree se aade
en su acta de nacimiento la mencin sacrificado,
de manera que no puedan servirse de ella para
otro animal.
Y quin sufre el perjuicio?
El vendedor, pues los argentinos no compran
animales de Europa sino bajo la condicin de que
no sern reconocidos como tuberculosos. Adems,
los mismos compradores se aseguran contra esta
eventualidad en ciertas compaas especiales.
?

LAS GRANDES ESTANCIAS

EN LAS DE M. MANUEL COBO

Una cabana modelo. Viaje Lezama. Monotona del paisaje. -



D Manuel Cobo. La pasin de la cra del ganado.

Visita
detallada.
118 prados. El lujo de las cercas.

Imitacin de

Inglaterra. Un milln y cuarto bajo su almohada.

Los " toro
padres" de raza Durham. Cuadro. 5.000 toros y vacas de

pura raza Durham. 20.000 carneros pura sangre LinccLa.
Le Herd Sook de la
El
servicio de reproduccin.
cabana.
Los hurfanos.
El balance de la estancia. 24 millones de francos.
Los galpones, los baaderos, el corral, los abrevaderos. Rgimen
de les pura sangre. En qu piensa el doctor Robin

a estancia de D. Manuel Cobo es una de las


J ms famosas de la Argentina. El ministro de
Agricultura me la design en primer trmino,
con las de los seores Pereyra y Casares, como
una de las que hay que visitar para poder darse
cuenta exacta de los progresos de la ganadera en
aquella Repblica.
Y, en efecto, los argentinos pueden sentirse
orgullosos. Realmente, no hay en el mundo nada
parecido. Ni en Inglaterra, donde fu creada la
industria pastoral moderna; ni en Francia, donde
existen, sin embargo, excelentes establecimientos
de estilo nuevo, podran encontrarse reunidas
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 191

todas las condiciones que deben su reputacin


los establos de Beln por el nmero y la
calidad de los animales, el lujo y la perfeccin de
las instalaciones.
La estancia se halla situada tres horas de
Buenos Aires por el ferrocarril del Sur, en la
estacin de Lezama.
El viaje carece del atractivo de los espectculos
pintorescos imprevistos. Ni siquiera se disfruta
del panorama de las mieses y sembrados, pues
hasta los cien ciento cincuenta kilmetros
alrededor de Buenos Aires, se encuentran pocos,
ningunos cereales. Las tierras estn cubiertas
de praderas, donde pacen los animales. Son las
vacas y los bueyes destinados la frigorificacin,
los que se deja all para que descansen de sus
largos viajes antes de matarlos. Se sabe que la
carne de los animales fatigados no es buena y que
el cuero se resiente tambin de ese estado. El
tren se desliza durante tres horas y media entre
las lneas de cercas de alambre.
El paisaje es siempre el mismo hierba, cardos,
:

alfalfa y algunos animales espaciados en la mono-


tona infinita del espacio. Xo puede uno dejar de
preguntarse dnde estn aquellos rebaos innume-
rables de que se os hablara, de aquellos ejrcitos
de 30.000, 70.000 y 100.000 bueyes. Parece
cualquiera que la Argentina debiera estar cubierta
de pezuas de bovinos y que los horizontes debie-
ran blanquear de vellones de ovejas y cameros.
Pero la mirada apenas puede abrazar algunos
192 LA ARGENTINA

kilmetros cuadrados de pradera y los animales


estn esparcidos por docenas de millares de hec-
treas. Adems, se congregan agrupan su
capricho y se acercan los bevederos . En este
instante, tal vez se encontrasen mil dos mil
bueyes detrs de una espesa arboleda ox ue se
divisa all lo lejos, en el horizonte.
Cada cinco seis kilmetros alrededor de la
capital un poco ms distantes luego se ven
esas hileras de eucaliptos que el miraje pampeano
nos hace ver veces con los pies baados en el
agua de un lago imaginario. All se encuentra la
estancia misma, el puesto , la cabana del
gaucho guardin de los ganados, y el abrevadero.
All es tambin donde los horas de sol ardiente
cuando el viento sopla con violencia, van
refugiarse los animales. En el resto de la exten-
sin no se ve ni un arbusto, ni un breal. Los
pjaros no tendran donde posarse si no existiesen
las estacas y los alambres de las cercas. Y esa
ausencia de puntos para que se posen los pjaros
nos parece una anomala, como una habitacin
que no tuviese sillas ni butacas.
Los rboles son un verdadero lujo de los ricos.
No hay uno solo que no haya sido plantado por
la mano del hombre. Recuerdo que en Marruecos
desandaba yo una legua y ms para hallar un
espacio de verdura, de sombra y de agua. El
mismo instinto igual necesidad hacen desviarse
al viajero de la pampa que divisa en el horizonte

el sombro perfil de un bosquecillo de lamos de la


DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 1 93

Carolina, de eucaliptos y de sauces, donde est


seguro de encontrar hombres.

Al aproximarse la estacin de Lezama, se


observa al instante el aspecto de prosperidad del
lugar. Desde haca diez minutos bordeaba el
expreso la propiedad del Sr. Cobo, indicada por
elevados anuncios de hierro horadado Cabana
:

de Beln y tambin por sus verdes praderas


naturales y artificiales. Al lado de los campos de
la posesin Cobo, parecan manchas negruzcas los
pastos cercanos.
Al detenerse el tren, se ven unos cincuenta
metros de la va, y casi tocndose, seis grandes
establos de 8o ioo metros de longitud, alzados
algunos pies sobre el nivel del suelo, con sus
tejados de latn ondulado, resplandecientes al sol,
sus rampas en suave pendiente para la subida del
ganado, sus bombas de viento y su sol giratorio
de cinc y sus aparatos para duchas.
En la extremidad de las vastas praderas verdes
se divisan lneas de rboles que limitan el horizonte.
Tal es el paisaje que se descubre al llegar la
pequea estacin. Xo hay all ningn pueblo.
Lezama es la a estancia Cobo.
He aqu la casa burguesa de la estancia , con
su aspecto de opulenta villa florentina, blanca
enteramente, situada entre un jardn y prados
plantados de magnolias, naranjos, palmeras y

17
194 ^ A ARGENTINA

cedros del Lbano, cuya sombra se pavonean


tres pavos, y una extensa huerta tras la cual se
extiende una vasta laguna seca y de tierra agrie-
tada.
Estuvo llena ao pasado
hasta el me
dijeron. Nos hacamos la ilusin de que era un
lago enclavado en la propiedad, pasendonos po.i
l en barca durante las horas de calor. Pero se

present la sequa, y he ah lo que queda de la


laguna.
Algunas lluvias la moda argentina harn
rebosar pronto aquella hondonada.
D. Manuel Cobo, cuya salud est quebrantada,
no haba podido imponerse aquel da la fatiga
del viaje. Este hombre amable y distinguido, que
posee una de las grandes f o tunas del pas, no
tiene hijos.
Como estoy privado de esa felicidad me
deca en Buenos Aires, melanclicamente mi
nica pasin ha sido la de crear en la Argentina
un establecimiento modelo para la crianza de
ganados. Xada he omitido. En eso he empleado mi
fortuna y mi vida. Y creo que no es posible hacer
algo mejor.
Ausente el dueo, fui recibido galantemente por
el personal, que Cobo haba enviado expresa-
el Sr.
mente desde Buenos Aires. En el campo es donde se
ha conservado la tradicin hospitalaria de que o
hablar con frecuencia y que ha cle.-.aparecido de las
ciudades, por lo menos en aquella forma ti adi-
cional amplia y muni fcente. Dije antes que una
DE BUENOS AIRES AU GRAN CHACO 1 95

casa espaciosa y confortable forma parte siempre


de las estancias modernas. En la del Sr. Cobo
no falta nada para el bienestar material, ni habi-
taciones espaciosas provistas de buenos lechos,
y su sala de baos; ni el
ni los cuartos de toilette
saln con su fongrafo y su pianola para pasar
tampoco la
distradas las veladas del invierno, ni
pequea mantequera Bayard, no ms grande que
un molinillo de caf, y que sirve para hacerse
uno mismo la manteca para el desayuno el
almuerzo en diez minutos un cuarto de hora-
Pas dos das enteros en la estancia Cobo,
recorriendo en carruaje la inmensa propiedad,
acompaado del alto personal.
La posesin Cobo tiene una superficie de
12.000 hectreas, de 'as cuales la mitad aproxi-
madamente est sembrada de alfalfa y forrajes
de semilla importada, y el resto lo componen pra-
deras naturales.
La 6.000 hectreas de alfalfa se utilizan en parte
para que pazcan los animales con libertad; el
resto sirve para recoleccionar el forraje destinado
los animales criados en los establos y como
medida ce previsin para el caso de faltar en
invierno, en tiempo de sequa. La cantidad de
heno almacenada conservada en haces el ao
anterior pasaba de 5 millones de kilos.
El terreno est cercado en todo su permetro
y dividido interiormente en 118 praderas, muchas
de las cuales tienen 200 y 300 hectreas. Cada
pradera potrero est su vez cerrado por
1 96 LA ARGENTINA

6 8 filas de espesos alambres de hierro galva-


rrzado, con pinchos de hierro veces, unidos cada
diez metros por estacas de madera de quebracho.
Las gentes se muestran orgullosas de esa rica
cerca, }t el secretario del Sr. Cobo me indica con
piadosa sonrisa el vallado de una propiedad colin-
dante, pues el cercado es aqu un lujo por el que
por lo menos,
se infiere la fortuna del propietario ,
su orgullo (1). Hay y hasta diez
cercas de
4, 5, 6
filas. Las ltimas llegan casi ras del suelo para

impedir el paso de los carneros y corderos. Los


alambres son ms menos gruesos 3' los postes
estacas de hierro, de madera ordinaria y, princi-
palmente, de quebracho imputrescible y eterno.
Esas cercas resisten, por su misma elasticidad,
hasta las embestidas de los animales ms fuertes.
Y esto es muy importante, sobre todo en una ye-
guada donde la mezcla de las razas podra producir
graves consecuencias.
Esas grandes estancias requieren un perso-
nal especial para vigilar las cercas, reparar los
hilos rotos por los animales por la maldad
osada de las personas que quieren acortar su
camino. Si van caballo, en carruaje, cortan
tranquilamente los 6 8 hilos del vallado que se
opone su paso, para evitar un rodeo de algunos
kilmetros. Ahora bien en una dehesa de la impor-
;

tancia de esta, tiene eso una gravedad excepcional.

(1) Hay en la propiedad de que nos ocupamos 440 kilmetro*


de cercados los que, razn de 1*50 pesetas el metro, todo compren-
dido, ascienden un valor de 660,000 pesetas.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 197

Los compradores tienen una confianza aboluta


en la pureza de los productos vendidos. Si un toro
un borrego de baja extraccin pasan de un
campo otro y se ayuntan con ovejas vacas
seleccionadas, si, por el contraro, machos de
raza pura van ayuntarse con hembras de casta
ordinaria, se comprenderan las perturbaciones
que esos casos pueden provocar en el Herd-Book.

*
* *

La cabana fu fundada en 1901 con los


terrenos y ganados comprados una compaa
inglesa. Y los modelos de establos, los animales
tipos, los sistemas y hasta el personal director
de la estancia del Sr. Cobo son ingleses. No es
hasta ahora la originalidad la caracterstica de
los argentinos. Pobres hasta ayer, se esfuerzan
por hacer las cosas con la perfeccin de las mejores
que existen en Europa. Y cuando se ve el despre-
cio apenas disimulado y la ignorancia del norte
americano respecto de esa vieja Europa la que
lo debe todo, ese sentimiento europeo que yo
><

descubro en la Argentina, no es lo que hay menos


simptico en sus esfuerzos y en su estado de espritu
general. Desde que fund su cabana el Sr. Cobo
ha introducido muchos perfeccionamientos
mejoras en la obra inglesa, con el concurso tam-
bin de los ingleses mismos. Eligi una parte de
su personal en las haciendas britnicas y sigui
proveyndose de ejemplares puros en Inglaterra.
17.
198 la argentina

Es ms : llev tan lejos su estimacin por los toros


Durham y los carneros Lincoln, que en la actua-

lidad no se encontraran en aquellas praderas ms


que esas dos razas, salvo 140 vacas lecheras de
Jersey que alimentan los terneros y corderinos
hurfanos de la estancia .
Con esos millares de animales seleccionados, el
Sr. Cobo hubiese podido esperar... Pero el argen-
tino es impaciente y enrgico en sus pasiones. Un
da, con ocasin de mi viaje Inglaterra, para
visitar las dehesas del ms famoso criador de
carneros ingleses, M. Wright, quiso comprai
algunos lincolns. Pero le parecan todos tan her-
mosos y puros que su sentido crtico se negaba
pronunciarse por unos por otros. De repente,
el Sr. Cobo, obsesionado, dijo M. Wright.
Bien; terminemos. Se los compro todos.
M. Wright crey que su visitante bromeaba.
Haba all 1.200 ovejas y borregos Lincoln de alto
precio.
Cunto?
pregunt el Sr Cobo.
Pero si no quiero venderlos

exc'am !
riendo el propietario. Qu hara no teniendo
animales?
Descansar. En fin cunto?...
Nada; no los vendo.
Volvieron la hacienda. El Sr. Cobo era husped
de Mr. Wright. Antes de acostarse meti D.Manuel
en un sobre un cheque de 50.000 libras ester inas
y se lo envi Mr. Wright, dicindole :
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 199

Meta usted eso debajo de la almohada y


maana habrn cambiado ta' vez sus ideas...
Era un buen rasgo de psicologa. No es c 1
acostaseimpunemente sobre un cheque de milln
y cuarto. Como el sagaz argentino haba previsto
la almohada aconsej Mr. Wright y al despertarse
por la maana estaba resuelto no devolver
su cheque al Sr. Cobo. Este se llev consigo las
1.200 ovejas y borregos, que fructificaron luego
pues, con los que posea anteriormente, se cuentan
hoy 20.000 lincolns de pura raza, de los que
5.000 tienen su pedigree, es decir, su acta de naci-
miento, registrada en la Argentina, en Inglaterra.
Los otros 15.000 animales, criados en plena
libertad, han nacido de padres y madres de pura
raza Lincoln en sus siete octavas partes, pero,
naturalmente, no tienen pedigree pues sus amores
escapan al registro del Herd-Book .

* *

Han hecho de sus establos algunos toros


salir
padres para que desfilen por delante de nosotros.
Son probablemente los ms hermosos ejem-
plares existentes de la raza inglesa Durham.
Han costado D. Manuel Cobo de 30 70.000 pese-
tas (1). Xo he retenido sus nombres, que supongo

(1) El valor de los sementales importados de Inglaterra para la


posesin Cobo y de los comprados en el pas asciende cerca de
6 millones de pesetas, de los cuales corresponden 2 millones y medio
para la adquisicin ce toros y vacas; 3 millones para los borregos
y ovejas y 250,000 francos para los caballos y jumentos de raza
Shire y Clydesdade. El Sr. Cobo compr el ao pasado un hernioso
lincol por 16,000 pesetas y por el toro Rufus pag 71,000.
200 LA ARGENTINA

importarn poco al lector, pero que son clebres


en el mundo de los ganaderos.
Bajan lentamente por el camino inclinado de
madera en el que sus pezuas encuentran planchas
tramos para que no resbalen. Miran hacia
adelante con un aire de strapa hidrpico y
aburrido; braman formidablemente, se detienen
y vuelven bramar; luego mueven de nuevo sus
patas con pesadez. Sus monstruosas papadas
caen sobre sus rodillas; de sus morros pendientes
cuelga la saliva de la masticacin en largos hilos
de plata. Pero si no tienen la vivaracha gallarda
del toro libre de Andaluca, conservan en su fiso-
noma maciza y grave la fiereza real de la raza.
Helos ahora alineados en formacin, con un
garbo magnfico, inmviles, con sus cuatro patas
en equilibrio y la cabeza derecha. Se admira el
rectngulo perfecto de la lnea del lomo, de las
nalgas, del vientre y del pecho. El corto y espeso
cuello, las patas bajas, los cuernos pequeos, el
pelaje rodado son caractersticos ideales de la
raza Durham.
Palpo la carne elstica y profunda del dorso,
ancho y aplanado, de las redondeadas costillas
y del grueso cuello y, aun apoyando con toda mi
fuerza, no noto el contacto de los huesos. El
resultado que se persigue con la seleccin est
conseguido e* animal es todo carne. Eos huesos,
:

muy pequeos en el esqueleto de los durhams,


dejan caer las carnes hasta las pezuas y la cabeza
pequea, apenas cornuda, aparece como acollarada.
DE BUENOS AIRES AL GRAX CHACO 2CI

Todos ios toros no tienen esta corpulencia. Un


reproductor en ejercicio est ms flaco que los que
se engordan para la venta. He aqu un toro padre
que ha dado ya 37 vastagos premiados en los
concursos anuales, lo cual ha valido al Sr. Cobo,
660.000 pesetas. Se llama Brigstone y fu impor-
tado de Inglaterra.
Traen algunas vacas seleccionadas 3- los toros
mugen tiernamente, mezclando en esta msica
de cuando en cuando algn terrible bramido.
Despus, los mugidos parecen quejas y splicas.
Dirase que son las sirenas de los buques reso-
nando en la noche. Al aproximarse las hembras,
los gordos y pesados cuerpos de aquellos ani-
males recobran el vigor de sus antepasados libres
y sorprende verlos saltar con aquella ligereza.
Los reproductores han cumplido su misin y cesan
sus lamentos.
Dan las cinco, la hora de ia comida. En torno del
galpn se origina un gran movimiento de peones
que acuden con sus espuertas llenas de la racin
ordinaria. Los 48 pesebres donde comen los toros
elegidos, se ven en mi momento servidos y pronto
se oye slo el ruido de las quijadas.
Algo ms lejos, me ensean los novillos, repro-
ductores del porvenir que han sido seleccionados
en los potreros de la estancia, unos treinta, que se
hallan bajo la vigilancia de un ingls, nieto de
un clebre criador britnico. Se pasea entre los
animales, busca el mejor ejemplar y ponindole
la mano sobre el lomo me dice :
202 LA ARGENTINA

Este es el mejor de stos. Pero he descu-


bierto hoy en el campo el campen del ao prximo-
Tiene la cabeza rapada, cubierto con una gorra
cuadros, la tez roja, la mandbula prominente y
el aire grave y seguro de s mismo.

Acaban de conducir de los prados 40 vacas


hermosas. Se trata igualmente de seleccionarlas
para ponerlas en establos. Se las hace pasar por
un estrecho sendero entre barreras en medio de
un campo. El ingls las toca, las palpa lo largo
de la columna vertebral, en el cuello, en las cos-
tillas y cierra su examen con estas palabras.
Al galpn! es decir, al establo.

*
* *

Pasamos Los ms hermosos, los


los carneros.
premiados en Concursos y los que se destinan
los
stos la reproduccin ocupan sitios especiales
de 100 metros de longitud por 30 de anchura y
admirablemente acondicionados. No se aspira
el menor olor desagradable en aquellos establos,

no cerrados, por otra parte, y donde circula el


aire ba o el techo de latn ondulado. Reina en
;

ellos un orden y limpieza perfectos, y los techos


estn enrejados. El agua ca a corre sin cesar.
Los que han obtenido premios en los Concursos
y los que se espera que los obtengan, permanecen
solos y distantes como reyes. Los dem s estn
por grupos de treinta. En un rincn se ve mi gran
pan de sa que lo carneros van lamer de cuando
;
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 203

en cuando. Esa sal da firmeza :os tejidos, activa


la circulaciny enriquece la sangre de los animales.
El rebao de carneros de pura raza, que asciende
20.000 cabezas, comprende 8.000 ovejas,
5.000 borregos y 7.000 corderos y corderas. El
rebao aumenta cada ao en 6.000 cabezas.
Por evitar la superprodu n, lo que no dejara de
:

ocurrir en seguida si se dejase a rebao multipli-


carse, sevenden los animales para el consumo.
La esquila produce 80.000 kilogramos de lana
cada ao.
Yo pregunt al empleado que me acompaaba :

Cmo es que se lian incLnado por los


lincolns? No producen mejor lana los ram-
bouillet?
S; su lana es ms fina pero mucho menos
abundante. Y en cuanto la carne, 110 es sostenible
la comparac n. Los Incolns llegan pesar de
60 80 kilos, mientra que los rambouillet de la
misma edad no pasan de 45 50.
Habis llegado observar algunos carneros
con atencin? Cuanto de mejor casta son tienen
una expresin m3 best.al y estpida. Se dira
que se suma la imbecilidad natural de la expre-
sin una frente ms limitada, un desdn ms
absoluto, ms definitivo. Pero qu hermosos
son He aqu uno de trece meses, nacido en la
!

hacienda y verdaderamente enorme. Ha sido


este ao el campen en los concursos argentinos.
Pesa 130 kilos y mide yo le mido !) 1 metro 90 de
(
1
circun erenc'a, por encima de a lana se entiende.
-o-j LA ARGENTINA

ii vez del velln rizado de nuestro merinos, los


lineo ns tienen la lana en briznas onduladas y
pendientes. Este de que hablo tiene mechones
de 43 centmetros que casi llegan al suelo. Unas
telas cubren el dorso de los reproductores para
preservar su lana y tambin para mantener en
orden la raya que divide su velln desde la cabeza
la cola. Cuando se quitan esas te- as se ve lo
largo de la raya la piel idealmente sonrosada y
la base de los mechones, de una blancura inmacu-
lada y luciente. El borrego campen lleva adems
de la tela una especie de gorro que resguarda en
caso de lucha su mechn, bastante raro, segn
parece, y prueba de la pureza de la raza. Es
imposible, en efecto, imaginar una fisonoma
ms aristocrtica, ms distinguida y ms ton a 1

al mismo tiempo. El presidente del jurado, un


ingls que fu expresamente desde Londres para
asistir al Concurso, declar que no haba visto
nunca en Ing aterra un ejemplar ms notable de
la raza Lincoln.
el problema de la cra consiste en la eleccin
Todo
del cruzamiento, en las condiciones en que se
hace y en la edad y estado de los reproductores.
En Europa, los toros comienzan su trabajo de
reproduccin los tres aos. En la Argentina, el
clima hace los animales ms precoces y se les
pone en servicio los dos aos los dos aos
y tres meses. Para los animales en pleno aire
todos de raza Durham, pura segn he dicho
un toro da abasto cincuenta sesenta vacas.
DE BUENOS AIRES AL CRAX CHACO 205

Cuando se aproxima los ocho aos, el toru


comienza envejecer y no se le deja ms que la
mitad de su serrallo. Un carnero puede servir
cien ovejas.
Aqu no se les encarga ms que de sesenta
setenta, para asegurar mejor calidad en la repro*
duccin.

*
* *

La seleccin produce resultados maravillosos.


Un carnero libre da al ao 4 kilos de lana por
trmino medio. Estabulado, da de ordinario
7 kilos y, eligiendo con cuidado las ovejas y
borregos, se consiguen hasta 14 kilos
El sen-icio de reproduccin bovina se cumple
actualmente por 57 toros, 38 importados de Ingla-
terra y 19 nacidos en la estancia (de padres y
madres importados). 340 borregos de importacin
estn dedicados la reproduccin de la raza
ovina. 9.800 ovejas componen el harn de los
borregos y 2.800 vacas becerras el de os 57 toros.
Atrajeron mi atencin unos corderitos seme-
jantes juguetes de nios, tan cmicos, tan
traviesos que se siente horroi ante la idea de
comerlos. Eran los hurfanos. Ocurre que los
corderil os pierden sus madres en la inmens dad
de los campos. Cuando la oveja los ha parido sobre
e montn de hierba que ella eligi, los deja
dormir y va en busca de agua se separa poco
poco saltando. Sucede veces que los olvida
18
206 LA ARGENTINA

que no puede encontrarlos en aquellas praderas


de doscientas hectreas, aunque cerradas y sin
rboles. Se lleva los corder tos otra oveja para
que los amamante pero ellos no quieren. Es, pues,
preciso llevarlos al sitio ms prximo al establo
en que estn las 140 vacas lecheras de raza Jersey.
All se les da con bibern leche tibia con agua
y sal. Ved
los pobrecil'os corderos en sus insta-
laciones, con sus altas y secas patas que les ase-
mejan carreros de madera de Nuremberg.
I,a suerte dlos corderos no es siempre venturosa,
pues si bien el clima argentino es generalmente
dulce, benigno, se desatan huracanes y ciclones
que cambian sbitamente la temperatura, en las
pocas en que las ovejas tienen sus cras, es decir,
en agosto, que corresponde al invierno argentino.
Hace dos aos acababan de nacer en la a estancia
2.000 corderos cuando surgi un huracn que
dur 15 horas. Al da siguiente amanecieron
todos muertos.

*
* *

En la estancia hay un registro donde se


anotan diariamente todos los detalles acerca del
funcionamiento de los servicios, el tiempo, la
direccin del viento, el trabajo de los obreros
de cada seccin, los baos dados los animales,
las visitas, las ventas, el ganado que muere, los
cambios de pastos, la cuenta de los animales
sacrificados para el consumo (el da de mi visita
!

DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 20J

haban consumido los trabajadores de la hacienda


cuatro vacas y un becerro. Otro registro
especial est reservado las remontas y naci-
mientos, el Herd-Book de la cabana, con tapas de
espeso pergamino, donde figuran los nombres de
todos los animales importados, de los nacidos de
ellos en la estancia , con los nombres de sus
antepasados durante siglo y medio, con el his-
torial tomado del Herd-Book de Inglaterra; los
de sus productos, el color del pelo, el nmero
marcado en los cuernos, la fecha de las montas
ayuntamientos, etc., etc.

*
* *

Yo me preguntaba qu fortuna en dinero repre-


sentara una posesin semejante y no se mostraron
misteriosos acerca de ello. El activo se resume
poco ms menos as :

5.000 bovinos, 20 borregos y ovejas... 11 millones


de pesetas.
Valor de las tierras, de los establos, de los edi-
ficios viviendas, del material
12.000 hect-
reas 1. 100 pesetas cada una
i3.2oo.ooopesetas.
Total de pesetas 24.000.000.
Veinticuatro millones de pesetas
Y cul es, en cabezas, el aumento anual de
los ganados?
La reproduccin anual en la raza bovina es
del 50 al 55 % del nmero de vacas tiles, en servi-
2o8 Vi ARGENTINA

ci, y en la raza ovina del 6o 65 del nmero %


de ovejas. Ya podr usted calcular fcilmente...
Y cul es el movimiento comercial de la
hacienda?
Consiste en la venta anual de unos 300 ani-
males de precio, estabulados, de un valor medio
de 7 ; 8.000 pesetas cada uno sea, unos
2.400.000 y de 600 700 animales (criados al aire
libre) 1,200 pesetas que suman 840.000 pesetas.
El total es pues de 3.240.000 pesetas.

Atravesamos en carruaje ma parte de la pro-


piedad, que mide de extremo extremo 15 kil-
metros de longitud. Anchos caminos y hermosas
avenidas bordeadas de eucaliptos y lamos, atra-
viesan los prados de alfalfa. Nos detenemos en los
establos y sotechados esparcidos por la inmensa
extensin (1). Uno de los primeros tena 108 metros
de longitud y estaba atestado de alfalfa, reserva
para el invierno sin agua, que seca la hierba de
los prados. Un poco ms lejos y en pleno aire se
halla el comedor de 250 toros de dos aos. Se les
sirve maz en artesas de hierro galvanizado, para
reforzar un poco el rgimen del pasto. De cierto
en cierto trecho hay bosquecillos de eucaliptos y
lamos que sirven de refugio los animales contra

(1) 65 establos como los descritos sirven de abrigo Jos animales


finos. 17 sotechados se destinan al heno, lo- "ranos y diferentes
servicios de la estancia .
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 209

los huracanes y de abrigo contra el calor. Hay


treinta de esos bosquecillos diseminados por la
posesin. Cada uno se compone de unas treinta
filas de rboles de 35 cada una.
Cuando salamos de un campo para entrar en
otro un gaucho montado a caballo impulsaba la
barrera automtica, que se abra nuestro paso,
volviendo caer detrs de nosotros (1).
Llegamos aun baadero . Los carneros y los
bovinos son baados en una mezcla base de
arsnico y azufre que mata los parsitos y mejora
la calidad de la lana. El bao es una construccin
de cemento de 20 metros de longitud y 3 de pro-
fund dad. Es alimentado por una bomba de viento
y por un depsito inmediato donde se canaliza
el agua de lluvia que cae
cuando llueve !

del tejado de latn (2). Los animales son condu-
cidos all por estrechas vas de planchas. Al llegar
delante del bao vacilan un poco, pero un hombre
les empuja y, por medio de una especie de horca,
que apoya sobre el cuello del animal, les hace
desaparecer dos tres veces en el amarillento
lquido. Despus, los animales desfilan resignados
y silenciosos, con sus lanas sucias y lacias.
Despus de los galpones, el lugar ms importante
de la estancia es el corral, palabra bonita y
sonora que se repite cada instante en las conver-

U) 33 barreras de madera y hierro dan acceso de un campo


otro.

(2) 54 bombas de viento, 84 pozos y 29 bombas de mano suminis-


tran e'. agua necesaria los 25,000 animales de la estancia .

IS.
2IO LA ARGENTINA

saciones. All es donde son llevados los animales


en pocas determinadas, para contarlos mar-
carlos al fuego en las astas en la piel; para
herrarlos castrarlos, para someterlos la tuber-
culinizacin. En el mismo lugar se atraviesa los
toros hocico para introducirles la anilla que les
el
reduce la. obediencia; se les cortan los cuernos
demasiado largos, pues los durhams deben tener
astas cortas.Tambin se encuentran all los
gigantescos abrevaderos (bebederos) de latn
galvanizado (i), alimentados por depsitos los
que suministran el agua incesantemente las
bombas de viento. Finalmente, se ordean las
vacas, se las baa y son examinadas por el vete-
rinario.
Se ha ideado un sistema mu}- prctico fin de
evitar accidentes con motivo de las operaciones
que ha} T que someter los animales. Reunidos
stos en el se conducen, unos detrs de
corral,
otros, la entradade un largo corredor de plan-
chas, de donde no pueden salir sino por una puerta
maquinada como cierto instrumento de la guillo-
tina. El animal queda as prisionero, sin poder
moverse, y tiene que prestarse la operacin que
haya de hacrsele, sin peligro de que se hiera l
ni hiera las personas.
La alimentacin de los animales de buena casta
proporciona un trabajo considerable }T es objeto

(i) La posesin contiene 3,249 metros de esos bebederos , repar-


tidos por todos los prados, surtidos por 52 depsitos de latn ondu-
lado de una cabida de 10,000 100,000 litros de agua.
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 211

de una vigilancia rigurosa. El rgimen es tan


minucioso y vanado como los del doctor Robin
y exige la misma puntualidad.
Para la preparacin del alimento de esos ani-
males ha}- instalada una cocina que pudiera
llamarse una fbrica especial. Yo la visit deteni-
damente. En ella funcionan incesantemente
diversas mquinas una machaca la avena mez-
:

clada con briznas de paja, y el maz es cocido vapor


en un aparato especial. La alfalfa seca es picada
muy menudamente en un artefacto mecnico y
con esa alfalfa, el maz, la avena y la paja se hace
una mezcla la que se aade sal y azcar molidas
y fosfato de cal. Me parece que es un manjar
nutritivo !

Tom nota del rgimen que eran sometidos


en invierno los toros sementales. Hela aqu :

A las 4 de la maana.
3 kilogramos de la
mezcla indicada. Digestin. Se arregla la cama
del animal.
A y media y.
las 6
Lavado con jabn espe-
cial,ducha fra, friccin con franela, paseo lento
de diez minutos al sol.

A las 8. Se le da de beber y un poco de heno.
las 10 y media.
Segunda limpieza de su
cama de caas. Segundo pienso 3 kilos de la
:

mezcla y de alfalfa seca con cierto jarabe de azcar.


(En verano se aade ese men alfalfa verde y
remolacha picada.)
De 11 1. Siesta.
la 1. Agua y heno. Corto paseo. Ejercicios
212 LA ARGENTINA

de domesticacin para Exposiciones y exhibi-


ciones.
De 2 5 de la tarde. Descanso.
las 5. Racin de tres kilos de la mezcla
indicada.

A las 7 y media las 8. 2 kilos de mezcla,
agua y alfalfa.
Lo que hace un total de 11 kilos de mezcla.
Los toros de tres aos reciben hasta 15 kilos.
He aqu ahora el rgimen para los carneros :

eso de las 4 las 5 de la maana dan se les


750 gramos de una mezcla de maz cocido, avena
y lino y alfalfa seca discreccin.
las 10.
750 gramos de la misma mezcla,
con jarabe, y adicionada de hojas de coles alfalfa
verde.
las 5 de la tarde. 750 gramos de la mezcla.
las 8 y media. Otros 750 gramos.
sea un total de 3 kilos en 4 veces.
Despus del pienso de las 5, un corto paseo
alrededor de los establos.
Las vacas seleccionadas de los galpones son
vigiladas desda la aproximacin del verano. El
pen que nota que una vaca est toreonda se halla
obligado prevenirlo la oficina.
El mayordomo entonces elige el pura-sangre
que ha de emplear para el objeto y de cada ser-
vicio se toma rigurosa cuenta.
Ya he dicho que no todas las cubriciones son
vigiladas con la misma precisin. Aunque todos los
animales aqu criados sean de raza garantizada,
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 213

no todos tienen su nombre en el Herd-Book.


Durante las tardes del verano y lahora nupcial,
se encierran en los corrales, doscientas en uno,
otras tantas en otros, los vacas tradas de los pra-
dos, con algunos toros elegidos. Y en medio de los
mugidos, de los suspiros, de los bramidos, se mul-
tiplica la raza. Es un espectculo de atrayente
y formidable belleza.
En los meses de Enero, Febrero y Marzo, poca
de la reproduccin de las ovejas del campo, como
stas no cesan de andar y los machos se fatigaran
en buscarlas por las inmensas praderas, se las
rene por las tardes bajo los rboles de los pequeos
bosques de eucaliptos. All las espera un carnero,
alojado como un sultn, en su pequea cabana
particular, donde se le llevan los platos de su
gusto. La noche la pasa trabajando, porque el
carnero prefiere las tinieblas para esas funciones.
Un pen se encarga de poner pintura en la
barriga del macho y as por la maana slo resta
la operacin de tomar el nmero que llevan mar-
cados en los orejas las hembras que han sido favo-
recidas por el amor.

El jefe de la estancia es un amable sueco; los


empleados que hacen la seleccin son ingleses. S
hace necesario un sueco para la sobriedad y lo?
ingleses para la competencia. Estando prohibida
214 ^ A ARGENTINA

la entrada del alcohol, los ingleses sufren de la


privacin del whisky en esas estancias aisladas,
muy alejadas de todo centro de aprovisionamiento.
En los contratos, los servidores se obligan no
beber alcoholes ni vino. As todos los meses tienen
dos das de vacaciones que se van pasar Buenos
Aires ( tres horas de ferrocarril). En la capital,
posedos de una rabia fra y un spleen tremendo,
se emborrachan su placer.
Los peones son aqu pagados de 90 130 francos
por mes; pero el salario medio de un pen en la
campia argentina no pasa de 80 francos.
El total de salarios que en esta estancia se
paga importa 25.000 francos, que unidos 15.000
de gastos generales supone un movimiento men-
sual de fondos de 40.000 francos. En ese total no
entra, naturalmente, la compra de animales.
Cada equipo de diez quince hombres est
dirigido por un capataz, especie de contramaestre
responsable, que gana de 230 300 francos por
mes. El ingls jefe del departamento de carneros
gana 330 francos, ms una prima de 220 por bestia
premiada en el concurso agrcola anual.
En la estancia no entra dinero. Todo se liquida
con bonos pagables, bien en el prximo almacn
(tienda argentina donde hay de todo) bien en
Buenos Aires.
As se procede en todas las estancias de la
Repblica, lo cual evita muchas tentativas de
robo y muchos crmenes. Los criminales que
tengan la tentacin de dar un golpe de mano en
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 215

esas aisladas propiedades de la pampa, saben que


no encontrarn nunca dinero.
El ltimo da de mi visita estuvimos por la
tarde en una de las habitaciones de la estancia,
especie de cottage pequeo y alegre, donde, sin
embargo, sus habitantes deben fastidiarse veces
y donde nos esperaba una taza de te y una tajada
de cake . Encontr all un joven francs, de
unos veinte aos, empleado como pen, es decir,
como domstico, desde haca algunos meses. Se
llama M. Saint-Selvy y es hijo de un propietario
normando, de la Mancha, segn creo. Tiene la
intencin de establecerse en la Argentina y muy
juiciosamente, antes de hacerlo, aprende el oficio

de criador y se habita los usos del pas. Lo que


all hace es meritorio y lo admiro. Los capataces

lo emplean, naturalmente, en los trabajos de mayor


fatiga y ms fastidiosos. Al caer de la tarde les
oa llamarle silbidos y hablarle como un
criado. He apreciado esta actividad resuelta y
desdeosa de las contingencias y esa energa del
joven compatriota. los dos das abandon la
estancia de D. Manuel Cobo.

La inmensa llanura pampeana adquiri ante


mis ojos un nuevo aspecto. Aquellas palabras
vertiginosas que haban llenado mis odos desde el
momento en que desembarqu en la Argentina,
leguas cuadradas, millares de carneros y de vacas,
tenan ya realidad para m. Acababa de sentir
por vez primera la sensacin cierta de la riqueza
y del porvenir del pas argentino.
LAS GRANDES ESTANCIAS

LA ESTANCIA PEREYRA

La estancia San Juan. Un parque de 350 hectreas. Luto


Amor
903
seora!. da los rboles. toros y vacas e "pedCTree^.
La fortuna de los Pereyra. Desfile de animales. La ms
bonita vaca del rnuiJo. Los caballeros. Entuslacmo de! cura,
del abogado, del estanciero y de su espesa.

Desde la estacin ele Pereyra y ms all de la


casa que ocupa el centro, se extiende inmenso
sobre una superficie de 350 hectreas el parque
de la estancia San Juan, de I05 seores D. Leo-
.irdo y D. Martn Pereyra. Fu plantado hace
t j 50 aos por el padre de los propietarios
actuales, y hoy presentan los eucaliptos, cuyo
crecimiento es rpido, el aspecto majestuoso de los
rboles ms aosos de nuestros bosques. Sus
troncos descortezados de un verde cobrizo y lisos
como el raso, suben rectos hacia el cielo azul y
su corteza cuelga en trozos de las ramas supe-
riores.
Ese parque constituye la gloria de la familia
Pereyra, gloria envidiada unnimemente por los
estancieros de la Repblica. Y es que en la
DE BUENOS AIRKS AL GRAN CHACO 217

Argentina se consideran los rboles como un lujo


seorial (i). Los tres Pereyra no los cambiaran

por ttulos de nobleza. Por otra parte, indepen-


dientemente de su gran fortuna, ese parque es
para ellos una especie de patente aristocrtica.
Puede preguntarse la causa de ese amor los
rboles que manifiestan muchos argentinos. Acaso
sea en primer trmino por la falta de ellos. Como
sabemos, la pampa est absolutamente desnuda
de rboles. Los indios, acostumbrados ances-
tralmente esa desnudez de la tierra, han podido
acomodar ella su humor sombro. Los espaoles,
que fueron all para cosa muy distinta, no se
preocuparon de plantar rboles. Pero entre los
argentinos de hoy, los de origen vasco italiano
sobre todo, el amor al follaje se exaspera causa
de la misma privacin. Por esto ha llegado ser
para ellos una ocupacin obligatoria el plantar
rboles, como el acompaamiento necesario de
una edificacin y hasta de una simple estacada
de choza pampeana.
En el centro del parque, un riachuelo de aguas
casi inmviles se esconde en la sombra de los
grandes sauces que lloran en sus orillas; avenidas
de palmeras y cocoteros, de magnolias y cipreses,
conducen prados naturales limitados por bosque-

(1) Iadificultad de que implanten los rboles se debe, adems,


accin combinada de sus enemigos el terrible viento del Sur,
la :

la viscacha, el carpincho, las ratas, que roen las races tiernas; las
liebres que se comen los brotes; las hormigas, que pululan en nume-
rosas regiones y, en fin, la langosta, que llega, por el Sur, hasta
cerca de Buenos Aires.

19
8

21 LA ARGENTINA

cilios de eucaliptos. La estancia propiamente


dicha comienza all. Las vacas de raza Durham
y Hereford, rodeadas de su progenitura pastan
en la alta hieiba, de plateados reflejos, que se
agita impulso de la brisa. Desde lejos, se dira
que era un lago rizado por pequeas olas, donde
floreciesen grandes breales de cardos de Castilla,
rgidos, con grandes flores violetas.
Los olmos, los eucaliptos, las palmeras y cipieses,
los castaos, las caas de los bambs, los plateados
lamos, las acacias y los abetos alternan en espesos
grupos. Algunos helchos, que se os ensean como
una curiosidad, se enredan en los troncos.
Ha tiempo, un negociante en lea quiso comprar
su propietario ese parque de 200.000 eucaliptos
razn de 6 pesos cada uno, lo que representaba
2.500.000 pesetas (1). Pero el propietario no
accedi ello.
La casa, rodeada de toda esa vegetacin, tiene
ante s un vasto prado de espesa hierba. Esa
morada es muy sencilla, sin pretensiones y sin
ambicin arquitectnica. Est pintada de rosa
plido y tiene ventanas enrejadas de marcos
verdes. Consta de una sola planta, y la lnea de
su terraza se perfila airosa sobre el azul del cielo.
Parterres de geranios enredaderas rosas y encar-
nados bordean su fachada y dos grandes palmeras
hacen de centinelas en la entrada. Se ven lo
lejos carneros que pacen la sombra de los lamos

(1) Conviene decir que cada rbol puede producir 45 pesetas


de lea.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 219

que limitan el prado y una Virgen blanqus'ma,


colocada sobre una hornacina de piedra, pone
un rayo de luz clara en el verde sombro de los
rboles. Bocanadas de aire tibio y suave, cargadas
de sanos olores balsmicos, llegan del bosque
vecino.
La hospitalidad argentina hace que cuando
vais visitar una posesin os inviten ante todo
almorzar.
Las paredes del comedor de la de los tres Pereyra
estn adornadas profusamente con medallas y
objetos artsticos de oro y plata ganados en los
concursos agrcolas. Un arreglo ingenioso los ha
incrustado en los revestimientos de madera de
las paredes, de modo que forman parte del inmueble
mismo. En un espacioso hall admiramos las foto-
grafas de los animales premiados, gigantes impo-
nentes, antepasados de los colosos que vamos
ver dentro de un instante. Al lado de esos retratos
se ven nuestras de la lana de los carneros, con el
peso de su velln.
Durante el opparo almuerzo, del que el puchero
familiar y el sabroso asado del pas constituyeron
lo esencial, recay la conversacin sobre la estan-
cia San Juan.
Encontrar usted aqu
me dijo el anfitrin
una estancia muy distinta de la del Sr. Cobo,
que ha visitado ya. D. Manuel se ha especializado
en la cra de los toros y vacas Durham y de carneros
Lincoln. Es imposible hallar en sus ganados una
gota de sangre de otro origen. Por esto no hay
220 LA ARGENTINA

en Argentina ni an en Inglaterra una gana-


la
dera de durhams y lincocolns comparable la
suya. Pero mi padre persigui un objeto distinto,
pues quiso reunir en su cabana ejemplares de
las principales razas seleccionadas de diferentes
pases.
La estancia San Juan pasa por contener el
mayor nmero de vacas de pedigree. Hay 642 y
272 toros, de los cuales una parte .no es apta
todava para la reproduccin. En departamentos
confortables pueden admirarse 452 vacas y toros
Durham, de pedigree; 465 Hereford tambin de
pedigree y 4.500 de pura raza, pero sin ella. El
total es de 5.500 bovinos de raza.
La yeguada es tambin notable, contndose
17 caballos sementales rabes puros, importados
de Arabia, y 24 yeguas del mismo origen 12 semen- ;

tales Shire y 33 yeguas; 14 caballos percherones


y 34 yeguas; 52 Yorkshire y 93 yeguas; 51 Troc-
kennen alemanes, y 76 yeguas y, por ltimo
367 potros y yeguas cruzados mestizos.
El eclecticismo de los seores Pereyra se revela
tambin en la cabana de carneros, donde hay
702 Oxford Town puros, de cabeza y pies negros;
23 Lincolns y 98 Rambouillets puros tambin.
En total, 1.244 reproductores puros de especies
seleccionadas. Se afirma y confirma tambin
por el nmero y diversidad de sus estancias
diseminadas ac y acull por la inmensa llanura
argentina.
Queremos formarnos idea de la fortuna territo-
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 221

rial de una bonaerense? Pues he aqu


rica familia
la lista de lo que morir D. Leonardo Pereyra
al
dej sus cuatro hijas y sus dos hijos.
La estancia vSan Juan en que nos encontramos,
de 12.000 hectreas de superficie, y que tiene su
parque de 350 hectreas y cinco bosquecillos
de 30 cada uno, pertenece los hermanos D. Leo-
nardo y D. Martn. Hay que descontar las 600 hec-
treas dadas cada una de las cuatro hermanas
para vivienda, jardn y parque, sea, unas
3.000 hectreas improductivas. Esta es la posesin
de lujo y de recreo. Las 9.500 hectreas restantes
estn ocupadas por los 4.500 animales de raza de
que hemos hablado, pues los de pedigree viven
sobre todo estabulados. Una parte de las tierras
bajas est reservada los caballos salvajes. En
la posesin no se cultiva sino lo preciso para las
necesidades de ella 150 hectreas de alfalfa y
:

180 de cebada, avena y maz.


La estancia San Simn, situada en Ramos
Otero, en la regin del Tandil, cerca de Ayacucho,
mide 23.000 hectreas enteramente consagradas
la ganadera, y pertenece los dos hermanos.
La estancia Tandil Leofu, enclavada en Irola,
en la misma regin, comprende 14.000 hectreas de
praderas cubiertas de ganado. En la estancia
San Leonardo, situada cerca de Tres Arroyos,
en la lnea de Baha Blanca se cultivan 17.000 hec-
treas de trigo y avena. La estancia Navas,
cerca de Labarden, en el Sur, y perteneciente
las hermanas Pereyra, est dedicada la ganadera,

19.
222 I,A ARGENTINA

siendo su superficie de 25.000 hectreas. En


Pehuajo, en la estancia Indiano, que tiene
15.000 hectreas y que es tambin propiedad
indivisa de las hermanas,se cran bovinos y
caballos. Por ltimo, las 10.000 hectreas de la
posesin San Rafael, enclavada en Washington,
en la lnea frrea Pacific, estn sembradas de
alfalfa y se dedican tambin la ganadera.
Como se ve, una familia de seis personas posee,
bien separadamente, bien pro indiviso, 116.000 hec-
treas de las mejores tierras de la Argentina.
No s el nmero de bueyes que se cran en ellas,
pero s que el de los carneros es de 200.000.
*
* *
Despus de almorzar con la amable familia del
estanciero, nos sentamos bajo unos grandes
rboles para presenciar el desfile de los ejemplares
ms hermosos de animales premiados y de los
candidatos los prximos concursos. El que ha
visitado las estancias argentinas conoce esa
ceremonia, que acompaa la plcida digestin,
ceremonia que asombra al profano, pero que llena
de alegra, iba decir de emocin, al estanciero.
Este os presenta sus durhams y sus herefords,
sus shires y sus percherones, con el orgullo con
que un artista descorre el velo de una de sus
ms bellas creaciones. Eos llama por sus nombres;
les mira con complaciencia sonre, se frota las
;

manos, acaricia y alisa las relucientes toilettes de


os toros y las vacas. Ansioso de escuchar una apro-
bacin, oye el juicio de una persona, las palabras
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 223

admirativas de otra, aprobando disentiendo de


su op nin. Conoce la historia de cada animal, de
los padres y as madres y recapitula en su cabeza
las genealogas.
Puede usted creerme
me deca uno de
nuestros acompaantes, abogado, pero estanciero
a mismo tiempo, segn costumbre del pas.
Yo conocera mis anmales entre mil. Puedo hacer
un experimento llevando 150 vacas de mi perte-
nencia un rebao de 14.000. A la primera mirada
dir Aqulla es Manon Lescaut y sta Safo I,
:

Safo IV Safo V y la de all abajo la Bella Otero...


Y estoy seguro de no equivocarme ni 1 na sola vez.
Nuestra vista est acostumbrada esto desde la
infancia. Del mismo moco, calculara con igual
rapidez el nmero de cabezas de ganado extendido
por un campo de 100 hectreas agrupado en
un a corral . Si me equivocase sera en dos tres
cabezas, .0 ms.
Las vacas premiadas en el timo concurso
aparee an alineadas, con un cabestro blanco en
el hocico y con la nariz atravesada por una anilla.
Aqu tee usted el primer animal del mundo
juicio del presidente del jurado ingls dijo el
abogado es el campen de los campeones.
Por qu?
Pues porque rene todas las cualidades
requeridas; desde el punto de vista esttico y
prctico, la proporcin y armona de las lneas,
que producen la belleza, la cualidad de la piel y la
del tacto. Palpe usted aqu... Eh? c Xo es una
224 ^ A ARGENTINA

carne perfecta? Ni demasiado dura ni demasiado


blanda... Y
observe la distribucin de ella (al
decir esto trazaba su mano en los costados del
animal ciertas figuras geomtricas). Apriete sobre
esta paletilla, sobre esta ingle y en este lomo...
y esta nalga ! y elcorazn y el cuello !...
!

Al mismo tiempo palpaba las partes grasas


y las carnes elsticas.
Y esta piel tan suave...
Pero esta vaca que est al lado me parece
tan perfecta...
Ah En esto ocurre como con los cuadros.
!

Se os ensea uno de Rafael, que os agrada, pero


hay que ser profesional y tcnico para compren-
derlo y apreciarlo bien. En una tela os gusta la
lnea y en otra la expresin. En materia de animales
cada amateur tiene su tipo predilecto preferido.
unos les gusta la cabeza corta y pequea;
otros la lira de los cuernos de los heref ords aqul ;

querr, para sus durhams, el color blanco-gris-


bayo y los cuernos horizontales, casi invisibles,
que limar para acentuar el tipo ideal de la raza.
Mi anfitrin y sus invitados se acercaban al
animal, lo palpaban, se separaban y hacan guios
con los ojos.
Qu linda vaca exclamaron todos

!

coro !

Para m, definitivo dijo D. Pedro


esto es
Ezcurra, ministro de Agricultura, que me haba
acompaado. Yo prefiero Mire sus enormes
esta.
muslos.
DK BUENOS AIRES AI GRAN CHACO 225

Cuando se hubo discutido bastante acerca de


ellas, fueron retiradas las vacas, para dejar lugar
los toros, que llegaron balancendose, con las
piernas ensanchadas y el hocico baboso. Eran
toros Booth de ancha cornamenta, nacidos en la
hacienda, de padres ingleses (pero que los argen-
tinos se complacen en considerar como verdade-
ros hijos del pas), hermosos animales de lnea
dorsal recta, patas bajas y anchos d': pecho.
Pasaron por delante de nosotros en procesin
majestuosa.
Luego Teg el turno las vacas Hereford ms
pintorescas que las durhams, meno3 altas pero

en buenas carnes, con su cabeza blanca de pelo


rizado, su peto blanco teido de color rosa que
contrasta con su tnica de raso marrn.
Los circunstantes seguan discutiendo, bajo el
calor trrido y la atmsfera implacable, en medio
del cantar estridente de los cigarrones, mientras
que los bramidos de las hembras respondan
los mugidos lejanos de los toros.
stos llegaron su vez. Su bocio de carne y
de grasa colgaba entre sus patas, reluciente,
lustroso, movido de un lado otro cada paso
del animal. Jadeantes, nalgudos, panzudos y
carrilludos, como ahogados por la grasa, pasaban
su lengua sonrosada por sus hmedos hocicos
moviendo alrededor de su grupa su cola blanca
con largos y sedosos pelos. Ms pequeos que los
durhams que les haban precedido, pero ms pre-
coces y de un peso equivalente al de sus rivales,
226 I, A ARGENTINA

premiados los ms de ellos en la ltima Exposicin,


se les destinaba luchar con los de Inglaterra y
Francia en el prximo Concurso internacional
que se celebrara en Mayo.

* *

No haba terminado el espectculo. Quedaban


por ver los Shires, soberbios caballos de raza
inglesa, rivales de nuestros percherones y bolo-
neses (que son menos linfticos que ellos), pero
colosos formidables, de una estructura monstruo-
sa, con mechones de largas cerdas que caan de
manera bizarra sobre sus pezuas. Yeguas magn-
ficas desfilaron en crculo alrededor de nosotros,
como en ejercicios de circo, con la crin semitrenzada
mezclada de camo y la co'a anudada fuerte-
mente. Todos los concurrentes nos acercamos
para apreciar mejor la perfeccin del tipo, la nea
casi recta del dorso, la fuerza de la musculatura,
el aplomo de las patas, el enorme relieve de los
msculos, del pecho y el poder del cuello, en
armona con el resto del cuerpo.
El Hrcules Farnesio !
exclam el
ministro Ezcurra ante un caballo semental Shire,
hermossimo.
Luego, presenciamos un contraste sugestivo
cuando se presentaron los caballos rabes, los
Pegasos elegantes y ligeros, de fina cabeza, ten-
dones salientes, y mollera proporcionada, semen-
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 227

tales admirables de caballos de carreras impor-


tados directamente de la Arabia.
Despus, vimos los Yorshires, hermosos caballos
de tiro que cuestan 2.000 3.000 pesetas. Hasta
que tienen ao y medio se les deja en libertad con
sus madres y luego son estabulados.
Qu cabeza ms hermosa exclam el
!
abogado.
Y ste, el ministro, el cura-preceptor, que
tambin se hallaba presente, el estanciero y su
joven esposa, todos se extasiaron al mismo tiempo
y durante algunos minutos fu aquello un mur-
mullo de admiracin.
Ese gusto, esa pasin que todo el mundo siente
por los animales, dicen ms que todo lo que yo
pudiera decir acerca de la atmsfera moral del
pas argentino.
Desde esta maana, al ver estas bestias espln-
didas, pensaba en el antiguo ganado, en aquellas
vacas flacas, de largos cuernos, vagabundas, que
columpiaban sus frgiles cuerpos sobre patas des-
mesuradas; en aquellos toros extenuados y bohe-
mios, que dejaron algo de su sangre estas rollizas
y cuidadas damas, y que nacieron, vivieron y
murieron sin haber conocido jams el abrigo del
galpn tan confortable contra el encarnizamiento
del pampero y que beban, cuando haba agua, en
los abrevaderos que se formaban en los troncos
de rboles huecos.
Hoy, sus descendientes, cruzados de Durham y
de Hereford, toman n bao matinal, duermen
2 28 LA ARGENTINA

tranquilas siestas sobre lechos de juncos y encuen-


tran sin molestarse en buscarlas, sus cinco comidas
cotidianas, servidas cronomtricamente.
Lo mismo sucede con el pueblo argentino,
reflexionaba yo. Los antecesores criollos, vivieron
en ranchos lejanos, bajo un tejado de broza, sen-
tados sobre cabezas de bueyes secadas, conten-
tndose para vivir del asado al aire libre, de
galleta endurecida y bebiendo el mate. Estas son
las leguas cuadradas de terreno, compradas en
esos tiempos por algunos pesos, que hoy consti-
tuyen la fortuna de la escogida sociedad argen-
tina, que le ha permitido instruirse, educarse,
volverse exigente y orgullosa. Nada ms recon-
fortante para la energa, que la conciencia y la
confesin de ese pasado en los argentinos inteli-
gentes. Estoy encantado de encontrar de cuando
en cuando de esos espritus de excepcin, y de
oir contar, sin velarlo en lo ms mnimo, el
origen humilde }r la lucha tenaz del padre y el
abuelo. Estas confidencias hacen nacer en los que
las oyen, estima, consideracin, simpatas por las
personas, al mismo tiempo que la confianza en
el porvenir del pas que ha visto y que an ve

todos los das estos milagros.


LAS GRANDES ESTANCIAS

LA ESTANCIA VICENTE CASARES

Una nrica de manteca mcde'o. La Martona. 300 rr.ul-


sioiarios para 2.000 vacas. Maquinaria perfeccionada. Higiene
meticulosa. 1

La industria lechera y la industria mantequera en la


Argentina. Porvenir de la exportacin de manteca. Los tambos.
La villa de la estancia.

Hemos estudiado ya la vida de una estancia


dedicada la ganadera, especializada como la
de D. Manuel Cobo, y la ms eclctica de los tres
Pereyra. Nos resta dar conocer la estancia
industrial destinada la produccin de leche y
manteca.
A una hora de Buenos Aires se encuentra la
lechera ms importante del pas, la de D. Vicente
Casares, quien despus de haber creado su indus-
tria en 1889, fund una Sociedad que l dirigi
hasta su muerte, acaecida recientemente.
Desde lejos se divisan los tejados de los nuevos
edificios y la alta chimenea de la fbrica que <,

est situada muy cerca de la estacin del ferro-


carril. Sobre varias vas que unen sta la fbrica
se deslizan vagones cargados de cajones vacos,
volviendo con ellos llenos.
230 I,A ARGENTINA

La estancia mide
7.500 hectreas y se cuenta'
en 12.500 toros, becerras y vacas, todas leche-
ella
ras y de razas holandesas y suizas. 300 nmbre-
se ocupan en ordearlas desde las tres de U
maana. Esos hombres no son pagados por U
Sociedad, encargndose un tambero de los gastos
de esa operacin mediante un 40 del producto%
de la leche.
Las vacas dan por trmino medio 8 litros d
leche diarios, durante seis meses, pero eso se consi-
dera poco y se venden generalmente las que no
dan mayor cantidad. Deben suministrar 10 litros.
Las vacas de la posesin producen por trmino
medio 27.000 litros diarios. Pero esa produccin
es muy insuficiente para la fbrica, pues distri-
buye diariamente la ciudad de Buenos Aires
de 20.000 25.000 litros. Para la fabricacin
de la manteca compra cotidianamente 300.000
litros (1) los tambos de la regin, situados
algunos 200 kilmetros de distancia.
Ahora hago una confesin. Yo tena la idea de
que las organizaciones modernas, absolutamente
perfectas, deban ser raras escasear en la Argen-
tina. Crea que deban contentarse all con las
apariencias de las cosas y que el rigor de las pres-
cripciones higinicas y de la leyes de sanidad eran
patrimonio de Europa y tambin de los pueblos

(1) 100 litros de leche dan^^j^^Te nant^^if el verano. En


invierno es ms uertej|l*ifl!!?To^<*^^lxr^v^iTOj#i 50 litros j>ara
producir la ni i^^ttmcla^^fisecae^n trr>1j\ prad^por la Socada-
7 cntimos
! 1

DE BUENOS AIRES AL. GRAN CHACO 23

del Norte. Somos tan ignorantes de las cosas del


'
Universo que suceden fuera de nuestra ciudad,
aunque sta se llame Pars Landernau
Ahora bien; yo recib la sorpresa de encontrar
all un establecimiento donde la manipulacin
de la leche de consumo y la fabricacin de la man-
teca se efectan con los cuidados ms minuciosos,
sin que sea posible imaginar una organizacin
ms prctica, maquinaria ms perfeccionada y
un respeto ms grande la pulcritud y la higiene.
Y debo subrayar el hecho de que el estableci-
miento de la Martona sobrepuja en el tratamiento
higinico de la leehe todos los de las capitales eu-
ropeas, excepto Copenhague. La gran lechera
Bolle que distribuye Berln la mayor parte de la
leche de consumo, no llega tal grado de perfec-
cin sino despus de la del Sr. Casares.
Los 20.000 25.000 litros de leche destinados
las 54 sucursales que la Sociedad tiene en
Buenos Aires son conducidos la fbrica, dos veces
por da, en grandes cajas metlicas de una capa-
cidad de quince litros. Inmediatamente se vierte
la leche en un inmenso depsito (despus de haber
ensayado una muestra y comprobado su acidez)
donde sufre una primera filtracin.
Desde all es elevada por medio de tubos otros
depsitos, donde pasa sucesivamente por seis
filtros de tela fina. Luego se desliza travs de
otro filtro y penetra en un aparato de pasteu-
rizacin calentado 70 grados para ser, finalmente
envasada en botellas que pasan tambin por un
232 LA ARGENTINA

autoclave esterilizador calentado 106 grados.


Se toman, pues, todas las precauciones para que
la leche conserve su pureza. Los porteos pueden
satisfacer sin temor ni escrpulo su gusto por ese
brebaje que le agrada beber helado durante los
j

calurosos das del verano. La leche es vendida


directamente en las sucursales de la Sociedad
fin de evitar posibles falsificaciones adul-
teraciones de los intermediarios y repartidores.
Tambin se fabrica por medio de una mquina
francesa, el aparato Gaulm, leche condensada
que, por poder conservarse seis meses, sirve para
viajes largos. Las latas se fabrican por medio de
mquinas francesas y americanas. Se elabora
igualmente la lactobacina para preparar la leche
cuajada, segn los procedimientes del doctor
Metchikoff.
La manteca se fabrica con el mismo cuidado.
Los aparatos de fabrica-, ion, centrfugos, amasa-
dores, refrigeradores y separadores son los ms
modernos, seguros y rpidos. El Sr. Casares los
compr en Europa, la mayor parte de ellos en las
diversas Exposiciones de Pars. En verano se
fabrican 3.000 kilos diarios, veces, 6.000; durante
.1invierno 1.000 ki os solamente.
Para la fabricacin de esa manteca se llenan de
nata grandes recipiente -filtros, desde donde se
desliza lentamente en espesas estalactitas seme-
jantes ubres de vacas. Esa nata es amarilla y
espumosa, con grandes ampollas burbujas de
ai.e que flotan en la supeificie, y se desprende
DE BUEXOS AIRES AL GRAN CHACO 233

de ella olor un poco cido (el de


un agradable
las frescascuevas de las haciendas flamencas,
donde la nata espera en jarras de tierra para
pasar la mantequera de mano).
Yo prob all un producto nuevo paia m, el
dulce de leche que no es ms que leche hervida,

azucarada y agitada durante tres horas con fuerza


centrfuga. Se come como el caramelo y es extremada-
mente dulce insustancial, pero los argentinos,
muy golosos, adoran esa quintaesencia del azcar,
que se expende en todas las lecheras de Buenos
Aires.
Para apreciar mejor la perfeccin de semejantes
establecimientos hay que pensar en lo moderna
que es la industria lechera en ese pas esencial-
mente agrcola, donde la leche y la manteca no
llegaron ser sino muy tarde artculos de consumo
corriente.
Pero el ejemplo de la Martona tuvo imitadores.
En 1903 haba en la Argentina 324 lecheras y
en 1908 existan 717, situadas casi todas en la
provincia de Buenos Aires, prximas la capital.
Una gran empresa urbana, como la Granja Blanca,
recibe de sus vaqueras (situadas en la provincia)
y pasteuriza cada da de 10 12 mil litros de
leche para la venta ambulante por vasos en
establecimientos anlogos los de la Martona.
Otra empresa importante, la Vascongada, fundada
por un grupo de lecheros reunidos en sociedad,
vende todos los das en Buenos Aires de 100,000
130.000 litros de leche pasteurizada. Y la Gran
234 *< A ARGENTINA

Lechera Central fundada en 1905 que distiibua


entonces 25.000 litros diarios vende ahora un
centenar de miles. Todas las lecheras rurales y
urbanas libran todos los das al consumo de la
capital de 360.000 400.000 litros de leche pasteu-
rizada.
La industria mantequera se ha desarrollado
en las mismas proporciones. De 920.000 kilos
producidos en 1898 ha ascendido ms de 9 millones
en 1908. Yno es exagerado pensar que la Argen-
tina est llamada convertirse en el primer
centro productor de manteca del mundo.
Sin embargo, sus progresos seran ms rpidos
an si, en vez de limitarse las vacas inglesas,
y suizas, adoptasen los estancieros las normandas
y flamencas, cuyo rendimiento en leche es doble
y triple que el de las mejores de aquellas.
El Sr. L,lovet, hoy Cnsul general de la Argen-
tina en Pars, que es, la vez que un perfecto
gentleman, hombre de rara competencia en esta
materia, fu el primero que comprendi, en su
pas, esa verdad y fu un precursor de ella. Haba
empleado diez aos de su vida en crear, con todo
lo necesario, una estancia de vacas lecheras
flamencas y normandas en su magnfica propiedad
de la Magdalena. Todas las mquinas ms modernas
estaban ya instaladas para la fabricacin de la
manteca y el tratamiento de la leche. Cuando
la Argentina cerr sus puertas al ganado francs,
el Sr. Llovet prob surtir su fbrica con leche
de vacas Durham, pero no pudo obtener de ellas
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 235

ms de 5 litros diarios en vez de los 25 que espera-


ba obtener de flamencas y normandas que
las
quera importar. Tuvo que cerrar su fbrica,
en espera de que una nueva poltica le permita
volver abrirla.
*
* *

La casa de la posesin Casares se halla inmediata


la fbiica y est enclavada en medio de un
parque de varios centenares de hectreas de super-
ficie atravesado por caminos que permiten la
circulacin de carruajes. El hijo del fundador,
un joven de 25 26 aos de edad, serio y amable,
nos hace los honores de la posesin. Casado recien-
temente, vive all con su encantadora y joven
esposa, madre de un beb que tiene por nodriza
una piamontesa. La casa, amplia y confortable,
est dispuesta, como todas las estancias , en
pequeos departamentos separados, que com-
prenden dos tres habitaciones y una sala de
baos, para recibir las personas de la familia.
Camas de cobre, muebles de finas maderas, cortinas
de muselina, chaises-longues con cojines de finos
encajes que revelan el delicado gusto de las mujeies
argentinas, me recordaron por su sencillez y
confort la bella y alegre llaneza de las casas de
campo inglesas. Un gran comedor comn rene
durante el verano todas las familias que residen
en la morada de la estancia . Ahora nos hallamos
en Octubie que corresponde la primavera, tan
dulce aqu como nuestro esto.
23<5 I.A ARGENTINA

Por delante de la fachada principal se extiende


un vasto prado cubierto de flores y un pequeo
estanque donde nadan peces encarnados, y que
recibe el agua de un surtidor minsculo. Cuatro
soberbias alamedas de altos eucaliptos desem-
bocan alrededor de la casa. Una calma y un
silencio plcidos reinan en aquel bello paisaje.
Mientras tomamos el caf bajo la galera tapizada
de rosales trepadores cuyas flores blancas caen en
festones graciosos por toda la fachada, un picaflor,
como llaman aqu al pjaro-mosca, con su garganta
azul, va beber en el surtidor. Nada ms bello
que aquel pequeo ser volando sobre aquellos
perfumes con la ligereza de una mariposa y
poniendo el pico bajo el hilillo de agua pura;
se dira que era una flor sin tallo.

*
* *

El propietario de la estancia no se contenta


con vender 2.000 becerros cada ao y los cerdos
cebados con los residuos de su hacienda. Tambin
compra sementales ingleses, pagndolos muy
caros. Por uno de ellos dio 37.500 pesetas. Orgulloso
po las excelentes condiciones de sus ganados,
-

como todo estanciero lo est, hizo que sacasen


a'gunos, de sus establos para ensarnoslos
despus del almuerzo. Y llegado el momento
desfil ante nosotros una procesin de soberbios
caballo-, de pura raza hackney, shire, morgan
y clydesdale, as como de excelentes toros. Van
DE BUENOS AIRES ATV GRAN CHACO 237

guiados por lads ingleses y peones de Galicia.


Los primeros sujetan al caballo por muy erca

del bocado, corriendo la par del animal, con la


mano levantaba. Los de Galicia tienen miedo y se
a partan, teniendo las bridas por su extremo, lo

que da lugar que los caballos se encabriten y se


hieran veces.
La vivienda de la estancia es el nico oasis
de aquel desierto infinio, i' imitado. Cada 10
12 kilmetros aparece en el horizonte un bosque-
c lio de rboles que oculta lo que en el pas llaman
un tambo . Este es generalmente una casilla
de barro y paja donde vive solitario, con su
mujer y sus hijos, el tambero encargado de
guardar las vacas, de ordearlas y cuidar de los
lechones.
Fuimos visitar el tambo ms cercano,
situado una hora de carruaje, travs de los
campos. Era una antigua morada de los dueos
de la posesin, -semi- quinta y semi-cortijo, edificada
por el abuelo.
Cerca de ese tambo se ven barracones de
ladrillo cubiertos de latn ondulado, un abrevadeio
y un depsito de agua alimentado por una noria,
accionada por un caballo. Un huracn arras
recientemente dos enormes eucaliptos que se ven
tendidos en tierra, con las races al aire. El subsuelo
de la regin es un poco arenoso y no ofrece los
rboles una base capaz para resistir los fuertes
vientos del Sur. Viven all el tambero, con su
familia, y dos peones encargados de ordear
238 I,A argentina

150 vacas. Es un trabajo penoso, que durante el


invierno realizan descalzos, con los pies hundidos
en la hierba y en el agua helada, desde las tres
de la maana. Pocos son los que lo resisten mucho
tiempo.
Acaban de llevar unas 50 vacas al corral. El
ordeador ata las patas traseras y la cola del
animal. Luego se coloca l mismo sobre los riones
un cinturn de cuero al que va fijo un estrecho
asiento de madera con un pie central. Para
ordear, se sienta sobre ese artefacto, que lleva
consigo mientras dura la operacin.
Penetramos en la habitacin del tambero. El
suelo es de tierra reblandecida, pero aparece
limpio. En una pared, alrededor de un espejo se
ven algunas tarjetas y felicitaciones de ao nuevo
con flores pintadas.
En el horizonte slo se divisan campos de hierba.
No se distingue ninguna criatura humana, ni ms
signo de vida que las vacas, muy diseminadas por
la llanura inclinadas hacia el suelo.

La hierba es buena y abundante en estos parajes,


y las vacas holandesas proporcionan gran rendi-
miento de leche. Hay una que, como caso excep-
cional, suministra 20 litros diarios. Causa pena
el ver sus ubres, semejantes monstruosas corna-
musas, hinchadas de tal forma que parece van
reventar y que llegan casi al suelo. Sus puntas
turgentes parecen inflamadas, pero los ordeadores
las oprimen con la mayor indiferencia, manando
la leche en abundancia.

HACIA EL NORTE

Partida para el Norte. Usted lo dir todo 1


Caravana interesante.
|

Los trabajos de conquista sobre el Ro de la Plata. La regin



de los cereales. Atravesamos las ms ricas tierras de la Argentina.
Pasaje triste. El despertar entre el polvo. A travs del desierto-
da Santiago del Estero. Sequedad.
Cambio de decoracin.

Vegetac n lujuriosa. I , vertientes de la Sierra de Aconquija.

Estamos en Tucumn.

Ahora ha}- que viajar un poco.


Los nombres de las ciudades lejanas de Tucu-
mn, Salta y Jujui resuenan en mis odos con un
ruido de silbido de locomotora. Quiero verlo
todo, pero alguien me dice :

En esas provincias pobres, todava sin


explotar, no encontrar nada digno de su curio-
sidad. Perder ust':d el tiempo.
Veremos me dije yo para m dispuesto
partir.
Y el malogrado Carlos Maschwitz, antiguo
ministro de Trabajos Pblicos, nombrado recien-
temente ingeniero asesor de la Compaa del
Central- Argentino , invit almorzar los direc-
tores de todas lasCompaas inglesas y francesas,
me present ellos y organiz en el acto un tren
especial que me conducira, en unin de algunos
amigos suyos que deseaban tambin conocer algo
240 I.A ARGENTINA

ms que Buenos Aires, hasta La Quiaca, frontera


de Bolivia y ltima estacin del ferrocarril. El
trayecto sera por Tucumn.
Yo acept con gratitud aquellas distinciones
que nos permitiran m y mis acompaantes
realizar aquel largo y pesado viaje de 2.000 kil-
metros con el mayor confort. Pero las acept espe-
cificando bien que ellas no seran obstculo para
que yo dijese claramente, sin eufemismos, todo
lo que viese.
Podr usted decir
lo que quiera
argy
riendo Maschwitz, para tranquilizarme;
el Sr.
nosotros no tememos las miradas de los extraos
que saben ver bien. Si dice usted todo lo bueno
que vea, no temeremos que exponga tambin lo
malo, porque tenemos la seguridad de que la
balanza se inclinar en nuestro favor.
Una maana de Agosto tomamos, pues, el tren
en la estacin del Retiro, sombro barracn de
madera, sucio y polvoriento.
Si esta barraca
hice observar pertene-
ciese una Compaa francesa, ya me hubiesen
insinuado ustedes nuestra avaricia nacional.
Esta estacin slo es provisional me
contest^el Sr. Maschwitz. Se va construir una
que ser un monumento soberbio.
1

Nos instalamos en un coche-sa n de cola,


de amplias ventanas traseras y laterales, amue-
blado con excelentes butacas mviles, de cuero,
y construido expresamente para uso de los direc-
tores yjlel^alto personal del Central Argentino .
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 24I

Gabinetes con lecho nico, lavabos, duchas y


armarios, dan
al pasillo. Sigue nuestro saln
un coche-restaurant adornado con plantas verdes
y flores.
Uno de mis compaeros de viaje es el Sr. D. Jos
de Apellaniz, tipo vasco serio y enrgico, de
aspecto un poco fro que contrasta con la vivaci-
dad gesticuladora de muchos argentinos; pero
hombre de exquisita cortesa, amable y alegre.
Es uno de esos hombres progresivos de los que se
encuentran frecuentemente en aquel pas; una
persona prudente, juiciosa y formal, cuyas afirma-
ciones se basan siempre en un conocimiento exacto
de las cosas. Fu presidente de la Sociedad rural
de Buenos Aires y conoce fondo todas las cues-
tiones agrcolas de la provincia.
Su amigo el Sr. Le Bretn es un abogado distin-
guido y un inteligente hombre de negocios, ms
vehemente, de mirada alegre y semblante mvil
y expresivo. Simbolizaba para m uno de los
aspectos de aquella vida argentina activa y
agitada, de aquel hervidero de negocios, de consti-
tucin de Sociedades, de especulaciones madu-
radas importantes que crean todos los das
nuevas fortunas infunden al extranjero una
confianza absoluta en aquellas energas despiertas
y sabiamente encauzadas.
Cerca de l se hallaba el Sr. D. Jorge Born, que
representaba la energa paciente unida al espritu
emprendedor del belga. Haba ido la Argentina
en busca de fortuna y, despus de sus comienzos
21
242 LA ARGENTINA

modestos, se dispona volver Europa con un


capital de algunos millones.
Entre aquellos hombres de negocios, inteligentes
y hbiles, las conversaciones durante e\ viaje
deban ser interesantes y documentadas, conte-
niendo para m preciosas enseanzas. D. Carlos
Ramalo, director de la Compaa Central Norte
y bajo cuya gida habamos sido puestos, apor-
tara la conversacin toda su ciencia de ingeniero
y nos dara conocer la vida econmica de la va
frrea que recorreramos... Acompaaban al
director de los ferrocarriles del Estado su amable
esposa y dos de sus bellas sobrinas.

*
* *

En camino !

Al emprender el tren su marcha se me hacen

observar los trabajos comenzados la salida de


la ciudad, y en la orilla del ro, para edificar la
nueva estacin, y luego los enormes terraplenes
que se realizan en las pendientes para los cruces
de las lneas y el acceso la capital. Tambin se
empiezan lentamente en esa parte los trabajos
de derribo necesarios para la futura exposicin
de 1910.

Oh ! Aqu no nos apresuramos me
dijeron. Algunas semanas antes de apertura
la

se comenzar trabajar con ardor, se gastar


tres v ees ms dinero del necesario y todo estar
'

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 243

listo en el momento poco ms menos...


preciso,
Un instante despus corra el tren por la cam-
pia.

*
* *

Yo contemplaba el paisaje obstinadamente para


grabar bien su recuerdo en el espritu. Mientras
recorrimos la provincia de Buenos Aires y la de
Santa Fe, volv encontrar la impresin mon-
tona de campos rasos y mustios y de praderas
cercadas de alambradas. Era en Agosto, en pleno
invierno argentino, y muy seco aquel ao.
Hasta Rosario de Santa Fe atravesamos las
tierras ms fuertes y compactas de la Argentina.
El ro Paran corre menos de 20 kilmetros de
la lnea, y sus aluviones han debido fecundar los
terrenos en el curso de los siglos. La banda de tierra
que se extiende desde Buenos Aires Rosario y,
partiendo del Paran, se prolonga 200 kilmetros
al Oeste, produce, sin abonos, las recolecciones de
maz y de lino ms excelentes del pas. El trigo
da por trmino medio de 700 1.500 kilogramos
por hectrea y veces llega el rendimiento
2.000 y 2.500 kilos (1). El maz produce de 1.700
2.000 kilogramos, timino medio, ascendiendo en
ciertas partes del territorio hasta 4.000, 6.000 y

(1) El peso medio del trigo de la provincia de Buenos Aires es


de 79 kilogramos por hectolitro.
244 A ARGENTINA

7.000 kilos par hectrea, sin abonos, sin riegos y


casi pudiera decirse que sin cuidados. Este es un
fenmeno extraordinario, pues aun en los Estados
Unidos, donde le cultivo del maz es objeto de
singular atencin y solicitud, el trmino medio del
rendimiento no es ms que de 1.550 kilogramos
por hectrea.
Pero en estos momentos no se ven ni vestigios
de esas riquezas latentes, dormidas. El paisaje es
sombro, sin verdor. Se dice que los ganados han
sufrido mucho causa de ello.
De cuando en cuando aparecen centros habi-
tados, ciudades de cincuenta aos y pueblos de
ayer. En las estaciones se ven generalmente, y
cerca de ellas, tres cuatro casas de planta baja,
de ladrillos negruzcos y rojizos, sin tejado visible,
con rtulos que dicen Almacn, Restaurant ita-
:

liano, Tienda Fonda. En esos almacenes hay


casi de todo, desde instrumentos de trabajo hasta
medicinas, acordeones y revlvers. Y en muchas
partes no hay ms que una casa, el almacn,
adonde van hacer sus compras los colonos de la
regin. En los centros importantes ha}- tambin
una ferretera.
Una dos bombas de viento ostentan su disco
de aletas sobre su armazn de hierro pintado de gris.
Eso es todo lo que se ve de la estacin.
El tren pasa luego por delante de algunas calles
paralelas del pueblo * de la ciudad, calles^sin
adoquinar que van terminar all. I,as casas de
ladrillo ocupan trechos esas calles, por donde
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN" CHACO 245

galopan, entre nubes de polvo, jinetes con anchos


sombreros de fieltro.
La v.'a frrea no est engravada y el polvo
levantado por la velocidad del tren penetra por
todas partes. Es intil que los empleados limpien
y quiten el polvo los muebles y asientos despus

de las paradas, pues siempre lo hay. Este es el


gran inconveniente de todo viaje por la Argentina,
pero al cabo de algunos meses se acostumbra uno.
Llevamos ocho horas de viaj e y no ha cambiado
el panorama. Siempre la misma tierra gris recin
sembrada terrenos de hierbas donde pastan
los ganados. Es un mar, un mar infinito, sin barcos,
ni velas, ni pjaros. No se ve ni una casa que
revele la presencia del hombre, ni un rbol que os
oculte el sol redondo y rubicundo que decore
1
con su enramada el cie o sin nubes.
Enormes llamas de fuego, cuyas chispas suben
en haces hacia el cielo puro, corren ras del suelo.
Son incendios de hojas secas de maz que dispen-
san de remover las tierras y las fertilizan. El sol,
antes de ponerse, lanza sus rayos sobre un extremo
de la inmensa pradera; el resto tiene un tinte
violeta y gris, excepto la larga franja de alfalfa
iluminada casi horizontalmente de un verde puro
y fresco que encanta. Las vacas parecen pastar
en un campo de olivinas. Un jinete pasa al galope,
envuelto en su poncho.
Llegamos Rosario prima noche. No veo
nada del puerto, y me prometo volver solo para
verle.
246 I<A ARGENTINA

Al despertai por la maana experimento una


sorpresa, creyendo hallarme en una nube. En el
estrecho compartimiento del tren danzan oleadas
de polvo y las ropas, las telas y el calzado
estn cubiertos de una capa tan espesa de tierra
pulverizadsima que todo aparece del mismo
color. Intentamos mirarnos en el espejo, pero ste
desaparece tambin bajo Todos nos
el polvo.
contemplamos y no podemos menos de reir al
ver nuestras cabezas de molineros sucios. Hemos
tragado tierra durante toda la noche.
Desde la aurora hemos dejado atrs las ricas
tierras de cereales y los prados de cra del ganado,
y henos aqu ms de mil kilmetros de la ca-
pital, en la provincia de Santiago del Estero,
una de las ms pobres de la Repblica. Es ne-
cesario atravesarla entera antes de llegar
Tucumn, donde encontramos campos regados
y frtiles, bosques de naranjos y plantaciones de
caa de azcar. El suelo, seco y agrietado bajo
un y un sol ardiente, no deja crecer
cielo azul
ms que una hierba rara que es menester
quemar de vez en cuando para que crezca
con ms fuerza. Un ganado raqutico pulula
por aquellas extensiones rojizas y polvo-
rientas, y los carneros recin esquilados parecen
esqueletos. Ac y all se ve un animal tendido de
costado, muerto de hambre y sed, y, sobre aquella
carnaza se ciernen las aves de presa. No se ven
arroyos ni lagunas pero s pozos de agua que
tiene un gusto parecido al del agua del mar y
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 247

con frecuencia salada. Tampoco se ven rboles,


pero si breales y arbustos cuyas hojas son rodas
por el polvo y quemadas por el sol apenas ger-
minan. Vallados de cactus de anchas paletas espi-
nosas rectos y acanalados como cuerpos de
columna, que sostienen sobre un solo pie sus
candelabros de 10 15 ramas, rodean pobres
ranchos de barro seco, delante de los cuales picotean
algunas gallinas y saltan algunas cabras. El
polvo levanta nubes tan espesas que el paisaje,
envuelto veces en una neblina amarillenta y
apagada, escapa nuestras miradas.
Luego reaparece el verdor. Los vallados de
mimosas reemplazan los cactus; las manchas
verdes de los alfalfares, espaciadas al principio,
se hacen ms numerosas. Luego se van viendo
rboles y campos de caa dulce. medida que
avanza el tren, sucede la aridez de una provincia
sin agua, sedienta, la deliciosa frescura de una
Normanda tropical, con sus jardines de naranjos
y de melocotoneros en flor. Hemos entrado en la
provincia de Tucumn.
Se ven casuchas de tierra y paja en cuya entrada
hay algunos rboles, de donde cuelgan pedazos
de carne cruda puesta secar. Peones de tez
aceitunada y mujeres con vestidos de vistosos
colores se resguardan en ellas y toman su mate.
Veo los primeros rostros indios. Encuadrados
por las amarillas caas, se destacan sobre el fondo
de los montes coronados de nieve. A lo largo de
a va frrea aparecen tiendas de campaa para
248 LA ARGENTINA

los obreros del campo. Yde trecho en trecho se


levanta una construccin moderna, la villa del
propietario de 'a posesin, rodeada de una colum-
nata con pilares pintados de azul y con barandillas
la italiana.
Los campos estn veces bordeados de re 'nos

divididos por grandes setos de cactus y de


loes, de donde gracias al recuerdo de imgenes se
espera ver surgir de repente algn animal feroz
hambriento de carnicera y de matanza. En medio
de un campo se ve un matadero al aire libre. El
buey que acaban de matar y despojar de su piel
tiene las cuatro patas atadas y su cuerpo abierto
recibe de lleno los rayos del sol.
Muy pronto se multiplican las chimeneas de
las fbricas y nos hallamos en pleno centro
industrial. Los pueblos se encuentran ms prxi-
mos unos de otros. Vemos un herrador, un carni-
cero, un panadero, una tienda de comestibles, un
bazar y una poca ms de animacin en las esta-
cione .Algunas bombas de viento giran estri-
dentes; y nios descalzos llegan al galope.
La alegra del cielo se extiende por la tierra.
Sobre el fondo azulino de las montaas coronadas
de nieve, grandes rboles decorativos, de flores
azules y llamados tarcos se confunden con meloco-
toneros de flores blancas, con sauces-llorones
de un verde claro, con mandarineros, con palo-
borrachos yuchanes que son los queseros de las
Antillas. Es un rbol singular que tiene la forma
de una calabaza alargada , ms bien, de un
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 249

mazo; su tronco est lleno de espinas poco agudas.


Por qu se le llama as? Tal vez porque est
siempre inclinado, porque se dobla fcilmente,
causa de su forma de botella. En la primavera
aparecen en sus ramas unas bolsitas que se abren
y presentan manojos algodonosos de una blancura
ideal que vuelan may pronto, llevndose la
semilla.
La mirada se extasa contemplando la vegetacin
lujuriante y la diversidad de aspectos de esta
rica provincia.
Las vertientes de la sierra de Aconquija
estribacin del gran sistema orogrfico andino
que cubren una parte de la provincia de Tucumn,
se presentan ahora ante nuestra vista con su
maravillosa vegetacin de gigantescos rboles,
cortadas por valles alpinos por quebradas
verdeantes regadas por arroyos y torrentes. Por
as laderas de los montes se extienden bosques
de maderas finas.
sus pies se desenvuelve una vasta llanura
cubierta de una espesa capa de humus, sin piedras,
sin guijarros, tan rica segn me aseguran como
las tierras ms frtiles de la Mesopotamia Argen-
tina (1). Las crecidas de los torrentes y arroyos
debidas al deshielo, y absorbidas en parte por
las vertientes de las montaas, llevan la riqueza
la llanura. La humedad del esto y la abundancia

(1) Asi se designa la parte comprendida entre los ros Paran y


Umguay y que ocupan las provincias de Entre Ros y Corrientes.
25O LA ARGENTINA

de durante el perodo del calor, desde


las lluvias
fines de Octubre Marzo, hacen que la regin
disfrute de una vegetacin paradisaca. En esta
comarca vamos detenernos.
TUCUMN

La ciudad. Incomodidad de los hoteles. La plaza de la Inda


pendencia.
Aspecto de las calles.
La Recuerdos

histricos. Belleza

de las, muchachas. El Coso. vida social. Cmo se


hacen los matrimonios. La casa del gobierno.
Democratismo.

La provincia ms poblada de la Argentina.
Su porvenir. Situa-

cin financiera.
La produccin del azcar.
Riqueza de la tierra.
_ Dulzura del clima. 25 millones de emprstito. Orgullo
patritico.

Henos, Tucumn, capital de la pro-


pues, en
mismo nombre y ciudad azucarera.
vincia del
Ah Para ser sinceros, debemos decir que en
!

cuanto se deja Buenos Aires hay que despedirse


de la vida confortable y de Europa.
Vamos almorzar al Hotel Nacional que pasa
por el mejor de la poblacin. Es una gran casa la
espaola, con un largo patio donde se abren
derecha izquierda, habitaciones sin ventanas,
algunas de las cuales slo estn separadas por
una pared de tela pintada. El dueo nos ensea
con orgullo una sala de bao , mejor dicho, un
cuarto sombro en el que hay una baera con lo
indispensable para el caso, y nos dice Antes :

de instalarlo yo, hace tres aos, no exista esto...


Bien s yo que en nuestro pas no hay muchos
252 LA ARGENTINA

hoteles de provinciaque puedan ofrecer eso


siquiera. Por dems, los mozos del hotel no os
lo
sirven en la mesa. Han adoptado una constumbre
muy cmoda, para ellos, y que han imitado
tambin los domsticos de los coches restaurants
de los trenes. Despus de colocar sobre la mesa
un montn de platos y una bandeja otra vasija
llena de manjares, se marchan...
Calles bastante anchas, algunas pavimentadas
de madera, pero la mayor parte sin pavimentar,
llenas de surcos profundos y polvorientos, se
extienden largas y rectilneas, dejando ver en
su extremidad tres planos de azuladas monta-
as cuyos pies se extienden como mi mar
amarillento campos de caa dulce.
Se ha conservado en Tucumn el tipo de las
antiguas casas espaolas de planta baja, pero de
una profundidad fondo de 70 metros, con dos
patios y fachadas estrechas pintadas de color
rosa, de ocre de azul, pero de un azul tan fuerte
que hace que parezca ms plido el del cielo.
Circulan ti an vas elctricos y el alumbrado es
tambin por la electricidad. Se ven muchos
jinetes, mestizos indios, mujeres del pueblo, con
sombrillas, de anchos rostros anaranjados, cabellos
jaspeados, grandes ojos negros ahogados en la h-
meda ncar de la crnea y cabelleras de azabache.
I,a plaza principal, la de la Independencia,
leune, como ocurre en casi todas las ciudades
edificadas por los colonos espaoles, la iglesia
metropolitana, el Club socia ly uno dos hoteles,
.

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 253

alrededor de un parque plantado de pimenteros,


palmeras, bambs, lamos de la Carolina, los
que se mezclan en ciertos espacios pitas, cactus
y naranjos cubiertos de frutos maduros. En el
centro hay una malsima estatua de la Libertad,
de mrmol blanco, que sostiene entre las manos
cadenas rotas, quebradas.
En la sacrista de la iglesia metropolitana se
conserva una gran cruz de quebracho ennegrecida
por el tiempo y que lleva la fecha de 1685, ao
de la fundacin de Tucumn.
Los habitantes de Tucumn sienten una especie
de religiosa veneracin hacia la sala en que fu
proclamada la independencia el ao 1816. Las
paredes de esa sala, que se conserva en el mismo
estado en que se hallaba entonces, son azules,
con losas rojas. Pero en el mismo edificio de que
formaba parte se ha edificado otro, conservando
la antigua sala, y se ha qu rido adornar la cons-
truccin con bajo-ielieves, que son medianos
dcsgraciadam ente

*
* *

Tucumn es clebre en el resto de la Argentina


por su produccin de azcar, por la belleza, la
elegancia y la gracia de sus mujeres, y por su banda
de msica. Esta banda, que se hace oir casi todas
las tardes, cuesta la ciudad 60.000 pesos
anuales, sea unas 130.000 pesetas.
Recuerdo la sorpresa que experiment la primera

23
254 *<A ARGENTINA

tarde de mi llegada viendo en la plaza una


multitud de muchachas que marchaban por giupos,
con paso vivo y decidido, vestidas elegantemente
acaso demasiado
y tocadas con sombreros
tan de ltima moda que el modelo me era desco-
nocido. Veo ahora con la imaginacin aquellos
ojos brillantes, aquellas pupilas verdaderamente
admirables que miraban con alegre atrevimiento.
En mi paseo por la plaza me acompaaba el
ministro del Interior, de la Provincia toda la
sociedad de Tucumn, se rene all para tomai
el fresco, no faltando el Gobernador y su familia,
y no pude menos de expresarle mi admira-
cin por aquellas bellezas.
Es una especialidad de nuestra provincia
me contest jovialmente. La reputacin de
las mujeres de Tucumn es legendaria en toda la
Repblica.
Los modistos y modistas de Pars envan sus
representantes esta poblacin y hacen gran
negocio. La preocupacin de la toilette es mayor
aqu, que en Buenos Aires, si esto es posible.

Ya comprender usted
me dijo la encan-
tadora esposa del antiguo gobernador que,
vindonos casi todos los das, hay que cambiar de
vestidos con mucha frecuencia.
El a corso desfile se verifica tres veces por
semana. Son los das de moda . Durante ellos,
algunas victorias con buenos troncos, algunos
landos y hasta dos tres automviles dan vueltas
alrededor de la plaza de la Independencia, dte-
DE BUENOS AIRES AU GRAX CHACO 255

nindose algunas veces orillas la acera porque


de
la circunferencia es reducida. Los paseantes se
detienen y ven pasar los carruajes. Estos dan unas
vueltas, y el desfile se prolonga durante dos
horas.
La vida no es muy alegre en esas pequeas
ciudades provincianas. El calor del da enerva
las actividades. Apenas se sale sino cuando declina
el sol. Lo que llamamos vida social mundana
la
est muy poco desarrollada. No hay, apenas,
bailes pblicos y privados, fuera de los que orga-
niza* el gobernador durante el invierno. Qu
fiestas rompen la monotona de esa vida provin-
cial? Qu hace la gente el domingo? Se va por
grupos bulliciosos la montaa? Se conocen all
las partidas, los paseos y las excursiones? Se
invitan las familias cenar? Xo existe nada de
todo eso. Algunas seoras comienzan ofrecer el
te. Este ser el punto inicial de una transfor-
macin de las costumbres. Algunas familias van
pasar el da en sus villas de la sierra, pero la
muchedumbre afluye, cuando el sol no quema
tanto, hacia las cinco, la plaza de la Indepen-
dencia.
Por las noches se desprenden de los naranjos,
azuleados por la luz de las lmparas elctricas,
emanaciones de suaves perfumes que aspiramos
con ansia y que dilatan el pecho. Una sensacin
dulce nos invade, elevamos los ojos hacia el cielo
constelado de estrellas y omos como una msica
las voces de las jvenes que charlan y cuyas
256 I,A ARGENTINA

pupilas esplndidas brillan en la noche como


flores misteriosas bajo los anchos sombreros
campanas. Si de los pases inclementes
llegis
del Norte, en vosotros otra concepcin
nace
de la vida; parece que la comprensin del
universo se ampla y las cosas que se vituperaban
all se estiman normales aqu. Otras, el da antes
de importancia, pasan segundo trmino. Di-
rase que la atmsfera, tan tibia y perfumada,
comienza disgregar los prejuicios del viejo
mundo que dormitan en uno.
En la Plaza de la Independencia se conciertan
las bodas y, sin embargo, los jvenes no se hablan
y las familias se cruzan sin detenerse para conver-
sar. I^as declaraciones amorosas y los signos de
aquiescencia se leen en los ojos. No repetir
nunca demasiado que los ojos de estas mujeres
son muy expresivos. Cuando los enamorados se
han comprendido, el joven pasa y vuelve pasar
muchos veces, durante una dos horas diarias,
por delante de la casa de su amada. Algunos inter-
mediarios amigos se encargan de la correspon-
dencia amorosa y de los mensajes verbales. Ese
eterno paseo se llama el pasado (1) y esos
juegos encantadores tienen un verbo elocuente
Afilar (2).
El nico placer, tanto ms vivo por el hecho de
ser el nico de la vida provinciana, consiste, pues,

(1) En espaol en el texto. N. del T.


(2) En espaol en el texto.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 257

en'pasear por las calles y en devorar con los ojos


las muchachas, asomadas los balcones sentadas
detrs de las ventanas enrejadas. Se las ve enga-
lanadas, y peinadas con tal perfeccin que ni un
cabello sobresale de otro, con el rostro empolvado,
los labios de carmn y los ojos expresivos, ardientes
y mviles, brillantes de kohl. Sus vestidos de
telas ligeras, adornados con cintas azules, rosas,
blancas y verdes, son de una gracia encantadora.
Todas las muchachas, casi todas, son bonitas.
Si no habis vivido la vida provinciana no podis
ser sensibles esa poesa del hogar, en el silencio
de la calle adormecida, en que una cortina se
nueve y la guitarra se interrumpe vuestro paso.

*
* *

Nuestra primera visita fu para el gobernador.


En la Casa del Gobierno se entra como en la propia.
No hay vestbulo ni antecmara. Sin llamar, nos
introducimos en una habitacin, luego en otra,
despus en una tercera que es el gabinete del
ministro del Interior, con muebles de cuero la
inglesa y finalmente, penetramos en el despacho
del gobernador. Este funcionario nos recibi con
afabilidad y cortesa, sin ninguna ceremonia, con
el democratismo ms sencillo, benvolo y simp-

tico. Yo hubiese querido conversar un rato con


aquel poltico inteligente y culto, pero la visita
fu corta, desgraciadamente. Se nos esperaba en
258 IX ARGENTINA

las fbricas de azcar y nos dejamos conducir.


En el camino me dijeron :

Tucumn disfruta de la dicha excepcional


de ser la provincia menos agitada por las pasiones
polticas (1). Los hombres que estn en
el poder

pertenecen todos, casualmente, la sociedad ms


escogida, siendo de aquellos quienes se ruega que
acepten las funciones del gobierno y no de los que
las mendigan. El gobernador actual, quien se
considera como el primer abogado de la poblacin,
sali con el primer nmero de la Escuela de Dere-
cho de Buenos Aires. Su antecesor, Sr. Nougus,
ha vuelto sus plantaciones, mientras que su
hermano ha sido nombrado ministro de su sucesor.
La provincia es desde luego una de las ms
prsperas de la Argentina y la ms poblada, pues
tiene 10 habitantes por kilmetro cuadrado. Una
tercera parte de la superficie est cultivada, de
caa dulce principalmente; otra tercera parte
se compone de montaas y la ltima permanece
inculta, en espera de r.'egos.
Sin embargo, no falta el agua. De lo que se
carece es de canales.
Tenemos en la provincia
me deca el
gobernador de Tucumn
diez y ocho ros
susceptibles de ser transformados en saltos de agua,
pues las pendientes son muy pronunciadrs. De

(1) Para ser veraz, debo reconocer, que los seis meses de hacrseme
esa declaracin, surgieron dificultades en el seno del gobierno y dos
racciones se levantaron una contra otra.
DE BUENOS AIRES AL, GRAN CHACO 259

ese modo se obtendra


doble beneficio del riego
el

de las tierras y de motriz barata.


la fuerza
Es indudable que la provincia de Tucumn est
llamada tener un brillante porvenir. Su estado
financiero actual es bueno, como el de una persona
que empieza ganar dinero y toma un poco vuelo.
Las rentas ascienden 10 millones de pesetas;
las de la municipalidad 2 millones. Se han
contratado emprstitos (el ltimo en Julio de 1909),
garantidos por un impuesto provincial sobre los
azcares que produce, razn de 2 cntimos por
kilogramo, 2 millones 400.000 pesetas.
Esa garanta parece bastante por el momento.
La produccin media del azcar es de 120.000
150.000 toneladas. Pero en los malos aos, como
el de 1909, la produccin desciende unas
100.000 toneladas. Y
acaso pueda bajar ms, no
por el clima, sino causa de la competencia. Las
provincias limtrofes de Salta, Jujuy, Santa Fe,
Corrientes y los territorios de Chaco y Formosa,
apenas han comenzado hacer plantaciones de
caa de azcar. De la iniciativa de algunos pro-
pietarios depende que se haga la competencia
Tucumn, competencia que podra ser tanto ms
grave cuanto que el clima de Salta, por ejemplo,
no permite las heladas (1) y la riqueza en azcar
que contiene la caa es muy superior la de la
caa de Tucumn.

(1) Es preciso que la temperatura no descienda ms bajo de


15 o para que la caa produzca el mximum. Y en Tucumn hiela
veces.
1

2O LA ARGENTINA

Los tucumanos, por su parte, responden eso :

Salta no tiene ms que algunos valles frtiles

y nosotros disfrutamos de ms agua. Tenemos


adems la ventaja de la mano de obra, pues no
todos los europeos van gustosos afrontar el
clima del Chaco. En Ledesma, donde la caa
llega tres metros de altura, hay que emplear
para la recoleccin los indios del Chaco, con los
que surgen siempre dificultades. Por lo ms
mnimo abandonan el trabajo.
Por otra parte, se habla de cultivar la remolacha
azucarera en el sur de la provincia de Buenos
Aires No sufriran perjuicios los azucareros
(i).

de Tucumn el da que prosperase esa industria?


No tememos eso
me contestaron.
L,a remolacha exige muchos cuidados y mano de
obra.
En fin, se observa tal voluntad de vivir y pros-
perar y tanta claridad en los razonamientos, y,
por otro lado, es tan dulce el cielo, tan rica la
tierra, tan abundante el agua y umbrosos los
rboles, que aquella confianza se apodera de
vosotros.
*
* *

El gobierno federal acaba de conceder la pro-

(i) Cuando no hiela, la caa de azcar de Tucuinn da por trnii no


medio el,8 % de su peso; en Salta el 10 % y &1 Cuba el 10 y el 1
1.a remolacha da el 10 %. Hay que tener en cuenta que en La Habana
no se hace la corta ms que cada 18 meses y en la Argentina todos
los aos.
! 1

DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 26

vincia 6 millones y medio de pesos (unos


14 millones de pesetas) para obras de salubridad.
Dentro de tres aos se habr construido una red
de alcantarillas. Por otra parte, esa concesin
no es ms que un anticipo, pues el gobierno se
reembolsar con una tasa de 4 %
sobre el valor de
cada propiedad la que beneficien los trabajos
que se efecten.
Y qu va hacerse con los 27 millones del
ltimo emprstito?
pregunto.
Trabajos de riego y de saneamiento de las
tierras bajas inundables. Tambin se construi-
rn escuelas y se subvencionar un banco hipote-
cario provincial que prestar dinero los agri-
cultores. Se trata igualmente de crear un gran
parque de 450 hectreas en ciertos terrenos que
habra que sanear y cuyos trabajos se confiaran
M. Thays. Se construirn un Jardn Botnico,
otro Zoolgico y varios restaurants. Esto costar
ms de un milln.
Algunas personas imaginativas acarician el

proyecto de hacer de Tucumn una estacin


invernal y exclaman :

Esto ser como Niza


Pero eso es un sueo. Faltaran el mar, los con-
tornos de las costas y la ciudad misma. Se disfru-
tara all, es cierto, de una bonita perspectiva de
montaas lejanas, pero qu es para los ociosos
un paisaje sin ro, sin lago sin las olas del mar?
Adems, cmo se suprimira el polvo?
Los ciudadanos de Tucumn se muestran tan
2

26 I, A ARGENTINA

orgullosos de sus progresos como los de Buenos


Aires. Con frecuencia dicen y escriben. Estamos
la misma altura que Europa . Esta expresin
vanidosa se oj^e en muchos puntos de la Rep-
blica y la pronuncian sobre todo personas que no
han viajado. No hay en esas afirmaciones inge-
nuas el menor menosprecio animosidad hacia
las antiguas madres-patrias. He observado, por
el un ardiente deseo de aproximarse
contrario,
cada vez ms Europa y un secreto instinto que
impulsa los americanos delJSur no identificar
sus intereses con los de los americanos del Norte.
Pero revelan al mismo tiempo un gran deseo de
mejorarse y una ignorancia completa de lo que
constituye el verdadero valor de nuestra vieja
Europa central.
Ese orgullo es por otra parte legtimo, sise piensa
en en el espacio de medio
los progresos realizados
siglo. Las teoras modernas son aplicadas en todos
los rdenes y, si los mdividuos y los gobiernos
locales no hacen siempre lo que constituye su
deber, el Estado cumple el suyo.
TUCUMN

La escuela de Agricultura- Abundancia de los naranjos. 75 especies



de caa de azcar. El laboratorio de bacteriologa. El paludismo.
Escuelas caseras. La Biblioteca municipal. La influencia francesa
Cmo
M. Lo Una
en Tucumn. se deciden las carreras. que son los
hijos de los extranjeros en la Argentina. Nougus.
visita la Azucarera de San Pablo. La
Paisaje. villa de San Pablo.


Habitaciones obreras.
Tipos de Indios y de Mestizos.

Riqueza de Tucumn. El azcar y los frutos. Jardine encan-

tadores. El proteccionismo azucarero.

Estado federal ha fundado una escuela de


El agricultura para la aclimatacin de las plantas
y el estudio experimental de las caas ms ricas

en azcar. Tambin son objeto de estudio los


rboles de crecimiento rpido y que suministran
esencias substancias tiles, como el algarrobo,
que contiene mucho tanino y cuyas hojas son un
alimento excelente para os ganados.
La naranja es un producto abundante en el
pas. Hay en Tucumn bosques enteros de hermosos
naranjos. Pero no bastan las tres variedades que
existen, una del pas y dos del Brasil, por lo que
acaban de importarse d ez var' edades nuevas
de Mallorca, Niza, Siria, Tnger y China, de las
2 64 I<A ARGENTINA

cuales parece que algunas producen fruto en tres


aos. Van hacerse plantos 'njertos y la Escuela
facilitar plantas injertadas todos los estable-
cimientos pblicos, vendindolos tambin los
propietarios que las deseen, al precio de 3 pesetas
el ciento.

En la Escuela de agricultura pude pasearme


travs de 45 hectreas de plantos, donde existen
75 especies nuevas de caas de azcar, proce-
dentes de la India, del Brasil, de las Islas Hawai,
de Borneo cuyo grueso es doble que el de las
dems de Sumatra, del Congo, de Clebes, de
Honduras, etc. etc. Hay tambin 115 variedades
de los ms hermosos melocotoneros de Francia,
de California y de China; albaricoqueros, naranjos,
mandarineros, cerezos y plantos de fresas y de
legumbres de todas clases.
La Escuela cuesta 150.000 pesetas anuales,
asistiendo ella los hijos de los colonos ricos,
de los gobernadores antiguos y de los senadores
y diputados. El profesor que nos acompaaba
era un griego que hizo sus estudios forestales en
Rusia y los de arboricultura frutera en nuestra
Escuela de Versalles.

*
* *

Tambin he el Laboratorio de Bacte-


visitado
riologa. En trabajan con fe y entusiasmo
l
a'gunos qumicos jvenes. La epidemia de la
provincia es el paludismo, durante el verano
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 265

especialmente. Los bacterilogos estudian los


medios maneras de hacer inofensivos ciertos
residuos que actualmente sirven de caldos de
cultivo y de vehculos los microbios de la
fiebre (i), de la tuberculosis (2), etc. La ley prohibe
arrojar los arroyos y acequias los residuos de
la fabricacin del azcar, pero nadie obedece.
Y dan el mal ejemplo los mismos que la hacen.
Adase eso la ignorancia del pueblo, que
rehusa el cuidarse para los medios cientficos.
Tienen ms confianza en el alcohol y en
el vino que en las cuidados del mdico. El Gobierno

nacional mantiene para esto agentes encargados


de investigar y descubrir enfermos en las pro-
vincias de Tucumn, Salta y Jujuy, para lo cual
siguen previamente cursos de higiene prctica.
Esos agentes llevan consigo purgantes y quinina
para distribuirlos gratuitamente. Pero si no
administran los medicamentos por s mismos,
los enfermos no los toman.
En breve contar Tucumn con una Escuela
Menagre para las muchachas, y acaban de
construirse casas para obreros. Esta es una in-
novacin muy til, pues las casas de los barrios
populares, hechas con planchas mal unidas, no
tienen ventanas, siquiera.
Visitando la Biblioteca pblica supe que se

(1) Slo en la provincia de Tucumn se introdujeron durante el


ao anterior 250 kilogramos de quinina, alemana, naturalmente.
(2) El 38% de los enfermos que hay en los hospi tales de Tucumn
son tuberculosos.

23
2. 66 I, A ARGENTINA

adquieren anualmente libros nuevos por valor


de 12.000 pesetas. El catlogo comprende los
nombres de Renn, Fouille, Saint-Beuve, Ribot,
Eugenio Su, Jorge Sand, Dante, Jean Finot,
Materlinck, etc. Se reciben revistas y peridicos
franceses.

*
* *

Las provincias de Tucumn y Santa Fe son los


dos centros argentinos en donde la influencia
francesa tuvo en el pasado mayores ocasiones de
hacerse sentir.
Una gran parte de la alta sociedad de Tucumn
es de origen francs. Franceses fueron los que
renovaron la industria azucarera en 1842. Hoy
se cuentan 1.200 franceses en la provincia y
muchos millares de familias son oriundas de
Francia. Al lado de los Nougus y de los Rouges
existen los Etchecopar, los Sacaveratz y los
Hileret.
Nuestros compatriotas trabajan en todo. Sus
facultades de adaptacin son notables y dan
origen situaciones originales, bizarras. Nuestro
agente consular Mr. Adrien Dafis, dedicado al
negocio de sastrera y persona inteligente y fina,
me dijo :

debe venir con un partido deter-


Aqu no se
minado. Hay que
hacer lo que se presenta. I,as
ocasiones deciden de las carreras. Casi ninguno
de los franceses que han venido la Argentina
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 267

ha podido dedicarse que crea poder hacer.


lo
No obstante, ellos han reunido for-
muchos de
tunas que oscilan entre 20.000 y 200.000 pesetas.
Luego me cont Mr. Daffis la historia legendaria
en el pas
de un charcutier francs convertido
en pasante de notario y despus es una especie
de juez fiscal en una provincia vecina, y, la
inversa, la historia de un pasante de notario
quien sus desdichas metamor fosearon en director
de teatro y luego en charcutier, poseyendo hoy
una fortunita de 100.000 150.000 pesetas.
El mismo Mr. Daffis es un meridional del depar-
tamento del Tarn y Garona. Vino la Argentina
sin nada, ms exactamente, con 23 luises de
oro, ganados casi todos sirviendo de intrprete en
el buque que le llevaba Buenos Aires. Viaj por
muchas provincias y finalmente fij su residencia
en Tucumn, donde intent diversos gneros de
comercio, entre ellos el de las suelas de cuero,
que iba vender Mendoza cambio de vino.
El problema ms interesente para m consista
en saber lo que llegaban ser, punto de
desde el

vista francs, los descendientes de nuestros com-


patriotas desarraigados. No hay que decir que
los expatriados siguen siendo buenos franceses
hasta el fin de su vida. Pero la primera gene-
racin de hijos de emigrados que nacen en la
Argentina no la une ningn vnculo con la patria
de sus padres. Es un hecho de observacin general.
He aqu una prueba entre mil que podran citarse.
En el Hotel Nacional encuentro al cuado de
268 I,A ARGENTINA

uno de nuestros compaeros de viaje, hijo de


padres franceses, y el cual nie pregunta con la
mayor sencilez y sin sombra de afectacin :

Qu le parece usted mi pas?


Yo converso, un instante con mi interlocutor,
que casi no habla francs, y le pregunto.
De modo que usted se considera argentino?
l contesta con tono de sorpresa :

Ciertamente. He nacido aqu y no conozco


. .

ms pas que la Argentina.


Sin embargo, sus padres son franceses...
Ellos s, pero yo no.
Hay que resignarse. la primera generacin,
el suelo, el cielo, el medio ambiente y la lengua,
hacen de los francesesverdaderos argentinos.
En Tucumn fuimos recibidos justamente por
un antiguo gobernador de la provincia y por su
hermano, ministro la sazn, los tres Nougus,
de origen francs y que ocupan con sus
familias un puesto preponderante en la provincia.
Estos seores nos invitaron amablemente para
visitar su fbrica de azcar de San Pablo, prxima
Tucumn.
Aquel encuentro me proporcion un placer. El
abuelo Nougus, que desde Bagnres de Luchon
lleg sin fortuna la Argentina, fund luego
ma fbrica de curtidos, otra de azcar y un
molino. Era un bonapartista ferviente que cele-
braba todos los aos el da de San Napolen. (Aun
hoy sigue celebrndose por tradicin el 15 de
Agosto). Pero sus hijos, que han viajado por
DE BUENOS AIRES \h ORAN CHACO 269

Francia y hablan el francs como vosotros y


como yo, no han vuelto nunca al pas gascn ni
parecen sentir la menor inclinacin y cario hacia
l. Sin embargo, en las maneras y en el giro de la

inteligencia se descubre lo que subsiste de francs


en la sangre de esos franceses de raza. Es esto
una ilusin originada por la pureza del acento
francs en la conversacin? Es pura sugestin?
Como quiera que fuese, es lo cierto que experiment
un real placer y una especie de satisfaccin patri-
tica en las breves horas pasadas en San Pablo.
Situado hora y media'de Tucumn, San Pablo
es un pueblo de unos 3.000 habitantes. Se llega
l por va frrea, atravesando campos de caa
de azcar, todava en pie 3r cuyas puntas amarillean
por la helada. Los grandes espacios verdes cubier-
tos de alfalfa alternan con las rubias hojas de las
caas ya cortadas que aparecen cadas sobre
los surcos. Los mandarineros ofrecen sus ramos
regulares de reluciente verdor, llenos de in-
numerables frutos redondos y amarillos; los na-
ranjos, ms majestuosos, extienden sus hojosas
ramas que se inclinan bajo el peso del fruto, y los
melocotoneros dejan caer lentamente el rosado
roco de sus delicadas flores. Al pie de la sierra,
limitan el horizonte dos tres perspectivas de
colinas verdes hasta la cumbre y como bor-
dadas sus laderas con hilos de plata que van
regar la llanura.
Pasamos por delante de casuchas sin ventanas
ni ms abertura que una puerta baja. Manos
23-
270 LA ARGENTINA

inhbiles las han construido con barro seco,


cubrindolas con paja hojas de caa de azcar.
Algunas de esas habitaciones no son sino chozas
de enramada. Las gallinas picotean delante de
aquellos ranchos ; puercos negros, con largas
y abundantes cerdas, parientes ms cercanos
del jabal que de nuestros puercos domsticos,
rubios y sonrosados, se revuelcan en el polvo;
un caballo ensillado una mua espera la entrada
de as casas. Adosado uno de los lados de la
cabana, el horno primitivo se asemeja un gran
nido de hornero. Consiste en una semi-esfera de
tierra seca atravesada por un agujero por donde
se introduce la lea y esa grosera pasta que una
vez cocida es la dura gal e .a . Un gaucho galopa
J

por el camino, flotando su poncho rojo impulso


del viento. Encaramados en caballos que trotan
dcilmente, nios y nias de seis diez aos van
la escuela se ven dos tres en la misma montura.
;

Muchachos medio vestidos, con un ancho cuchillo


en la mano, quitan con ligereza la corteza de
largas caas y luego las chupan con delicia. Vin-
dolos sentados en el polvo, delante de los ran-
chos parecen clarinetistas minsculos, con el
redondo vientre hinchado de azcar.

*
* *

Un olor melaza esparcida por el campo, anuncia


la prox midad de una fbrica de azcar.
Hemos llegado San Pablo.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 271

villa de los tres Nougus est adosada


La
la montaa. Una amplia avenida de suave pen-
diente y bordeada de Jacarandas conduce ella.
ambos lados se ven casitas de planta baja
compuestas de una habitacin y una cocina y
precedidas de una galera cubierta de tejas. Muy
limpias en comparacin con los miserables ranchos
de la llanura, algunas de ellas estn adornadas
con enredaderas, volubilis, capuchinas y jazmines
que trepan por los pilares de la galera. En esas
casitas viven las familias de los obreros que tra-
bajan en San Pablo todo el ao. Muchos slo lo
hacen durante la recoleccin de la caa. Estos
temporeros son los santiagueses, que van all
desde la provincia limtrofe de Santiago del
Estero. Se les aloja bajo techados donde duermen
juntos hombres, mujeres y nios. Evacuaciones,
catres de tijera, pieles de carnero, mantas vistosas
con rayas amarillas, verdes y encarnadas, tejidas
y teidas por las mujeres, se ven en el suelo de
tierra, endurecida por las pisadas, aparecen col-
gadas de algunas cuerdas. Dos ladrillos colocados
alrededor de un agujero hecho en el suelo, una
poca lea y una racin diaria de carne bastan para
la cocina de esas gentes. Se ven algunos tipos de
indios puros apenas mestizos entre aquellos
obreros ocasionales vestidos de harapos y que
parecen ignorar en absoluto el uso del agua y del
jabn. Sus mujeres, bellas algunas, de finos
perfiles anaranjados, cuidan de las comidas
acurrucadas delante de la lumbre. Sus ojos negr-
272 T.A ARGENTINA

simos nos miran con descaro bajo los prpados


ligeramente entornados. Tienen esos gestos lentos
y esa gracia natural de los seres primitivos. Una
de ellas tiene por asiento la cabeza recin cortada
y sangrienta de un buej7 y bebe tranquilamente
el mate que acaba de preparar.

*
* *

Nuestra caravana fu invitada almorzar en


la villa Nougus. La acogida fu amable y

sencilla y el almuerzo excelente.


Mientras almorzbamos interrogu nuestro
anfitrin acerca de la riqueza presente y futura
de Tucumn.
La constituye en primer trmino el azcar
me contest y despus
las frutas y las legumbres
primerizas. Un
buen naranjo de 5 aos produce
250 naranjas y cuando crece puede llegar pro-
ducir 1. 000, 1.500 y, veces, 3.000 (1).
Despus del almuerzo nos acompa el Sr. Nou-
gus su jardn, grande como un parque, y sus
fbricas. Los naranjos y mandarineros unan al
encanto del cielo azul el de su hermoso follaje, sus
flores suaves y sus frutos, pues florecan teniendo
en sus ramas as del ao anterior. Un arroyo
i

que tena su fuente en la montaa arrastraba sus


aguas impetuosas y rpidas.

(1) Cada seis metros se planta un naranjo, sea poco ms menos


300 rboles en cada hectrea.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 273

Oh ! qu dulce sensacin de bienestar, de


vida sencilla y dichosa El cielo pursimo, la
!

atmsfera tibia, estos arbustos floridos, estos


bananos cargados de pesados racimos de fruto,
los parterres cubiertos de geranios, rosas y jazmines,
la prvida generosidad de la tierra y la dulzura
del ambiente, todo esto crea entre nosotros y la
naturaleza una armona que se parece mucho
la felicidad.
Un pino gigantesco, plantado hace tres siglos
por los jesutas, impresiona por la excelsitud de
su altura. Algunos cafetales plantados all por
curiosidad, cedros, nogales y tipas, dan sombra.
He plantado aqu 4.000 mandarinos me
dijo el Sr. Nougus.
y crecen admirablemente.
Luego, mientras seguamos paseando por aquel
jardn perfumado, dije su amable propietario.
He odo combatir en Buenos Aires el protec-
cionismo azucarero. Se dice que el azcar costara
ms barato los consumidores (1) si la comprasen
en Europa y que ustedes han hecho poner obs-
tculos barreras aduaneras que no benefician ms
que los treinta fabricantes de azcar de Tucu-
mn.
El Sr. Nougus me contest con viveza
Si la Argentina dejase de proteger sus
azcares, el pas se dividira muy pronto en dos.
Buenos Aires, Santa Fe, Entre Ros, Corrientes y

(1) El azcar refinado se vende al por menor 90 cntimos el


kilogramo.
274 LA ARGENTINA

una parte de Crdoba viviran perfectamente de la


Agricultura y de la ganadera, pero Tucumn
quedara arruinado y las provincias limtrofes de
Catamarca, la Rio ja, Santiago del Estero y
Jujuy, cuya poblacin vive de la prosperidad de
Tucumn, caeran en la miseria de una manera
definitiva.
Aqu hay que trabajar mucho
sigui
diciendo el Sr. Xougus.
Esos caballeros de
Buenos Aires pueden desenvolver teoras econ-
micas, fumando cigarrillos y sentados en el
Jocke}T -Club en los sillones de sus despachos;
sus tierras aumentan de valor, los animales se
alimentan ellos mismos en los prados; los extraos,
los inmigrados, trabajan la tierra para ellos y
hacen que crezca el trigo y el maz. Eso es cmodo !

Pero aqu es producida toda la riqueza por los


hijos del pas, en las fbricas, canales y planta-
ciones. Esto se olvida con exceso, como se olvida
tambin que el impuesto pagado por los fabricantes
de azcar constituye casi la mitad .de los ingresos
provinciales (i).

(i) El presupuesto de Tucumn asciende cuatro millones 223 pe-


sos, sea unos nueve 'millones de pesetas. Eas tasas y patentes
azucareras alcanzan la cifra de cuatro millones.
TUCUMN

EL AZCAR

Historia de la produccin del azcar. Innovacin de los Jesutas.


Las primeras mquinas. Periodo de El consumo del azcar
en la Argentina.
Los cortadores de

crisis.

la caa de
azcar. Persis-
tencia del tipo indio. Fabricacin del azcar. Mquinas francesas.
La compaa azucarera de Lastenia.
En casa de M. Hileret en
Santa Ana.
Perfeccin de la instalacin.
Qumicos franceses,
Personal criollo. Salarios obreros. La vida en las plantaciones.

Hededichoproduccin
en
la
lugar que Tucumn
otro
azucarera
es el centro
argentina. Fueron
los Jesutas que se encontraban aqu como en os oti
muchos puntos del territorio en origen de esa el

industria que establecieron


los ' primer el

molino compresor accionado por mulos. Al ser


expulsados en 1782 se llevaron consigo sus proce-
dimientos de fabricacin. Pero el ao 1821 fu
reanudada la industria azucarera, progresando sin
tregua.
Imaginmonos las primeras mquinas proce-
dentes de Francia Inglaterra y llevadas desde
276 LA ARGENTINA

la costa, en carretas de bueyes, distancias de


1.500 kilmetros, viajes que duraban seis meses,
travs de las praderas, sin caminos. Algunas
pesaban 6.000 kilogramos. Eso ocurra en 1874.
En aquella poca quera todo el mundo fabricar
azcar. Bosques enteros y magnficas plantaciones
de naranjos eran arrasados por el incendio fin
de plantar caa de azcar. El desarrollo fu tan
grande 3' tan rpido que hubo que detenerlo.
El ao 1895, la produccin de 160.000 toneladas
exceda al consumo, que slo llegaba 90.000.
Eso origin una primera crisis. Alarmados los
productores, se agruparon y resolvieron poner el
60 del azcar fabricado en poder de un sindi-
cato que se enea. garfa de exportarlo en las mejores
condiciones para los intereses comunes. Se obtuvieron
del gobie/no primas para la exportacin. Pero,
prohib das muy pronto esas primas por el Con-
venio de Bruselas, hubo que pensar en disminuir
la produccin. El Estado de Tucumn vot una
ey que limitaba las plantaciones. Entonces se
produjo un movimiento inverso. Despus de haber
incendiado bosques para plantar caa, se que-
maron campos de caa para impedir su produc-
cin. El Estado^ indemnizaba los propietarios
de las tierras sacrificadas y distribua gratuita-
mente sem de maz, de trigo y de cebada para
lias
reemplazar plantaciones de caa. Esa ley
las
provincial, fu declarada anticonstitucional, tres
ao.s despus, por el gobierno federal. Pero el
resultado se haba conseguido. Hoy se equilibran
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 277

poco ms menos la produccin y el consumo.


Y hasta el ao u timo en que la sequa y las
he'adas tardas destruyeron una parte de as
plantaciones le fu preciso la Argentina importar
1
40.000 tone adas de azcar europeo. Necesito
decir que ese azcar era alemn sobre todo?
Me aseguran que se aproxima un nuevo des-
envolvimiento de la industria azucarera. Van ser
perfeccionados los cultivos y aumentado el nmero
de p antaciones. De este modo se podr exportar
nuevamente, sin primas, al cabo de dos tres
recolecciones buenas.
Las plantaciones de caa en la Argentina pasan
actualmente de 70.000 hectreas, de las que
corresponden Tucumn, que cuenta con 34 fbri-
cas, 57.000 hectreas. Los capitales invertidos en la
industria azucarera de la provincia representan
220 millones de pesetas, y los productos al precio
de venta al por mayor se elevan 110 millones.
Se fabrican anualmente 12 millones de litros de
alcohol.
El consumo de azcar en la Argentina se calcula
en 30 kilos por habitante. Los franceses apenas
consumimos 15, los italianos 8 y los ingleses 35.
Debemos que Inglaterra exporta una can-
decir
tidad considerable de mermeladas y confituras (1).
Los Estados Unidos consumen como Inglaterra,
pero sin exportar productos azucarados.
(i) Eos ingleses no tienen frutas ni azcar. Nosotros se las sumi-
nistramos y ellos nos revenden nuestros propios productos, enri-
quecindose de paso. No es esto un signo lamentable de nuestra
falla de iniciativas?

24
.278 LA ARGENTINA

Han calculado los economistas que si la Rep-


blica Argentina no protegiese sus azcares, y si
los extranjeros pudiesen entran en el pas, hubiera
podido pagar todas sus deudas en algunos aos
con un derecho aduanero de 40 cntimos por cada
kilogramo de azcar importado. Calclese, en
efecto, que, con un consumo de 160.000 toneladas,
el impuesto hubiese producido un ingreso anual

.de 64 millones.

*
* *

Vamos ver fabricar el azcar de caa y


informarnos de las condiciones y circunstancias
de la industria azucarera. Para ello visitaremos,
en L,astenia las fbricas de la poderosa Compaa
Azucarera administrada por la casa Tornquist,
de Buenos Aires; las de los hermanos Nougus
y, por ltimo, las de nuestro malogrado compa-
triota Mr. Hileret.
Hay que empezar por visitar los campos de
caa, y un carruaje nos conduce ellos en algunos
minutos.
La sierra de Aconquija, con su nevada cumbre,
aparece al frente de nosotros. En derredor nuestro,
la derecha, la izquierda, por detrs y hasta
el pie de los montes prximos, se extiende la
inmensa llanura plantada de caas, verdes como
bambs y amarillentas veces como el maz
maduro, por heladas tardas. Diseminados
las
por toda esta superficie, y ocultos por las altas
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 279

caas, trabajan millares de operarios. Su


labor consiste en cortarlas caas una auna, con un
golpe seco de su largo machete, que se introduce
dos pulgadas bajo tierra para cortar las plantas
por su base. Luego les quitan las hojas con tres
golpes rpidos de cuchillo, el ltimo de los cuales
corta al vuelo la verde cabeza de la caa, que los
operarios lanzan con un gesto elegante un
montn que est diez metros de distancia.
Las caas violceas se acumulan rpidamente.
La habilidad y precisin de los segadores de caas
son notables. Esos operarios son indios mestizos,
flacos, de brazos nudosos, pecho estrecho y cabeza
menuda. Su tez es anaranjada, la nariz perfilada,
los ojos muy negros y los cabellos espesos como
hilo de coser y negros como el alquitrn. La
persistencia del tipo indio es sorprendente. Algunas
personas del pas, contrariadas sin duda, se
niegan admitir reconocer esa persistencia que
es, sin embargo, evidente. Yo la he observado
muy clamarente, incluso en altos funcionarios de
la provincia, diluda sin duda, atenuada por la
multiplicidad de las mezclas, pero manifiesta
en los orificios de la nariz, en la forma de los ojos,
ms grandes, ms negros y alargados y de crnea
ms blanca; en el dibujo de la boca, que da la
sonrisa cierta expresin de dulzura que no se
observa en los hijos de espaoles puros.
Carros conducidos por pintorescos mestizos
vestidos de harapos y tocados con anchos y srdidos
sombreros, van cargar las caas violceas.
28o LA ARGENTINA

de un color violeta de berengena mezclado de


verde. Ai llegar el cargamento la fbrica es
elevado por medio de una gra y de cadenas
de hierro, depositndolo sobre una ancha plata-
forma giratoria y continua que lleva las caas
al interior de la fbrica y las vierte en las enormes
mandbulas de las prensadoras. All son trituradas
por los dientes de hierro de los cilindros yuxta-
puestos, y su jugo corre por canales que lo conducen
las calderas. La pulpa seca sirve como combusti-
ble.
Las mquinas azucareras de las fbricas Nougus
son francesas en su mayora, de la casa Cail
de Fives-Lille. Los ingleses logran tambin co'o-
car vender molinos y los alemanes empiezan
hacerse visibles en el pas. Pero se reconoce
unnimemente que las mquinas francesas son
ms perfectas y duran ms tiempo. He visto
algunas que llevan la fecha de 1883. El reproche
que se nos dirige es el de que no se ven con fre-
cuencia por all los representantes de nuestras
grandes fbricas 3* que no nos mantenemos al
corriente de os progresos realizados en otras
partes.
Un olor delicioso de confitura ardiente y de
melaza se esparce por la fbrica. La planta baja
del edificio est ocupada por las mquinas, pero
el pavimento del piso superior sostiene millares

y millares de kilogramos de azcar blanca y


morena. Yo pienso entonces en la alegra que
experimentaran algunos nios que conozco, si
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 28

les llevasen jugar all;y hundo mis dedos en el


azcar, todava tibio y perfumado.
*
* *

La Compaa Azucarera de Lastenia muele


4.600 toneladas de caa cada da y emplea en sus
diferentes fbricas y plantaciones 20.000 opera-
rios (1). Ella sola contribuye con milln y med o
de impuestos al presupuesto de ingresos de la
provincia, 2 cntimos de tasa por cada kilo de
azcar fabricado, ms los impuestos territoriales
calculados razn de 5 pesetas del valor%
total de la propiedad de las tierras y de las fbricas,
evaluado en 37 millones.
Fui ver tambin la fbrica de azcar fundada
hace 19 aos por nuestro compatriota Mr.Hileret,
fallecido hace dos, y que es hoy una de las ms
fuertes del pas.
Desde Tu'cumn Santa Ana, donde se encuen-
tra la fbrica, el tren atraviesa sin cesar campos
de caas, donde trabajan los operarios. Con los
campos quemados alternan los campos verdes
amarillos. De trecho en trecho se ven surcos
ardiendo. En todos los puntos del horizonte se
perciben columnas de humo que se elevan en
negros torbellinos corren como mantos de
nubes polvorientas. En algunos sitios pastan

(1) L,os operarios de las fbricas ganan aproximadamente 90 pese-


tas por mes. I/>s del campo unas 4 pesetas; se les da alojamiento y
y reciben 2 caas cada da.
24.
282 A ARGENTINA

caballos y bueyes. Un pen pasa al galope con el


poncho al hombro.
En las paradas de las estaciones me entretengo
en observar las maniobras de un nuevo motor
inventado por los norteamericanos para cargar
los vagones. Es un motor de bueyes Se trata !

de un aparato ingenioso, del gnero de aquellos


que hacen girar *os carruseles primitives, adaptado
una gra elevadora accionada por bueyes que
giran con su paso lento, y que levantan paquetes
de caas sujetas por cadenas y de un peso de
3.500 kilos.
Vea usted me dijo nuestro gua campos
que se extienden hasta 18 ki metros. Pertenecen
la Sociedad Hileret. Todos estos terrenos
eran hace 10 aos bosques de cedros, nogales,
tipas, quebrachos, algarrobos y mistles. Fueron
comprados 30 pesetas la hectrea y hoy, tai
como los ve usted, talados y plantados de caas (1),
valen razn de 700 800 pesetas por cada
hectrea. El talado resulta bastante caro, unas
1.200 pesetas cada hectrea. Pero la madera cor-
tada, propia para la calefaccin y la construccin,
produce 1.000 pesetas.
La propiedad comprende en total 35 leguas
cuadradas de campos y bosques, sea una super-
ficie de 87.500 hectreas.

(1) Iya caa se renueva cada seis aos. Para ello basta con depositar
en los surcos preparados previamente tallos de caa de una longitud
de 30 centmetros. El precio de la plantacin de una hectrea
oscila entre 550 y 660 pesetas.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 283

La organizacin de la fbrica es admirable.


Todo el material es nuevo. 17 calderas producen
una fuerza de 3.500 caballos. Diversos talleres
de carpintera, de cerrajera, de calderera y
serreras mecnicas completan el outlage. Toda
la madera procede de la propiedad. Una parte del
combustible es obtenida de los desperdicios de
la caa, que son conducidos automticamente
desde los molinos las calderas.
El cultivo del suelo se realiza con el mismo
espritu de progreso. Las tierras viejas son ferti-
lizadas con superfosfatos, nitratos de sosa y
cloruros de amonaco.
Todos los das se muelen en la fbrica Hileret
2.000 toneladas de caa recoleccionadas en
7.000 hectreas de plantaciones. Teniendo en
cuenta que dan el 8 % de azcar (este ao slo
han dado el 6 % causa de las heladas tardas),
resultan 160.000 kilogramos de azcar en 24 horas.
La produccin anual de la fbirca es por trmino
medio de 10 millones de kilos. Los aos buenos,
favorables, llega 12.500 toneladas la produccin
de azcar.
Se fabrican diariamente 18.000 litros de alcohol
de 96 grados, que hacen al ao 1.500.000 litros.
Y se proyectaba cuando visit la fbrica
la instalacin de una refinera que deb a costar
dos millones y medio.
En la fbrica hay dos qumicos que se relevan
alternativamente noche y da para analizar el
azcar y vigilar la fabricacin. Los qumicos
284 LA ARGENTINA

empleados en Tucumn son ensu mayora franceses,


jvenes inteligentes que van pasar all los
4 5 meses que dura la fabricacin, ganan algn
dinero y vuelven generalmente su patria una vez
terminada aquella.
El personal es criollo, excepto el maquinista,
el electricista, los fogoneros y los empleados de
la oficina, que son alemanes. El ingeniero procede
de nuestra Escuela Central.
En la fbrica trabajan 1.800 hombres y en los
bosques 1.200.
todos aquellos que se presentan para trabajar,
obreros del campo, operarios de fbrica, carni-
ceros, peluqueros, panaderos, se les da alojamiento
gratuito para ellos y su familia, si la tienen, y
lea adems. Ganan 30 pesos mensuales, 110
pesetas. Pero de esa cantidad se les descuentan
33 pesetas por la manutencin, es decir, que
reciben jj pesetas ms la carne, el maz, la sal,

el abergue y la lea. Los salarios son casi los


mismos en toda la provincia 4*40 pesetas por
:

da.
La empresa Hileret comprende 380 casas dise-
minadas por las 7.000 hectreas. En cada 10.000
20.000 surcos hay un centenar de casas para los
obreros.
Una plantacin se divide en varias colonias.
Para cada 200 hectreas cultivadas se crea un
pueblecillo, de otro modo, el propietario hace
construir algunos casillas de tierra, con tejado de
latn de paja. Entramos en algunas de ellas.
DK BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 285

El suelo es de tierra dura y las paredes estn


cubiertas de peridicos ilustrados y de simples
anuncios. un lado de la casa est el horno para
cocer el pan, construido con tierra, de forma
semi-esfrica como un gran nido al revs; cerca
de all hay una cisterna algibe; una cuba rectan-
gu ar y poco profunda colocada sobre dos pilas
1

de tejas huecas, sirve para la leja. Las camas


son especies de X de dos ramas unidas por una
tela y se les da el nombre de catres... Algunas
gallinas picotean las migajas de la comida.
Tanto los trabajadores del campo como los
de la fbrica tienen derecho al terminar la jornada
dos caas de las ms hermosas de la corta
diar a.Y al crepsculo se les ve volver de las
plantaciones, con las largas caas al hombro,
como aperejos de pescador, sentados en el suelo,
con el cuchillo en a mano, cortando de un go'pe
trozos azucarados, cu} as fibras mastican con
T

deleite y tiran en seguida al suelo, despus de


absorbido el jugo.
JUJUY

Una capital de 6.000 habitantes.


Aspecto colonial. Bella
decoracin de montaas. El estandarte del general Belgrano. -
Rivalidad entre Jujuy y Salta.

Riqueza de algunas comarcas.

Las grandes azucareras. Riquezas ocultas de la " puna ". Las
minas. Su porvenir. La pasin de la poltica.
Espritu ade-
lantado de los habitantes de Jujuy.

La biblioteca pblica.
A Autono-
mfla provincial. Servicios de higiene. travs del valle de
Humahuaca. A 3.720 metros de altura. El mal de las montaas.
Pobreza de la naturaleza.
Un infierno de piedra. Los
recursos del pais. Un campamento de indios Quichuas.

Continuamos nuestro viaje hacia el Norte.


Al salir de Tucumn dej amos Salta algo la
izquierda, para ir all y nos encami-
al regreso,
namos directamente Jujuy, para llegar la
frontera de Bolivia y formar de ese modo una
idea rpida acerca de las provincias del Norte.
Despus de haber recorrido 1.200 kilmetros, desde
Buenos tenemos que recorrer an 641 para
Aires,
llegar al lmite de nuestro viaje al Norte. Los
horarios del tren especial que nos conduce fueron
calculados de manera que atravessemos el pas
durante el da, tanto la ida como al regreso.
Ahora viajamos por la lnea del Estado, de va
estrecha, que dirige el Sr. Ramallo, nuestro perit-
simo acompaante.
Los jardines de Tucumn nos recompensan
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 287

indemnizan del desierto de Santiago del Estero.


Pero otra vez vuelven hacerse raros los rboles
y la verdura. Un
paisaje indito se ofrece nues-
tras miradas. Plantas frgidas crecen entre los
guijarros de los torrentes secos. De cuando en
cuando aparecen algunos campos , de alfalfa
orillas de un arroyo.
La va frrea sube en pendiente ininterrumpida.
Nos hallamos 1.200 metros de altura, que es la
de Jujuy. Ea ciudad est situada en la margen
derecha del Ro Grande San Francisco, que
aparece en este momento reducido al mnimum
de su anchura y arrastra sus aguas terrosas por
un inmenso cauce de guijarros; minsculas islas
cubiertas de sauces-llorones y de sensitivas de aro-
mticos ramos y de una variedad desconocida
entre nosotros, se espacan en medio del torrente,
que crece de un modo formidable en la poca de
las lluvias. Todos los riachuelos que van des-
embocar all son captados al paso, para el riego. El
ingenio laborioso de los habitantes utiliza el menor
pedazo de tierra cultivable. Eos campos, cuida-
dosamente regados y limpios de piedras, estn
cubiertos de alfalfa, maz, cebada y quinoa. Ea
misma ciudad parece un gran jardn plantado
de casas.
Jujuy es una capital pequea y coquetona de
6.000 habitantes, donde no nos detuvimos sino
algunas horas. Ea poblacin est compuesta en
su mayora de enmigradas de Bolivia y de mestizos,
de indios calchaqus y de espaoles, gente perezosa,
288 : A ARGENTINA

amiga de ponerse alegre, pero buena y simptica.


Xinguna ciudad argentina ha conservado tanto
su carcter colonial. Las calles estn casi desiertas
y slo hay alguna animacin cerca de los alma-
cenes, por donde circulan grupos de mestizos.
Las casas no tienen generalmente ms que una
planta, con ventanas enrejadas que llegan casi al
nivel de la acera, y rematadas por terrazas la
italiana por techados de tejas la espaola.
Muchas de esas casas son de tierra. Cuando se
borra la capa de cal que blanquea da un tinte
rosa las fachadas, aparece la tierra gris y, si
llueve, la tierra del techo gotea en las habita-
ciones. L'na de esas casas, tabuco sin importancia,
data de 1743 y se os lleva verla como si fuese
una reliquia. Tambin se os ensea en Jujuy
otra curiosidad histrica, la casa en que mataron
al general Lavalle y, en la iglesia principal de la
poblacin, un pulpito de madera esculpida y
dorada, obra ingenua y grosera de artistas indios
que formaron en otro tiempo las misiones de
jesutas.
Un circo de montaas rodea la ciudad por
todos lados. Vista desde una colina prxima, la
poblacin se extiende uniformemente, cortada
por grandes calles rectilneas y cubierta de islotes
de verdura que son los patios interiores de las
casas. Slo algunas iglesias con sus campanarios
horadados rompen aquella horizontalidad.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO cSg

*
* *

El gobernador recibi nuestra caravana


con cortesa. Nos ense el estandarte de Bel-
grano, famoso general de la Independencia
quien se debe la bandera republicana, azul como
el cielo argentino y blanca como las cumbres de

los Andes.
Jujuy se glorifica y enorgullece de su papel
en la guerra de la Independencia. All fu donde
los ejrcitos espaoles que bajaban del Alto Per
fueron detenidos en su marcha por las tropas
argentinas.
La pequea ciudad no era capital en aquella
poca. Los territorios que la rodean pertenecan
la provincia de Salta. Su autonoma data de 1834
en que se form una nueva provincia con
5.000.000 de hectreas segregadas del territorio
de Salta, lo que equivale la superficie de seis de
los departamentos franceses ms grandes. No
obstante, la provincia de Jujuy y la de Tucumn
son las ms pequeas de la Repblica Argentina.
Desde entonces existe un antagonismo entre
Salta y Jujuy. Esta ltima provincia, enclavada
parcialmente en la primera, tiene pocas derras
cultivables y con el tiempo deber la fortuna
sus riquezas mineras; Salta tiene por el contrario
magnficos valles inmediatamente explotables y
todas las actividades se dirigen hacia Oran, y
hacia el valle de Lerma. A Jujuy le parece, pues,
que'no se le dio la mejor parte. Es cierto que esta
25
2QO I,A ARGENTINA

provincia cuenta con departamentos ricos, como


el de Ro Negro, situado en la zona tropical, y
donde abundantes lluvias mantienen lozanos,
las
como en y en Tucumn, magnficos bosques
Salta
de maderas de construccin y de ebanistera.
Hasta la caa de azcar proporciona all un ren-
dimiento superior la de Tucumn, y las fbricas
de San Pedro, de Ledesma, de Reduccin y de
San Lorenzo son clebres desde hace mucho
tiempo. Adems, el arroz, el tabaco, el caf, la
coca, el ndigo, y el algodn, slo esperan cultivos
y riegos para prosperar.
Pero todo eso no constituye ms que una
pequea parte de la provincia. Un tercio del terri-
torio, ocupado por una gran meseta estril, posee
indudablemente muchas riquezas ocultas. En la
puna a de Jujuy no falta el oro y los yacimientos

son explotados desde hace dos siglos. Abunda


tambin la plata, el cobre, el plomo, el antimonio
el hierro y el estao. Varias minas explotadas
actualmente en el departamento de Tumbaya
3.900 metros de altura, y entre ellos las del Alto
Cndor, pertenecen una sociedad inglesa.
Todos los aos se piden al gobierno numerosas
concesiones para la explotacin de arenas aurfe-
ras de cobre, plomo, boro, mercurio y antimonio,
de aceites minerales y de petrleo, de canteras
de mrmol, de cuarzo, de cristal de roca, de
jaspe y de cal. Pero muchas de esas empresas,
comenzadas con grandes gastos, son abandonadas
al cabo de algn tiempo. La falta de agua y de
1

DK BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 29

fuerzas motrices impedir, puede ser que por


largo espacio todava, el desarrollo de las empre-
sas mineras. Entretanto, la actividad agrcola y
comercial de la provincia es bastante reducida,
excepto en los hermosos valles tropicales de la
parte que le cedi Salta. El ganado que se cra en
las quebradas se vende en Bolivia; los ca eros

de la Puna producen una lana fina y muy solicitada,


y las pieles de guanaco y vicua se tienen en gran
estimacin. Pero el comercio vegeta por falta de
mercados.
Ese comercio, el pequeo, pues no existe otro,
est en manos de los turcos, como se llaman as
mismos los armenios que, desde hace aos pululan
por el pas, primero como vendedores ambulantes
y vagabundos, y luego como almaceneros
almacenistas.

Se explica perfectamente que en esas regiones


lejanas se concentre en la poltica la nica activi-
dad de los hombres. En qu otra cosa podran
explayar sus pasiones? En Jujuy ocupa todas las
energas la vida poltica. Por cierto que es, desde
el punto de vista de las ideas, la provincia ms
avanzada de la Repblica. Se ha suprimido all
el Te Dcum oficial del 25 de mayo, fecha de la
Independencia. El diputado en el Congreso Nacio-
nal Sr. Alvina se deja llamar el a Combes de Jujuy
Slo las mujeres van la iglesia.
292 IvA ARGENTINA

Hemos expulsado las monjas de nuestras


me dicen con
Escuelas orgullo. Cuando se
promulg sobre el laicismo de la
la ley federal
enseanza, que fu votada en 1885, los obispos
suscitaron y fomentaron una viva agitacin en
el pas. Casi todos los alumnos dejaron de asistir
las escuelas en toda la Repblica, excepto en
Jujuy. Por otra parte, la Biblioteca municipal,
y las Escuelas son las instituciones que ms en-
orgullecen los habitantes de a capital.
Durante las breves horas que pas en Jujuy,
algunos ciudadanos en extremo amables, que
haban ido la estacin para recibimos, se
pusieron nuestra disposicin para acompa-
arnos en nuestra visita la capital. La tranquila
placidez de a. pequea ciudad contrastaba extra-
ordinariamente con la actividad de espritu y la
curiosidad intelectual de nuestros ciceronis. Tuve
que repetirme muchas veces m mismo
pues
no poda creer en ello
que nos encontrbamos
menos de 300 kilmetros de la frontera de
Bolivia.
En la Biblioteca, instalada en un moderno y
bonito edificio, vi las obras de Macaula}r Taine,,

Renn, Proudhon, Spencer, Eugenio Su, Mon-


taigne, y Schopenhauer. El culto y el
Verlaine
dgno que sentan nuestros guas por
orgullo
aquella casa llena de libros era noble y be'lo.
Sabemos que todas las provincias autnomas
disfrutan de una constitucin independiente y
que tienen un gobernador electivo, una Cmara
DE BUENOS AIRES AT, GRAN CHACO 293

de diputados y un Senado. La provincia de


Jujuy tiene, pues, un Parlamento, aunque no
cuenta ms que con 54.000 habitantes. Pero
debemos decir que en Jujuy son gratuitas las
funciones parlamentarias, lo que explica tal vez
que se contenten con ma Cmara de Diputados,
y se prescinda de Senado, menos que esto no
sea el signo del estado avanzado de los espritus.
El presupuesto de la provincia se eleva 600.000
pesos 1.320.000 pesetas. El gobernador percibe
1. 100 mensuales y el ministro 900.

Cuenta la ciudad con una canalizacin de agua


para el servicio urbano, la cual fu pagada por el
gobierno federal por ser la provincia demasiado
pobre para costearla. El servicio de higiene es
riguroso. Cada casa debe tener sus dos fosos
aspticos, de un sistema francs cuyo nombre he
olvidado; en uno se operan las transformaciones
qumicas y el otro sirve de filtro.
El gobierno central va emprender en la pro-
vincia trabajos de riego. Cuando se realicen, sus
tierras producirn en abundancia azcar, maz
y cebada, pues en mi ao, y gracias^ su clima
clido, se pueden obtener en los terrenos frtiles
3s cosechas de maz y una de cebada.

*
* *

Ai dejar Jujuy volvimos tomar el tren, para


llegar muy pronto al valle de Humahuaca, que
riega el Ro Grande, casi seco en aquel momento.
25.
294 W. ARGENTINA

La vegetacin es escasa y formada en su mayor


parte por sauces llorones y melocotoneros, de
rosadas flores, que se abrigan en las laderas de la
montaa. Las manchas verdes de algunos prados
de riego recrean la vista y pequeos arroyos,
impetuosos, torrenciales, caen casi pico.
En los declives pendientes, abarrancados por
las lluvias, se esparce veces hasta el cauce del
Ro Grande cuya margen derecha sigue la va
frrea una masa de tierra, formando una capa
griscea como un torrente de lava, que termina,
en el fondo del valle por un cono de deyeccin.
El ms importante, situado en el kilmetro 35,58,
ha recibido el nombre de Volcn, por su semejanza
con un montn de materias eruptivas. No obstante
no se ha observado en estas regiones la menor
huella de fenmenos volcnicos. Al llegar la
estacin de Humahuaca nos encontramos
2.940 metros de altura. Uno de los expedicionarios
se acuesta, aquejado del mal de montaas .
Yo no siento hasta ahora ms que una especie
de excitacin cerebral, pero sin dolor. En las
estaciones me apeo del tren para interrogar las
gentes del pas, observar y tomar algunas notas.
Pero no hay que anotar mucho. Los pueblos
se componen de algunas casuchas habitadas por
mestizos bolivianos. Todo lo que se ve es de piedra.
La lnea frrea se extiende travs de montes
rojizos donde un hueco abrupto de color de carde-
nillo de pizarra un bloque sonrosado y secular
ponen su incierta claridad. lo lejos se coloran
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 295

de azul y violeta. Sus crestas parecen danzar en


el cielo puro, tan numerosas y variadas son.

Los gestos de las gentes son lentos y raros.


Segn parece, no es muy conveniente el movi-
miento excesivo en estas alturas si se quieren
evitar alteraciones cardacas. Sin embargo, veo
un indio de tez terrosa que camina grandes
pasos, descalzo, con un largo bastn en la mano,
envuelto en su poncho y tocado con un sombrero
de fieltro, redondo y de color herrumbroso. Otro
pasa caballo. Una mujer camina pie, con su
hijo echado la espalda. Dos caballos pastan una
hierba tan corta como el musgo, y un perro
negro, con cabeza de lobo, nos mira fijamente.
La lnea frrea asciende sin interrupcin.
Y cuanto ms subimos se acenta ms la pobreza
del terreno y la miseria de la naturaleza. Los
arbustos, altos como brezos, languidecen lo
largo de los torrentes secos. Se siente el fro dentro
de nuestro coche-saln. El sol de la maana funde
la nieve de las pequeas lagunas heladas en los
barrancos y hondonadas. Una poca de agua conser-
vada en un repliegue de la montaa ha hecho
crecer un largo rectngulo de verdura que parece
un manto de terciopelo cado all casualmente
desde el cielo. De repente, aparece una manada
de llamas, caballos y asnos, la vez que un campa-
mento de indios. Los llamas huyen al aproximarse
el tren y sus gruesas patas traseras cargadas de lana
se mueven sin gracia como blandas jorobas luego se ;

detienen y nos miran con aire desdeoso y tonto.


296 LA ARGENTDA

El tren marcha con cremallera la pequea


velocidad de 27 kilmetros por hora. Y
el paisaje
se mineraliza cada vez ms. No se ven sino piedras,
un infierno de piedra. Ni hierba, ni pjaros,
ni signos de vida; todo es silencio. La tierra est
espolvoreada de sal, como en los desiertos del
Utah y del Arizona.
Despus resurge la vida. Innumerables y
gigantescos cactus se elevan, rectos, sobre la
montaa, como millares de columnitas metlicas
y heladas; en medio de las piedras vegeta una
especie de breales apenas verdes y altos como
retamas. Encontramos una caravana de muas
cargadas, un rebao de carneros y llamas y una
reata de asnos.
No os parece que nuestra vitalidad necesita
para explayarse la presencia del follaje y de la
hierba? La tristeza del paisaje que recorremos
sera muy atenuada por un poco de sombra y
algunos campos de gramneas, y sera realmente
insoportable sino fuese por la indecible belleza
de la luz, por la dulzura de los tonos azulados
y rosa de los montes lejanos, por la animada
variedad de ineas de las crestas de los montes,
y de 'os planos y las tonalidades imprevistas de
los huecos de la piedra y del mrmol.
Cules pueden ser los recursos de este pas?
Son incontables los yacimientos de brax descu-
b ertos, inexplotados hasta ahora, y los terrenos
aurferos de las laderas de las montaas y de ios
cauces de los torrentes. Pero, desgraciadamente,
DE BUENOS AIRES AI, ORAN CHACO 297

falta el agua. Llueve ra~a vez 3' en estos casos


torrentes. La vo enca tle agua arranca, con a
tierra, pepitas de oro que los muchachos del pas
van buscar. Extensas capas de rubicunda arena,
que doran los reflejos del sol, cubren las pen-
dientes, y as quebraduras de los montes encierran
5

tesoros de mineral de cobre. La piedra est


frecuentemente horadada por anchos agujeros en
forma de embudo que se creeran hechos por
peonzas trompos gigantescos que hubiesen estado
girando en el mismo sitio durante muchos aos.

*
* *

El poste indicador de la altura seala en Tres


Cruces 3.720 metros.
Veo un campamento de indios. En medio de
piedras y detritus, latas de conservas, vasos rotos,
guiapos, zapatos viejos, alpargatas rotas y
huesos blanqueados, media docena de hombres
y mujeres se hallan sentados en el suelo, al pie
de una casucha sin ventana, rematada por una
cruz de madera rodeada de lana encarnada.
Los hombres, con sombrero redondo de fieltro
gris y flexible, envuelven su busto en un poncho
de vivos colores. Suelas de cuero protegen sus
pies descalzos. Dos perros y un gatito negro
estn cerca de unos tizones ya apagados que
hay^entre dos ladrillos, donde se ve un puchero
ennegrecido por el humo. Al lado se ven algunos
sacos de maz y un pauelo encarnado lleno de
298 IvA ARGENTINA

hojas de coca, verdes y relucientes, parecidas


las del peral.
Apoyadas en la pared de piedra sin cal ni
arena,se ven dos mujeres hilando. Sus largos
cabellos negros, divididos en dos trenzas, llegan
al suelo. Con un cuchillo cortan un mechn de
lana de un velln de carnero tendido su lado,
lo alargan y, con los dedos de la mano derecha,
retuercen una pequea cantidad, unindola la
lana ya retorcida, mientras que con la mano
izquierda hacen girar el huso, donde se arrolla
el hilo. Con esa lana tejenluegosus/wicAoslos indios.
De ese modo hilaban, sin duda, las mujeres de
hace diez mil aos.
La fisonoma de los hombres es dulce y como
temerosa. Por el contrario, la de las mujeres es
enrgica, grave y noble. ratos miran, inmviles
y silenciosas, el crculo de papanatas que formamos
alrededor de ellos. Intento dar cada una un
peso papel, pero ellas parecen no saber lo que
las ofrezco, me miran con desconfianza y lo
rehusan con el gesto, sin pronunciar una palabra.
Mis compaeros de viaje insisten intentan
hacerlas hablar. Pero ellas murmuran solamente
algunas palabras de su lengua, que nosotros no
comprendemos. Son mujeres quichuas, cristianas
fervientes, y que apenas hablan el espaol.
Descienden probablemente de los indios que
vivan aqu en tiempos de los monarcas Incas,
pues en estas altas mesetas se mezclaron poco
con los espaoles las tribus conquistadas.
LA QUIACA

La " puna * de Jujuy. Una escuela en un desierto.


Un camino de
hierro difcil de construir.
Resistencia fsica de los indgenas. Una
panacea; la coca. La Quiaca.
En casa del almacenista.
La cita
de En
los reclamistas. el Mercado. La chicha de maz. Sin
rboles. V>sia la casa de una mujer india.
Dulzura y bene-
volencia. Ponemos pe el en Bolivia. Desolacin. La iglesia
En Cmo
de la Quirxa. csra del vendedor de hierbas medicinales.
se celebra la fiesta de San Roque sobre la puna de Transportes
Bolivia.
difciles. Cuarenta indios para un piano.
Una caravana de
llamas.
El transporte de los minerales.

|L_em.os llegado lapuna de Jujuy. Se da ese


* * nombre las altas mesetas de esas regiones
montaosas. Tambin se llama as al mal de
montaas .

Al llegar la estacin de Puerto del Marqus


se ven dos edificios, una iglesia y una escuela,
construidos con tierra y con techos de rastrojos.
Un pozo rodeado de cactus, un horno, algunas
casuchas de barro y, en derredor, la llanura
desnuda, sombra y gris, prolongndose hasta el
horizonte lejano; tal esel paisaje ms animado
de esas regiones. De
trecho en trecho, crece en el
suelo una especie de musgo, como si el viento
hubiese sembrado un polvo impalpable de peri-
3CO I.A ARGENTINA

dots (i), que los caballos, llamas, asnos y carneros,


intentan pastar. En medio de un
tal desolacin,
pueblo como el Puerto parece un oasis bendito.
Es medioda. Los muchachos que salen de la
escuela acuden, persurosos y descalzos, para ver
pasar el tren; algunos no llevan ms que una
camisa desgarrada y un pantaln. Van descu-
biertos, lo que permite ver sus cabellos negros
y fuertes como la crin. Sus mejillas son salientes,
sus ojos pequeos y brillantes, y hay en sus
fisonomas una expresin dulce, inteligente y
respetuosa, en extremo simptica.
La va frrea ondula alrededor de las mon-
taas, bordea los valles y atraviesa sobre puentes
de hierro los ros, casi secos. Los postes telegrficos
tuvieron que ser colocados en las rocas.
La construccin de esta lnea fu difcil. hay Y
que agradecer la Argentina el haberla llevado
trmino con mil sacrificios. No cost menos de
33 millones y, en cambio, no reporta gran utilidad.
Parece que Bolivia haba prometido continuarla
en su territorio en cuanto la va llegase su
frontera. Pero hace tres aos que se inaugur y
Bolivia parece haber olvidado su promesa.
El tren est alumbrado con gas acetileno.
Al obscurecer perdi intensidad la luz.
Le falta oxgeno al aire
dijo el Sr. Ramallo.
Luego nos cuenta que las muas de la llanura,

(i) Piedra de un verde amarillento formada de silicato de mag-


nesia.
1

DE BUENOS AIRES AX GRAN CHACO 30

transportadas sin transicin, mueren 3.000 metros


de altura. Pero los indgenas no parece causarles
dao la elevacin. Hacen jornadas de 70 kilmetros
durante cuatro das, con una pequea provisin
de maz y algunas hojas de coca.
Nos aproximamos la Quiaca. De trecho en
trecho se levantan muros de tierra que separan
superficies de terreno desnudas, eriales. Sin duda,
los propietarios de estos desiertos son tan celosos
guardadores de su hacienda como los que tienen
propiedades orillas del ro Paran.
En medio de una inmensa meseta pedregosa,
donde es imposible descubrir un rbol ni una
brizna de hierba, aparece al fin La Quiaca, ltima
estacin del ferrocarril argentino y ltima etapa
de la civilizacin. Despus de haber llegado en
el trayecto alturas aproximadas de 4.000 metros,
nos hallamos ahora 3.434. Es una bonita altura
que no me molesta demasiado. Slo siento una
poca fiebre en el curso de mis paseos.
Tenga cuidado con la puna
me dicen.
En hay que hacer el menor ejercicio
estas alturas
posib'e. Cualquier fatiga cansancio destroza.
Pero No he venido de tan lejos para acos-
bah !

tarme. Andar despacio. Y


poi otra parte, qu
es lo que hay que ver en este pas? La pequea
estacin, las barracas del ferrocarril, pintarra-
jeadas de rosa y amarillo, algunas casuchas de
tierra gris, otras treinta casas, bajas, tambin
de pero blanqueadas con cal, y un hotel,
tierra,
el Gran Hotel de! 25 de Mayo . Eso es todo. lo
26
302 LA ARGENTINA

lejos,hacia Bolivia, los ltimos contrafuertes


estribaciones de los Andes que van morir en
suave pendiente.
Qu hacer?
Como gente del pas, vamos al almacn. El
la
dueo un alemn coloradote que vende telas,
es
licores, quincalla y comestibles los bolivianos.
Debe ser un rebelde cualquiera. La expresin de
su fisonoma un poco inquieta me sugiere esta
suposicin. Por lo dems, no tiene nada de anti-
ptico. En los pases nuevos son corrientes esos
seres irregulares que, hecha la concesin precisa
al destino adverso, se modifican y llegan ser
veces modelos de virtud. En la Argentina se me
indicaron muchos de ellos, franceses, ingleses,
espaoles, alemanes italianos que han llegado
hacerse ricos sin haber merecido nunca en su
patria de adopcin el ms insignificante reproche
vituperio.
Cuando supo nuestro alemn que ramos fran-
ceses cuerda su fongrafo, que toc la
dio
Marsellesa. El germano pelirrojo se rea con
aire bonachn y encantado. Luego, hizo que el
apaiato tocase el vals de YAmour qui chante.
El almacenista acababa de leer en los peri-
dicos la noticia de la muerte, en Roucn, de un tai
Si'. Lagrange, consecuencia de un accidente de

automvi'.
Yo le conoca mucho
nos dijo Vivi
dos meses aqu. Se ocupaba de unas minas de
estao que posea en Bolivia.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 303

Un gaucho muy inteligente en minerales ha


llegado esta maana de lacon un cesto
sierra
lleno de magnficos guijarros. En el almacn y
en la estacin no se habla ms que de esto.
Aqu no se trata ya de bueyes, de trigo, de
hectreas, de azcar, de frutos primerizos, como
en Buenos Aires y en Tucumn. Estamos real-
mente en otro pas. No se habla ms que de descu-
brimientos de minas. Cada mes llevan los llamas
la estacin de la Quiaca 200 toneladas de mine-
rales metales, oro, plata, estao, bismuto y
antimonio. Los que conducen el ganado cuentan
las historias de los descubrimientos, que se pro-
pagan amplificndose. Y el paisaje desolado se
puebla de mirajes ilusiones.

Ha visto usted el mercado? me pre-


guntan.
Y yo me pregunto m> vez Hay un mercado
:

en Quiaca? S; he aqu en qu consiste. Una


la
vendedora est sentada en el suelo, apoyando la
espalda en la pared de una casucha abandonada.
En frente hay otras dos vendedoras, debajo de
un rbol, que no se ve a desde lejos y que no tiene
hojas. Una vende cerveza de maz llamada chi-
cha ; la otra una especie de sopa que quiere
hacernos probar; la tercera tiene ante s tapaderas
y utensilios de cocina y la ltima vende pan al
por menor. Rodean las vendedoras algunas
304 I,A ARGENTINA

mujeres jvenes, sentados como ellas la oriental,


que llevan sus hijos la espalda, sostenidos por
un gran chai de lana de varios colores anudado
por delante.
Como las indias de Tres Cruces, sus cabellos
negros y fuertes aparecen separados en madejas
sobre la frente y trenzados. Llevan almillas de
algodn, ^compradas en el almacn y faldas
muy amplias, muy fruncidas en el talle y que no
pasan de los tobillos. Llevan cuatro cinco, unas
encima de otras, como las mujeres wendas del
Spreewald. Algunas ilevan medias. Van descalzas
en su mayora con los pies protegidos por una
suela de cuero, sostenida por una correhuela que
pasa entre el dedo grueso y el ndice y se anuda
en el tobillo. Desaliadas y sucias, con su fieltro
flexible y su chai de tartn, marchan con un
balanceo lento y gracioso per sus mltiples enaguas.
Esas mujeres fuman.
No lejos de all, en medio de un pat nillo rodeado
de una muralla baja de piedras amontonadas hay
otro arbusto Nos acercamos para ver el fen-
!

meno, que resulta ser un sauce joven, grueso


como una caa y de dos metros de altura, con
algunas hojas. Una india sale de la casa inme-
diata. Habla espaol, y nosotros la interrogamos.
Su marido es aduanero argentino. Como la felici-
tsemos por su rbol, nos dice :

Oh Le cuesta trabajo crecer aunque lo riego


!

todos los das.


La india habla despacio, con tono grave, dulce
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 305

y montono. Sus ojos tienen una expresin de


melancola vecina de la tristeza; ojos de cardaca.
No gesticula, y su hablar, su mirada y su aspecto
le dan cierto aire de distincin. Nos invita
descansar y nos introduce en una habitacin
cuyas paredes son de ladrillo sin revestir de cal
yeso; el piso es de tierra dura y el techo de barro
y de hojas secas. El mobiliario est formado por
dos camas de trerro, una mesa, mi bal y una
mesilla de noche. En la pared hay clavada una
imagen de la Virgen.
Nos acompaa el Sr. Bretn y la india le pregunta
designndome m.
Es extranjero este seor? Qu viene
hacer aqu?
Slo para ver el pas. Viene de lejos de !

Pars...
Esto debe serle igual la india que, por otra
parte, noparece quedar muy convencida, pues aade:
Dgale usted que no le aconsej o que se instale
aqu. La vida es dura y los negocios difciles.
Ante una reflexin ma de que tal vez no le
gustase ver que los extranjeros se establecan en
su pas, protesta con gran sinceridad.
Oh s. Por el contrario, estaramos
! muy
contentos si viniesen muchas personas la Quiaca.
Es preferible ser muchos (i). Pero yo creo que el
seor y su esposa no seran felices aqu porque la
vida es muy dura.

(1) La Quiaca tiene 150 habitantes,

26.
306 LA ARGENTINA

Yo creo sin dificultad lo que la mujer dice. El


aire spero de estas alturas, la opresin de la
altitud, el paisaje sombro, seco y gris, hacen del
lugar uno de los puntos ms inhospitalarios de la
tierra.
Al separarnos de la india vemos un hombre
sentado en el polvo, que canta, acompandose
con un tamboril. Su canto grave y montono me
recuerda las melopeas de los fellahs en las orillas
del Nilo.
He aqu lo que canta :

Esta cajita tiene una boca para hablar...


(Se trata del tamboril).
Pero le faltan ojos para ayudarme llorar.
Cerca de l hay una india vieja que hace
cadeneta. La llaman en aquel momento y ella se
va, dejando all su labor. Mi esposa la coge por
curiosidad y hace por continuar el trabajo empe-
zado.
La vieja vuelve, mira los ltimos puntos hechos
y un tono de dulzura encantadora
dice con :

La
seora (i) se ha equivocado; s, se ha
equivocado por completo.
Y
en efecto; la india se rodea la lana al cuello
y la labor resulta del revs. Hay que deshacer,
pues, los puntos de la extranjera. La buena
mujer podra mostrarse descontenta, pero se
sonre bondadosamente.

vi) Eu castellano en el texto francs.


DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 307

*
* *

Estamos tan cerca de Bolivia que vale la pena


<le pisar siquiera el territorio. Tomamos un
carruaje que, saltando sobre los guijarros, nos
conduce en menos de un cuarto de hora al otro
lado de la frontera argentina, indicada por una
enorme piedra colocada al travs en medio de
las rocas. Todo es all desolacin y soledad. Del
lado de la Argentina hay por lo menos una esta-
cin, railes, un poco de movimiento y de ruido y
un pueblecillo. Pero aqu slo hay montaas
solitarias de mineral, un silencio imponente y la
inmovilidad de la piedra sin vida. Nada puede
crecer en estas rocas granticas, rojizas y ama-
rillentas. Bajo la quemada costra del terreno
casi flor de tierra se ha encontrado cobre,
!

hierro, plomo, cinc, oro, plata y antimonio. Todo


os produce una sensacin repulsiva, hasta las
formas monstruosas de las moles de granito.
La opresin que os produce la altura, esa especie
de sorda^ angustia que zumba en vuestros odos
como una amenaza, se proyectan sobre el paraje
silenciosoy aumentan su tristeza.
Las riquezas ocultas, que parecen defenderse
con esa aspereza, no son para nosotros. Tal vez
vengan algn da nuestros hijos y vean esta
meseta invadida y trastornada por la explotacin
minera, en medio del jadear de las mquinas y
del estruendo de las pulverizadoras.
No lejos de nosotros se levanta una iglesia que
3oS LA ARGENTINA

es una especie de cobertizo de cal y arena con


techo de caas de bamb. Las gruesas vigas que
sostienen el techo y forman el frontn triangular
de la fachada estn unidas la comisa por medio
de correas de cuero de vaca en las que se ven
todava los pelos rojizos. En el campanario hay
una campana pequea suspendida de un alambre.
Como la iglesia est cerrada, alguien va en busca
del hombre que tiene la llave, quien nos dice que
la misa no se celebra ms que cada dos aos
aproximadamente, al azar de las correras de un
fraile boliviano que se pasea travs del pas.
El santuario se construy merced una seora
muy devota de la comarca que, en compensacin,
obtuvo de un convento los pocos cuadros piadosos
que adornan hoy la iglesia. Entramos en
ella.

Paredes de barro sostienen el techo. El pavi-


mento de piedras.
lo constituye la tierra, limpia
El altar es una gran caja de abeto en bruto que
sirvi para llevar mercancas la estacin. Al
lado hay dos candelabros bajos y anchos, sin velas.
En medio de la caja que sirve de altar se ve una
mueca con una vestimenta bordada de galones
de oro y una pequea corona de cobre en la cabeza.
En diversos sitios hay cromolitografas sin cuadro
ni marco. Las paredes de arcilla estn adornadas
por media docena de pinturas espaolas antiguas,
sin cuadros tampoco, y que representan Santa
Ins, Santa Brbara, Santa Catalina y la Virgen.
Las otras estaban tan rodas, despintadas y
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 309

desbarradas, que necesitaran restauradores geniales


y por esto no pude descifrarlas.
Algunas de esas telas tal vez tengan valor.
Me parecieron todas del siglo XVI. Sin duda
fueron llevadas de Espaa al Per y de all
Bolivia por los primeros frailes que acompaaban
siempre los conquistadores.
Al regreso encontramos en el camino un almacn
boliviano, pobre cabana de tierra, sin ventanas,
donde apenas se vendan ms que hierbas medi-
cinales. Ivas haba para curar los dolores reum-
ticos del cuello, la calentura y la coqueluche',
estrellasde mar secas para la urticaria y la jaqueca,
y hojas de coca, que los indgenas consumen en
gran cantidad para evitar la sed y tonificar el
corazn. Los bolivianos las mastican continua-
mente. Compramos algunas muecas hechas con
pulpa de melocotn seca y apretada, sobre la
cual han diseado dos ojos, una boca y una nariz.
En un rincn vi un libro viejo, los Tres Mosque-
teros, en espaol, de la edicin Garnier.
I,a mujer del tendero cocinaba fuera del esta-
blecimiento. Debajo de dos ladrillos haba un
fuego, al que serva de combustible estircol de
asno. Vi varios perros cubiertos de jirones multi-
colores y con las orejas pintadas de encarnado,
de azul de verde. Qu carnaval era aquel?
Pronto lo supe. Acababa de celebrarse la fiesta
de San Roque y all celebran los perros de esa
manera la festividad de su patrn. Cuando nos
marchbamos, un perro de aguas sigui largo
3IO I,A ARGENTINA

rato nuestro carruaje moviendo de una manera


cmica su cola adornada con un lazo de color rosa.
Hay algo ms que saber de estas regiones,
despus de lo que sabemos?
Volvemos la estacin. Nuestro tren haba
transportado un coche y un piano de Pars, que
pesaban 1.300 kilos, dirigidos un Sr. Arce, estan-
ciero boliviano enriquecido en el comercio de bueyes
con la provincia de Salta, y que habita 150 kil-
metros de aqu, en Tarija. Se ve que necesita una
calesa para deslumbrar los mineros y un piano
para deleitar su alma en aquel aislamiento. Pero
cmo se transportarn estos dos cajones de tal
peso y volumen 150 kilmetros de aqu, travs
de un pas montaoso, sin caminos ni senderos?
Muy sencillamente. Hay reunidos 40 indios. Los
bultos sern llevados la espalda por grupos
de 10 indios, que irn relevndose. Y
el transporte
costar 6.000 pesetas.
lo lejos veo venir en direccin nuestra una
manada de llamas conducida por dos hombres
caballo. Los espero, para conversar un rato.
Uno de ellos es alemn y me dice que posee una
mina de bismuto y otra de oro, cinco das de
distancia de aqu, y que trae peridicamente el
metal extrado de sns mmas en saquitos aplastados
que ce equilibran sobre el lomo de los lamas,
protegido por una piel de carnero. A un pastor
boliviano le alquila 40 llamas, que se alimentan
por el camino con lo que encuentran. Son ms
sobrios an que los mulos y viven de casi nada,
DE BUENOS AraES AI, GRAN CHACO 311

de races, de cortezas. Cada animal conduce apro-


ximadamente 40 kilos. El alemn quisiera vender
sus minas. Si encontrase quien le diese 200.000
pesos, se las cedera, pues el clima no le con-
viene.
Y m tampoco. Un crculo de hierro oprime
ahora mi frente. Mi actividad ha sido una torpeza.
La fiebre se acerca y el crculo de hierro se estrecha.
Siento el deseo de cerrar los ojos. El suelo amarillea
como el oro, y en el cielo aparecen ya los colores
del sol poniente.
JUJUY

BL VALLE Dl SAN FRANCISCO (i)

Un vaile dichoro. Lluvias abundantes. Facilidad del viaje.


Riqueza de los pactos. El de la caa de azcar, principal
cultivo
riqueza.
Abundancia de maderas preciosas.
Ledesma.
3.000 indios del Chaco viven Cuadro pintoresco. Cam-
pamento de indios Matacos.


all.

Suciedad repugnante. Cmo se


les paga. Indios Chiriguanos. Diferencias con los anteriores.

Al regresar
de
Jujuy despus de una
y de fiebre llevando
noche
en nues-
pesadillas,
terrible

tras retinas el panorama ininterrumpido de mesetas


ridas, de montaas desnudas y de valles desiertos,
decidimos recorrer aquella parte frtil de la pro-
vincia cuyas riquezas nos haban ponderado
tanto.
Partiendo de Perico, estacin prxima Jujuy,
una lnea frrea en construccin llega ya orifias
del ro Bermejo, uno de los ms grandes del Chaco*
Bordea el rico valle del San Francisco (2) afluente ,

de ese ro, y atraviesa la selva virgen, para ter-

(1) Ro.
(2) Se le llamatambin Ro Grande.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 313

minar en Embarcacin, provincia de Salta. Ese


valle del ro San Francisco es uno de los ms
fecundos de la zona tropical, regndolo otros tan
importantes como el Ro Negro, el Ledesma, el
San Lorenzo y el Sora. Adems, las lluvias son
abundantes y facilitan los riegos, mientras que
las heladas son muy raras. Por estas causas se
explotan las riquezas del valle desde hace mucho
tiempo. Las plantaciones de caa de azcar se
extienden por los lugares ocupados en otro tiempo
por las misiones de los j esutas. Las de San Pedro,
Ro Negro, Ledesma y Las Piedras cuentan ya
medio siglo de existencia.
Esa lnea, abierta parcialmente la circulacin,
es laque vamos recorrer por el atractivo de ver
3.000 indios ocupados en las plantaciones de
Ledesma, segn se nos asegura, y por el de una
excursin proyectada al corazn mismo de la
selva virgen.

*
* *

En la estacin de Perico encuentro un bretn


que, oyendo hablar francs, se dirige hacia nos-
otros. Es un pobre diablo, un infeliz para quien
el pas no ha sido muy bueno. Pero su destino
hubiera sido igual en otra parte, pues parece una
vctima designada de antemano por la suerte
adversa.
Soy de Saint-Malo y panadero. Perd los
cuatro cuartos que tena y me hice albail. En
27
.

314 LA ARGENTINA

este oficio gano dos tres pesos diarios, lo-

preciso para comer.


Est usted casado?
S, seor; con una boliviana. Ahora est
enferma y nuestro hijo, que tiene 9 aos, tambin.
El bretn lleva en la mano un cesto lleno de
cebolletas, que el tendero en cuya casa acaba
de trabajar le ha dado, en lugar de dinero.
Por qu no ha exigido usted su dinero?
le pregunto.
Es que no ha querido drmelo...
Con esa energa se explica un poco su mala pata. .

Al lado de nuestro bretn se destaca una pareja


muy pintoresca, un matrimonio de indios chiri-
guanos, conquistados }*a por la civilizacin.
La mujer, cuyos ojos son negros como el azaba-
che, lleva la cabeza descubierta, y una tnica
recta de un terciopelo negro y basto, comprado
sin duda en el almacn . Un ancho descote
descubre su cuello aceitunado, de piel mi poco
aceitosa, y adornado con un triple collar de
cuentas de cristal. Va descalza. El hombre lleva,
por su parte, un chaquetn gris azulado, ancho
sombrero gris echado hacia atrs, que deja al
descubierto una frente baja y oculta por recios
pelos negros y enmaraados; botinas acharoladas
y nuevas, y una corbata de color rosa. Yo pretendo
fotografiarlos, pero ellos vuelven la espalda.
Entonces doy un peso la mujer, quien
consiente que la retrate y luego entrega la moneda
su marido. Este parece verdaderamente un
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 315

amo al lado de su esclava. Habla algo el espaol y


me arriesgo pseguntarle :

Cmo es que su mujer va descalza, cuando


usted lleva botinas de charol?
El hombre me mira un poco asombrado y, en
vez de contestarme, me interroga :

Por qu haba de ir calzada?...


1^0 que quiere decir, en substancia, que no
haba motivo para ello si l le pareca esto
intil y la misma mujer consideraba una cosa
suprflua el calzado. Cada uno lleva lo que se
merece.

*
* *

El valle de San Francisco, adonde llegamos


pronto, va ensanchndose cada vez ms. Hemos
llegado la parte regada de la provincia. Los
-campos son de un verde hmedo y agradable.
Manadas de animales, gruesos, pastan avena en
abundancia, antes de ser llevados Chile. Todos
los aos salen de este valle, para atravesar los
Andes, 25.000 bueyes. En 15 das, razn de
35 kilmetros diarios, llegan Antofagasta,
donde son embarcados para los puertos del
Per y de Chile.
Pero el cultivo de la caa es lo principal en el
valle.
El mayor propietario de la regin es un ingls,
Mr. Leach, azucarero de San Pedro de Jujuy.
Segn me aseguran, posee 200.000 hectreas de
316 LA ARGENTINA

tierra, 4.000 plantadas de caa y el resto formado


por bosques que se explotan industrialmente.
Hay varias serreras para cortar los cedros, los
nogales y los quebrachos. Las maderas de ebanis-
tera abundan en esos bosques as como magn-
ficas esencias de gayac, blsamo del Per, sangre-
dragn, etc.
En San Pedio quemamos las naves para llegar
pronto Ledesma, que es el mayor poblado del
valle, y visitar al Sr. Obejero, propietario de una
de las plantaciones ms antiguas. Est enclavada
Ledesma en el mismo lugar en que D. Martn
Ledesma de Valderrama, gobernador de Salta
en 1628, construy un fuerte para que sirviese de
defensa contra los indios, despus de haber explo-
rado el valle del San Francisco. La casa del Sr. Obe-
jero est situada en un lugar delicioso. Un arro-
yo de aguapura y cristalina atraviesa el jardn.
Los naranjos y los limoneros en flor perfuman el
ambiente. No hay ms que alargar la mano para
coger los frutos ms exquisitos : limones dulces,
chirimoyas, bananas y naranjas mandarinas.
Pero con todo esto no puede uno dejar de pensar
que all fuera viven 3.000 indios del Chaco y que
se est merced de ellos. Mas una sola reflexin
basta para devolver la tranquilidad. Hace cua-
renta aos que vienen ms menos regularmente
trabajar en la comarca.
Estamos entre ellos. Han terminado su jornada
y es da de pago. En el sitio en que esperan se les
ha obligado previamente arrojar un montn
DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 317

los largos euchillos de que se sirven para cortar


la caa, as como las hachas, los picos y las espio-
chas. Un empleado comprueba sitodos
estn
desarmados.
Sentados en el suelo, descubiertos tocados
con un ancho sombrero de fieltro, con una caa
en la mano izquierda y una navaja en la derecha,
cortan un pedazo tras otro, absorbiendo el jugo
con evidente placer. En su mayora van desnudos
hasta la cintura y algunos completamente. La
expresin de sus imberbes fisonomas es verda-
deramente salvaje. Gruesas ininteligentes cabezas
de brutos, con largos, cerdosos y espesos cabellos,
veces trenzados; frentes bajas, estrechas; rasgos
duros, fruncidos, y miradas fijas como las de las
bestias he ah las caractersticas de tales indios.
;

Los extremos inferiores de las orejas de muchos


de ellos miden cinco centmetros y estn desgarra-
das, por el peso de los adornos, atravesadas por
un ancho agujero donde se introduce una rndela
de madera de corcho. Ciertos dibujos azules
les desfiguran, teniendo algunos la nariz, la frente,
las mejillas y las orejas cubiertas con tatuajes
que les dan aspectos terribles y grotescos.
Es un cuadro en extremo pintoresco y raro.
Los rayos del sol caen perpendicularmente sobre
las mantas de lana con rayas de vivos colores en
que algunos se envuelven sobre los bustos y las
;

piernas cobrizas y relucientes; sobre los ojos


brillantes, los blancosjlientes, los cuchillos y las
hachas.
27.
318 I.A ARGENTINA

Llega un grupo de mujeres, de una suciedad


repulsiva, cargadas con haces. Sus narices se
aplastan en medio de sus anchas caras. Cuesta
trabajo distinguirlas de los hombres. Sus cabellos
son cortos, erizados, grises por el polvo, y llenos
de briznas. Por todo vestido llevan una camisa
de tela grosera. Los hombres poseen tantas mujeres
como pueden mantener. Estas trabajan como ellos
en las plantaciones de caas y, adems, cran sus
hijos. As, el trabajo, la maternidad frecuente, la
suciedad y la embriaguez marchitan pronto su
juventud.
Estos hombres y estas mujeres realizan fsica-
mente todo lo que nuestra imaginacin puede
soar de impulsividad salvaje y feroz. Son indios
matacos puros. En nada recuerdan aquellos que
vimos en la frontera de Bolivia y cuya dulzura de
expresin, bajo la indumentaria srdida, me
sorprendieron vivamente. Mirando aquellos
indios quichuas de la Puna de Jujuy, pensaba en
la acogida que sus antepasados dispensaron
Pizarro y Almagro; en su confianza en la
palabra dada y en su sentimiento del honor,
comparndolos con la falta de fe y la grosera
ambicin de los conquistadores. Estos matacos
son seres muy distintos de aquellos y, proba-
blemente, refractnos la civilizacin.
Declinaba el sol cuando los matacos volvan
su campamento, con las caas al hombro.
Algunas medan hasta 3 metros. Yo segu los
indios.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 319

Sus chozas puntiagudas se levantan como


colmenas en medio del valle. Las constmyen ellos
mismos con pajas dejnaz y con las hojas ama-
rillentas de las caas. La [entrada se halla junto
al suelo y para penetrar en la choza necesitan
arrastrarse como animales. Algunos perros, inm-
viles, parecen guardarlas. Las mujeres preparan
silenciosamente el mate y el maz mientras que
los hombres descansan, sentados en el suelo,
sacan filo sus cuchillos. Xo se oye ningn ruido
en el campamento. Un mataco que trabaja en
una espec.e de red se esconde en su cueva en
cuanto me ve.
Aqu hay un grupo de tres cuatro jvenes, uno
de los cuales est desnudo y tendido en el suelo,
lleno de trozos de caa chupada, mientras que
otro, en cuclillas, le espulga con atencin. Ms
all, un coloso solitario vigila una olla de tierra
que ha>7 sobre unas brasas. Por toda indumen-
taria lleva un aparraba. Su pecho cobrizo es
ancho y musculoso como el de un luchador. En
este momento devora con encarnizamiento una
gruesa caa. Los canbales no pueden parecer
ms feroces.
Otros se ocupan en hacer chicha de maz.
Mastican los granos; luego los ponen en reci-
pientes con agua, que hacen hervir, y los dejan
fermentar. Media docena de indios preparan esa
destilacin. El mascado no es interrumpido ms
que por algunas palabras pronunciadas en voz
baja.
320 LA ARGENTINA

Segn me cuentan, los indios cambian de morada


con bastante frecuencia. Al cabo de algunas
semanas se llenan sus chozas de insectos y par-
sitos, de tal modo que no pueden vivir en ellas.
Las queman, pues, y se van ms lejos constiuir
otra. Sobre el suelo, quemado trechos, se pueden
seguir las huellas de sus traslados.
Cerca de su choza puntiaguda hay una mujer
semi-desnuda, de una belleza salvaje y apasio-
nada que estrecha amorosamente un nio
desnudo que tiene en sus brazos y le habla con
tono acariciante. En aquel momento pasa
chillando ma bandada de loros; la india hace un
gracioso gesto paia que el nio los vea y luego
peimanecen un instante con la cabeza levantada
y el brazo extendido hacia el cielo, color de fuego
en aquel momento. Se acercaba la noche, y una
ligera fogata de lea extenda su rojiza luz bajo
la paja de la choza.

* *

Los matacos llegan aqu flacos y cansados,


pero al cabo de seis siete meses, terminada la
cosecha, nada les detiene y vuelven al fondo del
Chaco, hinchados de azcar como las abejas. No
llevan dinero por temor que se lo arrebaten otras
tribus en el camino. En su mayora exigen,
cambio del importe del salario, caballos, armas,
cartuchos y telas. Hay pues que tener preparados
antes de terminar la cosecha de caa 500
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 32

Coo caballos y otros tantos fusi es. Los que no


qu t-ren eso estn ya provistos, se embriagan de
marsala de guarapo
jugo fermentado de la
caa antes de marcharse, para gastar parte
de lo que ganaron.
Pero el gran atractivo del xodo es la caa de
azcar, de la que son muy golosos.
Yo haba observado que entre esos matacos, de
estatura gigante y de expresin brutal, se vean
tipos ms dbiles y finos, algunos hasta guapos,
de grandes ojos negros y nariz aguilea. Estos
indios llevaban el pelo muy cortado por detrs
y formando un flequillo por delante. Un pauelo
de colores vivos les cea la frente. Muchos iban
casi desnudos, con un cinturn de cuero y una
tela doblada entre las piernas. Otros se cubran
los rones con una tela de algodn, dejando al
desnudo los muslos y el tronco. Un adorno de
metal incrustado debajo del labio en medio de
la mejilla pareca distinguirles de los matacos.
Eran, en efecto, indios chiriguanos, muy distintos
de los precedentes, por el tipo fsico y por el
carcter. Menos robustos, brutales y vengativos,
son, segn parece, inteligentes, apacibles y
amables, curiosos y susceptibles de civilizacin.
Los hacendados estancieros los prefieren en
mucho los matacos y los agrupan aparte, cerca
de en casitas de barro alineadas los
la fbrica,
lados de una ancha avenida. No se avendran
habitar en las srdidas chozas de los matacos.
Como se adaptan muy fcilmente las costumbres
322 LA ARGENTINA

argentinas, sus gustos sedentarios hacen de ellos


excelentes agricultores. Algunos trabajan de un
modo permanente en las fbricas de la regin y
otros en las estancias . En
esta hora crepuscu-
lar, les vemos sentados entrada de sus casas.
la
Hay algunos que venden maz, chicha, conservas
y carne seca. Otros, reunidos en grupos, adosados
las paredes de las casitas, y silenciosos, juegan
apaciblemente los naipes.

*
* *

Cuando el tren sali de la estacin de I/edesma


not que, satisfecha mi curiosidad, volva la
espalda sin el menor disgusto aquellos indios
salvajes.
Llegada se detuvo el tren en Cali-
la noche,
lebua, para que pudisemos cenar sin sacudidas.
En la pequea estacin estaba instalado el despa-
cho de un ingeniero de la lnea que, para distraerse
durante las largas veladas, haba llevado de
Buenos Aires un gramfono. Esto hizo que cen-
semos oyendo cantar Caruso y la Melba como si
hubiesen estado presentes. Verdaderamente, tales
contrastes en un solo da no son los menores
atractivos de esos largos viajes.
SALTA

La selva virgeD.

En
as oiias ele! ro Bermejo. Admirable
fertilidad. Salta. iVork-ro parecido de todas las ciudade?

-

argentinas. Tredicieres efpeolps. Costumbres pintorescas t


zs.'.o. Una precesin.
El Jardn Zoolgico. Un almuerzo
eriollo. El tEclo.
Danzas del pas. El tango.

Despus de pasar una noche en el tren, detenido


en el umbral ele la selva, dejamos nuestra casa
ambulante para subir un pequeo carruaje
automvil que marchaba sobre railes. La lnea
frrea no est terminada y el peso de un tren
podra ocasionar perjuicios y accidentes. En ese
vehculo atravesamos la selva.
No es sta la selva virgen y lujuriosa de rboles
enormes, de enredaderas inextricables, llena de
monos, de tigres y de cobras, sino una reduccin
de todo esto. Los rboles no tienen todos la corpu-
lencia de los de nuestros bosques; los quebrachos,
y los palos-blancos no tienen la majestad de
nuestros robles, la gracia esbelta de nuestros
lamos ni el opulento y umbroso follaje de nuestros
olmos. Parece cue la tierra no les concede ms
que un mnimum de sustento, por lo que caen y
324 I. A ARGENTINA

mueren. Vense, en efecto, muchos troncos incli-


nados, apuntalados por otros sostenidos por las
enredaderas. La claridad penetra en esos bosques
inexplorados, donde no hay csped ni helchos.
Pero si se intenta penetrar en ellos, como yo lo
he hecho, se ve que la superficie es inextricable.
La selva parece defenderse de la profanacin
del hombre con sus arbustos espinosos, con sus
dagas cortantes, con sus sables dentados como
sierras, sus terribles guardianes. Lo que encanta
y admira es que todos esos rboles florecen,
y yo los veo cubiertos de flores ostentosas, encar-
nadas, amarillas, azules y rosadas; en ramos, en
manojos, en forma de espigas y de lanzas. Los
parsitos pululan por entre la vegetacin. Cojo
algunas orqudeas que quisiera llevar Europa,
pero morirn antes de mi regreso.
ambos lados de la va se ve una franja de
terreno desmontado de unos treinta metros de
anchura y cubierta de montones de rboles cados
en los breales y madera sin descortezar. Espar-
cidos ac y all humean fragmentos de troncos
que los trabajadores no han podido talar de raz.
Despus de hacer un agujero profundo en el espesor
del tronco prenden fuego al orificio. De ese modo,
la madera se seca y se consume lentamente.
Algunos grupos de rboles quemados permancen
an en pie, unos ennegrecidos por el humo, otros
grises como fantasmas, cubiertos con un manto
de ceniza; y muchos, despojados de su corteza de
arriba abajo, parecen grandes desollados. Algunos
DE BUENOS AIRES AL GRAX CHACO 325

cocoteros quemados conservan su penacho de


ramas.
Para librarse de los mosquitos arrasan los
obreros de cuando en cuando un rincn de la
selva.
La lnea frrea est llena de hierbas vivaces;
verdes avanzan sobre los railes colocados
los tallos
hace una semana; una selva nueva y enana,
minscula, crece entre los troncos talados. Los
intermedios de las traviesas de la lnea se con-
vierten en breves das en otros tantos parterres
cubiertos de plantas silvestres y de hierbas.
Lindos pjaros revolotean por delante de nuestro
automvil, lo largo de la va.
Los obreros viven al aire libre. Sobre cuatro
estacas levantan un techo de ramas y hojas.
Desde fuera se ven sus camas, que son especies
de catres como los que se ven todava en las fondas
espaolas de las poblaciones pequeas. Otros
ms exigentes han construido chozas con cajones
y con sacos viejos de azcar. Colgada de las
ramas se ve carne puesta secar.
Caballos y muas enjaezados y sujetos al tronco
de un rbol; un cerdo negro, que grue; algunas
gallinas que picotean ac y all; nios medio
desnudos y sucios y mujeres que preparan la
comida, todo ese conjunto de seres y de animales
forman de trecho en trecho en el umbral del
bosque campamentos pintorescos y animados.
Es la vida y la civilizacin lo que penetra en la
selva con esa modesta vanguardia.
525 A ARGENTINA

*
* *

Algunos kilmetros antes de llegar al trmino


de la lnea frrea pasamos un puente en construc-
cin tendido audazmente sobre el Ro Grande.
Tiene 30 metros de altura y es de hermoso aspecto.
Despus de recorrer 60 kilmetros en el auto-
mvil-locomotora (sabemos que era un vehculo
automvil que marchaba por la va frrea) (1),
llegamos Embarcacin, donde la lnea se detiene
orillas del ro Bermejo. Para atravesar ste se
va construir un puente de 450 metros. El
encargado del trabajo es un obrero montador de
Saint-Etienne, el Sr. Poulain. Se encuentra cerca
de una casilla que l mismo ha construido la
entrada del bosque, y charlamos un rato.
Hace veinte auos que vivo en este pas
me dice
y he ahorrado unas 100,000 pesetas,
llegu con cien francos justos en el bolsillo.
Cuando v esta tierra tuve fe en el porvenir y
envi mi padre los cinco luises (2), pensando
que los necesitaba ms que yo.
Este hombre inteligente se alimenta sobre todo
con carne y galletas duras. Pero esto va cambiar.
Ha encontrado un compatriota, panadero de
oficio, que, habiendo tenido mala suerte en otros
sitios, va establecerse aqu, en este extremo
del mundo.

(1) Auto sur ratls en el original francs. X. del E.


(2) Moneda francesa de oro de un valor de to pesetas
DE BUENOS AIRES AI, GRAN" CHACO 327

Pero que ms falta hace


lo sigue dicin-
dome el Sr.
Poulain no es el pan, sino las legum-
bres. La gente del pas no sabe siquiera lo que son.
El obrero ha sembrado coles, rbanos y otras
verduras en un rincn de la selva virgen que l
mismo ha escogido y cuyos rboles ha arrasado.
Hace justamente ocho das me dice
y vea usted cmo ha crecido todo. I,a semana
entrante tendr rbanos.
Tierra admirable que hace germinar plantas
en ocho das !

El Sr. Poulain es el nico que entre estas gentes


se preocupa de tales cosas. Un italiano establecido
aqu, propietario de diez leguas de bosque
(25.000 hectreas) y de enormes rebaos de
bueyes, se ha construido una barraca con tablas
de cajas viejas, fin de no gastar madera de sus
bosques. Y vive casi de nada.
El obrero nos acompa al emplazamiento del
futuro puente sobre el Bermejo en cuya cimenta-
cin se trabajaba ya. Como observsemos trazas de
petrleo en el agua del ro, grasienta y con irisa-
ciones azules y verdes, Poulain nos hace saber
que, en efecto, se han descubierto en la parte
alta yacimientos de petrleo. En este pas se expe-
rimentan cada paso sorpresas de este
gnero.
Muy pronto queda dispuesto en el techado que
sirve de restaurant los obreros de la lnea un
excelente almuerzo, del que es intendente el
Sr. Ramallo. El mozo que nos sirve es un vasco
328 LA ARGENTINA

que habindose declarado en huelga en Salta se


vino aqu probar fortuna.

* *

Retrocedimos para llegar Salta.


No os describir la ciudad. Todas estas pobla-
ciones del Norte, fundadas por los espaoles, se
parecen. Es siempre el plan del antiguo municipio
espaol con sus calles en forma de tablero, sus
casas de planta baja rematadas por la sempiterna
barandilla la italiana, con la misma plaza
cuadrada, cuyo alrededor estn la iglesia, e
cabildo la casa consistorial, la audiencia, uno
dos hoteles, y, en el centro, la estatua de un general.
En todas partes se encuentran tambin calles
con los nombres de Rivadavia, Independencia,
25 de Mayo, Belgrano, San Martn etc. Slo difieren
un poco la situacin y la elevacin de las montaas.
Las calles de Jujuy estn empedradas con guija-
rros redondos, mientras que las vas principales
de Salta y de Tucumn estn pavimentadas de
madera.
En Salta hay sealados espacios de terreno,
que estn por desmontar y sanear, pero que en
un porvenir prximo se convertirn en paseos,
avenidas y parques.
Como en Jujuy y en Tucumn, la plaza de
Salta, plantada de rboles y con un kiosco central,
est rodeada de bancos y alamedas. De estas

a venidas, unas son frecuentadas por la burguesa y


DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 329

Ahora bien; en esta


otras por la gente del pueblo.
plaza he notado algo que no puedo explicarme
y distinto de lo que not en otras poblaciones.
Las muchachas pasean por un lado y los jvenes
por otro. Cmo se conciertan, pues, las bodas?
Por lo dems, veo iguales sombreros la moda
y los mismos vestidos dernier cri. En esta ciudad
de 17.000 habitantes se gastan las mujeres fcil-
mente 450 pesetas y ms en una toilette de uso
corriente y se ven vestidos de 1.500 en el bai e 1

que da el gobernador el 25 de Febrero.


La poblacin, el elemento director, es de
origen espaol. Salta se glora de guardar las
tradiciones espaolas de elegancia y de distincin.
Sus habitantes pretenden que Tucumn est
formado especialmente por aluviones ms recientes
y por advenedizos parvenus. Esto explicara,
por otra parte, sin necesidad de investigar ms,
la prspera actividad de Tucumn y la especie
de somnolencia modorra en que hasta ahora
se ha complacido la vieja provincia subtropical.
El fondo de la poblacin se compone de una
mezcla de espaoles y de indios calchaqus, puestos
en otro tiempo bajo el dominio dependencia
de los Incas de Cuzco. Estos mestizos tienen los
ojos muy negros y dulces, un bigote fino !a
japonesa y pmulos algo salientes. Pero los
numerosos cruces sanguneos alteran modifican
ese tipo, y una visita que hicimos la crcel nos
ofreci la ocasin de ver fisonomas brutales y
horribles.

28.
330 I.A ARGENTINA

Todava se conserva algo tpico y pintoresco.


I^as nias del pueblo,de cutis moreno y dorado,
ms moreno an por los polvos, lindas y con
grandes ojos negros, cubren su cabeza con una
mantilla pauelo negro que encuadra el valo
del rostro y que cae en graciosos pliegues sobre
su busto delicado, manera de los ropajes tana-
grianos.
Los das de procesin que abundan en este
devoto pas la infantil muchedumbre femenina
multiplica sus encantos. Al ver las muchachas
se dira que eran jvenes novicias que se haban
aventurado fuera de su convento despus de
acicalarse el rostro la manera profana. Por lo
dems, esas procesiones no tienen nada de la
solemnidad de aquellas que nosotros estamos
acostumbrados ver, ni el paso mesurado, ni el
recogimiento de los fieles ni la lentitud sacerdotal
del cortejo. Multitud de chiquillos corren
200 metros delante del clero, llevando cada uno
un largo tubo de hojalata donde arde alcohol.
Numerosos petardos estallan al paso de la Virgen
de los Santos, llevados en andas, como un
esquife sobre agitadas olas y se les ve ondular
en medio de las filas desordenadas. El cura mismo,
revestido con los sagrados ornamentos, marcha
paso ligero, deseando acabar, pues hace mucho
calor.
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 33

*
* *

El gobernador de la provincia nos invita


almorzar en un restaurant campestre, situado en
las afueras de la ciudad, cerca del futuro parque
de la poblacin. En el centro de una vasta super-
ficie pantanosa, saneada hoy y llena de planta-
ciones de eucaliptos, se han trazado parques y
avenidas. Tambin se encuentra aqu el Jardn
Zoolgico. Mientras preparan la mesa vamos
visitarlo. Verdaderamente, la coleccin no es
muy rica, pues no comprende ms que tres con-
dores siniestros encerrados en una gran jaula,
dos pumas en un compartimiento alambrado, un
alpaca (i) y dos guanacos. Estos guanacos son sin
duda los seres ms insolentes de la creacin. En
cuanto os acercis al enrejado se dirigen hacia
vosotros con aire altivo, mascullando, y os lanzan
al rostro un escupitajo con una habilidad que os
-

deja pasmados, estupefactos. Es un sport ? Es


una necesidad inexplicada de su naturaleza? Es
desprecio? Sea como quiera, hay que retroceder
al momento.
Enel almuerzo se nos sirvi una ensalada
rusa, un cochinillo, el puchero nacional, pescado
frito, empanadas y, como asado , un cabrito
que se atraviesa con un hierro y se asa al aire
libre en una gran fogata de lea. I,a costumbre

(1) Cuadrpedo rumiante de la Amrica del Sur, sin cuernos y


semejante al llama.
332 I. A ARGENTINA

tradicional exige que ese asado se presente entero


en el asador, y que cada comensal corte el pedazo
que le parezca. Nuestro anfitrin quiso ahorrar-
nos ese trabajo, pero no todos los das se puede
disfrutar el placer de comer como los antepasados,
y yo cort resueltamente un trozo de la carne
tierna y jugosa del cabrito.
La banda de msica ameniz el almuerzo con
danzas, tangos, habaneras, chilenas y -pericos.

Ocurre veces cuando se viaja que se experi-


mentan de improviso impresiones de una gran
vivacidad. Piensa uno precisarlas, seguro de
antemano, tan grande fu la emocin, de evo-
carlas cuando se quiera. Pero ms tarde, cuando
se desea hacerlo, se encuentra uno con asombro
ante la vaguedad vaporosa de un sueo. vSin
embargo, hoy embarga mi pensamiento un
recuerdo que se impone mi espritu como la
realidad del instante. Durante el almuerzo, la
charanga compuesta de mestizos con casco negro,
como los guardias, tocaba varias piezas y entre
ellas un tango. Ni los instrumentos de cobre ni
los clarinetes parecan preocuparse mucho de
matices ni de la justeza de los tonos. Pero el aire
del tango, lnguido y lascivo, con sus paradas
bruscas, sus reticencias furtivas, insinuantes,
sus caricias adormecedoras, hizo levantarse de
sbito en medio de la sala
desde donde se vea,
bajo el cielo radiante de luz, la brillante enramada
de las palmeras, y de los naranjos cubiertos de
frutos
una pareja espaola, abrazada, movin-
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 333.

dose'apenas, y que pareca


gracia suprema !

no cambiar de lugar (i). La mirada vencedora
del hombre, encendida con una llama de fatuidad,
se" fijaba en su compaera quien, con la vista ba>a,
pareca dormida pasmada, y estas palabras
llegaron mis odos No despierten este nio
:

que llevo dormir...


Sin cansarme, hubiese odo cantar aquel tango
hasta la noche. Me causaba una alegra juvenil
y profunda aquella languidez voluptuosa de la
pareja que vea bailar, y en aquel minuto se
revel ante mis ojos algo del alma espaola,
pueril, ardiente y sensual.

(1) Un buen bailador de tango debe emplear una media hora en


dar la vuelta una sala de diez metros de longitud.
SALTA

SU PORVENIR

Numerosos y frtiles valles. Variedad de la conformacin platnica-


y del clima. Una regin favorecida. Las tierras para caa de
azcar. Aguas abundantes. Estado actual de los cultives. La
cra del ganado. Ensayo feliz del cultivo de legumbres y frutas.
Por qu la provincia permanece estacionaria. Su aislamiento. Lo
que les caminos de hierro van a darle. Nuevos horizontes. Salta,
mercado de Chile, de! Per y del Chaco. Indolencia de les sltenos.
Algunas opiniones de un gran propietario de Salta.

ETamable y corts gobernador de Salta decidi


acompaarnos en todas nuestras excursiones
por el territorio de su mando. Esto me permiti
obtener copiosos informes y comprobar los datos
ya recogidos en un punto y en otro.
de Salta, apenas explotada, llegar
I/a regin
ser,seguramente, una de las provincias ms ricas
del Noroeste de la Argentina (i). Las ramifica-

(i) Mide la provincia 161,099 kilmetros cuadrados y tiene


134,000 habitantes. I,a capital cuenta 17,000 almas.
El presupuesto provincial asciende 2,500,000 francos y el de la
capital 500,000.
El gobernador percibe 2,280 francos mensuales, los ministros
1,200 y el Intendente municipal 1,000.
Ea provincia dispone an de inmensas extensiones de tierras
forestales inexploradas, de millones de hectreas conceder. Esto
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 335

ciones de los Andes que cubren su territorio for-


man numerosos y frtiles valles, y tres grandes
ros, que, desgraciadamente, no son navegables
hasta ahora, atraviesan la provincia. I^as lluvias
-tropicales y la abundancia de agua harn fcil el
riego en diversas comarcas. Hasta el ardor natural
del clima es templado por la altitud en casi toda
la provincia.
Todas las plantas tropicales pueden prosperar
hasta los 1.000 metros de altura y los cereales,
los rboles frutales y todos los cultivos europeos
prosperan perfectamente en elevaciones supe-
riores esa. Gracias, pues, la variedad de su
conformacin estructura fsica, en Salta pueden
cultivarse la vez los cereales y los forrajes, los
rboles frutales y las legumbres lo mismo que las
plantas de ios trpicos.
Ciertas regiones son privilegiadas. I,a parte
limitada al Norte por la ciudad de Oran y el ro
Bermejo, por el San Francisco al Este, por el San
Pedro al Sur y por el Iruya al Oeste rene, entre
otras, y de una manera ideal, todas las condi-
ciones necesarias para el cultivo de la caa de
azcar y de todas las frutas. Ms all de esos
lmites son menos favorables las circunstancias

constituye tina riqueza, pues tngase en cuenta que se pueden


obtener 800 francos de cada hectrea de bosque con la tala corta
de maderas.
Eos impuestos inmobiliarios son de 6 francos por cada 1,000 del
valor total de las propiedades. Ea venta del ganado est gravada
con una tasa de 3,50 francos por cabeza. Estos son, con las patentes,
los principales recursos del presupuesto.
336 I<A ARGENTINA

para el cultivo, pues el terreno es ms llano y no


tiene una inclinacin propsito para el riego.

Iva gran riqueza de esa zona se debe varias


causas la calidad del suelo, cuya capa de tierra
:

vegetal llega veces ms de 10 metros de


profundidad; al clima tropical, puesto que el
trpico de Capricornio atraviesa la regin de
Oran; las condiciones benignas de su poca
elevacin que preserva estas tierras de las
heladas; la inclinacin del terreno, que desciende
en suave pendiente hasta la llanura del Chaco y
el ro Bermejo, permitiendo as un riego fcil,
gracias la abundancia de los arroyos.
Hay en esa regin de Oran 500 leguas de tierras
magnficas, admirablemente apropiadas para el
cultivo de la caa de azcar y en las que es seguro,
por consiguiente, un aumento de valor enorme.
All, como en Tucumn, no es muy extensa la
regin actual de la caa. Esas tierras tan excelentes
y fecundas estn hoy cubiertas de bosques que
ante todo es preciso talar, y que exigirn luego
riego artificial, pues la caa es un cultivo de
otoo y de invierno, estaciones en que no llueve
por lo general. Pero he dicho ya que el producto
de la madera cortada casi compensa los gastos
del talado de un bosque. Y en cuanto al riego de
los terrenos, no faltan los ros y los arroyos. Slo
la captacin apresamiento de las aguas de
Quebrada del Toro asegurar el riego de
60.000 hectreas.
DE BUENOS AIRES AI, CRAN CHACO 337
*
* *

No obstante, todas esas riquezas estn casi sin


explotar hasta ahora.
Se cultiva algn trigo, maz y caf. La provincia
sola produce la tercera parte del tabaco cultivado
en la Argentina. Desde hace algunos aos se
comienza sacar partido de sus ricas selvas, 'as
ms grandiosas del pas, como las de Misiones,
y me han indicado fbricas donde se trabajan
32 clases de maderas, como cedros, robles de
Oran, lapachos, etc.
Los magnficos pastos de los valles mantienen
un milln de bovinos, carneros, de excelentes
condiciones por su calidad, y caballos que durante
el invierno pastan en los bosques y el verano en

las montaas. Los cueros de Salta, son de un mrito


proverbial, espesos y pesados, y famosos por su
preparacin (i).
Por otro lado, el cultivo de los frutos primerizos,
que apenas comienza, es de un gran porvenir no
slo por su consumo en el resto de la Argentina,
sino tambin por su exportacin Europa. Tn-
gase en cuenta el orden sucesin de las esta-
ciones. El verano comienza en Diciembre y^el
invierno es desconocido. Se pueden, pues, obtener
todo el ao frutos tropicales y las legumbres de
verano. la chita callando, y con un centenar de
hectreas compradas casi por nada, algunas fami-

(1) Se curten los cueros con la corteza de una especie de acacia,


llamada cebil que compite con el quebracho por su riqueza en tanino.

29
338 I, A ARGENTINA

lias, italianas industriosas y trabajadoras estn


i camino de hacerse ricas con el cultivo de
legumbres y frutas. Los tomates de Campo Santo
llegan hasta Buenos Aires. Un rico estanciero acaba
de plantar, junto los sembrados de caas,
5.000 bananeros para la exportacin del fruto. En
el resto de la provincia, y especialmente en el
valle de Lerma, se cultivan en gran escala maz,
alfalfa y frutales. Recientemente se han hecho
plantaciones de caucho, con xito satisfactorio,
y es viable el cultivo del algodn.
Para darse cuenta exacta del brillante porvenir
de esta provincia conviene examinar un mapa
argentino. En l se observa que la provincia de
vSalta linda por un lado con Bolivia y por otro
con el Per y Chile, pases que se surten de ganado
en la Argentina. Oran, por ejemplo, llegar ser
en breves aos para los pases limtrofes el
principal mercado ganadero de la Repblica. Si
el novillo criollo de dos aos y medio se vende
actualmente eu Buenos Aires 60 pesetas, en
la regin indicada se cotiza doble precio para
la exportacin.
Y cmo que una regin tan rica ha sido hasta
es
ahora tan desdeada por los especuladores y
negociantes en productos agrcolas?
Se explica ese menosprecio por el aislamiento
en que ha vivido la provincia de Salta, del cual
acaba apenas de salir. Hasta la construccin de
la lnea frrea se hallaba esta provincia separada
econmicamente de las dems regiones, causa
!

DK BUENOS AIRES AL GRAX CHACO 339

de sus grandes ros torrenciales que la aislaban


durante seis meses del ao. Por esto dependa,
comercialmente, de Bolivia, que le compraba sus
productos agrcolas. Y cuan grandes eran las
dificultades del transporte de esos productos,
travs de montaas sin senderos y de torrentes
infranqueables por tener ms de un kilmetro de
anchura y carecer de puentes
El ferrocarril de Jujuy, inaugurado hace tres
aos, abri nuevos horizontes los sltenos. Desde
la provincia de Salta se pueden enviar hoy
Buenos Aires y las regiones del Sur ciertos
productos suficientemente ventajosos para remu-
nerar los gastos todava considerables del trans-
porte. Pero los grandes trabajos que se realizan
y los que se proyectan, afianzarn de un modo
definitivo el progreso de estas regiones. Entre
ellos figura la lnea frrea que hemos recorrido
desde Perico, provincia de Jujuy, Embarca-
cin, trozo que acaba de terminarse y que pon-
dr el Norte en comunicacin con el ro Paraguay
por la extensa lnea en construccin que desde
Embarcacin ir parar Formosa. Otro de esos
grandes trabajos es el ferrocarril que, partiendo
de Metan, ir terminar en Resistencia, situada
orillas del Paran, despus de haber atravesado
el Chaco en su mayor anchura. Una simple
mirada al mapa pone de relieve el inters de
estos detalles geogrficos, un poco ridos pero
necesarios.
Figura tambin entre aquellos trabajos una
340 I.A ARGENTINA

lnea frrea, en proyecto, que unira Rosario de


Lerma situado un algo al Sur de Salta
con
Antofagasta, puerto de la costa de Chile. El Norte
de la Argentina quedara as en comunicacin, por
un lado, con los grandes ros navegables
se
trata tambin de canalizar el Bermejo lo que
hara economizar al comercio los elevados gastos
de un millar de kilmetros de transporte por
ferrocarril. Por otro lado quedara en comunica-
cin con la costa del Pacfico, travs de una
regin chilena que no produce ms que minerales
y nitratos. Salta llegara ser un mismo tiempo
el gran mercado de Chile, del Per y del Chaco. El
ferrocarril de Formosa estar terminado en un
plazo de 5 6 aos. El de Antofagasta no ha
encontrado an los capitalistas, pero se ha hecho
la concesin por el Gobierno federal, por tratarse
de una lnea internacional. Su longitud, de unos 750
kilmetros, ser bastante onerosa causa de tener
que atravesar los Andes. Los primeros clculos se
hicieron sobre una base de 250.000 francos por
kilmetro, lo que exigira cerca de 200 millones
para toda la lnea. El concesionario es un chileno,
que, segn me dicen, no ha encontrado en Ingla-
terra los capitales necesarios para la realizacin
de ese gran proyecto, y anda buscndolos an.
He odo sostener por hombres competentes y
desinteresados, que el camino de hierro proyec-
tado entre Salta y Chile podra hacerse por otro
sitio ms cmodo. El proyecto de los sltenos,
que lo hace pasar por la Quebrada del Toro,
1

DE BUENOS AIRES AL GRAN CUACO 34

exige la cremallera sobre gran parte del recorri-


do. Ser mucho ms fcil y menos costoso
construir un ramal partiendo de Tres Cruces
sobre la lnea del Estado, que pasara por el
valle de Humohuaca. Pero para eso sera preciso
pasar por Jujuy y las dos ciudades de Salta son
rivales. Salta no quiere deber nada Jujuy y
prefiere esos rodeos insensatos y esa va tan
costosa.

*
* *

Piensan los sltenos en ese porvenir, , de otro


modo, hacen todo lo posible para apresurarlo?
Se me asegura que no, que causa de la dulzura,
del clima es puramente verbal la actividad de
los hombres, absorbindola por completo la
poltica. Adems, se vive con tan poco esfuerzo
bajo un cielo tan benigno y la tierra es una madre
tan buena y prvida, que la ambicin de las
riquezas es casi desconocida.
Sern, pues, porteos
es decir, bonaerenses
acaso extranjeros los que obtendrn las
ventajas. Por lo pronto, les pertenecen los mejores
terrenos, y ellos dan impulso los trabajos para
la terminacin de los ferrocarriles. Los mismos
tucumanos, que se dan cuenta de la superioridad
del clima de Salta para la industria azucarera,
compran tierras en esta provincia y no tardarn
en crear fbricas de azcar. Han comprendido
que al desarrollar en muchas provincias la industria
29.
;

342 LA ARGENTINA

azucarera se refuerza el partido proteccionista


en el Congreso federal. Pero los proteccionistas
tendrn que defenderse un da otro.
Uno de los grandes propietarios de la provincia
de Salta, que posee 45.000 hectreas de bosques
y apenas explota 200 de ellas, me manifestaba
su fe en el porvenir de esta regin, casi ignorada
hasta ahora, y en el de la Argentina en general.
La Repblica Argentina me deca el
Sr. F... B... se asemeja una gran casa que no
tiene ms que una puerta de entrada Buenos
Aires. Su fachada es pequea y enorme su profun-
didad; pero no tiene salida, como las antiguas
casas espaolas, tan en desacuerdo con las exigen-
cias de la vida moderna. Habra que proporcio-
narse una puerta de escape, por el ferrocarril del
Pacfico. El ferrocarril transandino, aunque til
para fomentar las buenas relaciones entre Chile
y la Argentina, y ms cmodo para los viajeros
que la ascensin de la Cumbre, slo tiene un
valor econmico muy limitado. La provincia de
Mendoza no produce nada que sea necesario para
Chile, puesto que los vinos chilenos son superiores
los de Mendoza y la ganadera carece hasta
ahora de importancia. El ferrocarril transandino
no debe, pues, considerarse como un expediente
de gran valor econmico. Y se necesita uno impres-
cindiblemente, si se quiere hacer prspero el Norte
de la Argentina.
S continu diciendo el Sr. F... B...
ignoramos demasiado los recursos de nuestro

DE BUENOS AIRES AI, GRAX CHACO 343

joven pas. Necesitamos organismos de experi-


mentacin, centros oficiales adonde puedan acudir
los agricultores en demanda de datos informes.
Si vais actualmente los ministerios y oficinas
oficiales en solicitud de detalles precisos, slo
oiris cosas vagas inciertas sobre regiones algo
lejanas, como las de Oran, Misiones y Manuel
Huapi. Se gastan 9 millones en el ejrcito; se
encarga la construccin de buques de guerra
por valor de 200 millones, y en cambio, nuestro
pas, que es esencialmente agrcola carece de
laboratorios de anlisis y de catastros econmicos.
SALTA

EL VALLE DE LEK3IA-TALA PAMPA

Un valle comparable de San Francisco.


al Todos los cultivos son

en posibles. Cmo
los domadores educan los caballos salvajes.
l

Una visita la estancia la " Finca ". Verdaderos gauchos.


Caballeros indesarraigables.
Los toques de la guitarra y las
improvisaciones.
Algunas danzas criollas la cueca, el gato.
; Una
sesin de lazo.
Gauchos y " cow-boys B .

Encompatriotas
Salta tuve placer de encontrar algunos
el
amables y simpticos, sin pose ni
presuncin, que quisieron saludar al enviado del
Fgaro invitarle galantemente cenar. En la
cena rein la cordiadidad y el afecto. Hablamos
un poco de Francia y mucho de la Argentina.
Haba en la reunin un contratista de obras, un
curtidor, un tenedor de libros, un profesor
de francs y un ingeniero. Yo sent verdadera
satisfaccin conversando con ellos acerca de sus
asuntos y oyendo sus observaciones. Uno de
los comensales, el Sr. Clement, es ahora ingeniero
municipal. No conozco argentinos ms patriotas
que ese salteo adoptivo cuyo entusiasmo por el
porvenir de Salta no tiene lmites. Pero mientras
DE BUENOS AIRES Al, GRAX CHACO 345

no se olvida del presente y posee


llega ese porvenir
algunos miles de hectreas de excelentes tierras
que no harn sino aumentar de valor. En sus
labios o la misma lamentacin que escuch cada
vez que la casualidad me puso delante de com-
patriotas :

lstima que los capitales franceses


Es
sean tan tmidos Aqu se puede ganar mucho
!

oro.
Y esto es cierto, noslo en lo que se refiere
Salta, sino otros muchos puntos de la Rep-
blica.
Todos exclaman Ah si yo hubiera tenido
: !

dinero hace treinta aos, hace veinte, hace diez !...


Si hubiesen tenido ustedes dinero les con-
test yo no hubieran venido aqu.
Y lo pienso como lo digo.
Por otra parte, no creo que sus lamentaciones
sean sinceras, pues los que tienen hoy algunos
cientos de miles de pesetas no las arriesgan. Xo
est esto en su naturaleza, en su modo de ser.
El Sr. Clement, hombre activo y simptico nos
acompaa en nuestra excursin al valle de Lerma,
excursin organizada por el Gobernador de la
provincia.
El valle de Lerma Es una tierra de encanto
!

bajo el cielo azul. El da en que el tesoro de sus


aguas, dilapidado, perdido actualmente, se reparta
distribuya con mtodo y equidad, no habr en
el Norte de la Argentina un granero comparable
este, exceptuando el valle que riega el San
346 LA ARGENTINA

Francisco Ro Grande. Sin embargo, las tierras


se venden aun diez pesos la hectrea. El
tabaco y el maz crecen sin necesidad de riego.
Cada ao se obtienen dos cosechas, la del maz
despus de la del trigo. ste abunda poco hasta
ahora, consumindose harinas de Santa Fe. En
cambio, abunda la alfalfa, que dura 10 aos. El
ganado no tiene valor sino para la exportacin,
pues en la regin se vende la carne 35 cntimos
el kilo por trmino medio.
I^a provincia de Salta suscita celos y envidias.
Se dice que su clima es en verano demasiado
clido para los europeos y que produce fiebres.
Pero yo s que los italianos se establecen en Salta,
y prosperan. Mientras que ms hacia el Sur, en
Santa Fe, slo permanecen durante el tiempo de
la cosecha, aqu llegan instalarse y hacer for-
tuna. Eos obreros italianos, llegados aqu sin un
cntimo, poseen en su majara importantes
propiedades y disfrutan de una posicin envidiable.
Son econmicos y viven mezquinamente.
Se me citaron algunos casos y entre ellos, el de
un piamonts. Este lleg al pas y empez
trabajar en seguida con un jornal de 6 pesos
12 13 francos diarios. El primer ao
ahorr 1.500 y otros tantos el segundo. Entonces
trabaj por su cuenta; compr terreno 80 cn-
timos el metro y edific tres casitas, alquilando
dos y reservndose la otra para l. Pues bien; los
terrenos que le costaron hace tres aos razn
de 80 cntimos el metro, tienen ya un valor de
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 347

4*50 francos por la misma unidad de superficie.


Hoy tiene dos obreros y est en camino de hacer
fortuna. Esos dos obreros harn lo que l dentro
de tres aos.
Y lo mismo ocurre, exactamente, en todos los
puntos de la Repblica en que se instalan italianos
vascos.

*
* *

Saliendo de Salta para recorrer el trozo de


lnea, que llega en los mapas hasta Tala Pampa,
y que atraviesa en toda su longitud el valle de
Lerma, el camino es bastante estrecho. Pero el
valle se ensancha hacia Puerta Daz.
Estamos en invierno, y no ha llovido desde hace
seis meses.Por esto no verdea mucho el paisaje.
lo que parece, llover pronto. Entonces crecer
la hierba en breves das y se llevarn pastar
los bue}-es. Si estas tierras se regasen, decupli-
caran de valor, pues son de una fertilidad notable
y el clima permite casi todas las especies de cultivo,
desde el tabaco la alfalfa.
El Sr. Clement nos explicbalas riquezas de la
provincia y veces nos sealaba con un dedo los
puntos del trayecto que eran dignos de atencin,
hacindonos admirar la profunda capa de tierra
vegetal, que se observaba en la zanja trinchera
de la va frrea.
Miren ustedes
nos deca
esto no est
;
348 LA ARGENTINA

preparado de antemano, con motivo de esta visita...


El maz produce 2.000 kilos por hectrea.
El Sr. Born, que forma parte de la expedicin y
que, como dije en otro lugar, es, en unin del
Sr. Dreyfus, el mayor exportador de cereales de
la Argentina, hace observar que tal produccin
sera una cosecha pobre en el Norte de la provincia
de Buenos Aires y en el Sur de la de Santa Fe.
En esas regiones aade
se ha dado el
caso de que una hectrea produzca 6.000 kilos
de maz. Eso era excepcional, ciertamente, pero
el trmino medio de la produccin del maz
oscila entre 3.000 y 4.000 kilos por hectrea...
No; Salta producir azcar, tabaco, frutas, pro-
ductos tempranos y prados excelentes para el
ganado (1), pero no podr competir en cereales
con las provincias de Buenos Aires y Santa Fe.
Esa opinin del Sr. Born parece una verdad
inconcusa.
El gobernador, que ha tenido la amabilidad de
acompaarnos, se muestra propicio acceder
mis ruegos para que nos facilite el medio de ver
cmo doman los caballos los domadores argen-
tinos. Se le haba prevenido de nuestra visita, y
cuando llegamos la estacin del pueblo encon-
tramos varios carruajes que nos esperaban. Hasta
haban levantado en medio del camino una especie
de arco de triunfo para festejar al mismo tiempo

(1) Cada tres animales bovinos ocupan una hectrea por termino
medio.
DE BUENOS AIRES AI. GRAX CHACO 349

la llegada del gobernador y la del Sr. Ramallo,


director de los ferrocarriles, quien se desea
agradar porque se necesitan almacenes para
depsitos de tabaco, vagones de transporte...
de todo, en una palabra.
En medio de una nube de polvo llegamos la
Finca, que es el nombre de la estancia que
vamos visitar.
Es una casa vieja, de planta baja, rodeada de
una galera con pilares azules, pavimentada con
baldosas encarnadas, como todas las habitaciones
del edificio.
El mobiliario es de los ms elementales. En el
comedor hay un aparador buffet de nogal y
varias sillas de anea. En las paredes se ven cromos
que representan escenas de Fausto; en los dormi-
torios, sin alfombra, hay camas de hierro y en el
despacho un calendario con una estampa que
representa una mujer turca muy linda. Bajo la
galera que se extiende alrededor del patio interior,
donde hay plantado un limonero, se ve carne col-
gada punto de secarse y por el suelo arneses y
sillascon adornos de plata.
Llegan algunos gauchos, con cinturones ador-
nados con monedas de plata, inmviles como
estatuas sobre sus caballos de larga cola y de
trote elegante. Llevan los pies en estribos de
madera que parecen m lades de gruesos zuecos
esculpidos, la cabeza cubierta con anchos som-
breros grises, el poncho al hombro, el lazo corredizo,
sujeto detrs de la silla y el rebenque fusta

30
350 LA ARGENTINA

colgada de la mueca derecha. Estos gauchos


tienen cierto aire de distincin pesar de sus
pauelos de seda de color rosa vivo. Los rasgos
de algunos de ellos respiran la nobleza y la bra-
vura grave y hasta un poco melanclica. La
mezcla de la sangre india y espaola ha producido
este ser de otra poca, incapaz evidentemente de
hacer una vida distinta esta, que pasa cabal-
gando libremente por estas soledades campestres.
He aqu nuestros verdaderos gauchos
me dice el dueo de la Finca .
Apenas se
encuentran ya tipos parecidos ms que en nuestras
provincias del Norte.
presencia nuestra van ser domados algunos
potros salvajes, es decir, que desde su nacimiento
viven en libertad en el campo, sin que el bocado
ni la montura los hayan maltratado todava. Los
gauchos van cogerlos en medio de los prados
por medio del lazo y los conducen la estancia .
Tres cuatro peones atan entonces el animal
un rbol por el cuello y las patas traseras, colo-
cndole una manta sobre la cabeza para cegarle
y poder ensillarle placer. Terminada esta ope-
racin, comienza un alboroto de tamboriles y
nautas y entre tanto coge el domador una oreja
del caballo y monta de un salto ligero y diestro.
Una docena de peones caballo se coloca ambos
lados del potro para impedir que vaya estre-
llarse contra un muro, contra un rbol contra
una cerca. El animal parece loco furioso. Con la
cabeza baja se precip ta hacia del i ando
DE BUKNOS AIRKS AI, GRAN CHACO 351

diez pasos y detenindose luego bruscamente, se


agita, saluda, coloca la cabeza entre las piernas,
se encabrita, cocea, se levanta sobre sus patas
delanteras, escarba la tierra, relincha y sacude las
crines.
El jinete parece clavado en la silla. Con las
piernas apretadas castiga al potro con la fusta j
clava sus anchas espuelas de plata en los costados
del bruto, que se enfurece ms. Los doce peones
galopan alrededor del potro para seguir sus movi-
mientos, atajarle el paso y ponerle en el centro
del camino cuando se separa de l, levantando los
trece animales una polvareda de campo de batalla.
Pero al cabo triunfa el hombre. Lanzado el
caballo al galope, parte como una flecha en rauda
carrera unos trescientos metros, y luego vuelve
al paso, dcil, sumiso, vencido.
Se me asegura que estos domadores de caballos
enferman con frecuencia del pecho. Tantos
esfuerzos y sacudidas violentas agotan pronto
su organismo, y al cabo de unos cuantos aos
estn averiados .

Despus de varios ejercicios de doma hubo su


parte de canto, pues los gauchos no son solamente
domadores de caballos, sino que saben tambin
animar y distraer los ocios de las tardes largas y
pesadas tocando la guitarra improvisando
coplas.
Todos sus cantos se parecen. Sean alegres
tristes las palabras, las melopeas tienen siempre
el mismo tono melanclico. El compadre que va
352 I.A ARGENTINA

cantar se sienta en un banco, apoyado en la pared,


con el camarada que ha de acompaarle con la
guitarra. Durante un momento se concertaron en
voz baj a, mientras rasgueaban la guitarra, y luego
entonaron sus coplas improvisadas y picarescas.
Si quieren ustedes saber mi nombre
Voy decrselo :

Me llaman Juan Rosas


Y soy capaz de ensear su camino un ciego
Y de dar consejos un sordo.
Estas jocosidades hicieron reir, naturalmente,
los circunstantes, que pidieron los gauchos
que cantasen ms, lo que accedieron ellos sin
hacrselo repetir.
Aqu se come mucha carne
Y mime gustanlas mujeres bonitas vestidas la Pompadour.
Dicen que se dan cuchilladas,
Pero 30 no tengo miedo...
Dnde est el que quiere drmelas?...
Ser menester que pueda...

Los '< improvisadores prolongan durante


cinco diez minutos sus canciones, entremezcla-
das y cortadas con numerosas pausas y rasgueos
de guitarra. He transcrito la letra el texto de las
canciones que, como se ve, no tienen mucha
congruencia. Ora son jcaras alegres, muy anti-
guas probablemente, y repetidas de un modo
caprichoso por el perilln; ora coplas incoherentes
mezcladas con vagas reminiscencias de romances.
La sesin de canto termin con un saludo
de bienvenida dirigido al Gobernador y al director
del ferrocarril Sr. Ramallo, personajes presti-
giosos, en honor de los cuales se haba celebrado
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 353

La guitarra acompa la peticin


aquella fiesta.
de un almacn ms espacioso para depsito de
tabacos.
Luego se bail. El cantador que era, sin duda,
el hombre ms alegre del pueblo, hizo vis--vis
una mestiza de lindo y serio rostro, ojos negros
y moreno cutis. Llevaba un vestido de algodn
azul con puntos blancos como guisantes y un
corpino color de ciruela. Sus cabellos trenzados
caan por entre sus hombros. El gaucho haca
sonar las anchas estrellas de plata de sus espuelas
y el fuerte pisar de las espesas suelas de sus botas
de montar con dobleces. Un acorden dejaba oir
trozos de danzas. La primera fu una cueca, de
lento y dulce ritmo. La bailadora apenas hace
movimiento y, con la cabeza ladeada con la
mirada fija en el suelo, da menudos y ligeros
pasos, con sus pies giles; su mano izquierda
mueve apenas un pauelo, pero con gracia, mien-
tras que la derecha levanta ligeramente los
pliegues del vestido.
La segunda danza es la del gato. El hombre
gira rpidamente alrededor de la mujer, que se
muestra esquiva sus seducciones. El baile es
una danza nmy viva, contorneada y violenta.
Como remate de fiesta, una sesin de lazo tuvo
lugar en el corral de la estancia. Pero estos
gauchos no son tan diestros como los cow-boys
de Tejas. Si no me equivoco, hubo en Buenos
Aires un concurso de lazo y resultaron vencedores
los cow-boys. Sin embargo, la destreza de estos es

30.
354 A ARGENTINA

notable. Los caballos y bueyes lanzados al galope


son detenidos instantneamente por los cuernos,
por la cabeza por los patas traseras. El lazo,
que se arroja con amplio movimiento circular,
falla rara vez. Est formado por cuatro tiras de
cuero trenzadas slidamente y se ve siempre
sujeto en la montura del gaucho.
En las provincias selvticas los animales van
pacer los bosques durante el invierno, y el
rodeo sea el agrupamiento de aquellos es ms
difcil de realizar que en la pampa desnuda. El
uso del lazo travs de las ramas y arbustos exige
una habilidad especial. Las espinas hieren los
hombres y los caballos, veces gravemente.
Por esto los jinetes llevan guardas cada lado
de la montura. Esas guardas son especies de
alas de espeso cuero rayadas, acuchilladas y
cubiertas con mil garras pinchos que protegen
las piernas del jinete, permitindole pasar travs
de breales y zarzas.
Luego volvimos emprender el camino de
Salta.
TRAVS DE LOS BOSQUES
DEL CHACO AUSTRAL

Santiago de la Laguna.
Selvas y lagunas. El desierlo salino.
Carcter de bosques del Chaco.
los
Sus jrandes rboles. Diver-
sidad de esencias.
Riqueza ea quebracho. Avidez del paisaje.
Un cementerio de leadores.
El Chaco. Su riqueza. Su
porvenir. En Quimil.
Una explotacin forestal. La sequa es
enemigo temible. Once meses sin lluvias. Carencia de agua
el

dulce. La
perforacin de pozos. Siempre el agua salada.
Un
estarque de 400.000
litros. Las " represas " artificiales. Trenes
de agua asaltados.
Los vagcnes. Mercados. La vida de los
La
leadores. pasin del juego de la ' taba ". Los aserraderos.

300.000 traviesas de per ao.
ferrocarril Salarios obreros.
Hacia Santa Fe.

Partimos de Tucumn para Santa Fe, propo-


nindonos hacer un rodeo en el camino con
objeto de visitar en la parte Norte de Santiago del
Estero las explotaciones forestales, que consti-
tU3ren la riqueza principal de la provincia.
Despus de recorrer los florecientes y ricos valles
de Tucumn y Salta volvamos atravesar aquella
llanura rida y desolada cuya esterilidad nos
impresion tanto la ida.
Cmo merece la provincia de Santiago de la
Laguna este bonito y melanclico nombre! En
356 LA ARGENTINA

sus tierras llanas y arcillosas, cubiertas en su


mayor parte de bosques y de selvas, los ros
erran la ventura, cambiando de cauce al azar
de las crecidas, por falta de pendientes, y las
aguas se estancan despus de las inundaciones,
formando numerosas lagunas esteros que se
secan al cabo de algunos meses.
Hace un calor bochornoso y sofocante; los
pulmones parecen pedir un poco de aire fresco y
los poros del cuerpo son obstruidos por el fino
polvo que penetra por todas partes. Viajando
por aqu se suea con una Normanda verdeante
y templada, con una Suiza de lmpidos to-
rrentes y de baos salutferos en aguas crista-
linas, transparentes.
La polvorienta y de color amarillo
tierra,
plido, es pobre por falta de agua. A orilla de
los ros Dulce y Juramento veremos campos
magnficos fertilizados por los desbordamientos.
En ellos se cultiva la caa de azcar, el maz
y la yuca. Tambin se cultiva el trigo, y en los
terrenos regados prosperan como en las dems
provincias los melocotoneros, los granados y las
higueras. Pero en cuanto se atraviesa esa regin
vuelve aparecer el desierto arcilloso y salino,
con su pobre vegetacin de sensitivas, de rboles
espinosos y de breales raquticos, sobre un suelo
sin hierbas, cubierto trechos de sales alcalinas.
Unos cuantos animales, cabras sobre todo, pastan
no se sabe qu hierba. Ac y all se ve el cadver
de un animal que acaba de descomponerse.
DE BUENOS AIRES AT. GRAN CHACO 357

Alrededor de algunas cabanas de barro se ven


nopales de anchas y punzantes ramas cuyas
verrugas violceas son higos suculentos. Los
cactus-cirios parecen desde lejos un ejrcito de
estacas clavadas en la tierra estril, y desde
cerca pepinos gigantescos armados de pequeos
dardos.
Et tren que nos conduce se cruza con convoyes
cargamentos de rboles cortados que van
alimentar las fbricas de Tucumn y que proceden
de la regin prxima, cubierta de bosques, adonde
llegaremos en breve.
Hemos llegado ella. Las lluvias, que caen en
esta regin, raras y poco copiosas, no pueden
producir una vegetacin muy lujuriosa. Los rboles
son de medianas dimensiones y se desarrollan
formando ramilletes algunos metros del suelo.
Pero en su lucha con la inclemencia del clima
adquieren en esta tierra una dureza extremada. El
bosque, lleno de espacios claros, parece ms bien
un jardn sin fin que no tuviese ni flores ni
frutos un seto interminable desprovisto en un
fondo de vegetacin. Los talas, los gayacs, los
andubays, los chaars y los algarrobos apenas son
ms gruesos que nuestros manzanos.
Un musgo fino que cuelga de sus ramas como
jirones de muselina verde conserva los rboles
su humedad. Los animales extraviados en esos
setos gustan mucho de ese musgo que, con las
hojas y las algarrobas, basta para alimentarlos.
Por las \ entanillas abiertas de nuestro vagn
358 LA ARGENTINA

penetran veces deliciosos efluvios, olores fuerte


de sensitivas, recogidos por el viento en los boscajes
de espinudos cuyas flores son modo de ramilletes
vellosos y amarillos. De trecho en trecho, se ven
cabanas miserables, construidas con trozos de
madera. Sus intersticios estn llenos de barro y
en sus techos de tierra vegetan algunas hierbas
quemadas por el sol. En ellas viven los leadores.
Los hornos de carbn vegetal levantan su alto
y cnico tmulo en medio de los espacios claros,
y los bosquecillos de cocoteros perfilan en el
cielo azul sus enramadas de sables curvos. Mu-
chos tienen el tronco calcinado. Las llamas han
lamido el cuerpo del rbol y llegado hasta
las ramas, que se doblan, secas y negruzcas.
Cuando se atraviesan espacios claros, desnudos
de vegetacin, parecen divisarse en el horizonte
doradas mieses, pero las hierbas silvestres, que se
extienden lo largo de la va frrea, amarillas y
rojizas no como las que se ven lo lejos, disipan
pronto esa ilusin. Algunos milanos vuelan por el
azur y de cuando en cuando descienden rau-
damente hacia la tierra.
Luego vuelve aparecer el bosque. El paisaje
es triste y sombro, sin perspectivas ni belleza,
pero su misma aridez inmensidad acaban por
impresionarnos. Y por ese bosque casi ininte-
rrumpido, por donde se extiende la lnea frrea, sin
una curva, corremos desde hace varias horas,
hacia el mismo horizonte de rboles.
La selva austera y silenciosa parece muerta,
DE BUENOS AIRES AT, GRAN CHACO 359

pero se anima de sbito la puesta del sol. Oh !

qu hermoso crepsculo Sobre sus tintas azul


!

violeta de cambiantes reflejos se destacan las


finas enramadas de los rboles y los grandes
tallos de los cactus, semejantes grandes cirios
apagados. Una hora dura ese espectculo. Los
juegos de luz desaparecen en el bosque inva-
dido por las sombras. Xo se ve ningn pueblo,
ni siquiera la luz de un rancho , ni se oye el
relincho de un caballo el mugido de una vaca.
De pronto experimentamos una sorpresa. En
medio de un espacio claro del bosque se ve
algunas planchas que circundan una estrecha
superficie con varias cruces de madera tosca, al
pie de las cuales arden velas cirios. Es un cemen-
terio de leadores. Y el conductor del tren nos
dice que es tradicional el alumbrar as las tumbas
de los difuntos en ciertos das del ao.

*
* *

Al da siguiente,el sol brilla desde su salida en

un cielonubes, de un azul intenso y lu-


sin
minoso, difundiendo sobre el rido paisaje una
luz con tonalidades doradas que hace olvidar la
tierra agrietada,el viento y el polvo.
Desde Anatuya nos dirigimos Tintina, punto
extremo del nico enlace empalme que por este
lado avanza hacia el Chaco.
El Chaco Ya estamos en ese desierto que

!

mis remembranzas geogrficas, unidas mis


3<3o I,A ARGENTINA

suposiciones imaginativas, me hacan considerar


como casi absolutamente rido apenas cubierto
de arbustos; en aquel ltimo refugio de las tribus
indias refractarias toda civilizacin que se
repartieron los feroces tobas, los mocovis nmadas
y aquellos matacos y chiriguanos cuyos pintorescos
tipos vimos en las fbricas de azcar deLedesma.
Un da no lejano estar atravesada por lneas
frreas esta llanura inmensa y rida que, sin ondu-
laciones, sin una sola colina, se extiende desde
Juramento Pilcomayo, desde los ros Paran y
Paraguay la vertiente oriental de los Andes.
Ya ha emprendido el Gobierno federal la cons-
truccin de dos lneas, una de Corrientes fletan
y otra de Formosa Embarcacin, las cuales se
unirn por medio de empalmes la que nosotros
segumos en este momento. As se consolidar
la conquista pacfica de estas vastas regiones por
donde apenas osaban aventurarse hace algunos
aos los hombres civilizados.
Al penetrar el ferrocarril en esas regiones
llevar ellas, adems de la seguridad, colonos
que encontrarn en las mrgenes de los ros
tierras de opulenta riqueza, donde podrn pros-
perar todos los cultivos tropicales, desde la caa
de azcar al algodn. Estos y los yacimientos
de pretrleo descubiertos recientemente en la
regin del ro Bermejo, sern las tres grandes
fuentes de riqueza del Chaco.
Mientras tanto, nos hallamos en una de las
partes del Chaco ms ridas y privadas de agua,
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 361

lo cual no ha sido obstculo para que se instalen


en algunas sociedades industriales.
ella
El tren se detiene en Quimili, en pleno bosque,
donde vamos visitar una de las fbricas de
aserrar maderas de la Sociedad de Quebrachales
Chaqueos, fundada hace algunos aos con un
capital de 4 millones de pesos (9 millones de
francos). Esta empresa posee 400.000 hectreas
de selvas vrgenes (1) y ocupa 1.000 leadores
y 600 familias de peones.
El director de la explotacin est ausente, y
su esposa nos recibe, con la ma}r or amabilidad,
en una casita, limpia y confortable construida con
ladrillos y madera, obsequindonos con una taza
de chocolate. Imaginmonos la vida de un admi-
nistrador y su familia en medio de esta selva,
separados de una sucursal por diez horas de ferro-
carril y rodeados solamente de peones.
Conversamos con la seora y con el director
de una explotacin vecina, antiguo obrero, de
origen suizo, y hombre inteligente y activo.
En esta regin transcurren veces once meses
sinque caiga una gota de agua, y cuando llueve
es, lo general, en Enero y en Febrero. El fro
por
no se siente verdaderamente ms que en los
meses de Junio y Julio, bajando entonces el
termmetro 10 o En verano sube veces 48 o
. .

Las diferencias de temperatura entre los das y las

(1) Quedan ax'm por explotar alrededor de Tintina 2 millones de


hectreas de bosques.

3i
362 I<A ARGENTINA

noches son muy grandes en toda estacin y las


ltimas son siempre frescas.
La sequa es un temible enemigo de la comarca.
No hay en ella ros, ni oasis, ni capas subterrneas
de agua dulce, y las lluvias son raras. A los
38 metros se encuentra agua, pero salada. Se han
ahondado pozos de 90 y hasta de 150 metros,
encontrndose tambin agua salada. La Sociedad
de Quebrachai.es emprendi entonces una perfo-
racin de 450 metros y los tres aos de trabajo
no se haba descubierto an agua potable. Un
gelogo alemn que ha estudiado recientemente
esta regin afirma en una Memoria, que el agua
dulce se halla aqu una profundidad de mil
metros. La compaa del Central-Xorte acaba
de contratar con una sociedad consagrada esos
trabajos la realizacin de ese pozo de mil metros.
Cada metro costar 220 francos, y como se espera
descubrir agua dulce un kilmetro de profundidad
exigir la construccin 220.000 francos.
No pudiendo encontrar agua subterrnea, se
la recoge cuando llueve en cisternas aljibes
para el personal de la fbrica y en un estanque de
una cabida de 400.000 litros para las necesidades
de la explotacin. Como el estanque est muy
cerca de la casa, fuimos verlo. El agua salobre
y como herrumbrosa, esta estancada, y las per-
sonas la beben, sin embargo, sin filtrarla. Para
proveerse de agua proceden de un modo anlogo
los estancieros del Chaco, construyendo grandes
balsas de 100 metros de longitud y anchura por
Dii BUENOS AIRES AT, GRAN CHACO 363

4 de profundidad. Esto les asegura cuando llueve


una reserva de 400.000 hectolitros.
El administrador me asegura que en Tintina
se baa la gente y el ganado en balsas semejantes,
y no obstante eso, utilizan el agua para bebera.
Pero no se ha observado nunca que las personas
que lo hacen hayan contrado ninguna enfermedad.
Cerca de Anatuya, por donde pasamos por la
maana, se ha construido un canal de una legua
de longitud y de 3 metros de anchura que lleva
al pueblo el agua del ro Salado y la conduce
hasta una explotacin de la compaa, situada
800 metros, ms alia. Ese canal, que vimos nos-
otros lleno de detritus, papeles, madera, pajas y
latas de conservas vacas, se llena con las crecidas
del ro Salado, y la gente va all proveerse de
agua mezclada con aquellas inmundicias.
En Quimili no tienen siquiera ese recurso, por
estar muy lejos el ro. Por esto organiza convoyes
de agua la compaa del Central Norte. Todas
las semanas salen de Anatuya y de Aurora nueve
trenes de 40 vagones cilindricos de 20.000 litros
de cabida cada uno, para abastecer las fbricas de
maderas, el personal y el ganado de las explota-
ciones de Quimili y Tintina. Ese agua resulta
2 pesos 4*40 francos el metro cbico cuando
llega de Anaiya y 4 pesos si procede de
Aurora. Y todava hay que tener en cuenta ciertas
prdidas, pues esas conducciones de agua originan
verdaderos dramas. Ocurre veces, en efecto,
que en las paradas y hasta durante la marcha de
364 I.A ARGEXTIXA

los trenes, estallan motines. Las muchedumbres


sedientas y enloquecidas se precipitan sobre los
trenes, maltratan al conductor si se niega parar,
le amenazan de muerte, rompen los vagones
fuerza de hachazos para proveerse del agua nece-
saria, llegan hasta vaciar la caldera del tren

y, con frecuencia, dejan que se vierta sbrela va.


Las dificultades que tienen que vencer tales
empresas son fciles de comprender. Aqu, en
Quimili, no se consumen menos de 60.000 litros
diarios de agua. 6.000 para las mquinas. Sin
embargo, emplean condensadores que permiten
se
realizar una economa importante. La fbrica
de Tintina ha gastado este ao cerca de
80.000 francos en transportes de agua durante
once meses. Hay que tener en cuenta que la explo-
tacin cuenta con 450 muas y que una mua
bebe de 30 40 litros diarios y un buey 100 litros (1).

* *

Como se ve, la vida material de los que se


destierran estas comarcas es algo dura. El

director del Central Norte, Sr. Ramallo, ha tenido
la ingeniosa idea vagones-mercados
de crear
para aplicarlos en de Anatuya Tintina.
la lnea
Dos veces la semana, los habitantes de las
regiones atravesadas por la lnea frrea, preve-

(1) Doy estas cifras extraordinarias con todo gnero <ie reservas.
Me las seal el mismo administrador de la empresa. Y hay que tener
en cuenta que se trata de una comarca muy clida y seca.
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 365

nidos por los horarios, saldrn al paso de los


trenes para comprar las legumbres frescas
y otras
provisiones que los vendedores llevarn en los
vagones.
Aqu me dijo joven esposa del admi-
la
nistrador no comemos nunca legumbres. Una
coliflor cuesta 2*50 francos y todo lo dems por
el estilo.

Esta seora nos conduce casa del almacenero


instalado por la sociedad en una casa de madera,
prxima la fbrica y que no hace menos de
22.000 pesos de asuntos por cuenta de la compaa.
Los beneficios de este pequeo negocio se elevan
120.000 francos por ao.
Hay 600 familias en el bosque, ocupadas en la
corta de rboles, en las fbricas de aserrar, etc.
Cerca, en una cabana, est establecido un ven-
dedor de legumbres en cuya casa no vemos una
sola hoja verde; un montn de naranjas en uno
de los rincones, tres cuatro salchichones suspen-
didos de una viga, un queso, algunos rosarios de
ajos y cebollas y galletas extendidas sobre una
tabla que parecen hechas de serrn, constituyen
los objetos de comercio. El venededor quiere
todo precio ofrecerme una galleta.
Me explica que estn hechas con las vainas
negras de los algarrobos, secadas, trituradas,
pasadas por tamiz, amasadas con azcar miel
salvaje, prensadas y servidas como postre con el
nombre de pata.
En un jarrnos muestra una especie de jarabe
3i-
366 LA &RGEXrTSA

hecho con el mismo fruto del algarrobo y azcar,


que los peones aprecian mucho.
Casi todos estos peones son solteros. Su vida es
ruda y privada de alegras. De cuando en cuando
ms bien de tarde en tarde
se embriagan.
Tienen para ello el jarabe de algarrobo y la chicha
de maz. Por lo dems, su vida es sobria y sus
necesidades limitadas, afortunadamente. Se ali-
mentan de carne y de mate muy azucarado, de
> tortillas hechas con harina de trigo y grasa

cocidas al rescoldo, de aigorrobas. I,os que


viven en el bosque son hbiles meleros (i) que
saben descubrir en los huecos de los rboles una
miel suculenta y peligrosa que depositan en ellos
las abejas salvajes. Segn parece, embriaga por
algunas horas, pero tambin intoxica... como
la miel de los aduladores !

El juego de la taba constituye el principal pla-


cer. Es el juego nacional de los argentinos. Xo
hay fiesta, domingo, eleccin ni reposo, sin la taba.
El juego consiste en lanzar un hueso de buey
unos diez metros de modo que caiga tierra
sobre su lado menos ancho. Como se ve, ni es muy
complicado ni apasionante. Sin embargo, el a hijo
del pas es tan jugador que con frecuencia los
dramas acompaan las partidas, siendo el
cuchillo y el revlver los que dirimen las disputas.
Los leadores que no tienen ocasin de otros
gastos, se juegan fuertes sumas y aveces las dife-

(i) Buscadores de miel.


DE BUENOS AIRES AL, GRAN CHACO 367

rencias se cifran en un ciento de pesos (220 francos).


Se ha intentado prohibir la taba, pero los
obreros de los bosques prefieren abandonar el

trabajo renunciar su nica distraccin. como Y


la mano de obra no es comn en el Chaco, las
compaas forestales han renunciado su prop-
sito. Lo que la polica ha hecho es reglamentar
el juego, asistir al mismo, estipular las condiciones,
zanjar las dificultades y exigir que los jugadores
no lleven encima arma alguna. La taba ha llegado
ser una industria. Los peones ms audaces se
han convertido en banqueros de las partidas,
guardando cuarenta cntimos por golpe y acep-
tando las apuestas por uno otro jugador. Sucede
veces que el polica juega tambin la taba y
recoge buenas mensualidades de este nuevo gnero
de croupier s.
Cerca de la casita del administrador se halla la
fbrica de maderas. En ella se preparan sobre
todo las maderas duras como el quebracho, ei
Jacaranda, el gaiac, el tala y el algarrobo, exce-
lentes para cercados, cubos y llantas de ruedas y
para la ebanistera. Los quebrachos de esta
regin no sirven para fabricar taninocomo los de
los admirables bosques de Santa Fe. Segn
parece, contienen poco, emplendose especial-
mente para la calefaccin y para traviesas impu-
trescibles de ferrocarril. La sociedad prepara
anualmente 300.000.
Los obreros empleados sobre el terreno en la
preparacin de traviesas ganan de 8 10 francos
368 I.A ARGENTINA

por da. En suma, la traviesa pagada dos


francos al leador 40 cntimos al aserrador,
(i),

10 cntimos al cargador y 40 al Estado, cuesta


sobre 5 francos y se vende 9*60 francos las
compaas de caminos de hierro sea con 6 francos
60 cntimos de beneficio. Pero de esta suma es
preciso deducir el precio de la tierra y los gastos
generales de la explotacin.
La fu, sin embargo, comprada vil
tierra
precio.Es pues una industria provechosa, teniendo
en cuenta que la compaa produce 300.000 tra-
viesas y que solo depende de la mano de obra el
multiplicar la venta.
Nos fu preciso tomar de nuevo el tren y volver
la lnea de Tucumn Santa Fe, adonde deba-
mos llegar al da siguiente. La selva volvi
aparecer sin solucin de continuidad, y al ano-
checer en aquel paisaje sin poblado, sin vian-
dantes y sin vida, llano y desolado, los bue}r es
que se vean pastar en los claros del bosque pare-
can ms abandonados y ms solitarios an que
durante el da.
Al llegar la noche desapareci la selva, reempla-
zndola los campos. Entrbamos en la provincia
de Santa Fe. Hacia la parte de San Cristbal

(1) El aserrador gana 10 francos diarios, lo mismo que el obrero


que vigila el hilo derecho de la sierra. L,os peones ordinarios tienen
ocho y nueve francos por da. l,os transportadores 6,50 francos. Es.
sin embargo, un trabajo muy duro. L,os cargadores sobre vagn pa-
gados 10 cntimos por traviesa, llegan obtener de 30 40 fran-
cos por da, cuando hay vagones que cargar, porque trabajan sin
parar y de prisa. I,os accidentes son frecuentes pues la traviesa pesa
ceica de 100 kilos.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 369

apareca como incendiado el horizonte en una


lnea de muchos kilmetros. Sin la certeza que
tenamos de que ninguna poblacin industrial
poda existir all, hubisemos credo que era una
ciudad formidable y laboriosa. Pero no eran sino
fuegos encendidos para quemar la hierba mustia
del campo.
Habamos tardado cerca de cuarenta horas
en atravesar los bosques del Chaco.
"
" LA FORESTAL

Sania Fe, capitaldel quebracho. La Forestal de! Chaco. MM.Pcr-


talis hermanos. Historia de! descubrimiento del extracto del
quebracho. Riqueza en tanmo. El quebracho vence todos sus
concurrentes de Europa y Amrica. Franceses y Alemanes se
asocian. El dominio de la n Foresta! ". 800.000 hectreas de
bosques explotar. Cuatro fbricas de extracto de tanino. La
fbr.ca ds Calchaqu. 65 toneladas de tanino por ao. Corta de
un viejo quebracho de mil aos de edad. Traviesas para ferrocarril.
Cmo se hace el extracto tnico. Teteras gigantescas. Supe-
rioridad del quebracho sobre sus concurrentes.

Qanta Fe de una rica provincia


es la capital
^ argentina, formada por una vasta llanura que
por el Norte confunde sus lmites con los del
Chaco y por el Sur y el Oeste con los de la pampa
de Buenos Aires y de Crdoba. El ro Paran, que
riega la provincia por la parte del Este, la vez
que contribuye con sus aluviones la fertilidad de
las tierras, facilita la exportacin de los pro-
ductos. La regin esta es una de las que se explotan
desde hace ms tiempo en la Repblica. Por el
Norte la cubren inmensas selvas, y la herbosa
DE BVEXOS AIRES AL GRAN CHACO 371

pampa del Sur, consagrada en otro tiempo la


ganadera, se ha convertido en un campo colosal
de cereales.
Al estudiar la vida agrcola de la Argentina
tendr ocasin de insistir sobre la riqueza en
cereales de la provincia. Hoy quisiera que me
acompaaseis mentalmente en la excursin que
hice al Norte de Santa Fe, travs de los que-
brachales y de las fbricas de extracto de que-
bracho.
Hoy estn casi todas englobadas fusionadas
en una empresa nica, la Forestal del Chaco,
entidad enorme, puesto que su capital asciende
milln y medio de libras esterlinas, la ms grande
desde el punto de vista industrial que existe en
la Argentina y que se clasifica por su importancia
financiera despus de las compaas de ferro-
carriles. Es una empresa-tipo, hermosa en su
sencillez y cuya prosperidad abre horizontes sobre
la riqueza de este Norte Argentino en el que
apenas se piensa. Es verdad, que esa empresa
rene todas las condiciones propias para el triunfo,
enorme extensin de bosques explotados, ricos en
quebracho, que es su vez rico en tanino, faci-
lidades de explotacin y de exportacin asegu-
radas por el ferrocarril francs de Santa Fe y por
el ro Paran.

En Buenos Aires haba tenido la satisfaccin


de encontrar uno de nuestros ms distinguidos
compatriotas, al barn Federico Portalis, biznieto
del gran jurisconsulto y uno de los iniciadores de
3/2 1. A ARGENTINA

la empresa la Forestal. El Sr. Portalis lleg la


Argentina, hace treinta aos, con sus hermanos.
Estos seores son de los que tuvieron siempre fe
en el porvenir del pas pesar de las crisis porque
atraves y cuyas consecuencias funestas compar-
tieron ellos. Pero gracias su obstinacin inteli-
gente y su sentido claro y preciso de las cosas
argentinas, han llegado crearse entre la colonia
extranjera de Buenos Aires una posicin sin
igual.
Se puede decir que su accin aqu es preponde-
rante. Son de aquellos hombres que continan
conservando Francia su influencia y su auto-
ridad. En efecto; desde hace treinta aos han
ido mezclados sus nombres en todos los grandes
negocios, cuando no eran ellos los iniciadores.
Con otro francs distinguido, el Sr. Hileret,
contribuyeron desenvolvimiento de la industria
al
azucarera en Tucumn y especialmente del
oulillage francs; crearon las primeras entidades
ferroviarias francesas en la Argentina; fundaron
el Banco Francs del Ro de la Plata, del que
fueron los primeros administradores, y colocaron
los tres emprstitos de la provincia de Buenos
Aires y el de la de Santa Fe entre sindicatos
de bancos anglo-franceses. Se les ve al frente
de sociedades de construccin, de trabajos
pblicos y de Cajas hipotecarias privilegiadas;
representan la Administracin general de los
caminos de hierro y de los trabajos pblicos y
fundan y explotan numerosos centros ganaderos
!

DE BUENOS AIRES AI. GRAX CHACO 373

con 20.000 hectreas de alfalfares. Y qu s yo


qu ms
Pero la gran empresa de los hermanos Portalis
y de su hbil asociado Sr. Negri es la creacin y
explotacin de la Forestal.
Cuando vaya usted Santa Fe me haba
dicho D. Federico detngase en la Forestal.
Me atrevo asegurar que le interesar.
Y ruegos mos me explic grandes rasgos
la historia de la colosal empresa, de la cual fu
uno de los iniciadores.
Un da un obrero curtidor de la Boca de
Buenos Aires observ el color de herrumbre y la
cualidad del agua en que se mojaban los bloques
de quebracho que llenaban el suelo de los muelles.
Esa madera, que proceda sobre todo del Norte
de la Repblica, no era solicitada entonces,
ms que por su extraordinaria dureza. Se co-
noca su cualidad imputrescible, por lo que era
empleada en las construcciones. En la parte
del Norte, hacia Tucumn, se utilizaba para
hacer los rodillos moledores de la caa de
azcar. Ahora bien; parecile aquel obrero
que el color herrumbroso tena cierto sabor
tanino y que el quebracho deba tener, por consi-
guiente, las mismas cualidades que la corteza de
encina, utilizada hasta esa poca para el curtido
de los cueros. Entonces ensay esa nueva diso-
lucin y el experimento result concluyente. Fu
un descubrimiento fcil, como otros muchos,
pero maravilloso si se tiene en cuenta que ya no
32
374 LA ARGENTINA

se trataba de l corteza de un rbol que suminis-


trara la materia para curtir, sino del rbol mismo,
y de un rbol que cubra los inmensos bosques
del Norte de la Argentina.
Despus de una Exposicin forestal en Buenos
Aires en 1872, uno de nuestros compatriotas,
Mr. Adrien Prat, envi Mr. Ernest Dubose,
fabricante de extractos de maderas en el Havre,
muestra de diferentes esencias de maderas, y
entre ellas, del quebracho rojo. Al ao siguiente,
Mr. Dubose adquiri patente para la fabricacin
por 15 aos del extracto de quebracho.
Hacia 1878 se propuso los seores Portalis
al adquisicin del derecho para talar diez
leguas cuadradas de bosques situados cerca
de Reconquista, en la provincia de Santa Fe.
El ofrecimiento era tentador y los tres Portalis
se informaron en el Havre del resultado de las
experiencias hechas. Se les contest que el
quebracho posea, en efecto, excelentes condi-
ciones para el curtido y que el extracto que se
poda obtener de esa madera valdra caro con
el tiempo.
Por aquel tiempo tambin, un alemn, M.
Harteneck, introduca el quebracho en su pas, sin
gran xito al principio. Alemania se obstinaba en
emplear para curtir los cueros la corteza de encina
oriunda de Polonia y de Austria, mientras que
Francia continuaba utilizando el castao y los
Estados Unidos el hanlock, variedad de encina muy
extendida en Norte Amrica, pero que est en
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 375

camino de agotarse, como observaba el mismo


vicepresidente del trust yanqui.
Sin embargo, era evidente que la riqueza del
quebracho en tanino superaba la de todas las
maderas competidoras, como el castao, la
encina (i), el mirabolam, valon, mismosa, etc. De
tal modo se dieron cuenta de ello los norte ameri-
canos y los alemanes, que Alemania lleg ser,
despus de la Amrica del Norte, el mejor cliente
de la Argentina. No obstante, favoreci siempre
la introduccin de la encina austraca, que entra
en el pas libre de derechos, en tanto que el que-
bracho paga una tasa del 25 %. A pesar de esos
obstculos trabas, la exportacin del quebracho
ha ido aumentado de tal modo que la legua de
bosque comprada entonces por 5 6 mil francos
no la vendera hay su propietario por 300.000.
Los Sres. Portalis y Harteneck, principales
conces onarios de los bosques de Santa Fe, traba-
jaron cada uno por un lado, contentndose hasta
el ao 1895 con exportar sus maderas las fbricas
de Europa y de Amrica que fabricaban el extracto
de tanino. Tambin las vendan en la Argentina,
emplendose en la construccin de muelles, para
traviesas de vas frreas, postes de los cercados,
bordes de las aceras, etc. Pero el seor Harteneck
decidi asociarse con su compatriota Renner, M .

(1) La corteza de la encina no contiene ms que el 9 % de tanino


puro. La madera de quebracho 27 % tericamente y el 18 % como
termino medio real.
376 LA ARGENTINA

quien fabricaba en Hamburgo, con la madera


importada, extracto tnico. Segn su pensamiento,
se crearan en la Argentina, y en ios mismos
puntos de explotacin de la madera, fbricas de
extracto, economizndose as los fletes de una
materia en extremo pesada. Al mismo tiempo,
los seores Portalis y Harten eck, que hasta
entonces, se haban hecho la competencia, deci-
dieron unirse. As se form en 1902 la Sociedad
Forestal del Chaco . Al entrar Renner en la
Sociedad se crearon muchas fbricas de extracto
de quebracho, y la compaa lleg repartirse
dividendos de 30 %. En 1905 quiso la Sociedad
tener ferrocarriles, sus buques y nuevas
sus
fbricas.El desarrollo de la empresa exiga un
acrecentamiento normal del capital y, autorizado
el aumento, la pequea sociedad con capital de
12 millones de francos se convirti en una com-
paa inglesa con 1 milln de libras esterlinas
de acciones y 500.000 de obligaciones. Los tres
fundadores continuaron en la empresa, donde no
entraron ms que algunos accionistas extranjeros.
De ese modo se constitu}* la Forestal.
Nuestras acciones me deca seor Por- el
valen hoy 200 % y no hemos repartido
talis
nunca dividendos menores del 9 %. En cuanto
lasobligaciones de una esterlina figuran
libra
en son cotizables por encima
la cotizacin oficial
de par.
la
Y por qu es inglesa vuestra Sociedad?
pregunt al seor Portalis.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 377

Porque no pude formarla en Francia me


contest.
He ah, pues, una empresa magnfica, que
hubiese podido continuar siendo francesa y que no
encontr sostenedores ms que en Alemania, al
principio, y en Inglaterra despus. La cosa es
digna de meditarse.

*
* *

La Sociedad la Forestal no posee menos de


270 leguas (1) de selvas vrgenes, donde abunda
sobre todo el quebracho. Adems, toma en arriendo
72, lo que eleva 315 el nmero de leguas explotar.
Desde 1902 ha creado 4 fbricas de extracto
de tanino. La ms importante de ellas, llamada
la Guillermina, puede producir anualmente
24.000 toneladas de dicho producto.
Cuando nosotros fuimos all por primera
vez, en 1903
me dijo el seor Portalis
nos fu preciso acostarnos bajo una tienda de
campaa y hoy es Guillermina una pequea
ciudad de 5.000 habitantes, situada en plena
selva y alumbrada por la electricidad. A 300 kil-
metros hacia el Norte se halla la fbrica de Cal-
chaqui, que produce anualmente 15.000 toneladas
de extracto. Otra fbrica instalada en Peguaho
produce 7.000 toneladas y la de Mocovi 8.000.
En este momento estamos construyendo, en

(1) La legua tiene 2,500 hectreas.


37 8 LA ARGENTINA

Campo Redondo, un nuevo establecimiento que


producir otras 8.000 toneladas. Por otra parte,
compramos el extracto producido por la fbrica
de Gallareta, perteneciente la Compaa de
Tanino de Santa Fe, que produce unas 2.000 tone-
ladas. La Forestal produce, pues, en total
65.000 toneladas, evaluadas en 36 millones de
francos.
Nos ha sido preciso construir 300 kilmetros

de ferrocarril Decauvle que renen las diferentes


zonas explotadas las fbricas, la lnea principal
del camino de hierro francs de Santa Fe y al
ro Paran. Una flotilla de cinco embarcaciones,
un vapor y dos remolcadores asegura el servicio
fluvial hasta Colastin, puerto de Santa Fe, y
aun hasta Buenos Aires. Hemos construido dos
puertos y dos muelles en Piracua y Piracuacito.
Nuestro ganado est constituido por 26.000 cabezas.
15.000 bueyes se destinan los acarreos y el resto
sirve para la alimentacin del personal, empleados
y trabajadores, que forman una poblacin total
de 12.000 almas.

*
* *

Yo me propuse seguir el consejo del seor Por-


talis y darme cuenta por m mismo de la impor-
tancia de esas cifras.
Lleg hora de poner en prctica ese pro-
la
yecto. salido de Santa Fe para Corrientes
Habiendo
nos decidimos detenernos en los dominios de la
DE BUENOS AIRES AU GRAN CHACO 379

poderosa compaa. El camino era una sucesin


de bosques y de caadas, grandes barrancos
llenos de caaverales en donde se estanca el agua
por falta de declives y pendientes. Al lado de
montones de rboles cados y en vas de podrirse
se vean marismas de agua fangosa y verduzca.
A veces, una bandada de flamencos rosados
surcaba ei cielo de zafiro, por encima de la selva
silenciosa. Sobre inmensos espacios ridos, sin
vegetacin, se levantaban millares de montculos
arcillosos de una altura de cincuenta centmetros
un metro, verdaderos campamentos de hormigas-
cargadoras, plaga de esta regin, y las que se da
ese nombre por su resistencia para llevar pesos
superiores ellas.
Entramos en los dominios de la Forestal. Vuelve
aparecer bosque, pero es menos rido que los
el
del Chaco austral y ms parecido los de las
mrgenes del ro Bermejo. Se ven los mismos
breales, las mismas dagas y esos puales dentados
que se denominan aqu caraguatai, que conservan
en base de sus hojas pequeas cantidades de
la
agua, precioso recurso en tiempos de sequa para
los animales sedientos y hasta para los leadores (i)
Enlos huecos de los rboles y en los cruces de
las ramas anidan parsitos y se ven orqudeas
vulgares de hojas finas color de cardenillo y
flores encarnadas y amarillas. Algunas estn
sujetas las ramas por un hilillo, invisible desde

(1) Contienen hasta 150 gramos de agua.


380 LA ARGENTINA

lejos, y se llaman flores del aire ; otras, enma-


raadas entre breas, aparecen colgadas como
enormes capullos como nidos llenos de flores.
Carros colmados de maderas interceptan los
caminos hundidos, lo largo de los cuales yacen
esqueletos blanquecinos de bueyes y de vacas.
Nos hallamos en el corazn de los quebra-
chales . Los rojizos quebrachos elevan sus altos
y rectos troncos, cargados en su copa de ramas
nudosas irregulares. La forma de su ramaje y
la esbeltez del tronco les dan el aspecto de nuestros
pinos-quitasoles. Pero sus hojas pequeas, pun-
tiagudas y relucientes, se asemej an las de un boj
que fuese espinoso. Los quebrachos tienen en su
mayor parte de 4 10 metros de altura y algunos
alcanzan excepcionalmente una elevacin de
20 y 25 metros.
Si es cierto que se necesita un siglo para que
adquiera aqu un rbol regular desarrollo qu
edad tendrn estos? Otros son ms delgados y
sus troncos zambuios y nudosos. Estos son los
quebrachos blancos, menos solicitados que los
precedentes por ser ms difciles de trabajar.
Por un empalme de la Forestal llegamos una
zona de explotacin situada en el centro de la
selva. En honor nuestro va ser talado uno de
los rboles ms viejos y corpulentos. Dos lea-
dores nos acompaan ante la victima elegida. Es
un gran quebracho de ramas enormes llenas de
un musgo fino y verde como el de las encinas de
la Luisiana. Pregunto su edad y los leadores, que
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 381

no saben nada, por otra parte, me contestan que


debe tener 1.000 aos, por lo menos. Pero si es
cierto que el tronco espesa slo algunos milmetros
cada ao y que un rbol centenario no da ms
que dos tres buenas traviesas de ferrocarril...
Los peones le atacan rpidamente, unos 50
centmetros del suelo, y muy pronto se le ve
punto de caer. Todo cruge, y en derredor nuestro
cae polvo de los siglos sobre la vegetacin
el
reciente.Una especie de carromato al que van
uncidos unos bueyes y que se mueve, no se sabe
por qu prodigio entre los intransitables breales,
conducir el quebracho cortado un taller prximo
donde ser trabajado.
El jefe de explotacin de esta seccin de la
Forestal es un ingls. Habita all cerca, en una
casita blanca con ventanas verdes, construida en
un claro del bosque talado hace mucho tiempo.
Por delante de la casa se extiende un pequeo
jardn y un gran rectngulo de alfalfa de un verde
fresco y claro. El interior del edificio est amue-
blado con asientos de roten y un piano adornado
con muselinas de flores, lbums y retratos. Un
pequeo rincn de Inglaterra, ntimo y familiar.
En la pared del vestbulo veo clavada una piel
de hormiguero (1) de pelos negros y recios y de
hocico largo y desdentado, en forma de huso; sus
patas rgidas terminan en fuertes garras, nica

(1) Cuadrpedo de la Amrica del Sur que se alimenta coa


hormigas.
382 LA ARGENTINA

defensa del animal que, en caso de atacarle, se


tiende de espaldas, y mata su adversario. Se
encuentran muchos de estos animales en la selva,
as como iguanes y armadillos. Los peones los
matan, obrando torpemente, pues en esta regin
causan estragos las hormigas y ese animal no vive
ms que de esos insectos, que caza con su lengua,
de una longitud de cincuenta centmetros y que
lanza como un dardo sobre su presa.

*
* *

La venta de maderas de quebracho de la


Forestal en Europa y en los Estados Unidos, lleg
en 1909 223,000 toneladas, siendo entonces la
cifra de la exportacin argentina y paraguaya de
343.000 toneladas.
Adems, sumistr los ferrocarriles argentinos
una enorme cantitad de traviesas de urundeis,
de gayaes y de quebrachos. partir de 1907 se
generaliz mucho el empleo de esas traviesas. La
Forestal ha firmado recientemente un contrato,
segn el cual, deber haber suministrado las
compaas para el ao prximo de 1912 ms de dos
millones de traviesas. Las compaas de origen
britnico intentaron en estos ltimos aos, en
inters de la metalurgia inglesa, reemplazar las
traviesas de quebracho con enormes barras de
hierro huecas y aplastadas. Pero hubo que renun-
ciar al intento pues nada iguala esa madera
admirable, dura como el hierro, y que, gracias
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 383

las sales que contiene, es imputrescible. El director


de los ferrocarriles del Estado, Sr. Ramallo, me
deca :


Las traviesas duran tanto tiempo como sitio
hay en ellas para atornillar las tuercas de los
railes.
Si no se exportan an es porque las explota-
ciones forestales no bastan para satisfacer as
necesidades de los ferrocarriles locales, pues se
construyen anualmente 2.200 kilmetros de
vas frreas. Una gran compaa francesa quiso
adquirir traviesas de quebracho, pero tuvo que
desistir de su propsito en vista de su elevado
precio (1).
El quebracho se conserva en el agua como en
la tierra. Los muelles de defensa del Riachuelo,
de Buenos Aires, se construyeron hace treinta
aos con esa clase de madera, sin que se haya
observado hasta ahora ninguna irregularidad.
Se han hecho tambin pruebas con esa madera
en los bordes orillas de las aceras, resultando
indcsgasiable, y aun no puede saberse la duracin
de los postes telegrficos y de las estacas de que-
bracho colocadas hace veinte aos. Que parecen
puestos de ayer.
Ahora bien; los beneficios de la compaa, en
estos ltimos aos sobre todo, se deben la venta
del extracto tnico de quebracho. Quise, pues,
ver fabricar este producto famoso.

1
1) Las traviesas se venden g'o francos cada una. Y haba
que aadir ese precio el del transporte Europa.
384 LA ARGENTINA

El tren que nos conduca se detuvo en Calcha-


qu, donde debamos visitar una de las fbricas
principales de la Forestal. Muy cerca de la esta-
cin se extiende un vasto espacio de terreno
cubierto de rboles cortados, de planchas cua-
dradas y de troncos con races. Bajo un techado
lleno de ramas secas, de virutas y de astillas de
tono rosado, malva y violeta, se ocupan los opera-
rios en cortar los troncos de quebracho rojo,
despojados de la corteza y de la albura. Una
especie de afila-lpices gigantescos, provistos en
su interior de agudos dientes los cuales se les
saca filo cada seis horas, desmenuzan la madera
con un movimiento giratorio, reducindola
virutas y un serrn fino que por medio de un
aparato especial, son conducidas grandes cal-
deras llenas de agua hirviente.
La infusin se efecta metdicamente pasando
el agua cargada de quebracho por una serie de
recipientes gigantescos, para super-saturarse de
tanino. La ebullicin y la destilacin prosiguen
hasta que se ha obtenido un jarabe, una especie de
caramelo que, una vez enfriado en moldes, queda
reducido trozos de una substancia frgil, que-
bradiza, susceptible de pulverizarse fcilmente,
y que tiene el aspecto transparente de un granate
muy obscuro. El extracto de tanino obtenido
por ese procedimiento, se exporta Eurojga,
sirviendo para la preparacin de los cueros, una
vez disuelto en agua.
Los 230 operarios de la fbrica de Calchaqu
DE BUEDOS AIRES AI, GRAN CHACO 385

trabajan diariamente 150 toneladas de quebracho


que producen de 40 50 de extracto, sumando al
mes 1.300 por trmino medio. El salario de esos
operarios es de 3 pesos diarios.
Se necesitan tres toneladas de madera, que
valen 20 pesos (45 francos) para producir una
tonelada de extracto. El precio de fabricacin
de cada una se eleva 170 pesos papel
(328'50 pesetas). Hay que contar adems unos
veinte pesos que importa el flete (por tonelada)
desde aqu Hamburgo (1).
Yo procur informarme por el mismo director
de la fbrica, que es alemn, de las causas que
obedece el rpido desenvolvimiento de esta
industria que data de ayer, como quien dice. el Y
director me contest.
El quebracho ha triunfado de las maderas
rivales por su gran riqueza en tanino. Como sabe
usted, esa riqueza es doble que la de la encina ms
solicitada hasta ahora. Adems, es aprovechable
el rbol, entero, el tronco y las ramas, dejando
de utilizarse nicamente la albura, que es muy
delgada, la corteza y las hojas, En cambio, de las
otras maderas rivales de la del quebracho, como
la encina, el castao y el hemlock, no puede apro-
vecharse ms que la corteza. El quebracho tiene,
adems, otra ventaja, pues permite el curtido

(1) El extracto de quebracho exportado Europa y los Estados


Unidos se paga razn de 450 francos la tonelada. Ea mitad de la
produccin es adquirida por los Estados Unidos. El resto por Ale-
mania, por Rusia y, en pequea cantidad, por Francia. Inglaterra
c Italia siguen empleando la encina.
33
386 I<A ARGENTINA

rpido de los cueros. Antiguamente, el negociante


en curtidos tena que ser rico contar con grandes
capitales, puesto que era preciso dejar los cueros
en remojo ocho nueve meses para poder utili-
zarlos. Esto inmovilizaba un capital enorme.
Pero ahora, con el extracto de quebracho, bastan
dos tres meses para curtir los cueros.
Al abandonar la explotacin forestal de Cal-
chaqui pens en el porvenir industrial, no ya de
esa regin, sino de toda la Argentina. Por qu
me preguntaba habra de seguir enviando
eternamente Europa y Amrica sus cueros, y
sus lanas, sus maderas y su tanino, cuando le
sera tan fcil crear fbricas de hilados, de tejidos,
de curtidos y de calzados?
CORRIENTES

San Juan de las Siete Corrientes. A 300 leguas de Buenos Aires.


La ciudad de Corrientes.
Calles pintorescas. Las mujeres con
manto. Contrastes. Calles sin pavimento.
Edificios suntuosos.
A la Iglesia.
Las ojeadas.
Procesin pblica.
El Corso.
Lo que reemplaza el tambor de la ciudad.
La poltica en
Corrientes. Revolucionarios paraguayos.
El microbio de la
apata. Descripcin de la provincia.
Las lagunas.
Los capri-
chos. Floresta de palmeras jatai.
Rebaos de avestruces.
Primera visin de langosta.
El porvenir de Corrientes.


Un proyecto
de camino de hierro. La laguna Ibera.

/^orrientes es una pequea ciudad que aparece


^-' en los mapas colocada como centinela casi en el
punto de confluencia de los ros Paran y Paraguay.
Su poblacin es de 16.000 18.000 habitantes (1).
Est esclavada orillas de unas riberas escar-
padas de aspern, de siete ocho metros de altura,
formando en ese lugar la margen izquierda del
ro Paran, que en ese punto slo tiene una latitud
de seis kilmetros. Ninguna isla rompe la perspec-
tiva de sus aguas amarillentas. Pero un poco
ms arriba, en la confluencia del ro Paragua}^,
la anchura del Paran no es menor de veinticinco
kilmetros.

(1) Se dice que el nmero de habitantes de la provincia es de


320,000.
388 LA ARGENTINA

La ciudad debe su nombre, hoy abreviado,


de San Juan de las Siete Corrientes, la marcha
impetuosa del ro en este paraje. Las lavanderas
van lavar su ropa en minsculas caletas de arena
amarilla que parece polvo de oro. Nos hallamos
cerca del Paraguay, y las mujeres trabajan aqu
ms que los hombres. Vestidas con faldas de
indiana clara y con una especie de almilla la
europea, con los cabellos ocultos por un pauelo
por una toquilla blanca anudada por debajo de la
nuca, llevan airosamente sobre la cabeza los lebrillos
llenos de ropa. Otras van por grupos proveerse
de agua del ro en latas de petrleo vacas, que
sirven aqu de nforas, de cubos y de cntaros,
cuando no se emplean para construir las paredes
muros de los ranchos .
En esta orilla se ha construido un puerto ,
ms bien, un pontn sobre pilotes estacas de
hierro y madera, donde maniobran tres cuatro
gras. Ah abordan las embarcaciones de la
Compaa Mihanowitch, que hacen el servicio
entre Buenos Aires y Asuncin del Paraguay.
Nos hallamos 300 leguas del estuario del Plata
y, sin embargo, las goletas llegan hasta aqu,
y, durante seis meses del ao, pueden anclar en el
puerto buques de cinco metros de calado.
Situada la ciudad muy cerca de la juncin del
ro Bermejo y del Paraguay con el Paran, dis-
fruta Corrientes de una situacin magnfica, de la
que desgraciadamente para ella, se ha aprovechado
poco hasta ho3\
DE BUENOS AIRES AX, GRAN CHACO 389

Corrientes tiene cierto color local y se jacta,


por otra parte, de ser ms antigua que Buenos
Aires (1). Se ven algunas casas modernas y
elegantes, de un piso, pero frente ellas existen
todava casuchas de hace cien aos, que en aquel
tiempo eran habitadas por los ricos. Y m me
parecen encantadoras esas casitas cuyas ventanas
son simples rectngulos sin ornamentacin, con
rejas de hierro herrumbroso. Antecede la
fachada una galera con techo de tejas sostenido
por pilares torcidos de madera en bruto de
ladrillos, enjalbegados de verde de azul.
Las casas ms modernas, de un solo piso como
las otras, tienen fachadas enjalbegadas con cal
de color rosa y, al ser desconchadas por los
bastones de los transentes, queda al descu-
bierto la tierra gris de los muros.
En las calles sin pavimentar bullen chiquillos
descalzos y sucios. Enel fondo de los corredores
de las casas se ven patios llenos de preciosas
flores, como Uses, arums, begonias gigantescas,
y rboles floridos con manojos ramilletes violetas,
amarillos y encarnados.
En el camino de la estacin, que est bastante
lejana, me sealan un inmenso cuartel parecido

(1) Hay unerror en esto. I<a fundacin definitiva de Buenos


Aires, porJuan Garay, data de 1580 y su primera fundacin por
Pedro de Mendoza remontaalao 1535 mientras que la de Corrientes
,

tuvo efecto en 1588.

33-
390 LA ARGENTINA

una fortaleza, con torreones, torres, almenas


y troneras. Bordeando amplias vas, trazadas
apenas, y sin casas, se ven setos cubiertos de
magnficas flores rosadas, violetas, encarnadas
y azules. El jardn de la estacin desborda mate-
rialmente de flores y de arbustos floridos bajo
la enramada de los eucaliptos, de los timbos de
racimos azules y de los parasos de flores lilas.
Muy cerca se levanta una columna conmemora-
tiva rematada por una cruz. All fu donde los
espaoles desembarcados en 1588 sojuzgaron
las tribus de guarans y fundaron la ciudad de
Corrientes.

*
* *

las seis de la maana estoy en la calle. Oigo


el canto de los gallos; una cabra blanca come
hierba en el borde de las cercas de tierra; caballos
ensillados esperan la puerta de las casas algunos
;

gauchos pasan b1 galope con sus ponchos morenos


y sus pauelos azules y rosados que agita el
viento, y una muchacha est barriendo, peinada
como para un baile. Algunas mujeres con velos
negros, que cubren sus cabezas morenas, y con
breviarios apoyados sobre el pecho, van la iglesia.
Una mestiza vieja bebe mate sentada en un
escaln del umbral de su casa. Los almacenes
empiezan abrirse y los dependientes atisban
las criadas que pasan, con los cabellos peinados
y rizados. Un poco ms all pasan mujeres caballo
DE BUEXOS AIRES AE GRAN CHACO 391

con la cabeza ceida por un madras encarnado


y cubierto el busto con un chai.
En la plaza principal, la del 25 de Mayo, de
fundacin reciente, se levanta la estatua del
general San Martn, sobre un pedestal de piedra
de los Andes. Alrededor del cuadriltero formado
por la plaza, se hallan los edificios oficiales, el
Gobierno, la jefatura de polica, el Tribunal de
justicia y la catedral, ornamentados con frontones,
columnas corintias y escaleras de mrmol. Junto
esos edificios se ven casas bajas y de aspecto
ruin. Como ocurre en todas las cuidades argen-
tinas, en cuanto se sale de la plaza y de las calles
inmediatas, pavimentadas y provistas de aceras,
la hierba crece libremente en las otras calles y el
viento y los caballos levantan una polvareda
asfixiante.
Un ingls me haca observar ese contraste
muy representativo, deca l del estado actual
de la Argentina, donde se ven calles sin em-
pedrar y edificios suntuosos. Esto es cierto,
pero, cuando se reflexiona, se comprende que la
observacin es bastante superficial. En efecto;
si para instalar debidamente los servicios pblicos

tuviesen que esperar las municipalidades de este


pas hasta que les fuese posible pavimentar toda
la superficie abarcada por el municipio, tan
extenso frecuentemente como un cantn deFrancia,
transcurrira sin duda un siglo y acaso dos. Cuando
se ha vivido algn tiempo en la Argentina y se
ha reflexionado un poco en las condiciones de su
392 I,A ARGENTINA

formacin, acabamos por comprender que son


injustas,y que no deben hacerse las compara-
ciones rigurosas entre Europa y estos pases
nuevos, de creacin reciente. Nosotros hemos
tardado mil quinientos aos en construir nuestras
vas pblicas. No seamos ms exigentes para con
una nacin cuya superficie es cinco veces mayor
que la de Francia y su poblacin seis veces menor.
Lo que me parece ms tpico son las casas
dejadas sin concluir, que tanto abundan en la
Argentina. La hierba crece en las ventanas, clausu-
radas provisionalmente. Sin duda, el propietario
comenz construirla, rumbosamente, antes de
poder pagarla. Sobrevino un mal ao y le fu
preciso esperar otro mejor... Este llegar y, en
vez de una casa, construir dos.

En la maana del 24 de Septiembre nos hallamos


en Corrientes. Ese da se celebra una festividad de
la Virgen. La iglesia de las Mercedes rebosa de
personajes oficiales vestidos de etiqueta y con
guantes blancos, de seoras y de lindas mucha-
chas, rubias de ojos negros y morenas de tez
mate, todas elegantes y algunas demasiado
adornadas, con enormes sombreros y postizos
con lazos. Otras van vestidas con ms sencillez y
distincin. No pensis en la elegancia de una
ciudad francesa, inglesa alemana que no tenga
ms de 21.000 habitantes?
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 393

Durante la ceremonia religiosa observo los


asistentes ella. Algunas muchachas, charlan en
voz baja, se ren, vuelven la cabeza y observan
si se las mira.
la derecha del coro hay un piquete de soldados
y fuera un batalln.
A la salida me distraigo en el prtico viendo el
desfile de la concurrencia. Todas las mujeres
llevan el rostro empolvado y muchas deben haberse
teido los labios. El gobernador, los ministros y los
oficiales superiores salen con el vicario general
acompandole hasta la Casa del Gobierno.
Por la tarde tiene lugar una procesin.
La Virgen es sacada de la catedral en medio de
un gran cortejo. La imagen de esa Virgen es una
mueca grande, con cabellera postiza, vestida
la manera de las imgenes espaolas, con un ropaje
ancho, sin pliegues, cargado de adornos dorados
y de joyas. El clero la acompaa.
La multitud se apia detrs de la imagen. Los
hombres van descubiertos y las mujeres cubren
su cabeza con el chai. Vienen luego las damas
que estaban en la iglesia, con toilettes magnficas,
algunas de recepcin. Veo una de liberty amarillo
vivo con grandes bordados en oro. Otra lleva un
vestido azul, adornado el corpino con rosas
encarnadas y tocada con un sombrero de flores
amarillas. Pero al lado de esas toilettes excntricas
estn en mayora las de buen gusto. Las seoras
caminan por una de las aceras, pues los guijarros
redondos del centro de la calle heriran sus pies
394 LA ARGENTINA

delicados. lado opuesto van los hombres,


Por el
descubiertos. La marcha
es rpida, pues en este
pas van siempre apresuradas las procesiones,
como deseando volver en seguida la iglesia.
Durante el trayecto, los jvenes lanzan miradas
las muchachas, que agitan graciosamente sus
abanicos. La gente del pueblo sigue al cortejo
confusamente. Imaginaos ese espectculo baado
por el sol, que refleja los colores vivos de los vesti-
dos y dora los rostros de cobre de las mujeres de
caballeras negras y de lindos rostros cubiertos
por velos del mismo color.

*
* *

las cincoy media de la tarde tiene lugar el


desfile,alrededor de la Plaza del 25 de Mayo.
Varios carruajes particulares y de alquiler dan
vueltas la plaza, empedrada con guijarros
redondos que producen terrible vaivenes en los
resortes.Hoy dan realce al desfile tres oficiales
montados en un break conducido por un negro.
Los hombres ven pasar las mujeres sonrientes
y acicaladas, desde la orilla de las aceras. Las
mujeres de Buenos Aires tienen un semblante
grave en cuanto salen Y ese hecho,
la calle.
comprobado cien causa una impre-
veces, os
sin extraa. En cambio, las mujeres pro-
vincianas, y esto constituye uno de sus encantos,
se abandonan al placer de ser admiradas por su
belleza y se sonren, lo cual duplica sus atractivos.
DE BUENOS AIRES AE GRAN* CHACO 395

Al anochecer se encienden los focos elctricos,


envolviendo con tonalidades de ensueo las claras
toilettes de las jvenes que pasean. En uno de los
lados de la plaza est la iglesia, abierta y resplan-
deciente de luces en aquel momento. En ella hay-
varios religiosos.
las la noche no se ve nadie en las
nueve de
calles, muy
alumbradas. Algunas puertas dan
acceso patios y jardines. Las lmparas iluminan
los corredores. Se creera uno delante de casas
rabes... Algunos pianos dejan oir sus acordes,
pcr<- ningn canto llega nuestros odos.
A las diez de la noche me acuesto, pero apenas
me hallo en el lecho resuena en la calle una tre-
menda descarga. Algo intrigado, me levanto para
enterarme de la causa. Acaso voy ser testigo
de una revolucin? Luego resulta que no es nada.
Esa descarga reemplaza al tambor del pregonero
y tiene por objeto hacer saber al pblico, hacin-
dole salir de sus casas, que se aplaza el concurso
de tiro sealado para el da siguiente.

Corrientes no ha prosperado mucho hasta hoy,


causa tal vez de las cualidades, de los defectos,
de sus habitantes. Debieran trabajar ms, pero
todos viven, ms menos, de la administracin,
y se dan por satisfechos (i). Resistencia y Barran-
(1) Esto no quiere decir que la administracin trabaja. Eos
ltimos libros estadsticos de la provincia datan de 1885.
396 LA ARGENTINA

queras, pueblos de nueva fundacin, enclavados


en la margen del Paran, amenazan
otra
Corrientes con un desenvolvimiento ms rpido,
pero yo creo en el porvenir de la capital. Los
ferrocarriles del Chaco han de contribuir muy
pronto su desarrollo. Y, como en Tucumn, en
Salta y en Jujuy, ocurrir lo que acontece en la
provincia de Buenos Aires. Los negocios y la
prosperidad darn otra direccin las actividades
locales y la poltica pasar ser relegada
segundo trmino. Antes estallaba una revolucin
cada dos tres meses en Corrientes; se hacan
disparos de fusil y los revoltosos confiscaban los
caballos y se coman las vacas de los estancieros
diciendo Es por la salvacin de la patria . Pero
:

la moda pas, y hace tres aos que los revolu-


cionarios descansan.
Como resultado de esa siesta prolongada,
funciona una serrera mecnica, un molino de
mate hace muy buen negocio y se habla de la
creacin de un saladero (i) y de una fbrica de
extracto de carne.
Toda la energa de los correntinos se recon-
centra en su genio belicoso, guerrero. Tienen
fama de susceptibles y pundonorosos. La sangre
de los indios guerreros persiste en ellos. Cuando se
baten es de veras , segn parece. Alguien me
asegura que en las pocas de alteraciones distur-
bios polticos, inspiran miedo en Buenos Aires los
(i) Fbrica donde se prepara la carne de buey. Primero
se seca y luego se sala, exportndola Cuba, las Antillas y al
Brasil.
DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 397

revolucionarios de Corrientes. Pero en el mismo


Corrientes estn divididas las opiniones sobre el
particular.
Pero lo cierto es que en Corrientes se fomentan
y organizan las revoluciones del Paraguay, sepa-
rado nicamente de la provincia por el ro Paran.
Los deterrados, las vctimas a del ltimo golpe
de Estado, vienen aqu conspirar, buscar
armas y entenderse con sus confidentes. Cenando
una noche en el Caf de Buenos Aires, que es el
nico caf y el mejor restaurant de Corrientes,
me sealaron varios individuos que se hallaban
en un ngulo del establecimiento, con los codos
apoyados sobre una mesa, discutiendo apasio-
nadamente y con gestos violentos. Cuando los
mozos se acercaban la mesa, ocupada por ellos,
cesaba la conversacin. Yo pregunt cmo se
saba que eran conspiradores, contestndoseme :


Son paraguayos.
Al da siguiente lea en los peridicos que la
plvora haba hablado en Humaita y que en
Asuncin se haban hecho disparos. Lo que signi-
ficaba que algunos centenares de habitantes
deseaban ardientemente el cambio de gobierno.
*

El microbio que el europeo tiene que temer


aqu me deca un compatriota (i) es la pereza.

Se me asegura que hay 6.000 franceses en la provincia, y que


(i)

la primera emigracin francesa en la Argentina coloniz en Co-


rrientes hacia 1840.Hay, en efecto, nombres franceses; Cazenave,
Deffis, Bardoux, Estoupar.

34
398 i,a argentina

En los meses de Diciembre, Enero y Febrero


disfrutamos aqu temperaturas de 37 40 grados.
Si se deja uno vencer por la pereza, est perdido.
Luego me cit el caso de un rudo saboyano que
lleg lleno de entusiasmo y de actividad laboriosa,
luchando algunos aos contra el microbio. Pero
tuvo que renunciar ello y hoy nada le distingue
de los indgenas desde el punto de vista de la
flojera y de la indolencia.
Yo sigo luchando an
aadi mi inter-
locutor. En todas pocas, incluso en la ms
rigurosa del verano, ando muchos kilmetros
todos los das. As conservo mi energa y mi
voluntad de siempre, pues la energa y la
voluntad constituyen la nica superioridad de
los europeos en estas regiones.
En efecto los hijos del pas , mestizos de
:

indios guarans y de espaoles, como los de


Misiones y los del Paraguay, son inteligentes y
hbiles, pudiendo confirseles cualquier tarea.
Slo su pereza les ha impedido progresar hasta
ahora, as como su desprecio al dinero y la pro-
piedad de la tierra.

*
* #

He atravesado la provincia de Corrientes de


extremo extremo. Por la parte del Norte es una
gran llanura baja y arenosa, maravillosamente
frtil y cubierta trechos de hondonadas, caadas,

selvas y bosques de palmeras. Dos grandes lagunas,


DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 399
i

a Ibera y la Maloya (i), situadas en el Nordeste


de la provincia constituyen el tipo de las depre-
siones pantanosas que abundan en esta regin-
Ocupan muchos centenares de leguas cuadradas,
dando origen ros importantes como el Corrientes
y otros temporales. Su caudal de agua crece
disminuye segn la importancia de las lluvias
y de las crecidas del Alto Paran que, por infil-
tracin, influye sobre su rgimen hidrogrfico.
Esas regiones de lagunas, impenetrables durante
largo tiempo y llenas de misterio para la gente
del pas, que no osaba aventurarse en ellas, se
suponan pobladas por tribus indias salvajes.
Pero, en realidad, estn abandonadas toda la
fauna y la flora acutica, que pulula hasta en sus
orillas, de una fertilidad maravillosa cuando el
agua se retira.
En toda la parte septentrional de Corrientes
hay esparcidas lagunas de menor importancia
pero de rgimen anlogo al de aquellas. Durante
la poca de las lluvias se desbordan, invadiendo
los terrenos bajos de las inmediaciones, y en seguida
se detienen las aguas, privando de ella al ganado
en los aos muy secos.
Por entre las lagunas se extienden ricas praderas
naturales, bosques y selvas. Pero no se ven cultivos
por lo general.
Al salir de la capital se ven campos de naranjos
en un terreno llano y algunos prados pantanosos,
llenos de juncales, por donde pastan caballos y

(1) En espaol en el texto francs.


400 I.A ARGENTINA

vacas. Es la hora en que el estanciero va ver


su ganado. Se le reconoce por lo cuidado del traje
y por la barbada, el bocado y los estribos de plata
de su montura.
La sequa ha sido terrible este ao. No llueve
ms que desde hace un mes apenas, y ya se han
perdido inmensos rebaos. En el borde de una
zanja se ven esqueletos de animales que han
quedado en la misma posicin que tuvieran
antes de morir. Veo los de una vaca y su becerro.
Debieron arrastrarse hasta el agujero en que
beban habitualmente, muriendo de sed. Cabezas
de buey secas y plantadas en el extremo de
largas varas sirven de espantajos alrededor de los
campos de naranjos rodeados de cactus de flores
rojas, cuyas hojas dentadas parecen sierras. Los
milanos vuelan sobre aquellos restos de animales.
No se ven casas, pero de cuando en cuando se
encuentra alguna choza. Por el cielo vuelan banda-
das de cotorras de un color verde brillante.
En Empedrado se multiplican los campos
plantados de naranjos; las tierras, arenosas
hasta entonces, aparecen rojizas como el ocre.
La regin est ms poblada, vindose lo largo
de la va algunas casas y cabanas. Pero luego
vuelve verse las tierras arenosas, cubiertas de
cadveres de animales y llenas de terreros formados
por las hormigas.
Las altas enramadas de las palmeras se reflejan
en las orillas de grandes balsas inmediatas las
lagunas. Al pasar el tren por delante de una de
1

DE BUENOS AIRES AL GRAN CIIACO 40

aquellas salen del agua tres carpinchos (i). Su


cuerpo se asemeja al de un cochino de cerdas
grises. Tiene un hocico de asno un poco aplastado,
orejas muy pequeas y patas cortas y como las
de los palmpedos. Se dira que son ratas colosales
con morros en vez de un hocico puntiagudo y sin
rabo. Estos animales son inofensivos. En casa de
un estanciero del pas vi varios de ellos, que vivan
en el corral. Eran en extremo mansos y afectuosos,
pero tan feos y desagradables que no se poda
evitar una impresin de antipata. Seguramente,
habrase encontrado en la vida seres con los que
acontece lo mismo. En las orillas del Paran y de
las grandes lagunas del Nordeste los carpinchos
son pasto de los caimanes que pululan por ellas.
Grandes tortugas, de 40 50 centmetros de
longitud, se calientan al sol en medio de islotes de
verdura embellecidos por los tallos rgidos de los
arums y las copas blancas de los nenfares. Sobre
una de estas grandes lagunas percibo las grandes
tarteras de las Victoria regia, de un metro de
anchura y apretadas unas contra otras.
Un poco ms al Sur, hacia San Diego, aparecen
bosques de palmeras, yatais y carondays que se
extienden ambos lados de la va frrea. Los espesos
rboles no dejan crecer sus pies ms que un
csped corto. Bueyes, carneros y puercos pacen
en estos palmares . En los troncos de las palmeras
yatai se ven hechas incisiones anlogas las de
nuestros pinos de las llandas, por las cuales
(1) Cerdos acuticos.

34-
402 LA ARGENTINA

mana un jugo que, al fermentar, produce un vino


de sabor agradable. El caronday es muy duro y,
hendido por en medio, reemplaza las tejas
convexas para la construccin de los techados.
Siguen vindose lagunas pantanosas donde
se agitan y se baan todas las variedades posibles
del orden de los zancudos, garzas, grullas, ibis,
flamencos sonrosados, gallinas acuticas, garzotas
y patos salvajes.
Sobre los cadveres de los caballos y de los vacas,
unos despojados de su piel y otros con ella, se
ciernen los carranchos, que se lanzan de sbito
sobre los intestinos de las bestias recin muertas
sobre los despojos.
A medida que nos acercamos Mercedes apa-
recen prados ms secos donde pacen millares de
carneros cargados de una lana que cuelga y se
agita en sus costados.
Hemos llegado al Sur de la provincia, regin
frtil, explotada desde hace mucho tiempo, y

donde existen en profusin magnficas estan-


cias agrcolas y ganaderas. El terreno es aqu
ms alto que en la parte del Norte. Las lagunas
desaparecen y los verdes prados, los alfalfares
y los huertos llenos de rboles y flores, dan testi-
monio de que los habitantes de la comarca son
activos industriosos. La hierba de las praderas
es excelente y las tierras se venden hasta 150 pese-
tas la hectrea (1).

(1) Hace diez aos costaban 40 pesetas. Y esa progresin conti-


nuar seguramente.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 403

Mercedes, Curuzu-Cuatia y Monte Caseros son


los centros laneros de la provincia. All van los
inmensos carros arrastrados por 16 bueyes y ati-
borrados con la lana de tres millones y medio de
carneros (i).
Hacia Monte Caseros vemos bandadas de aves-
truces que se ciernen sobre el campo y un poco
ms all entablamos conocimiento con la famosa
langosta, la que tanto se combate aqu. Una
legin de ellas ha puesto una mancha obscura en el
suelo. Otras vuelan por el espacio, como trozos
de nieve gris muy densa, que en lugar de caer del
cielo, sube de la tierra, remolinean por encima
de los rboles como miradas de hojas secas
impulsos del viento otoal. Hay langostas en todas
partes, en los muros, en los techos de las casas, en
los hilos y en los postes telegrficos, en las estacas
y alambres de los cercados. Se ocultan entre las
hojas de las palmeras, que se doblan y desgajan
por el peso, y pululan por los troncos de los rboles
como pulgones sobre el tallo de un rosal. Tienen
una longitud de 7 8 centmetros, una envoltura
rojiza con reflejos verde y oro, espesas mandbulas
y patas pinchosas. Un ruido seco como el de un
martinete acompaa su vuelo. All donde se posen
maana perecer la vegetacin. El csped ser
consumido hasta las races y en los rboles no
quedarn ms que los pecolos de las hojas, por
ser demasiado duros para que pueden comrselos
las langostas.

(1) Cuenta tambin la provincia con milln y medio de bovinos.


404 LA ARGENTINA

la provincia. Dos plagas


El ao ser malo para
al mismo tiempo, sequa y la langosta, implican
la
demasiados daos. Pero la extensin de las tierras
es muygrande y el ganado, producido con poco
coste, cuesta poco tambin de alimentar, por lo
cual es raro oir quejarse nadie, como no sea
los colonos pobres. No se ganar, se ganar
menos, he ah todo lo que podr ocurrir. Sin
embargo, un propietario ha perdido ya este ao
6.000 vacas. Tena grandes praderas de reserva
algunas leguas de distancia, pero se descuid, y
cuando quiso llevar all las vacas result que
stas se hallaban notablemente debilitadas y no
podan marchar. Murieron de hambre y sed.
Pero bah Le quedan tierras frtiles, y los
!

millares de vacas que pudo salvar seguirn repro-


ducindose. Un poco de agua bastar para que no
piense ms en la prdida.

* *

Puede decirse que todo est por hacer en esta


parte de la Argentina. Corrientes no fu durante
mucho tiempo ms que un pas de ganadera, y
hasta ahora no se han hecho grandes cosas, sobre
todo en el Norte de la provincia.
Las tierras de all siguen perteneciendo un
reducido nmero de grandes propietarios de la
antigua escuela argentina que no experimentan la
necesidad de hacer gastos, de comprar ejemplares
de buenas razas, de construir pozos y estanques
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 405

y de levantar molinos. As, mientras que en el


Sur de Corrientes se pagan ya 150.000 pesos
por una legua cuadrada de 2.000 hectreas de
superficie, esa misma legua vale apenas 60.000 en
la parte del Norte.
Los perfeccionamientos introducidos en las
estancias del Sur, extranjeros en su mayora,
son casi desconocidos en el Norte. Un carnicero
lleva la espalda, sin gran dificultad, un buey
una vaca criollos, pues su peso no excede apenas
de 110 120 kilos. La carne es dura y cori-
cea. Antes de matar los animales se divierten
los peones cansndolos y enloquecindolos
fuerza de carreras, de lazos y de cuchilladas en
los corvejones.
Los carneros de la provincia, tanto los del
Norte como los del Sur, producen una lana fina
y excelente. Pero por falta de fcil salida para
los mercados no se desarrolla all la crianza del
ganado ovejuno (1). Hacen falta ferrocarriles.
Y hacen falta tambin trabajos de drenaje para
que todas las tierras del Norte, reconocidas como
fecundas, decupliquen su valor.
En las inmediaciones de Corrientes se ha ensa-
yado el cultivo del naranjo, con excelentes resul-
tados. Hay en la provincia un milln de plantos

(1) Al Nordeste de la linea inglesa que va desde Monte Caseros


Corrientes, y en el centro de la provincia, se vende la lana fina de
los carneros correntinos, por falta de medios de transporte
1*50 pesetas los diez kilos Para conducirla al rio al ferrocarril
!

tendra que recorrer 180 kilmetros por lo menos en carretas tiradas


por bueyes.
406 LA ARGENTINA

de naranjos y limoneros. Los alrededores de la


capital producen anualmente 45 millones de
naranjas y un poco ms hacia el Sur, en la regin
de Bella Vista, no se obtienen menos de 95 millones
de esa fruta. La provincia entera produce de
250 270 millones que, en su mayora, se expiden
Buenos Aires. La gente del pas consume muy
bien de 10 20 despus de cada comida, ingi-
riendo por lo menos el jugo (1).
Todas esas tierras del Norte son buenas para el
cultivo. El calor no permite, ciertamente, cultivar
como en la parte meridional, en los puntos lim-
trofes de Entre Ros, un trigo de excelente rendi-
miento. Pero en Santa Ana, 5 kilmetros de la
capital, prosperan mu}* bien el maz y la caa de
azcar. Desgraciadamente, la fbrica de azcar,
perteneciente espaoles, no cuenta ms que con
un material viejo, de 1883, un solo molino, ni
filtro-prensa. Tampoco hay qumico en la fbrica.

*
* *

Xo dudo de Corrientes. La gana-


del porvenir
dera ir extendindose cada da ms en la parte
septentrional y los terrenos del Sur se enriquecern
por medio de la agricultura.
Cuando los ferrocarriles se multipliquen, fun-
dndose colonias para la explotacin de las tierras

(1) Se me asegura que en Corrientes produce un naranjo en plena


produccin 1.600 frutos, que se venden por trmino medio razn
de 16 francos el millar. La hectrea de tierra propia para el cultivo
del naranjo cuesta 110 francoi.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 407

y sociedades para la explotacin de las canteras


de aspern, de cal, de mrmol y de basaltos, que se
ven hacia Mercedes; cuando se cruce el ganado
criollo con las razas de Francia de Inglaterra (i)
y en vez de 51.000 hectreas cultivadas sobre
una superficie de 8 millones 400.000, se coseche
caa de azcar, algodn, cacahuet, nabos sil-
vestres, tabaco y manioc para el almidn; cuando
sean explotados los bosques del Nordeste, ricos
en maderas finas, y estn en plena actividad las
dos zonas, la del Sur destinada la agricultura y
la del Norte la industria agrcola, la provincia
de Corrientes llegar ser entonces una de las
ms ricas de la Argentina.
Para esto sera preciso, como dije antes, aban-
donar la poltica que absorbe las fuerzas ms
inteligentes del pas (2).
Por el momento de esas provincias,
la situacin
ricas nicamente en esperanzas, constituye un
crculo vicioso. Sus riquezas naturales exigen
brazos en primer trmino y despus ferrocarriles,
es decir, capitales iniciativas. Por falta de estos
elementos indispensables continuarn siendo
pobres como hasta aqu. I,os que podran aportar

(1) Segn me aseguran, los carneros se cruzan ya con rambouillets,


siendo la lana producida, con la de Entre Ros, la ms fina del
mercado argentino.
(2) El Parlamento de Corrientes se compone de 13 senadores
y 26 diputados cuyos sueldos se elevaban, cuando visit la ciudad,
a 600 pesetas por mes. Pero proyectaban aumentarse 300 ms, cosa
que haban hecho ya. El gobernador percibe 3,400 pesetas mensuales
y 1,800 cada uno de los dos ministros.
408 LA ARGENTINA

capitales y brazos vacilan, titubean. Y es que ni


en dos ni en diez aos se coloniza una provincia
y se obtienen beneficios de una empresa de trans-
portes en una comarca casi sin habitantes.
Me han hablado en Corrientes de un ferrocarril
proyectado y hasta concedido por la provincia
un francs, Mr. Mollet, que atravesara al cons-
truirse una regin frtil pues seguira el curso del
Alto Paran hasta Posadas y volvera al Bajo
Paran atravesando oblicuamente la provincia
de Este Oeste, hacia Esquina, cortando la lnea
inglesa que hoy existe.
Segn parece se necesitan ioo millones para la
realizacin de ese proyecto. Desde el punto de
vista del inters de la provincia, comprendo que
se ejecute ese proyecto, bastante andaz por otra
parte. No se puede dejar de pensar que habiendo
empleado 125 millones, hace 24 aos, la Sociedad
inglesa del ferrocarril que va desde Corrientes
Monte Caseros y Santo Tom, la Compaa slo
obtiene beneficios desde hace seis siete aos.
Y no gana hoy ms que 90.000 libras esterlinas,
dos millones y cuarto de francos, suma que en
este pas es un pobre bocado para semejante
capital.
No ignoro que la provincia no ha explotado
hasta ahora ms que sus pastos y que la gana-
dera no origin nunca un gran porte. En cambio,
con la lnea frrea Mollet, se aspira dar valor
agrcola industrial la parte Norte de la provincia
y secar la inmensa laguna la Ibera, que hara
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CIIACO 409

susceptibles de cultivo 450 leguas de tierras sea


1. 125. 000 hectreas. Parece tambin que uno de

los contratistas del puerto de Rosario, el


Sr. Panhard, ha concebido un proyecto de deseca-
cin de la laguna y canalizacin del Ro Corrientes,
en cuya realizacin se empleara todo su material,
de gras, dragas y bombas centrfugas (1).
En todo caso, ha}7 para nuestros compatriotas
una partida arriesgada que est por jugar. En la
mitad de su recorrido, en el paralelo al Paran,
tendr el ferrocarril un competidor formidable
en ese mismo ro y, adems, atravesar zonas
despobladas. Ahora bien, si el concesionario
cumple su compromiso de crear colonias en cada
veinte kilmetros y establecimientos industriales
empresas agrcolas, segn los terrenos y la
situacin de los lugares y si se lleva cabo la
desecacin de la laguna, entonces es indudable que
el ferrocarril proyectado por el Sr. Mollet enri-

quecer esas regiones en extremo frtiles y


aisladas del mundo en la actualidad.
Pero cundo?...

(1) He aqu cmo se plantean los negocios en estos pases nuevos


y desprovistos de dinero. El contratista llevara cabo ese trabajo
mediante un censo exigible los propietarios ribereos cuyos
terrenos estn ahora inundados (ese censo seria el 5 por 1000 del
valor de dichas propiedades) y la mitad del producto de la venta
de tierras que perteneciesen la provincia.

35
EN EL ALTO-PARANA

J-lacia e] iguazu.
Los camarotes del "Ibera" Vistas del Paran.
Las orillas.
Los cocodrilos. Los bambas. Un ro de 12
kilmetros de ancho.
Crepsculos magnficos, Los pasajeros del
" Ibera ". Capataces y chinas. Cabotaje pfaranense. Mosquitos
y quejenes. Colonias rusas.
Evocacin de Tolstoi bajo el
trpico. Un puma que no espera.

En amables
Buenos Aires se haba contestado
organizadores de nuestro -viaje
los
las
regiones del Norte, que la excursin las cataratas
del Iguazo sera imposible en el mes de Septiembre
por no circular los buques por el Alto Paran
causa de la escasez de agua. Pero yo no poda
renunciar ver las famosas cataratas, de las que
oa hablar como rivales de las del Nigara y que
ofrecen, adems, el atractivo de estar situadas en
plena selva virgen, en una regin de una riqueza
natural extraordinaria. Al llegar Corrientes nos
apresuramos, pues, indagar las posibilidades y
condiciones del viaje. ltimamente nos haban
abandonado tambin algunos expedicionarios,
quedando slo en mi compaa los Sres. Mallet
y Bunge, sobrino del gran exportador de cereales
Sr. Born, en fin, dos camaradas resueltos y sim-
DE BUENOS AIRES AL GRAN' CHACO 4H"

pticos. Nos decidimos, pues, realizar, costase


lo que costase, excursin que tanto nos seduca.
la
Iremos nos dijimos aunque sea en
canoa, en piragua en almada.
Pero tuvimos la suerte de no vernos obligados
recurrir eso. Al cabo de algunos das de espera
en Corrientes
en cuyo transcurso de tiempo
cambiaban sensiblemente la fecha y la hora de la
salida sealadas, en anuncio colocado en la
el

puerta del despacho de la Compaa Mihanovitch


se supo que el buque de este nombre no saldra
por razn de su mucho calado, pero que lo hara
en su lugar un vaporcito dedicado al cabotaje
el cual nos conducira las cataratas, as como

al Sr. Harper, director de la Compaa inglesa


de ferrocarril del Nordeste Argentino y tres
amigos suyos, uno de los cuales era un hacendado
ingls establecido en la regin meridional de
Corrientes y otro un antiguo oficial del ejrcito
de las Indias. Embarcamos el 10 de Septiembre,
al amanecer.
El vapor Ibera efecta al mismo tiempo la nave-
gacin de cabotaje y el servicio postal lo largo
del ro Paran. Sus camarotes no ofrecen ningn
confort. Los insectos ms diversos nos disputaban
nuestros sitios que, sin duda, les eran habituales.
El aseo dejaba mucho que desear, y no hablemos
de las comodidades. La ropa de cama y del servicio
de aseo y de mesa era escasa, sucia y deshilacliada.
Las paredes aparecan con manchas de sangre
de mosquitos aplastados. Para enjuagarse la boca
412 I,A ARGENTINA

haba que ir buscar un vaso de agua al comedor.


La cocina estaba confiada un sujeto que deba
ser mulato, de pelo crespo, reluciente, de porte
desastrado, de ojos grandes y movibles, y tan
sucio no es decir mucho como sus mandiles
y sus trapos de cocina.
No obstante todo eso, nosotros estbamos
encantados de poder pasear por el puente pen-
sando que durante ocho das bamos explorar
las orillas del Alto Paran, hasta la frontera
brasilea, bajo un cielo esplndido.
Del entre puente suben ciertas emanaciones de
establo. Es que nos acompaan en nuestro viaje
vacas y carneros... con su estircol. Los pasajeros
de segunda se acuestan cerca de all, sobre fardos
sacos de mercancas.
El buque suelta las amarras, al parecer con ale-
gra.
El tiene en estos parajes muchos kilme-
ro
tros de anchura. Los ribazos forman veces
modo de escaleras de tierra rojiza; otros caen
pico se deslizan en suave pendiente hasta los
bordes del ro, diseando pequeas playas de
un tono amarillo de oro. De trecho en trecho
se ven franjas de verdor donde pastan algunas
vacas, aparecen de pronto rocas y bloques de
piedra griscea.
La vegetacin de ambas mrgenes se asemeja.
Se ven iguales rboles de medianas dimensiones
y muy juntos; los mismos setos espinosos y llenos
de enredaderas, que los hacen impenetrables.
DE BUENOS AIRES AI, GRANT CHACO 4I3

Por momentos cree uno marchar lo largo de un


gran parque verdeante, cuidado con esmero, y
oculto por una interminable cortina de rboles;
otras veces se ven rocas y rboles desgajados
por los desbordamientos, que se baan en las
orillas con las ramas inclinadas y entremezcladas
como si un huracn hubiese pasado por all.
Las islas se interponen al paso, lo ancho del
ro.
Sobre la arena rojiza |de las mrgenes, perci-
bimos yacars cocodrilos del pas, que toman
el sol y que, desde lejos, parecen troncos de rboles
llenos de barro y hundidos en la tierra de las
orillas. Es ms raro ver aparecer un pjaro, y
si el buque se aproxima las escarpadas riberas

se oyen los chirridos de los loros.


El agua no es transparente, sino de un color
amarillo verdoso.
Las selvas de las mrgenes prolongan hasta lo
infinito su doble lnea de rboles, de palmeras,
usundays, lapachos de rosadas flores y ceibos de
pednculos rojos.
En esta poca invernal navega el buque poca
velocidad, sorteando el peligro de los arrecifes
y bajos de arena. La travesa se efecta nica-
mente durante el da. Hay que arrojar la sonda
cada momento para no desviar el rumbo de
los lugares de mayor profundidad.
El tiempo es hermoso y la misma marcha del
buque hace que sintamos las caricias de una
brisa suave y dulce. Por lo dems, el silencio reina

35-
414 **A ARGENTINA

por doquier. Se siente una impresin de serenidad


y de paz anloga la que yo experiment al des-
cender por el ro Nilo, una especie de alegra
causada ms bien que por lo imprevisto y por los
paisajes pintorescos, por la bella y grandiosa armo-
na entre el ro inmenso, tranquilo y majestuoso,
la pureza del cielo y el misterio del bosque
inexplorado que muere en sus orillas. El paisaje
y el clima os hacen comprender mejor la indo-
lencia natural de los hijos del pas .
Poco antes de que el sol decline y se oculte en
el horizonte, parecen confundirse en lontananza,

el cielo y las aguas del ro, esfumndose en una


vaporosidad color lila, las orillas y los rboles que
por ellas se extienden. El buque se ha detenido.
Ninguna ondulacin riza el inmenso espejo del ro,
cuya latitud es en estos parajes de diez doce
kilmetros. Creerase bogar por alguna esfera
azul. Pero el cielo cambia. Franjas cobrizas y
rojas, islas de tonalidades rosadas, malvas y
verdosas, surgen por encima del sol oculto ya en
el Occidente, y el remolino del buque, que ha reanu-
dado su marcha, hace borbotear en el agua nacarada
de un verde intenso, modo de combinacin es qumi-
casfantsticas. medida que el navio surca las aguas
lleva en pos suyo una estela con crculos de un
xido cardenilloso y dorado sobre un fondo de
acero y de zafiro, y un postrer reflejo ilumina la
tierra arcillosa de las islas y el verde delicado de
los rboles de las orillas.
Los ingleses que me acompaan llevan traje
DE BUEXOS AIRES AL GRAN CHACO 415

de campo y gorra, entretenindose en jugar al


bridge, en el comedor, fumando en pipas cortas
de madera. Uno de ellos, cuya cabeza se asemeja
la de un clown un jockey, y que es por cierto
muy aficionado al whisky, se complace en poner |

los pies sobre el piano. Estos britnicos hojean


distradamente alguna Revista cuando no juegan
al bridge, provistos de anteojos, atisban en el
horizonte el vuelo de un ave, un cocodrilo, los
pasos de los animales sobre la arena de las orillas,
un nido, un objeto que flota en el agua, en fin,
cualquier cosa. Pero no les oigo hacer nunca la
menor reflexin acerca de los habitantes del pas,
sobre el paisaje propsito de cualquier asunto
de ndole esttica moral. Se limitan los de-
talles materiales, aunque sean los ms pueriles
del mundo.
Un joven alemn, que acaba de graduarse de
doctor en Economa poltica, segn dice, toma
notas y parece meditar mucho. Los ingleses no
pueden soportarle y dicen que sus meditaciones
son pura afectacin. Un tratante en trigo, joven
y con lentes, de origen italiano, lee desde por
la maana hasta la noche, sin interrumpir su
lectura ms que al paso de una falda. Algunos
negociantes en maderas y en mate, as como un
agrimensor, vestidos todos como obreros con
traje de fiesta, hacen compaa al capitn. ste
es un tipo rubio, con cabeza de sajn, mostacho
corto y recio, mirada severa, tez acerada,
rasgos brutales y de palabra concisa, en fin, uno
416 I. A ARGENTINA

de esos hombres quienes creemos capaces de todo.


La mayor distraccin de los que vamos en el
buque la constituye la llegada de nuevos pasa-
jeros. Tres cuatro capataces (i), con botas de
montar acharoladas, y otros tantos peones embar-
can en el tra3^ecto. Algunos van en compaa de
mujeres ataviadas de verde encarnado y con la
morena cabeza envuelta en un velillo. Estas
mujeres escupen y fuman enormes puros, como
los hombres. Los peones llevan botas de montar,
amplios pantalones sujetos por un brillante
cinturn de cuero, en el que suenan monedas
bolivianas y peruanas, y anchos sombreros. Pasan
la tarde en la cocina con los criados. Uno de aquellos
desembarca en Itati, pueblo situado en una de
los orillas del ro que posee una iglesia pequea,
de un blanco deslumbrador, con una cpula azul
y un gracioso companario. Algunas canoas pegadas
la orilla, techados y cabanas de madera, eso es
todo lo que se ve al pasar. Una especie de carruaje
chino con cubierta de paja trenzada y tirado por
bueyes espera al capataz, quien coloca en el
vehculo su cama de campo, su maleta de hojalata
y dos sillas.
En el puerto siguiente, un viejo matrimonio
indgena embarca en el Ibera. El marido es un
verdadero hijo del pas, mestizo de indio y de negro
muy pronunciado, con los ojos morenos, la tez
casi negra, los labios gruesos y la nariz aplastada.

(i) Contramaestre de las explotaciones agrcolas y forestales.


DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 417

Viste un traje de vicua color marrn y muy


peludo. La mujer es un tipo de campesina de
Europa con el cutis estropeado por la intemperie
;

en los trabajos del campo, las manos rudas y


callosas y el aire tmido y cortado cuando entra
en el comedor. Lleva una falda de pliegues muy
juntos y un justillo azul plido; sus cabellos se
recogen sobre la nuca en un pequeo moo que
cubre un ancho sombrero de paja. Es una sim-
ptica pareja de trabajadores; el hombre sonre
bonachonamente sin decir palabra y la mujer
parece sentir no tener nada que hacer y no sabe
dnde poner las manos.
La monotona del viaje es mi delicioso sedante
de nuestras fatigas. Se pasan las horas contem-
plando un paisaje que es siempre el mismo, y los
menores incidentes se convierten en aconteci-
mientos. Nos divertimos viendo al criado guaran
encargado del servicio de los camarotes que, con
un plumero indulgente, acaricia, ms bien que
sacude, la sucia gualdrapa del poco blando sof.
Ese sujeto no hace las camas ni barre. En la mesa,
es una diversin ver al encargado del servicio
(un jovencillo de tez aceitunada, bigote negro
y brillante y cabellera lustrosa de cosmtico, bien
aplastada sobre la frente) quien nos sirve los platos
,

en mangas de camisa, sin chaleco, con tirantes,


con las manos sucias y llevando al hombro una
tohalla ya manchada con la cual acaba de frotar
los espejos del comedor. Acabamos por reimos
de su desenvoltura.
8

41 I<A ARGENTINA

*
* *

Hacemos la vida propia del pequeo cabotaje


par aman o, detenindonos en todos los puertos ,
delante de todas las explotaciones donde se levan-
tan algunas chozas de paja, aqu cinco minutos,
all tres horas, para desembarcar harina, petrleo,
patatas y muas, las cuales se tiran nado para
desembarcar. El buque embarca su vez sacos
de mate, pieles secas y madera. Cuando un pen
un capataz vuelve una explotacin forestal,
los que quedan bordo lanzan chillidos estridentes
que terminan en una especie de grito la tirolesa,
asombrosamente salvaje.
Si el capitn divisaen el ribazo un hombre
una mujer con una maleta los pies y un
paquete en la mano, manda detener el buque y
una canoa va en busca del pasajero; otras veces
si se trata de discutir un precio hacer un trato,

el mismo capitn de cabeza de corsario es quien

desembarca.
El Paran no ha cambiado de aspecto al segundo
da de navegacin. Seguimos viendo siempre las
mismas riberas bajas y selvticas, pero ahora
estn en mayora los bambs, que se elevan en
esbeltas y apretadas caas, ahogando algunos
lapachos de flores sonrosadas. Esa doble barrera
que limita sin cesar la perspectiva, acaba por
hacerse montona. Por esto, cuando, al cabo de
treinta horas se convierte en pradera la selva de
a orilla, la mirada encantada descansa algunos
D BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 419

minutos contemplando las hierbas y las vacas


de un rancho .
Numerosos arroyos de uno dos metros de
anchura se han abierto un cauce travs del
bosque, en la tierra arenosa, y se deslizan bajo
un tnel de ramas, derramando sus oleadas en la
enorme y fugitiva masa de las aguas del ro.
La aparicin de los yacars (cocodrilos) ha hecho
sacar las escopetas de caza y los revlvers. El
piloto, con un fusil cerca del volante, mira con ms
frecuencia la orilla que al timn. De cuando en
cuando parte un disparo espantando algn
martn-pescador que revolotea en los bambs
algn pcari (i) que se acerc la orilla para
beber y vuelve apresuradamente sus guaridas.
No nos cruzamos con una sola embarcacin.
El gran ro hendido en otros tiempos por los
remos de los indios guarans est desierto. Nos
hallamos lejos de los tiempos en que los remeros
tenan que extender cortinas de cuero sobre sus
barcos para librarse de las flechas de los indios.
La misma selva est silenciosa. Apenas si de tarde
en tarde vuela un milano por encima del ro y
vuelve internarse en la arboleda. Otras veces,
al pasar una isla sale de sbito de los bosques
un ruido ensordecedor, y chirrante de loros y
cotorras.
El carcter de estos bosques proviene de la
diversidad de la vegetacin, que da la masa
de verdor coloraciones y formas distintas.
(1) Cerdo de la Amrica del Sur.
420 LA ARGENTINA

Los troncos extremadamente juntos y los setos


espessimos revelan la ardiente fecundidad de la
selva. Los claros de los rboles los ocupan los
helchos, enredaderas y arbustos y, en los bordes,
las aliasgramneas. Pero la gracia de este paisaje,
un poco montono, es verdad, se debe alas cortinas
de bambs de las orillas. Verdes hasta su base,
los flexibles haces se abren ligeramente en el
azul del cielo, con un arranque esbelto, pero
suave y delicado.
Pensamos sin cesar que este paisaje no tiene
nada de tropical bambs y loros aparte
y que,
si no fuese por la anchura del Paran, podra uno

creerse navegando por un ro de la Isla de Francia


en un da de verano.
Pero en este ro Paran, la preocupacin de los
viajeros viene de los mosquitos, los terribles
quejenes entre otros, que os ostigan ince-
santemente, da y noche. Por fortuna, no es
peligrosa la picadura de esos mosquitos.
Yo me prove de amonaco y agua de Colonia
para curar las picaduras. Pero lo que haran falta
son los medios preventivos. Mister Harper ha
descubierto el nico en su gnero. Va provisto
de algunos metros de muselina que extiende
todas las noches sobre su litera por medio de
unos clavos que lleva consigo. El estanciero ngls
de cabeza de clown que comparta su camarote
con un noruego, era despertado durante la noche
por los aullidos histricos y terribles de su compa-
ero, asatado por pesadillas. El ingls cambi de
DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 42 I

camarote, pero a. mala suerte le persigui. Las


ratas :ban hacerle compaa y se pasaba las
me ores horas de la noche persiguindolas basto-
nazos y despertando sus vecinos, lo cual le
consolaba un poco de sus propias desven-
turas .

El tercer da, cerca de Ituzaing, una pequea


co onia de rusos, compuesta de hombres, mujeres
y n os, fu hasta a orilla para despedirse de un
joven obrero que embarcara all para ir trabajar
en el territorio de Misiones. Una canoa le condujo
desde la orilla hasta el costado del buque. Sus
acompaantes se quedaron en la orilla, la
sombra de los bambs. Los hombres llevaban
gorras negra y altas botas de montar y sus
^

camisas encarnadas de los domingos; las mujeres,


a mil as, con ramo vistosos y un pauelo fich
en la cabeza; los chiquillos, llevaban pantalones
demasiado largos que les arrastraban. Todos se
pusieron cantar una cancin eslava de despedida,
de una melancola lamentable: las voces llenas se
mezclaban los agudos sopranos de los muchachos.
Y bajo este sol ardiente, en esta soledad apartada,
evocaron la estepa, la isba cubierta de nieve,
Tolstoi, las tristezas y los dramas de las expa-
triaciones...
;:El sondeador segua arrojando la sonda desde
el entre puente, y gritaba con tono montono :

Ocho cuartas, cuatro cuartas. En los pasos difciles


flotaban boyas, viejas latas de petrleo taponadas
hermticamente. Muy pronto, es tan poca la pro-
36
+ 22 I<A ARGENTINA

undidad del ro que el temor de encallar hace que


el buque se detenga la hora del crepsculo.
Es el quinto da de nuestro viaje. El ro se ha
estrechado, llegando hasta nosotros los perfumes
del bosque. En lugar de los ribazos rojizos que bor-
deaban el aparecen ahora tremendas rocas
ro,
baslticas lavadas por las lluviasy los desborda-
mientos y resquebrajadas por el sol. Como el agua
est muy baja, los escollos sobresalen como islas,
pardas y de aspecto fnebre y terrible. Se dira que
eran conglomerados de escorias tierras cenagosas,
removidas por millones de bueyes. Las corrientes
han hecho agujeros enormes como cavernas.
En las rocas calcinadas var un buque hace
veinte aos, y aun se ve all el casco con su herraje
viejo y su rueda de paletas, semejante al trax
hundido de un gigante. De cuando en cuando se
levanta en el centro del ro, como un cono ver-
deante, una isla estrecha y alta... Un puma
aparece en la orilla, hacindosele ocho disparos
desde el buque, sin alcanzarle. ste se detiene,
y se desata una canoa tripulada por cuatro
marineros y un pasajero, que van en persecucin
del animal. Pero vuelven pronto. El puma no
ha tenido bien dejarse coger y ha huido.
MISIONES

Posadas-Peones; vuelta ce la selva virgen. Las chinas.


Compa-
triotas simpticos. Los hermanos de Blosset. M. Clement.
La colonia francesa de Misiones. M. Barthe. Sus riquezas y su
historia. De qu est orrnada la riqueza de Misiones.
La tierra,
los bosques. los yerbales. Cmo se explotan los bosques. Exis-
tencia dramtica.

El 14 de Septiembre divisamos nuestra


izquierda una colina verdsima y de suave
pendiente cubierta de espacios rosados, llenos de
lapachos floridos, y casitas bajas enclavadas
en medio de la vegetacin. Era Posadas, capital
del territorio de Misiones.
Algunos vaporcitos estn anclados en el puerto,
que carece de desembarcadero, de dique y de
pontn, como un simple ribazo natural, donde
descargan alfalfa prensada. Alrededor del Ibera
giran algunas barcas llenas de vendedoras de
naranjas y cigarros.
Desembarcamos en compaa de varios peones
que llevan sombrero flexible, chaqueta, corbata
encarnada, verde azul, y con un lo en la mano.
Vienen gastar en Posadas los cien doscientos
pesos que han ganado trabajando en los bosques.
Les acompaan chinas ataviadas con faldas
424 LA ARGENTINA

de color rosa, blusas malva y botinas acharoladas.


Se acuestan como los hombres sobre el puente y
desde por la maana las veo alisarse el pelo con
agua del ro cogida en latas de conservas y pin-
tarse de rojo las ojeras y los labios. En una
mano llevan algunas su provisin de enormes
cigarros negros, de hojas de tabaco prensadas,
y cogido de la otra un muchacho. Esos cigarros
son tan fuertes que los hombres no los fuman.
Esta tarde habr en Posadas bailes pblicos
y orgas que durarn toda la noche. Para ter-
minar, los peones comprarn maana objetos de
perfumera y polvos de arroz para obsequiar
sus chinas .

Posadas perdurar entre nuestros recuerdos


como una de las etapas ms agradables de nuestro
viaje. All encontramos dos compatriotas cor-
teses y joviales, inteligentes ilustrados, y que
deben gozar de muchas simpatas entre la gente
del pas. Estos son los hermanos Blosset. Uno
de ellos es agente consular de Francia. Como
ambos aman su patria de adopcin pens que
podra dar asenso sus crticas sobre las cosas
argentinas, si es que las formulaban. Tambin
encontr un alemn cuya opinin deba intere-
sarme comparar con la de aquellos.
Posadas es una pequea ciudad de 6.000 habi-
tantes que apenas cuenta cuarenta aos de exis-
tencia. En la poca de la guerra con el Paraguay
se plantaron algunas tiendas de campaa, las
cuales echaron races, como se dice vulgarmente.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 4.25

Cuando esas tiendas quedaron inservibles para


su uso, se levantaron chozas en los sitios que
ocupaban, y, luego, esas chozas se convirtieron en
casas. Estas forman hay la capital del territorio
de Misiones.
En la plaza, plantada de ceibos de flores escar-
latas y de cedros, est situado el mejor hotel de
Hotel de Pars, cuyo frente est uno
la ciudad, el
de nuestros compatriotas, el Sr. Clement, quien
tiene fama de tener mal carcter, pero que m
me ha parecido una persona encantadora.
En Posadas es muy barata la vida. Por 40 cn-
timos se compra un kilo de carne y la yuca cuesta
75 cntimos los diez kilos. Las legumbres no son
ms caras.
Nuestro agente Mr. de Blosset nos invit la
tarde de nuestros llegada tomar una copa de
champagne en compaa de la colonia y de las
personalidades de la poblacin. All supimos que,
la hora actual, predomina en Misiones la influen-
cia francesa
no en el terreno de la poltica,
que es acaparada por correntinos s
sino bajo
el punto de vista econmico y, puede decirse,
social. Hace ocho aos esa influencia se ejerca
mucho ms directamente. Todo el Consejo muni-
cipal de Posadas hablaba francs y el Gobernador
era entonces el Sr. Lanusse, hijo de franceses, y
primo del abate Lanusse, limosnero de Saint-Cyr.
Sin embargo, en todo el territorio de Misiones
no hay ms que un centenar de franceses, bien es
verdad que la mitad de ellos ocupa una posicin
36.
426 LA ARGENTINA

privilegiada. Algunos son los ms ricos del pas.


Citar entre ellos los Sres. Errecabarde r
3 C le ,

franceses, que poseen 607.000 hectreas de terreno,


en el territorio de Misiones, y al Sr. Dominique
Barthe quien lleg en 1877, sin fortuna, procedente
de la regin vasco-francesa, donde era un simple
obrero, poseyendo hoy 35 millones de francos.
Es al mismo tiempo comerciante, industrial,
armador, naviero y banquero, teniendo en el
Brasil y en el Paraguay 750.000 hectreas de
tierra, de la cual una parte importante produce
yerba mate. (Tngase en cuenta que el depar-
tamento francs del Paso-dc-Calais slo tiene
663.000 hectreas.)
Le vi aquella noche. Es un hombre de unos
cincuenta y cinco aos, gil, de rostro enjuto, tez en-
carnada, y de mirada clara y viva. Yo le rogu que
me contase algo de su pasado, y l lo hizo bre-
vemente. A los doce aos lleg la Argentina con
un pariente, procedentes de Bayona, y sin un cn-
timo.
Permaneci tres aos en casa de una de sus
hermanas en Buenos Aires y los quince aos entr
como empleado en la tienda de un vendedor de
mate con 80 francos por mes. A los 21 aos lo
abandon para trabajar por su cuenta. Haba
hecho algunos ahorros con los cuales compr mate
y tabaco que venda. Sus primeros negocios le
proporcionaron un capital de 20,000 francos que
fu el origen de su fortuna. Hizo el trfico de la
yerba mate, de cueros, de tabaco, de madera, desde
DE BUENOS AIRES AL GRAX CHACO 427

Buenos Aires Posadas y viceversa. los 26 aos


compr 5.000 hectreas donde meti 2.000 vacas.
Las 5.000 hectreas se convirtieron en 50.000 y
sus ganados aumentaron de igual modo. A los
35 aos compr 255.000 hectreas.
Hoy es el primer propietario de Misiones, ha-
biendo rehusado ltimamente 25 millones de
francos que le afreca una Compaa inglesa por la
totalidad de sus bienes.
Ha creado un arsenal de construcciones navales
y mi servicio de navegacin fluvial sobre el
Paran. Se alaba de no haber tomado dinero
prstamo ni de Bancos ni de particulares, y de
haber enriquecido sus colaboradores.
El territorio de Misiones est poco poblado,
pues slo tiene 38.000 habitantes. Una gran parte
de esa poblacin se compone de familias de colonos
europeos. Los rusos y los eslavos de Austria estn
en mayora, entrando en aquella cifra con una
proporcin de 45 %; los italianos de 10 y los
franceses de 5. Esos colonos se dividen en unas
3.000 familias, repartidas en trece colonias. Cada
familia posee por trmino medio 50 hectreas
de tierra, de las que no cultiva ms que de 5 7 hec-
treas (1). Ahora no nos hallamos en una regin
de grandes explotaciones agrcolas. Se cultiva
sobre todo }nica, batatas, tabaco, caa de azcar,
mate, arroz, naranjas, bananas y ananas.

(1) Es la superficie laborada anualmente por una familia europea.


I,os argentinos, brasileos y paraguayos no cultivan ms que 2
3 hectreas.
428 LA ARGENTINA

Los sirios y armenios comienzan invadir las


provincias del Norte y en particular la de Misiones.
Es gente que no trabaja
me dijo el
Sr. Blosset pero
que vive del trabajo de los
dems, la plaga ms temible en los pases nuevos.
Llegan con un cofre, y los tres aos son propie-
tarios de una casa de dos pisos. Y lo que hace
falta aqu es gente que trabaje. Los mejores
colonos de Misiones para la explotacin industrial
de los bosques son actualmente los brasileos
hijos de alemanes. Para los trabajos de las selvas,
desmontes y yerbales no tiene rival el correntino,
mestizo de guaran y espaol. Y el mejor traba-
jador del campo es el polaco, que, desde hace
algn tiempo, se ha convertido, en el proveedor de
huevos, manteca, salchichera, etc., de la regin.
Todo est por hacer en este pas admirable-

mente frtil
afirman nuestros compatriotas.
Hay que pensar que, teniendo una superficie
total de 3 millones de hectreas (1), slo se culti-
van en el territorio de Misiones 350.000; el resto
est todava ocupado por bosques. En la regin
central hay 650.000 hectreas, pertenecientes al
gobierno, que estn sin explotar, esperando que
la construccin de vas frreas las avalore (2).
A qu obedece entonces este retraso en la
colonizacin y desenvolvimiento del pas? Acaso
es el clima un obstculo serio?

(i) de Blgica aproxima< Jamen te.


I<a superficie
(2) He
preguntado el valor de estas tierras y parece que se ven-
deran menos de 6 francos la hectrea.
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 429


No; el clima es completamente sano.
Durante el verano no sube el termmetro en
Posadas ms all de 36 38 o y en invierno apenas
,

baja de 2 de I o Rara vez se presenta la escar-


.

cha. Las lluvias son muy abundantes, distri-


buyndose con regularidad en el transcurso del
ao. Slo escasean un poco en Febrero, Marzo y
Abril.
Y es frtil la tierra?
Mucho. s la famosa tierra roja; la tierra
del caf, que se encuentra en el Paraguay, en
el Sur del Brasil y en Cuba. Numerosos arroyos
surcan el territorio, extendindose entre ellos
pequeos valles y caadas en los que esa tierra
roja tiene veces un espesor de treinta metros.
La prueba irrefutable de la riqueza de esta comarca
la dieron los jesutas con aquellas magnficas
explotaciones 3' prsperas colonias agrcolas de
las que hoy slo vemos las ruinas. Aqu mismo
fundaron ricas estancias hicieron planta-
ciones de mate, importando adems, para sus
huertas y jardines, todas las legumbres y frutos
de Europa. Todo eso desapareci despus de su
expulsin y causa de las guerras entre la Argen-
tina, el Paraguay y el Brasil, de las que el terri-
torio de Misiones fu durante medio siglo el campo
de batalla. Despus del incendio de los pueblos
y de las estancias , slo quedaron indios
que casi volvieron al estado de salvajismo.
Por otra parte, los bosques se haban exten-
dido hasta invadir los terrenos de cultivo. Sin
43 IvA ARGENTINA

embargo, desde 1860 acompa la era de paz un


poco de prosperidad. Pero, desgraciadamente, la
emigracin extranjera alcanz poco estas
regiones por detenerla su paso las ricas llanuras
de Buenos Aires y de Santa Fe.

*
* *

Encontr tambin en Posadas otro francs


inteligente y activo, Monsieur Fouilland, quien,
en calidad de gemetra-agrimensor, recorre desde
hace ms de veinte aos la comarca, habiendo
formado un mapa econmico exacto de ella.
Yo quise que me explicase algo acerca de la
explotacin de los bosques, materia que consti-
tuye su especialidad.
Hay que reconocer que la explotacin de
estos bosques ofrece ciertas dificultades me
dijo. Pero pueden atenuarse. La mayor consiste
en la falta de pastos para los ganados, pues los
obreros forestales no pueden proveerse de carne
para la alimentacin. Es cierto que las cabras,
que se mantienen de matas y breales, se alimen-
tan fcilmente en la selva. Pero convendra crear
lo largo de las picadas ya trazadas y en las
zonas que estn en explotacin, prados para el
pastoreo, que permitiesen tener reservas de ganado.
Esto es lo que hacen los brasileos del Iguazu.
Cul es la vida de esos obreros forestales?
Una vida bastante dura verdaderamente.
Hay que pensar en la existencia de esas pobres
1

DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 43

gentes desterradas en medio de la selva virgen,


veinte treinta kilmetros de toda comunicacin
con el resto del mundo, en parajes clidos, donde
reina un silencio absoluto, y asolados po los mos-
quitos, los m'barigui , las garrapatas y otros
mil insectos, nicos habitantes del bosque. Hay
algunos, microscpicos, que se introducen debajo
de las uas se incrustan en el cuerpo formando
anchas costras que es preciso raspar fuertemente.
Otras enormes, se pegan la piel y chupan la
sangre. Cuando se intenta arrancarlos salta la
piel con ellos. Pero el gran enemigo del trabajador
forestal, es una especie de pequea mariposa ama-
rilla que bebe las secreciones hmedas de las
mucosas en los ojos de los caballos, de las muas,
de los buyes y de los hombres, introducindose
tambin nubes de ellas en los odos, en las fosas
nasales y en la boca. Otro peligro es la anemia,
provocada por las emanaciones de cido carb-
nico que se desprende de las hojas.
Y qu comen los trabajadores de los
bosques ?
Las provisiones que se les envan de cuando
en cuando, pues en esos bosques no hay ningn
gnero de recursos. Los mismos animales no
encuentran de qu vivir, ni los grandes ni los
pequeos, ni siquiera las aves. Esto se debe la
constitucin del suelo, privado del cloruro de
sodio necesario para la vida de las plantas que,
su vez, sirven de sustento los animales. Y, si
no haj' frutas en los rboles ni plantas nutritivas,
43 2 LA ARGENTINA

tampoco hay animales pequeos, faltando, por


consir lente, los carnvoros que se mantendran
de el os. Sin embargo, ocurre veces que se obser-
van en la picada trazas de animales. Siguiendo
esas trazas se llega casi siempre un espacio
cubierto, con una capa delgada de salitre, rarsimo
en el pas, y que un tapir un pcari han ido
lamer.
Cmo se consigue que los peones vayan
trabajar esos bosques?
A veces cuesta trabajo y origina complica-
ciones. Se les atrae anticipos en
ofrecindoles
metlico se ; de nuevo, se les da un poncho
les viste
un sombrero grande de fieltro, unas botas de mon-
tar y, adems, 200 pesos. Todo esto es para
ellos una tentacin; aceptan el contrato y en
una noche se gastan en el juego y en ciertos
tugurios de Posadas todo el dinero del anticipo.
Entonces intentan escaparse, lo cual no es difcil,
pues les basta atravesar el ro Paran para hallarse
en territorio paraguayo. Otras veces, cuando han
terminado sus orgas, se van al bosque, solos
generalmente, aunque estn casados, pues la
presencia de las mujeres origina siempre dramas;
trabajan con ms menos ardor durante cuatro
cinco meses, el tiempo necesario para ganar
200 300 pesos. Entonces, sin que nada les
detengan se vienen la ciudad donde liquidan
en algunas horas el resto de los salarios que se
les paga al terminar el contrato, y veces el
anticipo de otro contrato nuevo.
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 433

Pero cmo pueden gastar en una noche


500 600 francos?
Los gastan con esas mujeres que ha podido
usted ver en el buque, con las chinas , mestizas
de indias y de espaoles de negros. Se embriagan
y se cubren de perfumes caros; mientras que las
mujeres, por su parte, se proveen de polvos de
arroz, afeites, pomadas y vestidos rimbombantes.
Abandonan alguna vez el trabajo antes de
expirar contrato?
el
De cuando en cuando intentan fugarse.
Pero saben que un hombre extraviado en la selva
es hombre perdido. Ni hay frutos ni cacera. Son,
pues, esclavos sin defensa de capataces interesados
en hacerles trabajar todo lo ms posible, y que
con frecuencia, son ms terribles para ellos que
las garrapatas y los mosquitos. Los capataces se
escogen entre los que son ms enrgicos y brutales
y estn ms acostumbrados la vida de las selvas.
Son mejor retribuidos y alimentados. El pen
depende enteramente de esos contramaestres
feroces. Si trabaja con menos ardor, se le priva
de comida, y, si se rebela, se le ata un rbol y
se le dan de latigazos. Tiene, pues, que resig-
narse y trabajar. Durante meses enteros cons-
tituye su alimentacin ordinaria la carne seca,
el maz y el mate. Verdaderamente, se necesita
la resignacin del guaran para soportar un
rgimen y una vida semejantes. El europeo
no se avendra eso. Sin embargo, veces ocurren
verdaderos dramas. El ao pasado murieron siete
37
434 ^A ARGENTINA

capataces consecuencia de un motn. Esos seres


pacficos, pasivos y sufridos, acaban por ser tan
brutales como sus tiranos fuerza de resignacin.
Se citan casos de capataces quienes esperaron
los peones en el recodo de una picada para
rajarlos machetazos; otros fueron atados un
rbol en plena selva, quedando expuestos la
tortura de los insectos, salvndose slo por la
ms grande de las casualidades.
MISIONES

La roturacin. Tierra sin Desprecio de los guaranis por las


yeguas. Los extranjeros se
sal.

quejan de la administracin del territorio


de Misiones. El " gringo sujeto impuestos y prestacin personal.
informe hacer. '

Se confa en el nuevo presidente de


Reanudando la
Repblica
marcha ! Cambio de paisaje. Un
el viaje. hombre al agua.
Aproximndose al Iguazu.
En

Gracioso empleo de las lucirnagas en el Brasil.

No plotacin
obstante esas dificultades, se prosigue la ex-
de bosque que
forestal en la parte
una franja de veinte kilmetros
se extiende sobre
de anchura partir del ro. Ms all son dema-
siado elevados los gastos de transporte. Los
caminos se abren medida que avanzan los des-
montes. Muy pronto se instalarn los colonos en
esas zonas hasta entonces impenetrables, para
cultivarlas.
Y cmo se las arreglar el propietario de
algunos miles de hectreas de bosque cuando se
decida cultivarlas?
Cuando haya conseguido llevar all unos
50 peones comenzar los trabajos "-de talado. Los
peones cortan los breales y malezas con ayuda
de un largo cuchillo llamado machete. Esa
436 I.A ARGENTINA

operacin la hacen muy rpidamente. Hay que


verles marchar travs de la espesura, cortando
maleza diestro y siniestro. Un pen no emplea
en cada hectrea ms de seis siete das. Despus
arremeten contra los rboles. Al cabo de siete
ocho das en verano y de quince en invierno, se han
secado las ramas y las hojas, y entonces se las
prende fuego. Todo arde, y la ceniza se esparce por
el suelo, siendo para la tierra mi abono ferti-
lizante la potasa que aqulla contiene. Entre los
troncos calcinados se siembra maz y, desde el
primer ao, se obtiene buena cosecha. Es una
labor fcil, pues la recoleccin del maz se hace
mano, tallo por tallo. Al segundo ao han brotado
retoos en los troncos. Entonces se queman los
primeros y luego se arrancan los segundos, y se
colocan lo largo de un camino trazado cuando
se hizo la primera labor. Entonces se vuelve
sembrar maz. Al llegar el tercer ao estn podri-
dos los fragmentos de los troncos que quedaron
bajo tierra, as como las races, y, una vez arran-
cados, puede labrarse el campo.

* *

su pregunt
juicio Fouilland
al Sr.
cul ser porvenir de Misiones?
el
Cuando se hayan extrado de bosques los
los tesorosde maderas que contienen, se crearn
prados para el ganado.
DE BUEXOS .VIRUS AL GRAX CHACO 437

Pero no se me ha dicho que la tierra no


contiene elementos salinos suficientes para la
alimentacin del ganado?
Se subvendr eso. Actualmente, cuando
en la luna nueva se hacen los rodeos de los ani-
males del campo, llevan cinco seis sacos de sal
que derraman por el suelo y que luego es lamida
por las vacas. Esta costumbre rudimentaria
tiene el inconveniente de que los animales con-
funden la sal y la arena y se ponen comer los
guijarros, lo que les estropea los dientes, dando
lugar que luego no puedan masticar la hierba
y perezcan. Por esto se vierte ahora la sal en arte-
sones. Y
esta distribucin peridica ha acabado
hasta por amansar al ganado que se iba haciendo
salvaje y al que era muy difcil acercarse.
No aumenta la sal los gastos de la cra?
A m me cuesta 35 cntimos el
Apenas.
suministrar sal durante el ao cada cabeza de
ganado. Pero todos estos no son ms que detalles.
Lo que importa sobre todo es activar la energa
de la gente en aras del porvenir del pas y hacer
que rechace destierre ciertas tradiciones absurdas.
Una de ellas es, por ejemplo, la de hacer la selec-
cin al revs. En cuanto se ve un buen potro se le
convierte en caballo de silla en lugar de hacer de
l un reproductor semental. Los guarans de
Misiones consideran como una especie de desho-
nor el montar una yegua. Por esto se pueden
adquirir yeguas soberbias por un precio irrisorio.
Creer usted que en vez de reservarlas para la

37.
438 la argexttxa

remonta se venden una jabonera por su peso


en grasa?
8 Adems agreg el Sr. Fouilland, prosi-
guiendo su demostracin,
se implantarn cul-
tivos. El del maz limitado actualmente las nece-
sidades locales, puede desarrollarse. La yuca,
que constituye la alimentacin fundamental de
los habitantes del territorio de Misiones, debe ser
explotada por su riqueza en almidn. En prin-
cipio, su raz contiene el 25 %
y por trmino
medio el 15 %. Una hectrea produce como
mnimum 20.000 kilogramos de yuca, obte-
nindose, por consiguiente, unos 3.000 kilos
de almidn, que se vende razn de 20 pesos
los 100 kilos. No es un buen rendimiento? El
arroz prospera as mismo en las tierras bien
regadas y la caa de azcar crece admirable-
mente en ciertas zonas privilegiadas. El algodo-
nero, cultivado en otro tiempo por los jesutas,
se encuentra en el bosque en estado silvestre, as
como el ail. En cuanto al caf y al cacao, son
igualmente producciones naturales de la regin.
No hablo de los naranjos, que abundan mucho'
as como los mandarineros y limoneros, los bananos
y ananas de los que hay muchas especies que son
excelentes, pero de los que nadie se ocupa. Todos
esos cultivos y la explotacin apropiada del mate
constituirn en el porvenir la riqueza de
Misiones.
El Sr. Fouilland me asegura que cerca de aqu,
en Eoreto, la caa da del 12 al 16 %
de azcar
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 439

mientras que la de Tucumn y la del Chaco slo


produce del 8 al 10 %.
Algunos se quejan del impuesto creado por el
Estado federal, que grava cada litro de alcohol
con un peso. Pretenden que ese impuesto ha
hecho emigrar la fabricacin del azcar al Brasil
y al Paraguay. creer los descontentos, ese
impuesto, que reporta al Estado de 12 13 millones,
exige otros tantos como gastos de administracin.
Parece haberse creado para colocar los indivi-
duos que no pudieron ser empleados al empezar
la campaa contra la langosta y las hormigas.
Qu dicen los extranjeros de la administra-
cin de Misiones? He de repetir sus quejas?
Franceses y alemanes, rusos y poloneses, italianos
y austriacos me aseguran que el gobierno federal
ignora cuanto pasa en tan lejano territorio y que
es un servicio el que se presta la Argentina
descorriendo el velo. No puedo, sin embargo,
entrar en detalles acerca de lo que se llama la
administracin correntina. Burocracia prevari-
cadora, polica y justicia las rdenes de la buro-
cracia; he aqu en dos palabras el resumen de
miles de historias de abusos, de robos sobre todo,
de malos jueces y de policas cmplices, que he
recogido. Cuando pas se confiaba mucho en la
prxima llegada al poder del Sr. Saenz Pea.
Entretanto se gime.
Dnde estn los tiempos del gobernador
Lanusse Fu ste un administrador de grandes
!

cualidades que puede considerarse como el verda-


440 LA ARGENTINA

dero creador de Misiones. Despus hemos pasado


los gobernadores correntinos que nombran sus
cuados de veinte aos secretarios del gobierno
y sus propios hermanos inspectores de polica!
De esta manera toda tirana les es permitida.
Alguien en quien tengo confianza, por su razn
clarividente y la moderacin de su espritu, me ha
escrito desde Misiones :

El gobierno actual considera los trabajadores


extranjeros como quienes se puede
intrusos
vejar sin razn y cierra los ojos sobre todos los
abusos y los robos de que son vctimas esos des-
graciados. Testigo, el caso de los rusos de Itaca-
mar y de todos los poloneses de Apstoles, cuyas
reclamaciones, aunque sean oficiales, vienen
fracasar regularmente ante el perfecto acuerdo
de los guarans en el poder contra el gringo.
Tal estado de cosas, peculiar en las provincias
del Norte de la Repblica, es en extremo perju-
dicial sus intereses.
Es inadmisible que un territorio como el de
Misiones, cuya actividad productora es debida al
trabajo de los europeos animosos y dignos de
aplauso, que despus de aos de luchas porfiadas
llegan crearse el bienestar y veces la fortuna,
resulta la presa de una docena de hambrientos
sin escrpulos que ante nada retroceden, ni an
ante el crimen por satisfacer sus apetitos y sus
pasiones.
El remedio sera una buena justicia y una buena
administracin comunal; por desgracia, los jueces
1

DE BUENOS AIRES AL, GRAN CHACO 44

de paz y las municipalidades de la campia soh


directamente nombrados por el gobernador, y la
justicia federal, no puede obrar sin el concurso
de la polica que est en manos del gobierno local.

*
* *

Continuamos nuestro viaje hacia el Iguazu.


Al salir de Posadas, los ribazos escarpados se
alzan verticales y rojizos y las mrgenes ondulan
con soberano encanto.
En Candelaria se nos indica una nueva explo-
tacin forestal. En efecto; en la orilla del ro se
ven algunas cabanas de madera. De un horno de
tierra sale una columna de humo que se eleva por
el espacio azul.En la orilla se ven montones de
naranjas y ropa secar. Algunos perros ladran...
Es el embrin de una ciudad futura.
Amarrada la orilla se balancea una pequea
piragua construida con un rbol, el famoso palo
borracho.
En este momento quisiramos ver salir de entre
los bambs un indio armado con un arco y con la
cabeza tocada de plumas. Sobre la barranca
se ven algunas cabanas abrigadas bajo las palmeras.
Un trozo de terreno est desmontado y sembrado,
empezando brotar las semillas.
La Ibera se detiene. Una canoa tripulada por
seis marineros de bordo (mestizos de indios,
imberbes, de anchos pmulos), que reman de pie
y con un solo remo, se dirige tierra. Sentados
442 LA ARGENTINA

en medio de ellos se ven dos peones, con el poncho


al hombro, una mujere y una nia con una cama
de campaa, su maleta color rosa y varios paquetes.
Van trabajar al bosque. La mujer lleva un ves-
tido verde con cola, un pauelo de color rosa en
la cabeza y un chai blanco con franjas de seda.
La nia lleva un vestido azul, muy largo tambin.
Vemos esas cuatro personas subir la cuesta de
la barranca con sus bultos internarse despus
en el bosque. Llueve, y la falda verde arrastra
por el barro arcilloso del ribazo.
Hacia la noche, durante la cena, cuando aca-
bamos de pasar por Santa Ana, se oye una cam-
panada, detenindose el buque. Qu ocurre? Nos
informamos y resulta que un pen que se hallaba
en el entrepuente ha cado al ro consecuencia
de la coz que le ha dado una mua. Xinguna per-
sona de las que estn en nuestra mesa se estre-
mece. El capitn sale entersarse, sin apresu-
rarse. Yo le sigo, y veo dos canoas, con linternas,
que vuelven al costado del buque.
Qu ha resultado?
pregunta el capitn.
Nada
contestan los hombres.
Sin embargo, en el momento de detenerse el
buque se oan an los gritos del desdichado pen.
Apenas haca cinco minutos.
Le habr arrastrado la corriente dice el
capitn.
En marcha!
Yo qued estupefacto ante aquel caso que
bordo pareca sencillo y sin importancia. Xo se
haba odo el menor grito, ni los testigos de aquel
DE BVEXOS AIRES AE GRAN CHACO 443

drama parecieron experimentar ninguna ansiedad.


Vi que los compaeros del desaparecido, aquellos
con quienes hablaba haca cinco minutos, tipos
de rostro color de caoba, de rasgos duros y negros
ojos, seguan sentados en el suelo sobre sus
maletas de hojalata machacada, riendo y con los
brazos pasados alrededor del talle de las chinas.
Algunos volvan la espalda al costado en que nues-
tras miradas se inmergan con ansiedad.
Esa indiferencia y ese fatalismo me parecan
tan exagerados que no poda creer en la realidad
del drama. Y aun hoy mismo...

*
* *

No nos faltan ms que unos cien kilmetros


para llegar al Iguazu, y el paisaje cambia por
completo. Han desaparecido los ribazos mon-
tonos, y el ro, con sus mrgenes alineadas como
bulevares, no tiene ya una legua de anchura.
Ahora slo mide de orilla orilla 300 400 metros y
pasamos ante una sucesin de encantadoras y
variadas caletas, de promontorios de rocas pardas
y quemadas, cuya perspectiva cambia cada
instante el paisaje. La selva se espesa ms y ms.
Las rojas enramadas de los ceibos se destacan
entre el verdor de la vegetacin. Se ven en pro-
fusin unos rboles llamados aqu rboles de
coqueluche , de anchas hojas verde-almendra
cuya parte inferior es blanca y rasposa como una
almohaza. Se emplea en infusin contra la coqu-
444 ^ A ARGENTINA

luche y el asma, as como para pulimentar la


madera, el cuerno y el hueso (i). Por una corta-
dura desemboca un afluente, formando un salto
de agua de veinte metros de altura cuya fuerza
es utilizada por una fbrica de maderas. Los
ribazos crecen en altura, y en el bosque aparecen
espacios claros, sin rboles. Algunos puntos culmi-
nantes han sido talados para construir barracas
y ranchos cubiertos con hojas secas. En una pe-
quea y verdeante pradera crecen algunos naranjos
y bananeros y, de trecho en trecho, se ven latas
viejas de petrleo con flores y arbustos floridos;
vemos un caballo pastando, varias gallinas que
picotean y algunos puercos y carneros; en lo alto
de la barranca hay una pasarela de madera
que va terminar, en forma de plano inclinado,
en la orilla del ro, sirviendo para embarcar los
troncos de los rboles. Es que nos hallamos delante
del punto de salida de una explotacin forestal.
Varios obreros descalzos, con pantalones de tela
azul, camisas de color rosa, con un pauelo de
uno de esos dos colores anudado al cuello y toca-
dos con ancho sombrero flexible, construyen una
almada de cedro compuesta de 150 troncos cua-
drados.
El Ibera desembarca con destino ellos, algunos
sacos de harina, patatas y cebollas, latas de petrleo
y pieles secas de vaca.

(1) lie presentado una hoja de esc rbol al Sr. Thays quien la
identific con el cambara ambai cuyo nombre cientfico es eccro-
pia plmate.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 445

cada del da se detuvo el buque en una


la
de de la orilla, para pasar all la noche.
las caletas
Oase el murmurio estridente de los innumerables
insectos de la selva los remeros saltaron tierra
;

con el fin de cortar hierba para las muas que


transportaba el barco, y el cocinero se puso pes-
car. En aquel momento apareci en el cielo la
primera estrella.
Es la hora de los ensueos y de las meditaciones.
Y se piensa en que la naturaleza lo ha hecho
todo grande aqu, interminable la pampa, infinitos
los bosques, desmesurados los ros. Se atraviesan
regiones tan grandes como Francia sin que el
paisaje haya cambiado. No s de nada que pueda
sugerir la impresin de lo infinito como estas
inmensidades sucesivas.
Aquella noche cay en el barco una lucirnaga.
Yo no haba tenido nunca en la mano ninguna de
ellas. Su blanda pancilla, oculta por las alas, se
contrae con breves intermitencias, iluminndose
entonces con un fulgor verde bastante fuerte
para alumbrar la esfera de un reloj. Parece que
en el Brasil las hay que irradian un fulgor encar-
nado de rub y son susceptibles de servir como
una linterna roja en los gabinetes fotogrficos.
L,as seoras adornan por la noche sus peinados
y corpinos con esos gusanos de luz, aprisionn-
dolos en una muselina ligera

38
-

LAS CATARATAS DEL IGUAZU

Puerto Aguirre frontera de la Argentina, del Paraguay y del Brasil.


Una picada de 1 5 kilmetros.
La selva virgen. Llegada delante
de la cataratas. Espectculo sin segundo. La tarde cae. Un
mala noche. Las cadas al sol. 4 kilmetros de desarrollo.
El Nigara y el Iguazu. Comparaciones. La idea de un parque
nacional. Un propietario listo.

M. Domingo Ayarragaray.
75.000 hectreas de bosques. Riqueza infinita en preciosas maderas.
28 millonesde rboles cortables.
Un milln de caballos de
Cmo
vapor. podrn utilizar las cadas.
se Fbrica de celulosas,
de carburo de calcium, de nitratos. Fecundidad de la tierra.

Henos en Puerto Aguirre, casi en la con-


al fin
y del Alto Paran, y punto
fluencia del Iguazu
de desembarque para visitar las cataratas, situa-
das quince kilmetros de distancia. Desde Co-
rrientes, el Ibera ha recorrido 520 millas.
Vnse las tres fronteras la de la Argentina
:

la derecha; la del Paraguay la izquierda y la


del Brasil en medio. La piedra que marca esta
ltima frontera, se levanta como una especie de
columna en el centro de la colina.
Llueve torrentes, como llueve en este pas.
El hotel , se halla en lo alto de la barranca
ribazo, y, en medio de la lluvia diluviana, entre
relmpagos y truenos, tenemos que subir la
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 447

cuesta gredosa y resbaladiza en la que hacen de


escaleras unos troncos de bamb hundidos hori-
zontalmente en el suelo. Es una ascensin penosa
en la que resbalamos y medimos el suelo lleno de
barro, en medio de la risa general.
El hotel del Sr. X... astuto hijo de un espaol
de Posadas, es un vasto cobertizo dividido en varias
secciones que forman una abacera, una guarni-
cionera, un restaurant, la cocina, la cuadra y
dos grandes dormitorios. En la parte delantera
sirve de balcn una galera de madera, cubierta,
donde algunos turistas han grabado sus nombres.
Enfrente de nosotros se eleva casi verticalmente
la ribera brasilea del Iguazu, cubierta de espesos
bosques. El ro corre en el fondo de la barranca
en que nos encontramos, entre rocas baslticas
que sobresalen por estar las aguas muy bajas.
El hostelero nos hace observar media altura de
su barraca, las trazas del ltimo desbordamiento,
que debi ser formidable, puesto que para llegar las
aguas tal punto tuvieron que escalar unos
20 metros de altura que mide el ribazo.
Como el cielo est cubierto de densas nubes
negras y el agua cae torrentes, obscureciendo el
paisaje, ha>r que consultar el reloj para conven-
cerse de que no son ms que lasados de la tarde.
Los ingleses que nos acompaan, tocados con
anchos sombreros y gorras, calzados con botas de
montar y envueltos en impermeables, beben
whisky mientras que el alemn come y nosotros
contemplamos al hostelero que se ocupa en apilar
448 LA ARGENTINA

todas las provisiones viandas que le quedan,


para las dos comidas que tenemos que hacer en
las cataratas, una esta noche y otra maana.
Pobre del hambriento que llegue aqu !Pero
quin podra venir? Nuestro buque es el nico
que realiza en este momento el servicio fluvial,
en Puerto Aguirre no hay ningn transente y el
hotel , la hostera, mejor dicho, parece ser el

nico lugar habitado de la regin.


Detrs del barracn se ven sillas y monturas
tiradas y confundidas por el suelo y, colgada de
una viga, carne seca y dividida en delgados trozos
que nos servirn de alimentacin en nuestro viaje.
Algunas muas esperan, como nosotros, que el
diluvio cese un poco para ser enjaezadas y engan-
chadas, y, un chiquillo, sin temor al aguacero,
consigue coger tres gallinas tsicas, las ata las
patas, y luego se las echa la espalda, pues nos
servirn para la cena.
Por fin se decide la partida. Un mozo, antiguo
soldado argentino que lleva todava el kepis y el
pantaln rojizo con franjas azules, ensilla las muas
y engancha un breack manchado de barro rojo.
Nos preceden los jinetes, montados en las tro-
tadoras muas. Nosotros hemos preferido hacer
el viaje en el vehculo, donde sufriremos ms
sacudidas pero nos llenaremos menos de barro y
nos mojaremos menos tambin si contina la
lluvia.
Colocados los bagajes, parti el vehculo al
trote de sus seis dciles muas. El ex-soldado
DE BUENOS AIRES AI, GRAX CUACO 449

monta una de ellas. Va descalzo y protege sus


rones un cinturn encarnado que sirve de
vaina un largo cuchillo. La lluvia azota su busto,
cubierto por una ligera camisa de color, pero el
individuo no se preocupa por eso.
Caminamos travs de la selva virgen pues,
aparte la picada trazada entre Puerto Aguirre
y las cataratas, los bosques que atravesamos estn
sin explotar.El camino es rudo y difcil. Las
hondonadas y las piedras nos hacen bailar; el
breack rechina, cruje, gime y salta.
Por fin cesa la lluvia y podemos gozar de este
primer contacto con la selva virgen. A ambos
lados de la picada se eleva una espesa multi-
tud de rboles delgados pero altsimos que se
lanzan hacia el cielo como impacientes de verse
libres del abrazo de los bambs y lianas que les
oprimen en su base. Las orqudeas y philoden-
drones, de hojas relucientes, anchas y recortadas
como las del acanto, los persiguen hasta las ramas
superiores. Las enredaderas los enlazan estre-
chamente, escalan sus ramajes, saltan de un
rbol otro, en curvas elegantes, y los aprisionan
en sus retorceduras y sus nudos. Luego, vuelven
caer hasta el suelo como largas serpientes grises,
lisas y de verdor,
rgidas, tejen espesas cortinas
con cordones entrelazados, cestas gigantescas
llenas de multitud de florenlas blancas Las
caas de los bambs, grciles y ligeras, surgen de
la tierra hmeda, encerrando veces el tronco de
los rboles en una pequea cabana viviente, ,
38.
45 I.A ARGENTINA

cansados de su violento arranque, suspenden


sobre el suelo del bosque sus arcos graciosos, en
un desorden agreste, se inclinan sobre la picada
y nos rocan ligeramente al pasar. Las flores raras
de las caas, los heliotropos silvestres, los hel-
chos, los capilorios, las begonias y las dracenas,
mojados por la lluvia, se cubren de gotitas de cris-
tul, y del suelo hmedo se desprende un fuerte
olor humus. No se oye ningn ruido, pareciendo
desierta la selva. De cuando en cuando se ve una
espesa nube de mariposas amarillas el volar
solitario, brusco irregular, de anchas mariposas
azules y nacaradas. veces desaparece la picada
bajo una vegetacin lujuriante aunque recin
crecida que roza el vientre de las muas.
El hostelero, que acta de cochero, viendo que
se acerca la noche, procura animar las muas
lanzando algunos arres enrgicos y, luego, se pone
cantar la Marsellesa. Por su parte, los posti-
llones hacen girar en el aire las correhuelas de
cuero que les sirven de ltigo. En fin, fuerza de
traqueteos y vaivenes llegamos al trmino del
camino. El vehculo se detiene ante el hotel-
barraca. Nos hallamos en las cataratas del Iguazu.
Un rumor sordo y grave, que los postillones nos
haban impedido oir, hiri nuestros odos.
Nos apeamos del vehculo y, sin preocuparnos
de otra cosa, nos encaminamos hacia el punto
en que se oa el ruido. Confieso que, por mi parte,
tema una desilusin desengao, procurando
prepararme para ella en todo el trayecto. Pero
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 45

tuve ladicha de ver que me haba engaado. A la


dbil claridad del crepsculo percibieron nuestros
ojos la lnea blanca de las cataratas y el rumoroso
y formidable resbalar de sus plateadas aguas.
A nuestros pies se extenda un valle cubierto de
una selva profunda; en frente, un ribazo escar-
pado y cubierto tambin de rboles y, nuestra
derecha, al nivel del suelo que pisbamos, un vasto
ngulo recto formado por la lnea de las dos cata-
ratas, la brasilea y la argentina, con un des-
arrollo de muchos kilmetros. En el cielo semi-
nocturno, de un azul pursimo, el creciente de la
luna se destacaba netamente en el firmamento
constelado de estrellas y haca brillar la gasa de
plata de las cascadas. Un pjaro, uno slo, encara-
mado en la rama ms alta de un rbol, entonaba su
cancin solitaria. No se oa ms ruido que el
sordo rumor del agua y el canto melanclico del
pjaro. Desde el primer momento quedamos
subyugados ante la poesa del espectculo, y
nuestra emocin se converta poco poco en esa
especie de dulce embriaguez que hace dilatarse
nuestro corazn y que quisiramos que durase
siempre.
Pero noche nos priva de seguir contem-
la
plando grandioso espectculo. A los pocos
el
momentos slo nos es dable oir el rgano prodi-
gioso de las cataratas que, en las tinieblas, parece
ms horrsono y cercano.
Tenemos que albergarnos en la hostera del
Iguazu, gran cabana de planchas de madera con
45 2 A ARGENTINA

techo de latn ondulado y dividida interiormente


en seis compartimientos por medio de tabiques
de madera en bruto. Nuestro mayoral nos sirvi
all, la escasa luz de una lmpara humeante,

un guiso de pollo, conservas de melocotn y


galleta dura. Lluego hubo que disponerse pasar
all la noche. En una de las habitaciones quedan

preparados para nuestros compaeros de viaje


diez caballetes de madera con un colchn, y mi
esposa y yo tenemos la ventaja de ser instalados
en la despensa, donde hay dos sillas patituertas.
Una de ellas, adornada con una cuveta de hierro
esmaltado, servir de lavabo. Como no hay cabe-
cera, colocamos nuestras maletas debajo de la
almohada. Tampoco hay mantas, pero s unos
ligeros cubre -camas de algodn. Como la tormenta
ha refrescado mucho la atmsfera se siente bas-
tante fro. Un momento despus, el viento que
penetra por entre las tablas apaga nuestra buja.
Despus de pasar una mala noche nos desper-
tamos temprano. El aspecto del cielo era pur-
simo, y el sol lanzaba sus rayos ms ardientes,
cuando volvimos ver, con una alegra tan intensa
como la vspera, pero exenta ya de misterio, la
lnea quebrada de las cataratas.

*
* *

Forma las cataratas del Iguazu una brusca


desnivelacin del curso del ro que se despea
verticalmente por unos ribazos baslticos de una
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 453

altura de 6o 70 metros y con un desarrollo de


4 kilmetros (1). Esos ribazos hacen una inflexin
curva en la parte brasilea, formando una
especie de herradura, y estn separadas por una
isla verdeante de otra serie de cascadas algo
menos altas situadas en la parte argentina.
Las primeras son, sin duda, las que ms
impresionan por la enormidad de la masa de
agua que se despea por las rocas yendo
caer en una estrecha garganta, que forma en su
base un abismo del cual suben vapores hmedos
en nubes azuladas. Desgraciadamente, el acceso
es difcil, teniendo que hacerse una excursin
bastante complicada, si no es peligrosa, travs
de los remolinos que forma el ro, pasndolo por
la parte superior y metindose luego en el agua
hasta el ombligo.
El panorama que se divisa desde la hostera es
deslumbrador. No se ve ms que una parte de las
cataratas argentinas, que se desarrollan en un
arco muy extenso y se dividen en dos series de
gradas. La superior est formada en este momento
por unas veinte cascadas de la misma altura y que
parecen simtricas, alineadas en los matorrales y
en las rocas baslticas como largos manteles de
plata, deslizndose de grada en grada, de escaln
en escaln, rizadas y temblorosas. Luego, brotan
de todos los huecos de las rocas una infinidad de

(1) Las cataratas del Nigara tienen 48 n. 80 de altura y


1.600 metros de desarrollo, pero la masa de agua es mucho ms
considerable.
454 IA ARGENTINA

un marco de verdor,
cascaditas encuadradas por
y que parecen de nieve vivaz, agitndose como
fluidas cabelleras.
sus pies se amontonan enormes bloques de
basaltos, cubiertos de musgo, de capilar ios y de
helcho lavados sin cesar por las nubes de vapor,
donde se dibuja en este momento un arco iris.
Dos altas palmeras se elevan al cielo por encima
de las cascadas pequeas. Tan cerca de nosotros
estn, que descendiendo algunos metros podramos
tomar muy bien una ducha bajo sus atray entes
chorros. Pero se renen en la parte de abajo para
formar una gran catarata de 6o metros de altura,
de la que se oye el formidable y continuo susurro,
pero que se ve imperfectamente por el temor de
avanzar demasiado travs de los peligrosos
jarales y malezas.
En lo alto no se revela la gran catarata brasi-
lea ms que por las nubes de vapor azul que
suben del abismo. Para verla desde ms cerca
hay que bajar hasta el ro, travs de pequeos
y encantadores senderos de la selva virgen, apenas
trazados y llenos de flores silvestres, de begonias
y geranios, de hortensias, tan abundantes como
las margaritas en el campo, de bambs y de
aristoloquias, de una multitud de plantas des-
conocidas y, en fin, de insectos y mariposas de
azulado ncar y de una belleza sin igual.
Despus de hacer algunos rodeos, que originan
pintorescos cambios del panorama, se llega la
orilla del ro Iguazu encajado en un tal punto
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 455

entre dos riberas de cien metros de altura com-


puestas de basaltos parduscos y donde crecen al
azar, rboles, arbustos y plantas. El cauce del ro
est lleno de rocas eruptivas que agitan las
ondas
y las hacen murmurar como millares de arm-
nicas.
Entonces se descubre la catarata brasilea con
toda su grandeza. La curva poderosa irresis-
tible de la enorme masa de agua se precipita como
oleada de nubes blancas de nieve lquida
en medio de una inmensa tromba de agua suspen-
dida en forma de vapor y atravesada por los
rayos oblicuos del sol. El espectculo aterra y
maravilla. No puede dejarse de pensar en lo que
nos ocurrira si nos lanzasen este diluvio de
agua plateada que se precipita con un salto tan
tremendo bajo estos arcosiris radiantes. Esta
brutalidad que se desencadena en una soledad
inviolada, llena de frescor y de perfumes, esta
gracia unida tanta belleza indmita y bravia,
hacen del espectculo que tenemos ante los ojos
una de las ms emocionantes escenas de la tierra.
Mientras que con mi aparato fotogrfico
tomo vistas del grandioso espectculo, muchas
mariposas azules, doradas y verdes, se posan
sobre mi manga. Me apoyo en el tronco de una
palmera y veo un grueso lagarto color de esme-
ralda que acecha el paso de las moscas... El azul
del cielo y la tibia dulzura del aire, el murmurio
de mil insectos, la prvida abundancia *y los
tesoros de esta nat'* ".aleza, su libertad selvtica,.
1
45 6 LA ARGENTINA

nos hacen amar esta tierra prometida, este


Iguazu tan deseado.

* *

Si me preguntan cul es mi preferencia entre el


Nigara y el Iguazu, contestar sin vacilacin
que prefiero este ltimo. El Iguazu es un Nigara
ms vario, ms complicado y accidentado, con
cataratas superiores en veinte metros de altura
y con perspectivas que no ofrece el segundo de
estos ros. En conjunto, el efecto es muy superior
por sus condiciones pintorescas y por el encanto
del paisaje que le rodea. Sin embargo, la vegeta-
cin selvtica, que oculta una parte de las cata-
ratas y la falta de caminos trazados
cosa que
tiene por otra parte sus atractivos
privan al
viajero de sentir la grandiosa impresin que le
causara el descubrir de una sola mirada la tota-
lidad de las cataratas. Es posible y hasta deseable
ese espectculo ? Hagamos votos porque los planos
del parque nacional que se proyecta crear aqu,
no destruyan demasiado estas perspectivas tan
seductoras.
Y qu har de este lugar maravilloso su feliz

propietario? Apresurmonos decir que los


terrenos que circundan las cataratas y el ro, no
pertenecen al Estado. Se pusieron la venta hace
dos aos, anunciando el Gobierno argentino su
intencin de adquirirlos, pero parece que el da
de la venta olvidse el ministro competente de
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 457

hacerse representar en el acto y fu un capita-


lista inteligente y D. Domingo Aya-
despierto,
rragaray, quien adquiri un precio bastante
elevado las 75.000 hectreas del lote adjudicado.
Parece que el Estado ha hecho mal no adqui-
riendo por lo menos un gran trozo de ese lugar,
sin igual. He odo sostener un ministro que el
Estado es el propietario natural de las cataratas,
pero un jurista argentino muy conocido me ase-
gura que el Estado no tiene tal propiedad sobre
cataratas de un ro no navegable como el Igua-
zu. Las caldas de agua pertenecen en principio
al propietario ribereo si estn comprendidas en
su ttulo de propiedad. Y si no est compren-
dido, la posesin de treinta aos crea por pres-
cripcin ese ttulo. Por otra parte, me aseguran
que la ley concede al Estado la propiedad de todos
los ros navegables, con una banda de terreno de
treinta metros de cada margen. Pero el ro Iguazu
no parece navegable, y, por lo dems, treinta
metros de terreno no serviran para nada. Sin
embargo, se dice que los planos del parque nacio-
nal han sido encargados nuestro compatriota,
Mr. Thays, que los ha ultimado.
La idea de crear un parque es una idea feliz.
El clima delicioso del Iguazu, la admirable vege-
tacin de los bosques y, por encima de todo, el
espectculo prodigioso de las cataratas, hacen de
tales parajes un lugar encantador. No falta ms
que un hotel y construir travs de la selva
caminos transitables para carruajes. cuando Y
39
45 8 LA ARGENTINA

est en explotacin el ferrocarril de Posadas-


podr hacerse muy fcilmente el viaje de Buenos-
Aires al Iguazu, primero por va frrea y luego,
desde Posadas Puerto Aguirre, por el ro Paran,
constituyendo un paseo encantador si se disfruta
de cierto confort.
Es indudable que, cuando sean ms fciles las
comunicaciones, acudirn ver las maravillosas
cataratas personas de toda la Argentina, del
Brasil y del Paraguay.
Pero otro porvenir est reservado estos
lugares magnficos y esta fuerza colosal des-
aprovechada hasta hoy. Esto es lo que vamos
intentar explicar brevemente.

*
* *

Nos hallamos en presencia de uno de los casos


tpicosms sorprendentes de la especulacin
argentina. Un comerciante retirado de los nego-
cios compra por3 millones de francos, 75.000 hec-
treas de bosques enclavados orillas de un ro
navegable en todo su recorrido y de unas catara-
tas maravillosas. Pero cada hectrea contiene
maderas por valor de miles de pesetas, maderas
que habr que cortar y serrar en una fbrica
movida por los saltos de las cataratas. Tal es la
especulacin inicial, que no hace correr ningn
riesgo al adquirente de aquellos bosques.
Se recordar que en Posadas habl con uno de
nuestros ms inteligentes compatriotas, el inge-
DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 459

niero gemetra Fouilland, cuyas funciones le


obligan conocer admirablemente el pas. Adems,
explota desde hace bastantes aos algunos bosques,
consagrando al cultivo y la ganadera los terre-
nos desmontados.
El Sr. Fouilland me deca :

Pueden obtenerse fortunas de esos bosques


inmensos y sobre todo de ese famoso lote de
75.000 hectreas olvidado por el Estado y que
circunda las cataratas y se extiende por las mr-
genes del Paran, navegable va de transporte,
ideal y econmica. Esas 75.000 hectreas se
componen de magnficos bosques llenos de urun-
deys
grandes rboles que tienen hasta cuarenta
metros de altura; de lapachos, cuya compacta
y pesada madera es casi tan dura como la del
quebracho y excelente para la carpintera fina
y la ebanistera; de timbos de enorme tronco del
que se extrae una madera de la familia del haya
que puede tallarse en todos sentidos, y que ni se
como lo prueba
apolilla ni se agrieta al trabajarla,
el hecho de que se pueden hacer con los troncos
canoas de una sola pieza; de cedros rojos y blancos
que alcanzan cincuenta metros de altura y que se
pulen como la caoba, que crecen con gran rapi-
dez y cuyos tallos renuevos brotan como los de
los sauces; de araucarias, de madera algo ms
compacta que la del abeto, fcil de elaborar, y
de una gran duracin; de iviraros, maravillosa-
mente apropiados para la ebanistera, las cons-
trucciones navales y andamiajes de larga dura-
460 LA ARGENTINA

cin; por ltimo, de Jacarandas, que son una


especie de palisandro de diferentes matices.
Yo llev Pars algunos trozos muestras de
esas maderas y ebanista quien le encargu
el
que hiciese con ellas un velador, se qued exta-
siado ante su belleza. Pues bien; parece que los
fabricantes de muebles del mundo entero se
lamentan de la caresta, cada vez mayor, de las
maderas finas, y, en cambio, en esa regin crecen
y se pudren en el mismo sitio los palisandros, los
cedros y las caobas , por lo menos, equivalentes
variedades desconocidas de esas preciosas
maderas raras.
Un y naturalista alemn expuso en
ingeniero
Pars, elao 1889, un herbario compuesto de 1.570
especies distintas de rboles y plantas del terri-
torio de Misiones y que se dividan como sigue :

159 rboles.
162 helchos arborescentes.
38 lianas.
91 3'edras enredaderas.
5 palmeras.
112 arbustos.
189 plantas pequeas.
814 plantas herbceas.
Los bosques de esa regin son asombrosamente
espesos y todos los sabios celebran unnimemente
la abundancia y riqueza extraordinarias de su
vegetacin. Segn el mismo naturalista, se
encuentran en una hectrea de aquellos bosques :
DK BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 461

148 rboles de 20 centmetros i'5o m. de


dimetro.
220 rboles de 8 centmetros 15 centmetros
de dimetro.
2.508 rboles de 2 centmetros 50 cent-
metros de dimetro.
Hay, adems, 120 palmeras y 244 gruesas
lianas, y no se cuentan los bambs, los grandes
helchos y las plantas herbceas.
El totales, pues, de unos 3.000 rboles porhec-
trea, por lo que puede calcularse que el propie-
tario del lote de 75.000 hectreas que circundan
las cataratas podr cortar 225 millones de rboles.
Y si nos limitamos contar los que tienen un
dimetro de 15 centimetros 1 m. 50, se llega
un total de cerca de 28 millones de rboles. Se
puede dejar, pues, que crezcan los pequeos !

* *

Por el Sr. Fouilland pude informarme de las


condiciones de explotacin de tales bosques.
Las partes que bordean el Iguazu son casi
absolutamente vrgenes y su propietario, hombre
inteligente y discreto, podr implantar en ellas
un mtodo de explotacin econmico y racional.
Otros lotes de las mrgenes del Paran son explo-
tados ya, pero poco y malamente. En cuanto la
zona que se extiende lo largo del mismo Paran
sobre una anchura de diez kilmetros, slo una
vigsima parte es apenas explotada de un modo
39
462 LA ARGENTINA

anrquico con frecuencia, por concesionarios ms


cuidadosos de ganancias grandes y rpidas, que de
crear caminos y factoras duraderas. En vez de cor-
tar todas sus variadsimas especies de maderas,
negras, encarnadas, blancas, amarillas, jaspeadas,
venosas y mosqueadas, eligen precisamente las
seis que tienen salida en Buenos Aires, sin probar
revelar dar conocer otras, de calidad
frecuentemente superior, y sin preocuparse
tampoco de enviar muestras ni de hacer plan-
crias con los troncos para tentar al comprador.
Actualmente se explotan con preferencia las
maderas que flotan , como el cedro, el petereby
laurel negro, el ayuy y el timbo, causa de
poderse transportar fcilmente en almadas
convoyes por el ro Paran. Sin embargo, desde
hace aos se comienza mezclar en esos convoyes
de maderas flotantes, otras maderas muy duras (1)
y densas, que no flotan y que de no ir con las otras
se iran fondo.
Y si hablamos del porvenir por qu no habrn
de ser explotadas las diversas especies de rboles
que producen caucho, sobre todo el icipe cambi,
que se encuentra por todas partes en las tierras
rojas profundas, y que arraiga tan fcilmente y
crece tan pronto? Ciertas lianas como el guemb
suministran cuerdas absolutamente imputrescibles
en el agua. En cuanto las plantas textiles,
abundan en todos esos bosques, especialmente el

(1) Estas maderas son las ms abundantes.


DE BUENOS AIRES XL, GRAN CHACO 463
caragnatay, tan profuso en algunos lugares que
ocupa todo el terreno. Produce una fibra de primer
orden que puede cortarse todos los aos sin pre-
ocuparseporla reproduccin, que es inagotable (i).
Otra planta de la misma familia, la ibir,
suministra una fibra ms fina y brillante, de un
valor superior, pero esa planta abunda menos.
En fin, la ortiga-gigante produce igualmente una
fibra muy slida que los indios del Paraguay
utilizan de ordinario para tejer sus vestidos,
fabricar sacos, redes y las cuerdas de sus arcos.
Hay pues materia para cordeleras cuya pro-
duccin no tendra ms coste que el de la mano
de obra.
*
* *

En cuanto las cmo podran


cataratas,
utilizarse? Pero, antetodo cul es su fuerza?
Unos dicen que un milln de caballos y otros
que 250.000 en tiempo seco. Pero la verdad es
que ningn especialista ha ido todava medirlas
y que slo se pueden hacer conjeturas. Lo que s
es cierto, es que su explotacin sera muy fcil
gracias la disposicin natural de ellas.
En primer trmino, podran suministrar luz
todas las poblaciones prximas del Paraguay,
del Brasil y de la provincia de Corrientes, sumi-
nistrando fuerza al mismo tiempo los ferro-

(1) Para utilizar las hojas de esta planta basta con servirse de
un desfibrador que, en algunos segundos, hace aparecer la fibra,
<iue lu<go se seca sobre alambres.
464 LA ARGENTINA

carriles de esta ltima ciudad y de Misiones, as


como en construccin del Brasil y del
las lneas
Paraguay. En segundo lugar, podran utilizarse
para alimentar de fuerza motriz las serreras
que pudieran crearse para la explotacin de as
magnficas maderas de que he hablado y quel
constituyen por s solas una riqueza colosal.
Adems afirma el Sr. Fouilland toda
la vegetacin que circunda las cataratas es rica
en celulosa. Por qu no habra de explotarse,
sobre el terreno, creando una fbrica de papel
, si se prefiere, de pasta de papel? Se dividira
la zona en 8 10 secciones cuyo centro sera la
fbrica, prxima las cataratas. Se empezara
cada ao por una, de manera que al final de la
explotacin de las 8 10 secciones estuviese
nuevamente la primera en estado de ser explotada.
Y no se fabrica tambin papel con los tallos de
bamb, especialmente un papel fotogrfico de
primera calidad? Pues las orillas del Paran, en
ma extensin de centenares de kilmetros con-
tienen reservas inagotables de bambs. Se dis-
pondra, pues, de una materia prima gratuita
por decirlo as y de una fuerza motriz superabun-
dante que suministraran las cataratas.
Para la utilizacin del resto no aprovechado de
a fuerza de las cataratas, slo habra l'embarras
du choix , la dificultad de elegir.
Se sabe que en Escandinavia, gracias la abun-
dancia de saltos de agua que suministran gratui-
tamente la fuerza necesaria esta industria, se
!

DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 465

fabrican nitratos para la fertilizacin de las tierras


con el zoe y el oxgeno del aire. Nada se opone

que un milln de caballos de las cataratas del


Iguazu sirva para el mismo objeto. El carburo de
calcio se fbrica en Buenos Aires por medio de
la hulla inglesa, mientras que la hulla blanca, que
es inagotable, sera ms econmica.
El subsuelo de Misiones y del Sur del Brasil,
es segn parece, muy rico en minerales. Tambin
se encuentra la cal necesaria para fijar el zoe.
Qu horizontes no se abren ante el porvenir del
Iguazu disponiendo de esa fuerza colosal y gra-
tuita
Se puede citar el ejemplo del Nigara y de las
cataratas noruegas.
Las primeras pueden suministrar una fuerza
total aproximada de 3.500.000 caballos. De esta
cantidad no se utilizan hasta ahora ms que
50.000 caballos, en la margen americana y
360.000 en la canadiense y en dos instalaciones.
Alumbran toda la regin, alimentan fbricas
electroqumicas, sobre todo de aluminio, de
cloruro, de lcali, de sosa y potasa y de carburo de
calcio. Pero lo ms notable en el desenvolvi-
miento industrial del Nigara, consiste en el hecho
de que casi todas las industrias que utilizan las
fuerzas aprovechadas no existan y apenas eran
entrevistas cuando se fundaron las fbricas.
Y un nuevo descubrimiento ampla cada diez
aos los horizontes abiertos ante la hulla blanca.
En Nottoden, Noruega, se ha fundado una pri
466 LA ARGENTINA

mera fbrica de 150.000 caballos de fuerza, para


la preparacin de nitratos de cal que compe-
tirn, con los nitratos de sosa naturales de Chile.
Ahora bien un caballo de vapor no produce anual-
;

mente ms que 800 kilos de nitrato por lo que la


fbrica noruega no puede suministrar la agri-
cultura sino 120.000 toneladas anuales, cantidad
insignificante al lado de los 4 millones de tone-
ladas de Chile, que estn an muy lejos de cubrir
las necesidades de la agricultura mundial. As,
pues, en tal industria encontraran empleo muchos
millones de caballos-vapor...
Yqu se har cuando los bosques estn
talados?
Si se ha obrado con tino y prudencia otros
bosques habrn sustituido los primeros al llegar
ese momento. Que los propietarios obliguen
los concesionarios y se obliguen ellos mismos
plantar cerca de cada rbol arrancado, tres ramas
cortadas de ste. La vitalidad del suelo es tal que
de esas tres ramas arraigar, por lo menos una
de ellas. Al cabo de quince aos se tiene un cedro
nuevo en el sitio del antiguo. Yo mismo he hecho
el experimento. As, pues, siguiendo ese proce-
dimiento se reconstituiran los bosques por s
mismos, sin haber sido preciso hacer ningn gasto.
Pero todava se pueden obtener otros beneficios de
estas tierras admirables, maravillosas. Los que
las exploten podrn plantar su albedro rboles
frutales y hierba mate. Disfrutamos aqu del clima
de California y con un sistema metdico de riegos,
.

DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 467

que har fcil la misma hidrografa del pas, se


llegar producir, desde Diciembre Junio, todos
los frutos de verano y de otoo solicitados por las
mesas europeas. Por otra parte, el algodn, el
arroz, y el caf, prosperan tambin perfecta-
mente en el Territorio, y el tabaco que se cosecha es
de primer orden... En cuanto la ganadera,
puede desarrollarse muy bien gracias la calidad
de los pastos y la cantidad de agua de los ros
y de los innumerables arro}-os que riegan las
cmarcas. >

Tal es el estado de espritu de los habitantes


de .Misiones y en particular de los europeos emi-
grados. Yo he podido, por mi parte, comprobar
algunos de esos puntos, de esos juicios puntos de
vista. El porvenir nos dir si ese optimismo
es exagerado. Entretanto me hago eco del grito
unnime de nuestros compatriotas :


Que se sepa en Francia sacar ventajas de
la situacin, hoy privilegiada, de los franceses resi-
dentes en Misiones. No nos dejemos desalojar
una vez ms por los ingleses y alemanes, que nos
acechan. .
LAS RUINAS DE LAS MISIONES
JESUTICAS

LA YERBA MATE

San Ignacio. Hotel primitivo. Las minas de las Misiones.


Lugares encantadores. Lo que queda de la obra de los Jesutas.
Naranjos higueras salvajes. En casa de M Allani. La
yerba mate. Cmo se la bebe. Explotacin anrquica de la
yerba salvaje. Plantaciones artificiales de yerbas. M. Thays
descubre un procedimiento de germinacin rpida de la grama. 500

hectreas de yerbales artificiales. Ventajas de este cultivo.

haba dicho que en San Ignacio, situado


Se nos
orillas del ro Paran, hallaramos algo que
nos interesara, como las ruinas de una misin
de jesutas, y que podramos visitar tambin
un ingeniero francs que intenta cultivar el mate
de una manera cientfica.
Como la ida habamos pasado por all de
noche, no pudimos detenernos ms que al regreso
del Iguazu.
Al desembarcar abrigbamos la esperanza de
poder ir al pueblo para pernoctar all, pero era
DE BUENOS AIRES AI, ORAN" CHACO 469

demasiado tarde, pues los carruajes no podan


circular sin peligro por los barrancos y hondo-
nadas la cada de la tarde. Nos albergamos, pues,
en una cabana de madera de agradable aspecto,
enclavada en el ribazo y denominada hotel y
almacn . El dueo era un alsaciano llegado la
Argentina ha veinticinco aos y padre de ocho
hijos. Su mujer, agotada por los frecuentes alum-
bramientos, y sorda por el abuso de la quinina,
tena la frente vendada con un pauelo hmedo
y un semblante resignado y sufrido. El alsaciano,
hombre de aspecto bondadoso, triste y serio, nos
prepar las habitaciones, cosa que no pudo ser
ms sencilla. Dispuso dos especies de camastros
de madera, donde coloc un colchn y una manta
y, como no haba disponible ms que una almo-
lada, cogi una pieza de tela de su tienda y la
envolvi para que me sirviera de cabecera. No
haba ventana, formando el mobiliario una mesa
de madera y un cubo de hierro. Sin embargo,
todava nos dimos por contentos.
Al da siguiente, el Sr. Allain, quien habamos
prevenido de nuestra llegada, fu buscarnos
amablemente, con una calesa tirada por cuatro
caballos pequeos y asmticos, fin de condu-
cirnos sus plantaciones.
Atravesamos un camino de arena rojiza, ahon-
dado por el trnsito y bordeado de bosques
medio talar. El aspecto del paisaje era encantador
por sus ondulaciones moderadas y graciosas,
pero de un color violento, por formar contraste
40
470 I,A ARGENTINA

el tono rojizo de la tierra, el verde intenso del


boscaje y el azul radioso del cielo.
jesutas, gente despierta y sagaz, apreciaron
Los
los encantos de esos lugares, y al ser arrojados
del Brasil fundaron en ellos una colonia cuyos
vestigios son visibles todava. A medio camino
del puerto y del pueblo se desemboca en una
plaza cuadrada cubierta de csped y de rboles
que crecen caprichosamente. En medio se ve un
cementerio de algunos metros cuadrados de
superficie, rodeado de estacas y de alambres y
cubierto de pequeas cruces de madera adornadas
con pingajos de telas coloreadas y flores de papel.
la derecha del rectngulo se percibe una
magnfica ruina. El prtico medio rodo de la
iglesia eleva sus pilares decorados con una especie
de hoja de acanto (i), , tal vez, de via. dos
tres metros del suelo, entre las piedras, ha
echado races una higuera silvestre. En una placa
esculpida se ven las armas de los jesutas. la
derecha, en un muro de arcilla roja, un ngel en
semi-relieve despliega sus alas, y, encima de l,
se ven gotas de cera de los cirios. Detrs del fron-
tispicio no hay nada ms. Las escalopendras,
los philodendrons, los helchos, los cactus, las
capillares verbenas han tomado posesin
y las
del lugar. El enlosado de la nave ha desaparecido.
Las hierbas y arbustos crecen profusamente y
los naranjos de hermosos frutos y las higueras

(i) Adorno arquitectnico.


DE BUENOS AIRES AL GRAN* CHACO 471

silvestres, levantan sus nudosos troncos en un


desorden agreste, como en un jardn abandonado.
Subsiste todava una puerta lateral con su cim-
bra y sus rudas columnas ornamentadas con
espirales de hojas de via pmpanos, de campa-
nillas, de racimos, y con cabezas de ngeles
labradas en la piedra. Es un conjunto ingenuo,
pero gracioso y de un bonito efecto decorativo.
En la disposicin de las piedras que subsisten
es fcil reconocer las trazas de un claustro que
fu adyacente la iglesia y de seis celdas ali-
neadas, una junto otras, con un saledizo soste-
nido por pilares. Por los vestigios de piedra que,
de trecho en trecho, indican la existencia de
calles, y por los basamentos an visibles que sos-
tenan las galeras cubiertas y las casas de los
indios.se adivina perfectamente cul fu el plano
de la ciudad. Pero un bosque de naranjos cubre
las piedras rojizas con una decoracin mgica.
los pies de ellas crecen gigantescas ortigas, que
parecen defenderlas. Lo que en otro tiempo
fueron calles, plazas y casas, es hoy un bosque
esplendoroso. Las piedras, musgosas, se ocultan
en los setos. El lugar es un verdadero encanto.
Quisiramos vivir all, en el seno de aquella natu-
raleza semi-selvtica, realzada por recuerdos
histricos, en medio de los insectos brillantes y del
canto de los pjaros, bajo un cielo tan dulce y azul.
Un historiador, un pensador, encontraran
all materia para muchas reflexiones. En efecto :

media docena de jesutas vivieron all entre


472 LA ARGENTINA

40.000 indios comunistas. Por qu prodigios de


persuasin llegaron hacerse tolerar primero y
dar despus los indios, apasionados por la
libertad, indolentes y dilettantis, aquella aparien-
cia de vida social organizada y aquellos hbitos
de trabajo? Qu resortes tocaron? Esgrimieron
las armas del temor, de la resignacin de la fe
en una vida futura? En todo caso, es cierto, posi-
tivo, que en ese pas, donde las casas ms hermo-
sas son de madera y la mayora de tierra y de
troncos de bamb, se elevaba en otro tiempo una
ciudad de piedra, con sus iglesias y capillas, sus
almacenes, sus huertos y jardines.
Los jesutas llevaron, pues, los guarans
salvajes, pero inteligentes y buenos, todo lo que
pudieron llevarles de la civilizacin del siglo xvii
y reinaron sobre ellos como dspotas bondadosos.
Al ser expulsados, les reemplazaron los dominicos
y los franciscanos, que intentaron seguir los
mismos procedimientos de persuacin, pero sin
obtener los mismos resultados. Despus, las
guerras y la despoblacin consumaron la ruina de
la obra de los misioneros jesutas. Y fenmeno

extrao hoy no queda nada de esa obra, de esa


!

civilizacin artificial, ni los habitantes del pas


guardan, conservan, de los que la llevaron cabo,
ningn recuerdo, sea de gratitud, de odio de
pesar. Es la muerte absoluta. I,as piedras escul-
pidas entre cuyas grietas huecos crecen cactus,
capillares y escalopendras, son los nicos testigos
mudos del paso de los jesutas y de su accin.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 473

corta distancia de esa ciudad muerta se ven


algunas casas bajas de madera y de rastrojos. Dos
de ellas, de aspecto ms risueo, encaladas y con
magnficos rosales, se adornan con la bandera
argentina. Son las escuelas de nios y de nias.
La instruccin est muy adelantada en
Misiones me dice nuestro gua. Acaso lo
est demasiado. Cul de estos indios guarans
instruidos querr ir trabajar y padecer en los
bosques?
Despus de hacer algunos rodeos divisamos
sobre una eminencia, dominando los vallecitos
del contorno, la villa coquetona del Sr. Allain,
rodeada de un jardn. Su propietario, antiguo
alumno de la Escuela de Agricultura de Mont-
pellier, se ocupa desde hace seis aos en el cultivo
del mate.
*
* *

El mate, llamado impropiamente hierba, es un


arbusto que se encuentra en estado silvestre en
los bosques de Misiones, as como en los del Para-
guay y en los del Sur del Brasil. veces alcanza
las proporciones de un rbol, de aspecto bastante
parecido al del naranjo. Sus hojas ovaladas, de
un color verde mu)^ reluciente y obscuro, as
como sus ramas, contienen un principio amargo
y poseen un agradable aroma. Estas partes, lige-
ramente tostadas y reducidas un polvo verde
y espeso, constituyen la hierba mate que se con-
40.
474 ^ A ARGENTINA

sume en la Amrica del Sur en forma de infusin.


Una de las cosas que sorprenden al viajero
europeo cuando sale de Buenos Aires para la
pampa, es ver los hijos del pas, hombres, mujeres
y nios, entretenidos en la puerta de sus casas
aspirando un canuto de unos 20 centmetros cuya
extremidad, ms gruesa y agujereada, se intro-
duce en una calabaza seca del tamao de una
pera mediana. Ese canuto se llama bombilla y
la calabaza tiene el mismo nombre de la planta,
tuate. Esta se llena de polvo mate en sus dos
terceras partes aproximadamente, por estar colo-
cada de antemano la bombilla, y luego se echa
agua muy caliente fin de extraer el perfume y
el aroma de la planta, aspirndose la infusin,
que segn parece no adquiere su gusto caracte-
rstico sino despus de las tres veces.
Los verdaderos aficionados la toman al natural
y esto se llama mate amargo, pero la mayora
aade un poco de azcar que atena el amargor,
dndosele entonces la denominacin de dulce.
En fin, algunos hacen la infusin con leche en
lugar de agua. Su calabaza queda sin agua cuando
se aspira unas pocas veces, pero el verdadero
criollo debe llenarla diez quince veces seguidas.
Es una ocupacin como otra cualquiera. En otro
tiempo, las familias argentinas tenan su ser-
vicio una muchacha encargada de esa tarea. Era
entonces constumbre ofrecer el mate cuando se
reciban visitas, prctica que perdura en provin-
cias. Las seoras de edad van siempre acompa-
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 475

nadas en sus viajes por una muchacha que se


ocupa siempre de ese menester. Me citaron el
caso de un coronel argentino cuyo ordenanza no
hace en todo el da ms que preparar el mate y
que consume tal vez cien infusiones diarias. Si
entris en una estancia ( la antigua) os pre-
sentan bombilla y, para corresponder la aten-
la
cin del dueo, tenis que chupar en ella despus
de haberlo hecho Dios sabe cuantos. Pero apresu-
rmonos decir que es esta una constumbre que
tiende desaparecer. Sin embargo, yo tuve que
conformarme ella y respetarla.
El uso de esa bombilla colectiva fu seguramente
un obstculo para la difusin del mate entre las
clases acomodadas. El t y el chocolate lo han
reemplazado en las familias porteas ricas, ms
cuidadosas de imitar las costumbres europeas
que de conservar las tradiciones del pas. Ahora
bien; sera fcil preparar el mate como el t
emplear canutillos de paja que podran cambiarse,
prctica que empieza seguirse ya. Los argentinos
viejos no pueden prescindir de ese brebaje repa-
rador y las antiguas familias criollas conservan
mates de plata cincelados y grabados, bonitos
objetos de coleccin que todava suelen usarse
de cuando en cuando.
De todas formas, el argentino es actualmente
el mayor consumidor de mate de toda la Amrica
del Sur. (i). Los bolivianos y peruanos tienen,

(1) Parece que ese consumo se eleva anualmente 14 kilos por


persona.
476 LA ARGENTINA

en efecto, otra panacea, que es la coca , y en


cuanto los brasileos, beben con predileccin
el caf y venden elmate la Argentina.
Esa infusin, ms tnica que el t, parece
reunir la vez la virtud reconstituyente de la
coca y la refrescante del ruibarbo. El Estado
suministra 150 gramos de mate diarios los
soldados que van de guarnicin al Chaco. Es
tambin la nica bebida autorizada por los
estancieros durante los rudos trabajos de la reco-
leccin, que exigen un empleo de fuerza conside-
rable. Los obreros europeos, y sobre todo los
italianos, hacen un gran consumo. Pero como
quiera que no tienen tiempo para aspirar todo el
da la bombilla, hierven el mate en una lata y
mojan en ella hasta el pan, procedimiento que
parece brbaro los hijos del pas. Para stos
es el alimento fundamental el mate y la carne,
pudiendo prescindir del pan pero no del mate (1).

* *

Procur informarme cerca del Sr. Allain sobre


las condiciones actuales de la explotacin del mate
en el territorio de Misiones.

(1) Segn los anlisis efectuados, las hojas del mate contiennc
un tanto por ciento de :

Cafena i . 675
Acido mate -tnico 4 460 .

Materias albuminoides 4 50^ .

Contienen adems resina, azcar y una pequea cantidad de


aceite voltil.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 477

Hasta ahora me dijo no se explota en


la Argentina ms que el mate silvestre, pues
nuestras plantaciones de San Ignacio, las primeras
y las nicas que se han hecho en tan vasta exten-
sin, no producir hasta dentro de dos aos.
Existen plantaciones en algunos puntos, como en
San Jos, por ejemplo, pero en pequesima
escala. Son ms que otra cosa campos de experi
mentacin.
El mate se cosecha en los bosques todo el
ao, especialmente en los meses de Enero Abril.
Esta planta est muy diseminada esparcida en
innumerables hectreas de bosques, pero abunda
en ciertas zonas privilegiadas llamadas yer-
bales .

En de Misiones hay cuatro yer-


el territorio

bales importantes, los Viejos, los Nuevos, los


de San Pedro y los de San Antonio. I,os primeros,


que se explotan desde 1860, estn 3-a casi agota-
dos, causa de su mala administracin. En los
otros, cedidos por el Estado ciertos concesio-
narios, la corta irracional clandestina contina
despecho de la vigilancia oficial. En los yer-
bales particulares se emplean tambin los
mismos procedimientos destructores. Sus propie-
tarios los arriendan arrendatarios avariciosos
cuyo nico deseo es cortar la mayor cantidad
posible de mate.
En vez de podar las ramas y de cortar
solamente los vastagos de tres aos, res-
petando los ms jvenes, los yerberos suben al
478 LA ARGENTINA

rbol y, con sus grandes cuchillos, cortan las


ramas al azar. Y veces, para abreviar la opera-
cin, cortan el rbol entero. Luego llega otro pro-
pietario que hace lo mismo.
Aun concebida de esa manera anrquica, la
recoleccin del mate silvestre no deja de ser una
empresa costosa. Los arbustos se encuentran
mezclados los otros rboles de la selva virgen,
en medio de sotos de lianas y plantas parsitas.
Es preciso, pues, buscarlos. Pero quien ha pene-
trado en esas selvas sabe cuntas penalidades
y trabajos origina eso. Los peones van la ven-
tura, con el machete en la mano, y con la espe-
ranza de que la casualidad les haga descubrir
bosquecillos de hierba mate. El concesionario
enva un grupo de hombres acostumbrados los
trabajos forestales, encargndoles esa especie
de reconocimiento. Una vez descubiertos aquellos
bosquecillos de mate, los que van delante trazan
las picadas que seguirn despus los peones
encargados de cortarlo.
la dificultad de reclutar hombres, que temen
pasar varios meses en la soledad de la selva virgen,
se une la circunstancia de exigir importantes
gastos para el mantenimiento de arrieros y muas,
conservacin de los caminos y trazado de otros
nuevos cada vez que los trabajadores tienen
que realizar sus labores en otros puntos, precio
del transporte por muas del mate cortado y
tostado hasta el puerto de embarque.
La explotacin racional del mate en plan-
DE BUENOS AIRES AI, GRAX CHACO 479

taciones hechas metdicamente, suprimira sea


labor penosa y evitara ciertos gastos.

*
* *

Con el mate ocurre actualmente lo que sucedi


en otro tiempo con el caf. Cuando la demanda
fu mayor que la produccin se cay en la cuenta
de cultivar el arbusto silvestre y explotarlo racio-
nalmente. Los primeros que pensaron en ello
fueron calificados de locos.
Sin embargo, la idea de cultivar el mate no es
nueva. Los jesutas posean en el siglo xviii
magnficos yerbales artificiales. Las contri-
buciones que pagaban al rey de Espaa provenan
casi enteramente de la venta del mate obtenido
en las Misiones y en el Paraguay. Azara pretende
que existan entonces en la misin de San Carlos
25.000 rboles de mate, 36.000 en Itapua }r
15.000 en la misn de los Mrtires, plantados
todos por los padres de la Compaa. Pero fueron
destruidos despus de la expulsin de los jesutas,
perdindose tambin la tradicin.
El gobierno argentino, interesado en la reno-
vacin de ese cultivo, fund estos ltimos aos
un concurso para alentar el descubrimiento de
un procedimiento de germinacin rpida del mate.
Nuestro compatriota Sr. Thays prest este nuevo
sen-icio la Argentina. Experiment paciente-
mente el tratamiento cientfico de las semillas de
mate de las cuales hablar ms adelante
4 8o LA ARGENTINA

y sus ensayos de cultivo en el Jardn Botnico de


Buenos Aires, y despus en Misiones, dieron
excelentes resultados.
Xo faltaba ms que aplicar ese mtodo, empresa
difcil que, aparte de los conocimientos tcnicos,
requera mucha paciencia y tesn. Pero hubo
dos capitalistas inteligentes y sagaces que alen-
taron con su dinero y con su confianza los proyec-
tos cientficos del Sr. Allain.
seis aos que trabajo aqu
Pronto har
me dijo, ya Y
hay plantadas 600 hectreas
con 600.000 arbustos, que producirn dentro de
dos aos tanto mate como todos los bosques
de Misiones juntos.

*
* *

En un comedor con ensambladuras de lapa-


cho de Misiones, se nos sirvi un almuerzo exqui-

sito, verdadero prodigio en aquel rincn perdido


de la Argentina. Un obrero del barrio de San
Antonio de Pars, que fu aquel pas en busca
de fortuna, haba hecho el hermoso ensamblado
de lapacho , construyendo tambin con esta
preciosa madera la mesa y el buffet.
Luego tomamos el mate en la terraza, desde

donde se vean, travs de la profusin de


flores del jardn, las graciosas ondulaciones de
algunos vallecitos lejanos.
El Sr. Allain me ense un paquete de granos
parecidos ios de la pimienta y me dijo :
1

DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 48

De estos granos saldrn plantas semejantes


las que ve usied all abajo, pues el mate no
se reproduce pe plantacin de tallo ni por injerto.
Hay que sembrarlo, pero la semilla, envuelta en
esta cpsula dursima, germina difcilmente. Es
preciso que desaparezca la envoltura, poco sen-
sible la humedad, para que los cuatro granitos
que contiene se desprendan. Los jesutas no igno-
raban esta dificultad, por lo que hacan absorber
estas cpsulas los faisanes, patos gallinas. En
el estmago de esos animales, se impregnaban de

cido clorhdricoque destrua qumicamente la


costra. La semillaquedaba en el excremento de
los animales el cual era secado y echado despus
las tierras como una simiente. Era un mtodo
primitivo pero que ahorraba tiempo, pues la ger-
minacin no tardaba as ms que cuatro cinco
meses en lugar de diez. Se evitaba, adems, la
prdida de los granos.
Ahora se procede ms cientficamente, siguiendo
el mtodo del Sr. Thays. La semilla cosechada en

los rboles viejos del bosque, se deposita en el


agua por veinticuatro horas y luego se macera
durante ocho das seguidos en un bao de cido
clorhdrico, que reemplaza al estmago de los fai-
sanes. La pelcula dura desaparece, quedando
libres las cuatro semillas que contena, del tamao
de un grano de mijo. Esas semillas se depositan
luego en arena algo hmeda en una serie de capas
superpuestas, bajo un techado de palmas. Esta
operacin apresura la germinacin, preservando
41
482 LA ARGENTINA

al mismo tiempo la simiente de los insectos


y
parsitos. Se dejan as uno dos meses y luego
se echan en capas de tierra estercolada, resguar-
dndolas por lo alto y por los lados con telones
blancos para que conserven el calor y la humedad
necesarias. Al cabo de cuatro meses ha termi-
nado el perodo de germinacin, y entonces se
arrancan las plantas, que tienen una altura de
5 6 centmetros, y se vuelven replantar en
planteles especiales, trabajo extremadamente
minucioso y delicado. En los planteles quedan
un ao, y cuando la hierba est crecida y es bas-
tante fuerte para permitir la trasplantacin, se
realiza sta, bien en llano, bien en bosque talado,
media sombra.

*
* *

Dadas esas explicaciones tericas, el Sr. Allain


nos condujo las plantaciones
prximas.
Abandonando zona costera del ro Paran,
la
que es demasiado arenosa }T donde se limita
hacer algunos ensayos, escogi los lugares ms
propicios, donde subsistan bosqueclos de mate
silvestre, en medio de bejucos y gruesos rboles,
veces en plena selva. El Sr. Allain dividi luego
la zona adoptada en porciones de cien metros de
longitud por nueve de anchura, y en el sentido
de aquella, plant de tres en tres metros el mismo
nmero de hileras de plantas. Fu preciso limpiar
el bosque de maleza y cortar los rboles grandes,
DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 483

para no dejar ms que los necesarios para pro-


teger los recientes plantos. Los rboles cortados
se dejaban lo largo de cada una de las porciones
de nueve metros, suministrando al podrirse un
excelente humus. En los puntos menos abrigados
en los campos cubiertos de hierba en que falta-
ban los rboles, se plantaban ricinos, cuyas anchas
hojas servan de parasol las plantas jvenes y
delicadas. A los dos tres aos, cuando las plantas
se han convertido en arbustos, se destruyen los
ricinos y, en las plantaciones hechas en bosque, se
acaban de cortar los rboles pues el mate resiste
entonces sin peligro el aire y la luz.
No se lleg los resultados actuales sin tanteos
y decepciones.
Al cabo de dos aos de esfuerzos me
dijo Sr. Allain,
el una sequa prolongada
destruy, una gran parte de mis planteles. La
prdida ascendi 150.000 pesos, pero ese
revs no me desamin. Por otra parte, ha sido
preciso preparar al personal indgena para las
faenas delicadas de los planteles, pues si los gua-
rans saben manejar el machete como nadie,
ignoran, en cambio, el uso de la azada y de la
pala. Pero son inteligentes, y poseen un don de
asimilacin notable. En una situacin crtica,
me viabandonado de repente por una colonia
de trabajadores dinamarqueses empleados en los
planteles, que tena mi servicio desde haca
algunos aos y que, creyndose indispensables,
queran hacer su voluntad. Pues bien en ocho :
484 LA ARGENTINA

das prepar una cuadrilla de peones guarans


que son hoy excelentes trabajadores. Tengo mi
servicio unos 200, empleados en los sembrados,
en los planteles y en los dems trabajos de la
explotacin.
Qu ventajas ofrece este sistema de cultivo
sobre la explotacin actual?
En primer lugar, evita los peones la vida
ruda de los bosques y, en segundo trmino,
disminuye considerablemente el coste del mate.
Las muas que lo transportan actualmente tienen
que caminar veces veinte y treinta das con
cargas de 80 100 kilos para llegar al ro. As,
el precio de transporte resulta 2*50 francos por
cada 10 kilos. El mate, se vende hoy 12 y 13 fran-
cos los diez kilos, y nosotros podremos dar la
misma cantidad por 2 francos 50 cntimos. Com-
prender usted, pues, la revolucin que nuestros
planteles van producir en el comercio de ese
artculo. Adems, regularizarn la produccin

y permitirn desarrollarla. Aqu tengo cultiva-


das 600 hectreas. Segn mis clculos, cada una
de ellas producir 2.000 francos y, dentro de diez
aos, 4.000. Por otra parte, cuando el mate se
cultive con mtodo suministrar un producto de
mejor calidad y ms aromtico. Se podr rea-
nudar el sistema de los jesutas, que clasificaban
las hojas en tres categoras, segn su desarrollo, y
separaban cuidadosamente las nervaduras. Final-
mente, la especie se librar de la destruccin con
la cual le amenaza ahora la corta brutal y absurda.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 485

Yo debo aadir, por mi parte, que nuestro


compatriota Sr. Thays y sus discpulos de Misiones,
prestan la Argentina un servicio eminente, puesto
que la Repblica, que no produce anualmente
sino por valor de 500.000 francos de ese producto,
importa todos los aos del Paraguay y del Brasil
44 millones de kilos, de im valor aproximado de
25 millones de francos. Y el cultivo metdico del
mate har que, en fecha no lejana, quede en el
pas esa cantidad.

*
* *

Las ramas del mate deben sufrir inmediata-


mente despus de cortadas, un primero y rpido
tueste. En el momento de cortarlas, las pasan los
operarios por encima del fuego dos segundos
apenas, fin de prevenir la fermentacin. Luego
deben ser secadas sin quemarlas, trabajo delicado
para el cual construyen los yerbateros una
jaula semi-esf erica oblonga de bamb, de tres
cuatro metros de altura, y llamada barbacu .
Las ramas se extienden por encima de esa especie
de caizo, formando una capa de un metro de
espesor. En la parte inferior del jauln se
enciende un fuego ligero y, para evitar que las
hojas adquieran un mal sabor, se procura la
evacuacin del humo por una especie de tnel.
De ese modo, slo el calor llega las ramas, que
permanecen as seis horas, no sufriendo ms que
una especie de esterilizacin, conservando su
486 LA ARGENTINA

apariencia, ya que no su color, que se hace verde


plido. Despus se cortan en grandes trozos
para meterlas en sacos y llevarlas al molino. ste
consista antiguamente en una simple muela
la que haca girar una mua, pulverizando grosera-
mente las ramas y las hojas. Despus se han per-
feccionado mucho esos procedimientos primitivos.
En Corrientes visit uno de los molinos ms
importantes de la regin.
El trabajo consiste en moler mecnicamente
las hojas, reducindolas casi polvo y mezcln-
dolas discretamente con ramas trituradas que dan
ms cuerpo la infusin. El polvo, as mezclado
con ramillas, se coloca en seguida, aplastndolo
golpes de piln, en sacos de piel de vaca, hume-
decidos de antemano, para que conserven toda
su elasticidad. El pellejo se distiende fuerza de
golpes de piln y, una vez lleno de mate, se cose
con un cordn de cuero. La piel se encoge al
secarse, formando un zurrn tan duro como un
bloque de piedra, en el cual conserva el mate
todo su perfume y sabor. Los operarios que se
dedican esa faena producen una ruido especial,
como los panaderos cuando amasan y tambin
como las muas cuando tiran de un carro muy
pesado.
La fbrica de Corrientes produce mensualmente
4.000 sacos de 60 kilos (1). La Compaa industrial

(1) Hay en la Argentina una docena de molinos de mate, seis de


los cuales tienen la importancia de este.
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 487

Paraguaya, que la explota, posee 1.170 leguas


cuadradas de bosques que producen sobre todo
el mate.
Recuerdo que, aneja al molino, ha}- una mquina
deaserrar madera cuyo material es francs y que
es dirigida por el hermano del gobernador de la
provincia. Ese seor nos ense la instalacin
y, mientras lo hizo, no ces de beber mate. En
cuanto vaciaba su calabaza, un muchacho, que
le segua con una vasija llena de agua caliente,
volva llenarla, y esa operacin se repiti hasta
quince veces. Cuando nosotros nos presentamos
quit de sus labios la bombilla que acababa de
aspirar concienzudamente y nos la ofreci. Era
una muestra de la hospitalidad criolla.
LAS COLONIAS ISRAELITAS
DE ENTRE ROS

Clara. La obra del barn Hirsch.


Visita la colonia. Orga-
nizacin Cmo son reclutddos los colonos.
Los judos perseguidos
en Rusia se refugian aqu. Se aclimatan. Un aprendizaje

necesario. Los adelantos los colonos Sus contratos.
150 hectreas de por familia.
tierra El principio de la obra.
Permite vivir al ms gran nmero de pobres gentes. Instalaciones
modernas. Cremeras.
Fbricas de mantecas. Hospital.
Escuelas. Cooperativas de compra y de venta. Colonias
saboyanas. Las vacas flacas y las vacas gordas. - Para lo que
sirve la Biblia.

Para regresar Buenos Aires, al volver del


Iguazu, en vez de seguir el camino que recorri-
mos la ida, atravesamos despus de la provincia
de Corrientes, la de Entre Ros, llamada tambin
la Mesopotamia argentina. Se halla situada, en
efecto, entre dos grandes ros, el Paran y el
Uruguay, los cuales debe, aparte las inunda-
ciones, que son con frecuencia calamitosas, la
asombrosa fertilidad de su suelo. Dos cosas de
esa provincia despertaban mi curiosidad en :

primer trmino, las colonias judas de que tanto


se ha hablado, creadas por el famoso barn Hirsch,
y, en segundo lugar, los establecimientos colosales
de la Compaa Liebig, la mitad de los cuales
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO qSq

radican en el Uruguay, en Fray Bentos, en la


orilla izquierda del gran ro, y la otra mitad en
la parte argentina de Coln, situada en la margen
derecha de aquel mismo ro.
Al llegar la pequea estacin de Clara vimos
que nos esperaba el Sr. Cohn, director de las
escuelas de la colonia israelita. Su presencia me
caus un verdadero placer, pues al cambiar con
l las primeras palabras, comprend que iba
poder informarme de ciertos asuntos con rapidez
y precisin.
Es sabido el origen de esas colonias. Hace
algo ms de veinte aos eran cada vez ms vio-
lentas en Rusia las persecuciones anti-judas,
por que un capitalitalista de esa raza, el barn
lo
Hirsch, concibi el propsito de prestar ayuda
sus correligionarios pobres para que pudiesen
emigrar la Argentina y al Brasil, as como los
Estados Unidos, Canad, Palestina y Anatolia.
Algunos emisarios fueron la regin de Entre
Ros y compraron terrenos que sirviesen de refu-
gio los colonos expatriados de Polonia y de
Lituania. Las colonias de Entre Rios, Buenos
Aires y Santa Fe cuentan hoy con una poblacin
de 15.000 personas que viven de la tierra, en
una extensin de 520.000 hectreas (1).

(1) Ia poblacin israelita de la Argentina asciende en total


unas 40.000 personas, de las cuales residen en Buenos Aires,
16.000 y 15.000 en las colonias del barn Hirsch. El resto se halla
diseminado por el interior.
I^a sociedad adquiere todos los aos nuevos terrenos para instalar
cada vez ms colonos.
490 LA ARGENTINA

*
* *

La colonia de Clara comprende 200.000 hect-


reas de terreno, viviendo en ellas actualmente
700 familias compuestas de 5 personas por tr-
mino medio, sea 3.500 personas.
Cmo se recluan los colonos? pre-
gunt al Sr. Cohn.
Antiguamente se les haca venir de Rusia
directamente y se proceda instalarlos, pero
hubo dificultades. Los israelitas rusos vienen
ahora por su cuenta la Argentina, trabajan en
su oficio, si lo tienen, buscan en las colonias
judas una plaza de pen. Nosotros les facilita-
mos trabajo. Durante la recoleccin ganan fcil-
mente diez once francos diarios. Y cuando al
cabo de uno dos aos se han aclimatado y
adaptado las labores, cuando nos ofrecen
garantas de actividad y de moralidad y cuentan
con una familia numerosa, entonces hacemos de
ellos colonos, lo que quiere decir que ponemos
su disposicin 150 hectreas de terreno, ganado
y material, que representan unos 7.000 francos.
La casa figura en esta cifra por 1.000 francos;
una barraca importa 200; las cercas de alambre
razn de 300 cada kilmetro; el ganado y el
material comprenden diez vacas, dos caballos

Actualmente existen en la provincia de Entre Ros las colonias


de Clara, San Antonio y Eucienville. En la provincia de Buenos
A ires hay dos, la de Mauricio y la del barn Hirsch. En Santa Fe
existe una llamada Villa-Moiss.
1

DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 49

cuatro yeguas (i), un gran arado con asiento


dos de mano; dos rastrillos, uno de madera y
otro de hierro; arreos, yugos, correas y un carro.
El importe tienen que reembolsarlo en 20 aos
con un inters de 4 %,
En cunto les venden el terreno?
A razn de 60 70 pesetas la hectrea de
las mejores tierras y 40 45 si son terrenos
bajos estn por desmontrar.
Se les exige alguna garanta?
Ninguna. Su contrato es el de un granjero.
Deben pagar anualmente 800 900 pesetas de
intereses, mendiante lo cual se convierten en
propietarios de las 150 hectreas, del ganado y
del material al cabo de 20 aos. Ms aun; si en
los malos aos necesitan adelantos anticipos
se les facilitan en las mismas condiciones. A los
pocos aos se encuentran con una pequea for-
tuna si es que no han tenido muy mala suerte.
A cunto puede ascender?...
A unos 30.000 35.000 francos, independientes
del terreno, del ganado, y del material. Xo es una
cosa despreciable Los que saben desenvolverse
!

y los buenos ejemplos son pronto seguidos


imitados
tienen animales de corral 3" vacas
cuya leche venden, diez cntimos el litro,
una Compaa inglesa que ha creado cerca de
aqu una fbrica de manteca. Algunos colonos
venden hasta 300 litros diarios.
(1) Se encuentran yeguas por 7 8 francos . Una magnfica no
vale ms all de 60.
49- LA ARGENTINA

Y no ustedes nunca
les facilitan ms de
las150 hectreas?
Nunca. Son bastantes para ocupar durante
todo el ao una familia de 7 8 personas. De
otra forma, los colonos ms afortunados ms
sagaces acabaran por invadir la colonia, absor-
biendo poco poco los desgraciados y los ms
dbiles.El principio que rige nuestra administra-
cin no es el de enriquecer los unos expensas
de los otros, sino de facilitar medios de vida al
ma}-or nmero posible de gentes humildes.
De suerte que los que se han enriquecido
antes que los dems no pueden dar mayor des-
arrollo su industria?
Pueden nicamente arrendar tierras para
criar ms ganado que el que podran mantener
las suyas. Adems, pueden extenderse fuera de
la colonia. Yo conozco algunos que se han conver-
tido en propietarios de muchos cientos de hect-
reas en las inmediaciones. Otros poseen en el

Uruguay casas de comercio; muchos han com-


prado caballos y carros, hacindose contratistas
de acarreos transportes y, en fin, muchos,
comercian en pieles con molinos de viento.
Pero todo este no es ms que el comienzo. Cuando
conozcan ms fondo los recursos del pas es
indudable que el espritu emprendedor de nuestros
colonos har mucho por la prosperidad de la
provincia. Son completamente libres. Nosotros
slo defendemos nuestras tierras. Esto es todo.
Me haban dicho en Buenos Aires que no inspi-
Dli BUENOS AIRES AT. GRAN CHACO 493

raban mucho cario los colonos judos por ser


rusos embrutecidos y retrgrados.
Esa afirmacin me extra, y el Sr. Cohn me
dijo propsito de ella.
Esa acusacin era merecida al principio.
Los que llegaban aqu desde
infelices las aldeas
de Polonia, Lituania y Bessarabia, se mostraban
refractarios la culturay al progreso. Pero la
raza es inteligente y se adapta pronto lo que
signifique adelanto. Tendr usted ocasin de ver
nuestras explotaciones agrcolas en las que se
emplean las mquinas ms modernas que son
renovadas cada vez que llega de los Estados
Unidos de Australia una innovacin prctica.
Hasta estamos ms adelantados que nuestros
vecinos. Hemos creado cremeras y fbricas de
manteca, cuyo producto compra Inglaterra. Cul-
tivamos la alfalfa, plantamos rboles y viedos
y mejoramos las razas lecheras y reproductoras.
Adems, fundamos escuelas, bibliotecas y hospi-
tales en mayor proporcin que en todas partes (i).
De toda la provincia, y hasta de Buenos Aires,
vienen personas para consultar al mdico de
nuestro hospital. Por otra parte, los colonos han
formado una cooperativa agrcola creando lo
que llaman ellos un fondo comunal , institu-
cin ingeniosa que les sirve al mismo tiempo de
Sociedad mutualista, para sus compras, y de
Banco de prstamo. Anticipa los fondos \&Jewish

(1) Hay 31 escuelas y 75 maestros israelitas para 2.000 nios-

48
494 LA ARGENTINA

colonisatin Association. Si los colonos necesitan


dinero para la siembra, sacos, cuerdas, herra-
mientas y mquinas, se les suministra todo,
teniendo que hacer el reembolso plazos, con un
inters de 8 % como beneficio para la Sociedad.
Esa cooperativa se ocupar muy pronto de la
venta comn y directa de todas las cosechas
las grandes casas exportadoras de Buenos Aires.
Se ha hecho ya un ensayo, no obstante las pro-
testas de los pequeos tratantes en cereales, y
la mitad de los colonos es hoy favorable esa
combinacin comercial y modernsima, en extremo
ventajosa para ellos. As, pues, nuestros colonos
no son enemigos del progreso y aman el oficio,
despecho de la opinin corriente que les cree
enemigos del trabajo manual, sobre todo del de
la tierra. Esta mala reputacin, que deben indu-
dablemente las condiciones de vida que se
les conden en Europa desde la Edad Media,
les persigue todava.
Yo pude darme cuanta del gran adelanto de
esas organizaciones judas en relacin con otras
colonias, formadas, embargo, por agricul-
sin
tores de raza. Cerca de en Coln, existe una
all,

de las colonias europeas ms antiguas de la


Argentina. La componen saboyanos que fueron
all despus de la anexin de Saboya Francia

y que no han progresado desde entonces. Llevan


una vida mezquina, semejante la de los agri-
cultores de ciertos departamentos pobres de
Francia. Se contentan con 25 hectreas de tierra,
DE BUENOS AIRES AL GRAX CHACO 495

pero algunos poseen hasta 300. En vez de especu-


lary vender el grano, lo conservan para proveerse
de harina. Todos tienen su huerto y su corral,
cuyos productos venden. Pero todo su trfico
se limita esto.Adems, son rutinarios en cues-
tiones de cultivoy no emplean ms que el arado
de mano. En fin, yacen en el atraso.
Cree usted que los colonos israelitas no
son hombres de espritu retrgrado?
pregunt
al vSr. Cohn.
En absoluto.
;Y no
se les acusa de falta de sentimiento
r

patritico, de no adaptarse bastante pronto


su patria de adopcin y de aferrarse al naciona-
lismo judo y la religin hebraica?
Es posible que ciertos inspectores dema-
siado celosos se admiren de que todos nuestros
colonos no hablen el espaol con facilidad y de
que alumnos no estn bastante fuertes en his-
los
toria argentina. Pero qu se puede exigir esos
infelices que llegan aqu frecuentemente los
cuarenta, cuarenta y cinco y cincuenta aos,
despus de haber vivido siempre en el mismo
medio israelita, ignorante y mezquino? Cmo
hacerles admitir que no tienen derecho para hacer
que sus hijos reciban las enseanzas de su reli-
gin de la Biblia? Si han venido aqu es precisa-
mente por huir de las persecuciones de los pases
intolerantes y por habrseles dicho que aqu
podran vivir con libertad. Ahora bien interro-:

gese los que viven en la Argentina desde hace


496 LA ARGENTINA

quince aos. Se ver entonces que se sienten satis-


fechos y contentos por disfrutar de la libertad y
que estn agradecidos la Repblica. Pero en
quince aos no pueden haberse convertido efl
ardorosos patriotas ni haber olvidado sus tra-
diciones, su raza y su religin. Sus hijos sern
buenos argentinos y sus nietos ms an, pero
no debe coartase su libertad.

El Sr. Cohn nos hizo visitar algunas casas de colonos.


Un anciano de luenga barba, y con el sem-
blante grave y austero que las imgenes prestan
Jehov, nos recibi en su morada. Su aspecto
era limpio y ordenado. Los paredes estaban
blanqueadas, el piso enlosado y las ventanas
adornadas con cortinas de cretona con dibujos
de flores. La misma tela cubre unos bales que
sirven de asientos.
El anciano vive all con su mujer. Sus hijos
estn casados y cultivan terrenos contiguos.
Son judos de Bessarabia. El matrimonio no
habla ms que el ruso y el hebreo. Son muy
viejos para aprender otra lengua, pero sus hijos
saben el espaol.
Acababan de enterarse de las ltimas matan-
zas de Kiew y lloraban al hablarles de ellas. Pero
no proferan ninguna palabra dura. Por otro
lado, los colonos hacan suscripciones para aliviar
DE BUEXOS AIRES AL GRAN CHACO 497

la situacin de los perseguidos, envindoles


dinero.
Estos colonos son personas muy pacficas.
Dos comisarios de polica que viven 50 kil-
metros, el uno del otro, secundado cada cual por
dos gendarmes, bastan para mantener el orden en
toda la colonia.
El agricultor israelita cuya cabeza se pareca
la del Padre Eterno nos hizo los honores de
su propiedad. Por detrs de la vivienda se exten-
dan 5 hectreas de terreno reservado para ciertas
necesidades de la posesin. Haba sembradas
unas 45 y el resto lo formaban prados para la
crianza de un centenar de animales.
Por mediacin del Sr. Cohn, le interrogu
acerca del estado de sus asuntos y sobre la sequa
y la langosta.
Hace cinco aos que nos persigue la mala
suerte. Pero hay que tener todava alguna pacien-
cia pues se dice que los aos malos, como los
buenos, se repiten cada siete.
La Biblia le hace creer eso, infundiendo en l

la esperanza.
Un campo de de lozano aspecto se exten-
lino
da por delante de nosotros. El anciano cort
algunos tallos y me los mostr, diciendo con
cierta satisfaccin mezclada de temor :

Vea usted. Dentro de dos tres das flore-


cer. Si la langosta no vuelve se salvar la cose-
cha, pues los tallos empiezan endurecer y los
insectos no podrn comrselos.
42.
EN ENTRE ROS

LA LANGOSTA

Visin de desastre. Los trenes moderan su marcha por la presencia


de la langosta.
Nada les resiste. El paraso. Reputacin
usurpada. La langosta y la neurastenia. Legiones de 40
kilmetros de largo por varios de anchura. Devastacin. La
Voladora y la Saltona. La postura. Medios de defensa. La
batida. Las primas. El comit de defensa agrcola. Marconi
y Edison . Cundo ser el Chaco colonirado?

/^uando visitamos Clara acababa de ser invadida


^^ la colonia por la langosta, con cuyas ban-
dadas nos habamos cruzado todo lo largo del
camino. Al paso del tren, la capa de tierra rojiza
y dorada del campo pareca removerse ambos
lados de la va, como impulsos de un formi-
dable huracn; los postes telegrficos, las estacas
de los cercados y los troncos de los rboles,
zambos, gibosos, protuberantes, como cubiertos
de una musgosidad mustia y agitada, recobraban
de sbito su forma. Eran nubes de langostas que
digeran all las mieses arrasadas en los campos
y que al oir el ruido de la locomotora empren-
.

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 499

dan el vuelo, produciendo con sus alas una


sorda y colosal estridencia.
El tren corra travs de espesas nubes de
langostas que tropezaban con los cristales de las
ventanillas y se lanzaban sobre los railes. Un
olor repugnante llegaba nuestros narices cau-
sado por la papilla que las ruedas del tren hacan
de las bandadas del insecto. La velocidad de la
locomotora disminua y las ruedaspatinaban sobre
aquel aceite nauseabundo (i).
En un campo se vean hombres, y mujeres que
agitaban modo de banderas elevadas en el
extremo de largas picas para espantar las
legiones de langostas que pasaban. En otros sitios,
al lado de un hoyo recin abierto, haba alineados
varios sacos llenos de langostas, dispuestos para
ser vaciados en l.
En Clara seguan acampadas en los rboles
algunas legiones de retaguardia y se tema que
no fuesen las ltimas.
Las calles estn plantadas de rboles japoneses,
de lilas de las Indias llamadas aqu parasos, y
rebosaban de langostas. Sin embargo, esos rboles,
tienen fama de ser los nicos que se salvan de
ese insecto. Es una reputacin usurpada, capri-
chosa, como pude observar. Las langostas haban
dejado las ramas desnudas de hojas.
El 25 %
de nuestra cosecha se ha perdido

(1) Si se llegase suprimir el olor de las langostas se podran


obtener fortunas con la grasa que s uministran
J500 LA ARGENTINA

me dijo el Sr. Cohn. De las 35.000 hect-


reas cultivadas en la colonia, han sido devoradas
en estos dos meses 22.000.
El Sr. Cohn se hallaba desolado por tales
estragos y hablaba de ellos con una melancola
que impresionaba.
Esos animales sigui diciendo
no se
contentan con arruinar millares de familias
pobres, sino que entristecen con su presencia los
ms bellos paisajes, turban la alegra de la cam-
pia soleada y la dulce tranquilidad y reposo de
las tardes primaverales. Nos obsesionan, no slo
por daos que causan, sino por su olor repug-
los
nante. Adems de aborrecerlas nos producen
asco. La amenaza de verlas aparecer, su llegada
y su presencia tenaz, hacen neurastnicos, pues
el hombre siente su impotencia ante esas legiones

y esto le enerva y le desespera.


Las langostas vienen al parecer del Chaco,
pues se las ve llegar siempre por el Norte. Se
presentan por millares de millones, desde
diciembre febrero. Su paso es sealado por los
telegramas de los peridicos, los cuales ponen
sus lectores al corriente de los menores movi-
mientos de ese formidable ejrcito desplegado
en una longitud de 30 40 kilmetros y con un
frente de muchos kilmetros tambin, obscure-
ciendo la luz del da, como si las nubes ocultasen
de pronto el sol. Los colonos, aterrorizados, las
ven desfilar, sin interrupcin, durante medio da.
Y pasan horas de verdadera ansiedad inquie-
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 50 r

tud. ;Se detendrn en sus tierras, irn parar


otras comarcas? Si por estar cansadas de volar
se dejan caer en la regin, la ruina de los colonos
es segura. Los devastadores insectos habrn
rodo hasta la raz, desde la noche la maana,
los tallos tiernos del trigo, del maz y del lino y
las hojas de los rboles. Si no hay hojas ni brotes
retoos nuevos, roen hasta la corteza. Durante
la noche se oye el ruido de las ramas que se des-
gajan por la enormidad de insectos posados en
ellas, y al amanecer han desaparecido las espe-
ranzas que las tierras sembrados hacan concebir.
Pero, causan ms estragos an La langosta
!

entrar en la casa del colono y roer todo lo que


encuentre que sea de origen vegetal como cor-
tinas, servilletas, manteles, sbanas, colchas,
camisas y, con preferencia, el lienzo almidonado,
y hasta la lana. Las gallinas se comern alguna
langosta y sus huevos apestarn. Tremenda
plaga, en verdad, que proporciona la clase
laboriosa de este pas mil cuidados y desespera-
ciones !

Se ha intentado, ciertamente, luchar con esa


plaga. Veamos cmo.
Es sabido que la langosta se presenta bajo dos
formas, igualmente malignas. Cuando es muy
joven no tiene alas y slo puede saltar, por
lo que se le da el nombre de saltona. Al crecer
se convierte en la langosta alada llamada vola-
dora. La ms fcil de combatir es la primera, y
este efecto se han hecho bastantes ensayos.
502 LA ARGENTINA

El Parlamento ha creado un fondo de gastos


de no s cuntos millones y ha votado leyes de
extincin de la plaga. Segn ellas, todo propie-
tario est obligado construir zanjas, cercadas
por planchas de latn liso, alrededor de los terre-
nos en que la langosta se ha posado y depositado
sus huevos en los surcos, algunos centme-
tros bajo tierra.
Cada langosta pone 90 huevos y puede poner
hasta seis veces. A los cuarenta das salen las
saltonas de los huevos y empiezan marchar ,
mejor dicho, dar saltos, formando verdaderas
oleadas que nada puede detener, ni siquiera los
ros ni las hogueras que se encienden ante ellas.
Las que mueren quemadas ahogadas sirven
como de puente las que les siguen. Mueren
millones y cientos de millones, pero otros cen-
tenares de millones van detrs de ellas. El nico
medio que se ha encontrado para combatir las
saltonas consiste en aquella barrera metlica,
que los insectos jvenes no pueden franquear,
teniendo que detenerse forzosamente ante ella
Cuando llega este momento se las hace caer en
las zanjas preparadas cubrindolas de tierra.
El gobierno concedi tambin una prima de
80 cntimos por cada 40 kilos de langostas vola-
doras que, metidas en sacos, fuesen presentadas
en los puntos principales cabezas de distrito.
En un solo da llegaron al de Coln 26.000 sacos
de 60 kilos cada uno. Todo el mundo puso manos
la obra. Los chiquillos llenaban con facilidad
DE BUENOS AIRES AE GRAN CHACO 503

20 sacos de langostas en los das de lluvia, pues el


agua hace que el insecto se desprenda de los
rboles al sacudirlos. Todo march muy bien un
Los sinecu-
ao, pero al siguiente falt dinero.
ristasnombrados para que velasen por la aplica-
cin de la ley fueron tan numerosos y supieron
trabajar tan hbilmente en provecho propio,
que el presupuesto fu insuficiente. Las verda-
deras langostas son ellos decan los colonos.
!

Cuando pas por los provincias que sufran


la plaga o decir muchas personas que, como
no se pagaba, haba quedado interrumpida la
caza de langostas voladoras.
Los propietarios y colonos decan delante de
m :

De qu me sirve trabajar para destruir


en mis tierras langosta si mi vecino, que ha
la
hallado el medio de tapar los ojos del inspector,
no hace nada en las suyas?
Pero sea como quiera, no obstante esas quejas,
la Defensa agrcola, hace que puede. Sumi-
lo
nistra gratuitamente los que lo piden el latn
necesario para detener el avance de las falanges
de langostas saltonas, as como la esencia y la
criolina con que se queman.
Se ha dicho los agricultores que Edison peda
40 millones por ir al Chaco destruir la langosta.
Se les ha dicho tambin que Marconi se ocupaba
de ello... Y esperan que el gobierno entregue
algn da Edison los 40 millones que Marconi
descubra las ondas elctricas que aniquilen las
504 I, A ARGENTINA

sombras legiones de langostas en cuanto apa-


rezcan en el aire.
Pero, por otra parte, como la extensin de los
terrenos cultivados aumenta cada ao en las pro-
vincias agrcolas como Entre Ros, los desastres
causados por la langosta son cada vez menores
por repartirse entre una superficie ms conside-
rable. Adems, los colonos, aleccionados por la
experiencia, procuran sembrar en pocas ms
propicias. En muchos puntos ocurre que cuando
el insecto sale del huevo encuentra los tallos
del lino demasiado duros para sus mandbulas y
los deja por el trigo el maz. Ahora bien; cuando
el trigo no est muy crecido, no hay inconveniente
en que la langosta se coma el tallo que no est en
madurez, pues vuelve luego crecer y la cosecha
no se pierde. Ciertos colonos han logrado tambin
reemplazar el maz ordinario con uno amargo
que, segn parece, no es muy del gusto de los
insectos (1).
As se organiza poco poco la defensa contra
el terrible enemigo de las provincias del Norte

que, afortunadamente, no impide progresar cada


ao las regiones agrcolas de Santa Fe y Entre
Ros.
En realidad no ser posible luchar eficazmente
contra la' plaga, mientras el Chaco, de donde
parece salir, no sea colonizado.

(1) En cuanto la alfalfa, no crece por lo general en Entre Ros


cuya tierra es demasiado arcillosa y donde la capa de agua est
muy profunda.

DE BUENOS AIRES AE GRAK CHACO 505

*
* *

El aspecto de los campos que se atraviesan al


salir de Clara para volver Buenos Aires apenas
vara. La llanura se extiende hasta lo infinito.
Los animales muertos se multiplican. Cada cien
metros se ve uno, en las ms diversas posiciones,
de abandono, de cansancio, de lucha, con las patas
al aire y con el cuello en tensin.
Posado sobre una estaca sobre un terrn,
el pjaro de la pampa os ve pasar sin estre-
mecerse. Es un bonito mochuelo del tamao de
un gorrin grande, inmvil, de ojos redondos
y fijos, que se dira ha sido colocado all como un
bibclot. Es el nico habitante visible de esas
soledades.
En campos, invadidos con frecuencia por
los
los y breales, hay reunidas grandes
cardos
manadas de carneros y de vacas. Hacia Tala
Gualarza, alternan soberbias praderas con campos
inmensos de lino y de trigo (i). No se observan
tiazas de langostas. Esta es la ventaja de una
comarca tan grande, y esto debe tranquilizar
los argentinos sobre el porvenir de su pas, dema-

(i) En la provincia de Entre Ros se cultivan 285.000 hectreas


de trigo y 230.000 de lino.
La produccin del trigo en 1907 fu de 2S5.000 toneladas y la
del lino de 214.000.

A causa de la sequa y de la invasin singularmente nefasta-
de la langosta, hubo ei 1908 una ligera disminucin.No se cosecha-
ron ms que 227.000 toneladas de trigo y 149.000 de lino. Pero,
habiendo subido el precio de los cereales, el provecho fu el mismo
para los colonos.

43
506 I.A ARGENTINA

siado enorme para que todo l sufra los efectos


de una plaga. Hace una hora se vean cadveres de
vacas cada cien metros de distancia y en este
momento, por el contrario, se ven toros soberbios,
vacas rebosantes de carnes y magnficos rebaos
de cameros que llenan los campos indemnes de
plagas.
La lana de esos carneros, as como la de los
del Sur de Corrientes, es de las ms estimadas por
su finura y pureza. Como la tierra es arcillosa,
el viento no levanta polvo en el campo pampeano,

y los vellones llegan limpios Buenos Aires. Por


el contrario, en la parte meridional de la Rep-
blica se encuentramezclada con la lana una gran
cantidad de polvo, que aumenta su peso.
Me detuve en algunas ciudades pequeas y sin
inters, nicamente por ver su aspecto Basa- :

vilbaso, Gualegua} Gualeguachu y Concordia.


r
,

En todas se observa la misma disposicin de las


calles, en forma de tablero de ajedrez; las mismas
casas pequeas y de una planta; iguales calles
sin pavimentar empedradas con guijarros pun-
tiagudos, con aceras de baldosas rojas; idnticas
ventanas enrejadas, detrs de las cuales se ven
mujeres empolvadas y peinadas con esmero.
Sintiendo prisa por regresar Buenos Aires
despus de aquella excursin de muchas semanas
por las provincias del Norte, no quise esperar
un da entero la salida de un tren para la capital,
por lo que acced que nuestro vagn fuese unido
/, un convoy de ganado. Pero qu horrible
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 507

viaje ! El olor infecto de las vacas y carneros,


encerrados por grupos de 25 y de 100 en veinti-
cuatro vagones, nos persigui durante todo el
trayecto, que no dur menos de veinte horas.
En efecto; como medida prudencial, los trenes
de esta lnea marchan muy despacio. El suelo de
la provincia de Entre Ros es tan arcilloso que,
cuando est hmedo, resbala uno como si pisase
jabn. Cuando llueve queda entancada el agua
debajo de las traviesas de la va. Por tal motivo
no pueden circular los trenes por la noche una
velocidad mayor de diez kilmetros por hora,
lo que no impide que descarrilen con frecuencia.
En el ferry-boat que atraviesa el ro Uruguay, y
hasta Buenos Aires, tuvimos el mismo acompaa-
miento de animales. Yo estaba bien preparado
para disfrutar de las comodidades de la capital
y apreciar su confort.
.

L1EBIG

Desembarco en medio de la noche.


La fbrica de Fray Bentos.
La marcha hacia la muerte.
El desnucador.
Los desfolladores
Habilidad extraordinaria. Limpieza meticulosa. Agua por
todas partes. La cocina ms grande Gei mundo. Olla gigan-
tesca. La eleccin de trozos.
Diversas clases de caldo. 42
de buey para un kilo de extracto. La fabricacin de las
kilos
conservas. Cocin de la carne. Maquinaria ingeniosa.
Los otros productos de !a industria pastoral. Lo que se hace de las
pieles, los cuernos, las pezuas, las tripas y los intestinos, el sebo y los
huesos. El establecimiento de Coln. Un da de navegacin por
el ro Uruguay.
instalaciones modernas. Paseo travs de las

estancias de la compaa. Una matanza diaria de 3.000 bueyes.
Clasificacin del ganado. El rodeo.
Los empleados y los obreros
de la compaa.
1 ratamiento y salarios.

cocina ms grande del mundo Es un lugar


La donde inmensos rebaos pasan por una
!

especie de puchero gigantesco para suministrar


toda Europa el famoso caldo. No puede usted
dejar de ver esto
me haban dicho.
Yo evocaba en mi imaginacin, hasta donde
podan remontar mis recuerdos de la infancia,
las estampas polcromas que ofrecan los tenderos
de comestibles, los compradores del extracto
de carne Liebig. Pero crea que este extracto era
un producto qumico genuinamente alemn.
Las fbricas son dobles. La ms antigua est
DE BUEXOS AIRES AI, GRAN CHACO 509

situada en la orilla izquierda del Uruguay, en


Fray Bentos, y la ms moderna en la margen
derecha, en Coln, provincia de Entre Ros.
Despus de una noche de navegacin por el
Ro de la Plata y por el Uruguay, se llega Fray
Bentos, donde tiene este ltimo una anchura de
siete kilmetros.
No olvidar nunca aquel desembarque nocturno.
las dos de la madrugada se detuvo un gran
buque de la Compaa Mikanovitch una
fluvial
milla de la orilla del ro Uruguay, donde nos
aguardaba un vaporcito de la Compaa Liebig
que nos condujo travs de las encrespadas y
negras olas. Flotando en la atmsfera, sobre las
aguas, se aspiraban olores de cosa quemada.
Bajo un cielo sombro se distinguan las altas
siluetas de algunas chimeneas. Eso era todo lo
que poda percibirse del paisaje.
Desembarcamos, conducindonos un carruaje
al sitio donde viva el director de la fbrica, quien
nos aloj en su casa.
A las ocho de la maana comenzaron nuestros
paseos, y, antes de visitar la fbrica, quise ver los
bueyes vivos. Encontramos casualmente una
manada compuesta de algunos centenares que
conducan de una pradera cercana para apris-
carla en un punto prximo al matadero (i).
Ocurre veces, cuando el viento de la ciudad

(1) Cada animal pasta en hectrea y media de las praderas


inmediatas Fray Bentos.

43-
510 LA ARGENTINA

sopla en direccin del campo, que los animales


se paran y no quieren avanzar. Han percibido
las emanaciones de que el aire se ha impregnado
al pasar sobre los mataderos.
Aquel da llevaba el viento otra direccin, y
el ganado marchaba tranquilo hacia el sacrificio.
Algunos gauchos caballo conducan el ganado
al lugar del suplicio, en el que iran entrando de
veinte en veinte.
Cuando quedan encerrados los animales, un
hombre lanza el lazo sobre la cornamenta de
uno de ellos y, una vez hecha esa operacin, el
hombre anuda el extremo de la cuerda de cuero
un artefacto que arrastra al animal hacia el
degolladero. El buey se resiste, pero el aparato,
que funciona mecnicamente, le atrae, haciendo
que la bestia se arrastre sobre sus cuatro patas,
como apuntaladas en un supremo y postrer
esfuerzo. Luego se levanta una plancha alta que
da paso al condenado y vuelve bajar de manera
que los otros no vean lo que pasa. Despus, todo
es rpido como un relmpago. El largo cuchillo
del dcsnucador (i) cae sobre el cuello de la vctima,
entre la segunda y El buey
la tercera vrtebra.
cae los pies del matarife inmediatamente se
le conduce hasta un carromato baj o que se desliza
sobre railes y va parar un departamento inme-
diato donde se ve una fila de desolladores que se
entregan su faena, inclinados hacia el suelo,
(i) ln Chicago son sacrificados los auuales dndoles uu mar-
tillazo en la cabeza.
DE BUEXOS AIRES AI, GRAX CHACO 5II

en medio de carnes sangrientas y de torrentes de


sangre. Esta se recoge inmediatamente en reci-
pientes ad hoc con objeto de secarla. Los opera-
rios son vascos y tienen una habilidad extra-
ordinaria. Ninguno de sus movimientos es intil
vacilante. Su cuchilla corre por las carnes de la
res, alrededor de los huesos y articulaciones,
con una destreza casi maravillosa. En algunos
instantes es decapitada y despojada de la
piel, que queda all, humeante, para que las
carnes no estn en contacto con el suelo. Un
mozalbete pasa con un cubo en la mano, y va
recogiendo las lenguas de las reses sacrificadas.
Las patas son cortadas y los cuernos arrancados,
quedando descuartizados los muslos y los costa-
dos. Un veterinario legal examina los pulmones,
el corazn y el hgado, que cuelgan de unos gar-
fios. minutos no queda del buey ms
los diez
que el y la cabeza sin cuernos. Pero
esqueleto
otros operarios, provistos de hachas, se lanzan
su vez sobre el esqueleto, separando las costillas
y rompiendo la columna vertebral golpes de
maza, como el albail derriba un andamio. Des-
pus de esa ltima operacin no quedan ms que
algunos montones de huesos ensangrentados.
Todo eso se realiza en un amplio departamento,
donde trabajan seis matarifes y una nube de
auxiliares (i) Llevan un calzn corto, que cae de

(1) Estos operarios, de una habilidad admirable, ganan 40


50 francos diarios. Ios auxiliares cobran cinco francos; las mujeres
y los muchachos perciben jornales de 2*50 4 francos. El dego-
512 LA ARGENTINA

su cintura; una boina vasca y medias encarnadas


que les llegan hasta las rodillas. Sus pies flotan
en zuecos de color de prpura. Los cargadores,
cubiertos con largas dalmticas de cuero carmes,
cuelgan de unos garfios los pesados trozos de
carne. Una docena de hombres provistos de un
cuchillo, los cortan con una ligereza increble,
colocando un lado los mejores trozos desti-
nados la elaboracin del extracto de Liebig
y en otro las partes grasas y las pieles.
Lo que llama la atencin, y contrasta notable-
mente con los mataderos pestilentes de Chicago,
es el hecho de no percibirse olores desagradables.
La limpieza de los locales es perfecta. Inmedia-
tamente despus de abrir el vientre del animal se
llevan las entraas otro departamento, donde
se procede su evacuacin y limpieza. La sangre
es recogida en unos recipientes colocados en el
suelo debajo de enrejados. Esa sangre se vende
como abono despus de secarla.
El agua corre chorros por todos lados, no
observndose nada ftido sucio.
Una vez terminada la matanza fuimos pre-
senciar la fabricacin del extracto de carne
Liebig, esa quntuple esencia de caldo, cuyo
nombre atrae por medio de anuncios las miradas
del mundo entero.
Unas vagonetas llevan la carne unos reci-

lladorgana 35 francos y otros tantos el acero. Estos ltimos se


elevan lodos los das para degollar, pues esta tarea es en extremo
violenta.
DK BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 513

pientes circulares provistos de cuchillas que la


reducen trozos menudos. Luego pasa otra
mquina cue la desmenuza. Despus, la carne
palpitante haca un momento y mezclada con
agua hirviente, pasa de caldera en caldera, de
conducto en conducto, por filtros, depsitos y
evaporizadores, hasta quedar libre de toda grasa
y fibrina, quedando convertida sucesivamente
en caldo simple concentrado y en pasta slida,
color de chocolate, que conserva todos los prin-
cipios nutritivos y apropiados para dar fuerza
los alimentos y estimular el apetito. El jugo de la
carne es sometido tambin otro procedimiento.
Antes de sufrir la ltima concentracin se condi-
menta y embotella, lanzndose al mercado con el
nombre de Oxo. Es un caldo que se sirve en
estado natural, sin que sea necesario aadirle
ms que agua hirviente.
En la Amrica del Norte se fabrican extractos
de carne con el caldo que ha servido para cocer la
carne de buey destinada ser vendida en con-
serva, agregndole sal, para darle gusto. Pero en
la fbrica Liebig no se emplean para el extracto
sino la mejores carnes. Se observa una voluntad
y un gran deseo de confeccionar el producto con
el mayor esmero posible. Para preparar un kilo
de extracto se necesitan de 40 42 kilos de carne.
Ese kilo de extracto se vende 15 francos, resul-
tando 35 cntimos el kilo de filete de lomo. Una
abimdancia semejante un precio tan bajo slo
es posible en la Amrica del Sur.
514 I- A ARGENTINA

El residuo final de la fabricacin es un polvo


grisceo y amarillento. A eso queda reducida la
carne roja que picaron las mquinas. En eso se
convierten los enormes bueyes que, algunas
horas antes, podan verse pastando la hierba de
las praderas prximas. El picadillo cuajado, casi
convertido en polvo, se seca y se expide Europa,
donde se emplea para alimentar el ganado.

*
* *

Pasamos la fbrica de carnes en conserva,


donde se preparan el comed beef y la lengua de
buey.
La carne fresca es cortada y puesta en salmuera
durante veinticuatro horas, cocindose al da
siguiente.
La manipulacin merece ser observada. Cen-
tenares de kilogramos de carne son depositados
en recipientes provistos de claraboyas. Un garfio
y una garrucha los colocan encima de una caldera
de un metro cbico, llena de agua hirviente,
depositndolos luego en ella. Funcionan seis de
estas calderas. Al cabo de media hora se retira el
recipiente, por medio de las garruchas, deposi-
tndose la carne sobre una mesa. Entonces se
corta con mquinas especiales y cierto nmero
de operaras (1) que manipulan instrumentos
ingeniosos, colocan en latas los sonrosados trozos

(1) Estas mujeres ganan de 3 5 francos diarios.


DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 515

de carne. Estas latas son soldadas mecnicamente,


pasando luego mi esterilizador de agua hir-
viente. Despus sufren un bao de agua fra con
objeto de que la carne se enfre sbitamente, lo
cual hace que conserve su gusto natural y, segn
parece, completa la esterilizacin.
Se nos dio probar esa carne apetitosa, fresca y
sonrosada. Es muy suculenta y se llama comed
beef.
La lengua se prepara de mi modo parecido.
La meticulosa pulcritud de todas aquellas mani-
pulaciones, las que asist desde por la maana,
me sorprendi vivamente.
En el matadero no cesa de circular el agua,
gracias un sistema perfeccionado que conduce
la
todos los puntos del sitio destinado la matanza.
En las cocinas, enlosadas, cuece el caldo sin que
las manipulaciones requieran la presencia de los
operarios. Y un olor agradable, el del puchero
familiar, se esparce por todos los mbitos. En los
departamentos donde se preparan las conservas
trabaja un personal disciplinado, de una pulcritud
irreprochable, bajo la estrecha vigilancia de los
contramaestres. La perfeccin del maqumismo es
tal que la manipulacin de
carne est reducida
la
su mnima expresin. Cuando las latas estn
llenas, unas mquinas prensan la carne y dirigen
esas mismas latas, por un procedimiento especial,
hacia otras mquinas que las cierran, las esteri-
lizan y las estaan. Despus no falta ms que
ponerles la etiqueta.
516 LA ARGENTINA

Cerca de Fray Bentos no existe quincallera,


ninguna especie. Es, pues,
calderera, ni taller de
preciso que sehaga todo en la fbrica, por lo cual
hay en ella un inmenso depsito de aparatos
instrumentos y talleres de forja, ferretera y car-
pintera.
Todo all. Las cajas de metal y de
se fabrica
madera construyen por medio de mquinas
se
americanas que parecen vivientes por la variedad
y precisin de sus movimientos. En algunos
segundos queda cortada, torneada, cerrada y
soldada una caja de metal y los cuatro lados de
una de madera quedan clavados automticamente
en el mismo brevsimo espacio de tiempo.

* *

En qu se convierten todos los residuos ani-


males de esta industria?
En otro tiempo eran arrojados al ro y hace diez
aos haba frente Fray Bentos tal cantidad
de peces, atrados por el cebo de los residuos, que
se cogan con la mayor facilidad. Del aceite obte-
nido de su carne, se extraa un gas combustible
llamado fishgas que se utilizaba para alumbrar
toda la ciudad. Apenas podan avanzar los barcos
entre aquellas oleadas de plateados peces.
Hoy no se pierde desperdicia nada. Gracias
la ingeniosidad de la industria moderna, combi-
nada con los progresos cientficos, se obtienen
resultados increbes.
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 517

Cada jornada de trabajo produce 3.000 pieles


de buey, que son exportadas Europa.
El sebo es fundido y embarrilado, existiendo
en. la fbrica grandes depsitos. Existe tambin

una fbrica de grasas alimenticias.


Las tripas intestinos se envan Europa,
donde se emplean en la fabricacin de los embu-
tidos. Ciertas visceras y partes que no pueden
utilizarse para la alimentacin, se extienden en el
suelo para que se sequen al sol. Reducidos polvo
en un molino, esos residuos se exportan Europa,
donde se emplean para alimento del ganado, as
como la sangre de los animales sacrificados.
Cuando se extienden por el suelo para secarlos
dan la ilusin de una inmensa alfombra roja
tendida sobre la hierba, orillas del ro. Un hombre
est encargado de remover los cogulos endure-
cidos y otro rae aquella especie de alfombra
carmes.
El guano se seca y reduce polvo, exportn-
dose tambin Europa, donde se emplea para
fertilizar las tierras.
Ciertos residuos harinosos que resultan de la
fabricacin del extracto de carne se utilizan en
Alemania para la alimentacin del ganado, de los
pollos y de los perros y para cebo de los peces.
Para mantener los bueyes se mezcla un kilo de
esefproducto la racin vegetal.
Se ven puestas secar millares de colas de
Tacas, mortecinas como viejas pelucas y al lado
de parietales y frontales. Lasclas se emplean en
44
518 LA ARGENTINA

Europa para la fabricacin de colchones. Los


nervios de los bueyes, los tendones y las orejas
se colocan en grandes fardos sujetos por crculos
de latn y de un peso de media tonelada. Luego
se envan la Amrica del Norte y Francia,
donde emplean en la fabricacin de la cola de
se
carpintero (i). Se ven millares colgados de
alambres, puestos secar, amarillos como el mbar,
relucientes y duros.
Lejos de los techados se ven montaas de
huesos blanquecinos que servirn para la fabri-
cacin del polvo negro.
Ciertos huesos reemplazarn las ballenas
de los corss y los huesos largos, como los de las
patas, servirn despus de cortados para con-
feccionar mil objetos de tornera, botones, man-
os de cuchillos, estuches, corta-papeles, etc.
Los huesos que se pagan mejor son las tibias
de atrs y en segundo trmino las delanteras, que
son ms delgadas. Los huesos porosos y espon-
josos no son de tanta utilidad. Esos osarios se
exportan Marsella, que es el principal mercado
de huesos. Las pezuas se envan Italia, donde
se emplean como fertilzante de la via (2) una vez
*

reducidas polvo.
Los cascos de los bueyes se colocan aparte

(1) Los nervios de Lmey se venden razn de ioo francos los


cien kilos.
(2) Las pezuas se venden 160 francos los 1.000 kilos. Les
cuernos cuestan 0*50 francos la pieza, por termino medio. El
precio de 1.000 kilos de huesos lhteta entre 120 y 600 francos,
segn su mayor menor utilidad.
!

DE BUENOS AIRES AI. GRAN CHACO 519

as como los cuernos, fragmentndose por


medio de golpes. Las pezuas sugieren la
reflexin de que haca un momento se posaban
y corran por el lugar destinado al sacrificio, de-
lante de los gauchos.
Se ven centenares montones de recortes de
hojalata, importada de Europa para la con-
feccin de las cajas de conservas, y que vuelven
al Continente apilados y atados.
Con ellos se fabricarn botones y juguetes de
Nuremberg y de Franconia.
A punto de terminar nuestra visita la fbrica
vimos el laboratorio. Varios qumicos alemanes
analizan all la calidad de los extractos de carne
recin elaborados. Y
un poco ms lejos se encuen-
tran los laboratorios de bacteriologa, donde los
veterinarios estudian las enfermedades de los
animales.
Termin nuestra visita... Haba durado diez
horas

Al amanecer del da siguiente embarcamos


en un pequeo buque de la Compaa que nos
conducir Coln en un da. En este punto es
ancho el ro y muy rpida la corriente. Nave-
gamos lentamente.
Las orillasestn inundadas, y no se ven rboles
en ellas. Qu soledad A la izquierda se ve la
!

orilla argentina y la derecha la del Uruguay.


520 LA ARGENTINA

V !o !ejo?, sobre tir.a altura, se divisa algo que


?
;
' *
"-jivs z e i'.as ru '
. Pero es posible esto?
j. d u:i me; vo uc
s^.-.;-:.ccin encontrarlas en
estos ultra-modernos. Qu ser? Un
pases
antiguo monasterio? No. Son las reliquias de una
fbrica inglesa de extracto de carne y de conservas
que ha quebrado.
El establecimiento de Coln slo cuenta seis
aos de existencia. Se halla enclavado en la mar-
gen argentina del ro Uruguay. Mientras que
Fray Bentos fu acrecido y perfeccionado paula-
timamente en los ltimos 45 aos, Coln fu
creado de una vez con todos los perfeccionamientos
posibles.
Todo est dispuesto en l fin de suprimir la
mano de obra, disminuir los transportesy evitar
las largas y dispendiosas tuberas de Fray Bentos.
Otra ventaja del establecimiento argentino con-
siste en que no se pagan derechos de exportacin
un derecho insignificante mientras que
ese derecho es muy elevado en el Uruguay.
En Coln se fabrican conservas y extracto de
carne, como en Fray Bentos. Slo hay diferencia
en la instalacin, que es todava ms perfecta en
el primer punto. No har la descripcin de ella,

porque basta con esto.


Por otra parte, despus de visitar esos estable-
cimientos se recuerda ms que el espectculo
de la matanza, el de los terrenos llenos de hierba
y arbustos espinosos y silvestres espinillos
detrs de los cuales se abriga el ganado. Al visitar
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 52

los mataderos de Chicago me impresion sobre


todo su terrible industrialismo. Pero un paseo
por las estancias que rodean los de Fray
Bentos y Coln hacen que se relegue segundo
trmino el espectculo de la matanza. Esta orilla
argentina del ro Uruguay no ofrece el aspecto
llano y desolado de la pampa. Ciertas depresiones
del terreno forman en la llanura grandes ondu-
laciones cubiertas de vegetacin y la animan un
poco. La Compaa posee unas 300.000 hectreas
de esos prados y tiene en arriendo otras
200.000 destinadas para el mantenimiento de|sus
ganados que se componen de unos 300.000 bueyes
y vacas, 100.000 carneros y 13.000 caballos y
muas.

44*

LA RIQUEZA AGRCOLA

Una riqueza nueva. Su importancia. En veinte aos. La


exportacin de cereales ha casi decuplicado.
Algunas cifras.
Record mundial de la exportacin del trigo, del maz y del lino.
Progresin magnfica.
Por qu estos progresos datan de ayer?
Razn histrica, poltica, social y econmica.
Funestos efectos de la
dominacin espaola.
La construccin de caminos de hierro y el

crecimiento de la emigracin, puntos despartida de la vida agrcola.
Ganaderos y agricultores.

O 1
la ganadera representa la antigua riqueza natu-
**-' ral de la Argentina y la indolencia legendaria
de los colonos espaoles, el cultivo es por el con-
trario un nuevo elemento de riqueza creado por
esfuerzo vigoroso de los italianos septentrionales.
Se ve claramente al examinar las voluminosas
estadsticas, en cuya publicacin no es parco el
Gobierno, que el trigo es hasta ahora el producto
que entra en mayor medida en la riqueza del
pas (i). L,os dos millones y medio de toneladas d(
trigo exportadas Europa en 1909 importaron
500 millones de pesetas. esta suma hay que
agregar algo ms de otros 500 millones producidos
por la exportacin del maz (250 millones), del
lino (200 millones), de la avena (50 millones)

(1) Su produccin equivale un 57 % de la de cereales argentinos.


DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 523

algunos representados por la cebada, las patatas,


las semillas, etc..
Son, pues, mil millones de oro lquidos los que
por tal concepto entran anualmente en la Argen-
tina.
Para comprender la significacin de esas cifras
en lo que se refiere al presente y, sobre todo, al
porvenir, hay que tener en cuenta que en veinte
aos se ha decuplicado con exceso la exportacin de
cereales argentinos (i).

Si en lugar de fijarnos en el ao 1890 nos


remontamos 1884, que no est tampoco muy
lejano, observaremos que la exportacin argentina
de cereales ha subido desde 43 millones de pesetas
mil doscientos millones en 1908-1909.
Por poca aficin que se sienta por las cifras
hay que pasarlas sin embargo en revista. As es
como ese pas desconocido para nosotros y que
hasta ayer mismo nos era indiferente adquirir
de sbito ante nuestros ojos una figura fuerte y
marcadsima y nos interesaremos por l como por
un pueblo en pleno combate y desenvolvimiento.
Cmo un pas de seis millones y medio de habi-
tantes ha podido en tan pocos aos vencer los
formidables Estados Unidos de la Amrica del
Norte en un terreno en que poda crerseles domi-

(1) En efecto; la Argentina no exportaba en 1890 ms que


400.000 toneladas de trigo; 66.000 de maz, 12.000 de lino y ni u n
solo grano de avena. En 1909 ha exportado dosinlones y medio de
toneladas de trigo; 887,000 de lino; 420.000 de vena y dosa millones
de toneladas de maiz.
524 LA ARGENTINA

nadores eternos? El caso es positivo. Desde


1908-1909 ocupa la Argentina el primer puesto
entre los pases exportadores de trigo, con una
cifra de 3 millones de toneladas, sobrepujando
as los Estados Unidos en unas 30.000, Rusia,
Canad y los Estados balknicos (1).
Una progresin anloga coloc la Argentina
en estos ltimos diez aos en el primer lugar
entre las naciones productoras y exportadoras
de lino. La produccin alcanz en 1909 un milln
de toneladas, mientras que la Amrica del Norte
slo recogi 646.000; Rusia 695.000 y la India
289.000.
La Argentina es actualmente duea del mercado
linero deEuropa, consecuencia de la absorcin
de una gran parte de la cosecha en los Estados
Unidos, que se emplea en las industrias locales, y
causa de la disminucin de la produccin en
los dems pases.
Con el maz ocurre el mismo fenmeno que con
el trigo. La Argentina se halla en segunda lnea
entre las naciones exportadoras, dejando muy
atrs los Estados Unidos. Ha suministrado
Europa dos millones } cuarto de toneladas de
r

(1) Esto no quiere decir que la produccin del trigo haya disn-
uudo en la Amrica del Norte, pues asciende cerca de 19 millones
de toneladas, sino que la produccin argentina aumenta de ao
en ao en mucha mayor proporcin que los habitantes. Un hecho
es indiscutible. Teniendo los Estados Unidos una necesidad cre-
ciente de trigo y harina, para su consumo, cada vez exportarn
menos, mientras que los argentinos, que producen mucho mas de
o que necesitan, cxjwrtarii cada vez mayor cantidad.
DE BEXOS AIRES AL GRAN CHACO 2jj

maz mientras que aqullos slo exportaron


753.000 pesar de lo enorme de su pro-
duccin.
Y es que los americanos necesitan consumir el
maz, como el trigo. Lo emplean para su alimen-
tacin y hasta son muy golosos de ese cereal.
Adems, la crianza de puercos y bueyes absorbe
una gran cantidad y, por otra parte, las transfor-
maciones industriales del maz aumentan cada
ao, fabricndose alcohol, glucosa, aceite, almi-
dn, etc., etc.
He aqu, pues, una nacin que apenas culti-
vaba sus tierras hace treinta aos y ha llegado
ocupar el primer puesto entre los pases expor-
tadores de trigo, maz y lino.
Veamos la progresin del cultivo :

En 1872 haba apenas 400.000 hectreas de


terrenos cultivados.
1884 unos 2.000.000 de hectreas.
En el ao actual hay 19 millones de hectreas
cultivadas.
Ante resultados tales es difcil no compartir
el optimismo de los argentinos, que repiten con
una conviccin entusiasta S, nuestra riqueza
:

y nuestra fortuna estn treinta centmetros del


suelo, no faltndonos ms que brazos. Aqu no
se trata de hacer pozos de 600metros para extraer
carbn ni de perforar montaas de 4.000 metros
de altura para descubrir oro cobre. Aqu basta
con que haya arados y semillas .
526 LA ARGENTINA

*
* *

Al observar ese progreso se pregunta uno la


causa de que la Argentina, conquistada ha cerca
de cuatro siglos y emancipada hace cien aos
justamente, slo ha llegado entrar ahora en el
concierto de las grandes naciones.
Es un problema complejo, pero una serie de
razones histricas, sociales y econmicas acaba
por explicarla.
Es sabido el deplorable gobierno de los espa-
oles instalados en la Argentina despus de la
conquista. En su vasto imperio, que se extenda
desde los ricos valles de la California y de la
Florida hasta las tierras de laPatagonia, en aquel
imperio, ms grande que el de los Csares y Ale-
jandros, un solo pensamiento diriga inspiraba
los gobernantes espaoles el de enriquecerse
:

en seguida y sin hacer nada. Poco importaba el


desenvolvimiento y la prosperidad material de
sus ricas colonias. Slo se necesitaba horadar
las montaas desnudas de vegetacin y las mesetas
estriles para arrancar de sus entraas el oro que
encerraban. Toda la actividad se reconcentraba
en esas minas, porque implicaban para los domi-
nadores una fortuna rpida y obtenida sin esfuerzo.
Aquellos gobiernos, de un egosmo furibundo
y exclusivista, no se contentaban con imponer
los colonos la tirana de los magistrados, oficiales
y funcionarios de Espaa. Queran que fuesen en
todos conceptos tributarios de la madre patria.
D BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 527

Con ellos no haba cultivo posible, mantenin-


dose deliberadamente la agricultura en el
perodo de la infancia. A las colonias de la Amrica
del Sur les estaba prohibido hasta comerciar
entre ellas. Buenos Aires, cuyo acceso estaba
prohibido los extranjeros bajo pena de muerte,
no reciba nada directamente de Espaa. Las
mercaderas salan de Sevilla y Cdiz para las
costas del Pacfico, hasta los puertos del Per
y luego iban por la va terrestre Buenos Aires,
despus de atravesar los Andes y las inmensas
pampas.
Fu preciso el gran despertar de 1810, y la eman-
cipacin que sigui la gloriosa epopeya sudameri-
cana, para que las colonias del Ro de la Plata
tuviesen conciencia de la extensin de su por-
venir econmico. Pero apenas salieron de aquella
semi-esclavitud, al pasar demasiado bruscamente
la libertad, despus de un despotismo tan
abrumador, cayeron muy pronto bajo el yugo
de otra tirana. Las luchas de los federales y uni-
tarios durante la dictadura de Rosas, que dur
ms de veinte aos, ensangrentaron los campos
argentinos.
La inseguridad, el desorden, los raptos de
mujeres, los robos, los incendios de archivos
con ocasin de las luchas interiores, que hacan
en extremo inestable la propiedad, los embar-
gos hechos los hacendados quienes se
arrebataba ganado y los caballos, la ame-
el

naza cada vez mayor de las correras de los


528 LA ARGENTINA

indios,que saqueaban las estancias indefensas


abandonadas; en una palabra, toda aquella
anarqua y toda aquella ruina no permitan
los colonos labrar sus campos ni los ricos
mejorar sus bienes. Adems, tantos temores y
violaciones de la propiedad impedan que el
inmigrante fuese instalarse sobre aquellos te-
rrenos que slo esperaban para fructificar el ser
trabajados. La desconfianza de los capitales
argentinos y extranjeros se acrecent y la
tierra virgen de las pampas era an improduc-
tiva mucho tiempo despus de la cada de Rosas.
La calma volvi al fin. El gobierno, cuya
cabeza se hallaba el general Urquiza, vencedor del
tirano, hizo un llamamiento la emigracin
extranjera, foment la colectiva y favoreci el

desarrollo de las colonias agrcolas en las provin-


cias del litoral.
1860 no bastaba para el consumo interior
En
el trigo que se cosechaba y en 1884 se importaba
an en la Argentina harina de Europa y trigo
de Chile. La vida pastoral lo absorba todo en el
pas, consistiendo su riqueza en el comercio de
la carne seca y salada, de las pieles, de las crines,
de la lana y del sebo, productos naturales de los
inmensos rebaos que se reproducan en la pampa
bajo la sola salvaguaulia de la clemencia del ciclo.
En realidad, el desarrollo de la agricultura
coincidi con la construccin de ferrocarriles y
y con el aumento de la emigracin Ms adelante
hablar de la revoluciu que car la vida eco-
<
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 529

nmica de la Argentina la organizacin de las


vas frreas, debida la confianza y la audacia
de los capitales ingleses. Aparte las grandes
arterias fluviales del Paran y del Uruguay, la
Argentina no tiene ros navegables, canales, ni
caminos apropiados para transportes rpidos y
seguros como exigen los cereales. Los caminos y
medios de transpoite seguan siendo hacia la mitad
de esta centuria los mismos del siglo xvi. Verda-
deras caravanas de mulos recorran las regiones
montaosas, y en las llanuras, enormes carretas
de bueyes, con ruedas de dos metros de altura,
que podan conducir 160 arrobas, 1.800 kilos,
avanzaban lentamente, arrastradas por 12
14 bueyes uncidos de dos en dos, atravesando
senderos mal trazados, sin piedras, de tierra
ligera, que durante el verano se pulveriza for-
mando un polvo impalpable y se transforma
en cenagales la primera lluvia. Hoy mismo
se efecta as el transporte de las lanas y cueros
en las regiones desprovistas de lneas frreas.
La llegada de capitales ingleses, la construccin
audaz de las vas frreas, que antecedieron en
todas partes al cultivo de las comarcas atrave-
sadas, transformaron, en menos de treinta aos,
la faz econmica de la Argentina. Luego afluyeron,
felizmente, los brazos italianos, pues no haba
que esperar que los hijos del pas se consa-
grasen al cultivo de la tierra, lo cual era para ellos
una cosa despreciable.
Imprevisores tambin, capaces de privaciones

45
530 LA ARGENTINA

heroicas, pero prdigos en cuanto tienen algunos


pesos, no piensan siempre en el porvenir como
nuestros rudos y econmicos agricultores. Aun
entre la clase de los estancieros , ambiciosa
sin embargo, y accesible por tantos conceptos al
progreso, persisti durante mucho tiempo una
especie de hostilidad contra la transformacin
del campo natural en tierras de cultivos fecundos,
pues el gran problema, no resuelto todava puesto
que se discute cada momento, consiste en saber si
es ms conveniente cultivar las tierras que desti-
narlas la ganadera.
Yo estimo me dijo D. Manuel Cobo, el
poderoso ganadero
que una hectrea de tierra
sembrada de cualquier especie cereal no podr
nunca reportar tanto como la cra de animales
seleccionados, de buena raza.
Otros sostienen, por el contraro, que una
dos buenas cosechas de trigo, lino maz, com-
pensan al propietario de los gastos de instalacin,
de la compra de instrumentos agrcolas \y hasta
del terreno mismo ! Y los que sostienen eso tienen
razn.
Pero muchos hijos del pas vacilan an, bien por
ignorancia, bien por rutina temor las innova-
ciones, resistindose aquella transformacin.
Adems, no asegur un clebre sabio alemn,
el famoso Burmeister
llevado la Argentina
para que estudiase el porvenir agrcola que el
trigo no prosperara jams en la pampa? Si no
recuerdo mal, fu en 1873 cuando emiti esa
1

DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 53

opinin, sostenida con un arsenal de teoras y


demostraciones pseudo- cientficas, }~a que no de
experimentos, que suscitaron polmicas clebres
en el pas. Sostena Burmeister el principio de que
las tierras que producen una vegetacin inferior,
no pueden producir una superior. Ahora bien :

la hierba natural de la pampa, el pasto fuerte, era


considerado como vegetacin inferior por el sabio
alemn, que infera de ah que el cultivo del trigo
era imposible en la regin. Segn l, la pampa
estaba destinaba ser una especie de Sahara.
Un argentino sagaz le contest Yo no soy
:

ms que un simple estanciero , pero he culti-


vado trigo en mi hacienda la Esperanza, situada
en plena pampa. Con ese trigo he fabricado
harina y con ella pan, del cual envo usted unas
muestras.

Sin embargo de todo eso, Burmeister sigui


siendo Director del Museo Nacional y los sabios
alemanes siguieron explicando en las Universi-
dades. Y
el trigo sigui creciendo en la pampa.
Pero de todos modos se haba lanzado el descr-
dito sobre aquellas tierras tan fecundas. Fu
preciso que la experiencia las rehabilitase, lo cual
exigi muchos aos.
La y el ardor en el trabajo de los
obstinacin
agricultores lombardos, piamonteses, galicianos
y de los vascos franceses y espaoles desconcer-
taron finalmente los adeptos de Burmeister.
A medida que los ferrocarriles penetraban en las
provincias, los braceros les seguan, internndose
5^2 LA ARGENTINA

en del pas. Sin embargo, el aumento


el interior

de poblacin agrcola de los campos era lento


la

y an ho3T mismo existe una enorme desproporcin


entre la inmensidad del territorio argentino y la
pequenez numrica de la poblacin, entre los
habitantes de la capital y la de los campos.Y aqu
abordamos una cuestin importante de la vida
econmica argentina, el grave problema de la
situacin creada los emigrantes, la dificultad
en que se hallan de adquirir terrenos en un pas de
grandes propiedades difcilmente divisibles, lo que
constituye un obstculo para el desarrollo de la
vida agrcola.
Finalmente, la 'imperfeccin de los aperos hasta
hace unos treinta aos explica tambin el des-
envoh imiento tardo de esa prosperidad. En esos
campos inmensos en que el cultivo requiere
espacios enormes, son indispensables los instru-
mentos agrcolas modernos.
Hace 30 aos
me deca un estanciero
apenas re conocan las mquinas agrcolas
en las provincias del interior. Se segaba con hoz
y se trillaba en la era lanzando las gaviLas bajo
las patas de una veintena de caballos. (Yo he
tenido ocasin este ao de presenciar esa opera-
cin en los valles andinos de la vertiente chilena.)
El desgrane se haca lanzando al aire paletadas
de trigo. Y en qu situacin tan miserable se

hallaban entonces los cultivos No nos encontr-


!

bamos ya en aquellos tiempos en que los homo-


platos de los caballos y los bueyes ( los que se
DE BUENOS AIRES AL GRAN CHACO 533

fijaba un palo por medio de correas) hacan de


azadones, pero nuestros arados apenas araaban
la tierra y las siembras se hacan al voleo; unas
ramas de rboles unidas entre s y cubiertas de
pesadas piedras servan de rastrillos; se obtena
la harina pulverizando el trigo en prensas movidas
por muas y se pulverizaba el maz la mano al
piln. Y yo, que he conocido esos procedimientos
antiguos, no veo por todas partes sino las mquinas
agrcolas ms perfectas, que nos envan los Estados
Unidos, que son perfeccionadas en cuanto se
descubre un nuevo progreso, y que, sin duda, no
conocen muchos agricultores de la vieja Europa.
Nuestros peones exigen hoy arados con asiento de
resorte. Es verdad que los labriegos de L,om-
barda, Galicia, Auvernia y los Pirineos nos han
dado el ejemplo y nos han infundido el presenti-
miento del maravilloso porvenir agrcola que nos
espera y cuya realizacin depende de nosotros.
Pero nosotros les hemos adelantado. Nuestros
hijos son hoy los alumnos de vuestras grandes
escuelas de Agricultura; vuestros profesores de
agronoma vienen nuestro pas para instruirnos
con sus consejos y nuestras escuelas agrcolas
provinciales van formando planteles de cultiva-
dores inteligentes. Pues bien, todo eso se ha
reazado en menos de treinta aos.

45.
LA RIQUEZA AGRCOLA

EL LABOREO Y LA SIEGA
La regin de los cereales. Su extensin, sus lmites.
Las zonas
particularmente favorecidas. Competencia del Norte y del Sur.

Caracteres de la agricultura Argentina. Cultivo extensivo.
Necesidad de un material perfeccionado.
Maquinismo moderno.
Las labores.
Arados automotrices.
Un solo hombre labra
300 hectreas en 25 das .
El comercio de las maquinas agrcola.
La recoleccin.
Las espigadoras y las australianas. El
viajero piensa en las campias de su pas.
Una poesa que ha
vivido. Contrastes.

/^ules son en Argentina las regiones ms


la
^> propicias para cultivo de los cereales?
el

Est comprobado que toda la zona litoral del


Ocano y de los grandes ros, as como la regin
central de la pampa, se prestan admirablemente
al cultivo del trigo, del lino y del maz. El suelo
tiene all una capa de humus que alcanza veces
50 y 80 centmetros de profundidad. Los abonos
fertilizantes son desconocidos de los cultivadores,
incluso en las tierras explotadas desde hace
treinta cuarenta aos. Favorece toda esa
regin un clima benigno, templado como el de
Niza y el de Lisboa, como el de Smyrna y el de
Cdiz. El invierno es agradable y el cielo despe-
DE BUENOS AIRES AI, GRAN CHACO 535

jado casi siempre, pero la temperatura estival es


asfixiante en los meses de Diciembre y Enero.
Las lluvias, tan raras escasas en el Norte y en
el Sur, son aqu algo ms regulares, aunque insu-
ficientes para el agricultor, pues apenas hay al
ao cincuenta setenta das de lluvia en esa
regin central. Transcurren perodos de cincuenta
sesenta das sin agua, y veces dura varios meses
la sequa. En tales ocasiones se secan las tierras
y las lagunas se evaporan, hasta que una tem-
pestad moja el suelo y llena los esteros.
Todas las zonas de cultivo que comprenden el
inmenso y frtil espacio de tierra que se extiende
desde Crdoba al Ro Colorado, no han sido
igualmente favorecidas por la naturaleza. Segn
la opinin general, la parte ms productiva
comienza en Buenos Aires, se dirige hacia el
Norte, lo largo del Paran, engloba Pergamino
y Rosario y contina hasta unos 150 kilmetros
ms all de esta ciudad. El suelo de esa regin es,
en efecto, de una fertilidad prodigiosa. Esta es la
gran zona del maz, el cual se siembra desde hace
cuarenta aos sin que la tierra haya sido abonada
nunca. Otra zona de gran fertilidad es la que,
desde Buenos Aires, se prolonga hacia el Oeste,
hasta unos 300 kilmetros prximamente. Ms
all es rico tambin el suelo, pero no tiene la
asombrosa fertilidad de los terrenos de aluvin
prximos los grandes ros; las lluvias son ms
raras y, media que se avanza hacia los Andes,
va siendo necesario el riego.
536 LA ARGENTINA

Los comarcanos del Sur menosprecian las


regiones del Xorte causa de la langosta, que
pone en riesgo las cosechas, y de la excesiva
humedad, que, haciendo crecer la paja expensas
del grano, hace que las espigas se inclinen y se
tronchen. Por su parte, las del Norte desdean
el Sur causa de las sequas. En realidad, el agua

de lluvia es suficiente hasta Baha Blanca. Pero


ms all vuelven ser inciertas las lluvias. El
cultivo del maz, que no slo necesita de tierras
frtiles sino tambin de lluvias regulares, es
imposible en los meses de Diciembre y Enero.
Pero desde hace algunos aos produce excelentes
resultados la avena, lo cual constituye un nuevo
recurso apenas entrevisto hasta ahora.

*
* *

Cmo son cultivados esos millones de hec-


treas?Es curioso observar el asombro natural
de los argentinos que desembarcan por primera
vez en Europa y ven nuestros minsculos campos
rodeados de rboles y parecidos trozos de
parques cubiertos de csped cuidadosamente
recortado. Su sorpresa es tan ingenua y profunda
como la que sentimos nosotros al ver por vez
primera el mar verde de los maizales los trigos
dorados que se extienden hasta lo infinito por las
llanuras argentinas.
DE BEN'OS AIRES AL GRAN (MACO 537

Se trata, en efecto, de un pas donde predomina


el cultivo extensivo.
En las inmediaciones de Buenos Aires, en las
tierras explotadas desde hace cuarenta aos, se
empiezan cultivar superficies ms reducidas.
La tierra est algo cansada y necesita ser amelgada
y im cultivo ms racional que en las tierras vr-
genes. Pero en los dems lugares, all donde la tierra
se vende todava precios razonables, ofrece
ventajas el seguir empleando el procedimiento
del cultivo extensivo.
La baratura relativa de los terrenos, la inmen-
sidad de las tierras vrgenes, la benignidad del
clima, que hace posibles en todas pocas los
trabajos agrcolas; la abundancia del ganado, que
puede vivir fuera de los establos, alimentndose
en la llanura cubierta de hierba; el escaso precio
de la mano de obra y que ofrece el
las facilidades
empleo de las mquinas modernas; todas esas
circunstancias y condiciones permiten el cultivo
de inmensas superficies de terreno. Por todo esto
puede explotar 150 hectreas una familia de
colonos argentinos mientras que en los Estados
Unidos y en el Canad el precio de la tierra y el
de los arrendamientos que origina, el rigor del
clima, la abundancia de las nieves durante seis
meses del ao y la necesidad de facilitar abrigo
los caballos bueyes, dndoles forraje
los
durante el ocasionan tales gastos
invierno,
dispendios que una familia de colonos no puede
explotar ms de 25 hectreas. As se explica el
53 8 A ARGENTINA

prodigioso aumento de las explotaciones agrcolas


argentinas, muy superior al desarrollo de las del
Canad (i).

*