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Empathie et ses effets


J. Lecomte

Lempathie joue un rle essentiel dans les relations humaines quotidiennes et constitue le
cur de la relation de soins. Tous les auteurs qui ont tent den cerner les contours
soulignent quil sagit de la capacit de se mettre la place dautrui, de se reprsenter ce
quil ressent et/ou pense. Ressentir/penser : ce sont l les deux facettes essentielles de
lempathie, lune motionnelle, lautre cognitive. Certains auteurs en rajoutent une
autre, la dimension comportementale (parfois appele chosation ou encore effet
camlon ). Elle dsigne limitation involontaire des gestes et postures dune autre
personne, particulirement frquente chez les personnes qui entretiennent de bonnes
relations entre elles ; par exemple, croiser tous deux les bras de la mme manire
quelques instants dintervalle. Des recherches contemporaines sur les neurones-miroirs
ont mis en vidence que notre cerveau est prdispos ce que nous ragissions de faon
empathique au vcu dautrui. Sur un plan empirique, lempathie est aujourdhui
reconnue comme lun des principaux facteurs de russite dune psychothrapie. Enfin,
dans lunivers soignant, de nombreuses tudes ont dmontr limpact positif de
lempathie sur les patients, que ce soit en termes de satisfaction vis--vis des soins reus,
de bien-tre psychologique, dobservance des prescriptions, de sant physique, et mme
de moindre tendance des patients victimes derreurs mdicales poursuivre leur
mdecin. Le chapitre conclut sur une perspective selon laquelle lempathie pourrait
constituer le fondement dune nouvelle conception de la citoyennet.
2010 Elsevier Masson SAS. Tous droits rservs.

Mots cls : Empathie ; Care ; Neurones-miroirs ; Psychothrapie ;


Approche centre sur la personne ; Erreurs mdicales

Plan Quest-ce que lempathie ?


Quest-ce que lempathie ? 1
Partager le vcu motionnel 1
Partager le vcu motionnel
Comprendre la pense dautrui 2 Une premire composante de lempathie est donc
Quand les cerveaux entrent en rsonance 2 motionnelle ; cest une raction gnralement automa-
Empathie en psychothrapie 2 tique et non intentionnelle. Lorsque nous voyons
Une source essentielle de lefficacit thrapeutique 2 quelquun souffrir, nous sommes nous-mmes affects,
Entretien motivationnel 3 nous prouvons gnralement un ressenti dsagrable.
Empathie dans le monde soignant 4 Ce peut tre le cas par exemple lorsque lon observe
Les patients prfrent lempathie la distance la tlvision un sportif qui exprime sa douleur aprs
professionnelle 4 stre tordu la cheville.
Obstacles lempathie 4 Lobservation de jeunes enfants a mis en vidence la
Multiples effets de lempathie sur les patients prcocit de ce type de raction. En effet, ds les
et leurs proches 5 premires heures suivant leur naissance, les bbs
ragissent la dtresse de congnres, en pleurant.
Empathie, fondement dune nouvelle conception
Selon Decety, professeur luniversit de Washington,
de la citoyennet ? 6
lempathie est possible parce que nous possdons une
disposition inne ressentir que les autres personnes
sont comme nous et parce que nous dveloppons
rapidement au cours de lontogense la capacit de nous
mettre mentalement la place dautrui [1]. Ainsi, une
jeune femme de 20 ans dont le frre tait trs malade

Savoirs et soins infirmiers 1

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sexprime de cette faon au sujet dune amie : Jima- dcouvreurs de ces cellules. Dans un article intitul
gine quelle pouvait elle aussi ressentir ma peur de Lhypothse de la diversit partage : des neurones
perdre quelquun [2]. miroir lempathie , il affirme que le mcanisme
La facette motionnelle est une composante majeure neuronal dappariement constitu par les neurones-
de lempathie. En effet, les personnes atteintes du miroirs est essentiel pour tablir un lien empathique
trouble de la personnalit antisociale prsentent un entre individus [7]. Cest le cas tant dans le domaine
important manque dempathie motionnelle ; il leur est cognitif (les actions dautrui dclenchent en nous des
trs difficile de ressentir (aux niveaux physiologique et mcanismes de rsonance qui nous aident deviner
subjectif) ltat motionnel dautrui, tout particulire- son tat desprit et ses intentions) que dans le domaine
ment la tristesse et la peur. En revanche, leur niveau motionnel (lobservation dautrui dans un certain tat
dempathie cognitive est gnralement prserv. Cer- motionnel peur, souffrance, etc. active des circuits
tains psychopathes sont dailleurs de remarquables qui gnrent des rponses motionnelles empathiques).
manipulateurs, ce qui exige de fortes capacits se Notons enfin que ces rponses ne sont pas automati-
mettre cognitivement la place dautrui. ques, car elles dpendent partiellement de lvaluation
que lindividu fait de la situation. Par exemple, la
Comprendre la pense dautrui raction neuronale est moins forte lorsque la personne
pense que la douleur inflige autrui est destine la
Examinons maintenant la deuxime facette, cogni-
soigner.
tive, de lempathie. Les tres humains dveloppent la
Ces travaux sont particulirement troublants et
capacit de se reprsenter les tats mentaux dautrui
prometteurs. Ils montrent que notre cerveau est prdis-
grce un systme conceptuel, appel thorie de
pos linterdpendance avec autrui, pour que nous
lesprit par les cognitivistes et mentalisation par les
puissions entrer en rsonance avec nos congnres et
psychanalystes.
leur manifester de lempathie. Selon Rizzolatti, autre
Cette aptitude se rvle trs tt chez les enfants. Nous
dcouvreur des neurones-miroirs, ces derniers nous
venons de voir que les bbs peuvent imiter le compor-
montrent combien les liens qui nous unissent aux
tement dautrui. Mais plus tonnant encore, ils parvien-
autres sont profondment enracins en nous et, donc,
nent aussi percevoir les intentions dautrui, ainsi que
quel point il peut tre bizarre de concevoir un moi sans
la clairement dmontr une tude mene auprs de
un nous [8]. La neurophysiologie, qui tait jusquil y a
bbs de 18 mois [3]. Lexprimentateur fait semblant
peu une science du cerveau isol, pourrait bien se
dchouer un exercice, consistant, par exemple, ter
transformer demain en neuroscience sociale. Dailleurs,
lextrmit dune sorte de mini-haltre : son doigt glisse
a t cre en janvier 2010 la Society for Social
sur lobjet, apparemment sans parvenir ses fins. Or, les
Neuroscience.
bbs qui observent cette scne et qui lon prsente
ensuite une mini-haltre ont tendance sparer la barre
et lextrmit ; dautres bbs, qui lon prsente Empathie en psychothrapie
simplement lobjet (sans la squence antrieure avec
ladulte), ne le font pas. De faon vidente, souligne Une source essentielle de lefficacit
Meltzoff, les bbs peuvent comprendre nos buts mme thrapeutique
si nous chouons les raliser. Ils choisissent dimiter ce
que nous voulons faire, plutt que ce que nous faisons Parmi les divers courants psychologiques, cest la
par erreur. Meltzoff en est arriv la conviction que psychologie humaniste qui a t la plus attentive au
limitation chez le bb est relie la perception des concept dempathie. Selon Rogers, lempathie constitue
autres en tant que comme moi et la comprhen- lune des trois attitudes fondamentales que doit adopter
sion de lesprit dautrui. Selon lui, limitation et le le thrapeute ct de la considration incondition-
fonctionnement crbral qui laccompagne gnre la nelle et de lauthenticit pour faciliter le dveloppe-
comprhension de lesprit dautrui [4]. ment des patients [9]. Pour lui, il y a empathie lorsque
le thrapeute devine les ractions et sentiments person-
Quand les cerveaux entrent nels prouvs par la personne et quil russit lui
communiquer cette comprhension. Cet auteur insiste
en rsonance sur la notion de comme si , qui permet dviter la
Les recherches sur lempathie ont connu un regain fusion : une condition ncessaire la thrapie est que
dintrt inattendu depuis le milieu des annes 1990, le thrapeute prouve une comprhension exacte,
la suite de la dcouverte des neurones-miroirs, par une empathique, du monde de son client, comme sil le
quipe italienne [5] . Ces cellules bien particulires percevait de lintrieur. Sentir le monde priv du client
sactivent non seulement lorsque lindividu ralise une comme sil tait le vtre, mais sans jamais oublier la
action, mais aussi lorsquil voit un autre accomplir cette qualit de comme si, telle est lempathie, et elle
action. Ces neurones ont dabord t dcouverts chez apparat essentielle la thrapie. Sentir les colres, les
des singes, puis mis en vidence chez ltre humain. Ils peurs et les confusions du client comme si elles taient
jouent un rle majeur dans la reconnaissance et la vtres, et cependant sans que votre propre colre, peur
comprhension du sens des actions dautrui. Des tudes ou confusion ne retentissent sur elles ; telle est la
rcentes de rsonance magntique fonctionnelle ont condition que nous essayons de dcrire. [9] En bref, ce
montr que lorsquune personne observe ltat mo- que nous dit Rogers, cest quil faut faire tout notre
tionnel dune autre (quil sagisse de dgot, de toucher, possible pour penser et ressentir ce que vit autrui, tout
de douleur, etc.), cela active des parties du rseau en tant lucide sur le fait que ceci nest jamais vraiment
neuronal qui traitent ce mme tat en elle-mme. En possible. Qui peut sincrement affirmer se mettre
dautres termes, nous prouvons peu ou prou des pleinement la place dune autre personne, surtout si
motions en miroir de celles ressenties par autrui. celle-ci vient de subir une grande preuve ?
La dcouverte des neurones-miroirs est au cur du Les connaissances actuelles sur lefficacit des psycho-
dveloppement de la psychologie des motions, thrapies donnent prcisment raison Rogers. Dans
domaine de recherche certainement appel boulever- une tude qualitative ralise auprs de cinq patientes,
ser les connaissances sur ltre humain dune manire Myers, professeur de dveloppement humain luniver-
aussi profonde que lont fait les sciences cognitives au sit du New Brunswick au Canada, note que les cinq
cours des deux dernires dcennies [6]. Lune des fonc- personnes ont considr qutre coutes sur un mode
tions majeures des neurones-miroirs est prcisment de empathique tait un aspect essentiel du lien tabli avec
faciliter lempathie, comme la soulign Gallese, lun des la ou le thrapeute [10].

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Voici, par exemple, le tmoignage de Marie : Il ma mettre au point lentretien motivationnel (avec Roll-
fait comprendre que javais de la valeur, que jtais nick). Selon ces auteurs, les effets du mode relationnel
quelquun, que jtais valorise pour moi-mme, en tant utilis lors de la rencontre sont perceptibles assez
que personne et que je ne devais pas me proccuper de prcocement dans le processus thrapeutique et peuvent
ce que les autres pensaient de moi. (...) Il ma coute avoir un effet significatif ds la premire sance.
(...) Et il ma laisse dire ce que je ressentais, tre ce que Ils prcisent le sens quils donnent au mot empathie :
je suis. travers une coute rflexive matrise, lintervenant
Ou encore ce propos de Theresa : Jai toujours senti cherche comprendre les sentiments et les points de
quelle tait l avec moi. Elle ma toujours accord une vue du client, sans les juger, les critiquer ni les blmer.
pleine attention et ctait extrmement important. (...) Il est important de noter ici que cela nest pas lexpres-
Je ressens quelle nest pas simplement en train dagir, sion dun accord ni dune approbation. Il est possible
mais quelle travaille vraiment, elle travaille avec moi. daccepter le point de vue dune personne sans tre
De multiples valuations ont mis en vidence quau- daccord ni le reprendre son compte. Une attitude
del des diverses orientations thoriques, lessentiel de dacceptation ninterdit pas non plus lintervenant
limpact des psychothrapies est d l alliance thra- dtre en dsaccord avec ce point de vue et de lexpri-
peutique , terme qui recouvre trois aspects : mer. Lattitude fondamentale est une coute respectant
la collaboration entre le patient et le thrapeute ; le discours de la personne avec le dsir de comprendre
le lien affectif entre eux ; ce quelle a en tte. Paradoxalement, ce type daccepta-
leur aptitude se mettre daccord sur les objectifs du
tion des personnes comme elles sont libre en elles la
traitement et sur les tches accomplir [11].
possibilit de changer [13].
Deux mta-analyses (synthses statistiques de la
Lentretien motivationnel respecte donc lautonomie
littrature scientifique) ont confirm limportance de ce
des individus et leur libert de choix ; il favorise la
lien. La premire tudie limpact de lalliance thrapeu-
collaboration et non la prescription. ce titre, les
tique, partir de 79 recherches, et conclut des rsul-
tats positifs, modrs mais constants [11]. Les auteurs fondateurs sinspirent explicitement de Rogers. Au lieu
constatent ainsi que lalliance est thrapeutique en soi : de signifier : Jai ce dont vous avez besoin , lentretien
si une alliance bien adapte stablit entre un patient motivationnel communique : Vous avez ce dont vous
et son thrapeute, le patient ressentira la relation avez besoin et nous le dcouvrirons ensemble .
comme thrapeutique, indpendamment dautres inter-
ventions psychologiques. Lautre mta-analyse sest Mthode consciemment directive
concentre sur le rle de lempathie, en rassemblant les
La personne accompagne a souvent une attitude
donnes issues de 47 tudes, avec un total de plus de
ambivalente face au changement quelle souhaite op-
3 000 patients [12]. Selon les auteurs, lempathie favorise
rer. Dun ct, elle est motive pour changer, mais dun
lexploration et la cration de sens de la part des
autre, ceci est contrebalanc, voire mis en chec, par
patients. Elle les aide penser de manire plus produc-
tout ce qui lincite continuer comme avant (les amis,
tive et facilite la gestion des motions.
les habitudes, le plaisir ressenti, ventuellement le
soutien des autres). Miller et Rollnick considrent
Entretien motivationnel lambivalence non comme pathologique, mais comme
Lentretien motivationnel est une mthode daide un lment normal de lexprience de vie et de lvolu-
psychologique (counseling) destine augmenter la tion chez toute personne. Pour certains individus, le
motivation au changement, qui peut tre utilise par premier pas vers le changement est prcisment de
des professionnels trs divers : psychologues et psycho- devenir ambivalent ; cest seulement lorsque les gens
thrapeutes, infirmiers(res), mdecins, sont bloqus dans leur ambivalence que les problmes
sages-femmes [13]. peuvent persister, voire saggraver. Lexploration et la
Lobjectif initial des crateurs de lentretien motiva- rsolution de lambivalence sont donc la cl pour mettre
tionnel tait de mettre au point une mthode psycho- en route le processus de changement.
logique visant augmenter la motivation et ladhsion Lentretien motivationnel va ainsi tre loccasion de
un traitement. Or, en pratiquant cette approche, ils crer et damplifier, dans la manire de voir du patient,
ont constat quelle pouvait constituer une mthode la divergence entre son comportement actuel et ses
thrapeutique en soi. En effet, les recherches entreprises valeurs ou ses objectifs personnels, autrement dit entre
ont montr que le changement pouvait se produire ce quil est aujourdhui et ce quil voudrait tre. Quand
aprs une ou deux sances dentretien motivationnel, un comportement parat en conflit avec des objectifs
mme non suivies de thrapie, ceci en comparaison personnels importants, le changement devient plus
avec des groupes contrles qui ne recevaient aucune probable. Partant du principe selon lequel les gens sont
intervention. gnralement plus facilement persuads par ce quils
Lentretien motivationnel repose sur deux fonde- disent eux-mmes que par ce quon leur dit, les fonda-
ments majeurs : teurs de la mthode proposent que lintervenant fasse
une attitude empathique centre sur le sujet, focalise merger la motivation intrinsque de la personne en
sur les proccupations et les points de vue de celui- faveur dun changement puis renforce les propos de la
ci ; personne visant au changement.
une mthode consciemment directive afin de rsou- Selon eux, lentretien motivationnel nest pas un
dre lambivalence en direction du changement. moyen dimposer une personne un changement qui
ne serait pas cohrent avec ses valeurs essentielles et ses
Attitude empathique croyances. [...] Le changement apparat du fait de sa
Il y a une trentaine dannes dj, Miller constatait, cohrence avec les valeurs et les proccupations de la
avec des collgues, que prs des deux tiers des diffren- personne. [...] Lentretien motivationnel [...] ne peut tre
ces dans les rsultats, en termes darrt de lalcool oprant que sil respecte lautonomie de la
pendant 6 mois, pouvaient tre prvus par le degr personne [13].
dempathie manifest par les intervenants durant le Selon les auteurs, lorsquun intervenant essaie
traitement [14]. Lempathie des intervenants explique dimposer sa manire de voir au patient, la rsistance de
encore la moiti des diffrences dans les rsultats 1 an celui-ci augmente. Dans une tude, les intervenants
de la fin du traitement et un quart des diffrences utilisaient dlibrment ces deux styles ( autoritaire et
2 ans. Cest lun des constats qui ont conduit Miller empathique), de faon alterne, par tranches denviron

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12 minutes pendant les sances [15]. Rsultat : la rsis- Voici, titre dexemples, quelques propos recueillis
tance des personnes augmente considrablement pen- sur les attentes des patients lgard de leur mde-
dant les priodes de confrontation, par exemple lorsque cin [18] :
lintervenant plaide en faveur du changement alors que une disponibilit, a cest important parce que
le patient contre-argumente ; en revanche, la rsistance quand on est mal, la seule chose quon a envie, cest
diminue lorsque lintervenant adopte un style centr sur quon nous prenne en charge. Puis si lon a mal
la personne. Dans une autre tude, des buveurs excessifs quelque part, surtout si lon doit travailler, sa dispo-
sont rpartis au hasard : ils sont accompagns par un nibilit, je trouve que cest essentiel ;
intervenant qui, soit sexprime sur un mode conflictuel, quil soit disponible, quil soit lcoute, pour moi
soit adopte une attitude centre sur la personne. Les cest pas de la gurison mais pas loin, quil prenne le
buveurs confronts un intervenant conflictuel mani- temps ;
festent un niveau de rsistance au changement plus lcoute de toute faon en tout premier lieu, a cest
lev (avec contestations, interruptions, changements de vident parce que pour lavoir expriment, il y a des
sujet, attitudes de rejet du problme) que ceux qui fois des situations durgence o l, on a besoin des
bnficient dun entretien plus centr sur le patient. comptences, bien sr, techniques du mdecin, cest
De nombreuses tudes ont t ralises afin dvaluer essentiel puisque cest vital. Si lon va chez le mde-
lefficacit de lentretien motivationnel. Par exemple, cin, on y va pour cela. Mais a passe forcment par
une mta-analyse a rassembl les rsultats de 72 tudes. lcoute puisque les symptmes on peut les expliquer,
Dans chacune delles, les chercheurs ont compar les les dire .
rsultats obtenus par des personnes bnficiant dentre- Garcia, cadre de sant et enseignante, a t hospitali-
tiens motivationnels avec ceux obtenus par des person- se en ranimation la suite dun grave accident de
nes auxquelles il tait simplement fourni des conseils de voiture. Ce sjour de lautre ct de la barrire lui a
sant [16]. Le rsultat tait considr comme positif si beaucoup appris : Croyez-moi, lorsquon est dpen-
leffet obtenu tait suprieur avec lentretien motiva- dant, incapable de communiquer par la parole, les
tionnel quavec les conseils de sant. La grande majorit mains attaches et quon a des douleurs dans tout le
des tudes affichaient des rsultats positifs, les autres corps, le plus important, ce ne sont pas les perfusions et
concluaient un impact identique, aucune na abouti les pansements, mais bien plutt un sourire, un regard,
un effet ngatif. Les rsultats diffrent lgrement selon une information rassurante et une main qui ne vous
les problmes abords. Limpact sest avr positif :
considre pas comme un objet, mais comme une per-
dans 75 % des tudes portant sur lalcoolisme, divers
sonne. Cest l que la dmarche de soin prend tout son
diagnostics psychiatriques et diverses formes daddic-
sens. Jai parfois t traite comme un objet. [...] Les
tion ;
gens dfilaient devant moi, trafiquaient la pompe
dans 72 % des tudes portant sur les problmes
morphine, rien ny faisait. Puis linfirmier est arriv, il
physiologiques, tels que la perte de poids, labaisse-
sest assis au bord du lit, ma pris la main. Il ma
ment du niveau des lipides, laugmentation de lacti-
demand comment je mappelais, qui jtais, ce qui
vit physique, le diabte, lasthme ;
mtait arriv, o javais mal, et il a cout ma douleur.
dans 67 % des tudes portant sur la cessation du
Jai vraiment eu limpression que pour la premire fois
tabac.
elle tait prise en compte. Le seul fait dtre coute la
Par ailleurs, le nombre de sances et la dure du suivi
diminue. Le facteur anxiogne de la douleur est bien
jouent un rle puisque cet effet positif a t observ :
rel. Je lai touch du doigt ! [17].
dans 87 % des tudes comportant au moins six
sances, et seulement dans 40 % des tudes compre- Une premire attitude empathique consiste tout
nant une sance ; simplement se mettre vritablement lcoute du
dans 81 % des tudes ayant une priode de suivi de patient, en linvitant exprimer sa douleur, mais aussi
1 an ou plus, et seulement dans 36 % des tudes son vcu motionnel. Cela consiste galement linviter
ayant un suivi de 3 mois. poser les questions qui importent ses yeux, par
Examinons maintenant plus spcifiquement le rle de exemple sur les soins envisags.
lempathie dans lunivers mdical. Selon De Hennezel, Lempathie sexprime galement par le comportement
psychologue spcialiste de laccompagnement des non verbal (regarder dans les yeux, se pencher vers la
malades en fin de vie, le principe du souci de lautre personne, hocher la tte, approcher un verre deau,
devrait guider toutes les quipes. Il devrait irriguer poser la main sur le bras, etc.). Une rgle est de seffor-
lensemble de la mdecine de la naissance la cer de ne pas mettre le patient mal laise, en lui
mort [17]. faisant prouver un sentiment dinfriorit.
Il est galement important que le personnel mdical
sefforce dutiliser un langage accessible au patient.
Empathie dans le monde Comme nous le verrons plus loin, les malades qui
comprennent bien leur mdecin ont plus de probabilits
soignant de percevoir les objectifs atteindre, de suivre les
prescriptions et dadopter les comportements
Les patients prfrent lempathie recommands.
la distance professionnelle
Ce quattendent les patients du personnel soignant, Obstacles lempathie
cest non seulement une comptence technique, mais
galement une prsence humaine bienfaisante. Ils Il y a, certes, de multiples obstacles lexpression de
souhaitent ne pas tre rduits leur maladie ( lulcre lempathie. Le risque, mis en avant par certains soi-
du 21 ), mais dsirent avant tout tre couts et gnants, est de se laisser envahir par les motions, de ne
reconnus en tant que personnes humaines. Ce nest plus matriser suffisamment la distance protectrice et de
malheureusement pas toujours le cas. Ainsi, une tude perdre ainsi en efficacit. Ceci est particulirement le cas
a montr que lorsquun patient commence expliquer face des personnes souffrant de maladies incurables, et
sa situation un mdecin, celui-ci linterrompt en encore plus sil sagit denfants. Mais cest pourtant bien
moyenne au bout de 18 secondes ! Pourtant, couter le ces personnes qui ont le plus besoin de chaleur
patient jusquau bout ne ncessite pas un gros effort, humaine. Certains voquent galement le manque de
puisque sil nest pas interrompu, il passe environ une temps, ou encore le fait que cela ne fait pas partie de
minute et demi pour exposer son problme. leur travail. Or, ce serait une erreur de considrer que

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lcoute des malades doit tre rserve des spcialistes Mini-squence 2 (en fin de consultation) : Je sais
les psys , alors quil sagit l dune facette essen- que cest un moment difficile pour vous et je veux
tielle de lacte soignant. nouveau insister sur le fait que nous sommes ensemble.
Peut-tre faudrait-il changer la culture de lunivers Je serai auprs de vous dans chaque tape.
soignant en rhabilitant la valeur des motions ? Car Ces courts instants ont suffi pour entraner une
comment peut-on apporter son soutien la personne en rduction statistiquement significative de lanxit chez
souffrance si on blinde toute motion en soi ? Linfir- les personnes observant ces situations.
mier ou le mdecin sont non seulement des profession- Enfin, signalons une dernire tude mettant en
nels, mais aussi et avant tout des tres humains. Cest vidence le fait que limpact positif de lempathie se
bien cela qui donne toute sa valeur au travail dinfirmier manifeste aussi chez les proches des malades. Cette
et qui conduit mme au plaisir de soigner. Perraut recherche a t ralise avec prs de 1 000 patients en
Soliveres, qui a t longtemps infirmire de nuit, a ainsi phase terminale et autant de proches qui les accompa-
tmoign de la difficult, au sein des quipes, recon- gnent [23]. Les proches qui estiment avoir bnfici dun
natre le plaisir prouv effectuer ce mtier, donner mdecin empathique sont nettement moins nombreux
de soi et se sentir utile auprs dautres personnes [19]. souffrir de problmes psychologiques et motionnels
que ceux qui estiment que le mdecin ntait pas
empathique. Par exemple, ils sont respectivement 28 %
Multiples effets de lempathie et 42 % subir une dpression.
sur les patients et leurs proches
Ces prcautions concernant lexpression des motions Effets sur la sant physique
sont certes comprhensibles, mais ne doivent pas faire Une bonne communication entre le personnel soi-
oublier les nombreux effets positifs de lempathie. En
gnant et le malade aboutit non seulement une plus
effet, lorsque des membres de lquipe soignante en font
grande satisfaction de ce dernier vis--vis des soins
preuve, lempathie entrane chez les patients une
reus, mais galement un meilleur tat de sant
augmentation de la satisfaction vis--vis des soins reus
physique. Une synthse ralise par Stewart de lUniver-
et un meilleur bien-tre psychologique, mais galement
sit de lOntario a rassembl 21 tudes sur le sujet. Seize
une meilleure sant physique, un plus grand respect des
dentre elles ont montr des liens significatifs entre
prescriptions mdicales par le patient et mme... une
mode de communication et amlioration de ltat de
diminution des poursuites judiciaires aprs erreur
sant, quatre nont pas montr de corrlation, et la
mdicale.
dernire ne permettait pas de tirer de conclusion
pertinente [24].
Effets psychologiques Rsumons rapidement quelques-unes de ces recher-
Ce thme a fait lobjet de nombreuses recherches. Il ches :
y a une vingtaine dannes tait dj publie une mta- dans une tude ralise auprs de patients souffrant
analyse rassemblant 41 tudes sur les effets du mode de de cancer du poumon, de diabte, dhypertension ou
communication des soignants [20]. Les trois dimensions dulcre gastrique, le mode de communication a
de la communication tudies par les chercheurs significativement influenc le statut fonctionnel et les
(lattention fournir des informations, la sensibilit mesures physiologiques des patients ;
interpersonnelle et lattitude de partenariat avec le dans une autre tude, mene auprs de personnes
patient) taient corrles avec la satisfaction des mala- ayant des maux de tte, les patients ayant le senti-
des, lobservance et le souvenir des informations mdi- ment quils avaient t vraiment couts par le
cales. En particulier, une attitude chaleureuse et mdecin taient trois fois plus nombreux penser
empathique tait corrle avec la satisfaction du patient. que leur mal de tte avait disparu que ceux qui
Une synthse de 22 tudes a mis en vidence une avaient limpression de ne pas avoir t couts ;
corrlation significative entre une relation de confiance dans une tude effectue auprs de femmes atteintes
mdecin-patient et la satisfaction de ce dernier pour dun cancer du sein, celles-ci prouvaient, 2 mois
19 de ces recherches et une corrlation non significative aprs lablation du sein, des douleurs presque deux
pour les trois autres [21]. fois moins importantes si on leur avait donn la
Une autre recherche particulirement troublante possibilit de choisir ou non la chirurgie que celles
montre quil suffit parfois de peu de choses pour rassu- qui ce choix navait pas t propos.
rer des patients inquiets. Une quipe de chercheurs a
men une tude auprs de 123 femmes ayant guri Effets sur lobservance
aprs avoir eu un cancer du sein et auprs de 87 fem-
mes sans cancer. Ils ont ralis deux squences vido Les processus conduisant de lempathie du personnel
partir denregistrements de consultations sur magnto- soignant la sant physique des patients sont encore
phone entre deux cancrologues et sept de leurs patien- mal connus, mais lun dentre eux simpose clairement
tes atteintes de cancer du sein [22]. Ces deux squences chez les chercheurs. En effet, une difficult majeure
denviron 18 minutes taient identiques, ceci prs que laquelle se trouvent confronts les mdecins est le taux
dans lune delles, deux petits moments (dune dure lev de non-suivi du traitement par les patients. Selon
totale denviron 40 secondes) taient introduits, dans certains, plus de 80 % des patients souffrant de maladie
lesquels le mdecin exprimait son intrt personnel chronique ne respectent pas correctement leur traite-
pour la patiente ainsi que son soutien motionnel, et lui ment [25] . Or, lobservance est fortement lie, non
touchait la main. seulement la comprhension (seulement 59 % des
Mini-squence 1 (en dbut de consultation) : Je sais informations mdicales sont bien comprises par les
que cest une exprience pnible vivre et je veux que patients), mais aussi la qualit de la relation. Les
vous sachiez que je suis avec vous. Certaines choses que malades qui ressentent une attitude positive et un
je vous dis aujourdhui peuvent tre difficiles com- vritable intrt de la part de leur mdecin suivent
prendre, aussi je souhaite que vous vous sentiez laise beaucoup mieux ses recommandations.
de marrter si ce que je dis nest pas assez clair. Nous Parmi dautres enqutes, une tude mene en Core
sommes ici ensemble et nous traverserons cela ensem- auprs de 550 patients a mis en vidence que lobser-
ble . vance augmente sensiblement lorsque les patients

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60-495-B-10 Empathie et ses effets

peroivent de lempathie chez le mdecin, quils peu-


vent changer des informations, quils lui font
Empathie, fondement
confiance et le considrent comme un partenaire [26]. dune nouvelle conception
Dans une recherche rcente, une quipe de cher-
cheurs de lcole de mdecine John Hopkins, Balti-
de la citoyennet ?
more, a soumis les deux questions suivantes prs de Pour conclure, nous abordons la dimension non
7 000 personnes : Votre mdecin vous traite-t-il avec seulement interpersonnelle de lempathie, mais gale-
respect et dignit (beaucoup, pas trop, pas du tout) ? ment sociale, voire citoyenne.
et Votre mdecin vous implique-t-il dans les dcisions Les Anglo-Saxons distinguent les deux mots to cure
relatives vos soins (autant que vous le souhaitez, (soigner), qui ne concerne que les personnes malades, et
presque autant, moins que vous le souhaitez, beaucoup to care (prendre soin), qui peut concerner chacun de
moins) ? [27]. nous. Le care fait lobjet, depuis plusieurs dcennies, de
Soixante-seize pour cent des personnes ont rpondu nombreuses recherches et dbats dont certains chos
tre traites avec beaucoup de respect et de dignit et parviennent aujourdhui en langue franaise [30-33]. Ce
77 % tre impliques au niveau o elles le souhaitaient. terme est difficile traduire car il dsigne la fois une
Ces personnes taient globalement plus satisfaites, attitude personnelle de sensibilit aux besoins dautrui
respectaient mieux les prescriptions du mdecin ainsi et dattachement affectif (parfois traduite par sollicitude)
que les conseils de prvention (mesure du taux de et une activit de prise en charge dune personne
cholestrol, mammographie pour les femmes, examen vulnrable, sous forme salarie ou bnvole (par exem-
colorectal pour les hommes) que les personnes nayant ple au sein de la famille ou dans des professions telles
pas bnfici dune telle attitude. quinfirmier, aide-soignante, assistante maternelle, etc.).
Les deux facettes sont cependant entrelaces : une
Effets en termes judiciaires activit de soins dpourvue de sensibilit autrui
perdrait toute sa raison dtre.
Mais il y a plus surprenant. Plusieurs tudes ont Les dbats autour du care ont profondment renou-
montr un lien entre le manque dempathie dun vel les rflexions en philosophie morale. Lapproche
mdecin et le risque de poursuites judiciaires pour traditionnelle de cette discipline considre la personne
erreur mdicale. Victime dune erreur, un patient choisit morale comme un tre autonome et met surtout
ou non dengager des poursuites en fonction du niveau laccent sur le pouvoir de la raison. En revanche,
dattention et dempathie dont il a bnfici. Par lapproche en termes de care considre la personne
exemple, une quipe de chercheurs amricains a enre- comme un tre reli aux autres et interdpendant, et
gistr sur magntophone les propos tenus par 57 chirur- souligne le rle des motions dans le fonctionnement
giens au cours de consultations [28]. Ces enregistrements moral des individus. Pour les personnes raisonnant en
ont ensuite t couts par des tudiants qui ont valu termes de care, les jugements moraux sont lis aux
le niveau de chaleur, domination, hostilit, anxit et sentiments dempathie et de compassion. [34].
intrt envers le patient. Rsultat : les mdecins les plus Selon Tronto, professeure de thorie politique
chaleureux sont nettement moins souvent lobjet de lUniversit de New York, le care est un aspect central
poursuites judiciaires. mais dvaloris de la vie humaine. [...] Nous dvalori-
Dans une autre enqute, Levinson et al. font un bilan sons le travail et les contributions des femmes et
de la littrature scientifique sur ce thme et constatent dautres groupes sociaux dpourvus de pouvoir qui
que ce nest pas la diffrence de qualit technique de pratiquent le care. Comment, ds lors, rendre sa
soins qui est la principale cause du fait que certains dignit au care ? La position de Tronto est trs claire :
mdecins sont poursuivis en justice et dautres non [29]. nous ne serons capables de transformer le statut du
Confronts une erreur mdicale, les patients et leur care et le statut de ceux qui font le travail du soin que
famille nintentent gnralement une action en justice si nous lenvisageons sous un angle politique. Cette
mutation exige une rorientation de nos valeurs. [33].
que si les membres de lquipe mdicale ont manqu
dempathie leur gard. Ces chercheurs ont eux-mmes Prendre en compte limportance du care, cest aussi,
selon Tronto, modifier radicalement une conception
analys plus de 1 000 conversations entre mdecins et
frquente de ltre humain, peru comme goste et
patients. Environ la moiti des mdecins avaient dj
essentiellement soucieux de ses intrts sans tenir
fait lobjet dau moins deux actions en justice, lautre
compte de ceux dautrui : dans un paragraphe intitul
moiti aucune action. La manire dont les uns et les
Le care comme idal politique , elle dclare que le
autres menaient leur consultation sest avre trs
niveau le plus fondamental de transformation de nos
diffrente. Les mdecins non poursuivis sefforcent idaux politiques rsultant de ladoption de la perspec-
dexpliquer au patient lvolution probable de sa situa- tive du care est probablement celui de nos hypothses
tion mdicale, manifestent de lhumour et plaisantent sur la nature humaine ; [...] Les humains ne sont pas
avec le malade, ils sollicitent lavis de ce dernier et pleinement autonomes, mais doivent toujours tre
vrifient quil a bien compris ce qui a t dit. Les envisags comme interdpendants. Si nous navons pas
auteurs soulignent limportance de lcoute active qui tous besoin de laide des autres en toutes circonstances,
permet au malade de prsenter dimportantes informa- notre autonomie ne sacquiert quaprs une longue
tions cliniques et de sentir que le mdecin prend priode de dpendance et, bien des gards, nous
vritablement soin de lui. De faon logique, les consul- restons dpendants des autres tout au long de notre
tations de ces mdecins durent un peu plus longtemps vie : cela fait partie de la condition humaine. En mme
que celles des mdecins ayant fait lobjet de poursuites temps, nous sommes souvent appels aider les autres
(en moyenne 18,5 minutes et 15 minutes respective- et en prendre soin. Puisque nous sommes parfois
ment). noter cependant que ces rsultats concernent autonomes et parfois dpendants, que nous apportons
les mdecins gnralistes et non les chirurgiens : le parfois le care ceux qui sont dpendants, la meilleure
degr dempathie de ces derniers ninflue pas sur la manire de dcrire les humains est de souligner leur
probabilit dtre poursuivi en justice. Les auteurs de interdpendance [33].
ltude mettent notamment lhypothse que les Et si le souci dautrui et lempathie devenaient le
patients attendent essentiellement une comptence fondement dune nouvelle conception de la citoyennet
technique de la part du chirurgien. pour le XXIe sicle ?

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J. Lecomte, Docteur en psychologie (jacques.lecomte442@orange.fr).


Universit Paris 10 Nanterre, 92000 Nanterre, France.
Facult de sciences sociales, Institut catholique de Paris (FASSE), 24, rue Cassette, 75006 Paris, France.

Toute rfrence cet article doit porter la mention : Lecomte J. Empathie et ses effets. EMC (Elsevier Masson SAS, Paris), Savoirs et soins
infirmiers, 60-495-B-10, 2010.

Disponibles sur www.em-consulte.com


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