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microbiologie

1 PRSENTATION
microbiologie, domaine dtudes sintressant aux organismes de taille microscopique, en
particulier aux bactries, aux protozoaires, aux virus ainsi qu certains champignons (levures)
et algues unicellulaires de petite taille.

La microbiologie englobe lensemble des disciplines biologiques qui concernent ces micro-
organismes, notamment la bactriologie, la virologie et la parasitologie. La microbiologie, qui
sest dveloppe de concert avec la microscopie, tudie non seulement la morphologie des
micro-organismes, mais galement leur mode de vie, leur mtabolisme, leur structure
molculaire, leurs ventuelles proprits pathognes et leurs caractristiques antigniques
(propres susciter une rponse du systme immunitaire).

2 HISTORIQUE

2.1 Naissance de la microbiologie


La naissance de la microbiologie correspond la dcouverte, grce au microscope, de
lexistence dune vie minuscule, notamment dans des gouttes deau ou autres surfaces : cest
le naturaliste hollandais Antonie Van Leeuwenhoek qui, le premier, en 1683, observe de tels
micro-organismes (bactries et protozoaires), quil baptise animalcules .

2.2 Essor de la discipline


Ce nest toutefois qu partir de la seconde moiti du XIXe sicle que les connaissances en
microbiologie voluent vraiment, avec, dune part, Louis Pasteur (souvent considr comme le
pre de la microbiologie moderne) et, dautre part, Robert Koch (qui dcouvre lagent
responsable de la tuberculose, le bacille de Koch). Ce dveloppement est tout particulirement
stimul par les implications mdicales de la microbiologie. Ainsi, les travaux des deux
chercheurs et de leurs lves permettent de mettre en vidence un certain nombre de micro-
organismes pathognes, des bactries, des unicellulaires parasites, etc. De plus, Pasteur, la
suite dune confrence donne la Sorbonne en 1864, fait admettre un principe capital pour
lavancement des recherches : les micro-organismes, comme tous les autres tres vivants,
napparaissent pas spontanment, mais partir de germes existants (cest le coup final
port la thorie de la gnration spontane, controverse depuis dj deux sicles).

Le champ de la microbiologie slargit, passant des bactries et de lensemble des agents


pathognes microscopiques aux champignons unicellulaires, les levures, dont Pasteur
dmontre le rle dans la fermentation alcoolique.

2.3 La question de la classification des micro-organismes


La classification des micro-organismes se fonde dabord sur leur morphologie. Les bactries de
forme allonge sont ainsi baptises bacilles, celles en chanettes streptocoques. Les savants
essaient ensuite de rpartir lensemble des micro-organismes dans les deux rgnes tablis par
Aristote (le rgne animal et le rgne vgtal) : en effet, si Van Leeuwenhoek les a tous qualifis
de petits animaux , on constate assez vite que certains ont des caractristiques vgtales
(par exemple une activit de photosynthse). Cependant, la rpartition entre les deux rgnes
savre impossible pour un certain nombre dorganismes, qui possdent la fois des
caractres animaux et vgtaux (voir classification des espces). Par ailleurs, les agents
pathognes invisibles mme au microscope (tel celui de la rage, tudi par Pasteur) continuent
tre appels virus.

Cest la fin du XIXe sicle que le biologiste allemand Ernst Haeckel groupe lensemble des
bactries dans un rgne part, celui des monres. Par ailleurs, diverses expriences
permettent damliorer grandement les connaissances sur la structure des bactries. Ainsi,
Hans Christian Joachim Gram (1853-1938) met au point la mthode de coloration qui porte son
nom et permet de dcouvrir lexistence de deux grands types de bactries : celles qui
ragissent positivement la raction (bactries dites Gram+) ont une paroi paisse, tandis
quune raction ngative signale une paroi trs fine (bactries Gram-).

2.4 XXe sicle : les grandes avances


la fin du XIXe sicle et au dbut du XXe, des microbiologistes tel le Russe Sergue Winogradsky,
considr comme le fondateur de lcologie microbienne, entreprennent des recherches sur le
mtabolisme des bactries (tudes inities par Pasteur). Il tablit que les bactries
fonctionnent selon deux modes : larobiose, qui est fonde sur la consommation doxygne,
et lanarobiose, qui permet aux bactries de vivre dans un milieu totalement dpourvu
doxygne. En outre, les bactries ne synthtisent pas toutes les mmes protines ni les
mmes toxines dans le milieu. Winogradsky dcouvre les bactries chimiosynthtiques ; met
en vidence le rle des micro-organismes dans le cycle de lazote, et devient lun des premiers
tudier les bactries symbiotiques.

En revanche, il faut attendre le premier tiers du XXe sicle pour que les virus soient mieux
connus. En effet, si, dans les annes 1905, un certain nombre de microbiologistes dmontrent
que les maladies virus connues sont bien dues des agents pathognes minuscules et non
des toxines, les virus restent invisibles, et leur nature inconnue, jusque dans les annes 1930.
En 1935, un virus est enfin isol et cristallis : celui de la mosaque du tabac, par le
biochimiste amricain Wendell Stanley. Cest en 1938 que des virus sont pour la premire fois
observs en tant que tels, avec linvention de la microscopie lectronique.

Les recherches actuelles emploient les technologies nouvelles mises la disposition de la


biologie : le microscope balayage lectronique, les techniques de la biologie molculaire
(comme le squenage de lADN), etc. Aussi la classification des micro-organismes se fonde-t-
elle aujourdhui sur leur structure molculaire. Ainsi, les bactries forment lensemble des
procaryotes, cest--dire des cellules dont le matriel gntique, sous forme dADN, est libre
dans le cytoplasme et non inclus dans un noyau, tandis que les autres organismes
unicellulaires sont classs parmi les eucaryotes (dont le gnome est enferm dans le noyau
cellulaire). Parmi ces unicellulaires eucaryotes, on distingue les protistes (groupe runissant les
unicellulaires animaux et vgtaux) et les levures, qui sont classes dans le rgne des
champignons. En outre, au sein de chacun de ces groupes, une classification plus fine a t
peu peu mise en place, en fonction de leurs caractristiques propres. Les virus, quant eux,
forment un monde part, la limite du vivant (ils ne peuvent en effet en aucune faon se
reproduire par eux-mmes, mais doivent obligatoirement parasiter une cellule vivante).

Enfin, la dcouverte en 1982 des prions, par Stanley Prusiner et son quipe, a ouvert la voie
une nouvelle branche de la microbiologie. Les prions, simples protines dpourvues de
matriel gntique, suscitent encore bien des interrogations quant leur mode de
fonctionnement et leur transmission.

3 APPLICATIONS
Les applications de la microbiologie sont nombreuses : industrie agroalimentaire, agriculture,
environnement, mdecine, etc. Ainsi, on utilise la fermentation alcoolique que ralisent les
levures pour fabriquer le pain ou la bire, la fermentation lactique pour les fromages, etc.
Dpollueurs, certains micro-organismes dgradent des substances polluantes rejetes dans la
nature. Les bactries, ainsi que de nombreux unicellulaires eucaryotes, sont dimportants
outils de la recherche gntique et permettent par ailleurs la production en grande quantit de
protines et hormones diverses (voir organismes gntiquement modifis).

En mdecine, la microbiologie permet de comprendre les mcanismes dinfection, de


dveloppement et de survie des agents pathognes. Une connaissance approfondie des
mcanismes aux niveaux molculaire et cellulaire autorise en effet une lutte efficace contre un
nombre trs important de maladies. Les avances techniques permettent aujourdhui une
tude acclre des agents pathognes nouveaux dcouverts chaque anne. Une
illustration magistrale en est le virus du sida, qui, alors quil nest identifi que depuis 1983 (la
maladie elle-mme ntant connue que depuis 1981), est aujourdhui lun des virus les mieux
connus du point de vue de sa structure et de son fonctionnement. Citons enfin le rle de la
microbiologie dans la mise au point de nouveaux vaccins, dans la comprhension des
phnomnes pidmiologies, etc.

La microbiologie a, en outre, permis de complter les thories volutives, en particulier sur


lapparition des cellules eucaryotes. Ainsi, la ressemblance structurale et molculaire des
mitochondries (organites cellulaires eucaryotes) avec certaines bactries (qui ont
probablement t les premiers organismes avoir peupl la Terre) suggre que lorigine des
cellules eucaryotes rside dans la colonisation, par des bactries, dautres cellules (voir origine
de la vie).

virologie
1 PRSENTATION
virologie, discipline de la microbiologie spcialise dans ltude des virus.

2 NAISSANCE DE LA VIROLOGIE
Lexistence dagents pathognes plus petits que les bactries est tablie en 1892 par le
chercheur russe D. I. Ivanovski, qui travaille sur les germes responsables dune pathologie
vgtale, la mosaque du tabac. En 1898, le botaniste hollandais Martinus W. Beijerinck les
baptise virus, mot latin signifiant poison . Quelques annes plus tard, on dcouvre que
certains virus peuvent se dvelopper lintrieur des bactries en les dtruisant ; aussi sont-ils
appels bactriophages. la mme poque, Louis Pasteur, aprs avoir montr quun virus est
responsable de la rage, met au point un vaccin destin lutter contre cette maladie.

3 VIROLOGIE MODERNE
En 1935, le biochimiste amricain Wendell Meredith Stanley russit isoler le virus de la
mosaque du tabac et dmontrer quil est uniquement compos de matriel gntique, sous
forme dacide ribonuclique (ARN), et dune enveloppe protique. Mais ce nest qu partir des
annes quarante que lon peut observer les virus, grce lapparition du microscope
lectronique. Puis, grce aux centrifugeuses haute vitesse, les microbiologistes parviennent
les concentrer et les purifier. Ltude des virus franchit une tape essentielle dans les annes
cinquante, avec la mise au point de mthodes permettant la culture de cellules autorisant la
rplication virale. De nombreux virus sont ainsi dcouverts et, dans les annes 1960 et 1970,
les virologistes dterminent les caractristiques physiques et chimiques dun grand nombre
dentre eux.

4 RECHERCHES ACTUELLES
Ltude des virus et des interactions avec les cellules htes continue de faire lobjet de
nombreuses tudes en microbiologie. Petites structures trs simples lchelle du vivant, les
virus demeurent dune incroyable complexit lchelle de la molcule. Ce sont donc des
modles de premire importance pour tudier un grand nombre de mcanismes biologiques.
Par exemple, lexistence de lARN messager (ARNm) fut dcouverte au cours de travaux sur la
rplication des bactriophages dans les bactries. Ltude des bactriophages a aussi t
fondamentale dans la comprhension de lutilisation de linformation gntique par les
cellules. La virologie tient galement une place centrale dans les recherches de gnie
gntique et de thrapie gnique, domaines qui utilisent des vecteurs viraux pour intgrer des
gnes dans des cellules.

parasitologie
1 PRSENTATION
parasitologie, tude des parasites, en vue de mettre au point des traitements efficaces contre
les maladies qu'ils provoquent (parasitoses). Celles-ci touchent actuellement plusieurs
centaines de millions de personnes, principalement dans les pays en dveloppement et dans
les rgions tropicales.

2 HISTORIQUE
La parasitologie actuelle plonge ses racines au milieu du XVIIe sicle, lorsque Francesco Redi
dcouvre que les ascaris (vers parasites du systme digestif des vertbrs transmis par les
aliments) pondent des ufs et naissent, non pas de novo, mais de parents les ayant prcds
(Redi est lun des premiers contester la thorie de la gnration spontane). Peu peu, les
connaissances sur la morphologie des parasites progressent avec les travaux de Raumur en
France, Pallas en Russie, Goeze en Allemagne. Mais c'est Pasteur qui, en imposant la notion de
la nature vivante des germes, donne son vritable essor la parasitologie.

Ds lors, les dcouvertes se multiplient : en 1875, Loesch dcouvre l'amibe dysentrique et


son rle pathogne ; en 1880, Alphonse Laveran identifie l'hmatozoaire du paludisme et
quinze ans plus tard, Ronald Ross montre que sa transmission passe par les moustiques du
genre Anopheles (les anophles).

3 MISE AU POINT DES TRAITEMENTS


Si les Indiens du Prou combattaient dj le paludisme grce l'corce de quinquina, sa
prophylaxie doit attendre la dcouverte, en 1939, des proprits insecticides du DDT, qui a
permis de lutter contre les moustiques vecteurs. Les parasites transmis par des insectes
(comme le trypanosome responsable de la maladie du sommeil, ou les filaires responsables
des filarioses) sont alors presque anantis. Mais quelques dcennies d'utilisation massive de
ces produits suffisent rendre rsistants certains parasites (voir antiparasitaires ;
antipaludens).

De ce fait, la parasitologie s'oriente aujourd'hui vers d'autres modes de destruction, telle la


lutte biologique, ou encore un vaccin propre chaque type de parasitose. Cette piste
prometteuse s'appuie sur le dpistage des maladies parasitaires et sur leur comprhension au
niveau cellulaire. Mais elle rencontre deux obstacles : les parasites ont peu peu dvelopp
des dfenses contre le systme immunitaire de leur hte et ils existent souvent sous plusieurs
formes.

virus (biologie)
1 PRSENTATION
virus (biologie), micro-organisme constitu essentiellement dun acide nuclique entour dune
coque protique, parasite intracellulaire obligatoire, souvent agent de maladies, bnignes ou
graves. Actuellement, plusieurs milliers de virus ont t recenss. La virologie est le domaine
de la microbiologie qui sintresse aux virus.

2 CARACTRISTIQUES GNRALES
La principale caractristique dun virus est lie son incapacit se reproduire seul : oblig
dinfecter des cellules, il utilise le matriel de transcription et de traduction de la cellule hte
pour ses propres besoins. Il doit en effet synthtiser des protines dont le code est contenu
dans son propre matriel gntique. Ces protines jouent un rle dans la construction des
nouveaux virus auxquels il donnera naissance ou permettent la rplication de lacide nuclique
viral. Les virus sont donc des parasites intracellulaires obligatoires.

Les virus sont composs soit dacide ribonuclique (ARN), soit dacide dsoxyribonuclique
(ADN) jamais les deux simultanment , dune coque protectrice appele capside,
constitue de protines seules ou combines des glucides, et parfois entours dune
membrane plasmique provenant dune cellule hte dont le virus est sorti, assemblage de
phospholipides et de protines. Lacide nuclique est gnralement constitu dune seule
molcule, soit simple brin, soit double brin qui, chez certains virus, peut tre segmente en
deux ou trois morceaux.

3 TAILLE ET FORME
La taille et laspect des virus sont trs varis, mais ils ont pour caractristique commune
davoir des dimensions extrmement rduites : quelques exceptions prs, ils ne sont
observables quau microscope lectronique alors que les micro-organismes de plus grande
taille, telles les bactries, sont visibles au microscope optique.

De nombreux virus ont une forme pseudosphrique trs simple sans aucune symtrie, dont le
diamtre varie entre 60 et 300 nanomtres (1 nm quivaut 1/1 000 000 mm). Les plus petits,
dont la forme est icosadrique (polygones vingt cts), mesurent entre 18 et 20 nm de large.
Certains bactriophages portent, outre cette structure, une sorte de queue qui leur permet
dinjecter leur gnome lintrieur de la bactrie quils infectent. Les plus longs virus sont les
virus en btonnet, dont certains peuvent atteindre plusieurs microns (1 m quivalant
1/1 000 mm) de longueur, mais mesurent gnralement moins de 100 nm de large.

Le plus gros virus connu ce jour, identifi dbut 2003 par une quipe de lUniversit de la
Mditerrane (Marseille), atteint la taille de petites bactries. Baptis mimivirus (pour
mimicking-microbe virus, virus imitant un microbe le terme microbe tant compris ici
dans le sens de bactrie), il infecte des amibes et se prsente sous la forme de particules
icosadriques de 400 nm de diamtre, entoures de fibrilles atteignant 80 nm de long. Ces
dimensions en font lun des seuls virus (avec les poxvirus) tre visible au microscope
optique. Le mimivirus est galement particulier par son gnome : beaucoup plus gros que celui
des autres virus connus, celui-ci renferme plus de 1 200 gnes (autant que certaines
bactries) ; on pense que son fonctionnement est plus complexe, et quil pourrait tre capable
de rguler la synthse des protines impose sa cellule hte.

4 CYCLE VIRAL

4.1 Contamination
Les diverses modalits de la contamination dpendent la fois du virus et de lhte. Les virus
vgtaux se transmettent le plus souvent par des insectes, parfois par le frottement des
feuilles, la plante contamine infectant lautre de proche en proche. La plupart des
contaminations virales chez lhomme et chez les animaux proviennent des voies respiratoires
(virus de la grippe ou de la rougeole) ou sexuelles, ou se produisent par transmission du virus
de la mre lembryon travers la barrire placentaire. Un grand nombre dinfections (la rage,
par exemple) sont conscutives des morsures danimaux ou des piqres dinsectes (virus
de la fivre jaune). Le mode de contamination par contact, rare, ne concerne gure que les
papillomavirus.

Une fois lhte infect, le virus peut pntrer lintrieur des cellules. Des modes de
reconnaissance spcifiques faisant intervenir la fois la capside virale et la membrane
cellulaire sont indispensables la contamination. Cela explique pourquoi chaque virus
nenvahit quun type particulier de cellules, spcifique. Par exemple, le VIH infecte les
lymphocytes T4 grce aux rcepteurs CD4 situs la surface de ces derniers.

4.2 Rplication virale


Aprs reconnaissance de la cellule par le virus et entre du gnome viral, la rplication de ce
dernier peut commencer. Les virus, qui ne contiennent pas les enzymes et les prcurseurs
mtaboliques indispensables leur rplication, doivent utiliser pour leurs propres besoins ceux
de la cellule hte quils envahissent, de mme que le matriel transcriptionnel et traductionnel
de la cellule (ARN de transfert, bases, acides amins, et nergie sous forme dATP). Le mode
de reproduction des virus, extrmement vari, repose essentiellement sur le fait que le
matriel gntique du virus peut tre de lADN ou de lARN, simple ou double brin. Par
comparaison, le matriel gntique des cellules eucaryotes ou procaryotes (bactries) nest
constitu que dADN double brin, et son mode de rplication est unique.

Si le gnome est constitu dADN double brin, il passe dabord dans le noyau (sil infecte une
cellule eucaryote), o il constitue une sorte de chromosome surnumraire, qui pourra tre
transcrit en ARN messager (ARNm). Dans le cas de cellules procaryotes, ce matriel
supplmentaire reste libre dans le cytoplasme (tout comme celui de la bactrie infecte). Dans
certains cas, son mode de rplication est similaire celui de la cellule hte (cas du
bactriophage lambda) ; dans dautres, il est compltement diffrent, passant par une tape
intermdiaire dARN cytoplasmique, qui servira de modle la formation de nouveaux
gnomes viraux (cas du virus de lhpatite B).

Les rtrovirus constituent un groupe part : leur gnome, constitu dARN, est tout dabord
transcrit en ADN (on parle de rtrotranscription, car elle se fait dans le sens inverse de la
transcription classique ADN vers ARN). Le double brin dADN issu de ce processus sintgre
ensuite lADN du noyau de la cellule hte. Les autres virus ARN prsentent plusieurs
modalits de rplication, selon quils sont double ou simple brin. Dans tous les cas, les
enzymes qui permettent soit de synthtiser de lARN partir dADN, soit de lADN partir
dARN (transcriptase inverse des rtrovirus), sont indispensables et doivent donc tre
synthtises partir du gnome viral, puisquelles nexistent pas dans les cellules, avant
dtre utilises pour la rplication du virus. LADN dun rtrovirus, intgr dans le gnome de la
cellule hte, fait partie de son matriel gntique : on lappelle alors provirus. Le gnome viral
est exprim tout au long de la vie de la cellule, qui devient une sorte dusine virus. De plus,
lintgration du gnome viral dans lADN cellulaire peut conduire la cancrisation de la
cellule.

En mme temps que se rplique le matriel gntique du virus, les protines ncessaires la
formation de la capside sont synthtises, par le procd classique de transcription en
ARNm, puis de traduction de ce dernier. Lorsque lacide nuclique a t multipli un grand
nombre de fois (jusqu plusieurs dizaines de milliers de copies) et que les units protiques
constituant lenveloppe virale sont synthtises, ces composs sauto-assemblent selon un
mcanisme encore inconnu et forment de nouveaux virus. Ainsi, un seul virus peut en gnrer
des milliers dautres.
4.3 Libration
la suite de lassemblage de leurs composants, les virus sagglomrent dans le cytoplasme,
sous la surface de la membrane cellulaire. Pour certains, le processus de libration
saccompagne dune destruction de la cellule infecte. Cest le cas des bactriophages, dont la
sortie provoque la lyse des bactries infectes. Pour dautres, des bourgeons se forment sur la
membrane cellulaire sans dtruire la cellule, et les virus sortent, emportant le bout de
membrane plasmique qui les entoure. Linfection peut alors tre silencieuse cest--dire que
les virus se rpliquent lintrieur de la cellule sans lendommager. Cependant, mme lorsque
la sortie des virus a lieu par bourgeonnement, il peut sensuivre une destruction cellulaire (par
exemple, lorsque les copies virales, trop nombreuses, provoquent une multitude de
perforations dans la membrane cellulaire qui na pas le temps de se rgnrer).

5 VIRUS ET SANT
Il existe des centaines de virus qui peuvent provoquer des maladies trs diverses chez toutes
les espces vivantes (Voir aussi maladies animales). Chaque virus est spcifique dune ou de
plusieurs espces proches.

La majorit des infections virales se traduit simplement par une lgre fatigue ; ainsi, le rhume
est une infection virale qui affecte chaque anne des millions de personnes. Dautres infections
entranent des complications plus ou moins graves dues au virus lui-mme ou une infection
bactrienne opportuniste. Cest le cas des virus de la grippe, de la rougeole, des oreillons, des
boutons de fivre (ou herps), de la varicelle, du zona, des verrues et des hpatites. Enfin,
certaines contaminations posent un problme trs grave, car elles sont mortelles court
terme ; cest le cas de la rage, des fivres hmorragiques, de lencphalite, de la poliomylite
et de la fivre jaune. Des virus et des cytomgalovirus peuvent tre lorigine de
malformations congnitales ou provoquer la mort du ftus. Le virus de la rubole, par
exemple, le plus souvent bnin, peut passer totalement inaperu ; en revanche, il provoque de
graves malformations chez lenfant sil touche une femme enceinte. Cest la raison pour
laquelle la vaccination antirubolique des fillettes est indispensable.

Le sida est provoqu par un rtrovirus. Il existe galement des virus lis aux cancers humains
comme le HTLV, mais le virus de lhpatite B (VBH) peut galement tre responsable de
cancers du foie, de mme que certaines formes de papillomavirus pourraient jouer un rle
dans la cancrogense. La recherche contemporaine dcouvre les effets dautres virus sur
lapparition de certains types de cancer et de maladies chroniques comme la sclrose en
plaques et dautres maladies dgnratives.

6 TRAITEMENT ET PROPHYLAXIE
La vaccination est actuellement la seule mthode efficace dans la prvention des maladies
virales. Elle permet de renforcer les dfenses immunitaires de lindividu contre un microbe, en
injectant ce microbe sous une forme qui nest plus pathogne (qui ne provoque pas la maladie)
ou qui ne peut se rpliquer. La vaccination protge lorganisme contre le virus qui a servi
fabriquer le vaccin.
Il nexiste pas de traitement totalement efficace contre les infections virales, car aucun
mdicament nest en mesure de dtruire spcifiquement les virus sans entraner deffets
secondaires sur lorganisme. Les antiviraux entravent la rplication de lacide nuclique viral,
soit en agissant sur les enzymes de synthse, soit en bloquant cette rplication par lutilisation
danalogues des prcurseurs des acides nucliques. Ce sont des virostatiques, dnomms ainsi
car ils empchent linfection, sans dtruire les virus ou les cellules htes.

On a fond beaucoup despoir sur linterfron, une protine non toxique synthtise par
certaines cellules animales infectes par des virus, car il est produit par les cellules elles-
mmes ; cependant, il nest encore utilis que dans le traitement des hpatites chroniques, et
permet de protger les cellules proches des cellules infectes contre une contamination virale.

7 VIRUS ET RECHERCHE
La recherche sur les virus sintresse, dune part, leur mcanisme de rplication, dans le but
de pouvoir stopper leur dveloppement et dliminer ainsi les maladies virales, et, dautre part,
comprendre comment les virus reconnaissent les cellules quils infectent afin dviter cette
infection. Ltude des maladies virales a galement permis de mieux apprhender la rponse
immunitaire face aux agents infectieux.

Les virus peuvent tre utiliss pour injecter dans les cellules de nouveaux gnes que ces
dernires ne possdaient pas. Ainsi, en construisant des virus chimres contenant la fois une
partie du matriel gntique viral, mais non pathogne, et un gne extrieur, on peut
transformer des cellules, voire des organismes entiers, si les cellules infectes sont des
cellules embryonnaires (voir organismes gntiquement modifis). Cette technique a t
utilise pour modifier des plants de tabac en les infectant avec un virus de la mosaque du
tabac chimre, ou des bactries avec le bactriophage lambda.

Elle pourrait galement tre mise en uvre dans le cadre de la thrapie gnique, qui vise
introduire un gne dans des cellules pour traiter une maladie due au dficit ou au
dysfonctionnement dun gne essentiel. En effet, en utilisant un virus chimre qui infecterait
ces cellules, on pourrait y introduire un exemplaire fonctionnel du gne voulu. Pour certains
cancers du poumon, cette mthode est au stade des essais cliniques.

Malgr des rsultats encourageants, publis en septembre 1996, la mthode nest encore ni
utilisable grande chelle ni gnralisable. Il nest pas exclu, par exemple, quun virus rendu
totalement inoffensif puisse redevenir pathogne la suite dune srie de mutations.

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