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Glissement de terrains argileux


W.J. Eden

Dans les rgions basses de l'Outaouais - St-Laurent, le printemps de 1971 a amen avec lui
d'importants glissements de terrains. L'attention du public s'est porte spcialement sur les
vnements tragiques survenus dans la rgion de la rivire Saguenay, au village de St-Jean-
Vianney, Qubec. Un glissement de terrain y a caus trente et une pertes de vie et a dtruit
quarante maisons dans une subdivision rcemment cre. Le 16 mars 1971, un autre
glissement de terrain, presque aussi important, s'est produit le long de la rivire South Nation,
dans l'est de l'Ontario; il a compltement bloqu la rivire sur plus d'un mille; il n'a heureusement
pas entran de pertes de vies humaines; nous ne le mentionnons qu'en vue de mettre en
vidence la nature rgionale du problme des glissements de terrain, et pour signaler que les
vnements similaires ceux de St-Jean-Vianney ne sont pas uniques. Les archives du pass
rvlent, en fait, que la valle du St-Laurent est une des rgions du monde les plus actives sous
le rapport des glissements de terrain.

La Division des recherches sur le btiment a tudi pendant plus d'une dcennie la stabilit des
pentes argileuses des valles du St-Laurent et de l'Outaouais. Un grand nombre de
communications relatives aux recherches ont t publies la suite de ces tudes. Elles ont
dcrit en dtail divers glissements de terrain et ont examin certains aspects du problme
gnral. L'objet du prsent rsum est d'attirer l'attention sur le problme de la stabilit des
pentes et de ses rapports avec les argiles; on y trouvera galement certaines informations
relatives aux facteurs qui affectent la stabilit des pentes et doivent par suite tre pris en
considration lorsqu'on tudie ce dernier problme. On y lira enfin des recommandations
relatives aux prcautions prendre pour prvenir des tragdies telles qu'il en est survenu St-
Jean-Vianney et Nicolet, Qubec, o, en Novembre 1955, un glissement de terrain intressant
sept acres s'est produit sur les rives de la rivire Nicolet au centre du village. Trois personnes
ont alors perdu la vie; une cole, un garage et plusieurs maisons ont en outre t dtruits. Le
prsent Digest attire spcialement l'attention sur les argiles de la valle du St-Laurent, mais la
mthode d'analyse et les mesures correctives qui y sont dcrites sont applicables aux argiles en
gnral.

Caractristiques des glissements de terrain

L'expression "glissement de terrain" dsigne des mouvements vers le bas et vers l'extrieur des
matriaux d'une pente compose de sols naturels ou rapports. La Figure 1 indique les
caractristiques principales d'un glissement de terrain; on peut observer sur le diagramme une
surface de rupture trs nette le long de laquelle les matriaux impliqus dans le glissement de
terrain se dplacent au-dessus de matriaux que le phnomne n'affecte pas. Le diagramme
montre galement que la surface de rupture s'tend sur une profondeur considrable de sorte
qu'un glissement de terrain ne saurait tre considr comme un phnomne superficiel.
Figure 1. Illustration d'un glissement de terrain.

Les facteurs les plus importants qui influent sur la stabilit d'une pente sont l'inclinaison, la
hauteur hors-tout, le matriau du sol, la position de la nappe aquifre, et la structure gologique
(succession des couches, pentes des lits, failles ou imperfections).

Analyse de la stabilit

Au dbut du dix-neuvime sicle, un ingnieur franais, Alexandre Collin, qui travaillait la


construction de canaux, remarqua que les surfaces de cassure formes par les glissements de
terrains survenant dans l'argile le long des berges d'un canal adoptaient une forme incurve
semblable celle qui est illustre Figure 1. Il publia en 1846 un mmoire dans lequel il suggrait
une mthode statique d'analyse base sur une surface courbe et mesurait la rsistance des sols
au cisaillement. On a, depuis cette poque, propos diverses mthodes d'analyse. Elles ont
conduit la mthode du cercle de glissement, mise au point par des ingnieurs sudois
spcialiss dans les ports et sur laquelle reposent les techniques actuellement utilises. La
Figure 2 reprsente les caractristiques essentielles de la mthode. On y suppose que la
surface de rupture affecte la forme d'un arc de cercle. Grce la comparaison des forces
perturbatrices et des forces de rsistance, on obtient, pour chaque surface probable de rupture,
un coefficient de scurit. Il est ncessaire d'effectuer plusieurs essais avant de pouvoir
dterminer, pour une pente donne, le cercle le plus dangereux. Les calculatrices digitales, qui
sont particulirement commodes pour l'excution de ces recherches, sont trs largement
utilises dans ce but. La gologie structurale exige, dans certains cas, une analyse de stabilit
base sur une combinaison de surfaces de dfaillance courbes et planes. On peut classer les
informations ncessaires l'excution des analyses de stabilit suivant les trois rubriques ci-
aprs :

gomtrie de la pente,
tat des eaux superficielles et souterraines,
et rsistance de la masse du sol.
Figure 2. Analyse de stabilit des pentes.

Sur ces trois lments, seule la gomtrie de la pente peut tre dtermine entre des limites
troites partir de relevs du sol ou l'aide de cartes tablies en utilisant les techniques de
photogrammtrie dtermine entre des limites troites partir de relevs du sol ou l'aide de
cartes tablies en utilisant les techniques de photogrammtrie arienne.

C'est par forages et explorations d'essai qu'on peut dterminer les situations des eaux
superficielles et souterraines. Il est ncessaire de procder l'identification de toutes les
couches du sol et de dterminer leur rsistance en utilisant les procds d'essai du sol. Il
importe de prter une grande attention aux couches inclines, aux fissures, et toutes les
caractristiques structurales susceptibles d'influer sur la stabilit. On dterminera galement la
position de la nappe aquifre et on recherchera toutes les informations renseignant sur son
niveau maximal au cours de l'anne.

L'analyse de stabilit d'une pente donne ne saurait tre prcise. Lorsqu'on applique la
mthode, on utilise, en effet, concernant le comportement des masses naturelles au cisaillement,
certaines hypothses qui sont rarement vrifies dans la nature. La valeur principale d'une
analyse de stabilit rside dans le fait qu'elle procure une mthode rationnelle permettant de
juger des mesures prendre pour rduire le risque d'une dfaillance de pente.

Importance du drainage

L'eau s'coule librement partir des sols gros grains tels que graviers et roches crases.
Aussi ce type de matriau peut-il se maintenir sur des pentes gales sa pente d'boulement.
D'un autre ct, les sols grains fins ne se drainent pas facilement et l'eau exerce une forte
influence sur leur rsistance et leur comportement. cause de leur faible permabilit, le
courant d'eau qui les traverse est rduit et la pression de l'eau des pores peut varier largement
lorsque les conditions de la nappe aquifre subissent des changements. l'tat sec, ces sols ne
s'croulent pas immdiatement mme si leurs pentes sont extrmement raides; leur stabilit
dcrot cependant avec le temps. Pour que la pente reste stable, les efforts de cisaillement qui
s'exercent l'intrieur d'une pente doivent tre neutralises par la rsistance au cisaillement. La
pression de l'eau des pores, dtermine par la position de la nappe aquifre, exerce une
influence directe sur la rsistance apparente au cisaillement acquis par le soi; plus la pression de
l'eau des pores est leve, plus la rsistance au cisaillement est faible. En fait, si le drainage
naturel est interdit par des conditions telles que le gel d'une face du sol, la pression de l'eau
pourrait, mme dans le cas des sols granulaires, s'lever au point d'engendrer une situation
instable. Le drainage ou la position de la nappe aquifre exercent ainsi une influence directe sur
la stabilit de la pente.

Conditions du sol

Deux remarques relatives aux conditions du sol s'imposent. Les problmes les plus critiques de
stabilit des pentes se prsentent d'ordinaire, en premier lieu, sur les sols grains fins et
particulirement sur les argiles. Ceci rsulte en partie de ce qu'il est difficile de les drainer et de
ce que, sur ce genre de sol, les processus d'rosion par ruissellement et vagues amnent de
nombreuses pentes au point de rupture.

Le second point concerne le comportement des sols grain fin impliqus dans un dplacement
des terres. En acqurant par moulage une autre forme, ils peuvent perdre une fraction notable
de leur rsistance. On dsigne l'importance de cette perte sous le nom de sensibilit. Les hautes
sensibilits correspondent aux grandes pertes de rsistance. Il se peut, comme l'indique la
Figure 1, que les dbris d'un glissement de terrain sur sols haute sensibilit ne sjournent pas
au pied de la pente, mais se dispersent et s'en loignent. St-Jean-Vianney, le sol extrmement
sensitif s'est compltement liqufi et plus de six millions de verges cubes se sont crouls en
suivant le cours d'un torrent descendant vers la rivire Saguenay. Il ressort de ce qui prcde
que les sols grain fin sensibles au changement de forme exigent une attention spciale sous le
rapport de la stabilit des pentes.

Causes des glissements de terrain

Les glissements de terrain surviennent sur des pentes rendues trop abruptes par l'rosion due
aux ruissellements ou aux vagues ou du fait des amnagements excuts par l'homme sur les
pentes. Il existe de nombreux exemples de pentes trop abruptes subsistant dans un tat de
stabilit apparente jusqu'au moment o des niveaux anormalement levs de nappes aquifres
rduisent la rsistance au cisaillement et dclenchent des glissements de terrain. C'est ainsi que
l'hiver de 1970-71 a provoqu dans la valle du St-Laurent une chute de neige record; la fusion
printanire ne s'est, d'autre part, produite que lentement. L'infiltration d'eau dans le sol atteint,
dans ces conditions, une valeur maximale. Lorsqu'une pente situe sur sol sensitif est devenue
abrupte du fait de l'rosion s'exerant sa base ou de travaux d'excavation, et que le niveau de
la nappe aquifre est lev, les conditions de production d'un glissement de terrain sont
ralises. Peut-tre sera-t-il peu important et affectera-t-il seulement quelques dizaines de
verges cubes de matriaux de sorte qu'il passera inaperu (Figure 3a); il peut aussi tre assez
srieux pour endiguer ou dvier temporairement un cours d'eau (Figure 3b). Trs rarement, et
lorsque des conditions spciales seront runies, des glissements de terrain trs importants ou
des croulements de terres des types cits dans l'introduction pourront prendre naissance.
Figure 3. Glissements de terrain sur Breckenridge Creek.
(a) Vue de deux lgers glissements de terrain survenus au printemps de 1969.
(b) Vue arienne d'une coule de terre intressant 30 000 verges cubes d'argile survenue en
avril 1963 sur la rive oppose.
Mesures de stabilisation

On peut augmenter la stabilit des pentes existantes en suivant trois mthodes principales:
contrle de la nappe aquifre, aplanissement gnral de la pente, et suppression de l'rosion au
pied de cette dernire.

L'amlioration du drainage donnera de bons rsultats. On construira des fosss et des drains
souterrains destins empcher l'accumulation d'eau de surface au-dessus de la partie
suprieure de la pente. On prendra les mesures ncessaires pour que ce genre de fosss
n'engendre aucune rosion.

S'il s'avre ncessaire d'excuter des travaux proximit d'une pente, on devra toujours, comme
le montre la Figure 2, organiser les oprations de manire amliorer les moments de stabilit.
Les poids ajouts au pied de la pente, de mme que les matriaux enlevs de la crte,
augmentent les forces stabilisantes. Lorsqu'on a faire un banc naturel, il importe
particulirement de ne pas extraire de matriaux du pied de la pente; lorsqu'on y installera des
remblais ou bermes, on utilisera des matriaux auto-draineurs de manire ne pas lever le
niveau de la nappe aquifre.

La lutte contre l'rosion constitue un moyen trs efficace de soutenir des pentes qui comportent
leur pied des ruissellements ou des masses d'eau engendrant une notable action de vague.
On peut lutter contre ce type d'rosion en utilisant un perr, une berme rocheuse, ou un petit mur
de revtement construit le long du pied de la pente.

Conclusion

Les pentes naturelles qui sont restes stables pendant des sicles s'croulent parfois la suite
d'une lente modification de l'environnement en entranant des consquences catastrophiques. Il
arrive que des travaux de construction acclrent les changements. Les pentes raides peuvent
rester stables pendant quelques annes mais s'croulent soudainement lors d'un changement
des conditions existantes.

Il est impossible de prdire avec prcision la stabilit d'une pente. Un ingnieur gotechnicien
expriment peut cependant tablir une valuation raisonnable d'un secteur en se basant sur
une investigation complte des lieux. Ce genre de recherche exige une analyse des conditions
du sol et de la nappe aquifre associe une tude de la gologie locale; on examinera en
particulier les pentes stables et instables existantes.

Toutes les fois qu'elles envisagent le dveloppement d'un secteur, les autorits municipales
locales devraient s'assurer qu'il n'existe aucune possibilit de glissements de terrain. Elles
devraient examiner sous le rapport de la stabilit les bancs naturels d'argile de l'ordre de 20
pieds dont l'inclinaison n'excde pas 1 4. Il importe de s'assurer, dans tous les cas, la
collaboration d'experts de manire pouvoir prendre, ds les premiers stades de l'tude, les
mesures de planification, de zonage et de correction qui pourraient s'imposer.

Publi l'origine en aot 1973.