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Prtres diocsains, n 1363 dcembre 1998, p. 494-502.

P. Franois-Rgis WILHLEM,

LE PRTRE, TMOIN DE LA PATERNIT DE DIEU


En ces moments de restructuration de la vie paroissiale et diocsaine, beaucoup d'interrogations
traversent le ministre du prtre : qui et quoi donner la priorit ? Comment travailler avec les
lacs ? Comment vivre et susciter la communion ecclsiale au milieu de multiples responsabilits ?,
etc. Ces bouleversements souvent difficiles assumer ne sont-ils pas cependant une chance de
redcouvrir de faon plus profonde tel ou tel aspect essentiel du charisme sacerdotal ? Parmi ces
aspects, celui du prtre tmoin, ou plus encore relais, mdiateur, de la paternit de Dieu semble tout
fait fondamental. Etant centre sur Dieu-Pre, la nouvelle anne liturgique devrait pouvoir enrichir,
peut-tre mme renouveler, notre faon de percevoir cette paternit dans l'Esprit, source des joies les
plus profondes de notre ministre.
Pour mener bien notre rflexion, laissons-nous tout d'abord interroger par un passage du
chapitre 23 de l'Evangile de Matthieu.

" N'appelez personne votre Pre sur la terre ... "

"Pour vous, ne vous faites pas appeler Rabbi ("matre") : car vous n'avez qu'un Matre
(didaskalos), et tous vous tes des frres. N'appelez personne votre Pre sur la terre : car vous n'en
avez qu'un, le Pre cleste. Ne vous faites pas non plus appeler Docteurs (kathghtai) : car vous
n'avez qu'un Docteur (kathghts), le Christ. Le plus grand parmi vous sera votre serviteur" (23, 8-
11).

Dans ce passage, dont le contexte est celui d'une polmique contre les scribes et les Pharisiens,
Jsus n'entend condamner ni la paternit physique, ni la paternit spirituelle, ni mme la science des
choses de Dieu qui, selon l'Ecriture, est un devoir pour les prtres 1 et, en gnral, pour ceux qui ont la
tche d'enseigner (cf. les v. 2-3a de notre chapitre 23). Le triple avertissement du Christ porte en fait
sur le danger d'appropriation de ce qui est et reste don de Dieu : Dieu seul est Pre, c'est de Lui que
toute paternit tire son nom (cf. Ep 3, 14-15 ; v. aussi Jc 1, 17) ; Dieu seul est Matre de vrit, Guide,
Docteur, en son Fils Jsus-Christ. En consquence, un chrtien ne peut considrer un autre homme
comme matre, guide, docteur, etc., que dans la mesure o ces titres sont clairement envisags en
participation de ce qu'est Dieu par lui-mme. L'affirmation du Christ ne veut donc exclure "ni
l'autorit dans son Eglise, ni la participation des hommes la paternit divine. Mais elle souligne le
caractre suprme de cette paternit, de telle faon que, mme si les hommes peuvent y pendre part,
devant Dieu ils se trouvent tous fondamentalement sur un mme plan : Vous tes tous des frres
(Mt 23, 8)" 2. Par ses injonctions, le Christ stigmatise les risques d'autoritarisme, de captation
affective et de vanit religieuse qui menacent la relation enseignant/enseign, dirigeant/dirig, ainsi
qu'il a pu advenir chez les scribes et les Pharisiens 3. Ce n'est donc pas le fait de la paternit spirituelle
qui est ici en cause, mais la manire de la vivre.
Il est important de prciser ce sujet que la conception de la paternit comme relation
spirituelle est une ralit trs ancienne que l'on rencontre dj dans les sagesses et religions antiques.
Elle se retrouve, comme on le sait, dans le Judasme qui lui accorde une trs grande importance et
connat un dveloppement nouveau en christianisme, o elle se situe au coeur de la transmission de la

1. Voici p. ex. Os 4, 6 : "Mon peuple prit, faute de connaissance. Puisque toi, tu as rejet la connaissance, je te
rejetterai de mon sacerdoce; puisque tu as oubli l'enseignement de ton Dieu, mon tour, j'oublierai tes fils."
2. P. Gutierrez, La paternit spirituelle selon saint Paul, Gabalda, Paris, 1968, p. 170.
3. Voir P. Bonnard, L'Evangile selon saint Matthieu (2d.), Labor et Fides, Genve, 1982, p. 336-337.
2

Bonne Nouvelle. Deux passages de la premire Eptre aux Thessaloniciens clairent particulirement
cela.

" Comme une mre nourrit ses enfants ... "

"... Nous pouvions, tant aptres du Christ, vous faire sentir tout notre poids. Au contraire, nous
nous sommes faits tout aimables au milieu de vous. Comme une mre nourrit ses enfants et les
entoure de soins, telle tait notre tendresse pour vous que nous aurions voulu vous livrer, en mme
temps que l'Evangile de Dieu, notre propre vie, tant vous nous tiez devenus chers" (1 Th 2, 7-8).

Pour parler de sa paternit l'gard des Thessaloniciens, Paul utilise en fait deux images
connotation maternelle et paternelle. La premire est celle de la "nourrice" (trophos) ou de la mre qui
nourrit ses enfants ; la deuxime celle du pre qui les enseigne, comme nous allons le voir. La
nourriture est ici celle de la Parole vanglique 4. La douceur, l'attention pleine de dlicatesse
qu'voque la premire image souligne le caractre "maternel" de l'action apostolique de Paul : comme
une mre l'gard de l'enfant qu'elle chrit, son ministre consiste soigner et nourrir le peuple dont
il a la charge. Les adieux dchirants des anciens d'Ephse lors du dpart de Paul vers son martyre (cf.
Ac 20, 37-38), illustrent avec loquence la profondeur humaine et spirituelle des liens crs par
l'annonce de la Bonne Nouvelle.
Cette atmosphre de tendresse ne va pas sans rappeler certains passages de l'Ancien Testament
o sont dcrites les relations d'amour ( la fois paternel et maternel) de Yahv avec son peuple 5. Il est
intressant de noter, par exemple, comment le livre des Nombres tmoigne de la sollicitude maternelle
du Seigneur l'gard de ce peuple et comment Yahv exige de Mose qu'il en soit le garant auprs de
celui-ci : " Mose dit Yahv : Pourquoi fais-tu du mal ton serviteur ? Pourquoi n'ai-je pas trouv
grce tes yeux, que tu m'aies impos la charge de tout ce peuple ? Est-ce moi qui ai conu tout ce
peuple, est-ce moi qui l'ai enfant, que tu me dises : Porte-le sur ton sein, comme la nourrice porte
l'enfant la mamelle, au pays que j'ai promis par serment ses pres ? " (11, 11-12). Ainsi, l'gard
du troupeau dont il a la charge, Mose, et finalement tout pasteur, doit-il calquer son comportement
sur celui de Dieu, parfaitement reflt dans celui du Christ "Bon Pasteur".
A son exemple, Paul est appel annoncer la Parole dans la puissance de l'Esprit (cf. 1 Th 1, 5)
et dans le don complet de lui-mme (cf. 2, 8), ceux qui sont devenus ses agaptoi, ses "biens-aims"
(cf. 1 Th 1, 4). Comme une source, la paternit de l'Aptre s'alimente sans cesse l'agap divine
que, par sa prdication et tout son tre, il s'efforce de communiquer aux croyants. Par la semence de la
Parole qu'il dpose dans leur coeur et qui "forme" en eux le Christ, il exerce un authentique
engendrement spirituel (cf. Gal 4, 19).

" Comme un pre pour ses enfants ... "

(...) Vous tes tmoins, et Dieu l'est aussi, combien notre attitude envers vous, les croyants, a
t sainte, juste, sans reproche. Comme un pre pour ses enfants, vous le savez, nous vous avons,
chacun de vous, exhorts, encourags, adjurs de mener une vie digne de Dieu qui vous appelle son
Royaume et sa gloire" (1 Th 2, 10-12).

Voici donc la deuxime image utilise par Paul : celle d'un pre plein d'attention affectueuse,
qui encourage ses enfants marcher selon les exigences de la vrit et du bien. Remarquons tout de
suite que Paul ne dit pas qu'il est pre, mais comme un pre l'gard des Thessaloniciens. De mme,
dans ses crits, n'abuse-t-il pas de l'appellation d' "enfants" pour dsigner les communauts qu'il a
engendres la foi 6. Trs habituellement en effet, il donne aux chrtiens le titre de "frres" ; ceci est

4. En 1 Co 3, 2, Paul utilisera la mtaphore du lait pour dsigner celle-ci.


5. Cf. notamment : Os 11, 3-4 ; Is 49, 15 ; 66, 10-13 ; Ba 4, 8 ...
6. Seulement en I Co 4, 14 ; 2 Co 6, 13 ; Gal 4, 19, en ce qui concerne les communauts. "Le cas de Timothe et
Tite est particulier. Paul les considre comme ses disciples, ils deviendront ses continuateurs ; dans ce sens, le
3

une manire de souligner la dpendance de tous l'gard du seul vritable Pre et d'exclure par l
toute drive "paternaliste". Cependant, la mtaphore de la paternit, tout comme celle de la nourrice,
exprime bien le fait que la transmission de l'Evangile est un don de vie qui, comme tel, doit tre
aliment et entretenu jusqu' son plein panouissement. C'est pourquoi Paul n'hsite pas renforcer cet
aspect vital en utilisant le vocabulaire de "l'engendrement" 7. Il fait aussi appel une autre image
maternelle, celle-l pour voquer les souffrances du ministre ; souffrances qui, prcisment,
conduisent les hommes la vraie vie.

" Vous que j'enfante nouveau dans la douleur ... "

"Mes petits enfants, vous que j'enfante (din) nouveau dans la douleur jusqu' ce que le
Christ soit form (morphth) en vous" (Ga 4, 19).

Le but de l'ptre est de ramener les Galates au vritable Evangile. Pour cela, Paul doit les
"enfanter" une nouvelle fois. L'image de "l'enfantement" exprime de faon plus forte que celle de la
paternit l'aspect "douleur" de la transmission de la vie, (tout comme d'ailleurs l'aspect "joie", mme si
ici la douleur l'emporte). Dans notre verset, l'enfantement est mis en rapport avec la mtaphore de la
"formation" qu'il faut vraiment entendre au sens de "gestation". En voquant la lenteur du
dveloppement, la souffrance patiente et affectueuse qui l'accompagnent, cette mtaphore renforce
encore l'ide de "travail" ncessaire l'enfantement. Prcisment, dans tel ou tel passage de ses
ptres, Paul n'hsite pas prsenter son apostolat comme un kopos, c'est--dire un travail pnible et
plein de difficults, une peine 8, et numrer les preuves du ministre 9. Le but de tant de fatigues et
de luttes est clair : il s'agit de "rendre tout homme parfait dans le Christ" (cf. Col 1, 28-29).
Pque de l'action, les souffrances apostoliques sont participation la souffrance mme du
Christ ; c'est pourquoi elles sont lourdes de la fcondit de la Croix : " Nous portons partout et
toujours en notre corps les souffrances de mort de Jsus, pour que la vie de Jsus soit, elle aussi,
manifeste dans notre corps. Quoique vivants en effet, nous sommes continuellement livrs la mort
cause de Jsus, pour que la vie de Jsus soit, elle aussi, manifeste dans notre chair mortelle. Ainsi
donc, la mort fait son oeuvre en nous, et la vie en vous." (2 Co 4, 10-12) 10. Les crits pauliniens sont
traverss par cette douloureuse joie qui dbouche sur la vie : vie des communauts, vie des personnes
touches par la grce.
Le lien de Paul avec les diffrentes Eglises ne doit pas faire oublier les relations privilgies
entretenues avec tel ou tel de leurs membres. Ainsi en est-il par exemple pour Tite et Timothe, pour
Onsime et certainement pour bien d'autres, mentionns ou non par le livre des Actes et les ptres.
L'Aptre montre par l que la paternit spirituelle s'exerce toujours l'gard de personnes, seraient-
elles rassembles en une communaut de croyants. Cette observation nous amne nous interroger
maintenant sur notre rle de prtre dans l'accompagnement personnel de ceux qui nous sont confis.

La transmission de personne personne

titre d'enfants, ayant le mme fondement que celui qu'il donne tous les fidles, ajoute cette relation intense de
matre disciple, au sens rabbinique... ", P. Gutierrez, La paternit spirituelle selon saint Paul, note 2, p. 171.
7. Cf. galement 1 Co 4, 15 : "Auriez-vous en effet des milliers de pdagogues dans le Christ, que vous n'avez
pas plusieurs pres; car c'est moi qui, par l'Evangile, vous ai engendrs dans le Christ Jsus". V. aussi Phil v. 10,
o Paul dit qu'il a "engendr" Onsime "dans les chanes".
8. Cf. 1 Co 15, 10 ; 2 Co 6, 5 ; 11, 27.
9. Comme en 2 Co 11, 26-28. En Rm 8, 22, les "douleurs d'enfantement" prennent une dimension cosmique et
eschatologique.
10. V. galement Col 1, 24 : "En ce moment je trouve ma joie dans les souffrances que j'endure pour vous, et je
complte en ma chair ce qui manque aux preuves du Christ pour son Corps, qui est l'Eglise."
4

Dans Evangelii nuntiandi (1975), Paul VI invite considrer l'accompagnement spirituel


comme une donne intgrante de l'Evanglisation, un vrai service de l'Eglise et de sa mission 11. Il
rappelle qu' ct de la proclamation gnrale de la Bonne Nouvelle, il existe une "autre forme de sa
transmission, de personne personne (qui) reste valide et importante". Se rfrant aux rencontres du
Christ avec Nicodme, Zache, la Samaritaine, et d'autres encore, ainsi qu' son intimit constante
avec ses aptres, le pape note que le Seigneur l'a souvent pratique. Il prcise alors :
"Il ne faudrait pas que l'urgence d'annoncer la Bonne Nouvelle aux masses d'hommes fasse
oublier cette forme d'annonce par laquelle la conscience personnelle d'un homme est atteinte, touche
par une parole tout fait extraordinaire qu'il reoit d'un autre. Nous ne saurions dire le bien fait par
les prtres qui, travers le sacrement de la pnitence ou travers le dialogue pastoral, se montrent
prts guider les personnes dans les voies de l'Evangile, les affermir dans leur effort, les relever si
elles sont tombes, les assister toujours avec discernement et disponibilit" ( 46).
Au moment o bien des personnes, notamment les jeunes, dcouvrent le Christ et l'Eglise
travers les grands rassemblements, plerinages, forums, etc., la dimension du contact personnel et de
l'accompagnement reste vital. Pour inaugurer l'histoire du salut, le Seigneur ne s'est pas choisi un
groupe dj existant, mais une personne : Abraham, partir duquel il a cr son peuple. De mme, le
Christ n'a pas choisi ses disciples "en gros", mais un par un, dans le cadre d'une rencontre personnelle,
unique. Que l'on pense au regard du Christ sur le jeune homme de l'Evangile (cf. Mc 10, 17s et //) : il
s'agit d'un regard unique, sur une personne unique, en un moment unique ! Malgr l'urgence de la
prdication aux foules qui ne cessent de l'assaillir, Jsus prend toujours le temps de la rencontre. Tout
le temps. Cette attitude nous invite donc nous interroger sur notre propre faon d'agir.
Sans faire de l'accompagnement spirituel un monopole du prtre, il est bon de souligner que
cette fonction convient particulirement au sacerdoce ordonn en tant qu'il reprsente
sacramentellement le Christ-Tte de l'Eglise, charg de guider, de rconcilier avec Dieu et de
confirmer dans la foi 12. L'accomplissement de cette mission est par ailleurs insparable de
l'orientation personnelle du prtre vers la saintet et de sa croissance dans la charit, la paternit de
Dieu Pre s'panchant dans son coeur par l'exercice de cette charit.
En consquence, ne devons-nous pas nous poser la question de la place que nous accordons
l'accompagnement individualis parmi nos options pastorales ? Que faire pour que la dimension de la
gratuit de la rencontre l'emporte sur des considrations d'apparente "rentabilit pastorale" ? Nous le
savons par exprience, la question des choix est aujourd'hui cruciale, au sens tymologique du mot. Il
peut donc sembler quelque uns que cette mission soit une sorte de "luxe pastoral" en dehors de leurs
moyens (pas seulement celui du temps d'ailleurs, mais aussi celui d'une formation adquate). Devant
les diffrentes objections possibles 13 notamment celles des limites personnelles, de la comptence,
etc. il revient chacun de se situer en conscience. Je voudrais cependant rapporter ici une rflexion
exprime au cours de la dernire Session des prtres diocsains Nevers : "Malgr les apparences,
l'urgence n'est-elle pas l'ennemi de la gratuit de notre ministre ? Nous n'avons pas t ordonns avec
un gyrophare bleu sur la tte ! Les relles urgences ne sont-elles pas celles qui demandent du temps et
du discernement pour y rpondre ?" 14.
A notre poque o beaucoup de repres s'effondrent, les gens que nous n'clairons pas ne
risquent-ils pas de devenir une proie facile pour les "gourous" de tous genres ? Toute personne n'est-
elle pas en droit d'attendre du prtre un minimum d'aide spirituelle, mme si ce dernier ne possde pas
de charisme de direction affirm ? En tous cas, il serait certainement abusif d'exclure a priori
l'accompagnement spirituel du champ de l'apostolat ordinaire, prtendant laisser ce domaine des
"spcialistes". Sans doute, un bon moyen de se familiariser avec ces questions est-il de se faire

11. Ceci est rappel par S. David dans :Laissez-vous conduire par l'Esprit. Se former l'accompagnement
spirituel et au discernement vocationnel, Service National des Vocations, 1998, p. 84s.
12. Voir notamment A. Chapelle, Bienheureux de Dieu. La saintet des consacrs, Coll. Vie consacre, Namur,
1995, p. 49s.
13. Dans son article sur "L'accompagnement spirituel des prtres" (Prtres Diocsains n 1352, octobre 1997, p.
355), le P. B. Pitaud en mentionne quelques unes.
14. C. Bernot, "Le prtre l'preuve du discernement", dans : Le charisme et la mission du prtre diocsain.
(Nevers 1997), Prtres Diocsains, mars-avril 1998, p. 187.
5

accompagner soi-mme, ainsi que le suggre avec pertinence le P. B. Pitaud 15. Le P. Y. Raguin
remarque ce propos que pour "comprendre l'action de Dieu en nous-mmes et dans les autres (...) il
nous faut communiquer avec d'autres" 16. Charisme et apprentissage vont ici de pair.
Au tmoignage du P. Laplace, accompagnateur reconnu, la transmission de la vie divine est
l'occasion "de connatre quelque chose de la joie divine qui existe partout o l'Esprit se communique".
Il prcise : "Je pourrais dire, songeant aux paroles du Christ dans le discours aprs la Cne, que j'y vis
la relation humaine en ce qu'elle a de plus lev, refltant en elle la relation entre les personnes
divines o tout est centr sur l'autre. N de Dieu, personne ne vit pour soi. Personne n'engendre pour
soi. Personne n'est engendr pour soi. La vie qui se dveloppe est joie, parce que relation pure entre
celui qui donne et celui qui reoit" 17.
Contempler le travail admirable de l'Esprit dans la vie de celles et ceux qui se confient nous,
n'est-ce pas une source merveilleuse de vie spirituelle ?

P. Franois-Rgis WILHLEM
Aumnier de Lyce Carpentras,
Professeur de thologie
au Studium de Notre-Dame de Vie.

15. "L'accompagnement spirituel des prtres", p. 356.


16. Matre et disciple, DDB., Paris, 1985, p. 27. Un mystique comme saint Jean de la Croix insiste sur la
ncessit de faire confirmer par les hommes ce qui vient de Dieu. Il crit que Dieu "aime extrmement que les
hommes soient dirigs et gouverns par d'autres hommes, semblables eux, et qu'ils se conduisent par la raison
naturelle. Il veut absolument que ce qu'il nous communique surnaturellement ne reoive de nous entire crance
et ne nous inspire complte scurit qu'aprs avoir reu confirmation de la bouche de l'homme et par un canal
humain", Monte du Carmel, 2/22/9 (Oeuvres Compltes, Cerf, p. 738).
17. La libert dans l'Esprit. Le guide spirituel, Le Chalet, Tournai, 1995, p. 41-42.