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Enseanza de la Qumica

Tiene(n) unidades la(s) constante(s) de equilibrio?


Ana Qulez-Daz y Juan Qulez-Pardo

Resumen: En este trabajo se informa acerca de las confusiones que en muchos casos tanto profesores como libros de qumica general mantie-
nen a la hora de tratar las constantes de equilibrio. Una vez se presentan las correctas definiciones de las constantes de equilibrio experimen-
tales Kp y Kc, as como de la constante de equilibrio termodinmica, K, se analizan los errores que se suelen cometer cuando se trabaja con
estos trminos. Muchos textos confunden Kp con K y tambin suelen afirmar que las constantes Kp y Kc no tienen dimensiones. Se propone
y se resuelve un problema para ejemplificar el correcto tratamiento de las correspondientes magnitudes.

Palabras clave: Constantes de equilibrio, presin estndar, unidades, libros de texto de qumica, tratamientos incorrectos.

Abstract: This paper reports some incorrect assumptions that many teachers and general chemistry textbooks hold when dealing with equili-
brium constants. After presenting the proper definition of both the experimental constants, Kp and Kc, and the thermodynamic constant, K,
the usual misrepresentations related to these terms are analysed. Many textbooks confuse Kp with K and also state that both Kp and Kc are
dimensionless. One problem is proposed and solved in order to exemplify a correct treatment of the quantities involved.

Key words: Equilibrium constants, standard pressure, units, chemistry textbooks, misrepresentations.

Introduccin En la revisin realizada en el artculo citado anteriormente


no se encontr ningn trabajo previo que se ocupase de estu-
A los estudiantes de qumica se les exige que presten diar este aspecto dentro del contexto espaol. Sin embargo, en
especial atencin en la expresin de las distintas magnitu- el mismo ao de su publicacin apareci un nuevo artculo2
des con sus correspondientes unidades. Pero estos alumnos en el que se analizaba con una cierta extensin el problema
pueden quedar confundidos cuando comprueben que unas del tratamiento didctico de la dimensionalidad de la(s)
mismas magnitudes se expresan con unidades en algunos constante(s) de equilibrio. Este ltimo trabajo permite ejem-
libros de texto y en otros aparecen como magnitudes adimen- plificar la confusin generalizada que existe en la actualidad
sionales. Este hecho se pone de manifiesto en el caso de la(s) al respecto. Por ello, presentamos en primer lugar los argu-
constante(s) de equilibrio qumico. mentos que su autor realiza una vez propone un ejercicio que
La respuesta a la pregunta que da ttulo a este trabajo ha supone el clculo de la constante de equilibrio Kp, planteado
sido objeto de mltiples trabajos y argumentaciones, segn se para intentar superar algunos errores que ha encontrado al res-
seala en un estudio previo1. La discusin generada en torno a pecto en varios libros de qumica de segundo de bachillerato.
si la(s) constante(s) de equilibrio se debe(n) expresar con uni- Para ello establece como punto de partida que las constantes
dades o no ha generado discrepancia entre autores de libros de equilibrio son adimensionales; en concreto, afirma que las
de texto de qumica general y profesores de esta disciplina, constantes Kc y Kp no tienen dimensiones. Para el clculo de
siendo en la actualidad un problema no resuelto. Parecera Kp, partiendo de valores de presiones parciales de equilibrio,
pues que se trata de un tema relativamente controvertido, que este autor recomienda el empleo de unidades de bares, aunque
posee una cierta complejidad inherente. Pero, en realidad, admite que si las presiones parciales se expresan en atmsfe-
se trata de un problema terminolgico que se puede resolver ras, se obtienen valores aceptables (tambin adimensionales)
didcticamente de una forma sencilla, como posteriormente de la constante de equilibrio, al ser muy semejantes a los
se discutir. calculados cuando las unidades de las presiones parciales son
bares. Pero se afirma que si se utilizasen unidades de presin
de pascales, se estara cometiendo un error importante, ya
que el valor de la constante de equilibrio que se obtendra
sera muy diferente del caso en el que las unidades utiliza-
das han sido bares. Posteriormente, se abunda en remarcar
esta supuesta incorreccin cuando se calcula el valor de Kc
a partir del valor de Kp. Finalmente, un nuevo argumento en
contra del carcter dimensional de Kp se fundamenta a partir
de la relacin termodinmica DGc = - RT ln K p , en donde
necesariamente Kp no debe tener dimensiones. En el citado
J. Qulez-Pardo A. Qulez-Daz artculo se concluye finalmente sealando que el profesorado
IES Benicalap, Departamento de Fsica y Qumica, de qumica de bachillerato debera valorar la conveniencia de
Nicasio Benlloch, 46015 Valencia indicar que las constantes de equilibrio son adimensionales.
C-e: j.quilez@terra.es, ana.quilez.diaz@gmail.com Adems, por lo que respecta a las unidades de los valores
de las presiones parciales, establece que se podra continuar
Recibido: 06/10/2012. Aceptado: 28/01/2013. utilizando atm para el clculo de Kp, en lugar de bares, pero
nunca pascales.

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Objetivo La relacin entre Kp y K es inmediata

K p = K c _ pc i
Do
La mayor parte de las afirmaciones del trabajo referido en (5)
el apartado anterior se sustentan en un problema terminolgi-
co, lo que ha dado origen a diversas incorrecciones a la hora de Dado que p = 1 bar, si las unidades de Kp son (bar)Do,
tratar las constantes de equilibrio. El objetivo de este trabajo su valor es idntico al de K. Pero, dado que (atm)Do son
es tratar de contribuir a evitar la confusin que existe en lo normalmente las unidades de Kp, entonces ambos valores
que respecta a la terminologa asociada a estas magnitudes y difieren entre s.
a sus unidades, siendo los argumentos citados en el prrafo Otra relacin es la siguiente
anterior un nuevo ejemplo de los tratamientos errneos que
K p = Kc _ RT i
Do
realizan muchos libros de texto y profesores a la hora de defi- (6)
nir y de calcular las constantes de equilibrio.
En la expresin (6), si se toma el valor R = 0,082 atmL/molK,
Kp, Kc y K resulta evidente que Kp debe expresarse en (atm)Do y Kc en
(mol/L)Do.
Se pueden definir tres constantes de equilibrio: Kp, Kc y Por otro lado, si bien este trabajo se centra en el caso de
K. Las dos primeras, Kp y Kc, son constantes experimentales equilibrios en los que participan gases, conviene recordar que
y la tercera, K, es la constante termodinmica3-6. en el caso de equilibrios en disolucin la expresin de la cons-
Nuestra discusin se centrar en equilibrios qumicos en tante de equilibrio termodinmica se define de forma anloga,
los que participan gases. Por ejemplo, en el caso del siguiente teniendo en cuenta que el estado estndar de referencia en este
equilibrio, caso es c = 1 mol/L o bien c = 1 mol/kg6. Por ejemplo, para
el caso de disociacin acuosa de un cido dbil, HA(aq),
a A_g i + b B_g i E r R_g i + s S_g i (1)
HA _aq i + H2 O _ l i E A- _aq i + H3 O+ _aq i (7)
Kp se define como una magnitud experimental
la expresin matemtica de la constante de equilibrio termo-
K p = f aR Sb p
pr ps dinmica es
(2)
p A p B eq 7A-Aeq 7H3 O+Aeq
f 0
pf p
donde pi es la presin parcial de cada uno de los gases que c c0
(8)
7HAAeq
Kc =
participan en la reaccin. Estos valores de presin se suelen
expresar en atm. f p
c0
De forma anloga, Kc se define como
cuyo valor es adimensional y depende del valor de concen-
7RA 7SA
tracin elegido para el estado de referencia. En consecuen-
Kc = f p
r s

(3) cia, en el caso de equilibrios en disolucin se debe indicar


7AA 7BA
a b
eq
siempre el estado de referencia elegido cuando se propor-
ciona el valor de la constante termodinmica de equilibrio.
donde los valores de concentracin se suelen expresar en mol/L. Para el mismo equilibrio, Kc se expresa,
Por tanto, en estos casos, las unidades de Kp deben ser
(atm)Do, mientras que las de Kc deben ser (mol/L)Do, donde, 7A-Aeq 7H3 O+Aeq
(9)
7HAAeq
Do = (r + s) (a + b). Sin embargo, en el estudio realizado por Kc =
Qulez1, en el 78% de los libros de texto de qumica general
analizados se estableca que tanto Kp como Kc son magnitudes cuyo valor tiene unidades de concentracin.
adimensionales. Los valores de K y Kc poseen el mismo valor slo cuando
La constante de equilibrio termodinmica se define coinciden las unidades de concentracin empleadas y las del
estado de referencia elegido. Por ejemplo, si c = 1 mol/L y
los valores de concentracin de ci se expresan en unidades de
p _ R ieq p _ S ieq
r s

f pf p mol/L, los valores numricos de Kc y K coinciden. Pero, si se


Kc =
pc pc
(4) trata de otras unidades (por ejemplo, mol/kg, en el caso de valo-
p _ A ieq p _ B ieq res de molalidad), ambas constantes no tienen el mismo valor.
a b

f pf p
pc pc
Tratamiento de las constantes de equilibrio en los
donde p = 1 bar. Evidentemente, K es una magnitud adi-
libros de texto de qumica
mensional. Normalmente, las constantes de equilibrio Kp y Kc se defi-
As pues, la IUPAC6 permite el empleo de dos constantes nen como una de las caractersticas del estado de equilibrio qu-
con unidades, Kp y Kc y de una tercera constante, K, que es mico, empleando generalmente unidades de atmsferas para los
adimensional. Conocido el valor de una de ellas, se puede esta- valores de presin parcial y de mol/L para los de concentracin.
blecer el de las otras dos. Veamos cmo se relacionan entre s. En el nivel universitario, en una etapa ms avanzada del tema,

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Tabla 1. Resumen de los tratamientos incorrectos que realizan libros se suele introducir el concepto de actividad y se realiza un tra-
de texto universitarios de qumica general al definir y calcular las tamiento termodinmico para introducir y calcular la constante
constantes de equilibrio. de equilibrio termodinmica. En este desarrollo suelen existir
algunas confusiones que generan varios errores. En la Tabla 1
1. Varios libros de texto no explican por qu omiten las se proporciona un resumen de los principales errores encontra-
unidades cuando efectan el clculo de las constantes dos al analizar el tratamiento de las constantes de equilibrio por
de equilibrio experimentales (Kc y Kp). los libros de texto universitarios de qumica general. Un estudio
detallado de los distintos casos sealados se puede encontrar en
2. En la mayora de los casos no se hace distincin entre un trabajo previo1. Cuando hemos ampliado la muestra a libros
la constante de equilibrio termodinmica, K, y las de texto de qumica preuniversitarios en el contexto espaol, se
constantes Kc y Kp . ha encontrado que, en un 60% de los mismos, los valores de Kp
y de Kc se expresan sin unidades, sin que se proporcione, en la
3. Kc y Kp son magnitudes adimensionales. mayora de los casos, una explicacin de este hecho.
Finalmente, y antes de proceder a ejemplificar el trata-
En algunos casos se explica que las unidades no se pro- miento adecuado de las constantes de equilibrio, conviene
porcionan a las constantes de equilibrio ya que existen discutir un nuevo aspecto de la constante de equilibrio termo-
modos ms precisos de tratamiento de las mismas. dinmica. En el 80% de los libros de qumica de bachillerato
En otros libros se seala que es costumbre omitir las se introduce la expresin DGc = RT ln K p , que tambin se
unidades de las constantes de equilibrio. encuentra presente en la mayora de los libros universitarios
Otros textos hacen referencia a las actividades, una de qumica general analizados. Esta ecuacin posee dos inco-
vez definida Kc, sealando que la constante de equili- rrecciones; se asume que: 1) Kp = K y 2) DG = DrG. Nuestra
brio no tiene unidades porque los valores empleados discusin se centrar en profundizar en el anlisis del primero
para Kc son idnticos a los de las concentraciones, de los errores. Para un estudio detallado del segundo error,
pero sin dimensiones. pueden consultarse dos artculos recientes7,8.

4. K es la misma constante que Kp.


Clculo de las constantes de equilibrio
5. DGc = RT ln K p . Adems, las diferentes formas en las
que los libros proporcionan informacin acerca de esta En el ejemplo 1 se realiza el clculo de K, Kp y Kc. En el
relacin matemtica contienen una serie de nombres mismo se calcula el valor de K, una vez conocido el valor de
diferentes para la constante de equilibrio termodinmica DrG. Es decir, a partir de la siguiente expresin
(por ejemplo, K, K, Kp, Keq, Kth).
D r Gc = - RT ln Kc (10)
6. Algunos libros calculan la constante de equilibrio con podemos escribir
unidades cuando se evala a partir de la siguiente ecua-
cin: K = e- DGc RT . K0 = e- D Gcr RT
(11)

Ejemplo 1
Para el equilibrio correspondiente a la sntesis del metanol,
CO(g) + 2 H2(g) E CH3OH(g); DrH = -75,97 kJ/mol,
calclese el valor de las constantes de equilibrio K, Kp y Kc a 298,15 K.
Datos: S[CO(g)]=197,56 J/K mol; S[H2(g)]=130,57 J/K mol; S[CH3OH(g)]= 239,70 J/K mol.
(Nota: valores termodinmicos a 298,15 K; p = 1 bar).

Solucin
Para conocer el valor de DrG utilizaremos la siguiente expresin: D r G0 = D r H0 - TD r S0 .

DrH = 75,97 kJ/mol.

D r S0 = Sc 7CH3 OH _ g iA - 2Sc 7H2 _ g iA - Sc 7CO _ g iA = - 219, 00 J K-1 mol-1

D r G0 = D r H0 - TD r S0 = - 10675, 15 J/mol.

K0 = e- D Gc RT = 74, 34
r

K p = Kc _ pc i = 74, 34 bar-2; como 1 atm = 1,01325 bar, Kp = 76,32 atm2; adems, ya que 1 bar = 105 Pa,
2

tambin podemos escribir: Kp = 7,434 109 Pa2


Kc = K p _ RT i = 76, 32 atm-2 ;_0, 082 atm $ L $ mol-1 $ K-1 i_298, 15 K iE = 4, 56 $ 104 _ mol/L i
2
2 -2

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El valor de la constante termodinmica, K, no slo diferencia del valor de Kp. En la actualidad, ya que p = 1 bar,
depende de la relacin estequiomtrica de la ecuacin que cuando los valores de pi se miden en atmsferas, los valores de
representa la correspondiente reaccin qumica, sino que ade- Kp y K no coinciden, pero s se cumple que Kp = K (bar)Do.
ms tambin depende del valor de presin usado para definir En la mayora de los libros de texto de qumica general la
el estado estndar9-11. En el ejemplo 1 hemos calculado que constante de equilibrio termodinmica se expresa sin dimen-
K = 74,34 (p = 1 bar) y entonces Kp = 74,34 bar2; pero, si siones, pero se suele extender este carcter adimensional a
p = 1 atm (como ocurra hasta 1982)12, entonces K = 76,32 las constantes de equilibrio Kp y Kc, establecindose, adems,
(en general, estas diferencias no suelen ser superiores al 5%). por lo general, que en el caso de equilibrios entre gases los
En consecuencia, en la actualidad se cumple: Kp = K (bar)Do, valores de Kp y K coinciden siempre, de modo que incluso en
y hasta 1982 (cuando la Comisin de Termodinmica de la ocasiones la constante de equilibrio termodinmica se designa
IUPAC recomend el empleo de p = 1 bar), se cumpla que como Kp. Quizs ello se deba en parte a que todava se sigue
Kp = K (atm)Do. Esta circunstancia puede explicar que en la empleando como valor de presin estndar p = 1 atm, en
actualidad muchos libros de texto asuman que la constante de lugar de p = 1 bar.
equilibrio termodinmica es Kp. Muchos libros de texto, tanto universitarios de qumica
Por otro lado, el cambio en el valor de la presin estndar general como de segundo de bachillerato, emplean inco-
no afecta al valor de Kp. El mismo depende, como se ha puesto rrectamente la ecuacin DGc = - RT ln K p para el clculo
de manifiesto en el ejemplo 1, de las unidades empleadas para de la constante de equilibrio termodinmica, asumindose,
medir los valores de las distintas presiones parciales. Se han en consecuencia, que Kp = K. Esta circunstancia induce a
obtenido sendos valores para unidades de bar, atm y Pa. Kc pensar que Kp tambin es una magnitud adimensional. Los
tambin posee unidades; lo ms habitual es que sean (mol/L)Do. autores de libros de texto de qumica general deberan ser
Por todo lo sealado, en el caso de equilibrios entre gases se ms precisos con la terminologa usada a la hora de definir y
debe resaltar que si el clculo de K se refiere al valor actual de de calcular las distintas constantes de equilibrio, evitando con
presin estndar (p = 1 bar), el valor de K difiere del corres- ello las confusiones y los errores presentes actualmente en los
pondiente de Kp cuando las unidades de presin parcial (pi) no mismos. En el caso de los libros de qumica de segundo de
son bar. Es decir, la ecuacin DrG = RT ln K (en realidad, bachillerato bastara con no introducir la ecuacin referida ya
K0 = e- D Gc RT ) permite encontrar indirectamente el valor
r
que este tratamiento termodinmico no se encuentra incluido
numrico correcto de Kp, ya que es idntico al de K cuando en el currculum oficial de este nivel.
pi se miden en bar: Kp = K (bar)Do, segn se ha reiterado en Los libros de texto de qumica de segundo de bachillerato
varias ocasiones en la discusin que precede. Por el contrario, deberan definir nicamente las constantes de equilibrio Kp y
si los valores de pi no se expresan en bar, se encuentra que en Kc, y expresar sus valores con las correspondientes unidades.
lo que concierne a valores numricos, se cumple que Kp ! K. La introduccin de la constante de equilibrio termodinmica,
Para el caso de equilibrios en disolucin conviene insistir su clculo y su relacin con Kp y Kc se deberan posponer para
en estos aspectos realizando una breve consideracin final. un estudio ms avanzado en el nivel universitario, evitndose
Como ya se coment cuando se definieron las distintas cons- con ello las confusiones existentes en la actualidad.
tantes de equilibrio, en el caso de que c = 1 mol/L, los valores
de Kc y K coinciden si las unidades de concentracin de ci
son mol/L, pero ambas constantes poseen valores diferentes
Bibliografa
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