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EL NUEVO CEREBRO

Por
Israel Rosenfield
Traduccin de
Nicols Suescn

Germn Pez. Sin ttulo. Monotipo. 1.09 x 75 ems. 1985.

En 1895 Freud escribi su ltima obra sobre la fisiologa quizofrenia (esta ltima segn Freud, ms all del alcance '
del sistema nervioso. Durante el resto de su vida prest del psicoanlisis) ahora pueden ser tratados en diversos
poca atencin a los avances de la neurobiologa, descui- grados.
do caracterstico de la It;layor parte de terapistas y psic-
logos modernos. Pero los trabajos recientes en el rea de Se estn empezando a discernir sus mecanismos fisiol-
las neurociencias han empezado a poner en tela de juicio gicos, as como los de otros males. Adems, la neuroa-
la separacin de la psicologa y la neurobiologa. Enfer- natoma y la qumica de los estados de nimo y las
medades. que mutilan la mente como la depresin y la ez- emociones han dejado de ser misterios totales. Las ob-

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servaciones de la psicologa y el psicoanlisis se estn con- David Ferrier, en ese entonces un mdico londinense de
virtiendo en parte de un cuerpo de conocimientos ms 38 aos, nacido cerca de Aberdeen, haba realizado una
amplio, cuyos interrogantes centrales tienen que ver con serie de experimentos con monos en el Manicomio de
los mecanismos y funciones del cerebro humano. West Riding y haba llegado a una conclusin muy dis-
tinta. En ese mismo congreso de 1881, Ferrier exhibi dos
Pero qu tan "revolucionarios" son estos nuevos des-
monos de los que haba cuidadosamente extrado ciertas
cubrimientos en las neurociencias? El nuevo libro de
partes especficas de sus cerebros. Uno de ellos tena pa-
Nancy Andreasen, "El cerebro roto" 1, informa con en-
ralizados el brazo y la pata derecha. El otro mono esta-
tusiasmo sobre lo que ella llama "la revolucin biolgi-
ba sordo, pero por otro Jado perfectamente "normal".
ca de la psiquiatra". La serie de televisin de la PBS,
Ferrier dedujo que diferentes reas anatmicas del cere-
"El cerebro'',2 con los libros escritos para acompaar-
bro estaban asociadas con diferentes funciones.
la; "El cerebro, la mente y el comportamiento"3; y "El
cerebro"4, sugieren con ms cautela que los notables ha- Un comit de expertos examin entonces los cerebros de
llazgos de las dos ltimas dcadas pueden revelar los mis- los monos de Ferrier y del perro de Golz. Los expertos
terios del cerebro. Ornstein y Thompson, en "El apoyaron la tesis de Ferrier, al notar que el cerebro del
asombroso cerebro"5, hacen un claro recuento de las in- perro de Golz mostraba bastante menos dao que el des-
vestigaciones recientes sin hacer exagerados reclamos so- crito por Golz. La localizacin de las funciones del cere-
bre sus consecuencias. bro haba ganado la batalla en el Sptimo Congreso, y,
salvo por algunos inconformes, se convirti en el princi-
Estas obras revisan con algn detalle las versiones popu-
pio gua de la investigacin sobre el cerebro durante ms
larizadoras de hace una dcada. Conservan la opinin de
de cincuenta aos.
fines del siglo XIX, segn la cual el cerebro puede ser
comprendido a travs de estudios sobre el funcionamiento Al mismo tiempo los cientficos estaban tratando de com-
local de sus partes separadas, que se combinan con los prender el funcionamiento de las clulas nerviosas que
descubrimientos recientes sobre los detalles de la qumi- constituan todas las unidades funcionales del cerebro.
ca cerebral. Sin embargo, nuestra forma de comprender Nuestra comprensin de la qumica del cerebro empez
el cerebro ha cambiado dramticamente en los ltimos cuando ellos reconocieron que existan diminutos espa-
diez aos, y buena parte de la sensacin que ha causado cios entre las clulas nerviosas, espacios que en 1897 lla-
ese cambio no ha sido tenida en cuenta por lds autores m sinapsis el neurofisilogo ingls, Charles Scott
y guionistas de estos libros y programas de televisin. Sherrington. Los anatomistas desde mucho antes haban
La localizacin de las funciones fue el principal asunto identificado vas a travs de las cuales las sensaciones van
y vienen entre las clulas nerviosas del cuerpo y las del
tratado por el Sptimo Congreso Mdico Internacional,
que se reuni en Londres en 1881. En ese congreso, Fre- cerebro. Pero la forma como la informacin pasaba de
una clula nerviosa a otra a travs de las sinapsis sigui
dcrick Goltz, un profesor de fisiologa de 47 aos de la
siendo un misterio hasta los aos veinte, cuando atto
Universidad de Estrasburgo, extrajo de una maleta la es-
Loewi descubri que cuando las clulas nerviosas son es-
tropeada cabeza de un perro. El animal, explic, haba
timuladas expiden una sustancia qumica en los espacios
sobrevivido cuatro grandes operaciones en su cerebro an
sinpticos. Aunque tambin tienen lugar ciertas transmi-
tes de ser matado, lo que haba afectado gravemente sus
funciones fsicas y mentales. Pero ningn msculo de su siones elctricas, las transmisiones qumicas parecen mu-
cuerpo se haba paralizado, y no haba sitio alguno en cho ms importantes.
su cuero que hubiera quedado insensibilizado. No haba Ahora sabems bastante sobre los transmisores qumi-
quedado ciego, ni haba perdido su sentido del olfato. cos y los mecanismos que los expiden. Cuando un im-
pulso nervioso llega a una sinapsis, diminutas vesculas
El propsito de Golz al exhibir este perro afectado era
que contienen cerca de mil molculas neurotransmisoras
el de probar que las funciones del cerebro no estaban lo-
calizadas. Los perros podan convertirse en imbciles al descargan su contenido en el espacio sinptico. Las mo-
perder la mayor parte de sus cerebros, pero podan se- lculas penetran la clula sobre cuya superficie se plas-
guir corriendo, saltando, oyendo y oliendo. man en molculas llamadas receptores. En la mayora de
los casos, esto resulta en la apertura de canales en las c-
lulas nerviosas que permiten el paso de tomos elctrica-
mente cargados (iones) que estn constantemente
l. Andreasen, Nancy C., The Broken Brain: The BiologicaJ Revolu-
Harper and Row, 278 pgs.
tion in Psychiatry.
presentes en el lquido dentro y alrededor de las clulas
nerviosas. Si suficientes neurotransmisores son descar-
2. The Brain, una serie documental producida por WNET /Thirteen,
Nueva York.
gados y suficientes canales abiertos, la clula receptora
ser a su vez estimulada, o inhibida. Hasta los aos cin-
3. Bloom, Floyd E . Lazerson. Arline; Hofstadter, Laura, Brain, cuenta slo se conocan tres neurotransmisores6 y nadie
Mind and Behavior, W.H. Freeman.
sospechaba que haba otros por descubrir.
4. Restak, Richard M., The Brain, Bantam.
5. Ornstein, Robert y Thompson, Richard, F., The amazing Brain, 6. Era.n la acelticolina, la norepinefrina y la epinefrina, aunque la
Houghton Mifflin. mayor parte de los neurocientificos pensaban que la acetilcolina era

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Entonces, en 1949, HeOO Laborit, un cirujano parisino, La depresin tambin est relacionada con desniveles en
empez a buscar una sustancia qumica que previniera los neurotransmisores, y las terapias encaminadas a res-
el choqu~ quirr~co, la sbita y a menudo mortal baja taurar su balance, tales como la norepinefrina y el sero-
de .IapresIn artenal durante las operaciones. Laborit dio tonin, han resultado ser eficaces para atenuar los sntomas
la Idea de ensayar las sustancias llamadas antihistamini- depresivos. Esto no debe sorprender puesto que no tene-
cas, comnmente usadas contra las reacciones alrgicas. mos un conocimiento completo de los desniveles qumi-
No slo tuvo xito en la prevencin del choque, sino que cos que causan la depresin, razn por la cual las terapias
not que las drogas tenan un dramtico efecto calman- actuales slo pueden corregir los conocidos.
te en los pacientes tanto antes como despus de la ciru-
Que la esquizofrenia y otras enfermedades mentales re-
g~. ~u~ri que fueran ensayadas para tratamientos
sultan de alteraciones qumicas est claramente sugeri-
pSlqUl~tncos ms generales. Su idea se vio justificada:
do, ~uando no expresado abiertamente, por los ltimos
por pnmera vez en la historia haba ~ido encontrado un
escnto~ sobre ellas. Los fabricantes de drogas estn gas-
tratamiento humanitario y relativamente efectivo para la
tando IOgentes sumas en la investigacin de drogas que
devastadora enfermedad llamada esquizofrenia. Para fi-
pueden afectar el comportamiento. Entre todas las obras
~es ,de I?s cincuenta, la clorpromazina y otras drogas an-
aqu ~xaminadas, es la de Andreasen la que apoya con
tlpSlctlcas se usaban ampliamente en los Estados Unidos
ms VIgoresta posicin: "Se han reunido suficientes prue-
y Europa. Los esquizofrnicos, antes puestos en camisas
bas sugir.iendo q~e la ~n~ermedad mental es causada por
de fuerza o encerrados en celdas acolchonadas en casas anormalIdades blOqUlmlcas, neuroendocrinas, en la es-
de salud, lograron llevar vidas relativamente normales.
tructura del cerebro, o genticas".
H~ba, tenido lugar una pequea revolucin en la psi-
qUlatna. A medida que los neurocientificos concentraban su aten-
cin en los neurotransmisores, con la esperanza de de-
El t.ra~ento ~e los pacientes psiquitricos con drogas senredar los misterios de la mente, encontraron ms
antlesqUlzofrmcas a menudo causaba sntomas simila-
neurotransmisores que los que jams haban sospecha-
res a los de la enfermedad de Parkinson: temblores, arras- do que existan. La lista original de los aos cincuenta
tre de los pies y dificultades para detener los movimientos. ha crecido hasta llegar a ms de medio centenar entre
A fines de los cincuenta los neurlogos demostraron que los que se incluye un importante grupo nuevo de ;ustan-
la enfermedad de Parkinson afectaba a pacientes con ba- cias qumicas llamadas neuropptidos (los pptidos son
jos niveles de un neurotransmisor recientemente descu- cadenas de aminocidos). Algunos de estos ya eran co-
bierto, la dopamina. Sugirieron como consecuencia que nocidos, pero en forma de hormonas descargadas direc-
la esquizofrenia era causada en parte por un exceso de tamente por las clulas nerviosas y otras en la corriente
dopamiIia o de sus receptores; y terminaron por demos- sangunea, con efectos especficos en las clulas de rga-
trar que las drogas antiesquizofrnicas de hecho bloquea- nos como el corazn, el intestino o el tero. Investiga-
ban los receptores de dopamina del cerebro. En los aos ciones hechas en la dcada pasada demostraron que los
sesenta se descubri que la levodopa, una droga que se neuropptidos tambin sirven como neurotransmisores
convierte en dopamina en el cerebro, aliviaba los snto- en el cerebro. Aunque se sola sostener que cada clula
mas de la enfermedad de Parkinson. Y sigue siendo el cerebral descargaba slo una clase de neurotransmisor,
tratamiento ms efectivo. Sin embargo, como en el caso ahora sabemos que esto no es cierto. Muchas clulas ce-
de las drogas antiesquizofrnicas, se trata de un trata- rebrales descargan aparentemente tantos neuropptidos
miento parcial. Al observar a un paciente con la enfer- como los transmisores "clsicos". An puede haber do-
medad de Parkinson en un reciente programa de cenas, o centenares de neuropptidos que no han sido des-
televisin por Jonathan Miller; un crtico escribi lo si- c~biertos y su funcin en el cerebro es muy incierta. Hay,
guiente: "La levodopa ... atena con sinestra facilidad SIOembargo, bastantes pruebas de que algunas estn re-
la temible combinacin de rigidez y de temblores. Pero lacionadas, en alguna forma, con una gama de estados
lo que toma su lugar es una constante ondulacin de to- emocionales y sensaciones de dolor o placer.
do el cuerpo, que el paciente no puede controlar. Qu
preferira usted: un temblor en parte controlable o un ser- Esto empez a aclararse a principios de los setenta, cuan-
pear sin control alguno?7 do hubo gran revuelo ante el descubrimiento de que la
morfina, un derivado del opio, se fija en receptores es-
pecficos de clulas en reas delimitadas del cerebro. Sos-
pecharon entonces los cientficos que la morfina imitaba
el nico neurotransmisor importante. (Vase el articulo por Salomon la accin de un neurotransmisor an desconocido. Yen
H. Snyder en Scence, agosto de 1980, pags. 976-983: "Hasta los se- 1975 fueron descubiertos los "opiceos naturales (end-
senta los aminos acetilcolina, norepinefrina y serotonin eran los ni- genos) del cerebro: las encefalinas (de una raz que quie-
cos transmisores bien conocidos" . Ver tambin J. Glowinski et al, "lbe
mesocrotico-prefrontal dopaminergic neurons" en Trends in Neuro-
re decir "en la cabeza") y las endorfinas (sustancias
sciences, noviembre 1984, pgs. 414-418). qumicas similares a la morfina). Estos son pptidos que
sirven como neurotransmisores y que modulan los esti-
7. Vase resefta de "Ivn", el programa Horizon de la BBC (Tbe
Observer, diciembre 9, 1984), Su descripcin, por supuesto, no seria mulos dolorosos. Como su efecto contra el dolor es ms
aplicable a muchos otros pacientes tratados con levodopa. poderoso que el de la morfina (y son ms "adictivas"),

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su descarga dentro del cerebro puede ser el mecanismo tos en varios niveles de gris en una pantalla de televisin,
que explicara la efectividad de la acupuntura y otros tra- son inicialmente transformadas en una "imagen" incons-
tamientos no convencionales ante los dolores crnicos. ciente que marea las variaciones de intensidad de la luz
Recientemente se ha encontrado que las endorfinas y las en la retina, lo que llamamos un esbozo primario. Este
encefalinas tambin modulan nuestras reacciones emo- sufre una serie de transformaciones hasta que percibimos
cionales. Tal como anotan los autores de "Cerebro, men- la imagen tri-dimensional. En cada etapa de este proce-
te y comportamiento", las personas que sufren de samiento una imagen intermedia, o smbolo, es creada
claustrofobia, y que por lo tanto desarrollan una ansie- por la actividad de los neurotransmisores y esta imagen
dad severa en ascensores y otros espacios cerrados, pro- interna se transforma en la escena de la que somos cons-
bablemente tienen un funcionamiento defectuoso de la cientes. Esta nueva comprensin de la visin sugiere c-
endorfina. Este mismo libro resume algunos fascinantes mo una serie de funciones discretas se lleva a cabo como
estudios segn los cuales para que podamos vivir una parte de un proceso interconectados.
emocin son necesarias tanto una perturbacin fisiol-
Podemos encontrar distantes antecedentes de este enfo-
gica, por ejemplo un rpido palpitar del corazn, como
que en los estudios del siglo pasado de Paul Broca y Karl
una evaluacin psicolgica de esa perturbacin, el mie-
Wernicke sobre la localizacin de la funcin del lengua-
do por ejemplo.
je. En 1861 Broca anunci ante la Societ d'antrhopoJo-
Las endorfinas pueden encadenar estos dos mecanismos. gie de Pars sus hallazgos sobre la afasia, o dificultad para
Personas con lesiones en la columna (que pueden efec- hablar, leer o escribir, resultante de lesiones en un rea
tuar el descargue de endorfinas en el cerebro), y que por claramente definida del hemisferio izquierdo del cerebro.
lo tanto tienen escasa sensacin en sus cuerpos, han sos- La obra de Broca provoc un intenso inters sobre la afa-
tenido que su habilidad para "sentir" emociones como sia en toda Europa y se acept universalmente que haba
la alegra o la pena ha disminuido desde el momento en descubierto "el" centro del lenguaje en el cerebro. En
que se hirieron. La descarga de endorfinas en el cerebro 1874 Karl Wernicke public su descubrimiento de otra
tambin puede darnos la clave para comprender "la al- rea en el hemisferio izquierdo que tambin controlaba
za" que sienten la mayor parte de trotadores (nos dice ei habla. Wernicke not que los pacientes con lesiones
"El asombroso cerebro"). en el rea descubierta por Broca tenan un peculiar pa-
trono telegrfico en su modo de hablar ("Yo New York
Este y otros hallazgos en el mismo campo le han sugeri-
vengo"), pero ninguna dificultad en comprender a quie-
do a muchos, entre quienes se cuentan los autores de los
nes se dirigian a ellos. Los pacientes con lesiones en la
libros aqu reseados, que nuestros estados de nimo,
parte del cerebro descubierta por Wernicke, sin embar-
emociones y otros estados psicolgicos, tendrn eventual-
go, tenan una forma de hablar gramaticalmente correc-
mente una explicacin neurofisiolgica. Algn da esto
ta, pero "indirecta" ("Antes de estar aqu yo estaba all,
podr ser posible, pero tanto estos libros como los pro-
y entonces ellos vinieron y yo estaba aqu").
gramas de TV mencionados, demuestran sin quererlo
cuanto hay an por hacer para que se clarifiquen las re- Al contrario de los pacientes de Broca, los de Wernicke
laciones entre la psicologa humana y la neurobiologa. tenan mucha dificultad en la comprensin del habla.
Wernicke sugiri correctamente que las reas descubier-
Segn "El asombroso cerebro", "Las molculas qumi-
cas son en verdad los mensajeros, pero no los mensajes. tas por l estaban conectadas por un haz de fibras ner~
Los circuitos inmensamente complejos y altamente estruc- viosas y que cada una controlaba un aspecto diferente
de la funcin del lenguaje. En los aos siguientes estu-
turados del cerebro son el depsito final de la mente".
dios similares que conectaban partes del cerebro con fun-
Pero este libro ignora, cmo los dems aqu resefl.ados, ciones especficas se volvieron muy populares en Europa.
las formas en que esfuerzos recientes por analizar el fun- Los cientficos trataron de determinar qu reas del ce-
cionamiento de estos circuitos -el estudio del procesa- rebro controlaban movimientos o sensaciones particula-
miento de la informacin y de la inteligencia artificial- res, y parecian satisfechos pensando que esto "explicara"
pueden darnos importantes lazos entre la neuroqumica las funciones del cerebro. Ignoraban el punto de Wer-
y la psicologa. Los computadores, naturalmente, no son nicke, segn el cual los estudios de localizacin no son
sistemas biolgicos, pero s nos proporcionan importan-
tes indicios sobre cmo el cerebro escoge y utiliza la in-
formacin, incluida aquella que se desplaza dentro del 8. Restak quiere asumir una visin ms amplia: "En este punto los
sistema nervioso. neurocientlficos estn investigando los factores que pueden provocar
un exceso de actividad de la dopamina en el cerebro. Estas influencias
El proceso mediante el cual, por ejemplo, nuestro cere- podran, quizs, incluir los pensamientos, las conversaciones, o las fan-
bro transforma los estmulos visuales para poder ver en tasias. Si tal correlacin pudiera llegar a ser establecida (entre los eventos
tres dimensiones sigue procesos relativamente fijos - mentales y la neuroquimica) se le pondra fin, naturalmente, a la divi-
una especie de procesamiento de la informacin- que sin artificial que actualmente persigue a quienes tratan de compren-
der el cerebro humano: la Mente ya no podra ser separada del cerebro".
han sido identificados por los trabajos de David Marr, Sin embargo, "correlacin" es un concepto vago. Tendramos que ave-
entre otros. Las imgenes en dos dimensiones que regis- riguar en qu formas la neuroqufmica es responsable de los eventos
tramos en la retina, y que parecen una coleccin de pun- mentales.

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Malena Cepeda.

tan simples: nos dan importantes indicios sobre cmo una


funcin dada, el lenguaje, por ejemplo, se fragmenta en

varias subtareas. Buena parte de nuestro limitado conocimiento de estas
. .
En 1891 Freud plante un argumento similar en su libro tareas se deriva, como en el pasado, de investigaciones
sobre la afasia: pensaba que la anatoma, por s misma, que conectan el desorden de las funciones mentales a la
fracasaba en la explicacin de los diversos desrdenes fun- anatoma. A fines de los cuarenta un neurlogo norue-
cionales observados en pacientes con dificultades en el go, Monrad-Krohn, observ a una mujer que haba sido
habla (particularmente en la habilidad para expresar emo- herida por esquirlas y tena lesiones en el rea de Broca,
ciones). El nfasis de Freud en la funcin en contraposi- en el hemisferio izquierdo. Aunque se recuper totalmen-
cin a la anatoma acerc el argumento de Werncke a te de sus heridas por las esquirlas, su forma de hablar
la visin contempornea del cerebro como una compli- se vio afectada por lo que pareca un acento alemn al
cada red de circuitos que procesan la informacin. Las
obras reseadas describen el deslizamiento de la anato- tiene que ver con los hallazgos de Marr. pero omite las implicaciones
ma a la neuroqumica, pero fracasan en ver como el pro- ms amplias para la comprensin del cerebro. "Cerebro, mente y com-
portamiento" sostiene: "El hecho de que los seres humanos pueden
cesamiento de informacin puede darnos una perspectiva diseftar un computador que ordena la informacin manipulable y llega
ms profunda para la comprensin de las tareas realiza- a conclusiones en la misma forma como un ser humano no nos dice
das por los neurotransmisores9 nada sobre cmo el cerebro realiza esta misma operacin". Esto no
'es cierto. La obra de Marr nos ha mostrado, al menos en cuanto hace
9. Vase mi articulo sobre la obra de Marr (The Ne.w York Review a la visin, que los procesos de un computador nos dan importantes
{)f Books, octubre 11, 1984). De los libros reseftados slo el de Restak indicios sobre cmo logra el cerebro sus fines.

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pronunciar su noruego nativo, lo que causaba bastantes puede, desde el punto de vista del procesamiento cere-
sospechas entre sus compatriotas durante la guerralO bral, ser varias emociones. Los pacientes incapaces de ex-
presar una tristeza moderada a causa de lesiones en el
Este y otros trabajos posteriores nos han proporcionado
hemisferio derecho no tienen ninguna dificultad en rom-
importantes indicios sobre la forma cmo el cerebro pro-
per en torrentes de lgrimas, puesto que las manifesta-
cesa el lenguaje. Podemos ver que divide la tarea de ha-
ciones emocionales extremas estn bajo el control de un
blar un lenguaje en varias unidades inferiores -en este
rea del cerebro llamada el sistema lmbico.
caso una unidad inferior lesionada puede afectar el acento
mientras las dems continan funcionando como antes. Estos hallazgos hacen difcil -ms de lo que sugieren los
Averiguar qu son estas tareas inferiores nos podr re- enfoques exclusivamente fisiolgicos o psicolgicos- de-
velar no slo la naturaleza de las lesiones cerebrales en cidir cuando la causa primordial es fisiolgica o cuando
una enfermedad en particular, sino cmo y por qu ma- puede ser analizada como psicolgica, o cuando puede
nifestamos nuestras caractersticas psicolgicas norma- haber una combinacin de las dos causas. Pero si com-
les. El fenmeno de la represin de las ideas, las memorias prendemos los propsitos de los mecanismos fisiolgi-
y emociones nos brinda un ejemplo notable. Freud sos- cos y las subtareas que llevan a cabo (lo que, por
tuvo que la historia de las relaciones de uno con su fami- supuesto, requiere algo ms que un anlisis descriptivo
lia y sus amigos ntimos determinaba qu era reprimido. de dichos mecanismos), podramos empezar a compren-
Las reacciones emocionales inapropiadas, o la incapaci- der mejor tanto las pautas normales del comportamien-
dad de manifestar alguna reaccin emocional, deban ser to como las anormales.
explicadas por mecanismos psicolgicos.
Tomemos, por ejemplo, el problema de la esquizofrenia,
Pero, sin cuestionar la verdad de la teora de Freud, los que domina uno de los programas en la serie "El cere-
mecanismos fisiolgicos tambin pueden explicar algu- bro" de la PBS y que proporciona la base para el exa-
nos casos de represin y de descarga de ideas o emocio- men de la enfermedad en "El cerebro" de Restak y en
nes reprimidas. El neurlogo liver Sacks, por ejemplo, "Cerebro, mente y comportamiento". El programa y los
me describi hace poco el caso de un hombre que come- dos libros derivados de l presentan el siguiente dilogo:
ti un asesinato despus de haber tomado la droga PCP
("polvo de ngel") y no tena memoria de sus acciones. Doctor: Cmo le va?
Como secuela de un accidente de trfico que le caus le- Gerry: No me va tan bien. Pienso y siento que la gente
siones en el lbulo frontal, el paciente tuvo una "avasa- me ha llamado aqu para e1ectrocutarme, juzgarme, me-
lladora resurgencia, o de-represin, de la memoria" , lo terme en la crcel. .. o matarme por algunos pecados con
que sugiere que la integridad del lbulo frontal es nece- los que he tenido que ver.
saria para la represin.
Doctor: Debe ser muy miedoso para usted, si siente que
Algunos casos de lesiones cerebrales parecen mimetizar estn a punto de matarlo.
la represin. Una maestra con lesiones en el hemisferio
derecho se quejaba de su incapacidad para controlar sus Gerry: '" Es aterrador, le podra decir que ese cuadro
clases porque "No puedo poner emocin en mis accio- tiene un dolor de cabeza.
nes o en mi voz, y mis alumnos no pueden darse cuenta Doctor: La ezquizofrenia. Qu quiere decir eso? La gen-
de que hablo en serio". Est perfectamente consciente te usa la palabra de diferentes maneras.
de su incapacidad y tiene todos los deseos aparentes de
expresar sensaciones que comprende perfectamente. En Gerry: La esquizofrenia es cuando usted ... oye voces den-
este caso la conciencia de la paciente y su comprensin tro de su cabeza.
de sus sentimientos sugiere que lo que le impide expre- Tales alucinaciones sonoras y la paranoia, caracterstica
sarlos es un mecanismo que puede ser muy diferente que de algunas formas de esquizofrenia, pueden ser relativa-
el del paciente de Sacks.
mente bien controladas por drogas antiesquizofrnicas.
As como diferentes aspectos del lenguaje parecen ser pro- Como hemos visto, y como sugieren todos los libros re-
cesados en diferentes partes del cerebro, as tambin las seados, estas drogas bloquean los receptores para la do-
emociones son divididas en varias subunidades. Lo que pamina de los neurotransmisores. Sugieren estos
puede parecer como gradaciones de la misma emocin sntomas que existe un mecanismo especfico en el cere-
bro en el que la dopamina llenara un papel importante?
10. Andreasen parece pensar que la investigacin emplrica se hace y podra esto explicar cmo pueden los cambios qu-
al estar ausente la "teora" y que los neurocientificos contemporneos micos en el cerebro tener profundas consecuencias psi-
todavia siguiendo el programa decimonnico de localizar las funcio- colgicas?
nes del cerebro: "Empezando por el centro del lenguaje en el hemisfe-
rio izquierdo, los cientificos se han movido hacia otras regiones del Investigaciones recientes, mencionadas solamente en "Ce-
cerebro y han delimitado sus funciones con un detalle tal que haria tem-
blar de envidia a Gall y sus colegas frenlogos. Al contrario de los dia-
rebro, mente y comportamiento", sugieren que esto bien
gramas de Gall, que se basaban en teoria y en evidencias equivocadas, podra ser. En 1980 el psiquiatra ingls T. J. Crow hizo
los modernos diagramas de las funciones del cerebro se basan en un una distincin entre lo que llamo Tipo 1 y Tipo II de la
sigio'de datos acumulados cuidadosamente y examinados crlticamente", esquizofrenia. Los sntomas del Tipo 1incluyen a1ucina-

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ciones sonoras y paranoia. El Tipo 11se caracteriza por vial que podramos bautizar como "minidepresin". En-
un deterioro intelectual general y hasta ahora no ha po- contrada la solucin, la "minidepresin" desaparece. La
dido ser tratado con drogas (El CAT revela atrofia del depresin durante una poca de prdida (de un trabajo,
cerebro en el Tipo 11, ninguna en el tipo 1). amigos, prestigio, etc.) puede ser un perodo durante el
Crow anota que los esquizofrnicos Tipo I se confunden cual el cerebro est buscando una solucin para proble-
en cuanto a las fuentes de informacin. Creen que las mas que no pueden ser resueltos, por lo menos en un pla-
voces que oyen son otras personas que les dan rdenes. zo de tiempo relativamente breve. Eventualmente,
Si me maldigo a m mismo por no haberle dicho a mi je- podemos encontrar una forma de aceptar un sustituto pa-
fe que se vaya al infierno, mi comportamiento exterior ra la persona que hemos perdido, pero esto puede exigir
no es alterado en mayor grado por esta fantasa privada. una considerable reevaluacin de lo que deseamos en
De tiempo en tiempo puedo parecer preocupado. Pero nuestras relaciones personales con los dems. Ya sea por
cuando oigo una voz que parece venir de una persona un esfuerzo consciente o por mecanismos inconscientes,
invisible parada a mi lado, esa voz tendr una autoridad la informacin depositada en nuestro cerebro puede te-
y conviccin de la que adolece mi fantasa privada. La ner que ser organizada. Eventualmente podremos armar
paranoia y las alucinaciones sonoras pueden ser interpre- una solucin para el hecho de estar sin empleo o de que
tadas como confusiones sobre el origen de la informa- un amigo tenga una apreciacin errnea de nuestro va-
cin. Lo que parece haberse descompuesto aqu es un lor. Una prdida de autoestima, por ejemplo, puede mo-
mecanismo de filtro que le dice al cerebro de dnde pro- tivarnos a superar un antiguo amigo y a cambiar nuestra
viene la informacin. imagen mental de l.
El juzgar malla fuente de informacin no depende nece- La solucin de problemas de esta clase puede requerir una
sariamente del contenido o el significado. La oficina de reorganizacin de nuestros patronos de pensamiento y
correos escoge las cartas de acuerdo a los cdigos urba- hasta de nuestros valores. El perodo de reordenamiento
nos, sin tener en cuenta el contenido de los sobres. Los -que puede implicar una serie de tanteos- es uno du-
mecanismos del cerebro para escoger la informacin nos rante el cual podemos tener la sensacin desesperada que
son desconocidos, pero en alguna medida deben tambin se asocia con la depresin. La bsqueda de procedimien-
ser independientes del significado. Que estos mecanismos tos puede ser arbitraria. Puede haber muchos caminos
puedan descomponerse por obra de una descompensa- para llegar a una solucin, y ninguna solucin ser nece-
cin qumica no es por lo tanto sorprendente. Las dro- sariamente la "correcta".
gas antiesquizofrnicas quizs corrijan el equilibrio de los Uno de los aspectos menos considerados de la qumica
neurotransmisores en una forma que permite que la fuen- de la depresin le otorga, pienso, considerable peso a una
te de informacin sea determinada con exactitud. Pero visin de la depresin relacionada con los mecanismos
si la escogencia ayuda a explicar un aspecto de la esqui- para la bsqueda y la escogencia de informacin. La can-
zofrenia Tipo 1, probablemente no explique el conteni- tidad del neurotransmisor acetilcolina descargada por el
do de las alucinaciones auditivas as como la escogencia cerebro puede elevarse durante los perodos de depresin.
del correo no clasifica el contenido de las cartas. Tambin se cree que el mismo transmisor es importante
Tambin en el caso de la depresin, la psicologa de la durante las bsquedas normales de la memoria (Se cree,
enfermedad nos puede proporcionar importantes indicios por cierto, que la acetilcolina nos puede ayudar a mejo-
sobre su qumica. En su ensayo de 1914 "El luto y la me- rar la memoria). Niveles altos de este neurotransmisor
lancola" , Freud sugiere que hay muchas similitudes en- aparentemente causan la aparicin anormalmente tem-
tre la pena que sentimos cuando muere una persona prana de sueftos cuando dormimos -una de las caracte-
amada y casos de depresin melanclica. El paralelo es rsticas de la depresin y origen del insomnio, puesto que
interesante, pienso yo, porque sugiere que la prdida (de interrumpe el ciclo normal de los sueftos. (De hecho, la
alguien) puede ser central para entender la psicologa de asociacin entre los sueftos y la acetilcolina sugiere que
la depresin. Esto no parece particularmente sorprenden- el softar tambin implica algn tipo de procedimiento de
te. Lo que importa es cmo reacciona uno ante una pr- bsqueda de la memoria). El "dolor" de la depresin
dida. Un indicio curioso proviene de los patronos que puede surgir, en parte de la lentitud de los procedimien-
encontramos en el mundo animal. Konrad Lorenz anot tos de bsqueda o de su aparente futilidadll.
hace mucho que entre los patos y lo~ gansos la muerte Una queja legtima contra la visin qumica de la mente
de un miembro de una pareja lleva a una bsqueda (con es que a menudo "sabemos" que la causa es psicolgi-
manifestaciones de comportamiento anormales) de la pa- ca, no qumica. En el modelo que he esbozado las cau-
reja desaparecida que puede durar varios das. Algunos
de los sntomas de la depresin pueden derivarse de pro-
cedimientos de bsqueda dentro del cerebro. Estos pro- 11. La vivida descripcin de Monrad-Krohn de esta noruega fue pu-
cedimientos son bien conocidos por los ingenieros de blicada en Brain, vol 70 (1947), pgs. 405-415. Para un examen de este
sistemas, y el cerebro realiza operaciones anlogas. y los siguientes casos, vase Elliott D. Ross, "El papel del hemisferio
derecho en el lenguaje, el comportamiento afectivo y las emociones",
El fracaso en la solucin de problemas -por ejemplo de Trends in NeuroScences, septiembre 1984, vol. 7 No. 9, p. 342. Res-
un crucigrama- puede llevar a un estado de miseria tri- taek examina el trabajo de Ross.

so
sas psicolgicas permanecen. Disponen procedimientos (por el estilo de las creencias preformacionistas del siglo
de bsqueda que, cuando se prolongan demasiado tiem- XVIII) no habrian podido buscar ningn cdigo. La bio-
po, o no son resueltos por otras razones, dan origen a tecnologia no seria an conocida. El verdadero despegue
la enfermedad. en la investigacin del cerebro vendr cuando hayamos
comprendido cmo se establecen las conexiones dentro
El fascinante programa de TV de Jonatan Miller para la del cerebro, qu clase de informacin representan los neu-
BBC sobre la enfermedad de Parkinson nos dio algunos
rotransmisores en las uniones sinpticas, y cmo es pro-
indicios que sugieren que los procedimientos de bsque- cesada dicha informacin. Esto puede ocurrir en forma
da son importantes tambin para comprender dicha en-
muy diferente a los patronos de codificacin del DNA.
fermedad. Cuando no est tomando levodopa, Ivn, el
paciente, tiene grandes dificultades para iniciar cualquier Slo cuando comprendamos todo esto podremos ver por
movimiento, o para detenerlo una vez iniciado. Pero si qu las variaciones en los niveles de los neurotransmiso-
ejecuta ciertos actos rituales (como blandir un palo de res producen diferentes consecuencias en el comporta-
gol!), o se concentra en un objeto (como la llave de un miento. Sin embargo, tanto la informacin que se procesa
carro) a menudo puede llevar a cabo el acto deseado. El como las tareas que se llevan a cabo a menudo sern in-
mismo Ivn anota que jams puede hacer ms de una cosa ..comprensibles si no se tienen en cuenta observaciones psi-
a la vez. colgicas. Si ignoramos las revelaciones sobre las
funciones del cerebro que nos puede dar la psicologia,
Esto sugiere que el acceso a esas partes de su memoria nunca sabremos de qu se trata la quimica del cerebro.
que controlan o inician los movimientos deseados se blo-
quea cuando l trata de recoger la informacin directa- Desafortunadamente, las obras reseadas son un com-
mente. La concentracin en objetos no conectados con pendio de las confusiones que resultan cuando se ignora
la accin deseada aparentemente permite un acceso indi- este requisito fundamental. "Cerebro, mente y compor-
recto a la informacin requerida para llevar a cabo di- tamiento", por ejemplo, nos brinda esta apologia de la
chos movimientos. Este no es un fenmeno relativamente ignorancia de la psicologia:
comn -con frecuencia no somos capaces de recordar La visin adoptada en este libro es que la ciencia biol-
algo por ms de que nos concentremos en ello, pero de gica del cerebro nos puede dar una mejor y ms profun-
pronto nos viene a la mente cuando hacemos una obser- da comprensin de la naturaleza y causas de las
vacin sin relacin alguna. Parte del trastorno causado enfermedades mentales que cualquier otro enfoque po-
por la enfermedad de Parkinson puede estar localizado sible en el momento. Todo lo que hace el cerebro se est
en el sistema cerebral para recuperar la memoria de los comprendiendo en trminos de clulas nerviosas especI-
actos motores. Los estudios sobre este mal nos pueden ficas, de los neurotransmisores y de las clulas que res-
dar importantes indicios sobre la forma como funciona ponden a ellos. Dado este enfoque, no POdemos examinar
el sistema12 globalmente la psicologfa anormal o la psiquiatrIa ... En
lugar de esto, examinaremos los descubrimientos biol-
gicos que podran explicar los desrdenes del pensamiento
y la conducta.
Si la comprensin de estas subtareas, o subunidades en Un problema de este enfoque es que idnticos estados del
las funciones del cerebro nos puede ayudar a entender cerebro pueden corresponder a diferentes estados men-
los sintomas de una enfermedad dada, todavia sabemos tales o corporales en la misma persona. Como anota Res-
muy poco sobre cmo en realidad realizan estas tareas tak, por ejemplo, los actores no muestran cambios en los
los neurotransmisores. En esto las analogias con el re- patronos bsicos del cerebro (as lo revelan mediciones
ciente descubrimiento de las funciones del DNA nos pue- de la actividad elctrica del cerebro) cuando representan
den dar luz. Los cientificos buscaron el cdigo gentico diferentes papeles. (En cambio, los pacientes con una
en el DNA porque ya habia establecido que la informa- "personalidad mltiple" muestran cambios notables al
cin gentica tenia que ser transformada en proteinas, pasar de una "personalidad" a otra). Andreasen, por su
que son cadenas de aminocidos y cumplen importantes parte, hace la engaosa afirmacin de que
funciones estructurales, metablicas y hormonales en los
seres vivientes. Sabian que el papel funcional del DNA . no necesitamos acudir a fabricaciones tericas de la
"mente" o a influencias del entorno para comprender
era de codificacin. Si hubieran creido que la forma de
la molcula del DNA determinaba la forma del embrio cmo se sienten las personas, cmo se comportan, o qu
se descompone cuando desarrollan una enfermedq.d men-
tal. En lugar de esto, podemos examinar el cerebro di-
12. En su rec iente libro Cerebro y Psique (Doubleday-Anchor, 1985)
rectamente para tratar de comprender tanto el
Jonathan Winson describe un mecanismo que proporciona una espe-
cie de control de trfico del desplazamiento de la informacin en el hi- comportamiento normal como la enfermedad mental en
pocampo, una parte del cerebro que es de importancia para la memoria trminos de cmo funciona el cerebro y de cmo se
a largo plazo. La norepinefrina, de la cual se encuentran niveles bajos trasforma.
en el cerebro en algunos tipos de depresin, parece tener profundos
efectos en este mecanismo. Esto tambi~n sugiere la posible importan- En la medida en que la enfermedad mental tieIieque ver
cia de los procedimientos de bsqueda de la memoria de la depresin. con lo que otras persol!as y el mundo exterior significan

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Malena Cepeda

para el paciente, sin embargo, el anlisis de la neuroqu- narnos de que realmente sabemos lo que estamos hacien-
mica y los circuitos del cerebro pueden dejar por fuera do cuando usamos muchas de las terapias en uso:
los indicios ms importantes sobre la enfermedad. Y la Andreasen se queja de que la terapia con electrochoques
efectividad de cualquier terapia con drogas tambin se ha tenido mala prensa por la forma en que fue dramati-
ver limitada. As como no podemos saber el papel que zada en "Prisionero sin salida", y aprueba su empleo.
un actor est representado al estudiar los patrones elc- Parece no darse cuenta de que todava no estamos segu-
tricos bsicos en su cerebro, ningn anlisis de los cir- ros sobre el dao permanente que pueda causar 13 La te-
cuitos de un computador nos puede decir si est jugando rapia con electrochoques es un buen ejemplo de una
ajedrez o prediciendo el tiempo. En un caso un estado medida desesperada cuyo xito no podemos ni siquiera
particular de la mquina puede querer decir "dama to- comenzar a explicar. La casi total ignorancia por parte
ma alfil", mientras que en un segundo caso podra que-
rer decir "frente fro se desplaza hacia Nueva York". 13. El papel de la memoria en el rea afectada por la enfermedad
de Parkinson -los ganglios debajo de la corteza cerebral- es sugeri-
El descubrimiento de los neurotransmisores ha aumen- do por algunos estudios recientes. E. V. Evarts et al. en Trends in Neu-
tado el control de algunos de los ms devastadores sn- roSciences, noviembre, 1984. Vanse tambin artlculos afines por
tomas de las enfermedades mentales, y es un gran avance, Glowinski et al., y Wise et al. en el mismo nmero de esa publicacin.
aunque de carcter limitado. No nos da razones para con- En Awakenings, Oliver Sacks hace el interesante comentario de que
fundir la terapia con la comprensin, o para exagerar sus hasta los pacientes de la enfermedad de Parkinson a quienes se les ha-
blan ensenado con xito "Complicados programas o procedimientos
beneficios, como tiende a hacer Andreasen con frecuen- para moverse" a veces se "congelaban" hasta tal punto que no podan
cia. Administrar pastillas puede ser mejor que atar las ni siquiera pensar en ellos, o recordarlos, y mucho menos actuar en
personas a sillas tranquilizantes, pero no debemos ilusio- base a ellos. (Awakenings, Dutton, 1983, p. 192).

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de los psiquiatras sobre cmo funciona esta terapia es a ejemplo, los autores describen experimentos reci~ntes, so-
duras penas tranquilizadora, lo que probablemente ex- bre todo por Richard Wurtman de MIT, que sUgIerenque
plique por qu se desconfa tanto de ella 14. algunas comidas, al ser digeridas, contienen grandes can-
tidades de aminocidos empleados normalmente como
Algn da quizs sea posible una mejor comprensin de neurotransmisores. A medida que sus niveles aumentan
la relacin entre la psicologa y el cerebro; pero una re- en la sangre, pasan directamente al cerebro donde pue-
ciente investigacin de Fernando Nottebohm de la Uni- den afectar nuestro humor y el alimento que deseremos
versidad Rockefeller nos indica cuan radicalmente
en nuestra prxima comida. (An ms curioso es el he-
tendran que cambiar nuestras opiniones. Esta obra pa- cho de que simplemente ver comida puede aparentemen-
rece poner en tela de juicio la creencia de larga data de te aumentar nuestro peso, aunque este mecanismo an
que despus del nacimiento no se forman clulas cere- no est claro). Jon Levine de la Universidad de Califor-
brales nuevas en los cerebros de los animales superiores, nia pudo demostrar que cuando a los pacientes dentales
incluidos los seres humanos. Nuestros cerebros, de acuer-
se les suministra un placebo en lugar de un calmante, hay
do a esta opinin comn, pierden clulas nerviosas a un un descargue de endorfinas en el cerebro. An ms: in-
promedio de diez mil por da, y sin posibilidad de que vestigaciones recientes estn empezando a sugerir que el
las reemplacemos. cerebro puede tener profundos efectos en el sistema in-
La obra de Nottebohm sugiere que este puede no ser el munolgico del cuerpo y de que, en consecuenc~a, nues-
caso. Durante los ltimos veinte aos l y sus colabora- tros "pensamientos" en alguna forma pueden Jugar un
dores han estudiado la relacin entre la estructura del ce- papel central en nuestra susceptibilidad ante la en-
rebro y la produccin de canciones en los canarios. fermedad.
Encontraron ellos que una parte del cerebro que contro-
"Cerebro, mente y comportamiento" nos brinda una des-
la la produccin de canciones sufre una variacin de ta-
cripcin detallada del cerebro y, como el libro de Res-
mao de acuerdo a las estaciones, y que estas variaciones
tak cubre muchos hallazgos de las neurociencias
son inducidas por niveles variables de hormonas sexua- con'temporneas. Desafortunadamente, la relacin del sis-
les. Aparentemente los canarios vuelven a aprender sus
tema visual en ambas obras no es adecuada y confunde,
canciones ao tras ao. Partes de sus cerebros desapare-
una carencia grave puesto que sabemos ms sobre el fun-
cen y son reconstruidas, y esto no es peculiar de la parte
cionamiento del sistema visual que sobre la mayor parte
del cerebro que produce las canciones1S Recientemente,
de las dems funciones del cerebro. Pero ambos inclu-
Nottebohm encontr nuevas neuronas que aparecan en
yen interesantes comentarios sobre el papel del cerebro
otras regiones del cerebro de los canarios. Y especula aho-
en la regulacin del sueo, la temperatura del cuerpo, la
ra que esto puede tambin ser verdad en los humanos -
menstruacin, etc., y hacen un claro resumen de nuestra
una conclusin "tan contraria a cualquier cosa que sos-
limitada comprensin del aprendizaje y la memoria. El
pechamos que an no estamos preparados para discutir-
libro de Restak presenta muchos hallazgos interesantes,
la inteligentemente" 16.
pero sus comentarios filosficos no son de gran ayuda.
Al describir los efectos del PCP en los cerebros de los
**. monos escribe caractersticamente: "Que cambios tan ex-
El libro de Ornstein y Thompson "El asombroso cere- tensos en la personalidad pueden ser causados por un
bro" es una excelente introduccin. Evita los lugares co- agente qumico nos confirma lo que los neurocientficos
munes y nos da una relacin descriptiva cuidadosa y a nos estn diciendo: Nosotros somos nuestro cerebro".
menudo fascinante de las investigaciones recientes. Por
Estas obras son ciertamente superiores a la serie "El ce-
14. Vase BehavioraJ and Brain Sciences (1984) 7: 1-53. Por ejem- rebro" , la cual se supone, deben complementar. Los pro-
plo: "Los resultados de numerosos estudios sobre el comportamiento gramas individuales no tienen una unidad temtica, y la
de la memoria despus de los electrochoques todava no nos han dado serie daba la impresin en general de que las neurocien-
una respuesta definitiva al interrogante de si aquellos estn asociados,
yen qu grado, con una prdida persistente de la memoria" (p. 15). cias consisten en muchos campos de investigacin sin re-
Y: "La naturaleza, incidencia y seriedad de posibles y persistentes d lacin alguna entre ellos. Al contrario de una serie
ficits de la memoria con los electrochoques debe ser cuidadosamente anterior de la BBC (parte de cuyo material es usado en
estudiada". (p. 22). estos programas), no trataban los programas de compren-
15. La historia cultural de Andreasen es tan dudosa como su ciencia der los temas filosficos ms profundos que daran una
mdica. Sostiene, por ejemplo, que "En Europa y en las naciones en idea de lo que trata la neurobiologa. Desafortunadamen-
desarrollo, la psiquiatra es predominantemente biolgica y mdica".
Y: "En todos los pases, salvo en los Estados Unidos, Kraepelin, y no
te, todos estos libros y programas de televisin estn li-
Freud, es considerado el padre de la psiquiatra moderna". No discu- mitados por las premisas conceptuales de una
tir su visin exagerada de Kraepelin, pero ha debido por lo menos ser neurociencia pasada de moda. Al fallar en conectar los
consciente de que la obra de Jacques Lacan en Francia estimul uno hallazgos fisiolgicos con nuestro conocimiento cada vez
de los ms poderosos movimientos antibiolgicos de la psiquiatria euro- mayor de las formas como la informacin es acumula-
pea de las ltimas dcadas.
da, escogida y procesada, nos revelan un vaco en nues-
16. Ornstein y Thompson mencionan esta obra, pero su libro debi tros conocimientos que debe ser llenadol7
ser impreso antes de que Nottebohm revelara 111 "muda" neuronal ms
general que tiene lugar en los cerebros de los canarios. 17. Science, junio 22, 1984, p. 1327.

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