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Dr. C. A. Chant

April ?3, 19 :^5


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Les

Enigmes de la Science
LES ENIGMES
DE LA SCIENCE
PAR

l'Abb Th. MOREUX


Directeur
de l'Observatoire .de Bourges

Avec figures dans le texte et planches hors texte

PARIS
'LIBRAIRIE OCTAVE DOIN
GASTON 'DOIN, DITEUR
8, Place de l'Odon, 8

1921
Tous Jr.its rservs.
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C^

MIS
f.i
LES EHIGPIES DE LQ SCIEVGE

Les Rvlations Mystrieuses


de la

Grande Pyramide

Lorsque le touriste se rend du Caire Giseh par


une route ombreuse voile d'acacias, il ne tarde pas
apercevoir, derrire la plagfe de verdure forme
par les champs cultivs, grande tache jaune du
la

dsert africain. C'est l-bas que commence le steppe


brl, et c'est au seuil de l'immense plaine que se
profile dans l'or rutilant du couchant le sommet des
Pyramides.
La plus girande, celle de Khops, le Khouvou des
inscriptions hirogflyphiques, immdiatement
attire
l'attention par ses proportion^ fantastiques. Devant
cet entasisement colossal de blocs amoncels par des
armes d'esclaves, l'esprit est saisi de terreur et l'on
song-e involontairement au but que poursuivaient les
Pharaons et les prtres, g-yptiens enaccumulant ces
normes rochers taills rg-ulirement sur toutes leurs
BNiaMES DE LA SCIKNOE. J,
2 LES NIGMES DE LA SCIENCE

faces et disposs sous une forme gomtrique d-


finie.

Les guides, qui ne manquent point dans la con-


tre, les livres que vous pourrez consulter en la cir-
constance, les archologues qui dchiffrent h la
loupe les inscriptions hiroglyphiques, vous diront
que les pyramides ne sont que les stles funraires,

ou, mieux, les tombeaux des rois puissants de ces


poques lointaines.
Que de luxe, que d'efforts, que de vie d'hommes
employes perptuer le souvenir des dynasties
gyptiennes !

On comprend les temples gigantesques levs aux


Bouddhas indiens, les sanctuaires ruins de Memphis
et de Louqsor ceux qui viendront aprs nous, lors-
;

que nos civilisations modernes auront disparu, com-


prendront tout autant les restes de nos cathdrales
gothiques levant leurs forts de piliers vers le ciel.

Il y fi \h un hommage rendu h la divinit, l'expres-

sion d'un nous retrouvons partout o


culte que
l'homme a vcu, h toutes les priodes de l'histoire
et mme de la prhistoire.

Mais qu'on entasse des milliers de mtres cubes de


rocs gomtriquement taills pour honorer un roi de
la terre, pour ensevelir une momie ficele, embaume

et dessche, il semble qu'il y ait l un prodige


d'aberration de l'orgueil humain, et la raison, qui
cherche la cause vritable des grandes entreprises,
ne se tient pas pour satisfaite lorsqu'un archologue,
ft-il le plus rudit des savants, vient nous affirmer

que les pyramides ne sont que les tombeaux des


Pharaons.
RVLATIONS DE LA GRANDE PYRAMmE 3

Et cependant les fait^ paraissent donner l'hypo-


thse une relle vraisemblance.
Chaque pyramide comprenait des couloirs, des
antichambres, des chambres funraires dont les en-
tres taient habilement dissimules par les architec-
tes : on assurait ainsi, pensait-on, jusqu' un certain
point, l'inviolabilit du tombeau.
Le monument devait tre orient suivant les quatre
points cardinaux, mais, soit ngligence, soit mala-
dresse, cette orientation n'est pas plus prcise que
celle de nos sanctuaires et de nos cathdrales actuels,
dont le chevet devrait par tradition tre constam-
ment tourn vers l'Est.
Des hiroglyphes, dchiffrs par les Champcllion,
couvraient les revtements intrieurs des couloirs
ou des chambres. C'taient les rcits enthousiastes
des hauts faits du dfunt. Tout en perptuant sa
mmoire travers les sicles venir, ces glorieux
du pass devaient assurer son double et
rcits
son me une nourriture suffisante pour la vie fu-
ture.
Et, de fait, certaines pyramides conservent en-
core dans leurs chambres funbres les momies
royales dposes \h depuis des sicles.
Mais ces pyramides ont-elles t construites dans
lebut unique de servir de tombeau ? En l'affirmant,
nos archologues modernes pourraient bien com-
mettre une erreur aussi grossire que les savants
qui, dans soixante sicles en fouillant les ruines et
les cryptes de nos cathdrales, dcouvriraient les
tombeaux de nos vques ou de nos rois, et con-
cluraient, de ces intressantes trouvailles, que nos
4 LES NIGMES DE LA SCIENCE

merveilleux monuments avaient t levs en l'hon-


neur de leurs restes.
ln bien des cas les pyramides gyptiennes ont
servi de lieu de spulture, mais une ide plus leve
a d, selon nous, prsider leur construction.
Au surplus, ce qui pourrait le dmontrer, c'est
prcisment l'existence de la plus g-rande d'entre
elles, celle de Khops, eonstruite sous la quatrime
dynastie qui rg'na quatre mille ans environ avant
l're chrtienne.
La extrmement soigne,
construction en est
mais on n'y a dcouvert presque aucune trace d'ins-
criptions.
Jusqu' la conqute arabe, elle garda un revte-
ment de pierres de couleurs diverses si habilement
assembles qu'on et dit un seail ,
bloc du pied au
sommet.
On mit longtemps deuu\ rir l'entre des couloirs
aboutissant aux chambres intrieures. Ces chambres,
au nombre de trois, ont roru des dnominations fan-,
taisistes : chambre^ du mi, chambre de la reine,
chambre souterraine, filles ne portent aucune trace
tie dcorations, aucune indication de nature nous
renseigner sur l'objet auquel on les destinait.
A 1;i place du sarcophage, ilaiis la chambre du
rot, se dresse une augi; <n picrir merveilleusement
taille.

La grande pyramide n'est d(inc pas un tumbean.


Alors, dans quel but l'a-l-on leve ? Mystre.
Les prtres gyptiens, es merveilleux savants de
i

l'antiquit, ont-ils voulu fixer en un monument im-


prissable les donnes prcises qu'ils avaient acru-
RVLATIONS DE LA GRANDE PYRAMIDE 5

mules sur la science des astres, et ks notions


scientifiques de leur poque ? Pourquoi non ?

Mais alors nous nous glorifions de dcouvertes


connues depuis six mille ans !

Autre question Comment les savants de ces


:

temps lointains taient-ils parvenus mesurer la


Terre et scruter la profondeur du ciel ?
Au reste, le mcanisme importe peu, mais les
faits sont l et, devant les constatations troublantes,
devant les rvlations numriques de la Grande Py-
ramide, devant les indications et les enseignements
qu'elle nous donne sur la science gyptienne, on
comprend l'attitude du Sphinx monstrueux qui, les
regards tourns vers le lointain horizon, devait gar-
der les secrets des prtres antiques.
Les premires rvlations sur la Grande Pyra-
mide remontent la fin du dix-huitime sicle.
Lorsque les savants de l'expdition de Bonaparte
rsolurent d'effectuer la triangulation de l'Igypte,
la (rande Pyramide leur servit de point de dpart
d'un mridien central qu'ils prirent pour origine des
longitudes dans la rgion.
Or, quel ne fut pas leur tonncment lorsqu'ils
constatrent que les diagonales prolonges de la py-
ramide renferment trs exactement le delta du Nil ;

que le mridien, c'est--dire la ligne nord-sud pas-


sant par le sommet, divise le delta en deux secteurs
rigoureusement gaux. Evidemment, ceci ne peut
tre attribuau hasard, ce rsultat est voulu et il
nous faut conclure que les constructeurs de cet im-
mense monument taient des gomtres de premire
force.
6 LEii ENIGMEij DE LA SCIENCE

Mais y a mieux, et un examen approfondi mon-


il

tre qu'ils taient des gographes hors pair.


De tous les mridiens .du globe, celui de la grande
pyramide est le mridien idal, puisqu'il est celui

qui traverse le plus de continents et le moins de


mers. Il est, d'ailleurs, exclusivement ocanique
partir du dtroit de Behring ; et, chose plus extra-
ordinaire encore, si l'on calcule exactement l'tendue
des terres que l'homme peut habiter, il se trouve
que ce fameux mridien les partage en deux parties
rigoureusement gales.
J'avais donc raison de le qualifier d'idal, puisque
c'est le seul qui soit fond sur la nature des choses,
le seul, par consquent, qui ait une vritable raison
d'tre.
Si maintenant nous tirons un cercle parallle
l'quateur et passant par le trentime degr de
latitude, nous pouvons constater que ce cercle, est
celui qui renferme le plus d'tendue continentale.
Eh bien ! la latitude du sommet de la pyramide
s'en rapproche tonnemment puisqu'elle a comme
valeur 2958'5i". On crut tout d'abord une erreur
:rs faible de dtermination, mais je ne le pense pas
et voici pourquoi.
Si l'architecte avait calcul la place du monument
lie faon qu'un observateur plac au pied de l'di-
lice vt le ple du ciel une haiiteur de 30 degrs
exactement, d prcisment tenir compte
il aurait
d'un plinomne connu sous le nom de rfraction
atmosphrique. En raison de la densit des couches
d'air, un rayon lumineux entrant dans notre atmo-
sphre est dvi de sa route, nous ne le voyons
Coupe de la (rrande Hyramide de Chops, montrant les chambres
et les couloirs intrie\irs. Liinc les faleries\-tait dirij^ vers l'Etoili;
polaire de l'poipie.

T.es diagonales de la Grande Pyramide, prolonges, renferment


exactement le delta du Nil et le mridien passant par le sommet de
^J^]
l'difice divise le delta en deux parties;,gales.
8 LES NIGMES DE LA SCIENCE

donc pas son emplacement rel. Or, dans le cas


qui nous occupe, le calcul montre que le milieu de
la pyramide doit tre thoriquement, 2958'5i" et
22 centimes.
Les deux chiffres sont donc absolument identi-
ques 22 centimes de seconde prs l'cart est ;

insigfnifiant et la concordance ne peut tre plus par-


faite.

En supposant que nous soyons en prsence de


concidences fortuites, il faut avouer qu'elles sont
du moins trs remarquables, et nous sommes loin

de les avoir puises.


L'orientation des Pyramides, je l'ai dj fait re-
marquer, est toujours trs approximative. Il n'en est
pas de mme de la direction de la pyramide de
Khcops. Les quatre cts lui servant de base regar-
dent exactement les quatre points cardinaux, puis-
que l'cart est h peine de 4 minutes et demie. Cette
exactitude, vraiment extraordinaire quand on songe
aux difficults que nous rencontrons pour dtermi-
ner l'orientation d'un difice mme de nos jours
l'aide de la boussole, montre que l'architecte a d
employer des moyens astronomiques fournis par
une science trs avance. Ici, le systme des conci-
dences fortuites n'est plus admissible, il faut en
convenir bon gr mal gr.
Si nous passons dans un autre ordre d'ides, nous
allons faire d'aussi curieuses constatations.
Hrodote rapporte que les prtres gyptiens lui
avaient enseign que les proportions tablies pour
la Grande Pyramide entre le ct f, la base et la

hauteur taient telles que le carr construit sur la


RVLATIONS DE LA GRANDE PYRAMIDE 9

hauteur verticale galait trs exactement la surface

de chacune des laces triangulaires, et c'est bien, en


effet, ce qu'ont vrifi les mesures modernes. Cette

indicationmontre au reste que de tout temps" la py-


ramide de Khops a pass pour tre un monument
dont les proportions ont t calcules l'origine en
vue de relations mathmatiques.
En voici une nouvelle preuve : on sait qu'entre
une circonfrence et son diamtre, il y a un rapport
constant bien connu actuellement des enfants de nos
coles. Pour calculer la longueur d'une circonf-
rence, il suffit de multiplier le diamtre par 3,1416.
Les gomtres de l'antiquit connaissaient ce rapr
port d'une faon approche seulement.
Or, en additionnaul, les quatre cts de la base
de la pyramide dont la valeur tait primitivement,
pour un ct, de 232 m. 805, on trouve pour le pri-
mtre, c'est--dire pour le contour entier, 931 m. 22.
Divisons maintenant ce nombre par deux fois la

hauteur de pyramide, ou 148 m. 208, nous trou-


la

vons exactement 3,1416, c'est--dire le rapport de


la circonfrence au diamtre.
Ce monument unique au monde est donc la con-
scration matrielle du nombre Pi qui a jou un rle
si important dans l'histoire des mathmatiques. Les
prtres gyptiens avaient donc des notions extrme-
ment prcises sur une foule de questions que les

savants des sicles postrieurs ont cru dcouvrir.


Connaissaient-ils nos instruments d'optique? 11 est
permis de se le demander aprs la constatation que
j'ai faite ces annes dernires.
C'tait au mois d'aot 1905. Aprs tre all tu-
lO LES ENIGMES DE LA SCIENCE

dier l'clips totale de soleil visible h Sfax, ma mis-


sion avait rsolu de visiter la Tunisie. Un pleri-

nage Carthagc, si clbre dans l'histoire, s'impo-


sait forcment. De l'ancienne ncropole, il ne reste
plus rien d'ailleurs qu'un village de blanches de-
meures assis devant l'emplacement de ce qui fut
autrefois le port abritant les terribles vaisseaux car-
thaginois. C'est l que les Pres blancs ont tabli
leur sminaire et bti la belle cathdrale dont les
murs ensoleills se dtachent en tons crus sur le

fond bleu du Carthage n'existe plus,


ciel. La vieille

mais des mains pieuses pour totit ce qui regarde


l'antique civilisation disparue ont entrepris des
fouilles et ressuscit ces temps de la lointaine his-

toire.

Le Pre Delattre nous ht les honneurs de son


merveilleux muse el j'avoue que cette visite a t
pour nous tous une vritable rvlation. Comme je
m'extasiais devant un came linement grav et qui
reprsentait un cheval se grattant l'oreille, je ne pus
m 'empcher de faire tout haut cette rflexion :

Les graveurs de cette poque ne pouvaient


avoir des yeux meilleurs que les ntres ; alors com-
ment dans un si petit espace a-t-on pu reprsenter
tant de dtails, donnez-moi une loupe pour examiner
cette crinire...
Et tout le monde fut forc d'admettre que, mme
cette poque, on connaissait le travail du verre
et les proprits des lentilles.
N'avez-vous jamais trouv, ajoutai-je en me
tournant vers le Pre Delattre, quelque objet rap-
pelant les loupes de nos horlogers ?
RVI.ATONS DF, l.A GRANDE PYRAMIDF 1 1

Mais d<^j^ le relig'ieiix avait compris et, une mi-


nute aprs il tenait la main, une vritable loupe,
plan convexe, de la ^-randeur d'un bouton de par-
dessus. AIalli;eureusement, la lentille tait opaque :

recueillie dans un tombeau, aprs des sicles de s-


jour, il n'y avait rien d'tonnant h ce qu'un lent
travail se fut effectu pour opaliser ce verre, autre-
fois transparent peut-tre.
L'objection et t srie\ise cependant, si le Pre
Delattre ne nous et montr une pice du mme
gfenre, en cristal de rtx^he cette fois, taille d'une
faon parfaite. Et ce fut la loupe dont nous nous
servmes pour tudier le came.
Les peuples anciens connaissaient donc les pro-
prits des lentilles.
J'ai rappel cette histoire pour corroborer les
tlires analosfues d'Arag-o, dans son Astronomie po-
pulaire. Or, de la loupe au microscope et la lu-
nette, il n'y a qu'un pas, et nous allons voir que ce
pas, les prtres gyptiens
probablement l'avaient
franchi. Ce sera du moins la conclusion oblig-e que
nous imposeront les rvlations astronomiques de
la g-rande pyramide.

Il suffit de jeter un coup d'jpil sur l'histoire de


r Astronomie- pour se rendre compte des efforts d-
penss depuis des sicles pour arriver connatre
la distance de la Terre au Soleil, Au dbut de leurs

recherches, les Grecs imaginaient le .Soleil de la


g"rosseur du Ploponse et fixaient sa distance h
1^ kilomtres quivalemment. Arist arque de Samos
le croyait plus loig-n le nombre qu'il admettait
;

8 millions de kilomtres fut jug exact par


12 LES NIGMES DE LA SCIENCE
I

Ptolme, Copernic et mme Tycho-Brah. Kepler


porta cette distance 58 millions. Sous Louis XIV
on l'valua 125 millions on tait loin de la vrit.
;

Il fallait arriver jusqu'en 1864 pour trouver un chif-

fre :\ peu prs convenable. Dans ces dernires an-

nes, grce au progfrs de la photog"raphie cleste,


les astronomes ont pu dterminer d'une faon trs
rapproche la distance qui nous spare de l'astre
central et, d'aprs les mesures rcentes, il faut adop-
ter le chiffre de T4Q400000 kilomtres en nombres
ronds.
Eh Grande
bien, en jiiultipliant la hauteur de la
Pyramide par un million, on trouve la distance du
Soleil la Terre en kilomtres, soit 148208000 kilo-
mtres. Cette mesure n'est videmment qu'appro-
che, mais le chiffre obtenu constitue une approxi-
mation bien suprieure celle que prsentait la va-
leur officielle de cette distance avant 1860 et qui
t'tait d'un peu plus de 154 millions de kilomtres.
Ainsi, alors que, pendant des sicles, les nations
civilises dpensaient des sommes fabuleuses, que
des savants n'hsitaient pas risquer leur vie dans
des expditions lointaines pour rsoudre " le plus
important problme astronomique ", n'est-il pas ex-
traordinaire de penser que cette solution tait sym-
bolise et monumentalise pour ainsi <liredans la
Grande Pyramide depuis des milliers d'annes qu'il
;

et suffi h nos astronomes modernes de savoir lire


les symboles cachs dans ces dimensions et que les

constructeurs de ce grand difice taient arrivs i"i

une approximation dont nous aurions t fiers h bon


droit h la fin du xix sicle ?
V

ce -^

o
14 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Les astronomes gyptiens n'avaient pas born l


leurs calculs, ils avaient d mesurer la Terre et la
coude gyptienne parat fonde sur les dimensions
de notre globe. En ces derniers temps, le clbre
astronome Clarke a dduit des mesures rcentes le
ravon polaire de la Terre on peut l'valuer :

6356521 mtres. Or, ce n'est autre que la coude


pyramidale, soit 0,6356521 multiplie par 10 mil-
lions. Ainsi les Egyptiens auraient mesur avec une
extrme approximation diffrents degrs du mri-
dien, seraient tombs d'accord avec nous sur les
plus faibles dcimales et auraient adopt, comme
unit de mesure linaire, la dix-millionime partie
du ravon polaire terrestre, qui doit lestor invariable
pendant des milliers d'annes !

Avouons que ce sont \h d'tranges concidences !

Si nous passons maintenant aux donnes fournies


sur le calendrier, nous obtiendrons des rsultats
d'une prcision aussi dconcertante.
En divisant le ct de la Grande. Pyramide par la

coude employe dans sa construction, on trouve la


longueur de l'anne sidrale, c'est--dire le temps
que le met revenir au mme point du ciel,
Soleil
soit 365 jours, 2563. Quant h la dure de l'anne

civile employe dans notre calendrier et que les


Grecs et les Romains n'avaient pu dterminer exac-
tement, nous la retrouvons en multipliant par 3,1416
la longueur de l'antichambre prcdant la chambre
du roi, et value en pouces pyramidaux, ce qui nous
donne exactement 365 jours, 242.
trs
Si, maintenant, nous multiplions le pouce pyrami-

dal par 100 milliards, nous obtiendrons la lngueur


RVLATIONS DE LA GRANDE PYRAMTOE 15

parcourue par la Terre sur son orbite, en un jour


de 24 heures, et cela avec une approximation plus
griUKJc que ne pourraient le permettre nos units
actuelles, le yard ou le mtre franais.
Que mesures du coffre intrieur,
dire encore des
qui se rapportent exactement la densit du globe
terrestre ? Ce coffre de la chambre du roi, merveil-
leusement taill, et qui n'a jamais t destin une
spulture, offre la mme capacit que celle de l'Ar-
che d'alliance construite par les Hbreux. Il ne peut
y avoir une cxjncidence fortuite les uns ont copi
l ;

les autres pour des raisons qu'il reste trouver.

Qu'on ne dise pas encore une fois que tout cela


est d au hasard, que les Egyptiens taient igno-
rants des conqutes de l'Astronomie, les faits se-
raient l pour indiquer le contraire.
C'est ainsi que le passage d'entre de la Grande
Pyramide regardait l'toile polaire de l'poque il ;

aurait donc t orient en tenant compte de la pr-


cession des quinoxes, phnomne d'aprs lequel le
ple cleste revient concider avec les mmes toiles
au bout de 25 796 ans.
Cette dcouverte faite autrefois, et confirme
dans temps rcents par des astronomes de pre-
les

mire valeur tels que Sir John Herschel et Piazzi-


Smith devrait tre une indication prcieuse pour fixer
la date de la construction de l'difice.

Ce procd, qui a donn un rsultat exact et d'ac-


cord avec les inscriptions pour le zodiaque de Den-
drah, fournit cependant lorsqu'on l'applique la
Grande Pyramide une date beaucoup plus rcente
que ne l'indiquent les gyptologues. Au lieu de 4 000
l6 LES NIGMES DE LA SCIENCE

ans avant l're chrtienne, mthode en question


la

indique Tanne 2170 avant Jsus-Christ. La pyra-


mide ne portant aucune date de construction, il est
difficile de se dcider pour l'une ou pour l'autre de

ces deux poques.


Quoi qu'il en soit, les rvlations que nous avons
exposes sont d'autant plus remarquables que jus-
qu'ici les historiens sont unanimes dans l'affirma-
tion des faits suivants :

Les anciens Egyptiens n'ont aucune allusion


fait

au rapport de la circonfrence au diamtre on ne ;

voit nulle part qu'ils aient eu une ide de la distance


du Soleil la Terre, de la mesure du globe terres-
Ire, de son poids et de sa temprature moyenne, car

on retrouve ce dernier chiffre dans la pyramide la ;

coude pyramidale ou sacre n'tait pas employe


d'une faon courante personne d'ailleurs ne parais-
;

sait, cette poque, se douter de l'origine de cette


mesure qui est la dix-millionime partie exacte du
rayon polaire terrestre.
Or, que toutes ces conqutes de la science mo-
derne soient dans la Grande Pyramide, l'tat de
grandeurs naturelles, mesures et toujours mesura-
bles, ayant seulement besoin, pour se montrer au
grand jour, de la signification mtrique qu'elles por-
tent avec elles, c'est videmment inexplicable d'aprs
nos donnes sur la civilisation antique, mais c'est
un fait qu'on essayerait' vainement de rvoquer en
doute et qui plonge les savants actuels dans la plus
grande stupfaction.
L'nigme Solaire ^'^

De
tous les astres qui peuplent l'immensit et qui
brillent au firmament, il n'en est pas un seul dont
la connaissance approfondie' nous importe davantag"e
que celle du Soleil.
Simple toile au milieu de ses innombrables surs,
le Soleil est, comme elles, dou d'un mouvement

propre dont la vitesse, d'aprs les valuations r-


centes, atteint plus de 19 kilomtres par seconde.
Comme les toiles, notre Soleil a travers diff-
rentes phases, il a volu depuis le moment o il

brillait d'une lueur diffuse, semblable ces milliers


de nbuleuses que l'il dcouvre au foyer de nos
puissants Les lois de la condensation,
tlescopes.
qu'tudie la Cosmogonie, l'ont amen peu h peu
l'tat o nous le voyons aujourd'hui.
Dans des millions d'annes, le temps toujours
l'uvre lui fera franchir de nouvelles tapes, et
l'acheminera lentement vers la niort ; le ^ciel est
rempli de ces astres vieillis dont les pulsations vi-
tales s'affaiblissent graduellement jusqu'au jour o
ils rouleront froids et obscurs dans les espaces stel-
laires.

(i) Confrence fate l'Assemble gnrale de la So-


cit scientifique de Bruxelles, le 7 avril 1910.
l8 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Si l'tude de notre propre globe nous renseigne


sur l'volution des plantes tournant comme l Terre
autour du foyer de lumire et de chaleur qu'est notre
Soleil, la connaissance de notre toile nous fournira
donc de prcieuses indications sur la marche de l'vo-
lution sidrale.
Telle est, en quelques mots, la justification de la
place prpondrante qu'ont prise les tudes solaires
depuis une quinzaine d'annes.
Mais le nous intresse d'autres titres.
Soleil
Dans le microcosme dont nous faisons partie, dans
ce systme solaire dont l'astre du jour est le roi
pour ainsi dire, les plantes sont non seulement
soumises son attraction, mais elles subissent toutes
les vicissitudes de la grosse sphre centrale (jui les
rgit.

Jusqu' quel point sommes-nous tributaires de ses


variations ; comment son tat influe-t-il sur les ph-
nomnes terrestres qu'enregistrent nos observatoi-
res ? Tel est le point particulier que je vais essayer
d'tudier avec vous aujourd'hui.
Le Soleil se prsente nos yeux, sous la forme
d'un disque lumineux ayant peu prs la mme
grandeur que celui de la Lune. En raison de l'orbite
elliptique dcrite par la Terre qui tantt nous rap-
proche, tantt nous loigne du Soleil, diamtre le
apparent de cet astre prouve des variations dans
le cours de l'anne. Ce qu'il importe de savoir, c'est

que sa valeur moyenne est de 321 minutes environ.


La parallaxe quatoriale, c'est--dire l'angle sous
lequel on verrait du centre du Soleil le demi-diamtre
quatorial de la Terre, sa distance moyenne, est
l'nigme solaire 19

de 8", 80. Ce chiffre est la valeur adopte par la

Confrence internationale des Etoiles fondamentales,


runie Paris en 1896 il a t confirm par les
:

rcentes mesures effectues depuis 1900 l'aide de


la petite plante Eros et qui ont conduit au chiffre
de 8",8o6o'*,oo4.
Ces nombres ont servi calculer la distance du
Soleil ainsi que sa o-rosseur.
La valeur moyenne de la distance du Soleil h la
Terre est de 149400000 kilomtres. Cette distance
dpasse trop nos petites rhesures usuelles pour tre
facilement comprhensible. Disons seulement que la
lumire, h la vitesse de 300000 kilomtres par se-
conde, met 499 secondes ou 8 minutes iq secondes
pour nous venir du Soleil.
Si les milieux plantaires taient favorables ^i la

propg"aton des ondes sonores, il ne faudrait pas


moins de 14 annes pour que le bruit d'une explosion
solaire nous parvnt.
Un obus anim d'une vitesse imiforme de i 000
mtres h la seconde mettrait 4 ans et 29T jours pour
atteindre le Soleil, ln trnin marchant h 100 kilo-
mtres h l'heure ne parviendrait 1^-bas qu'aprs un
lonsf voya!n"e de 168 annes !

Bornons 1.^ ces comparaisons, elles nous montrent


que la distance au Soleil est norme son volume ;,

ne l'est pas moins, il est plus de t 300000 fois celui


de la Terre et son diamtre vaut 109,5; diamtres
terrestres.
T,a Lune est h In distance movenne de 384 ::;oo ki-
lomtres. Si donc nous placions la Terre au centre
du Soleil, non seulement l'orbite de la Lune serait
20" LES NIGMES DE LA SCIENCE

tout entire comprise dans l'intrieur du Soleil, mais


il nous faudrait parcourir un chemin presque aussi
considrable que la distance de la Terre notre sa-
tellite, soit 312 300 kilomtres, pour atteindre la sur-

face de l'astre brillant.


Terminons ces quelques notions g'nrales sur le
Soleil par une indication de sa masse elle est pres- :

que 333 000 fois plus considrable que celle de la

Terre.
Cette masse se rvle par la puissance d'attraction
(lu Soleil : h la distance de-la, Terre elle semble trs
faible, puisqu'elle ne russit h faire dvier notre pla-
nte de sa course rectilinaire que de 2,8 millimtres
par seconde. Cependant, value en tonnes, elle est
exprime par le nombre 36 suivi de 17 zros :

3 600 000 000 000 000 000 tonnes

et, pour lui faire chec, il faudrait entourer la Terre


d'un rseau de fils aussi rsistants que les fils tl-

o"raphiques et spars de 12,5 millimtres seulement.


Si nous reo-ardons le Soleil h l'aide d'un verre
noirci, son disque nous apparat nettement dcoup
sur le fond spmbre du ciel. Une modeste lunette
nous donnerait dj l'impression d'une gfrosse boule
de feu, mais des instruments plus puissants nous
montrernient que cette surface, unie en apparence
comme un lac de lave, incandescente, vue avec de
forts g'rossissements, offre en ralit un aspect g'rVi-
nul, rappelant, h s'v mprendre, nos beaux ciels
pommels de certains jours d'automne.
Si vous tiez transports dans la nacelle. d'un bal-

lon au-dessus des nuages que les mtorologistes


l'nigme solaire 21

appellent des cirrus, vous auriez exactement la sen-


sation qu'prouvent les astronomes contemplant la
surface solaire du bout de leur lunette : de g"ros flo-

cons d'ouate s'talant sur un milieu sombre. Mais


l s'arrte la comparaison, car si, dans notre atmo-
sphre, nos cirrus sont forms de particules de g"lace
et de vapeur d'eau, sur le Soleil les nuag^es sont des
vapeurs de substances mtalliques qu'une chaleur
de six ou sept mille degrs a rduites l'tat de
ffaz.
C'est cette partie du Soleil qui rayonne la lumire
et la chaleur ; au-dessous d'elle s'tend aussi une
masse gazeuse, mais sombre et noire, malgr la
temprature norme qu'elle possde. Seule, l'enve-
loppe extrieure est brillante aussi lui a-t-on donn
;

le nom de photosphre, c'est--dire sphre de lu-


mire.
Le milieu dans lequel baignent tous ces nuages
est surtout form d'hydrogne il nous parat som-
;

bre, quoique, en ralit, il soit deux mille fois plus


clairant que la pleine Lune.
La forme de ces nuages est trs variable d'une ;

faon gnrale on a pu comparer leur aspect celui


d'un plat de riz dont les grains n'auraient pas moins
de 600 T 000 kilomtres de diamtre c'tait la :

forme que leur attribuaient Stone et Secchi. Nasmyth


les comparait desfeuilles de saule et Langloy h
des flocons de neige sur un vtement gris.
Ces grains de riz u le nom leur est rest
ou " nodules se rsolvent, sous des grossisse-
ments trs ptiissants et avec une dfinition parfaite,
en granules plus petits.
22 LES NIGMES DE LA SCIENCE

La forme des grains de riz est trs irr^ulire et

trs variable, et il serait oiseux de discuter lonef-


temps cette question, car toutes les comparaisons
semblent justes suivant les circonstances. Dans les-

meilleures conditions de dfinition, c'est-h-dire au


dbut d'une observation, alors que l'air contenu
dans le tube de la lunette n'a pas eu le temps de
s'chauffer, j'ai constat h la surface de la photo-
sphre des granulations irrgulires aux formes les
plus diverses et disposes parfois suivant des direc-
tions bien dtermines.
On peut obtenir de trs belles photographies de
cette granulation et mesurer les dimensions de ces
nuages gigantesfjues. Hnnsky, h l'Observatoire de
Poulkovo, en Russie, a trouv des granules dont
le diamtre atteint000 kilomtres. Tous ces gra-
2

nules se meuvent h la surface du Soleil avec une


trs grande rapidit puisque quelques-uns se dpla-
cent de 40 kil("mtres par seconde.
Quand on examine ces: photog-raphies avec atten-
tion, on observe en certains endroits que les espa-
ces sparant les granules sont plus vastes et plus
noirs ; on dirait qu'il m.-mque un ou plusieurs gra-
nules : ce sont des pores.
Si l'on observe encore le lendemain et les jours
suivants, on est tonn des changements importants
qui surviennent. T-e pore, presque imperceptible au
dbut, s'agrandit peu :\ peu, on dirait un trou bant
s'ouvrant sur les profondeurs de la masse solaire.
La surface sombre devient plus large : c'est une
tache qui se prpare.
Les taches du Soleil ont t les premiers phno-
l'nigme solaire 23

mnes observs la surface ck- cet astre : ce fut un


objet d'tonnenient pour les premiers astronomes.
Gnralement la surface noire est entoure d'une
rgion plus ou moins rgulire de teinte gristre et
de structure trs complique, la pnombre.
Une tache peut se former dans l'espace de quel-
ques jours, parfois de quelques heures : la partie
noire, centrale, est le noyau : elle ne nous parat
sombre que par comparaison, en ralit son pouvoir
clairant est 2 000 fois suprieur celui de la pleine
Lune. Ues bords extrieurs de la pnombre partent
des stries convergentes qui, sombres k leur dbut,
c'est--dire prs de la priphrie, deviennent dans
la rgion centrale aussi brillantes que la surface pho-
tosphrique.
La pnombre manque quelquefois dau^ les taches
trs ou entre deux grandes taches rappro-
petites
ches ou mme entre les deux portions d une mme
tache spares par un pont lumineux.
La forme des taches varie beaucoup ; en fait, elles

peuvent prendre toutes les conligurations possibles,


tantt rondes ou ovales, tantt si irrgulires qu'on
ne peut comparer aucune ligure gomtrique.
les
D'ailleurs elles varient perptuellement de forme et
de dimension.
On rencontre souvent des taches qui sont visibles
l'rpil nu : les anciens observateurs, Herschel en
particulier, avaient dj signal le fait.

L'histoire nous a galement conserv le souvenir


d'observations de taches, longtemps avant l'inven-
tion des lunettes. Ainsi, la mort de Csar, Ovide
24 LES NIGMES DE LA SCIENCE

raconte que le Soleil parut obscurci pendant plusieurs


jours :

... Phbi tristis imago


Lundu soUicitis prcrhebat luniina lerns.

Eji l'an 807, on Mercure devant


croit voir passer
le Soleil en 840, Vnus a le mme honneur
; or :

<lans les deux cas ces plantes sont absolument in-


visibles l'il nu. En 1906, on aperoit des si-
gnes sur le Soleil. Dans tous les cas les observa-
teurs voyaient des taches. De mme Kepler croit
observer le passage de Mercure et ne voit rellement
qu'une tache.
Les Chinois taient plus avancs que nous sur ce
sujet. L'ouvrage encyclopdique de Ma-Twa-Lin
contient un tableau remarquable de 45 observations
faites entre 301 et 1205, c'est--dire dans un inter-
valle de 904 ans.
Pour donner une ide de grandeur relative des
la
taches, les observateurs d'Etrme-Orient les com-
parent un uf, une datte, une prune, etc. Les
observations se prolongent souvent pendant plusieurs
jours conscutifs. On ne peut douter de la ralit
et de l'exactitude de ces observations,' et cependant
elles ont t inutiles aux Europens puisqu'elles n'ont
t publies que dans la seconde moiti du xix* si-
cle.

Pour qu'une tache soit visible l'il nu, il faut


- qu'elle ait au moins 50 secondes de diamtre, ce
qui correspond une longueur relle de 36 000 ki-
lomtres sur le Soleil. Les anciens astronomes ont
signal un assez grand nombre de t'iches remar-
'
L ENIGME SOLAIRE 2$

quables par leurs gfrandes dimensions. Moi-mme,


depuis vingt ans, j'ai observt'' et dessin un certain
nombre de groupes qui ne le cdaient en rien
leurs devanciers.

Ainsi, en groupe de 160000


1898, j'ai signal un
kilomtres ; mais son importance tait minime com-
pare la tache de fvrier 1905.

Cette grande tache dont on a beaucoup parl


l'poque parut au bord oriental du Soleil dans les

derniers jours de janvier. A mesure que la rotation

du globe solaire, qui s'opre en 25 jours environ


l'quateur, amenait la tache en face de la Terre,
on pouvait juger davantage des dimensions colos-
sales de la formation. Ds son apparition des me-
sures micromtriques prises h l'cquatorial de mon
observatoire me permirent d'affirmer que nous tions
en prsence de la plus grande tache que les annales
de l'Astronomie aient enregistre. Elle tait quatre
fois plus grande qu'il ne le fallaitpour tre visible
h VW nu. Le 2 fvrier, elle avait une longueur de
180000 kilomtres, en prenant pour le 2 fvrier
soit,
un diamtre solaire gal 32 '31 ",46, une grandeur
angulaire de 252" ou 4'i2".

En raison de sa grande largeur 102 000 kilo-


mtres la surface tache s'est leve, le 2 fvrier,
au chiffre de 13 milliards de kilomtres carrs. La
tache occupait en longueur le huitime du diamtre
solaire.

La plus grande tache mesure a t observe en


1858, sa grande dimension tait de 230000
plus
kilomtres, mais la surface ne couvrait que r/36 du
26 LES NIGMES DE LA SCIENCE

disque solaire, tandis que celle de fvrier 1905 occu-


pait environ 1/29 de la mme surface.
Cette tache colossale est passe au mridien cen-
tral du Soleil le 4 fvrier au matin ceux qui l'ont
;

observe ce jour-l ont d remarquer qu'elle se pro-


jetait non loin du centre apparent du disque, sa

latitude hliog-raphique tant 14 et le centre ayant


ce jour-l une latitude de +6 environ.
Une formation aussi considrable se voit bien ra-
rement, mais j'ai souvent mesur des taches beau-
coup plus grandes que la Terre.
La dure des taches est aussi variable que leurs
dimensions. Nous avons vu quelquefois des taches
disparatre en quelques jours et d'autres persister
pendant trois ou quatre rotations solaires, c'est--
dire 75 jours et plus. On cite l'exemple d'une tache
qui revint jusqu' huit fois et qui persista plus de
200 jours. D'aussi long^ues dures sotil asse? rares
et on ne saurait tre trop sceptique ce sujet. L'ob-
servation nous a dmontr que les mmes rg"ions
peuvent rester taches pendant longtemps et tre le
centre d'une perturbation trs persistante sans qu'on
soit autoris le moins du monde croire que les
mmes taches subsistent indfiniment. Nous ne pou-
vons suivre les taches pendant leur disparition dans
l'hmisphre oppos, et bien souvent nous devons
prendre pour un mme objet une nouvelle formation
situe dans la mme rg-ion solaire. A certaines po-
ques cependant o les taches sont moins nombreu-
ses, il y a beaucoup de chances pour que les forma-
tions rgulires subsistent pendant plusieurs rota-
tions.
La plus grande tache solaire qu'on ait observe
depuis L'invention des lunettes.
('Dessin de l'Abb Moreux, pris le 2 Fvrier 190^)
En haut gauche, la Terre la mme chelle

La Couronne Solaire
pendant l'cIipse du mois de nnai 1900, visible en Espagne.
l'nigme solaire ^7

Presque tous les jours, nous pouvons enregis-


trer,par l'observation visuelle ou la photographie,
ces accidents de l'atmosphre solaire, c'est--dire
des phnomnes changeants et de faible dure, en
gnral.
A ct des taches sombres apparaissent tics sou-
vent des masses contournes, brillantes, appeles fa-
cules,on les observe surtout l'avant et. l'arrire
des grandes taches, et leur existence semble jusqu'
un certain point lie celle des taches. Nous disons
jusqu' un certain point, car on en trouve quelques-
unes dans des rgions dpourvues de taches, mais
en gnral elles sont moins brillantes.
Les taches ne se forment pas toutes les lati-

tudes. Ds l'origine des observations on reconnut


qu'elles affectaient surtout les rgions quatoriales,
dans une zone d'environ 70" (35" de part et d'autre
de l'quateur) a[)pele par les anciens astronomes
zone royale. Quelques taches ont dpass cette li-

mite et La Hire en a observ une 70 de latitude


nord, mais ce fait, comme Humboldt, peut
le dit
tre mis au rang des plus grandes rarets . On en
voit aussi trs peu l'quateur solaire elles affec-
;

tent de prfrence les rgions comprises entre 10" et


35" de latitude hliocentrique borale ou australe
avec un maximum vers 17.
Leur distribution dans temps est aussi soumise
le

des lois trs curieuses que nous allons noncer


brivement.
prend soin de noter pendant un grand nom-
Si l'on
bre d'annes la surface solaire tache et si l'on
construit une courbe l'aide des chiffres obtenus, on
28 LES NIGMES DE LA SCIENCE

voitimmdiatement que le nombre des taches passe


par un maximum tous les onze ans avec des mi-
nima loigns d'une mme valeur.
Cette courbe est loin d'tre rgulire et l'on cons-
tate des soubresauts bien marques dans l'activit
solaire.
Quant la courbe moyenne, elle offre une allure
trs caractristique.
Du minimum au maximum suivant, il y a quatre
annes demie environ, puis la courbe descend
et

lentement pendant six annes. L'activit solaire


monte donc brusquement pour s'teindre peu peu.
Le maximum des taches parat iniuer sur leur
latitude. On a remarqu depuis longtemps qu'aux
annes de maximum, les taches s'tendent sur une

zone plus large, tandis qu'elles se resserrent vers


la rgion quatoriale aux annes de minimum.
L'activit du Soleil ne s'arrte pas
la couche

photosphrique et e se manifeste pas seulement


par une recrudescence des taches et des facules.
Au-dessus de la photosphre s'tale une couche ro-
se forme de vapeurs mtalliques haute tempra-
ture dans lesquelles domine l'hydrogne. Cette
et

couche est peu paisse et ne dpasse gure 15000


kilomtres en hauteur on la voit, l'il nu, pen-
;

dant les clipses totales, mais depuis une quarantaine


d'annes, astronomes ont trouv le moyen de
les
l'tudier chaque jour h l'aide de son spectre.
C'est alors que l'observation rgulire de cette en-
veloppe qui a nom chromosphr, c'est--dire sphre
de couleur, nous a rvl toute une srie de phno-
mnes aussi intressants' que ceux de la photosphre.
l'nigme solaire 29

A l'tat normal cette couche rose ressemble un


immense champ de bl dont les pis seraient cour-
bs sous la force de vents violents. Des filets car-

lates figurent les tiges, mais ce n'est qu'une com-


paraison, car, en ralit, ces filets lumineux poss-
dent les dimensions du diamtre terrestre. Tout
coup, de cette rgion rose, s'lancent des flarrlmes
gigantesques, atteignant des hauteurs extraordinai-
res : ce sont les protubrances solaires. Pelles affec-
tent les formes les plus diverses : tantt les pana-
ches se recourbent cumnic la fume s'chappant de
nos grandes chemines d'usine, tantt, au contraire,
ces flammes s'lancent droites, semblables k dsuets
de vapeur. En quelques minutes certaines protub-
rances atteignent des milliers de kilomtres de hau-
teur. On en a vu une qui, en un quart d'heuref, tait
monte de 260000 420000 kilomtres !

Ces manifestations constituent un admirable spec-


tacle, toujours changeant et toujours nouveau. Heu-

reusement que, l encore, la photographie vient


notre secours pour fixer ces apparences fugitives
et sans cesse renouveles.
Certains astronomes" les dcrivent comme des rup-
tions gigantesques, et l'assimilation ne manque ni
de grandeur, ni de charme, ni de posie.
J'inclinerais plutt croire que nous so.nmes en
prsence d'orages formidables en action sur le So-
leil.

Quoi. qu'il en soi! des thories que nous ne sau-


rions aborder nous pouvons affirmer que les pro-
ici,

tubrances sont certainement accompagnes de ph-


nomnes lectriques dont nos minuscules orages ter-
30 LES NIGMES DE LA SCffiNCE

restres, malgr leur violence, ne peuvent nous don-


ner la moindpe ide.
On a vu des protbrances dont la hauteur dpas-
sait 450 000 500 000 kilomtres 35 40 foi."*
le diamtre terrestre. La pellicule atmosphrique dans

laquelle nous vivons ne ferait pas long feu au


sein d'une telle fournaise, et, en quelques secondes,
toute l'eau de la Terre, toutes ses forts, tous ses
habitants, nos villes, nos moissons, nos jardins, tout
cela serait absorb, rti, brl, rduit l'tat de
gaz imj5alpable.
La Terre elle-mme, au contact de ce formidable
brasier, subirait le mme sort sans que la chaleur
du Soleil ft sensiblement augmente par cette in-

fime combustion.
Comme les taches, les protubrances solaires ont
des recrudescences et, fait digne d'tre not, la loi

de priodicit est la mme pour les deux phno-


mnes. Mais, alors que l'tat de la photosphre agit
directement sur l'mission calorifique et modifie nos
tempratures, la chromosphre, par l'intermdiaire
de ses manifestations lectriques, semble une source
d'lectricit toujours en action pour modifier l'atmo-
sphre terrestre.
Aux poques de^ grandes protubrances, notre ai-
guille aimante, qui se dirige constamment vers le

nord, nous renseigne sur les missions d'ondes lec-


triques manes du Soleil : c'est notre rcepteur,
aussi sensible que les tubes limaille de nos appa-
reils de tlgraphie sans fil.

Les dviations anormales de la boussole sont con-


nues depuis longtemps; mais il a fallu toute la
l'nigme solaire 31

prcision de nos instruments enreg^istreurs pour met-


tre en vidence, dans ce domaine particulier de la m

physique, la part qui revient au Soleil dans ces ma-


nifestations mystrieuses.
Les fluctuations du masfntisme solaire.se tradui-
sent toujours par les ajjfitaticns de nos aigfuilles ai-
mantes qui, au passag-e des grandes taches et h
l'apparition des fortes protubrances polaires, de-
viennent vritablement affoles.
Kn mme temps, l'tat lectrique de notre atmo-
sphre se modifie, des aurores borales ou australes
s'allument soudain et illuminent les ples terrestres.
Des courants intenses sillonnent nos ligries tlgra-
phiques et interrompent parfois les communications.
Nos rseaux tlplioniqucs, plus sensibles, ne nous
sont plus d'aucune utilit lors de ces crises solaires.
On pourrait multiplier les exemples de ces faits, qui
dconcertent les tlgraphistes toutes les fois qu'ils
se produisent.
Le I*"" septembre i.S^o, Carrington, bien connu par
ses travaux sur le Soleil, notait une concidence en-
tre le passage d'une fche ou ses transformations
et les perturbations magntiques.
Ce jour-l le g-lobe entier fut atteint, les dpches
tlgraphiques furent partout suspendues. A Was-
hington et Philadelphie, des emplovs reurent
mme de violentes commotions et plusieurs appareils
prirent feu.Des aurores borales furent notes et
des aurores australes eurent lieu dans les rgions
voisines du ple sud.
Le 4 fvrier 1R72, autres perturbations magnti-
ques, aurores borales, arrt des transmissions t-
32 LES NIGMES DE LA SCIENCE

lgraphiques, prsence de nombreuses taches sur le


Soleil, apparition de protubrances et d'ruptions de

toutes sortes.
Le 3 aot suivant, la mme srie de phnomnes
se renouvelait avec une gfale intensit.

Le 17 novembre 1882, une norme tache, visible

l'il nu, concidait avec \ine forte perturbation


magntique, l'aig-uille fit des sauts brusques de un
degfr. Des aurores furent sig-nales aux deux ples
et les tlgraphes s'arrtrent dans le monde entier.

Le 9 janvier 1886, mmes rsultats.


Enfin, plus prs de nous, il faut sigfnaler la grande
tache de fvrier 1894, qui a concid avec de magni-
fiques aurores borales celle du 9 septembre i8g8
; :

dviation magntique intense, aurores observes en


France, jusque dans l'Aveyron, puis en Finlande.
En 1903, grce h l'examen du Soleil, j'ai pu pr-
voir une de ces perturbations tlgraphiques et aver-
tir le .personnel de la poste Bourges. Il en a t
de mme lors de la perturbation du 31 octobre de
la mme
anne qui arrta les communications dans
le monde entier, pendant plus de huit heures.

En Amrique, on constata sur les lignes tlgra-


phiques la prsence de courants assez forts pour
amener des accidents ; ces courants connus en phy-
sique sous le nom de courants telluriques, c'est--
dire d'origine terrestre, ne sont donc en ralit que
des courants se dveloppant sous l'influence de l'ac-
tivit solaire.
Mais l'un des grands orages magntiques
plus
qu'on ait encore prouvs est bien celui qui, le 25 sep-
tembre 1909, le jour mme o notre beau dirigeable
l'nigme solaire 33

F('pu}>Uque sombrait dans une terrible catastrophe,


svissait la surface du Soleil et avait son reten-
tissement sur noire globe et probablement sur toutes
les plantes et les comtes de notre systme.

Une tache norme tait apparue sur le Soleil quel-


ques jours auparavant. Son diamtre mesurait qua-
tre fois celui de la Terre, soit 56 000 kilomtres en
nombre rond. Sa superficie galait prs de deux mil-
liards de kilomtres carrs. Pour n'tre pas aussi

^-rande que bien d'autres formations, cette tache


tait plus intressante peut-tre.

un immense tourbillon au sein de la


File formait
photosphre. Or, nous savons, h n'en pas douter
maintenant, que les taches sont amenes par des
diffrences de temprature sur le Soleil, qu'elles sont
le sicle de formidables orages lectriques.

\'ous voyez d'ici, crivais-je le lendemain de


l'vnement, vous vovez d'ici cette tempte effrayante
o rgne en matresse, ce cyclone capa-
l'lectricit

ble d'engloutir !iuit terres comme la ntre, cet oura-


gan formidable couvrant une superficie de deux mil-
liards de kilomtres carrs, toute la rgion envi-
ronnante du Soleil secoue par une marie formi-
dable dont les vagues s'lvent parfois 200 000
kilomtres de hauteur ! Et tout ceci pourrait se pas-
ser sans que la Terre n'en reoive aucun contre-
coup ? Nos ondes lectriques influencent nos rcep-
teurs de grandes distances, et nous voudrions que
le pareils dgagements d'lectricit ne viennent pas
envelopper de ses effluves notre pauvre petit globe,
simple grain de sable en comparaison du Soleil ! Ce
NIGMES DB LA SCIENCE 2
34 LES NIGMES DE LA GENCE

serait avoir la vue myope et courte des vieux astro-


nomes !

Le mme jour une magnifique aurore borale of-


frait un merveilleux spectacle jusque dans le Midi de
la France. On aurait pu se croire transport dans

les rgions polaires. Au-dessus de l'arc auroral chan-

geant, mettant de grands rayons jusqu'il l'toile


polaire, une immense draperie du plus beau violet
ple s'est dveloppe pendant une dizaine de minu-
tes ; c'tait un dgagement d'lectricit dans la

haute atmosphre, prs des ples terrestres.


La boussole tait affole, les courants lectriques,
dits telluriques, sillonnaient nos lignes tlgraphi-
ques interrompant toute communication- aussi bien
en France qu' l'tranger. Ce ne fut qu' la fin de
l'aurore, vers g heures du soir, que les lignes repri=
rent peu peu leur tat normal.
On chercherait en vain l'explication de ces faits
dans des phnomnes terrestres. On regarde en bas,
alors qu'il faudrait voir en haut. Le vrai coupable
videmment, c'est le Soleil.

Ce langage peut sembler trange de prime abord.


- Point n'est besoin, dira-t-on, d'une crise so-
laire pour expliquer mauvais fonctionnements des
les

tlpliones. 11 ne dpend que trop souvent de l'hu-


meur variable des employs.
mais est-on bien certain que cette
D'accord,
humeur variable ne dpend pas elle-mme du So-
leil ?

Est-ce que l'tat lectrique de l'atmosplire ter-


restre li au
nous l'avons vu
Soleil,
n'influe
pas sur notre caractre, sur nos dispositions, sur
l'nigme solaire 35

notre humeur, sur nos runions parlementaires, sur


le vote de nos lois qui sait encore ! sur la

tension des relations diplomatiques entre les Etats,


en un mot, sur une foule de phnomnes que nous
ne st)uponnons inn)e pas ?

N'ai-je point constat- maintes et maintes fois que


le Soleil agit sur les crises rhumatismales, les n-
vralgies, etc., etc. ?
Malheureusement l ne s'arrtent pas les mfaits
du Soleil.

C'est unconnu depuis de longues annes qu'au


fait

moment des grands tremblements de terre, on cons-


tate habituellement la naissance de courants tellu-

riques. Pendant longtemps on crut que ces derniers


provenaient prcisment des troubles engendrs par
les secousses. Mais n'y aurait-il pas lieu de suppo-
ser l'inverse ? Ne serait-ce pas le courant tellurique
qui amnerait le tremblement de terre ? Tel est le

problme que je m'tais pos ds 1900 et que des


faits nombreux m'ont amen rsoudre dans ce der-
nier sens.
Mon attention fut d'abord attire sur la conci-
dence des troubles dgagements
solaires avec les

instantans de grisou. La plupart du temps ces d-


gagements ont lieu aux priodes de violents trem-
blements de terre qui concident eux-mmes avec l'ap-
parition des courants telluriques.
Or, il semble bien que les jours coups de grisou
soient souvent faciles prvoir. Il y a quelques
annes j'en ai tent l'essai en envoyant quelque,
jours l'avance des tlgranmies la Socit belge
de Gologie. Les rsultats que j'ai publis cette
36 LES NIGMES DE LA SCIENCE

poque ont t des plus satisfaisants. En prvoyant,


par l'examen du Soleil, les troubles de l'atmosphre
solaire, j'indiquais les magntiques
perturbations
terrestres lies aux dgagements grisouteux et aux
courants telluriques.
Il n'est donc pas tmraire d'avancer que le So-
leil est le grand coupable. Malheureusement, nous
sommes si peu outills, en France surtout, pour tu-
dier le Soleil d'aprs ces nouvelles mthodes, que la
question avance lentement.
Lorsqu'une tache arrive au milieu du "disque so-
laire, elle ne donne pas ncessairement naissance

une perturbation magntique ni i un courant tellu-


riquc. Certaines taches sont actives, d'autres ne le

sont pas. J'ai montr aussi il y a quelques annes


dans diffrentes revues que l'activit solaire n'est pas
ncessairement lie aux taches, mais d'autres ph-
nomnes plus ou moins tangibles protubrances, :

troubles dans l'atmosphre suprieure du Soleil, etc.


Il faut tout tudier pour trouver parfois une rela-

tion avec nos phnomnes terrestres.


Il donc enfantin de vouloir lier l'apparition
est
d'un tremblement de terre une tache solaire comme
relation de cause effet. Je ne pense pas que nous
puissions prvoir un jour prs de semblables ph-
nomnes. Le Soleil dans sa rotation sur lui-mme '

amne en face de la Terre des rgions d'activit


lectrique incontestable ; nous le constatons souvent,
mais nous nous trompons quelquefois sur leur ralit

et leur signalement.
J'ai donc cherch s'il y avait une relation entre
les grandes priodes d'activit solaire et les priodes
L'NIGMli SOLAIRE 37
I

Ireinblcmcnl de terre et li ruptions. Cette rela-


tion pour la volcanicit n'est pas douteuse.
Si l'on runit sur un mme diagramme la courbe
de l'activit depuis qu'on tudie rg-ulirement le

Soleil, c'est--dire depuis 1620, la courbe des va-


riations de la boussole, et celle de frquence des
ruptions volcaniques, l'on constate :

1 Qu'il y a une relation exacte entre la courbe


de l'activit solaire et les dviations de l'aiguille ai-
mante ;

2 Que, tandis qu'il y a concidence entre ces deux

courbes, le phnomne des ruptions prsente une


allure oppose.
Du moment o le Soleil atteint sa plus grande
activit, les ruptions sont en dcroissance et inver-
sement.
Depuis 1610, le phnomne est gnral, les rup-
tions volcaniques concident avec les minima des ta-
ches solaires, c'est--dire que l'activit du volca-
nisme s'accrot mesure que l'activit solaire dimi-

nue, et d'autant plus vite que celle-ci diminue brus-


quement.
Quant aux tremblements de terre, leur frquence
ne se prte gure la construction d'une courbe.
Leurs effets destructeurs ne sont pas en rapport avec
les secousses ; ils dpendent souvent des rgions
prouves.
L encore cependant il semble qu'il y ail une loi

manifeste.
Ils arrivent surtout aux moments o l'activit so-
laire change de sens, soit qu'elle augmente, soit

qu'elle diminue, d'une faon gnrale. Je ne puis


38 LES NIGMES DE LA -SCIENCE

ici entrer dans des dtails trop techniques, mais ce


que je puis dire, c'est que notre courbe de l'activit
solaire, telle que nous la construisons, n'est qu'une
courbe moyenne ; la courbe relle est beaucoup plus
mouvemente. Elle procde par -coups successifs.
Aprs l'poque du maxinmm des taches, par exem-
ple, les soubresauts sont bien accentus ;
puis il
y
a un repos marqu trois annes aprs ce maximum.;
enfin, la courbe descend progressivement jusqu'au
minimum suivant.

D'aprs ma thorie, c'est la fin de la troisime


anne du cycle solaire et pendant l'anne suivante
que les tremblements de terre doivent prsenter leur
maximum de frquence et d'intensit ; or c'est prati-
quement ce qui existe.

Mais il faut bien s'entendre et tre prcis : dans cet


ordre d'ides on ne peut prvoir qu' condition de
suivre pas pas et par un examen direct l'tat mme
du Soleil.

C'est cette loi et cet examen qui m'ont permis de


ptdire grand tremblement de terre de San Fran-
le

cisco par l'organe du New-York Herald, ainsi que


les derniers sismes depuis la fin de 1908 dans un

article de VEcho de Paris et enfin dans un article du


16 dcembre de V Illustration. C'est encore cette loi
gnrale qui m'a port avertir, pendant l'avaiit-der-
nier hiver, les Provenaux et tous ceux qui habitent
la Cte d'Azur d'avoir se tenir sur leurs gardes

pendant cette priode critique.


Les manifestations sismiques, disais-je alors, vont
diminuer peu peu pour laisser place aux ruptions
l'nigme solaire 39

volcaniques qui se grouperont autour de l'anne


1912.
Il nous reste maintenant expliquer la faon dont
le vSoleil ag'it sur l'corce terrestre et h dire quels rap-
ports il peut y avoir entre ces phnonii''ncs et la vie
de notre astre central.
Le problc'^me revient k imaginer une cause priodi-
que qui tantt retiendrait l'corce terrestre au-dessus
du noyau gazeux ou liquide, tantt, au contraire, la
laisserait s'appuyer sur lui. Toute dilatation de la
crote tendrait diminuer la pression sur le noyau
interne ; tout retrait de l'corce produirait l'effet
oppK)s : les vapeurs dissoutes dans le magma sous-
jacent auraient alors tendance s'chapper, entra-
nant les laves rendues liquides par une moindre pres-
sion aux endroits de grandes fractures, d'o mouve-
ments orogniques et tendance la volcanicit. C'est
ainsi que les choses Se passeraient si nous dilations
les pierres de la vote d'un pont : la dilatation ren-
drait l'difice plus solide ; le retrait, au contraire,
produirait un tassement et un mouvement de des-
cente. - i-^\

La chaleur solaire variable ne peut rien txpliquer,


car nous savons qu'^ partir de 16 mtres au-dessous
du sol la temprature est rl'une constance remar-
quable.
Nous pourrions tre plus heureux en nous adres-
sant h l'lectricit.
Les statistiques montrent que tremblements d les

terre sont plus nombreux en hiver qu'en t. De m-


me, on enregistre plus de secousses la nuit que le
jour et le matin que le soir.
40 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Or, de tous les phnomnes qui concordent le

mieux avec la distribution priodique des sisnies,


j'ai montr ailleurs que l'lectricit atmosphrique
t' nait le premier rang-.
L'lectricit servirait donc d'intermdiaire entre le

Soleil et les troubles sismiques, ou, ce qui revient au


mme, entre le Soleil et les contractions de la Terre.
Aussi paradoxale que puisse paratre cette affirma-
tion, nous allons montrer qu'elle peut scientifique-
ment se soutenir. Tout le monde connat vme bouteille
de Leyde, mais on i^^nore ^fnralement que, si l'on
fait varier la charg'e de la bouteille, son volume varie
proportionne-lWment. Fn charg'eant l'armature ext-
rieure repisente oar une feuille d'tain, le volume
ausi^mente ; l'inverse S(^. produit si l'on diminue la
charg-e.
Or, sur la Terre, l'atmospht-re foue le rle de la

feuille d'tain extrieure, la crote terrestre remplace


le verre de la* bouteille, et l'armature intrieure est
fort bien reprsente par le noyau liquide ou g-azeux
surtout, form de substances mtalliques.
Si donc la charge lectrique venue du Soleil aug-
mente dans l'atmosphre, nous aurons dans la crote
une tendance la dilatation, les pressions latrales

seront plus accuses et toute la crote tendra k se


maintenir d'elle-mme au lieu de s'appuyer sur le

novau central. D'o suppression des tremblements


de terre.
C'est prcisment que nous constatons. Les
ce
tremblements de terre sont faibles ou n'existent pas
en t et dans les aprs-midi,' moments de grande
charge lectrique^
l'nigme solaire 41

InvcrseinenL lostjuc l'kctricit diminue, pendant


l'hiver ou mme
dans la seconde partie des nuits il
y a tendance h la contraction de la part de l'corce,
rien ne retient plus cette couche pesante
au-dessus
du noyau, d'o phnomnes de tassement et de des-
cente, et, par consquent, tremblements de terre.
Cette variation de l'lectricit et des tremblements
de terre, nous la retrouvons dans la courbe annuelle
ainsi que dans les courbes gnrales longue p-
riode.
On comprend donc qu'c\ certaines poques les gaz
enferms dans la crote cherchent sortir en vertu
de la pression de l'corce favorise par une tendance
la contraction. Leur tension augmentera jusqu'au
moment o l'activit solaire passera par un mini-
mum. Ainsi s'expliqueraient les relations que j'ai
constates pour la premire fois il y a une dizaine
d'annes.
Quel que soit le sort' de la thorie que je prconise,
les faits sont l : ce sont eux qui fournissent le plus
r bilan de notre science, et nos hypothses souvent
changeantes ne sont pour ainsi dire qu'un aide-m-
moire dont nous p>ouvons nous servir la condition
toutefois de n'en jamais mconnatre la nature.
Mais notre tude du Soleil n'est pas termine.
Nous avons port notre attention sur la photosphre
et la chromosphre, nous faut encore dire quelques
il

mots de la troisime enveloppe du Soleil, la couron-


ne, visible seulement pendant les clipses totales, o
(-Ile semble comme une sorte -d'aurole lumineuse
analogue celle dont les artistes nimbent la tte des
saints.
42 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Pendant longtemps les astronomes avaient attri-


bu les formes coronales une illusion d'optique,
tout au moins une illumination produite dans notre
atmosphre, puis on crut qu'elle indiquait la prsen-
ce d'une atmosphre lunaire. L'opinion sur ce sujet
a subi de nombreuses variations, mais finalement,
la suite des travaux spectroscopiques, on a recx>n-
nu que la couronne appartient rellement au Soleil.

La couronne est sans doute compose de matriaux


tellement rarfis que leur illumination ne suffit pas
dans les circonstances ordinaires vaincre celle de
l'atmosphre terrestre. Cette dernire cesse-t-clle au
contraire d'tre claire, comme il arrive au moment
lies clipses totales, alors que le globe de la Lune s'in-
terpose entre le Soleil et notre il,
^ immdiatement
nous voyons surgir autour du disque obscur des ban-
deroles plus ou moins prononces se dtachant sur
un fr)nd brillant.

L'tude systmatique de couronne ne remonte


la

pas trs loin, mais ds que l'on eut remarqu la va-


riabilit de sa forme en fonction de l'activit solaire,
le problme devint intressant et on commena de
s'en occuper srieusement.

Chose curieuse, on reconnut bientt que les formes


coronales variaient avec le cycle des taches ;
pendant
les annes de maximum couronne solaire
de taches, la

se prsente sous une forme absolument symtrique


avec une galit de lumire parfaite. Au contraire,
ds qwe l'activit commence dcrotre, il se produit
une diminution de lumire aux ples, et cette dimi-
nution va s'accentuant mesure que l'on approche
l'nigme solaihe 43

de l'poque du minimum. C'est re qu'on a appel


la fente polaire.

On est donc autoris maintenant h classer les cou-


ronnes en trois types principaux, suivant la position

de leurs rayons. Cette classification satisfait assez


bien aux diffrentes formes constates.
Le premier est le type polaire.
Les rayons coronaux envahissent les ples du So-
leil et sont distribus irrg^ulirement k toutes les
latitudes. Ce sont couronnes de ce genre qui pr-
les

sentent le moins de ressemblance entre elles, au


moins dans les dtails varis h l'infini ; mais, en
g'nral, les extensions quatoriales ne sont pas net-
tes ; les filaments dlia. qui forment ce qu'on ap-
pelle les aig^rettes couronne sont tourns dans
de la

tous les sens. On a mme vu dans ce type coronal


des aijEfuilles qui prennent naissance dans uhe lati-
tude voisine de 45", sont recourbes vers les ples,
franchissent ces derniers pour nboutir sur le ct op-
pos.
Les couronnes polaires ont t visibles pendant
les clipses de i.Sr^o, 1870. 187,, 1.S82, 7883, 1803,
iqo5, c'est-^-dire toujours aux poques de maximum
de taches ou voisines d'un maximum.
Le troisime type complrtement oppos r.u pre-
mier, est le type quatorinl.
Celte fois les extensions coronales semblent par-
tir de l'quateur. A
nu les ples du Soleil sont
l'il
simplement aurols d'une lumire diffuse arg-ente.
La structure filamenteuse est cependant bien visi-
ble avec une simple jumelle, comme lors de l'dipse
totale de 1900 que j'ai pu tudier en Espagne. Ds
44 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

qu'on npplique un grossissement de quelques diam-


tres, les ples du Soleil apparaissent chevelus ; c'est
la meilleure expression pour rendre l'apparence du
phnomne. Ce sont des rayons qui, d'abord nor-
maux la circonfrence du disque, se recourbent h
peu de distance et semblent s'unir un peu plus loin
k la chevelure s'chappant des rg-ons quatoriales.
Aux pAlcs exactement, les rayons filamenteux ne sont
pas incurvs et leur direction indique assez bien l'axe
du Soleil.
Les extensions quatoriales sont parfois trs allon-
<T;-es. En mai igoo, j'ai pu suivre l'il nu les fila-

ments de la couronne jusqu'h la plante Mercure,


nlors trs brillante dans le ciel ; Mercure se trouvait
:\une distance du Soleil ale h sept fois et demie
environ le rayon solaire. En 1S78, le.< filaments
avaient wno extension g'ale h i r diamtres solaires.
En raison de leur direction radi.de, les extensions
quatoriales dans ce type de couronne ont fait com-
pnrer In couronne quatoriale nux ailes d'un moulin
h vent, et c'eiSt avec raison qu'on la dcrit ainsi,

A ce ^froupe appartiennent les couronnes de 1867,


1S68, 1878, iR8g, T900 et 190 I.
Comme le prochain minimum doit tomber vers
l'anne 1912, nous pouA'ons prdire que l'clips to-
France aura cette forme
tale visible (?) en la fente :

polaire sera considrable et les rayons quntnriaux


seront trs allong's.

Entre ces deux oroupes extrmes, type polaire et

tvpe quatnrial, vient se pincer le type intermdiaire.


.es rnvons roronaux sont. ..'i mi-chemin entre le
l'nigme solaire 45

polo cl r(^c|uatenr, et la forme i^nrale du Soleil


affecte celle d'une croix de Saint-Andr.
Les caractristiques du type intermdiaire sont
donc les suivantes croupes de filaments
: quatre
inclins de 45 sur l'quateur avec aigfrettes dont la
concavit est toujours tourne vers une droite ra-
diale 45. J'insiste sur ce dernier fait trs important
ds qu'il s'ag"it d'une thorie ayant la prtention
de rendre compte des formes coronales. De plus, les
extensions ne sont pas aussi tendues que dans le

troisime tvpe. Parfois mme elles sont si restreintes

que leur enveloppe ou leur surface limite dessine as-


sez bien l'aspect d'un carr ; del le nom de cou-
ronne carre ou quadrangulaire donn :\ ce type par
quelques auteurs.
A cette forme se rattachent les couronnes des clip-

ses de 1858, 1869, 1874, 1875, 1886, 1887, 1896 et

1898.
Le tvpe intermdiaire se trouvant tantt plus prs,
tantt plus loisfn d'un maximum de taches, doit
ncessairement varier un peu ; aussi a-t-on constat
maintes fois qu'il se rapproche plus ou moins des
tvpes extrmes suivant les 'poques.
Ce fait explique qu'on n'a pu classer les couronnes
de 1S65 et de 1885, toutes les deux s'tant prsen-
tes entre un type polaire ou quatorial et un type
Intermdiaire. Tl est bien vident que le chang-ement
d'un tvpe h l'autre se fait en ralit sans -coup et
n(ni brusquement. nous pouvions voir et tudier
Si

la couronne comme on le fait pour les protubran-

ces, c'est--dire journellement, notre classification ne


'erait sans doute pas aussi simple. Cependant, celle
46 LES NIGMES DE LA SCIENCE

que nous avons adopte avec beaucoup d'auteurs


renferme les types principaux autour desquels se
g"roupent tous les autres.
Tous ces phnomnes, malheureusement, ne peu-
vent tre observs que pendant les clipses totales,
cVst-?i-dire pendant quelques minutes seulement cha-
que anne, deux ou trois tout au pliLS. C'est p^u
vraiment pour faire avancer notre connaissance du
Soleil. Si nous poir'ions trouver le moyen de les

tudier en dehors (h^s clipses, nous aurions probable-


ment la cl des mystres et des lois qui rgissent
l'activit solaire.

l'ai montr autrefois comment on pourrait tenter


une explirntion rationnelle <le,s fails constats en
attribuant h la condensation des effets variables sui-
vant le milieu observ.
Commence dans la couronne, cette condensation
affecterait priodiquement les enveloppes sous-jacen-
tes et dterminerait en m^mr temps que le phno-
mne des taches un surcrot de <haleur dans la r-
gion photosphriqtie.
Or, h l'poque o J'tudiais ces thories dans 1
Prr>})Uwe solaire, nous avif)nK d).^ de bonnes raisons
de croire une variation calf)rifique des enveloppes.
Aujourd'hui le fait n'est plus douteux et son im-
portance vaut peine que nous nous y arrtions.
la

Lorsqu'on reoit sur un prisme im faisreaii de lu-


mire on constate une dcomposition de la
scolaire,

lumire blanche qui donne lieu h l'apparition, sur


un cran appropri, des sept couleurs de l'arc-en-
ciel.

En intercalant une fente faible ouverture entre


l'nigme solaire 47

le prisme et la source lumineuse, des raies sombres


apparaissent, et la physique dmontre que ces raies
sont les caractristiques des substances en combus-
tion dans k' Soleil. Chaque corps possde ses raies
propres et on conoit quel merveilleux parti les chi-
mistes ont pu tirer d'un procd dont la sensibilit
moindre parcelle des
est tell qu'on peut analyser la
corps brlant dans une flamme place une distance
quelconque.
Or, l'tude prolonge du spectre solaire a montr
que le nombre des raies ainsi visibles avec un mme
instrument varie considrablement au cours d'un cy-
cle solaire.
A l'poque du minimum le nombre des raies visi-
bles est relativement peu considrable et presque
toutes peuvent tre identifies, c'est--dire rappor-
tes des corps connus et luflis sur la Terre.
Mais mesure qu'on approche du maximum, de
cl

nouvelles bandes apparaissent qui pour la plupart


peuvent se rsoudre en lignes extrmement fines avec
une dispersion suffisante. C'est ce qu'on appelle les
lignes renforces : elles sont peu prs toutes d'ori-
gine inconnue.
On a pu cependant, par des expriences de labo-
ratoire, dterminer sous quelle influence elles pren-
nent naissance.
On peut diviser nus hautes tempratures terres-
tres en trois catgories : la temprature de la flanmie,
celle de l'arc lectrique et la temprature de l'tin-
celle lectrique trs haute tension. A !a temp-
rature infrieure, celle de la flamme, on obtient une
eertaine sries de lignes ; mesure qu'on passe de
4^ LES NIGMES DE LA SCIENCE

laflamme l'arc lectrique, puis rtincellc, le


nombre des lignes nouvelles augmente dans une pro-
portion norme, tandis que certaines lignes prexis-
tantes diminuent d'intensit.
Or, l'poque du minimum, on observ^p dans le

spectre des taches les lignes de l'arc, tandis qu'au


maximum, ce sont les lignes de l'tincelle qui pr-
dominent. Conclusion : les lignes renforces obser-
ves pendant les priodes de maximum sont l'indice
que le Soleil est alors plus chaud qu'en temps nor-
mal ; autrement dit, les substances solaires obser-
ves au spectroscope sont soumises une tempra-
ture beaucoup plus leve.
Notre Soleil est donc une toile variable dont la

priode est de ii ans, environ, et par consquent


la chaleur que nous en recevons varie galement :

tantt cette chaleur augmente, tantt elle diminue.


Il donc lieu de se demander si cette source
v a
calorifique, dans ses variations, n'a pas sa rpercus-
sion sur les tempratures que nous subissons sur la^
Terre et aussi sur tous les lments de la mtorolo-
gie terrestre.
En fait, si courbe des tempratures
l'on dresse la
terrestres, on peut observer que, la plupart du temps,
les priodes de grande activit solaire concident avec

des hausses thermomtriques dans un grand nom-


*
bre de rgions.
Je sais bien que le phnomne peut tre masqu
par des froids rsultant de l'vaporation, mais rien
n'est perdu dans la nature et l'nergie solaire sera
toujours employe quelque travail profitable. S'il
y a vaporation plus abondante, l'humidit de l'atmo-
L ENIGME SOLAIRE 49

sphre s'accrotra dans les nicmcs propoilions et


les prc'cipitations aqueuses se feront plus intenses
et plus frquentes. La courbe pluviomtrique doit
donc nous renseigner sur ce point. Ainsi, de proche
en proche, nous arrivons infrer de l'tude des
phnomnes solaires une recrudescence priodique
dos pluies, or c'est prcisment ce que l'exprience
a confirm.
Ftn M. Norman Lockyer, depuis Sir Nor-
1874,
man, dcouvre un cycle de pluie correspondant
la priode undcennalc des taches. C'tait d'ailleurs

un fait connli depuis longtemps Ceylan qu'il exis-


tait, dans mousson, un cycle d'en-
l'intensit de la

viron II annes. Dans vm voyag"e aux Indes, M. Loc-


kyer constate que la priode comprend 5 6 annes
de scheresse alternant avec 5 6 annes d'humi-
dit. On reconnaissait encore dans la rgion une -

plus longue priode d'environ 33 ans.


Peu aprs M. INIeldrum arri\e h des conclusions
analogues par l'tude des pluies Port-Louis, Bris-
bane et Adlade.
Remarquons, en passant, que, l'Inde se trouvant
sous les tropiques, le climat y est extrmement r-
gulier.Cependant mme dans des rgions latitude
leve on retrouve la mme concidence.
Ainsi, en 1878, le D"" Mcldrum trouve qu'il y a
une concidence remarquable entre la variation de
la pluie et des taches k Edimbourg. Les annes de

maximum et de minimum de pluie et de taches, pour


les cycles moyens, concident, et il y a une grada-
tion rgulire du minimum au maximum et du maxi-
mum au minimum voisin. Le minimum de pluie ar-
5 LES NIGMES DE LA SCIENCE

rive en moyenne dans l'anne qui prcde imm-


diatement l'anne de maximum des taches.
Veut-on d'autres exemples : la quantit de pluie
quand les taches s(jnt au minimum et
est en dficit
en excs quand les taches sont au maximum dans
54 stations en (Jrande-Bretagne (de 1824 1867) et

dans 34 stations en Amrique.


L'influence du Soleil ne s'arrte pas l : en 1880,
Chamber conclut de recherches trs srieuses qu'il y
a une relation entre les variations des taches, la pres-
sion baromtrique, la pluie et les famines dans l'Inde
occidentale.
Dans les rgions tropicales o le climat est trs
rgulier, les fluctuations solaires s'y font sentir dans
les moindres dtails : les poques sches se groupent
autour des annes de mininmm des taches, et les
priodes pluvieuses au contraire autour des maxima.
A Rothesay, dans l'le de Bute (Ecosse) on a des
statistiques depuis 1800 : la pluie annuelle totale suit
le cycle des taches ; il en est de mme pour la pluie

de certaines parties de l'anne, en particulier la


'
pluie d't.
Dans l'Europe occidentale, par exemple Londres,
Paris, Bruxelles, Vienne, dans le centre de la France,
les oscillations priodiques de la pluie sont beau-
coup plus compliques. Il ne peut pas ds lors tre
question de rechercher un rapport avec le cycle und'
cennal.
Cependant on a reconnu une oscillation cimiatri-
quc priode beaucoup plus longue d'une dure de
35 ans environ. Cette oscillation, dj observe dans
les pluies de l'Inde, a t dcouverte par Brckner
L'^.NTOMK sot. AIRE >>T

flans les docniments m^tf^oroloo-iques pour l'Fnropp


f)ccldentalp, non seulement depuis le dbut du
XIX* sicle, mais depuis huit ou dix sicles, autant
qu'on en peut jugfer maigre^ le peu de documenta-
tion qu'on possde pour les poques plus anciennes.
Or, en 1902, M. Lorkv^r montrait qu'il doit pr-
cisment exister dans l'activit solaire une priode
de 33 h 35 ans comprenant trois priodes undcen-
nales et se .superposant aux premires. L'im de ces
maxima absolus serait survenu en 1833, le suivant
en 1S70, et le dernier vers Tf)o6. CeliT-ri toutefois
est moins apparent et consisterait surtout dans la
lons;"ue dure du maximum. Or ces maxima abso-

lus concident prcisment avec les priodes pbnieu-


ses de Rrckner.
I/tude des pluies h T.ondres, h Paris, ? Bruxel-
lesmontre les m^mes concidences. Mes recherches
pour le centre^ de la France m'ont conduit h des
conclusions analoorupt;^ rfe sorte que nous 'lerions
actuellement en pleine priode humide, ce qu'il est
inutile de dmontrer cette anne, aprs les inonda-
iKons qui ont ruin une partie de la France.
Mais maxima de taches ne concident pas
les abso-
lument avec l<s maxima de pluie. Tl y a une sorte
de retard, un cnlns^c pour ainsi dire. ,c phno-
mne de la pluie met un certain temps, plusieurs an-
nes, \ se faire sentir dans nos ri>-ions.
De plus, il faut g^rouper les totaux de pluie rt faire
lies moyen ne.s.
C'est ainsi que les maxima d'activit solaire de
1870, T884, r8q4, ont fait monter la cotirbe des plurs
et ont provoqu les maxma des annes groupes au-

Diagramme tabli par lAhlii- .Mhkkhx et mi>iilrant la relation itntrc
.l'activit BOlairc et certains phin'ini'nos terrestres d'ordre surtout clinia-_
tdlotifiqiie
54 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Alors que tout le monde se plaig-nait, en 190-^, de


la s^cheresse des terrains, de l'puisement des sour-
ces, je pouvais dj, cette poque, prdire le retour
dos pluies et de l'iiumidit ; et cela, g-rAce h IVlnde
(lu Soleil.

Osera-t-on dire maintenant, que l'Astxonomie est


une science purement spculative, sans aucune ap-
plirntion pratique?

Veut-on d'autres preuves de son utilit? Tl suffit

d'examiner la courbe du rendement de la vig'ne et

relie do In production au bl, on est aussitt frapp


du paralllisme qu'elles prsentent avec la courbe
des taches.
L'Astronomie ralise un progrs dnns notre science,
puisqu'elle nous apprend h prvoir, puisqu'elle nous
permet d'ores et dj^i xl'affirmer que nous allons en-
trer kins une priode d'humidit ou de scheresse.
L'agriculteur qui veut crer des prairies, le vigne-
ron qui dsire reconstituer un grand
vig-noble, le

propritaire jui doit immobiliser ses capitaux pour


des travaux considrables, l'industriel qui doit lan-
cer une affaire base sur la considration du cli-

mat, tous sauront utiliser les renseig^nements obte-


nus par les astronomes, et raliser ime conomie
do temps et d'arg'ent.

TVTalhourousement, il nous faut nous contenter h


riiouro actuelle des prvisions g"nrales sans pou-
voir descendre dans le dtail. Mais lepremier pas
est franchi ; h la notion d'un Soleil sans variation
ralorif(|ue, l'Astronomie moderne a substitu celle _

d'un astre dont les pulsations vitales, pour ainsi


l'nigme solaire 55

dire, rglent l'existence des plantes presque dans


ses inoindtcs phases.
La Mtorologie nous apparat alors, non comme
un amas de statistiques sans lien d'aucune sorte, mais
conunc une vritable science dont nous commenons
pelcr-lcs lois g^nrales. Tous ces phnomnes que
nous voyons s'oprer journellement sous nos yeux,
au sein de cette mince pellicule atmosphrique en-
veloppant la Terre, toutes ces manifestations lec-
triques dont elle -est le sige, tout cela prend son
origine dans le Soleii, notre vie dpend de la sienne,
nous sommes baigns dans ses effluves. Ses rayons
lcondants nous apportent un cho des lointaines
temptes qui secouent ses enveloppes.
L'astronome constate une fois de plus celle mer-
veilleuse harmonie qui relie les mondes, cl son es-
prit habitu remonter des effets aux causes, p-
ntre plus avant eV rend un nouvel hommage . Celui
qui rgle le cours des astres, qui dicte ses lois au
Soleil comme Terre et qui dans l'immense Uni-
la

vers a tout arrang avec poids et mesure.


Les toiles nouvelles

Aiinm sujet, depuis que les homincs observent la

vote cleste, n'a paru passionner l'astroname-phYsi-


cicn comme la solution du problme des nov.
vSi l'on se borne la dfinition du mot nova, il

semble qu'on doive admettre qu' certaines poques,


il existe des apparitions d'toiles surgissant brus-
quement des profondeurs de la vote, cleste.
A en croire une lgende difficile vrifier, ce serait
l'observation d'une toile nouvelle que nous se-
rions redevables de la vocation astronomique stel-

laire du grand Hipparquc.


L'an 134 avant notre re, un astre nouveau, de
premire grandeur, avait, en effet, brilldans la
constellationdu Scorpion aussitt, le: savant de se
mettre l'uvre pour dresser un catalogue des toi-
les visibles l'il nu, sous le ciel de Bithynie. Ds
lors et c'tait sans doute la pense d'Hipparque
nulle contestation ne devait, plus s'lever dsor-
mais sur l'authenticit des futures no7.
En fait, cependant, l'application de la photogra-
phie la statistique des soleils de l'espace, devait
montrer plus tard, que le terme ' toile nouvelle
semble assez mal choisi.
Plusieurs nov existaient certainement avant que
leur clat les et signales l'attention des observa-
LES TOn.ES NOUVELLES ^7

leurs. L'toile apparue dans la constellation des G-


meaux, le 12 mars ic)i2, et que M. Enebo nota de
magnitude 4,3, le jour o il la dcouvrit, put tre
identifie d'une faon k peu prs certaine avec un
nstre faible, de maofnitude 15, visible sur des clichs
obtenus en 190g, c'est--dire trois ans auparavant.
De mme, nova de la Couronne borale, classe
la

de magnitude 2, au moment de sa dcouverte, le


12 mai t866, concidait exactement avec une toile
de magnitude 9,5 que Schnfeld avait place dans le
rntnlogue de la Bonn Diirchnmsfcrung.
A ct de ces exemples qu'on pourrait multiplier,
MOUS enreo-istrons, au contraire, des toiles qui sem-
tVIent bien, suivant la pittoresque expression dt> miss
Clerke, tre rellement des parvenues : tmoin
cette nova du Cvrne, dcouverte le 24 novembre
.S76, par M. Scbmidt, d'Athnes ; sa position re-
pre, on ne put enreg-istrer aucune toile antrieure
tfe randcur quelconque.
De tels rsidtats, prcisment parce qu'ils sont n-

t^atifs, ne sauraient convenir pour trancher la ques-


tion de savoir si des corps clestes peuAi-nt inopin-
'T-if^nt surcfir dans un endroit o rien n'existait aupa-
ravant.
Les ides sur la formation de l'Univers et la ge-
nse des soleils ont heureusement volu depuis les
contemporains de Tvcho. Beaucoup d'astronomes du
xvi' sicle admirent volontiers que les nov sont le
rsultat d'agglomration d'une portion de la matire
rpandue dans l'espace : on pouvait donc se trouver
dans certains ras en prsence d'une vritnble rrn-
tion nouvelle.
58 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Ces novateurs, hardis h leur p)oque, taient com-


battus par tous ceux qui, traditionalistes, se ral-
liaient .'i l'antique croyance de l'immutabilit des
cieux. Pour eux, monde, sans aucun doute, avait
le

t cr tout d'une pice et dans x\n tat d'entire


perfection aucune volution future n'en pouvait mo-
;

difier le plan primitif. L'apparition d'une nova s'ex-

pliquait, disaient-ils, par un rapprochement subit de


l'toile et sa diminution rapide d'clat par un loi-
gfnement non moins brusque : hypothses enfantines
(\ue les friesures de parallaxe et de distances stellaires
devaient relg^uer dans iin univers chimirique.
D'autres admettaient l'existence antrieure de l'as-
tre, h la place mme de son apparition ;
quelque orbe
clesteanalogue aux sphres de cristal venait-il, la

manire d'un phare tournant, interposer entre la

Terre et l'toile, une partie plus dense telle une


lentille il en rsultait un clat subit et momentan
de l'astre cens nouveau.
Quelques esprits plus imag-inatifs dotaient certai-
nes toiles de faces diversement lumineuses Quand r

Dieu veut montrer aux hommes quelques signes ex-


traordinaires, crivait le P. Riccioli, il fait tourne^r
brusquement une de ces toiles sur son centre par ;

une semblable rvolution, l'toile qui apparat un ins-


tant trs brillante, se drobe h nos regards, soit su-
bitement, soit seulement peu peu, comme la Lune
dans son dcours, suivant les circonstances de son
mouvement.
Ces explications, pour puriles qu'elles notjs pa-
raissent l'heure prsente, tmoignent, tout au
moins, d'un zle soucieux d'expliquer les moindres
LfcS TOILES NOUVELLES $9

particularits des apparitions des nov. Non seule-


ment, en effet, ces astres curieux augmentent rapide-
ment d'clat, au point d'atteindre en peu d'heures
ou de jours de fortes grandeurs tellaires, mais ils
manifestent une splendeur qui n'a jamais de lende-
main. C'est pour cette raison que les astronomes ont
rang les nov dans une classe des variables non-
priodiques, sous le nom d'toiles temporaires.
Cette appellation, est-il besoin de le faire remar-
quer, n'a gure plus de raison d'tre que celle d'toile
nouvelle. De pime, en effet, qu'avant l'usage des
tlescopes, on regardait les nova' comme de vrita-
bles crations, de mme on s'tait imagin que ce
astres disparaissaient << aprs une vie qui aurait t
courte pour un tre humain et encore bien plus brve
pour une toile. Et S. Newcomb, auquel j'em-
prunte ces lignes, d'ajouter aussitt : Il est peine
ncessaire de dire qu'une telle hypothse ne peut
trouver place dans la science moderne.

En fait, aprs avoir brill pendant plusieurs se-


maines ou mme plusieurs mois, les nov reviennent
lentement leur grandeur primitive ; et si certaines
disparaissent sans retour, ce peut tre simplement
parce qu'elles franchissent la limite de notre sensibi-
lit rtinienne ou photographique.
Jusqu' ample information, nous pouvons
plus
donc admettre qu'une nova est une toile qui aug-
mente normment d'clat une seule fois dans la
priode de son existence
autant qu'il nous est per-
mis de le constater
pour revenir son tat ant-
rieur (|u'elle conserve sans grandes variations dans
la suite.
6o Ltb KIM1GMK.S UK LA SCIENCE

Cette dfinition rpond-elle tous les cas possi-


bles ? C'est ce que nous ignorons ; car, sur la tren-
taine d'toiles nouvelles enregistres depuis les temps
historiques, plusieurs sont douteuses ; celles obser-
ves visuellement ne sauraient fournir une base so-
lide de discussion ; il nC' reste donc, au total, qu'une
quinzaine de cas bien tudis au spectroscope ou
l'aide de la photographie, et c'est sur ce maigre bi-

lan qu'il nous faut asseoir des thories.

*
*
Deux penses matresses rsument l'heure ac-
tuelle les ides rgnantes sur la nature des nov :

l'hypothse de la collision et celle de V explosion.


Toutes les deux se rattachent, par quelque ct,
aux vues les plus audacieuses sur la formation des
mondes et la constitution de l'Univers.
A ce compte, elles relvent, jusqu' un certain
point, des questions cosmogoniques et c'est ce titre
que j'ai entrepris leur tude. Cette notice n'a d'autre
prtention que de fournir un rsum trs succinct des
solutions possibles d'un problme extrmement com-
plexe et dont les donnes, au surplus, sont peine
connues et suffisantes.

L'ensemble des sondages oprs dans le ciel de-


puis William Herschel, a mis en vidence une loi
assez simple de la distribution des toiles
La densit :

augmente depuis les ples galactiques, jus-


stellaire
qu'au plan mdian de la Voie lacte.
Notre Univers, celui du moins qui
est accessible
notre vision instrumentale, n'aurait donc pas prci-
LKS TOILES NOUVELLES 6l

sment forme d'un disque plat, comme le suppo-


la

sait Herschel, mais serait contenu dans une enceinte


grossirement limite par les surfaces d'une lentille
biconvexe.
Toutefois, les toiles sont loin d'tre rparties r-
gulirement au sein de cette sorte d 'ellipsode trs
aplati : faible au centre, la densit stellaire s'accrot

vers les bords de la lentille, de sorte que l'ensemble


serait assez bien reprsent par un anneau d'un dia-

mtre moyen de deux ou trois mille annes-


lumire (i), espce de tore plus ou moins rgulier
tout rempli d'toiles.
Mais ce n'est pas tout Easton a montr rcem- ;

ment que les apparences de la Voie lacte s'accordent


avec une distribution des toiles en spirale, dans l'in-
trieur de notre Univers. Cependant, alors que pour
cet astronome les spires sont convergentes vers le

milieu de la lentille, tout me porte croire, au con-


traire, branches spirales sont divergentes.
que les

L'anneau extrieur, dans cette hypothse, exercerait


une puissante attraction sur les toiles centrales, si
bien que la Voie lacte serait le terme commun o
aboutiraient les membres isols des grands courants
stcllaires. En tic lentes processions, les astres dont
lavue nous est familire se hteraient vers ls bords
de la fabuleuse agglomration dont nous faisons
partie.
Peut-tre faut-il rechercher l l'clfel coiislatt- p.ir

Anne-lumire, unit de mesure en astronomie stel-


(i)

laire c'est le chemin que parcourt la lumire en une


:

anne il quivaut
; lo milliards de kilomtres environ.
52 LES NIGMES V% LA SCIENCE
'

Kapteyn et rexplicaLioii du double courant dj enre-


ijislr.

Quoiqu'il en soit, ma thorie vient donner l'hy-

polhsc de la collision un appui c|u'on ne souponnait


gure auparavant.
On sait que la plupart des nov apparaissent dans
ou sur les bords de la Voie lacte, c'est--dire aux
endroits du ciel o la densit stellaire est le plus con-
sidrable. Ce fait, qui souffre peu d'exceptions, s'ex-
plique fort bien, disent les partisans de la thorie de
la collision, si nous considrons qu'au centre de

ri' ni vers, les toiles sont fort loignes les unes des
autres et que, par consquent, les rencontres d'as-
tres brillants ou teints sont peu probables.
Prenons notre Soleil comme exemple nous voya- :

geons avec lui au taux de 20 kilomtres environ par


seconde. Si nous supposons les toiles qui nous en-
tourent une distance moyenne de 10 annes-lumi-
res, une collision avec l'une d'elles n'aura des chan-
ces de se produire qu'au bout de 100 000 milliards
d'annes, d'aprs Arrhnius.
Admettons ces chiffres fort discutables ; il est
vident toutefois que si notre Soleil traversait une
partie cent fois plus dense, la rencontre arriverait
plus facilement 000 milliards d'annes seulement
; i

suffiraient pour amener semblable phnomne.


Or, les clichs rcents de la Voie lacte dmontrent
amplement que la densit des espaces clestes est
certainement beaucoup plus grande d'une faon ab-
solue, dans les rgions voisines du plan mdian ga-
lactique et dans le voisinage de l'anneau stellaire,
LES TOIT.ES NOUVELLES 63

dont j'ai parl, que dans les contres centrales o


nous vog^uons h l'heure actuelle.
Cette densit est encore acrnie par le fait, non
constat, mais trs vraisemblable, que les astres
teints circulent en grand nombre dans l'espace.
Les rencontres aux abords de l'anneau stellaire g"a-
lactique doivent donc n priori tre trs nombreuses,
et c'est prcisment ce que nous constatons au mo-
ment de l'apparition des nov.'
Le principe, une fois admis, le champ reste libre
pour le mcanisme qui doit produire le r'sultf^it. Ou
bien, la rencontre aura lieu entre deux soleils trop
faibles pour tre aperus sparment et alors, la

collision les fusionnant, "crera un astre nouveau dont


la temprature s'accrotra dans de fortes propor-
tions ; nu bien, le choc s'effectuera entre un soleil

l'aofonie etun astre noir roulant sa masse teinte de-


puis long-temps dans les steppes g-lacs des dserts
intersidraux ou bien, les deux soleils se frleront
;

et il en rsultera pour chacim un regain d'activit,

un brassag-e des ^a?. internes qui rveillera leurs for-


ces momentanment assoupies ; ou encore, sous l'in-

fluence de leurs attractions mutuelles, leur trajectoire


s'inflchira, les deux astres rapprocheront leur dis-

tance et, aprs avoir soulev leur surface des ma-


res forrrtidables, continueront leur chemin vers des
ro-ons opposes et lointaines.
Arrtons-nous dans cette numration ; djh, la

dernire hypothse, bien qu'elle constitue le dvelop-


pement log-ique de la premire, nous mnerait direc-
tement la thorie de l'explosion que nous v^nvisa-
gerons plus tard.
^4 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

Examine du seul point de vue mcanique, la sup-


position d'un choc, fCit-il simplement oblique, ne .sus-

cite aucune objection capitale c'est donc l'exp-;

rienre qu'il fallait s'adresser pour en avoir la justiii-


cition. Or, celte occasion se prsenta au commen-
cement de l'anne 1892, lorsque l D"" Andcrson an-
nona l'apparition d'une toile temporaire dans le
Cocher. C'tait la premire fois que les astronomes
avaient pouvoir ph6tog;raphier le spectre d'une nova
et mettre ainsi en vidence permanente les particu-
larits constates. Un premier examen fit dcouvrir,
h ct des raies brillantes dj connues, toute une
srie de raies noires qui doublaient les premires ;

puis, fait plus trang-e encore, les dplacements dt\s

unes et des autres se produisaient en sens oppos.


Kn appliquant le principe Doppler-Fizeau relatif

aux A'ilcsses radiales, tout se passait donc comme si

deux astres anims de vitesses contraires s'taient


trouvs en prsence : en d'autres termes, le spectre
rvlait l'existence de deux toiles, l'une brillante, de
nature gazeuse, s'loio-nant de nous au taux de 30S
kilomtres par seconde, l'autre plus semblable h no-
tre Soleil et se rapprochant k raison de 512 kilom-
tres dans le mme temps. Les deux astres s'taient
donc prcipits l'un vers l'autre avec l'norme vi-
tesse de 820 kilomtres par seconde, et il en tait
rsult, soit une un phnomne
lg-re collision, soit
de double mare avant provoqu l'embrasement ob-
serv par Anderson.
Ainsi, tout semblait en faveur de l'hypothse en
vog-ue, lorsC|Ue ne tardrent pas h surgir des compli-
cations. Si la thorie tait exacte, on allait voir bien-
LES ETOILES NOUVELLES 65

tt diminuer la vitesse relative des deux corps cles-


tes ; or, il n'en fut rien ; trois mois aprs la
rencontre, dplacements des raies n'accusaient
les
aucun changement. Seules, des masses normes en
prsence 15000 fois celle de notre Soleil, d'aprs
Seeliger pouvaient rendre compte de l'trange
constatation ; et encore
supposer que cha-
fallait-il

cune d'elles parcourait exactement une parabole ou ;

bien les orbites taient hyperboliques et, dans ce cas,


chaque toile possdait sa vitesse propre depuis les
extrmes limites de l'espace ls invraisemblances :

s'accumulaient.
Un examen plus approfondi du spectre montra ( n-
lin que la collision de deux corps tait notoirement
insuffisante pour expliquer tous les phnomnes
constats : V'ogel rclama la prsence d'un troisime
astre, Campbell en demanda quatre, Schuman n fil
remarquer qu'on pouvait avec autant de raison en
exiger six, et, finalement, Vogel jeta dans la mle
un nombre indfini de plantes.
Au un cataclysme aussi formidable pro-
surplus,
duirait une telle volatilisation des matriaux en pr-
sence qu'il faudrait des milliers de sicles pour que
la condensation de l'astre nouveau pt s'oprer en-

tirement or, nous l'avons vu, tel n'est pas le cas


;

des toiles tem[>oraires qui reviennent relativement


vite leur clat primitif.
.'Vinsi, la thorie de la collision sombrait sous l'en-
semble des faits expliquer et il fallait chercher une
autre hypothse. Dj sir William Huggins avait fait
observer que du spectre pourrait tre
la complexit,
due, en partie, des renversements dans l'atmos-

KNIGMES DB LA 8CIEN0K. 3
66 LES NIGMES DE LA SCIENCE

phre d'une toile unique. Imaginons, en effet, que


pour une cause quelconque, la pliotosphre et la chro-
nosphre de notre Soleil soient le sige d'une activit
cent fois, mille fois plus intense ; immdiatement,
nous constaterons, mais sur une vaste chelle, toutes
les particularits specttales offertes par les nov :
renversements et dplacements rapides des raies en
connexion avecphnomnes d'absorption et
des
d'mission, amplifis par le volume des gaz et des
forces mis en jeu. Un observateur non averti serait
donc mal inspir d'appliquer ici le principe Doppler-
Fizeau et il ferait beaucoup mieux de se souvenir
des belles expriences de Humphrey et Molher. Ces
deux physiciens ont en effet montr, ds 1895, que
les raies du spectre peuvent fort bien tre dplaces

vers le roug"e par un simple accroissement de pres-


sion (i).

Les effets, vrai dire, sont identiques dans les


deux cas, mais combien plus naturelle se prsente
notre esprit cette hypothse des perturbations d'une
atmosphre stellaire o la pousse des gaz internes
provoque de formidables explosions.
Parce qu'elle vitait les objections de la thorie
de la collision, et qu'elle expliquait la plupart des
faits constats, l'hypothse de l'explosion fut gn-
ralement adopte par les astronomes. Toutefois,
ceux-ci durent bientt s'avouer que la nouvelle ex-

(1) Une simple augmentation de pression de 13 kg.


par centimtre carr amne un dplacement des raies
correspondant une vitee d'loignement de plus de
3 kilomtres par seconde.
LES TOILES NOUVELLES 67

plication tait loin d'tre aussi g-nrale cju'on l'avait


suppos de prime abord.
Les spectres des toiles temporaires sont, en effet,
trs loin de prsenter les mmes caractristiques :

les raies brillantes n'y sont pas toujours doubles


d'un compag^non noir les nov du Centaure (1895)
;

et du Sao-ittaire (189S) dcouvertes par M'"^ Fleming-


en sont deux bons exemples. Ce fait, rapproch de
plusieurs autres, nous sug-g-re pour les toiles tem-
poraires des origines qui pourraient fort bien tre
diffrentes.
Cette complexit dans la gense de ces astres ne
fut jamais aussi bien mise en vidence qu
lors de
l'apparition de la nova de Perse, le 22 fvrier 1901.
En deux jours seulement, la nouvelle toile devint
l'astre le plus brillant de notre hmisphre boral ;

mais jh commenait. I.oin de baisser r-


le dclin
gulirement, courbe d'intensit lumineuse prsenta
la

de frquents soubresauts, toujours accompagns de


variations spectrales. Du type Orion au maximum
d'clat, le spectre devint .semblable celui de
-i la
nova Cocher, raies brillantes doubles d'un com-
pagnon noir. Interprts d'aprs le principe Doppler-
Fizeau, hs (lplacenvnts des raies noires conduisirent
.1 une \it(ss(' (le TiDo kildintres
par seconde. Devant
r

un rsultat aussi invraisemblable, on songea h faire


intervenir la pression, mais, cette fois, on jouait de
malheur les dplacements qui, -en l'occurrence, au-
;

I raient dir se produire vers le rouge, qe manifestrent


en sens oppos !

Bientt la nnvti pril l,- caractre d'une toile va-


riable h courte priode, avec des colorations lies
68 lES NIGMES DE LA SCIENCE

son clat. En juillet 1901, nouveau changement plus


spectre tait celui d'une
nbuleuse pla-
radical : le
d'ailleurs, dans
ntaire, circonstance dj constate,
commencement du
plusieurs novcB leur dclin. Au
d'aot, la principale radiation
du nbulium y
mois
fin du mme
taitnettement prpondrante, mais la
inattendu qui allait
mois, on vit se produire un fait
ouvrir aux chercheurs la voie des plus audacieuses
spculations.
montr-
Des photographies longuement exposes
rent, en effet, autour de la nova, des masses nbu-
laire's irrgulires dont
l'ensemble reprsentait, bi la

fin de septembre, une vaste


formation spirale. L'exa-
outre, la
men des clichs antrieurj; fournit, en
voile nbuleux
preuve que le dveloppement de ce
l'astre.
avait dbut avec l'apparition de
bien, les masses
Alors, de deux choses l'une^: ou
avaient jailli de l'toile, projetes au
loin
nbulaires
par ou bien, la nbuleuse pr-
les forces intrieures ;

radiale n'tait
existait la nova et son expansion
lumire,
qu'une illusion provenant du fait que la
parvenait
mane de l'astre central et rflchie,' nous
graduelle-
aprs avoir atteint des couches de rayon
ment croissant.
problmes
Les deux cas soulevaient, d'ailleurs, les
Si le dernier parais-
les plus ardus de la Cosmogonie.
sait de beaucoup le plus rationnel, le premier runis-

sait en sa faveur de nombreux faits dment consta-

ts lors de certaines apparitions


prcdentes.

Les toiles temporaires de 1860, 1885 et 1895 sem-


prexis-
blaient plonges l'intrieur de nbuleuses
tant h leur apparition toutefois, ceux qui prtendent
;

i
LES TOILES NOUVELLES 69

que ce sont les nbuleuses qui drivent des novce


font remarquer, avec non moins de raison, que bon
nombre d'toiles nouvelles terminent leur existenc-.
'phmre en mettant un spectre prcisment anao-
gfue celui des nbuleuses : tel fut le cas des nov
de 1876, de 1893 ^^ de plusieurs autres dcouvertes
par M""^ Fleming, notamment celles de i8g8 et de
1900.

L'antinomie des phnomnes accompagnant l'ap-


parition et l'extinction des nov pourrait fort bien
n'tre qu'apparente ;
peut-tre disparatrait-elle si

les partisans des hypothses en prsence nourri-


saient des ides moins exclusives.
Tous reconnaissent que la thorie de la collision
n'est pas pleinement satisfaisante ; mais il est non
moins certain que celle de l'explosion restera tou-
jours incomplte, tant qu'elle ne nous fournira pas
les causes mmes du cataclysme. Enumrer toutes
ces causes et les discuter sortirait du cadre de cette
tude forcment restreinte nous nous bornerons
;

donc, en terminant, h. exposer brivement quelques


suggestions propres h fournir des lments de solu-
tion du problme.
Pour fixer les ides, imaginons un soleil comme
le ntre, de grandeur stellaire moyenne, et cherchons

dans quelles occasions des perturbations, avec explo-


sions violentes, pourraient se produire dans ses en-
veloppes.
Dans son rapide voyage intersidral, bien des em-
70 LES NIGMES DE LA SCIENCE

bches lui sont tendues. L'espace n'est pas aussi d-


nu de matire qu'on le croit g-nralement ; des ren-
contres et des chocs sont possibles.
Supposons d'abord qu'il s'approche d'un soleil
teint cela suffira pour provoquer une formidable
:

mare. Dans son tat actuel, le Soleil est soumis


une activit priodique se rpercutant non seulement
dans la photosphre, mais encore dans la chromo-
splire et dans la couronne. J'ai: montr plusieurs
reprises, et notamment dans'/.e Problme Solaire (i),
que la cause de l'activit du Soleil rside, non pas
dans son Intrieur, mais l'extrieur ce sont 1rs ;

phnomnes de condensation coronale qui, ag"issant


par une augmentation de pression dans les rgions
quatoriales, crent, par l mme, des centres de
dpression vers les latitudes plus leves. De \k, ces
violentes pousses des gfaz intrieurs amenant les

manifestations protubrantielles.
A plus forte raison, cette diminution de pression
serait-elle largement favorise si un astre de masse
norme soulevait, au moment de son approche, de
puissantes mares la surface de notre toile cen-
trale.Emprisonns, comme ils le sont maintenant,
des millions d'atmosphres, les gaz intrieurs rom-
praient leur enveloppe et se prcipiteraient dans la
dirt'crion de la nouvelle masse attirante. La rotation
solaire n'ayant pas cess, lephnomne se rpartirait
sur une large zone et bientt toute la masse partici-
perait h rt-xplosion. Nous aurions encore un spec-

(i) I.e problme solaire par l'Abb Tu. MoREUX, Edi-


tion Il Scjentifica , 87, boulevard Saint-Germain, Paris.
"Nuages et courants de matire noire
S al associs des objets nbulaires

dans la Constellation d'Ophiucus


LES TOILES NOUVELLES 71

lie semblable celui du Soleil actuel, mais les dis-


torsions et les dplacements des raies avertiraient un
spectateur lointain qu'un cataclysme effrayant bou-
leverse jusque dans ses profondeurs un soleil dj
refroidi par les sicles accumuls.
Le premier rsultat d'une telle ralaslrophe serait
de rajeunir notre Soleil, en aug-mentant considra-
blement son volume apparent et en diminuant sa
densit moyenne. A un accroissement subit d'clat
et probablement de temprature, succderait une ra-
pide diminution des combinaisons chimiques et,
suivant l'amplitude du phnomne, l'absorption des
enveloppes pourrait tre assez prpondrante pour
paratre transformer l'astre soumis ce rgime
en
une vritable nbuleuse plantaire.
hst-ce dire qu'on pourrait pousser plus loin
les
dductions admettre que leffet de la rencontre
et
serait de nature provoquer la formation
d'une n-
buleuse analogue celles que nous dcouvrons
dans
les profondeurs clestes ? Je ne le pense pas et voici
quelques-unes de mes raisons. Il est facile de dmon-
trer, en s'appuyant sur les principes
de l'Analvse et
de la Mcanique, qu'un corps en rotation,
mettant
normalement des projections gazeuses, ik- peut d-
terminer que la formalion de tranes nbulaires
dis-
poses en forme c!e spiralr d'Areliimde. Or,
aucuni'
des nbuleuses connues n'offrent une telle
disposi-
tion toutes celles manifestent
; Cjui une tendance
^spiralode, possdent ik-s branches largement omer-
tes, resscmblanl plutt au type de spirale <ht en
li-
maon.
I^es nbuleuses i\u ciel ne sont donc pas pr'.HJuites
/^ lES NIGMES DE LA SCIENCE

SOUS l'influence de forces centrifuges diverg-entes,


mais sous l'action de forces convergentes les mas- ;

ses y sont attires vers le centre et non repousses


la priphrie. Au reste, les forces rpulsives, de quel-

que tiquette qu'on les affuble, paraissent impuis-


santes construire les nbuleuses que nous connais-
sons et qui toutes atteignent des grandeurs inimagi-
nables. En voyant voluer, nous assistons, non
les
la gense de systmes analogues au ntre, mais h
la construction d'amas stellaires trs dvelopps.
C'est sans doute une formation de ce genre qu'a
rencontre la curieuse nova de Prse, dont nous
avons retrac l'histoire. En ralit, notre Soleil tom-
bant dans un- amas d'toiles, au sein d'une nbuleuse
ou dans un nuage de mtorites subirait des phno-
mnes semblables ceux que nous avons dcrits du
fait de la rencontre d'un- soleil teint ou de faible

clat.
Dans toutes ces circonstances, la masse solaire se-
rait bouleverse momentanment, et c'est peut-tre le

sort qui attend notre toile centrale, lorsque, pousse


par une force irrsistible, elle atteindra, dans quel-
ques milliers de sicles, les abords de la grande cein-
ture galactique.
Les Influences astrales

Jamais, depuis les peuples pasteurs d'autrefois,


la terre ne vit clore autant d'observateurs qu'aux
moments troubls o nous vivons. Les moins crdu
les cherchent en haut les signes clestes rvlateurs
infaillibles de nos destines. Un astre brille-t-il a;'
ciel d'un clat inaccoutum, aussitt on entend parle-
de l'toile de la victoire.
Les astres auraient-ils une influence sur les desti-

nes des mortels, comme se plaisaient le professe-,


les astrologues du moyen ge ? Chacun de nous au
rait-il sur la vote cleste une toile prsidant au -^

fttes de sa vie et rglant pour lui les dcisions de


l'implacable destin ?

C'est la science de nous rpondre. Interrogeons-la
donc h la lumire des acquisitions les plus rcentes
de l'astronomie moderne.
'< Qu'tes-vous, nous dit-elle, hommes orgueilleux,
au milieu du grandiose univers? Votre plante, sur
laquelle se dbat l'humanit, est peine un grain de
poussire lanc au gr du vent dans grand dsert le

africain il est mme tmraire aux plus grands


;

d'entre vous de se comparer un microbe rampant-


sur cette terre minuscule perdue dans l'ensemble des
"

nstres.
Sans doute noxis sommes entours d'<5to\les, soleil-*
74 lES ENIGMKS DE LA SCIENCE

parfois monstrueux ; mais si l'attraction relie les

mondes clestes, elle s'exerce d'une faon si faible


aux distances qui nous sparent des systmes sid-
raux, mme voisins, que nos meilleurs instruments
de mesure sont impuissants la rvler.
Les photographies et les tudes rcentes nous
incitent penser que l'univers o nous vivons, o
nous mourrons, et dont la Terre ne sortira jamais, nr
contient qui quelques centaines de millions d'toiles ;

mettons un milliard et ce sera un gros maximum. Un


milliard d'toiles ! mais alors vous conviendrez qu'il

n'en existe mme pas une pour chacun de nous !

Voil^ qui rokVue aux pays des lgendes cette con-


viction de nos anctres que chaque mortel avait son
toile au sein de l'ai'mc cleste.
Mais il \ a mieux : suppiimez par la pense cin-
([liante millions d'toiles prises au hasard, |)ersonne
ici ne punirait en apercevoir les eoiis(|uences.
Notre Tene, comnu' un coursier dans un mange,
accomplirait son voyage annuel raison d'une tren-
taine de kilomtres par seconde aucune plante ne ;

serait dplace et notre Soleil, d'un vol aussi rapide,


continuerait nous entraner vers la belle toile bleue
qui tincelle dans la constellation de la Lyre et qui
n nom X'^ga.

Les toiles tes plus proches, celles drmi nou-. a\i)ns


mesur les distances, gisent des trillons de kilo-
mtres ;
pour nous \enir de cgs mondes lointains, la

lumire, qui vole raison de '^oo ooo kilomtres par


seconde, est oblige de marcher pendant des annes.
Les intervalles entre les mondes de l'univers varient
entre quatre et dix ou quinze annes de lumire en-
-

LES INFLUENCES ASTRALES 75

viron. Aillant ilirc que le systme solaire est prati-

quement isol dans l'espace.


Ainsi les astres en gnral ne peuvent exercer
aucune action sur la Terre : les uns sont trop loin

et les autres trop minuscules pour faire sentir


leur influence sur nos affaires terrestres ; toutefois,
parmi les membres de la famille solaire, il en est
diuN (|ui par leur j^iosseur ou leur proximil sem-
blent cliappcr la rgle gnrale. Ces deux astn :-

sont le Soleil et la Lune, dont les actions coilibin'. ^

amnent sur noife plante? les plus curieux effets.


Contentons-riou?; d'exposer aujourd'hui les influen-
ces solaires. C'est vrai dire tout un chapitrf ^,.i

l'astrologie moderne, mais d une astrologie que n


nieraient nos devanciers du moyen ge.
Cette grosse boule de feu, un million trois cent
mille fois plus volumineuse que la Terre, rgit tous
les organismes de notre plante.

I>aign de ses fcondants rayons, jour et nuit nutic


globe aspire sa chaleur et sa lumire. Mais la

source qui nous rchauffe n'est point constante ;


yil

a vingt ans que j'affirme cette vrit, et j'ai enfin


la satisfaction de constater que celle-ci progresse
dans le monde des astronomes, mme trangers la
science du Soleil.
Notre grosse comparable niv
toile centrale est
ardente fournaise dvorant en quatre annes et de-
mie le combustible qui l'alimente. Puis le foyer s'at-
tnue pendant les sept annes suivantes, aprs quoi
les mmes phnomnes reparaissent.
La vie entire de l'astronome ne sufft plus pour
tudier les manifestations varies des enveloppes so-
76 LES NIGMES DE LA SCIENCE

laires : nuages incandescents ports ^une tempra-


I lire de 6 ooo degrs ouragans terribles couvrant
;

les surfaces mille fois suprieures celfe de la Terre


L^l provoquant l'apparition priodique des taches ;

explosions formidables qui engloutiraient des centai-


nes de plantes comme la ntre ; orages terrifiants
prs desquels les convulsions de notre mince atmo-
spiire ne sont que jeux enfantins.
Sans doute, la distance o nous sommes, nos
yeux, sans le secours des tlescopes, ne devinent rien
des pulsations de cet organisme formidable dont la
complexit effraie les savants mais la physique mo-
;

derne a dcupl nos sens ; chaque jour la plaque pho-


tographique enregistre les fluctuations des envelop-
pes solaires ; attentif derrire ses instruments, arm
de spectroscopes, l'astrologue actuel je veux dire
l'astronome suit les phases de la lutte titanesque
dont les pripties se droulent sous ses yeux cmer-
VL-ills.

Toutefois ce rayon de lumire man de la four-


naise en bullition ne nous apporte pas seulement le
reflet des combats piques que se livrent l-haut les
lments dchanes. Proteaux formes incessam-
ment changeantes, le rayon lumineux recle en son
sein toute la gamme des radiations, depuis celles qui
dairent jusqu' celles qui chauffent, qui lectri-
sent, qui vivifient,- et qui fcondent.
Sous cette mcanothrapie naturelle et savante, la
Terre vibre l'unisson de la harpe solaire mince ; la
pellicule sur laquelle rampe l microbe humain est
secoue de frissons convulsifs.
Nous avons vu qu^ toutes les onze annes environ,
LES INFLUENCES ASTRALES ^^

l'activit du Soleil augmente ; la raison du fait n'est

pas facile saisir. J'ai essay, dans mon Problme


solaire, d'en donner une explication rationnelle il y ;

aurait l, mon avis, un simple mcanisme de con-


densation. Les matriaux pars autour du Soleil et
qui alimentent cet norme foyer y sont attirs par
couches quasi-concentriques. A une priode de chute
doit correspondre un accroissement de chaleur d
une combustion plus complte. Et la preuve, c'est
qu'aux moments o le phnomne se manifeste, de
grandes surfaces sombres apparaissent sur le disque
solaire : ce sont les taches, rgions o, en raison de
l'lvation inoue de la temprature, tous les mat-
riaux sont gazifis et nous apparaissent avec des
teintes violet fonc. Les tudes les plus rcentes, en
l'examen spectroscopique des taches et
particulier
des nuages incandescents du Soleil, ^ont pleinement
confirm ma thorie et mes hypothses. L'astre du
jour agit sur la Terre comme un foyer intermittent.
Il y avait donc lieu de se dmander si cette source
calorifique, dans ses variations, n'avait pas une r-
percussion sur notre climatologie et sur un grand
nombre de phnomnes connexes.
Or, en fait, il y a dj longtemps que le grand
Herschel trouvait une relation entre le nombre des
taches et le prix du bl en Angleterre. J'ai montr
autrefois, statistiques en main, que la' production du
l>I dan.s le mouili' et celle de la vigne en I<'rance sui-
vraientpas pas la courbe d l'activit solaire. Plus
rcemment, j'ai trouv que le nombre d'icebergs d-
tachs du ple nord et voguant la drive dans l'A-
tlantique est en rapport avec le phnomne des ta-
78 LES NIGMES DE LA SCIENCE

ches solaires. Ainsi, par un contre-coup facilennent


explicable, notre climat, qui dpend entirement du
Gulf-Stream, peut subir des changements de temp-
rature inverses de la chaleur du Soleil.
Toutefois, dans les rgions continentales voisines
de l'quateur, l'augmentation de chaleur aux prio-
des de liiaximum des taches s'accuse trs nettement ;

dans ces conditions, l'vaporation des ocans aug-


mente et les chutes de pluie suivent d'assez prs le
maximum undcennal des taches.
L'influence du Soleil ne s'arrte pas l : tous les
onze ans, l'lectricit solaire dgage par les phno-
mnes chimiques dus la combustion des matriaux
volatiliss dans l'infernale fournaise vient par in-

fluence exciter notre atmosphre ; les aurores polai-


res redoublent alors d'intensit au-dessus des rgions
places de notre plante ; magntique s'af-
l'aiguille
fole et nos boussoles perdent le nord de grands ;

courants lectriques sillonnent le globe dans le sens


de la rotation ; les lignes tlgraphiques cessent de
fonctionner des heures et mme des journes enti-
res ; Is gaz intrieurs soulvent l'corce terrestre,
les volcans s'allument, les cyclones parcourent les

ocans ; nul atonie, nul tre vivant ne peut su sous-


traire aux forces mystrieuses qui s'chappent de
l'astre central.
Toutefois ces manifestations s'exagrent encore
tous les trente-quatre ans ; la crise solaire se fait
alors sentir surtout dans nos latitudes, o les cycles
de pluie et de scheresse alternent par demi-priodes
de dix-sept annes environ.
Devant de tels faits, ce serait folie de croire uu
LES INFLUENCES ASTRALES 79

Vtfe humain peut chapper k l'influence des convul-


sions solaires. Notre organisme est beaucoup plus
sensible que ne le supposaient les physiciens d'autre-
fois : nous ne voyons pas l'lectricit, et cependant
nous la sentons lorsque menace l'orage.
Le flux lectrique man du Soleil doit donc in-

fluencer notre systme nerveux et se traduire par des


effets tang-ibles sur une nature Toujours prte :'i en-
ondes parcourant l'atmosphfe.
registrer les
N'a-t-on pas constat Chez l'homme l'existence de
courants analogues h ceux qui sillonnent nos lig-nes
tlgraphiques Chacun de nous est comparable
?

une sorte de pile ou mieux de dynamo qui s'entre-


tient elle-mme, qui dveloppe autour d'elle un
champ magntique une machine o circule un
dfini,

fluide dont le potentiel varie chaque instant. La


substance nerveuse parat, en effet, manifester de.s
ples l'instar d'un aimant, ou peut-tre d'un
noyau de fer doux enchss dans un anneau Gramme.
Sans doute ces comparaisons pchent encore par
plus d'un point ; la science de la matire organise
n'a pas dit son dernier mot ; nous avons tout d-
couvrir en cette voie et celui qui fixera la nature de ce
que nous appelons l'influx nerveux apportera la
mdecine et la physiologie une norme contribu-
tion.
En tout cas, quelles que soient nos hypothses ac-
tuelles, les faits sont l : notre corps est en tout
point assimilable un dtecteur de T.S. F. enregis-
trant les moindres variations du flux lectrique so-
laire.

Des exemples ! J'en ai recueilli des centaines au


LES INFLUENCES ASTRALES 8l

cours de mes observations. J'ai pass une partie de


ma vie dans le professorat, donc en contact avec des
lves petits et grands. Or, rgle gnrale, les pu-
nitions augmentaient les jours de grandes dviations
magr^tiques. Ainsi, non seulement les taches solai-
res affolaient la boussole, ce barreau aimant de na-
ture purement mtallique, mais encore l'organisme
complexe de l'enfant, sensible l'excs, et qui, ne
trouvant pas chez lui la force de ragir contre cette
excitation momentane, se livrait ces moments de
crises gnrales toutes sortes d'excentricits.

Ce n'est l qu'un exemple. Petits ou grands, re-


connaissons que l'tat lectrique de l'atmosphre, li

au Soleil, influe sur notre caractre, sur nos dispo-


sitions, sur notre humeur essentiellement variable, et
probablement sur la bonne entente dans les mna-
ges ; sur nos runions parlementaires, sur le vote 'de
nos lois qui sait encore ? sur la tension des re-
lations diplomatiques entre les Etats et finalement
sur les dclarations de guerre.

Ce que nous admettons, en effet, pour un orga-


nisme isol, doit tre vrai plus forte raison quand
il s'agit d'un ensemble ; ici, la volont individuelle
s'attnue, la foule obit la loi mathmatique des
grands nombres.
Aux priodes de minimum d'activit solaire, si mes
dductions sont lgitimes, doivent correspondre des
annes de calme et de paix pour les nations.
Jetez un coup d'il sur diagramme donnant les
le

variations du Soleil et vous constaterez vous-mme


quel point l'Astronomie peut indiquer aux gouver-
82 LES NIGMES DE LA SCIENCE

nants conducteurs du char de l'Etat les paliers,


les virag-es brusques et les tournants dangereux.


11 y H fort longtemps que les astrcMiomes avaient
remarqut^ la <?Dncidence des minima d'activit so-

laire avec les annes d'exposition universelle. Mais li

mesure (]ue cette activit augmente, il faut consta-


ter qu'une sorte de fivre semble prendre possession
de )'luinianit(' : l(\s querelles naissent, les guerres
clatent entre l(\s |)eiiples ; on dirait qu'un vent de
folie .igilc en menu- temps tous les cerveaux.
Allons plus loin encore et ajoutons ces consid-
rations une remarque que j'ai communique qui
voulait l'entendre longtemps avant la guerre, aussi
bien dans mes articles que dans mes confrences :

plus une. nation si- rapproche de l'animalit et moins


elle est en tat de ragir sur les phnomnes dej'ins-
tinctou de l'inconscient. Etudiez l'histoire contem-
poraine et vous verrez que les deux fois o, en l'es-
pace d'un demi-sicle, les Allemands ont mis le feu h
l'Europe, il y eut avec les grandes crises solaires des
concidences remarquables. La guerre de 1870 est
arrive peu aprs le grand maximum d'activit so-
laire, commence en 1867 ; 1914 n'a pas
celle de
suivi de trs loin les convulsions lectriques du So-
leil des dernires annes. Longtemps avant 1913,
aprs Agadir et le Maroc, les esprits avertis sen-
taient qu'une guerre tait dans l'air.

Si ma thse est exacte, la science aura dmontr


une fois de plus k quel niveau d'abaissement moral
conduit la Kultur allemande.
L'Eiisnie Martienne

De toutes les plantes du systme solaire, Mais,


on peut hautement l'affirmer, est de beaucoup la

mieux connue. Ce rsultat tient une double pr-


rogative.
A part notre satellite et la petite plante Eres,
qui. au point de vue physique, semble, en raison de
sa petitesse, inaccessible nos instruments, Mars
est le monde le plus proche de la Terre. A vrai
dire, avantage paratra bien illusoire si nous
cet
constatons qu'aux oppositions dfavorables la pla-
nte reste encore une distance gale loo mil-
lions de kilomtres en nombre rond mais, par ;

contre, il arrive (jue Mars et la Terre peuxent se


trouver en ninic ten>ps dans la iiariic la plus pro-
che de leurs oibiu-s respixtix l's Ions les quinze eju

dix-sept ans : la distaiicL' peut alors ti(.\scendrc au


miniiiiiiin ^it^ioocoo kilomtres. Dans les meil-
leuics eoiidilioii.s, le (lis(|U(' de la plante sous-teml
un angle de J5"\ cl i)ien <|ue ce di^^que ik- prsente,
lors de ces oppositions favorables, qu'une surface
5000 fois plus petite que celle de la pleine Lune,
la quantit de dtails que la \ision tlescopique per-
met d'y afXMcevoir est inimaginable de prime abord.
La vraie cause en d6it tre attribue la transpa-
rence de l'alniusphre martienne, plus rarfie que
84 lES NIGMES DE LA SCIENCE

la ntre. Il est certain que des habitants placs sur


Mars seraient beaucoup moins, favoriss .vis--vis de
la Terre. M. Langley, dans une srie de recherches
bien connues sur l'absorption par l'atmosphre ter-
restre des l'ayons lumineux (i), a dmontr, en effet,
que la surface de notre globe ne reoit que 60 %
des rayons normalement les couches
traversant
atmosphriques. Le sable blanc lui-mme diffuse
peine le quart de ces radiations soit 14 ou 15 % :

environ. Mais ce nombre, dj faible, subit encore,


en traversan-t de nouveau l'atmosphre, la mme
perte qu'en y arrivant la premire fois, c'est--dire
40 %. Il suit de l qu'un observateur plac sur Mars,
une opposition favorable, ne recevrait du centre
apparent du disque terrestre que 8 9 % des rayons,
c'est--dire 1/12 seulement de la radiation totale.
Malgr sa faible valeur, ce chiffre de 1/12 n'est
pas encore l'obscurit, et mms pourrions esprer
dcouvrir les configurations d'une plante dans ces
conditions, si une nouvelle cause n'inte-rvenait en-
core pour drober nos yeux la surface du sol ;

cette cause, ainsi que je l'ai tabli autrefois pro-


pos de la plante Vnus, c'est le pouvoir diffusif
de l'atmosphre (2).
En tenant compte de cette absorption, plus ou
moins grande suivant les portions du disque, nous
voyons immdiatement qu'elle est minimum au cen-
tra apparenl d'une planle, l viv le ravoti visuel

(i) Ann. Jowrn. of. Se, vol. XXVIIT, p. 163.


(2) Th. Morhux La rotation de Vnus. Bull. Soc.
:

Astr. de Fr., aot 1899.


l'nigme martienne 85

a moins d'atmosphre traverser, et qu'elle crot


le

constamment mesure que l'on approche du bord,


o elle atteint son maximum. Ceci nous explique
alors trs simplement pourquoi une plante dote
d'une atmosphre faible et transparente ne laisse
plus voir de dtails dans ses portions voisines du
limbe.
Les phnomnes de diffusion produiront un autre
rsultat, dont on a rarement tenu compte jusqu'ici
et sur lequel nous aurons l'occasion de revenir dans
la suite : ce sont les colorations propres de l'atmo-
sphre elle-mme. Dans une tude Sur l'origine du
hleu du ciel, M. Sagnac a parfaitement dmontr
que cette coloration est due une diffusion slec-
tive des rayons solaires, se produisant surtout dans
les couches atmosphriques les plus leves le ph- ;

nomne est donc, pour ainsi dire, fonction de la

rarfaction des g"az de l'air. N'est-ce pas le cas ou


jamais d'appliquer cette thorie l'atmosphre rar-
fie de notre voisine ?

Nous nous sommes tendus sur ces faits, car, en


Astronomie plantaire, on est trop souvent port h
les oublier, et l'on arrive ainsi des interprtations
errones des dtails constats et dessins.
Une transparence aussi extraordinaire de l'atn^o-
sphre de Mars a permis depuis lonsftemps de cal-
culer la dure de rotation de la plante. Cette d-
termination ayant atteint dans ces dernires annes
une haute prcision, il vraiment regrettable
serait
de la passer sous silence avant d'aborder l'tude
physique de la plante.
A la fin du xvii sicle et au commencement du
86 LES NIGMES DE LA SCIENCE

xviii", J.-D. Cassini, iMarakJi cl VV. Hcr.scliel avaient

dj donn, avec une grande approximation, la du-


re de rotation de Mars, mais n'avaient probable-
ment pas tenu compte de ce que Mars perd en fait

apparence une rotation pendant une rvolution au-


tour du vSoleil, de sorle (ju'il serait ncessaire de
repren<Irc leurs travaux pour y appliquer les cor-
rections utiles.
Dans temps modernes, des astronomes comme
les

Kaiser, Proctor, Marth et Backhu)'zen sont tombs


d'accord sur le chiffre des secondes, et l'incertitude,
partir de 1864, ne portait dj plus que sur les

centimes <le seconde. M. Denning, l'habile astro-


nome de Bristol, a repris cette tude, et ses propres
observations, s'tendant sur une priode de trente
ans (de 1S69 1899), nous permettent de considrer
les rsultats qu'il a publis comme vraim.ent dfi-

nitifs.

La priode de rotation qu'il a calcule (1) tombe


entre la valeur adopte par Proctor et celle de
Bachuyzen, et on peut la fixer 24 h. 37 m. 22 s. 70.

I. LES PREMIERS TRAVAUX SUR LA PLANTE MARS

11 serait difficile de comprendre les travaux de


ces dernires annes si nous les isolions de la srie
fort intressante que cette plante a fait natre de-

(i) Proctor Mont. Not., vol. XXIX, p. 37 et 232


: ;

vol. XXXIII, p. 552. Backhuyzen Observaiory, vol.'


^ ;

"VIII, p. 437. Denning : Observatory, may 1899, p. 195


et 196.
l'nigme martienne 87

puis cjue le fondateur de l'Astronomie physique,


W^illiam Herschel, entreprit l'tude de Mars.
W. Herschel ne nous a pas laiss de cartes rsu-
mant l'ensemble de ses observations ; il s'attacha
surtout confirmer certains points acquis et il

st-rait peine tmraire de soutenir que VArogra-


pliii' naquit avec ses travaux. On admit gnrale-
niLMil, la suite de ses ludes, que Mars offrait des
ples lit- j^lace ou de litige, dont les fluctuations,
en tendue, suivaient les saisons de la pTant-tc. Les
trois grandes lignes de la topog"raphie inartit-nne
furent alors souponnes, et, en 1783, K- <.n;in;l

astronome j)ou\ait crire ces lii^nes, dont K- sens


n'a fait que s'affiiiner aprs plus de cent \inu"t ans
de recherches :

" L'analoi^ie entre Mars et la Terre est peut-tre


de beaucoup la plus grande (|ul existe dans le svs-
tme solaire tout entier (i) > .

Cette circonstance, ajoute Miss Clerke, laquelle


nous empruntons cette belle citation, donne un in-

trt tout particulier l'tude des conditions phy-


siques de notre voisine plantaire extrieure (2) .

Dans le preinier quart du xix* sicle, les connais-


sances sur la plante Mars au point de vue physique
pouvaient se rsumer ainsi :

1 Les saisons martiennes sont analogues aux


ntres, quoique deux fois plus longues, en raison
de la dure de rvolution de la plante (l'inclinaison

(i) Philosoph. Trans., vol. LXXIV, p. 260.


(2) Miss Clerke : History of Astron. during the
XlXrh rentury, p. 2y^,
88 LES NIGMES DE LA SCIENCE

de l'axe de Mars tant sensiblement gale celle

de l'axe terrestre) ;

2 Les neig"es polaires fondent presque entire-


ment pendant les ts de la plante ; elles n'occu-
pent pas ncessairement les ples gog-raphiques du
globe martien ;

3 Mars offre aussi des taches sombres, bleues


ou vertes, qui paraissent varier en tendue et peut-

tre en position ;

Les varits de teintes sont dues des diff-


4

rences relles d'un globe form de terre et d'eau, les


parties rogetres ou jaunes tant de vritables con-
tinents, les taches et les tranes sombres, des
ocans ou des dtroits.
Cette dernire interprtation, plus ou moins er-
rone, a survcu toutes! les discussions, et, i\

l'heure actuelle, toute l'Arographie, ainsi que nous


le verrons, emploie des termes en rapport avec ces
ides prconues.

Avec travaux de Ber et Madier (1830 h 1841),


les
s'ouvre une re nouvelle dans la science arogra-
phique une sorte de priode de transition, p-
(1),
riode, trs intressante et dont nous aurions tort de
ne pas tenir compte. C'est ces deux astronomes
que nous devons le premier essai d'une carte de
Mars, sur laquelle on reconnat, malgr des erreurs

(i) Fragments sur les corps clestes du systme solaire


(Paris, 1840).
Beitrage, etc., Wemar (1841) ; Astron, Nachr., 183 1
1842.
l'nigme martienne 89

invitables, les premiers linaments de la gogra-


phie du globe martien.
Les perfectionnements apports au tlescope par
W. Herschel et, plus tard, les corrections que d'ha-
biles opticiens firent subir aux objectifs des lunet-
tes, permirent l'Astronomie physique de se dve-
lopper et de prendre une place de plus en plus
prpondrante.
Au nous voyons entrer dans la lice, par-
reste,
tir des travaux de Ber et Madler, les plus illustres

astronomes. Sir John Herschel, dont les dessins de


nbuleuses provoquent encore notre admiration, se
proccupa des configurations de Mars, et c'est lui
que nous devons la premire ide d'avoir attribu
la couleur du sol martien cette coloration rou-
getre caractristique (i).

Avec le Pre Secchi (2) et Sir N. Lockyer (3), nous


commenons trouver de trs bons dessins, dont
les dtails sont assez nombreux p>our imposer la
ncessit d'une nomenclature destine l'identifi-

cation. En
1869, l'astronome Proctor (4) dresse une
carte vraiment srieuse de la plante, d'aprs les
dessins de Dawes ; Kaiser, en rsume aussi
1872,
de la mme manire ses propres observations. En-

(i) Smith : Cel. cycle ; vol. I, p. 148, i'" d.


(2) Osserv. de Marte. Mem. de l'Osserv. del Coll. R(fm.
(Rome,, 1S59).
^
(3) Memoirs of the Roy. Astr. Soc, t. XXXII, p.
179-190.
Chart of Mars. London,
(4) i86o- V. aussi Essays on
Astr. (London, 1872).
yo LES NIGMES DE^ LA SCIENCE

fin, en Terby (i) publie, dans son Arogra-


1874,
phie, un rsum de tous les travaux depuis l'poque
de Fontana (1636), qui observait une vingtaine
d'annes apr^^s l'invention <le la lunette.

Nous passons sous bon nombre d'obser-


silence
vateurs, qui tous contriburent donner nos con-
naissances sur la plante Mars une physionomie
officielle que nous pouvons rsumer ainsi :

1" Les grandes configurations de l'Arographie,


icnU en restant trs identifiables plusieurs annes
d'intervalle, prsentent des aspects lgrement
diffrents : leurs bords sont soumis une extension
variable comme leur coloration, rsultat souponn
dj la fin de 1830 ;

2 Les taches sombres sont regardes comme des


mers, hypothse confirme, croyait-on, par les re-

cherches spectroscopiques d'Huggins en 1867 et de


Vogel en 1873 ;

3" On dcouvre des bandi's plus ou moins troites


reliant les mers et auxcjuelles on donne le nom de
lli-iives ;

4" Mars de\ail a\oir une mtorologie analogue


la ntre, <:|Uoique moins accentue.
nous permet de qualilicr d'hroque la [)i<-
Si l'on
mire priode de i^io 1S30, l'appellation de clas-
sique s'appliqucrnit parfaitement h celle qui s'tend
de 1830 1877. C'est alors, en eff-t, '|u';ipr.s avoii
pris une connaissance gnrale de l'asp cl plnsiquc

(i) Mni. lie l'Acad. Roy. i/c.v Scinnes de liels^iijiie

i. XXXIX, 1875.
l'nigme martienne

de Mars, des gomtres comme MM. Amig-ues (i),

Hennessy {2), Young abordrent les questions irri-

tantes d'aplatissement polaire, sans pouvoir d'ail-

leurs arriver se mettre d'accord. Les mesures plus


compltes et plus prcises de la parallaxe solaire
nous donnrent une meilleure valuation de la masse
et de la densit de la plante, mais il restait encore
nombre de points obscurs. La priode qui suivit
immdiatement, tout en augmentant nos connaissan-
ces gnrales, n'tait pas faite pour rsoudre
l'nigme martienne, comme on le disaitcouramment
et que nous allons le voir.
ainsi Avec la mmorable
opposition t- 1^77, nous entrons dans une vritable
priode roDianiique.

IL MARS d'aprs les TRAVATTX RCENTS

le T scpteTiibre de l'anne 1877, Mars s'offrit


dans les meilleures avec conditions d'observation,
un disque de 25" de diamtre. M. Shiaparelli, direc-
teur de l'Observatoire de Milan, en profita pour ten-
ter un reprage trigonomtrique des principales con-
figurations : 62 points furent nots et, dans sa pre-
mire publie k la fin de 1877 (3), on put voir
rartt-

un grand noinbn- de dtails qui axaient pass com-

(1) C. /?. .ir. </'.v Se. 1H74. t. r. p. 1557.


'/ < !' I'-. il<s SV.. i.S-S, l. II, !>. 5(,,,, et i.SSo, t. 1,

!>., 1410.
(\) S( i(i \c\Ki i.i.i ( )ss'rvazinni astron. p llsiiht"
<;uirass<- di ruti.-'lun<=- tt sulla topogr. d. plan. Marte
(Roma, 1S78).
Q2 LES NIGMFS DE LA SCIENCE

pltement pour les observateurs prc-


inaperus
dents. Les fleuves y prennent une extension consi-
drable. M. Schiaparelli imagine alors une nomen-
clature mythologique, o les taches sombres pren-
nent dcidment le nom de mers et o les continents
disparaissent pour faire place h de vritables les
plus ou moins grandes, entoures des principaux
'fleuves.
Il y a, dans cette premire uvre de Schiaparelli,
un travail srieux et considrable dont on ne saurait
trop le fliciter. Les fleuves tracs par lui avaient
bien une existence relle et objective, quoi qu'on en
ait dit. Et ce qui le prouA'a immdiatement fut le

fait qu'on put les identifier avec les dtails obser-


vs poques par divers astronomes,
diffrentes
tels que Dawes, Secchi et Holden. MM. Burton et

Dreyer les tracrent ^ussi indpendamment, mais


partiellement, sur leur carte dresse en 1879 (i).

A cette mme poque, Schiaparelli (2) les identifia


de nouveau et put reprer 114 points fondamentaux.
Mais, il partir de ce moment, une volution s'opre
dans les dessins de cet astronome, et cette volu-
tion extrmement importante pour
est l'avenir de
l'Arographie. Les fleuves s'amincissent et devien-
nent plus droits : l'auteur les appelle des canaux ;

dans sa troisime carte, publie aprs l'opposition-


de 188 r, presque tous les canaux sont des lignes

(i) Physcal observ. of Mars 1879-80, Scientific. Trans~


of the Roy. Duhlin Soc, 1880.
(2) Schiaparelli \- 2* mmoire sur la plante Mars
(Rome, 1881).
> '
L ENIGME MARTIENNE 93

droites ou des arcs de g^rands cercles, dont cer-


tains, toujours trs troits, atteignent des longueurs
de prs de 5 000 kilomtres.
La carte d'ensemble, rsumant toutes les obser-
vations de 1877 1888, est plus typique encore (i) :

on la croirait construite par un autre dessinateur ;

elle ne rappelle en rien celle de 1877. Les tracs


curvilignes, part les lignes de littoral, sont l'ex-
ception ; tout est tir au cordeau et l'querre ;

on dirait un rseau artificiel enserrant la plante,


mieux que ne le font nos lignes de chemins de fer,
qui se plient aux exigences d'un terrain model par
l'rosion ou par les mouvements orogniques du
globe.
Ces rflexions, qu'on se garde de le croire, n'ont
pas du tout pour but de dnigrer l'uvre importante
du savant astronome italien. Ce n'est pas le mo-
ment de discuter l'objectivit des dtails aperus
par Schiaparelli mais nous avons en vain cherch
;

une explication de cette volution tout au moins


singulire.
L'auteur, mieux que personne, aurait peut-tre t
h mme de la donner. Qu'on n'allgue pas, en la cir-
constance, une habitude plus grande des observa-
tions : ce serait par trop enfantin. Un astronome
dj rompu la vision tlescopique ne perfectionne
pas subitement son acuit visuelle on a plutt ;

vu le contraire se produire quelquefois. Mais il
peut, sous l'influence d'ides prconues, changer

(i) L'Astronomie, i'' cinnc'e, 18S2, aot, p. i-'6. V.


aussi 3 mmoire, Rome, 1886.
94 LES NIGMES DE LA SCIENCE

son mode d'interprtation et, par consquent, sa


faon mme de rendre les dtails.

Quoi qu'il en soit, les rsultats des derniers tra-


vaux de vSchiaparelli laissent loin derrire eux ses
premires constatations.
Avec son rseau de traits sombres aligns au cor-
deau et tracs comme les rues d'une ville amri-
caine, Mars tait de beaucoup la plus intressante
de toutes les plantes ;
les dernires observations
de l'astronome italien, publies aprs l^opposition de
de 1889, en firent le monde le plus trange qu'on
puisse imaginer :

" Kn certaines saisons, dit-il, ces canaux se d-


coublent ou plutt se doublent (i).'

'- AUn de l'opposition de 1879, Schiaparelli a\nil


la

dj observ un cas de ce genre h l'opposition sui- ;

vante dans l'espace d'un mois, dix-sept


( i88i-r8ft2),
exemples analogues se produisirent.
Le mcanisme du phnomne est assez^ curieux :

En gnral, une ombre/lgre se forme svjr le canal;


quelquefois ce sont des taches blanches indcises;
"
puis, le jour suivant, gauche ou droite d'une

ligne prexistante, sans que rien ne soit chang
dans le (ours t-1 hi |j(isiiii>n dr cette ligne, on voit

se produire une aulic ligne gale tl parallle la

premire, une distanre \:i]iaiU gnralenient de


" h 12", c'est--dire de jj^o
700 kilomtres;
il

parait mme s'en prochiire de plus proches, mais le

tlescope n'est pas assez puissant pour permettre


r!e les distinguer avee (^erlitude. T.eur teinte parat

[) Fr.AMMARioN ; La plante Mars, p. 353.


l'nigme martienne 95

tre celle d'un brun-roux assez fonc. Le parral-


lisme est quelquefois d'une exactitude rigou-
reuse (i).

Ainsi, la place o la vei.lle on avait aperu un


trait sombre, on constate la prsence de lignes pa-
rallles h loo ou 200 kilomtres l'une de l'autre.
M. Schiaparelli cite mme
un cas de ddoublement
dans lequel les composantes taient spares par un
intervalle de 15, soit 800 kilomtres !

En 1888, M. Schiaparelli revient sur le mcanisme


lie la gmination. 11 constate que l'une des deux
bandes n'a pas toujours conserv l'emplacement du
canal primitif :
" II peut arriver que ni l'une ni

l'autre des deux formations ne concide avec l'an-


cien canal (2) .

Chose trs intressante constater, certains ca-


naux se sont toujours montrs rebelles la gmina-
tion.
Le fait que la gmination fut confirme dans la

suite par diffrents astronomes parat cnle\cr au


phnomne un caractre illusoire. Il faut citer, ce-
pendant, un cas assez extraordinaire pendant l'op- :

position de 1886, alors que MM. Perrotin et Thollon


observaient, Nice, des canaux nettement doubles,
M. Schiaparelli, h Milan, porsisfnif A ]r^ voir sim-
ples.

A son observatoire de Flagstaff (Arizona),


M. Lowell, aux dernires oppositions, entreprit une

(i) Flammarion La plante Mars, p. 354.


:

(2) Himwel und Erde, 1.S8S. V. aussi P'lammarion : La


plante Mars, p. 44S.
g6 iES NIGMES DE LA SCIENCE

tude attentive de la plante. Il tait favoris par


une atmosphre excessivement limpide 2 200 m-
tres d'altitude et observait l'aide d'une lunette de
o"',6i d'ouverture.
Il pour ainsi dire, sur les configura-
renchrit,
tions gographiques dessines par Schiaparelli et
couvrit la plante Mars d'un rseau de lignes fines
mailles tellement serres qu'on dirait le globe mar-
tien, construit d'aprs ses observations, comme re-

couvert d'une toile d'araigne.


Le nombre des canaux enregistrs Flagstaff a
atteint, ces derniers temps-, le chiffre fantastique de
420 (i). Ils sont tous rectilignes, et cette tendance
se fait sentir jusque sur le traj^^ des mers.
Suivant plusieurs observateurs et d'aprs les tra-
vaux de Lowell et Douglass, les canaux ne seraient
pas limits aux portions rougetres de la surface,
mais s'tendraient indistinctement aux rgions som-
bres. Cette observation, confirme ces dernires an-
nes, est d'une trsgrande importance, car elle ten-
drait prouver que ces rgions sombres ne sont pas
du tout des masses d'eau.
A l'intersection des canaux, M. Lowell prtend
avoir remarqu, certaines poques, de petites
taches rondes, noires, auxquelles il a donn le nom
d^oasis.
La terminologie adopte par M. Lowell s'accorde
d'ailleurs assez bien avec ses ides.
Aussi trange que "paraisse la thorie de l'artifi-

(i) Bulletin de la Soc. Astr. de Fr., passim. Consulter


les annes 1902-1905.
L ENIGME MARTIENNE
97

cialit ^s canaux,
a t soutenue par diffrents
elle
astronomes, et M. Lowell la dfendit avec acharne-
ment. Reprenant l'hypothse mise par Pickering",
l'astronome de Flagstalff crut que l'eau ne peut
existerfacilement l'tat libre sur Mars ; les r-
gions sombres seraient dues h la vgtation des ;

canaux, creuss par des Martiens pour s'assurer


d'un systme savamment combin d'irrigation, nous
ne verrions que les bords recouverts d'une vgta-
tion dont le dveloppement suivrait les saisons. Il
en serait de mme
des oasis. Dans son grand ou-
vrage sur La, Plante Mars, M. Lowell dveloppe
ses ides sur ce thme gnral de l'artificialit
des
canaux, et tout dans son livre converge vers cette
unique pense.
D'ailleurs, d'aprs
l'apparition des canaux
lui,
est toujours conscutive la tonte des
neiges po-
laires. A mesure que l'eau rsultant de cette fonte
envahit les basses latitudes, les canaux
deviennent
plus visibles. Il serait trop long de
suivre l'auteur
clans les dveloppements de cette
hypothse. Nous
nous permettrons simplement de faire
remarquer
que ses constatations sont souvent en
contradiction
avec cellesd'observateurs trs srieux, ce qui affai-
blit beaucoup ses conclusions gnrales.
Nous pouvons retenir de l'ensemble des travaux
rcents que la coloration des taches sombres
montre
du vert au printemps et du brun la fin
de l't.
Les variations saisonnires de tons militent
donc
en faveur de phnomnes d'ordre
analogue k notre
vg-tation.
On a beaucoup discut sur l'objectivit des
d-
KMGMES DE LA SCIENCE. 4
9 >fiS NIGMES DE LA SClENCiS

tails martiens. Ceci est trs comprhensible de la

part d'astronomes ou de physiciens n'ayant jamais


observe la plante assidment. Kti fait, certaines
conigurations n'ont jamais t mises en doute par
les observateurs ayant consacr une partie notable
de leurs tra\'aux, l'tude attentive -de la plante
'

Mars.

Les taches sombres appeles )}ici's, les golfes tels


que la Baie du Mridien, les Ues telles que Relias,
Japygia, les taches claires, les pl(s, etc., sont tel-

lement visibles qu'il serait oiseux de dmontrer leur


objectivit. Il en est de mfne des. canaux larges,
comme le Boi'eosyrtis prolongeant la Mer du Sa-
bliei' (Syriis Major) ou le Lacns Niliacus qui forme
une tache abordable h de faibles instruments. Le
dlit, 1 htiire prsente, se; circonscrit d.e plus en
plus. Existe-t-il siu" la plante Mars <li s canaux
tins ; :
iix (|ui Ont t dcouverts par Scliiaparelli,
ceux (|ue M. Lowcl! et .\i. Douglass ont mulliplis
- - la siu'face des cMnlincnts ? \'oil;'i \'ritablement
le no'iul de la f;uesli()n et l'objet du litige. Certains
astronomes (U'Uicurcnl enc(jre si-eplicjucs cc-l

ga.ril. Au rcsr, M. Lowell dit loit bien (.[uv la \is!-

bilit des dtails tien! plutt une atmospl7re calme


el l'acuit \isuelle de l'observateur qu' la puis-
sance de l'instriiment. Or, d'une part, les astrono-
mes munis de puissantes lunettes, ont
habiles ciui,'

vu les canaux tins sont trs rares c'est ainsi que ;

M. Millochau, a\ec le grand rfracteur de INeud'm,


n'a jamais pu les observer (i); d'autre part, il y

(i) C. R. des Se, 27 octobre 1903, t. IL


A Lifk
Observatory, M. Barnard, dont on connat
l'acuit visuelle, n'a pas mieux russi.
l'nigme martienne )(,

aurnit l, mme de l'avis de M. Lowcll, prc.s(|uc une


afiaire d'quation personnelle, puisque M. Douiflas
prtend avoir dcouvert g-alen:ent des canaux ir -

les satellites de Jupiter ? Il faudrait donc admeili


e
que, pour certains yeux, toute surface revt un ca-
ractre canalif;)rnie ce serait une disposition phy-
:

siologique dont il y aurait lieu de tenir compte et


de rechercher l-i e:iiise.

On s'est (Icn-iand aussi, dans le cas d'une illu-


sion invincible, si la surface de Mars n'offrirait p:is
un grand nonibr- de taches plus ou moins fonces
que l'il relierait involontairement par ih-t^ lignes
rgulires. Les expriences clbres de MM. Maun-
der et Evans, qui consistaient ;i faire dessiner (.ks
enlves des disques portant la (..nfiguration gn-
rale de la Dlante et qu'on plaait une grande dis-
tance, mi)i;;raient en faveur de cetti'
inlerprialion.
Dans la plupart
des cas, en effet, les dessinateurs
ont reli les golfes ou les amorces .les
canaux par
des lignes Unes et droites. I/exprience
qi-.- j':ii re-
prise depuis, aussi bien avec mes
lves qu'avec des
dessinateurs ou des peintres de talent a donn
des
rsultats identiques (i).
f.es astronomes qui vr.;-.nt et dessinent les canai'x

fi) r.ii <u, depuis


Idi-s, l'occasion de f.nlre la"
connais-
sance d'un professeur rrarrhitectur dans
une d -s trr.in-
des l^niversits des Rtats-Unis' et qui
avait et.' en nla-
fi.m avec I.owell. Les croquis
de ce dernier, tonnants
et invraisemblables, s'expliquent, parat-il,
par une m-
thode bien amricaine d'enseigner le
^lessin on abuse r

des lignes droites et les ares de


cercle y sont remplac.'s
[)ar de ni inil)reuses 'tangentes.
lOO LES NIGMES DE LA SCIENCE

d'ad-
SOUS cette forme, en les multipliant, refusent
dessins
mettre toute analogie entre les aspects de
d'objets terrestres et la surface martienne.
M. Maunder, la suite d'une critique acerbe de
ses vues par M. Story, a rpondu dans un article
pour le
de Knowledge. Il ne sera pas sans intrt
principaux
lecteur d'avoir sous les yeux les passages
de cette remarquable rponse.
"
Voyons, dit M. Maunder (i), en quel point pr-
cis les vues de M. Lowell diffrent des miennes. Ce
n'est pas dans les grandes lignes de la
topographie
martienne. M.- Lowell les voit et les dessine substan-
tiellem-nt comme je les voyais et les
dessinais en

et comme Ber et Madler les dessinaient


en
1877,
1830. Ce n'est pas-au point de vue de l'aspect des
cannux / j'ai observ et dessin des natix ds 1877,

et, bien que M. Lowell en ait vu


et dessin beaucoup
substantiel-
plus que moi, ceux que j'ai vus taient
lement de mme caractre que les siens et, en
dis-
;

cutant cette question, j'ai toujours eu grand


som,

soit en crivant, en parlant, de toujours faire


soit

remarquer que je ne mettais nullement en doute ni


la fidlit ni l'habilet d'aucun des
observateurs de

Mars. M. Evans et moi-mme avons dit autrefois


"
Il n serait vraiment pas correct
d'affirmer que les

nombreux observateurs ayant dessin des canaux


sur Mars pendant les vingt-cim} dernires annes

par
Les canaux de Mars. Rponse M. Story,
(1)
et suiv.
E. W. Maundkr. Knowledge, mai 1904, p. 87
L'articleauquel l'auteur fait allusion avait p\M\6 W
dans la mme revue en mars 1904.
L ENIGME MARTIENNE lOI

aient dessin ce qu'ils ne voyaient pas. Au contraire,


ils ont reproduit et dessin fidlement ce qu'ils
voyaient Jamais je n'ai ni affirm ni suppos " que
".

les canaux sont vus comme de trs faibles li^nes,


si faibles que leur existence est douteuse, mme
pour des exprimentateurs habiles ".
Je sais le con-
traire par ma propre exprience.
" Nous sommes d'accord sur un autre point.
M. Lowell est absolument con\aincu, et en ceci je

suis de son avis, qu'il n'est pas possible qu'un rseau


rel, aussi g-omtrique que celui qu'il reprsente,
puisse tre le rsultat de causes purement physiques.
M. Story connat certainement le livre trs intres-
sant que M. Lowell a publi sur Mars en no\(Mnbre
1895 et a lu les pag-es 148-154.
" Mais ici commencent nos divcrgfences d'opinion.
M. I.owcll attribue ce rseau au travail d'tres intel-
qui ont trac sur la plante ces " grossiers
lig^ents

polyg-ones '",
pour employer l'expression de Schia-
parelli.
" Ceci est, notons-le, du domaine de l'hypothse
et non de l'observai ion ; et cette hypothse implique
la supposition que, si Mars tait beaucoup plus prs
de nous ou si nos puissances visuelles taient exces-
sivement aug^mentes, ces g"rossiers polygones sub-
sisteraient et ne se rsoudraient jamais, sous une
vision meilleure, en dtails que nous pourrions rai-
sonnablement attribuer aux seules forces de la Na-
ture.
" Mon hypothse est toute diffrente ; cet aspect
antinaturel peut d l'imperfection de notre
tre
vision. Je me base sur des faits bien connus tou-
102 LES NIGMES DE LA SCIENCE ,

chaiil la llu-oric de; la vi.su)n et la structure de l'il,

et rli est notre inslrunient ncessaire pour l'ob-


sirvation. Nous n'avons pas <lroit d'avoir recours
l'inconnu et rnrtiticiel a\ anl d'avoir puis
les

mthodes conruu-- et naturelles pour expliquer un


phnomne. Mon hypothse est base sur les effets
observs de causes connues l'hypothse de ;

M. T.owell est loie iiiriiy^inn Jio/v le domaine des


"
fes.
Le reste de l'ars^'-umentalion rie M. Maundrr peut
se rsumer ainsi c'est un lait d'exprience (.|ue,
:

pour tre perue par l'ceil, une tache noire se dta-


chant sur fond brillant doit avoir au moins 34 se-
condes de diamtre. Quant la forme, elle rie peut
tre reconnue que dans le cas oi^i la tache dpasse
notablement cette dimension autrement l'objet ;

nous apparatra circulaire.


S'ag-i-il de %nes fines? Leur longueur compense

alors jusqu' un certain point leur larg-eur. Si cette


dernire est au-dessus d'une seconde, toute la lig^ne
cesse d'tre visible l encore, pour qu'il y ait per-
;

ception nette de la forme, il faut que la long-ueur


soit notablement, plus g"rande.
La conclusion logique est que, partir d'une cer-
taine limite, tous les objets, quelle que soit leur

forwe relle, nous apparatront ncessairement


comme des .taches rondes ou des lignes fines rgu-
lires. Il s'agit ici du cas de visibilit l'il nu, et

l'on qu'aucune ducation ne sera sus-


doit ajouter
ceptible d'amliorer notre visiop, puisque la limite
du diamtre apparent est lie la grandeur des
btoimets et des cnes de la rtine.
l'nigme martienne 103

En abordant la vision tlescopique, le problme


devient plus complexe. Chaque instrument a une
limite de dfinitian thorique qui, pratiquement,
n'est jamais atteinte. 11 est vrai que le principe reste
le mme, mais nous savons que le grossissement
rel beaucoup du g-rossissement thorique.
diffre
C'est ainsi qu'un oculaire ampfifiant 300 fois ne
nous fait jamais voir les dtails que nous ne man-
querions pas d'apercevoir si l'objet tait 300 lois
plus rapproch de notre il. Le raisonnement vaut
a fortiori pour des grossissements plus considra-
bles, qui, pour cette raison, s'emploient plus rare-
ment.
Lors donc que M. Lowell dessine des oasis sous
fortne de taches rondes et qu'il reprsente les cauiux
par des lignes fines et rgulires, si, arguant de sa
bonne foi, nous ne contestons pas la subjectivit du
phnomne, nous avons certainement le droit de
douter de son objectivit. Les premiers observateurs
de ^[ars ont aperu aussi des taches rondes, et, s'ils

nous avaient affirm que ces oasis avaient rellc-


niv-nt cette forme, les faits leur infligeraient aujour-
d'hui le plus cruel dmenti. Depuis Ber et Mdler,
les instrumcivs se sont perfectionns, les correc-
tions de nos instruments sont meilleures. Or, les
soixante oasis de M. Lowell semblent avoir le mme
caractre que I -s taches obser\cs par Ber (i) et
Madlcr.
Si, dans soixante-dix ans, continue .M. Maun-
der, il s'est produit un dveloppement tlescopique

(i) Knowledge, mme article.


I04 LES NIGMES DE LA SCIENCE

gal celui des soixante-dix dernires annes, l'uni-


formit actuelle des oasis de Lowell persistera-t-elle,
ou deviendra-t-elle ce qu'est devenue la ressem-
blance des taches observes par Ber et Mdler ?

Nous n'avons pas mme besoin d'attendre soixante-


dix ans pour le savoir. Jusqu' ce moment mme,
j'aisoigneusement vit toute critique des dessins
de n'importe quel observateur de Mars. J'ai sou-
vent rpt que je les acceptais comme tant des
leprscntations la fois fidles et habiles de ce que
voyaient les observateurs. Mais il est ncessaire de
faire remarquer que l'exprme simplicit de type
ici

et des canaux
et des oasis, tels que les montre
M. Lowell, n'est pas confirme par les meilleurs ob-
servateurs. Dans le dernier numro de Knowledge,
M. Denning- crivait (p. 67) " Il
y a, en ralit,
:

beaucoup de diffrences dans les taches en forme de


canaux certaines sont des ombres trs larges et dif-
;

fuses, tandis que d'autres sont des lignes troites et


dlicates . LeRvrend T. E. Philips, tout dernire-
ment, a vivement insist sur le mme fait, et je
pourrais citer bien d'autres tmoignages. Il est cer-
tain que les meilleurs observateurs ne saccordnt
pas simplement dire que les canaux diffrent trs
largement dans leurs caractristiques, mais ils s'ac-
cordent aussi absolument dans les caractristiques
qu'ils assignent des canaux en particulier. En ce
qui concerne les observations de M. Lowell, je ne
puis videmment parler que de celles qu'il a publies;
mais, pour celles-l, il est certain qu'il ne russit pas
montrer cette grande variation de caractre qui
existe entre certains canaux sur lesquels la plupart
l'nigme martienne 105

des autres observateurs s'accordent pleinement. Ceci


me semble une preuve certaine (autant que ses des-
sins publis le permettent), non de conditions sup-
rieures et d'habilet trs grande du ct de M.
Lovvell, mais d'une infriorit trs marque sous ces
deux points de vue. Qu'il faille attribuer le fait
l'emplacement de son observatoire ou la perfec-
tion de ses instruments, ou son habilet personnelle
dans l'observation ou plus probablement dans le
dessin, peu importe. En dpit de la multiplicit de
ses observations et de la persvrance qu'on ne
sau'ait trop louer et trop reconnatre avec la-

quelle il a observ Mars, en saison et hors de saison,


le fait reste qu'il n'a pas russi enreg-istrer des dif-
frences concordant avec ce qu'ont trouv d'autres
observateurs de premier ordre. Il n'a pas russi sur-
tout h reconnatre ce que Denning- et Schiaparelli
avaient reconnu ds 1884, que la plupart des canaux
taient trs loin d'tre des lig-nes droites de largeur
et de teinte uniformes, mais montraient des grada-
tions de ton videntes, et des irrgularits occasion-
nant et Ih des solutions de continuit et des con-
densations. Des milliers de dessins de Mars que j'ai

examins, ceux qui correspondent le plus parfaite-


ment aux dessins de Lowell ont t faits par un jeune
novice et dans une station idale sous aucun rap-
port, en employant une petite lunette qu'il avait cons-
truite lui-mme.
On a dit, en faveur de la ralit des canaux,
qu'on les voyait avec beaucoup de nettet ou trs
souvent. L'argument est bas sur une ignorance ab-
solue de l'apparition des canaux fictifs observs dans
I06 LES NIGMES DE LA SCIENCE

les expriences de M. Evans miennes. Je nie et les

suis moi-mme laiss prendre compltejnent par un


petit dessin sur lequel taient reprsents ^Syytis
Major et Sinus Sabus. Ce que je reg"ardais ommc
le dtail de beaucoup le plus important tait une li-

g-ne "droite, troite, intensment noire, correspondant


au Phison. Pourtant cette impression tonnamment
vive tait due en ralit x l'intgration de deux ou
trois faibles lignes, irrg"ulires, brises, recourbes
en serpentin, et d'une demi-douzaine de points abso
lument invisibles. Si j'avais regard ce dessin im
millier de ou si un millier d'autres observateurs
fois,

l'avaient examin dans les mmes conditions de dis-


tance, ils n'auraient vu que Ce que j'ai vu line ligne :

noire droite aussi nette que si elle et t faite par


l'instnuncnt d'un graveur.

III. La Gmination"

Cette discussion serre des vues de M. Lo\Vell sem-


ble peu de place l'examen du fait de la
laisser
gmination. Alors qu'il nous est difficile de nous
prononcer sur la ralit des canaux fins, comment
pourrions-nous aborder les problmes autrement
complexes du ddoublenient de ces canaux ? Nous ne
saurioUs toutefois nous dispenser de dire un mot des
hypothses ayant la prtention d'expliquer ce myst-
rieux phnomne, car les thories de la gmination
ont pris une place prpondrante en ces dernires
annes dans la littrature arographique.
Laissons de ct celles qui, bases sur l'artificia-

lit, attribuent le ddoublement aux prtendus habi-


L KNlGMlL IMAUliKNNE 107

tants de la plante, canaux (rirrigation, cluses, di-


gfues, etc.. C'est le cas de rpter ici les paroles de
M. Maunder :
" Nous n'avons pas le droit d'avoir re-
cours l'artificiel et l'inconnu avant d'avoir puis
les mthodes naturclks pour expliquer un phno-
mne.
L'hypothse qui, dans le monde scientifique, sembla
jouir au dbut de la plus grande faveur, est celle qu'a
propose M. Stanislas Meunier. Elle s'appuie sur une
exprience facile rc^liser Si l'on enveloppe d'une
:

mousseline un globe poli sur lequel on a pralable-


ment trac des lignes sombres, ces canaux, sous cer-
tains clairements, apparaissent nettement doubles.
Sur Mars, la brume s 'tendant au-dessus des conti-
nents remplacerait la mousseline. Malheureusement,
tout ingnieuse qu'elle soit, cette thorie est en dsac-
cord avec les faits les mieux constats. C'est le cas
de dire, avec le directeur de la Section de Mars la

British astronomicat Association :


" S'il
y avait deux
lignes d'gale intensit (les deijx composantes d'un
canal double), nous voudrions savoir comment tel

exprimentateur n'en voit qu'une, tandis que tel au-


tre les voit toutes les deux ! En 1886, M. Schiaparelli
voyait les canaux Euph rates, Orontcs, Phison et Ja-
mima toujours simples, tandis qu' Nice, MM. Per-
"
rotin et Thollon les voyaient nettement doubles (i).

Nous ajouterons qu'en soumettant cette hypothse


au que l'on aurait du faire tout d'abord,
calcul, ce
on arrive immdiatement la conclusion qu'elle
est

(i) Th. Moreux ; Vues nouvelles sur la plante IVIars.


Revue des Quest. scientif., octobre 1696.
Io8 LES NIGMES DE LA SCIENCE

inadmissible. Aux oppositions pcrihliques, par exem-


ples, si l'on adopte la thorie de M. Stanislas Meu-
nier, la ligne parasite forme par l'image rflchie
d'un canal devrait se rapprocher dans une mme nuit
de l'imag-e relle, l'cartement tant maximum h
0,707 du centre (le rayon de la plante tant 1) pour
devenir nul au mridien central et repasser ensuite
par les mmes valeurs. Dans les conditions les plus
favorables pour la thorie dont nous parlons, alors
que Mars prsente une forme g'ibbeuse, l'cartement
des deux lignes ne saurait avoir lieu au centre ainsi
qu'on a voulu le dire, mais une distance de sin
21 = 0,358. Or, jamais astronome n'a constat de
pareils faits.
La seconde thorie en date peut se formuler ainsi :

Toute ligne fine aperue la distance de la vision


non distincte nous apparat double. Il y a l un pro-
blme physiologique intressant, dont j'ai donn la
solution autrefois (i). Ces apparences tiennent une
imperfection de notre cristallin ; elles se produisent
ncessairement avec la vision tclescopique, si l'image
d'une ligne fine cesse d'tre au point. Or, il parat
au premier abord d'admettre que des observa-
difficile

vateurs habiles ne sachent pas manier leurs instru-


ments mais, d'autre part, tous ceux qui ont employ
;

de puissantes lunettes savent combien sont frquen-


dans un inter-
tes les variations de distance focale
valle de temps trs court. Cela tient aux change-
ments de temprature et aux courants atmosphri-

(i) Th. Moreux ; Rev. des Quest. scientif., mme ar-


ticle.
l'nigme martienne 109

rfraction
qucs amenant des variations de l'indice de
de l'air.

Dans les lunettes grandes distances focales, la


une
mise au point change chaque instant. Si donc
lig-ne fine apparat trs nette
un moment donn,
l'instant d'aprs elle peut se montrer
aussi nette-

ment double.
Cette thorie, que dfendue autrefois, me parat
j'ai

cependant inapplicable au ddoublement des canaux,


depuis que j'ai pu observer Mars, d'une faon
assi-
caractre
due. Elle s'accorde peu, d'ailleurs, avec le
permanent des gminations, telles que les a dcrites
Schiaparelli.
La plupart du temps, en canaux s'lar-
effet, les

gissent avant de se ddoubler, et cette forme peut


persister plusieurs jours de suite. Puis le milieu
du
canal, ainsi que nous l'avons dj dit, prend
une
teinte claire, et finalement les deux composantes ap-
paraissent. Plusieurs observateurs, et des plus s-
rieux, admettent le fait et en donnent l'explication
suivante (i) :

"
La o-mination des canaux de Mars, dit le ca-

pitaine Molesworth, semble tre relle, et non illu-

soire ; elle est due, mon dans presque tous


avis, et

les cas, h l'existence et la visibilit variable de


deux
canaux distincts presque parallles tantt un canal, :

tantt deux canaux devenant visibles. Ceci explique-


rait l'anomalie apparente d'un canal vu simple et
double en mme temps par deux observateurs. Quand

Report of the Bristish Astr. Association


(i) ;
mars,
anne 1903, p. 89.
liO LES ENlGMiiS DK LA bCiKJNCE

on voit les deux canaux, l'espace lhlic ^.l.:- i^sL j^en-


ralement lgremenl ombre, et cette trane ombre
donne souvent l'impression d'un canal simple, large,
diii'us, quar.d on ne xoil pas les bords plus sombres.

Eniin, du contraste expliquerait plus


la thorie
iWin cas. Imag-ine pour justilier l'apparition des ca-
naux faibles, elle peut s'appliquer 1res srement la
timination.
\'oici en quoi elle consiste : Lorsque deux tein-

tes d'intensit ou de couleur diffrentes sont juxta-


poses,' l'il saisit surtout le lieu de dmarcation
des deux teintes et nous avons une tendance tracer
!a limite commune sous forme de ligqe. Cette illusion
est tellement nnlurelle que c'est sur ce principe que
repose notre science du dessin. En fail, les lig'nes

n'existent pas dans la Nature, et le peintre, lorsqu'il


ne se sert pas du pinceau, est forc d'interprter par
des traits la forme des objets. Tout le monde a re-

marqu que, dans les lavis procdant par teintes de


plus en plus fonces, le relief n'est jamais obtenu
entirement si le dessin est vu de trop prs ; ls dif-

frentes teintes s'xag^i'ent sur leurs bords et don-


nent lieu de \ ritables lignes plus fonces aux en-
droits o commence une surface moins sombre. Cette
thorie, Cjui fut nonce par (reen en 1879, fut con-
firme en 1808- par diffrents astronomes, et entre
autres par le Kvrend P. H. Kempthorne. A loppo-
sition de 1900-1901, capitaine MolesMorth, qui
avait tudi les canaux ce point de -vue, crivait
ceci ( ; ! : 1 ,i inclusion de mes observations est que.

(1} Mme rapport, p. 90


l'nigme martienne I I I

dans la grande iiiajoi'it dos cas, les canaux, surtcuit


s'ils sont ra'!l)les, ne sont antres (jiie les bords k\i^re-

nient plus sombres de surfaces trs l'aiblemen'i tein-


tes, l^ans certains cas, on n'aperoit aucun canal,
on dislingue seulement le simple contour d'une sur-
face ombre. Quelquefois le bord du canal est parfai-
tement net du ct de la surface claw'e, l'au-
et dfini

tre bord se dgradant peu peu dans la portion om-


"
bre.
Si maintenant nous imaginons une large surface
somijrc sur un -ojint brillant, la mme thorie ren-
dra compte d'une double trane aux deux bords.
Bien que cette hypothse n'ait jamais t explicite-
ment nonce, elle hous parat ar.ssi logique que
celle dont elle drive, et nous avons de bonnes rai-

sons de croire qu'une telle dispositionMars asur


donn lieu bien souvent de prtendus phnomnes
de ddoublement.
La conclusion de tous les travaux que nous nc-
nons d'analyser s'impose maintenant avec une in-
luctable ncessit.
Nous ne savons presque rien de la plante Mars.
Si les configurations qui paraissent stables nous sont
peu prs connues dans les grandes lignes, nous ne
saurions nous prvaloir de leur connaissance gn-
rale pour en infrer leur forme relle. Mars est trop
loign et nos instruments trop peu perfectionns,
les causes d'illusion trop nombreuses pour que nous
soyons assurs, lorsque nous
avons une carte de
Mars sous les^eux, de possder la topographie v-
ritable de la plante. Aux partisans de l'opinion con-
traire, je me contenterai de rpoivlre par un exem-
112 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

pie. Personne ne conteste que l'aspect tlescopiaue


de la Lune, compar un dessin de notre satellite
fait l'il nu, change du tout au tout. Un grossis-

sement de 75 fois appliqu la plante Mars nous


fournirait prcisment un disque gal en diamtre
celui de la Lune vue^ l'il nu. Comment qualifier le
raisonnement d'un observateur qui prtendrait avoir
ainsi une ide adquate d'une plante vue dans ces
conditions ? Le mme argument subsistera dans toute
sa force si nous augmentons de dix fois le pouvoir
de nos instruments. Peut-tre connatrons-nous un
peu mieux le monde offert nos regards, mais jamais,
tant que nos moyens optiques ne recevront d'autres
perfectionnements, nous ne pourrons nous flatter d'a-
voir sous les yeux une carte relle de la plante.
Le rsultat serait-il atteint que nous resterions en-
core devant une mappemonde martienne dans la si-
tuation d'un ingnieur contemplant le plan d'une
terre inconnue, assez complet sans doute, mais dont
il ignorerait tout jusqu'aux teintes conventionnelles.
Est-ce dire qu'il nous abandonner la par-
faille

tie ? Nous ne le croyons pas, mais nous devons nous

attacher de plus en plus aux observations de dtails.


Il nous faut runir de nombreux documents, dessiner

sans ides prconues ce qui s'offre nos yeux, mais


nous bien garder d'objectiver nos impressions mi-
nemment subjectives.
Les hypothses nous sont aussi permises, condi-
tion toutefois que nous sachions les regarder comme
telles.

Or, on oublie trop souvent le rle de l'hypothse


dans la science, et les proprits qu'elle doit poss-
l'nigme martienne 113

der ; en gnral, elle doit surtout nous servir co-


ordonner les faits. Du jour o elle cesse d'tre en
accord avec des phnomnes certainement constats,
son rle prend fin nous devons en imaginer uue
;

autre. Il faut aussi que l'hypothse soit vrifiable


par l'exprience et l'observation. Cette dernire qua-
lit faitsouvent dfaut aux hypothses qualifies de
scientifiques, et nous allons en donner un exemple
emprunt au sujet qui nous occupe.
Divers astronomes, et des plus illustres, ont pr-
tendu que la plante Mars ne prsente pas, comme
la Terre et la Lune, un relief trs accentu. L'ro-
sion aurait accompli son uvre depuis longtemps sur
notre voisine, et aucune montagne importante n'acci-
denterait le sol martien. Or, de ce que personne n'a
aperu de traces de montagnes, p>eut-on logiquement
conclure qu'il n'en- existe pas? Raisonnons par ana-
logie. Le relief de la Lune ne nous apparat que dans
certaines conditions d'clairement faciles prciser :

il est fonction de la hauteur du Soleil au-dessus de


l'horizon lunaire. A mesure que l'obliquit des rayons
solaires diminue, les' ombres portes disparaissent
et, au moment de la pleine Lune, tout nous semble
nivel : il ne reste que les teintes diffrentes du sol.
Or, disque de Mars, lorsqu'il nous prsente sa
le

plus grande phase, nous apparat dans les mmes


conditions que disque de notre satellite trois jours
le

avant la pleine Lune. Imaginons qu'une atmosphre


assez dense nous cache par diffusion les faibles ex-
croissances du terminateur lunaire, et voil les as-
tronomes, mmes arms des plus forts grossisse-
ments, rduits discuter la question du relief sur la
Lune.
1 14 LES NIGMES DE LA SCIENCE

IV. -- La I'i.ante Mars


' d'aprs les travaux faits a l'observatoire
DE Bourges.

Si. Cni'sich'yatinns c^rru'i'alr<;.

T. '.s T)r'rsf)nnes n'nvant pas l'Iinhitiulp rlos observa-


tio-'is sr mprennent ordinairemont sur la faon dont
l'nstrc)nf>mc cludic les dtails plantaires ; on s'ima-
rine aisment, lorsqu'on a sous les yeux un dessin
de la plante Mars, que ce monde lointain s'est pr-
sent ainsi dans une vision tlescopique nette et,

pou.r ain'^i dire, instantane. C'est une erreur, bien


excusable sans doute, mais contre laquelle j^ ne sau-
rais trop mettre en sfarde le lecteur.

Tous nos dessins plantaires ne sont qu'une rsul-

tante d'observations et d'impressions successives,


ressenties par notre rtine dans un temps plus ou
moins long". L'n il, mme entran, ne saisit pas
d'un seul coup tous les dtails visibles. Certains,
sans doute, lui apparaissent si nettement qui^, pour
la plante Mars en particulier, Tidentification est le

plus souvent facile ; mais, aprs avoir trac les

grandes lignes, celles pour lesquelles l'hsitation ne


saurait exister, l'astronome est oblig de concentrer
toute son attention sur les ombres lgres, sur les
lignes qui sont la limite de la visibilit. Ceci, en
outre, ne se fait pas sans difficults. L'atmosphre
est continuellement agite, nos yeux se fatiguent trs
vite, si bien qu'un dtail, peine aperu, disparat
aussitt, et il faut une grande persvrance pour
l'nigme MARTIENNE 115

continuer dans ces conditions. Parfois, la


le travail
dfinition est tellement mauvaise qu'on aurait tort
de se fier aux dtails aperus dans de tels moments.
Dans la srie de dessins que je prsente aujourd'hui,
j'ai exclu systmatiquement tous ceux dont la dli-
nition n'tait pas parfaite.
Ds les premires tudes de la plante pendant une
opposition rcente, INIars m'est apparu, non comme
un monde sillonn de traits sonibres et droits, mais
comme un g.lobe nuanc de tons plus ou moins colo-
rs et foncs. Seules, les mers taient assez bien dli-

mites ;
quant aux canaux, ils taient larges, diffus,
trs dg"rads sur les bords ; leur couleur dominante
tait le vert-mousse assez fonc. De tels aspects sont
impossibles rendre avec le crayon ; il faut se servir
du pinceau ; le llou du pastel rendrait mieux encore
nos impressions.
Cette vision est loin de m 'tre particulire ; les

dessins de Secchi, de Lockyer, de Moleswortii, du


R\'. Phillips, de Denning^, pour ne citer que cjiiel-

ques noms, montrent que, pour eux, le disque de la

plante se prsente souvent dans les mmes condi-


tions (i).

(i) \'. tes dessins (dans La plante Mars de Flamma-


rion. .\u munjcnt o cet article tait prt pour l'im-
pression, 1<' Rv. l'hilipps a publi, dans le Journ. de ht
Brislish Asir. -Assoc. (n" de juillet igob, p. 347). quel-
ques-uns de ses dessins pris la dernire opposition.
Certains d'entre eux sont tellement semblables aux
mif-ns qu'on
'.es dirait une copie de ceux qui ont t
publis par inoi-mme dans cet article et dans e nu-
mro do juillet du Bulletin de la Soc. Asir. de France.
Il6 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Toutefois, partir de ki premire semaine du mois


de mai, certains canaux ont eu tendance devenir
plus linaiKcs. On peut comparer, sous ce rapport, les
dessins du 3 avril et du 9 mai. Le Trivium Charontis,
qui tait primitivement une large tache dgrade vert-
fonc, est beaucoup moins tendu canaux qui y ; les

aboutissent deviennent troits et plus nombreux. En


jtiin, la partie sud du Syi'tis Major est plus fonce,

et les dtails s'y accusent avec une nettet admira-


ble.

D'une faon gnrale, le disque de la plante" a


prsent de larges teintas brillantes et fonces, et les

canaux linaires certains ont t l'exception.


Cette manire de voir ou d'interprter n'est pas
partage par M. Lowell, y aurait
et j'ai pens /qu'il

intrt mettre sous les yeux du lecteur deu) des-


sins de la plante, pris peu prs ^i la mme longi-
tude, l'un extrait de rffon agenda et sans aucune re-
touche, l'autre d M. Lowell.
Bien que lesgrandes lignes soient facilement iden-
tifiables, il demeure vident que nous ne. voyons et
ne dessinons de la mme faon. Je m'attends ^i ce
que M. Lowell me rponde que, l'instrument de Flag-
staff tant trs puissant, et l'atmosphre bien meil-
leure qu'en France, il peut voir ce qui chappe aux
autres. Je n'en disconviendrai pas ; mais alors ses
dessins, s'ils sont tracs correctement, devraient,
vus une certaine distance, ressembler h ceux des
autres observateurs et prsenter de loin les teintes
claires et sombres que nous constatons dans nos lu-
nettes de moyenne puissance. Or, les dessi^^s de cet
astrononie ne montrent jamais rien de semblable,
Deux dessins de la plante Mars reprsentant Les mmes
rgions; celui de droite a t pris par jour de brouillard.

En haut gauche Mars, d'aprs MOREUX


:

En haut droite Mars, d'aprs LON'ELL


:

En bas Photographie vers la mme poque.


:
L ENIGME MARTIENNE 11/

quelque distance qu'on les reg-arde : ce sont tou-


jours des lignes fines, doubles parfois, presque tou-
jours droites ; les larg-es demi-tons en sont exclus.
L'Acidalium Marc m'a paru d'une forme autrement
complique que celle dessine par M. Lowell' et n'a
jamais t limite h son ang-le g"auche par deux axes
rectangulaires. '

Son instrument, en exagrant certains dtails, sim-

plifierait-il les autres ?

M. Molesworth est du mme avis que moi lors-


qu'il crit ces lignes (i) :
" Quelques rares canaux,
trs peu nombreux, sont nets et linaires. Ils sont en
grande majorit diffus avec tous les grossissements,
mme quand on les voit avec une dfinition parfaite
et dans les circonstances les plus favorables. Je ne

puis regarder l'aspect dlicat en forme de toile d'a-


raigne montr sur les dessins de Lowell comme ren-
'*'
dant vraiment l'aspect rel des canaux.
C'est le cas de rappeler, ce propos, les phologra-
phies obtenues au du grand rfracteur de
foyer
Flagstaff. L'essai tent par M. Lowell n'est pas ab-
solument nouveau. La premire photographie de
Mars fut prise par Gould, en 1879, Cordoba. Ln
1890, M. W. H. Pickering obtint aussi une bonne
srie au Mont Wilson (Californie). Sur l'un des cli-
chs, la calotte polaire tait trs apparente, une sur-
face terne l'entourait ; mais, la place de cette der-
nire, le lendemain, on apercevait trs nettement une
surface brillant d'un grand clat et continuant la ca-

(i) Report of thc Bril. Astr. Association, juin 1903,


p. 89.
Il8 LES NIGMES DE LA SCIENCE

lotte polaire enregistre la veille. On en conclut un


peu vite, peut-tre, qu'une chute de neige avait en-
vahi brusquement le territoire adjacent.
Quoi qu'il en soit, ces premiers essais taient de
naUire montrer le parti qu'on pouvait tirer l'ave-
nir d'un procd qui avait dj donn de srieux r-

suhats dans les autres branches de la science astro-


nomique.
La question lut reprise l'opposition de 1905
par M. Lampland, de l'Observatoire de Flagstaff.
Sur les clichs directs, le disque de la plante ne
dpasse pas 2 millimtres en diamtre. ; c'est bien
peu. Mais telles quelles, ces photographies sont in-

tressantes.
Nous avons eu entre les mains des agrandisse-
ments de trois fois environ des clichs directs. On
y reconnat de prime abord les configurations, gnr
raies de la plante les mers sombres y sont nette-
:

ment accuses, ain.'^i que les larges canaux. Quant


aux dtails, faibles, aperus l'aide de grands in.s-
Iruments, il ne faut pas songer mme les deviner.
C'est pourtant en cela que rsiderait tout l'intrt
prsent par les photographies, puisque, l'heure
actuelle, le dbat se limite de plus en plus l'exis-
tence relle des canaux fins.

Aussi peu dtailles qu'elles soient, les photogra-


phies de M. Lampland ne laissent pas, cependant, de
nous donner une prcieuse indication. Elles offrent

un aspect se rapprochant bien plus des dessins de


diffrents observateurs que de ceux de INL Lowell.
On en pourra juger par la reproduction aussi exacte
que possible que nous donnons de l'une d'elles. Les
l'nigme MARTIENNE IIQ

demi-teintes y sont parfaitement observes on a la ;

sensation, en les vovant, (.l'un g^lobc nuane de Ions


trs diffrents, et elles ne rappellent en rien les dis-
ques plais sur lesquels ont t dessines des toihs
d'araigne, suivant le mot de M. Molesworlh.
M. Lowell prtend avoir vu im canal double ainsi
qu'un lac Isnieuiiis T.acus. M. Crommelin, auquel
:

M. Lovv-ell a montr ses clichs, n y a rien pu d-


couvrir de semblable. N'oublions pas aussi que, (k-

l'aveu de M. Lowell, on a d employer des plaques


gros g^rains pour rduire suffisamment le temps r

pose.
Aprs cette longue discussion^ je reviens mes
propres observations. Je laisserai de ct les dtails,
pour faire ressortir surtout les conclusions gnrales.

2. Les Mers

Au dbut de l'opposition, toutes les surfaces appe-


les mers sont apparues avec- une teinte uniforme
bleu-vert, l'exception de deux ou trois qui ont
prsent plusieurs fois des tons bleu-violet trs ca-
ractristiques, et qui sont dus trs probablement
l'atmosphre. Nous reviendrons bientt sur ce point
important.
La teinte gnrale bleu-vert m'a sembl varier
avec le diamtre de l'objectif employ elle avait une
;

tendance tirer sur le bleu indigo avec les faibles


ouvertures. Le bord des mers a toujours paru. trs
dlimit dans les bonnes conditions atmosphriques
terrestres et martiennes. Mais, mesure que l'oppo-
sition avanait, le ton gnral passa insensiblement
I20 LES NIGMES DE LA SCIENCE

au vert-brun, puis au brun-chocolat. Le Syrtis Major


(la mer du Sablier) en offrit un exemple trs frap-

pant. J'ai dit le ton gnral, car, en tudiant atten-


tivement la surface des mers, on voyait que leur
teinte n'tait pas la mme dans leurs dh^erses par-
ties, et paraissait obtenue par des touches diffrentes,
\ariant selon toute une gamme de colorations, allant
du bleu-fonc au vert et mme au brun-rouge. On

aurait dit d'une marquetterie irrgulire et compli-


que aux compartiments colores de faon diverse.
La forme de toutes ces surfaces adjacentes m'a cons-
tamment chapp. Je suis port croire que, dans
les grands instruments, cette forme est mieux sai-
sissable mais les grossissements employs dans ces
;

occasions attnuent bien certainement les contrastes,


et l'il ne saisit que les limites des tons. C'est pro-
bablement l'explication du rseau compliqu aperu
et dessin par M. Lowell.

Le passage du vert au brun-chocolat n'a pas t


simultan pour toutes les parties de la plante il y :

a bien une variation saisonnire, mais les change-


ments, loin de prsenter un caractre systmatique,
ne sont pas conscutifs la fonte des neiges polaires
et . ne s'oprent pas rgulirement suivant les lati-

tudes..

J'ai aperu aussi trs souvent des tranes blan-


ches dans les mers Vnotria et le Solis Pons en
;

sont de bons exemples. La baie du Mridien (Fasti-


giiim Aryn) ne m'a jamais paru aussi fourchue qu'on
la reprsente habituellement y avait l un golfe
; il

trs marqu d'une couleur fonce, o prenaient nais-


sance deux canaux bien visibles.
l'nigme martienne 121

3. Les Canaux et les Lacs

En tudiant la plante Mars au commencement


d'avril, j'ai t frapp par ce fait que bien peu de
canaux taient nettement indiqus il fallait rester
;

long-temps l'il au tlescope pour apercevoir quel-


ques-uns d'entre eux sous forme de lignes troites.
Le mot canal est d'ailleurs aussi mal choisi que
possible, car on l'applique des objets fort diff-
rents d'aspects. Certains canaux pourraient parfai-
tement passer pour des mers, tellement est consid-
rable leur tendue en largeur. Ainsi le Ceraunius a
occup pendant plusieurs semaines un espace de
10 degrs en long-itude c'tait une tache presque
:

aussi importante, quoique moins fonce, que la Mare


Acidalimn, et dont deux bords non parallles
les
semblaient un peu plus verts que la rg;ion mdiane.
Le Nilokeras offrit aussi une trs g^rande larg^eur, se
confondant l'une de ses extrmits avec le lAin
Lacus. Parfois l'intervalle entre deux canaux aurait
pu laisser croire l'existence d'une vritable mer;
c'est ainsi que toute la partie comprise entre Uranius

et Nilus tait plus sombre que les continents ext-

rieurement adjacents. La seule diffrence apprcia-


ble entre les mers et les canaux consisterait plutt
dans leurs bords, qui, toujours nettement dlimits
pour les mers, sont trs estomps dans le cas d'un
canal. En estompage varie continuellement
outre, cet
pendant le cours d'une mme opposition. Le Tri-

vuni Charonfis tait, au dbut, une large surface


vert-mousse, s'tendant dans toutes les directions et
22 LES NIGMES DE LA SCIENCE

empitant' sur les diffrents canaux qui y aboutissent.


Il fallait mme parfois beaucoup de bonne volont
pour suivre la directioii d'un canal travers une
rg;ian sombre. D'autres canaux, par contre, se d-
tachaient un fond brillant ,roug"e-ja\mtre, .sem-
siu'

blant tre forms de taches alternativement grandis


et petites, rappelant des no-uds foncs distribus
irrefulirement dans une direction dtermine. Par-
mi ces derniers, quelques-uns pouvaient pL-inc tre
distingus. Toute la rgion nord de Thauniasia tait
dans ce cas. A la tin de l'opposition, beaucoup de
canaux, airjsi que y.' l'ai dj fait remarquer, avaient
acquis une nettet extraordinaire ;
par contre, cer-
tains autres taient tellement estomps qu'ils avaient
presque disparu. Lh encore aucune variation syst-
matif;i;' sui\ant les latitudes.

Pendant trois nuits conscutives, VElysiuiu a pr-


sent un canal (irait sombre) qui n'est marqu sur
aucune carte et auciuel j'ai donn le nom de (!a-
laxias ITT. Vne autre nuit, j'ai aperu un trait cur-
viligne irrgulier assez sombre reliant la partie m-
ridionale du SyHis Afajor avec le Cola- T'alus. Je ne
.is riy>n d'analog-ue les nuits suivantes.
Quant aux canaux doubles, je ne- les ai pas aper-
' ; - iprant toute l'opposition.
Kn rsum, les canaux ont revtu toutes les appa-
rences : se prsentant le plus souvent larges et diffus,
trs estomps sur
les bords <'t sans limites arrtes ;

tantt aussi sous forme de traits bien accuss, nets


et linaires ;enlin, quoique plus rarement,
parfois,
suivant des lignes irro^ulires nodosits.
A leur inlersi-ciion, -je n'ai jamais aperu de points
i.'kntgme martienne 123

sombres taches rondes et oasis de M. [.owell.


La carte ([lie j'ai donne ne peut
rendre avec exac-

titude ies contig-ttrations de la plairte un


moment
donn ; car j'ai t oblig de marquer tous les dtails
nots successivement durant quatre-ving-t-dix-huit

nuits d'observation.
i:n un mot, lorsqu'on tudie Mars sans parti pris,
sans ide prconue, on n'est nullement surpris des
dtails qu'on v remar(|ue. Leur forme, leur couleur,
les chang-ements (ju'on y constate m'ont paru trs

naturels, et je m'imai^'ine volontiers (juc, pt)ur un


spectateur pinc sur la .une par exemple, la Terre,
abstraction faite de la diffusion atmosphrique, se

prsenterait sous des formes analogues celles que


nous vovons sur la plante Mars.
Evidemment, nous ne savons pas ce que contien-
nent les canaux et les mers de Mars mais l'hypo- ;

thse d'une vgtation martienne, appuye sur le


fait certain <les variations saisonnires, me parat de
nature i\ satisfaire toutes les exigences. On a parl
de dplacements des lignes de rivage, xle lacs nou-
veaux, de canaux changeant leur cours, etc.. Tout
ceci peut s'expliquer par une extension variable de
la ilore suivant les mois, les annes, les poques.
En supposant l'atmosphre de Mars plus rarfie
que la ntre, ce qui parat bien certain, - il

demeure vident que l'influence de la radiation so-


laire sur le sol martien s'v fait plus sentir que chez
nous ; or, nous savons aujourd'hui quel point cette
radiation est inconstante ; ses effets sont donc mi-
nemment variables.
T'our la l\'rre, c'est une \r!'(' fini n'a pas besoin
124
. LES NIGMES DE LA SCIENCE

de dmonstration ; la distribution des pluies suivant


les poques, les doux ou rigoureux, la cha-
hivers
leur torride de certains ts, le nombre des cyclones
et des temptes, etc., dpendent srement de l'tat
du Soleil. .\ plus forte raison, ces diffrences se-

raient-elles plus accuses si notre atmosphre et sa


vapeur d'eau abondante n'taient point l pour r-

gulariser' et rpartir plus uniformment la chaleur


reue.
Mars nous parat donc dans des conditions vrai-
ment privilgies pour reflter les variations solai-
res, .et il n'est pas tonnant qu'on y observe d'an-
ne en anne de trs srieux changements dans la
rpartition des teintes verdAtres. Une ltude plus
attentive de notre voisine h ce point de vue parti-
culier seraient probablement fconde en rsultats.
Il ne faudrait pas cependant s'exagrer l'impor-
tance des variations topographiques. Nous savons
depuis longtemps qu'on peut considrer comme fixes
les grandes lignes de la gographie martienne. Les
changements ne doivent porter que sur d'insigni-
fiants dtails. Telle anne, par exemple, certains
canaux se montreront nettement, alors que les an-
nes suivantes ils seront h peine visibles, . et fort
(Ufficiles l identifier. A telle opposition, certains
dessinateurs noteront que la mer du S ahlie y est ap-
parue sous une certaine forme, s'accordant mal avec
celle des annes prcdentes, etc..
Dans ces faits, qui paraissent rels et dont nous
ne discuterons pas l'authenticit, on ne tient pas
asaez compte des variations survenues au cours d'une
mme opposition. J'ai t mme de constater, en
l'nigme martienne 12-

1905, des variations rapides dans la forme de Syrtis


Major et dans le territoire adjacent au Nord. Des
dessins faits un mois de distance pourraient fort
bien passer pour des variations annuelles. Il y au
rait donc lieu -de reg-ardcr les choses d'un peu plus
prs et de voir s'il n'y aurait pas l le fait de va-
riations saisonnires. Il faudrait donc tenir compte
des dessins pris pendant toute une opposition et ne
pas se contenter de choisir certains d'entre eux
comme on a coutume -de le faire. Il faudrait aussi
que chaque observateur multiplit le nombre de ceux-
ci afin d'avoir wuq srie bien complte.

4. L'atmosphre de 'Mars

Xous sorpmes amen naturellement parler des


conditions dans lesquelles nous devons travailler
lorsque nous tudions la plante Mars.
On
rpte g"nralement depuis prs d'un sicle
que l'atmosphre martienne est d'une admirable pu-
ret, et cette affirmation, base sur les dires de cer-
tains astronomes, a conduit dans l'tude de Mars
aux plus dplorables consquences. Voici comment :

Lorsqu'un obscrxateur n'aperoit que des dtails


confus sur la planie, l'ide que ce manq^ue de net-
tet provient de l'atmosphre terrestre le dcourag^e
aussitt ; n'ayant devant les yeux qu'une mauvaise
imag-e, il a vite fa-it de fermer sa coupole et de re-
mettre un moment plus favorabJe l'inspection du
disque informe aperu dans son quatorial.
y aurait cependant mieux h faire
Il une tude ;

attentive le persuaderait que, sept fois sur dix, le


manque de nettet n'est pas attribuable k une mau-
12^1 LES NIGMES DE LA SCTENCF.

vaise cinnilion. Rien souvent, en effet, les bords


de }a jdante sont fort nets, sans oscillations appr-
ciables, .sans dformation d'aiiciin genre. Si les d-

tails du sol martien ne peuvent tre facilement en-


trevus, cela tient simplement la prsence de brouil-
lards sur Mars, 'i'out informe qu'il soit, un dessin
pris dans ces conditions est aus^i prcieux; et non
moins instructif qu'une vue dtaille de la plante.
Pendant l'opposition de 1CJ05, j'ai aperu des
cas de ce genre diffrentes reprises et jl- n'ai ja-
mais manf|u de les noter sur mon agenda, j'en
citerai trois exemples A la fin d'avril, les rgions
:

entourant le ple boral taient trs indistinctes ; le

phnomne dura plusieurs jours, ei ce n'est que le

5 mai suivant que la plante reprit son aspect an-


trieur.
Le 10 mai, par une trs belle nuit, je pus dessiner
un grand nombre de dtails ; mme aspect le jour
suivant ;
1rs i .? et 13 mai, malgr un ciel trs pui'
et une dlinilion parfaite, tout tait chang. A part
un coin de l'hiiiisphre austral se dtachant 1res
net, tout le reste tait flou ; la plupart vs canaux
restrent invisibles pendant plusieurs jours. On eijt

dit que la plant^ tait recouverte d'un verre fine-


ment dp(^li.
Le 18 mai, une teinte blanchtre envahissait les
rgions australes, tandis cjue les rgions borales,
anlrifurement voiles, apparaissaient avec ime fouir
de dtails ; (]eux jours apr.s-, le disque entier dis-
paraissait dans la brume.
Ces exemples, (|ue je pourrais multiplier, fournis-
sent la preuve certaine que l'atmry.sphre martieline
l'nigme martienne Vi't

n'fsl i>a.> au.s.-i limpide qu'on :^ cLail plu a 1 iiiia-

g-iner. Tous les trois ou quatre jours, j'ai constat


la prsence de brouillards paraissant sur des rglions
diffrentes.
pu constater aussi un aulrr effet bien curieux,
J'ai
qui n'a pas encore t sig'nal d'une faon aussi
complte ma connaissance c'est la coloration de :

certaines rg'ions par la' couche atmosphrique. Ces


colorations se sont prsentes dans les parties \oi-
sines des ples.
Le 3 une teinte bleu fonc recouvrait la
avril,

yU^rc Cinimeriuni et la yfare Sirenum ; la presqu'le


importance Hcspcria, qui spare ces deux mers, tait
in^isible et disparaissait sous un voile color ; mme
teinte moins accentue prs du ple boral. Cette
coloration bleue, dj signale par quelques obser-
vateurs, nie parut trange au premier abord et je
ne m'exphquai pas comment une presqu'le aussi vi-
sible c\\ Hcspcria p'^niviit en tre affeclc au point
de disp.-sraire.

Cette C'Ouleur s'effaa peu peu les jouis sui-


vants, mais elle reparut le 17 avril dans tles con-
ditions vraiment curieuses. Cette fois. lUe ne ca-
chait ar.cun dtail des configurations de la plante ;

elle tait f(^nce, mais le bleu tirait sur l'indigo et


s'attnuait peu h peu _vers le rgion de TJuiiiniasia
pour finir par di-s tons roses affaiblis. Une colora-
tion analogue encore visible au ple boral. Je
tait
pensai srieusement que mon objectif tait mal cen-
tr, que les variations de temprature en taient la

cause, et que ces colorations taient <lues un man-


que de paralllisme entre l'oculaire et l'objectif. V-
128 LES NIGMES DE LA SCIENCE

rification fate, le centrag-e tait demeur parfait et


il n'y avait l aucune coloration attribuable l'ins-
trument. Ds le lendemain, d'ailleurs, le voile color
avait disparu et je ne le revis que le i8 mai suivant,
mais dans des conditions que le doute n'tait telles

plus permis. Thaumasia tait nettement coupe trans-


versalement par une bande bleu-violet ne cachant
aucun dtail, s'tendant sur toute la calotte com-
prise entre le ple austral et le vingt-cinquime pa-
rallle, et affectant aussi bien les mers et les les que
les continents.

Or il est inadmissible qu'un ton si uniforrnement


rpandu soit d une mme coloration, qui appar-
tiendrait des objets aussi disparates que les mers,
les les, les dtroits et les continents ! Il est plus in-
admissible encore que tous ces objets puissent va-
rier de tons simultanment d'une nuit l'autre, et

cela partir d'un^parallle donn. Il faut videm-


ment que la teinte soit due l'atmosphre' de la

plante.
Cette explication s'accorde parfaitement avec ce
que nous savons des" teintes remarques dans notre
propre atmosphre. Je renverrai le lecteur au tra-
vail de M. Sagnac dj cit plus haut. Je me con-
tenterai de donner les conclusions sommaires de son
tude :

Le bleu du dpend pas d'une coloration


ciel rie

propre de l'atmosphre il s'explique par la diffu-


;

sion des radiations solaires sur desL particules atmo-


sphriques invisibles au microscope-
Ces particules diffrentes peuvent' tre les mol-
cules mmes des gaz de l'air ; et le bleu du *ciel
l'nigme martienne 129

provient nlors et surtcnit des couches atmosphri-


ques les plus leves.
La rarfaction de l'air favorise donc le phnomne.
Il y a plus ; M. Sagnac a montr, par des exprien-
ces trs dlicates, que l'atmosphre diffuse surtout
les radiations violettes et ultra-violettes, et, si notre
rtine tait plus sensible aux radiations de petite
longueur d'onde, le ciel nous paratrait d'une belle
couleur violette.
Or, sur la plante Mars, qui nous prsente une
enveloppe gazeuse trs rarfie, ces tons bleus dcji-

vent s'accentuer vers l'extrmit violette du spectre


et, en effet, les colorations bleues ont toujours t
mlanges d'indigo et de violet.Le fait que ces tons
bleus sont surtout visibles dans les contres po-
laires s'expliquerait assez bien par la considration
d'un tat hygromtrique moins accentu dans ces
rgions.

S 5. - La Temprature de Mars
Aucun sujet, si ce
n'a t n'est la gminalion,
aussi discut dans l'Arographie que la temprature
de la plante. Les lments de cette tude parais-
sent au premier abord trs discordants et, de plus,
fort difficiles analyser. Comincnt concilier, par
exemple, la fonte complte des neiges formant les
caps polaires de Mars avec ce fait que la chaleur
reue du Soleil par l'hmisphre boral martien est
h celle de J'hmisphre terrestre correspondant dans
le rapport tie
43 100?
M. le Cf)lonel du Ligonds a essay de tourner la
difficult en admettant que, si Mars a une lempra-
KNIGMKS UB LA SCIENCE. 5
Ijo LES ENIGMES DE LA SCIENCE

turc suprieure celle de la Terre, eu gard sa


distance au Soleil, le supplment de chaleur doit pro-
venir de couches profondes (i). Nous ne le suivrons
pas dans dveloppement des raisons qu'il invo-
le

que il sera plus utile d'aborder immdiatement la


;

question au point de vue thorique. Nous verrons


ensuite si ces conclusions peuvent s'accorder avec
notre connaissance des faits dment enregistrs.
Dans une belle tude sur Ja Radicdion dans le

Systcnic solaire professeur J.-H. Poynting a


(2), le

cherch, par l'application de la loi de Stphan,


se faire une ide des tempratures des diffrentes
plantes. Voici quek|ues chiffres trs instructifs :

Vnus aurait une temprature moyenne de


+ ^!5"6. ; la 'Terre +27"; Mars --30". ilin, sur la

plante Neptime, le froid correspoufhait 219'' au-


dessous de zro.
Ces nombres paratront bien prs de la \rit si

nous considrons que la temprature moyenne de la

Terre est 10" prs celle que fournit l'application


de la loi de la quatrime puissance.
Le calcul donne en effet +27" pour un petit corps
noir plac la distance de la Terre, alors qu'en fait
la temprature moyenne parat tre 4- i7''C. envi-
ron. Cette diffrence provient de ce que la 'JY>rre

(i) Du LiGONDs ; Essai sur la constitution physique de


Mars, liullcti}! de la Soc. Belge d'Aslr., n"" S, 9, 10 tt
II (iSg8). V. aussi : Considrations sur l'tat physique
de Mars (23 et 30 avril i8gH).
(2) Radiation dans le systme solaire. Nature du
20 sept. 1904.
L ENIGME MARTIENNE I
3 1

est beaucoup trop grande pour (|ue la distribution

d(^ la cbahair par conduction joue un rle srieux


dans l'galisation ties tempratures en diffrentes
rg-ions. D'autre part, cependant, la rotation du
globe assure une temprature peu prs unilorme
h une latitude donne et les mouvements de l'atmo-
sphre tendent distribuer galement la chaleur re-
ue. La Terre doit donc possder peu prs la tem-
prature du petit corps noir la mme distance ;

mais, comme elle rflchit une fraction de la ra-


diation solaire, sa temprature moyenne sera for-

ment un peu suprieure. Nous pouvons raisonner


de mme par analogie pour la pjante Mars, en sup-
posant toutefois, ce qui n'est probablement pas, que
les conditions de -constitution physique du globe
martien sont les mmes que sur la Terre.
Voyons cependant les rsultats ;
nous les discu-
terons ensuite. D'aprs les considrations prcden-
tes, il faudrait descendre de io environ la temp-
rature calcule, ce Cjui donnerait pour la tempra-
ture moyenne 37" au-dessous de zro.
Etant donnes les tempratures extrmes obser-
ves sur la Terre, on peut r;d( nier par analogie les
tempratures sur Mars.
Pour l'air, voici les chiffres auxquels nous sommes
arrivs. A l'quateur de Mars, la moyenne serait de
23 au-dessous de zro, tandis que le maximum at-
teindrait facilement la temprature de la glace fon-
dante et la dpasserait mme de quelques degrs.
Aux ples, le maximum serait voisin de 36 et
la temprature minima descendrait plus de 100
au-dessous de zro,
132 I.ES ENIGMES DE LA SCIENCE

Quant li la chaleur du sol, on sait qu'elle est sou-

vent bien suprieure celle de l'atmosphre avoi-


sinante.
Dans son expdition vers le Ple nord, Nanssen a
constat qu'un thermomtre expos au Soleil sur
un traneau marquait +3i"5 C, alors que la tem-
prature de l'air tait de iiC., soit une diff-
rence de 425.
Sur Mars, dans les rgions polaires, la tempra-
ture du sol pourrait donc dpasser 5 au-dessus de
zro, ce qui suffirait pour fondre la neige tombe.
A l'quateur, le sol peut prsenter des tempra-
tures bien suprieures et probablement voisines de
+ 16 C.

Ces chiffres, loin d'tre exagrs, ne tiennent pas


compte de la pression atmosphrique, qui parat tre
trois foismoins forte sur Mars que sur la Terre. La
radiation solaire y est donc moins arrte que chez
nous, si bien que les tempratures, pendant la jour-
ne doivent tre de ce fait plutt augmentes dans
une bonne proportion.
Cette rarfaction doit aussi favoriser trs nergi-
quement la vaporisation de Teau contenue sur la
plante, et ^accumuleY la chaleur latente ; nous tou-
chons l sans doute l'un des points les plus impor-
tants de la Mtorologie martienne, probablement
fort diffrente de la ntre ;
grce cette basse pres-
sion, l'eau peut peine rester l'tat liquide. Pen-
dant la journe, elle doit demeurer l'tat de va-
peur saturante dans l'atmosphre, ce qui explique
la limpidit de celle-ci. Le brusque de la nuit,
froid
ou mme la moindre variation de temprature, doit
l'ntgme martienne

amener immdiatement la production de brumes ou


de brouillards plus ou moins opaques rflchissant la
lumire blanche. C'est prcisment ce que nous ob-
servons sur les bords de la plante, c'est--dire au
soleil levant ou au soleil couchant. Un froid plus
rigoureux prcipite vapeur d'eau en flocons de
la

ncig^e ou la fait se dposer sous forme de gele blan-

che diffrentes rgions semblent mme en tre cou-


;

vertes d'une faon continue ; ce sont, sans doute,


de hauts plateaux. Les neiges polaires elles-mmes
ne sauraient atteindre ime forte paisseur, car la

considration d'un t deux fois plus long que les


ntres ne pourrait expliquer la fonte parfois com-
plte des calottes polaires.
Au ple nord de la Terre, dans l'Inlandsis du
(roenland, les sondages faits par Nanssen ont, en
effet, montr c|ue les plus fortes journes d't ne
peuvent produire une fusion notable de la couche
neigeuse.
Dans rgions tempres ou tropicales, de Mars,
Il-s

l'eau saturant l'atmosphre doit, pendant la nuit,


se dposer sous forme de rose trs abondante, et
c'est probablement la seule manire dont les plan-
tes, si elles existent, s'alimentent de cette substance
indispensable la vie organique.
Le Soleil ne parvient pas toujours dissiper les
brumes formes la nuit. Nous avons vu combien
les brouillards sont abondants sur la plante et

quelle tendue recouvrent. Cette prsence de bru-


ils

mes persistant parfois plusieurs jours pourrait nous


fournir une hypothse plausible de la gmination.
Quoi d'tonnant, en effet, ce que, vers l'automne
I

, |.
J.ES NIGMES DE LA SCJENCl-;

lUi la plante, les grandes valles soient envahies par


les brouillards que la radiation solaire, trop faible
alors, serait impuissante h dissiper ! Ces brumes,
accumules dans les bas-fonds, laisseraient d-
couvert les flancs plus levs, dont la vgtation
n'aurait pas encore entirement iisparu et qui nous
apparatraient comme deu^ traits grossirement pa-
rallles.

C'est l'explication la plus simple de la gmina-


que ce phnomne existe rellement.
tion, si tant est
De mme, les canaux blancs visibles sur les grandes
tendues sombres, improprement appeles mors,
n'auraient pas d'autre origine.
Sans vouloir viser la prtention d'expliciuer en-
tirement ce que l'on est convenu d'appeler
l'nigme martienne ", il me semble que ces quel-
ques considratijons sont d- nature ;'i jeter un cer-
tain jour sur U-s faits dment constats. Une tude
plus attentive de ce niontlc rapproch, tude que
nous devons faire sans parti pris, nous initiera peu
peu, il faut l'esprer, aux secrets qu'il a cachs
jusqu'i"! aux gnrations qui nous ont prcds.
L'Enigme Martienne
(Suite)

\..\ LLIMATOLOC.IK DE LA l'LANTK i\[AKS

Depuis (jiK-lcjUL-s ;inn''L\'^, _la littrature scientifique


's'est enrichie d'ouvrny^es nombreux sur l plante
Mars, et ce monde voisin seruble tenir le record de
l'intrt pour le public que passionne l'Astronomie.
On parle couramment dans les quotidiens des ca-
naux de Mars, des tres c|ui peuplent la planlL. des
signaux qu'ils nous envoient. Le roman martien est
devenu la mode et les journaux n'ont pas hsit
publier des nouvelles et des iiistoires invraisem-
blables ayant pour thme des descriptions dtailles
de cette mystrieuse plante. La plupart de ces u-
vres, faut-il l'avouer, ne possdent mme pas les
qualits de style qui, tout au moins, pourraient les
recommander au lecteur au moiti titre que le ^'oyai^c
ikins la Lune de Cyrano de Berg-erac, ou les Etilrc-
ticns de M. de Fontenclle, ou encore l'uvre si hu-
moristique de Wells, le fameux romancier anglais.
130 LES NIGMES DE LA SClENCli

A quoi faut-il attribuer cette floraison abondante


qui nous envahit ? Il sortirait du cadre de ce tra-
vail d'en numrer toutes les causes. Je me conten-
terai de dire que la Question martienne a pris sur-
tout un caractre d'acuitmarque depuis les tra-
vaux trs originaux, sans txjnteste, de M. Lowell.
Cet astronome amricain croit que les dtails obser-
vs sur la plante ne peuvent s'expliquer qu'en les
supposant l'uvre de cratures intelligentes, plus
ou moins analogues aux habitants de la Terre. Prou-
ver que Mars est habitable et habit, telle est 'dsor-
mais, semble-t-il, la raison d'tre de la vie de
M. Lowell. Son observatoire, construit dans l'Arizo-
na 2 travaux qu'on y
200 mtres d'altitude, les

entreprend, l'activit qu'on y dploie n'ont jamais


eu d'autre but. A chaque opposition de la plante,
M. Lowell publie ses observations (i), et, toutes,
elles viennent converger, on le sent chaque ligne
de ses crits, vers cette ide que Mars a des ha-
bitants.
Comme toute opinion fonde sur des Iiypoth.ses
et des " sentimentalits ", celle de M. Lowell a eu
des' contr.-idictours. L'un, entre autres, l'illustre na-
turaliste anglais Wallace, l'nude de Darwin, s'est
constitu l'adversaire rsolu des doctrines lowel-
liennes, et n'a pas craint de publier ses ides dans

(i) Consulter en particulier : Pkrcival Lowell : Mars,


1896. h). Mars and ils Canals, 1907
:
les Bulle- ;

tins tic rohscrvdtoirc Loivcll et divers articles de Re-
vues anglaises et amricaines.
l'nigme martienne 137

diffrents ouvrag-cs (i) qui ont eu ijn grand reten-


tissement.
Outre que ce serait diminuer l'intrt d'un aussi
passionnant dbat que de prendre parti pour l'un
ou pour l'autre, il me semble que le moihent n'est
pas encore venu de se jeter dans la lice et de se
mler la lutte.
Il me paratra donc d'une plus g'rande opportu-
nit de demander chaque adversaire arguments
les
qu'il peut fournir et de marquer les coups qu'il doit
raisonnablement compter son actif, je ne perdrai
pas de vue que cet article sera crit aussi bien pour
les lecteurs que le dbat intresse, que pour ceux
qui veulent sa\uir, qui sont prts croire, con-
dition qu'un veuille bien li-ur en fournir les raisons.
Car il serait tmraire tie \ouloir se renseigner dans
les revues spciales tt les bulletins des socits,
mme astronomiques. Un y louange les travaux de
iM. Lowell, ce qui est parfait d'ailleurs, maiy
on ose peine discuter ses conclusions, et l'artifi-
cialit des canaux y apparat comme une chose pres-

que acquise la science. L'esprit des lecteurs n'au-


rait-il pas chang depuis le Moyen-Age et serions-

nous toujours au temps ui l'on cht-ait Mugister :

dixit ?
L'tude prcdente a expos les rsultats certains

(1) Alfrkii Ki.'ssKi. Wai.i.ack : La jilace de l'homme


dans l'L'nivers, Irrichiction fran*;aise par Mme C. Bar-
bey-Boissicr. - li>. : Is Mars habitable ? A critical-exa-
niinatiuii uf l'rof. l^tMcival Lowt-ll's book u Mars and its

Canals n with an altcrnati\e e.xpbcation


138 LES KNlGMr-:S DE LA SCIENCE

de l'Arographie. Notre but ici sera plys spcial,

et nous chercherons quels moyens nous avons notre


disposition pour tenter un essai de la Climatologie
de la plante.

" Mars a certainement une atmosphre, mais quelle


est sa densit ? Telle est la premire question r-

soudre.
Une plante prive d'enveloppe atmosphrique,
comme Lune, nous montre un disque galement
la

lumineux au centre et sur ses bords. La prsence


d'une couche d'air apprciable a pour consquence
d'attnuer les dtails^ ou mme de les faire dispa-
ratrecompltement, surtout prs des bords. C'est
prcisment ce que l'on observe sur Mars ie disque :

de la plante semble entour d'une aurole blan-


chtre, o tous les dtails disparaissent.
maintenant, nous cherchon.s prciser la den-
Si,

sit d'un tel milieu g-azeux, nous nous trouvons

en prsence de nombreuses difficults. Evidemment,


nous pouvons essayer de raisonner par analogie'.
Mars est un monde plutt petit, compar noire
globe. Son diamtre est de 6 750 kilomtres seule-
ment et son volume n'est que le septime de la
Terre. Son poids est mme infrieur celui qu'on
aurait pu conclure de .son volume il ne faudrait
;

pas moins de dix g-lobes


9,4 exactement aussi
pesants que Mars pour contrebalancer celui de la
l'nigme MA&TrENN 139

Terre. Un Loip-, terrestre transport sur Mars y su-


birait donc une attraction beaucoup jnoinrire, et le
calcul indique que la pesanteur y serait diminue
dans le rapport de i 0,376. Autrement dit, une
masse quelconque, suspendue h un peson h ressort
et accusant un poids de i ooo grammes, ne mar-
querait plus que 376 grammes sur notre voisine.
Il a donc paru raisonnable de supposer que, s'il

existe l-bas une. atmosphre analogue la ntre,


elle doit exercer la surface de la plante une pres-

sion bien infrieure ce que nous constatons chez


nous. Nous pouvons dire que, si notre propre atmo-
sphre entourait Mars, la pression au niveau de la

mer ne pas de 760 millimtres, mais de 285,7


serait
millimtres seulement, et chaque centimtre carr
ne supporterait qu'un poids de 410 grammes au lieu

de 1 093 grammes, ainsi que nous le constatons sur


la Terre. Ceune pression correspondant k
serait
celle que nous trouvons sur les montagnes les plus
leves, 8 ofjo mtres d'altitude.
INJais alors un corollaire s'impose sur Mars, l'at-
;

mosphre doit tre beaucoup plus tendue, puis-


qu'elle est moins comprime en rai.son de la faible
attraction ; elle ptut donc se dvelopper sur une hau-

teur plus considrable, et la densit de la couche


gazeuse diminue moins rapidement que chez nous.
Ces ides sont loin d'tre nouvelles Proctor (i) :

Monihly Noticea, t. XL\TII, p. 307.


(i) Proctok ;

Old and New Astronomy, Londres et New- York, iSSS.


V. galement du mme auteur Cliart of Mars, from
:

27 drawings by M. Dawes.
Half-hours with the teles-
40 LES NIGMES DE LA SCIENCE

les dveloppait dj il y a une vingtaine d'annes


lorsqu'il ciixail Sur noire g-lobe, une lvation
:
"

de 4000 mtres sulfit pour diminuer de moiti la


pression atmosphrique. Sur Mars, il faudrait une
l\'alion de 10 -|oo mlres pour arriver au mme
rsultat. une altitude de 21000 mtres au-
Ici,
dessus du ni\eau de la mer, la pression atmosph-
rique est rduite 1/32 ; la mme altitude sur
Mars, elle n'est rduite que de 1/4. l""n admettant
qu'au ni\eau de la mer sur Mars cette pression
soit i,'7 de ce fiu'elle est ici, l'air martien serait plus
dense :'t une altitude de 2(j t)oo mtres^ que chez nous
h. la mme hauteur. A de plus i^^randes lvations,
''

la diffrence s'accrot encore en fnxcur de Mars.

On a <u aussi recours des considrations d'or-


dre cosmogonique^, et l'on est arriv sensiblem.ent
au mme rsultat. Nous ueA^oyon&j,pas de raison
plausible pour que chaque plante n'ait pas retenu
une quantit proportionnelle de mol-
l'origine
cules destines former son atmosphre. Or, de
deux corps semblabl^fs, le plus petit a la plus grande
surface pour son xolumc <\vs lors, l'atmosphre ;

d'un corps plus petit se trf)u\e oblige de recouvrir


une plus grande surface et. doit,' par consquent,
tre plus lgre. Mais que^de te.Bes%(j;-
(ji. n >*oit

.sidrations sont fondes sur des Inpothses absolu-


ment arbitraires tout cela est dduit logiquement
;

cope, T86g.

Others worlds than ours, 1870. The
orbs around us. 1872.
Essays on Astronomy, 1872.
Flowers of the sky.
l'nigme martienne 141

de principes qu'il* faudrait commencer prouver et

faire admettre, et la si'-iii- de postulats sur les-

quels reposent nos dductions est loin d'tre d-


montre.

Chercher wduer eu chiffres la quantit d atmo-


sphre entourant une plante, c'est Aouloir, dans
l'tat actuel de notre science, transformer nos rve-
ries en ralits. Et, lorsque Proctor, en se fondant
sur les diffrentes causes nonces plus haut, arri\>
<^ ce rsultat que la couche d'air, au niveau du sol
martien, a une densit gale au 1/7 de notre atmo-
sphre, je n'attache son hypothse qu'il a d'ail-
leurs prsente connue telle/ - pas plus <le crance
qu' l'opinion de M. Lowell aflirmant que la den-
sit de la couche infrieure ne dpasse pas le 1/12
de la ntre, et qu'ainsi l'atmtJsphre martienne fait'
quiUbre une colonne mercurielle de 63 millim-
tres seulement. Je sou.scrirais plus volontiers l'opi-
nion du P. Secchi, qui crivait en 1858 (i) :
"
Mars
parait avoir une atmosphre. La clart de son dis-
que est beaucoup plus faible vers les bords qu'au
centre ; de plus, la nettet des contours, des conlig-u-
rations dans le voisinage des bords, ce
s'efface
qui semble dmontrer qu'il y a l une atmosphre,
mais trs faible et certainement beaucoup moins
dense que celle de Jupiter et prnhahlcmcni mme
que celle de la Terre.

(i) Secchi : Sugli spcttri piismatici dei celesti, Rome,


i868 et 1872.
142 LES NIGMES DE LA SCIENCE

II

Ici se place tout naturellement une autre ques-


lidii : Kxiste-t-il des nuages la surface de Mars?
Nous allons trouver, l;i encore, des divergences con-
sidrables.
Pf)ur M. Lowell, la rarlacjion de l'air rend pres-
(|ue impossible la formation de nuages proprement
dits. " La premire et la plus remarquable des carac-
tristiques de Mais, eri\ ait-il nagure (i), est
l'absence de nuages. Un nuage est lui vnement sur
Mars,' un phnomne lare et extraordinaire, et (jui,

l-bas, beaucoup plus apprci que sur notre


serait
Terre, car notre voisine dans l'espace jouit d'un beau
temps presque perptuel. Du commencement la fin
du jour et d'une anne l'autre, on ne voit rien qui
;i

v()ilc la plus petite partie de la surface de la plante."


lit, d'aprs lui, si certains observateurs ont cru Aoir
souvent la prsence de nuages sur la plante, sous
prtexte que les dtails taient flous ou mme invisi-
bles, cela tenait ou l'imperfection de l'instruident.,
ou, mieux, la mauvaise qualit de l'atmosphre ter-
restre au point d'observation. VIais, dans une atmos-
phre pure et calme comme celle de Flagstaff, ce
voile n'apparat jamais ou peu prs.
Dj l'astronome anglais Dawes, l'observateur "

(i) LowHLL : Mars, l'Sg. Ch. X. Almosphre,


L ENIGME MARTIENNE 14;,

l'il d'aig-lc ", crivait en 1864 (i) : "Mon impres-


sion est que l'atmosphre de la plante Mars n'est
pas habituellement trs nuageuse. Pendant la der-
nire opposition, les principales configurations se
sont presque constamment montres clairement et

nettement. Je n'ai pas une seule fois pu constater


qu'il y ait eu avec certitude des rgions 'masques
par du brouillard et des nuages. La seule exception
celte permanence consiste dans des taches trs
blanches, notes en quelques rares circonstances et
qui donnent l'impression soit de masses de neige, soit
de masses nuageuses dont la surface rflchit vive-
"
ment la lumire solaire.
D'autres observateurs, cependant, ne sont pas de
cet avis et ont vu souvent le disque de Mars comme
voil par des nuages appartenant bien la surface de
la plante. En 1863, sir Norman Lockyer (2), dans

une communication la Royal Astrcxnomical Socii;ty,


dcrivant ses observations de Mars pendant l'opposi-
tion de 1862, jiiontre que, " tout en regardant comme
hors (le doute la fixit absolue di-s principaux iltails

de Mars, cependant chaque joui' on pourrait dire


chaque heure il se produit des changements tlans
\v dtail et dans les tons des diffrentes parties
de la plante, la fois claires et sombres. Ces chan-

(1) Dawes ; Hopefield Observatory, Ifaddenham,


Bucks, Angleterre. Royal Astrononiical Society, Mo)i-
thly Notices, t. XXV. Memoirs ai tJic Roy. Astr. Soc,
t. XXXIV.
(2) Siu N. Lockver' : Measures of the planot M.-irs,
niade at the opposition of 1862. Mt-ni. of the Roy Astr.
Soc, t. XXXTI. p. T()o.
144 ^^^ NIGMES DE LA SCIENCE

gements sont certainement causs par le passage de


nuages sur les diffrents dtails. " Les dessins ac-
compagnant le Mmoire montraient les changements
mentionns et confirmaient les soupons des effets
nuageux nots dj par Secchi en 1858 (i).
Tout rcemment, M. Denning, rsumant ses ob-
servations de 1903, crivait (2) Pendant mes ob- :

servations, j'ai remarqu plusieurs changements


frappants dans des objets bien apparents ; ils taient
probablement occasionns par des mouvements at-
mosphriques la surface de la plante. La prsence
de nuages ou de vapeurs obscurcissantes ne devait
repenflant affecter que des rgions relativement pe-
tites, car les dtails, taient ordinairement visibles
d'une nuit :i l'autre sous des aspects semblables,
"
en tenant compte de la dfinition variable.
En 1905, le profess-eur W.
H. Pickering (3) trou-
vait aussi la preuve de formations nuageuses sur un
certain nombre de photographies de Mars, dont quel-
^jues-unes avaient t prises Cambridge dans le

Massachusetts en 1888, et les .luf res au Mont Wil-


son en 1890. Ces photographies ne montraient ni les
canaux ni les lacs, mais elles indiquaient suffisam-
ment une variation due aux (changements mtorolo-

(1) Si:((iii : Osservazioni Marte, faite durante l'op-


di
posizione de! 1.S5S. Meniorie delV Observatorio el Colle-
^iu RoDuiiiii. Rome, 1S51). In., nuova srie, vol. II,

1.S63.

(2) Kih''hd^e, avril 1904.


(3) Harvard CoJJege Observaiory Annals, n S, vol.
LUI, 1905. Nature, 9 nov. 1905.
l'nigme martienne 145

o-iques. En terminant, le professeur Pickering faisait

remarquer maintenant sur Mars la preuve


qu'il v a
atmosphrique effective
directe d'une circulation
d'inimidit, qui semblerait
expliquer parfaitement le
alternatives d'un
transport observ des prcipitations
martienne.
ple l'autre pendant l'anne
citer mes propres obser-
Je pourrais galement
p.-ndant Vopposition de 1905-
L'tude atten-
vations
m'a donn, en effet, la persua-
tive de la plante
manque de nettet des
sion que, sept fois sur dix, le
dtails sur Mars n'est pas
attribuable une mau-

vaise dfinition. Bien souvent, en effet, les bords


oscillations appr-
de l'image sont fort nets, sans
genre. Si les d-
ciables, sans dformation d'aucun
tre facilement entre-
tails du sol martien ne peuvent
prsence .le hrouil-
vus, cela tient simplement la
hirds sur notre voisine. Je n'ai
jamais vu de nuages
confus
proprement dits, mais plutt un ensemble
rappelant de la brume.
A la suite de ces observations, M. Lowell m'a
fait

rt-mar(|iier qu'il n'avait rien vu de semblable aux


jouis indiqus (i) et que 1.- flou tenait
uniquement
Cette explica-
au mauvais tat de notre atmosphre.
me parat point suffisante, car il est inadmis-
tion ne
sible de prtendre que l'tat de notre atmosphre
plante pen-
puisse affecter tell.- ou telle partie de la
astronome
dant des soires entires. D'ailleurs, un
habit u.' aux observations reconnat immdiatement

(i) diffrence d'heure entre Flagstaff et Paris rend


La
impossible la comparaison des dessins de la plante
Mars
pris le mme jour aux deux endroits.
14^1 - LES ENIGMES DE LA SCIENCE

s'il s'ag-it d'une bonne ou d'une mauvaise dfinition.


Or, je n'ai publi que des observations faites par de
trs bonnes dfinitions et, mme dans ce cas, j*ai vu
plusieurs fois des rgions entires tout fait indis-
tinctes, alors que les parties voisines laissaient aper-

cevoir une foule de dtails.


On a encore constal d'une autre faon la pr-
sence de nuaj^cs sur la plante. Nous voulons par-
ler des projections lumineuses hors du terminateur
quand Mars prsente une phase sensible.
C'est donc un fait acquis dsormais il existe sur :

Mars des nuag^es ou, mieux, des brumes et des


brouillards veilant parfois une grande partie de la
plante, et d'autres nuages plus pais (|ui apparais-
sent hors du terminateur.
Enfin, Mars nous prsente des calottes polaires
analogues celles de la Terre. Ces calottes polaires
fondent presque compltement pendant les ts mar-
tiens et se reforment durant l'hiver : ce qui suppose
videmment sur notre voisine des prcipitations at-

mosphriques. A plusieurs reprises, on a pu assister


leur formation et en saisir le mcanisme sur le fait.

M. Lowell a fait d'intressantes observations ce


sujet ( ! ). On pourrait croire que ce qui reste de l'an-
cienne calotte s'agrandit msure par les bords. Il

n'en est pas ainsi. A quelque distance de la tache


principale se forment des noyaux qui augmentent
peu peu d'tendue et viennent rejoindre la calotte
primitive pour former un tout complet avec elle.

(i) HiilUtin de l'Observuloirc Lowell, n^ jj, 11)05.

Nature, 10 avril 1905. - l'opiihir Ashoiioiny, 1903.


l'nigme martienne 147

Pendani k-s observations de ce genre faites en juillet

1903, le nouveau dpt tait parfaitement distinct et


recouvrait une vaste tendue des rgions arctiques
et tempres jusqu' 55 de latitude. Quand les nou-
velles couches blanches recouvrirent k-s restes de
l'ancienne calot le, celle-ci ne disparut pas conipltr-
ment, mais son emplacement tait facilement re-
connu en raison de son plus grand clat. Ceci mon-
tre bien le caractre superficiel de la calotte polaire.
Elle est forme de couches successives d'une subs-
tance que l'on peut raisonnablement regarder comme
thi gi\ re ; au centre se trouve un petit noyau de neige
perptuelle. Puis les couches de givre s'ajoutent les
unes aux autres et les observations montrent des
dpts quotidiens jusqu'au moment oi!i toute la r-
gion polaire en est recouverte.
Tout cet ensemble de faits : diminution d'clat sur
les bords du dis(|ue, nuages et brouillards, calottes
polaires, prou\e, une fois de plus, que Mars a une
atmosphre, qu'il y existe une circulation assez ac-
tive et que, pour tout rsumer en un mot, on y ob-
serve des phnomnes analogues ceux que l'on
constate sur la Terre. Seule, la rarfaction de la

couche atmosphrique peut expliquer leur diffrence


d'intensit.

III

Il nous reste maintenant rechercher la composi-


tion de cette atmosphre. Renferme-t-elle, co.rq^ie

chez nous, de l'oxygne, de l'azote, de l'acide car-


J48 LES NIGMES DE LA SCIENCE

bonique, de la \apciii ilVaii i" Les images que nous


observons sont-ils forms de gouttelettes d'eau ; les

calottes polaires sont-elles de neige semblable


celle que Ton Irouve sur la Terre? Il est difficile
de rpondre calgoriquement k ces diverses (jues-
tions pourtant, nous avons des donnes suffisant
;

ment srieuses pour permettre de faire des suppo-


sitions raisonnables. Le point sur le(|uel les astro-
nomes ont le plus discut a t de savoir s'il existe
de la \apeur d'eau dans ratmosphre martienne et ;

cette (|uestion d'une substance capable de produire


lies nuages, des brouillartls et de la neige est, en

effet, fondamentale pour tous ceux ciui veulent que


notre voisine soit habite.semble bien que, si nous
Jl

jugeons par ce que nous observons des tres connus,


animaux ou vgtaux, lous ont un absolu besoin
d'eau, non seulement pour vivic, mais encore pour
tre constitus.
he problme a t trait de diffrentes fabns et,
en l'absence de preuves exprimentales, on a eu re-
cours iU'i^ l'abord h d'ingnieuses thories.
l.i's modernes ont dmontr que ce que
l'i'clierches

nous appelons milieu gazeux n'est en ralit qu'un


amas de molcules beaucoup trop petites pour tre
perceptibles, mme dans les plus puissants micros-
copes. Chacune de ces molcules est anime d'un
mouxement rapide, si bien (|ue, dans la masse ga-
zeuse, chaque molcule renecjntre constamment ses
\ oisines de l naissent les chocs et des changements
;

perptuels aussi bien dans la direction que dans la


vitesse. Pour chaque gaz, cependant, les molcules
ont une certaine vitesse moyenne pour une tempra-
t NIGME MARTIENNE 14g

iLire donne,quand un milieu se trouve compos


et,

de plusieurs gaz connue notre atmosphre, chaque


molcule de ces g'az conlinue se inou\nir nxtc sa
vitesse particulire. On est parxenu mesurer les vi-

tesbes moyennes des molcules : c'est ainsi (jue, pour


roxvgne, cette vitesse n'est que de 400 mtres, tan-
dis qu'elle atteint pour l'hydrogne jusqu' t 600

mtres par seconde, en supposant que la tempra-


ture soit la mme deux cas, 64" C. au-
dans les

dessous de zro, ce qui correspond la temprature


suppose des conlns de notre atmosphre. Les vi-
tesses extrmes, d'aprs les recherches de Clerk Max-
Avell, peuvent tre dix fois plus grandes ou plus
petites.
Si la temprature augmente, la vitesse des mol-
cules augmente galement ; ainsi, la temprature
de ^3,-^1ace fondante, o" C"., une molcule d'hvdro-
gne se mouvant en hgne droite et n'tant arrte
par aucune autre molcule ou corps solide, ne par-
courrait pas moins de 2 000 mtres la seconde.
Dans les mmes conditions, une molcule d'oxygne
voyagerait travers l'espace au taux de 530 mtres
par seconde.
En fait, les cjuantils relatives (.le mouv.ement-sont
inversemnl.. pa'oix)rtionnellesaux racines carres
des densits des gaz. Or, connue l'oxyg'ne est seize
fois plus lourd que l'hydrogne, une molcule de ce

dernier gaz, libre de se mouvoir en ligne droite dans


anime d'une vitesse quatre fois plus
l'espace, serait
grande qu'une molcule d'oxygne.
D'autre part, si la temprature diminuait, la vi-
tesse se ralentirait et finalement la molcule resterait
J5,'-' f^ES ENIGMES DE LA SCIENCE

immobile ; le cas se prsenterait au zro absolu de


temprature, 273'' au-dessous de zro dans l'chelle
centigrade.
Il y a quelque?? annes, le D*" Johnstone .Stoney n
appliqu cette thorie cintique des gaz h la question
des atmosphres des plantes et de leurs satellites ;

voici comment : on
qu'un corps lanc la sur-
sait
face de la Terre est attir par notre globe, que sa
^"itcsse diminue peu peu, et que, finalement, il re-

tombe. Mais, si le corps projet tait anim d'une


vitesse suffisante, il pourrait vaincre dfinitivement
la force de la pesanteur et sortir de la splire d'at-
traction de la Terre. Cette vitesse est celle qu'aurait,
au moment de sa chute, un corps tombant des toi-
les la surface de notre globe et soumis seulement

l'attraclion de la Terre, On a donn h cette vitesse


le nom
de parabolique, parce (jue le corps dcrirait
autour de notre globe une trajectoire ouverte en
forme de parabole. Cette vitesse parabolique est de
11,17 kilomtres h la surface de la Terre. Autrement
dit, un projectile lanc avec cette vitesse s'loigne-
rait indfiniment de nous en suivant une trajectoire
parabolique.
Cette vitesse critique n'est pas la mme pour tous
les astres : elle dpend de la masse du corps attirant ;

par consquent, plus cette masse sera faible, et


plus cette vitesse sera rduite. Ainsi, sur la Lune,
dont la masse n'est que la 8i partie de celle de
la Terre, un corps ayant un mouvement de
2,36
kilomtres par seconde s'chapperait ncessaire-
ment. Pour le Soleil, au contraire, la vitesse criti-
que serait de 6x2,71 kilomtres par seconde. Voici,
'^'
l/NIGME MARTIENNE

h la surface de-
d'ailleurs, les vilcs.es parais >^ullu^s
clant
chaque plante. D'aprsia formule v-'= 2 gr. r
le rayon de la plante,
on a pour :

parabolique... == 3 km., 76
Mercure, vit.

Vnus =^ iokm.,47
Terre ^ i^^"'" '^
Lune = 2 km., 36
Mars = 5kni-.3
Jupiter
=6okm.,49
Saturne =36 km., 32

Uranus = 22 km., 30

N.ptum- =: 23 km., 20

facilement, d'aprs la thorie du


On comprend
Stoney, que, .i les molcules d'un gaz sont am-
I)^
a la vitesse
mes d'une vitesse gale ou suprieure
parabolique d'ime plante, ce
gaz n.- peut .eslei a.
d hydn.-
sa surface. Supposons donc une molcule
dix lo.s supe-
o-ne anim, d'une vitesse maxima
moyenne elle voyagera sur
les-
'rieure ^ la vitesse ;

k, raison <le 16
kilom-
contins de. notre atmo.sphre
t.>.ce
bien suprieure a la
tres \^ seconde, vitesse
<l'attractlon de notre globe.
Connue il n'y a aucunt
n'atlr.gnt- pas un
raison oour qu(. chaque molcule
cette n.axin.a, l'hydrogne
vitesse
jour ou l'autre
Terre et fuir k travers les
doit .ans cesse quitter la
en est probablement de
mme pour 1 h-
esp^'ces. Il
lentement, pms-
lium mais ce gaz doit s'chapper
;

trs voisme
ou -64" vitessr maxima nVst que
sa
H nous a paru intressant
d- a^vitesse paraboh^qr...
d'.-nsemblr la vitesse
de --unir dans un Inbl'-^-'i
152 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

moyenne des molcules pour les principaux gaz de


notre atmosphre :

Tableau I. VUcssc moyctnir des molcules des


gaz de notre ainwsphre.

(.A/
l'nigme martienne 153

lgers. Quant au Soleil, l'attraction qu'il


les plus
(>xerce dans les couches extrmes de son atmosphre
est si puissante qu'aucun gaz, mme rhydrogne
expliquer
ne peut lui chapper. Nous pouvons ainsi
de
la prsence de l'hydrogne dans les atmosphres
masse
soleils trsgros comme Sirius et Vga leur :

ce subtil lment lui-


est suffisante pour retenir
mme.
Pour ce qui de Mars en particulier, nous avons
est
est de 5 000
vu que la vitesse critique sa surface
conditions, l'azo-
mtres en chiffres ronds dans ces :

te, l'oxvgne, l'argon et le


bioxyde de carbone peu-
vent y tre l'tat permanent,
mais la vapeur d'eau
s'en chapper trs rapidement.
Or, ici, l'obser-
doit
vation contredit nettement la thorie.
en faux
Dj certains savants s'taient inscrits
contre les conclusions du D^ Stoney.
On a cherch '"

la thorie
souvent expliquer, en s'appuyant sur
les atmosph-
cintique, l'absence de gaz lgers dans
res plantaires. Mais alors on peut se demander
1-
pourquoi comtes, la surface desquelles la \
les
sont pas
lesse critique est excessivement faible, ne
coiiinient
dj et depuis longtemps toutes disperses ;

les plantes qui ont t formes par des


agglo-
aussi
mrations successives de vapeurs et de gaz ports
une haute temprature, n'ont pas vu leurs mat-
riaux se dissiper, avanl mnic d'avoir t runis?
Cette contradiction a, sans doute, chapp ceux c|Ui
s'appuient sur la thorie cintique pour dire que les
""
petits astres ne peuvent pas conserver d'atmos-
phre.
i54 ^^^ ENIGMKS DE -l.A SCIENCE

M. du Ligonds (i), qui nou-s avons emprunt les


lignes prcdentes, arrive ycette conclusion que,
d'une plante l'autre, les vitesses molculaires
l'intrieur d'une couche atmosphrique de mme den-
sit varient exactement comme les vitesses critiques.
La tendance l dispersion des atmosphres est in-
dpendante de la masse.
" Ce rsultat, ajoute-t-il, pouvait tre prvu. L'in-
teiisit de la pression, au moyen de laquelle on cal-
cul la vitesse ds molcules, n'est pas autre chose
cjue lepoids sur l'unit de surface, et comme, l'in-
trieur d'une petite masse de gaz, Ja pression est
peu prs la mme en tous sens, elle doit, ainsi que
le poids, suivre les variations de la gravit. D'ail-
leurs, les mouvements molculaires, tant sans doute
une consquence de l'attraction universelle, obissent
la loi de la chute des graves v- = 2gh le carr de ;

l:ivitesse est proportionnel l'inten^sit de la pesan-


teur la suri'ace de chaque plante. "
C'est donc une erreur manifeste d'attribuer la
faiblessede l'attraction lunaire l'absence d'atmos-
phre autour de notre satellite ; il faut plutt croire
que la porosit du sol, atteste par le relief de la sur-
lace, dtermin l'absorption rapide de l'eau
d'abord, ensuite celle des gaz.
Il non moins faux de dire que l'hydrogne,
est
l'hlium et autres gaz lgers ont quitt la Terre pour
se concentrer autour du Soleil. Si ces gaz avaient le
pouvoir de diffusion qu'on_lcur prte, aucun astre ne

(i) Bulletin de la Socit Astronomique de France,


1903, p. 2?)l-293.
1. I..N1(-.MK MARTIENNE ' .^:5

La thorie cintique rt-


serait capable de les retenir.
Mariotte. Or, l'ex-
pose sur l'exactitude de la loi de
certain degr de ra-
prience apprend qu'au del d'un
que
rfaction ladiminution de pression est plus rapide
c'est une preuve que les vitesses
celle de la densit ;

Aux limites de notre


molculaires dcroissent aussi.
atmosphre, o la temprature est trs basse, ces vi-
loin d'atteindre les chiffres
que la
tesses sont donc
infrieures.
thorie donne pour les couches

calculs et les raisonnements sur


En rsum, les
d'aprs la tho-
lesquels on s'appuie pour expliquer,
cintique, l'absence de gaz lgers
ou mme l'ab-
rie
des plantes ou de
sence totale d'atmcxsphre autour
leurs satellites, paraissent
dnus de tout fondement
L'application par Johnstonc Stoney"
de la
srieux.
atmosphres plan-
thorie de Clausius h l'tude des
taires abusive et sans valeur au point de
semble donc
D'ailleurs, comme nous le disions
vue thterique.
pr(vpo.s de Mars lui donne
plus haut, l'observation
un dmenti formel.
d'eau ne
D'aprs Johnstone Stoney, la vapeur
sur cette pla-
peut exister d'une faon permanente
nte. Comment expliquer alors la prsence de brouil-
de nuages, de calottes polaires ? Ces
brouil-
lards,
tre forms que de
lards et ces nuages ne peuvent
Lowell attribue
vapeur d'eau. Je sais bien que M.
terminateur
les nuages et les projections hors du
resterait toujours
h des masses de poussires. Mais
il

h expliquer les calottes polaires.


poussires
De plus, comment admettre que les

rpandues dan? l'atmosphre martienne


soient si
^5^ I-ES NIGMES DE LA SCIENCE

sans qu'il s'y forme des nuages dus.


la conden-
sation de la vapeur d'eau? D'autre
part, on a re-
marqu depuis long-temps, et M. Lowell a insist
sur
ce point, que les
calottes polaires sont entoures
d'une ceinture bleutre pousant toutes
les formes
de la masse neig-euse. L'astronome
amricain l'attri-
bue la prsence d'eau liquide l'tat
permanent ;

c'est elle qui, sous une certaine


paisseur, nous pa-
rat bleue. Cette teinte,
d'aprs M. Lowell, prouve
catg-oriquement que la calotte ^polaire
n'est pas
forme d'acide carbonique solidifi,
car, tant don-
ne la basse pression qui existe
sur la plante, l'acide
carbonique passerait directement
de l'tat solide
l'tat g-azeux.

Mais tout le monde


n'tait pas dispos admet-
tre cette
argumentation, que M. Wallace
qualifiait
tout rcemment (i) de
trs extraordinaire et
trs
futile". Il semble bien
toutefois que l'on soit en
droit d'affirmer que ces
calottes polaires sont for-
mes d'eau congele. J,e spectroscope
a donn, en
effet, au commencement
de l'anne 1906. la preuve
dfinitive (,u'il existe dans Tatmosphre de Mars
de la vapeui- d'eau en quantit
considrable. Dj
en 1862, MM. William Hugglus et Miller
{2) en
Angleterre, Rutberfurd aux Etats-Unis, recon-
(3)

(i) Is Mars habitable ? p. 34.


L2) Miller et Hucgins ; On
the spectrum of Mars

PInJ. Trans., 1864. - V. galement Roy Astr. Soc


:
'

S mars 1867 ;
Month. NoL, t. XXVII. p. ,;, ; Astro-pi,'.
Journ., vol. I, p. 193.
'

(3) RuTHERFURD ; AstroHomical observations with


the
spectroscope, American Journ. oj Science, janv.
1863.
l'nigme martienne !.>/

de
naissaient indpendamment, dans l'atmosphre
certaine- quantit de
vapeur
Mars prsence d'une
la
un spectre d'absorpt.on.
d'eau donnant naissance
Allemagne, le Professeur
Plus tard. Vogel (i) en
Greenwich, fa.-,
Sccchl (-) ' Rome, Maunder (3)
mme Toutefois, plus rcem-
constatation.
saient la
de Keeler (5),
recherches de Campbell (4),
ment les
compltement mfruc-
de Tewel (6) sont demeures
l'Observa-
nieuses. Celles de M. Marchand (7),
trs discordantes. En 1905.
toire du Pic du Midi, sont
de Lowell, armait de
M. Slipher, l'Observatoire
peu prs ngatifs.
son ct des rsultats
le D^ Wallace pu-
La question en tait l quand
"

habitable ? Ngligeant les ob-


blia son livre h Mars
Vogel, Maunder.
servations de Huggins, Secchi,
regardait comme seules proban-
l'illustre naturaliste
observations ngatives de
Campbell et de
tes les
de preuves spectros-
Keeler et insistait sur l'absence
argument contre la
copiques comme un puissant

Sternxvarte zu
"To'vi^i^^Rf^f''^''^^'^^""^" ^"^ '''"'

Aslr. Nach - "^ .860.


-
Bothkamp. Helft I. p. 66.
dcr Planeten.
1 Untersuchungen ubor die Spectra
:

1874. p. 20.
- Astroph. Jounu. vol. I. p. 203.
orpi cpl^st,. Rome, kS6.S
(2) Sugli spcttri prismatici dci

nov. 1877, P- 34-38-


XXXVIII,
'\i) Mont/iiy Notices, t.

t. IX, p. 109
Astr. Pac. Soc, t. VI, p. 228
;

(4) Publ.
;

Astroph. ]ouru..
Astr. and Astroph., t.
XIII, P- 75^ 1

t. II, p- 28.
Astroph. jounu, t. V. p. 328.
(5)

(6) Astroph Jour>!.. t. I, p. 3" >


^- ^^^' !' -''-^

Bull de la Soc. .ii'. de France, 1905. p. 3-7'


(7)
1 58 L.S NIGMES PF, LA SCIENCE

prsence de la vapeur Dans ces conditions, la


il'eau.

thse deriiabitabilit de Mars dt^x cnail insoutenable


et ses adversaires triomphaient ompltenienl. Mais
le triomphe fut de courte dure. Au dbut de l'anne
1905, un tl<;"ramme (1) arrivait d'Amrique pro-
duisant un vrai coup de thtre dans les milieux
scientifiques anglais, qvie la question semblait vive-
ment passionner. L'examen d'une srie de spectro-
t^rammes obtenus par M. .Slipher, le 15 janvier, ne
laissait plus aucun doute sur la prsence de la vapeur
d'eau dans l'atmosphre de Mars. Le spectre de la
Lune avait servi de terme de comparaison et, tnndis
que la bande d'absorption a manquait totalement sui

ce spectrt", elle constituait un dtail trs apparent sur


celui de Mars.

IV

C'est ainsi que le spectroscope est venu confirmer


les observations visuelles, et Ton a maintenant la
preuve qu'il existe d.ans l'atmosphre de Mars de la

vapeur d'eau susceptible certains moments de se


condenser en brouillard et en neige. Mais, pour que
ces phnomnes puissent se produire, il faut que la
temprature de l'atmosphre de la plante soit alter-
nativement suprieure et infrieure la temprature
de la glace fondante, et c'est l un problme qui, en
apparence, semble insoluble. On sait, en effet, que
la quantit de chaleur rayonne normalement sur une
surface dtermine varie en raison inverse du carr

(i) Nature, 28 mars iqo8, t. LXXVII, p. ^q^.


l.'tMGiMh Al.AK I lENNE l^<)

fie la dislance de celte surface la source calorifique.


11 en rsulte que, si la Terre -36 trouvait tout coup
loigne une distance double du Soleil, elle en rece-
vrait quatre fois moins de chaleur et de lumire.
Or, en supposant la Terre la distance unit,
Mars est loign en moyenne de 1,53 cette distance,
de sorte que la chaleur reue du Soleil par l'hmi-
sphre boral martien est celle de rhmisphre
terrestre correspondant dans le rapport de 43 100.
Comment alors expliciuer, -.par exemple, la fonte
presque complte des neiges formant les calottes po-
laires de Mars ?

Dans une tude (j),sur la raduilian dans le svs-


Icnu' solairr, le Professeur J. H. ]*oynting a cherch,
par l'application de la loi de Stefan, se faire une
ide t's tempratures des diffrentes ^ plantes-
Imaginons, dit-il, un petit corps noir bon conduc-
teur de la chaleur et plac en' plein soleil la dislance
de la Terre. .Supposons qu'il ait un centimtre carr
de section transversale, de faron qu'il reoive 1/24
de calorie par seconde. Il atteindra bientt une tem-
prature telle qu'il donnera exactement autant qu'il
reoit et, puis(|u'il t-st si petit, la chaleur le traver-
sera rapidement, de sorte qu'il sera tout entier prati-
quement la mme temprature. Une sphre de
I centimtre carr de section transversale a une
aire de 4 centimtres, carrs, de sorte qu'elle doit
mettre, par chaque centimtre carr de sa surface,
i'g6 = o,ojo4 calorie par seconde. "

(i) Discours prononc au meeting de Cambridge de la


Dritish Association, le 2j aot, 1904.
i6o LES ENIGMES DE LA SCIENCE

Or, d'aprs les recherches de Kurlbaum en parti-


culier, on connat la quantit relle d'nergie mise
par une surface noire ou parfaitement radiante par
seconde ioo C, et par consquent une tempra-
ture 'quelconque. Ces recherches sont bases sur une
loi propose autrefois par Stefan et d'aprs laquelle
le courant d'nergie est proportionnel la qua-
trime puissance de la temprature compte par-
tir du zro absolu.Les recherches de Kurlbaum
ont permis de dresser le tableau suivant de la quan-
tit d'nergie mise par un centimtre carr de sur-

face parfaitement radiante ou " noire " :

Tableau II. - Ouaniit -d'nergie mise par'

I centimctrc carr du corps noir.


if.l
L KiNlOML M,\K1 IKNiNK

lorie, par seconde, on trouve (|uc la chaleur radie


par notre petite sphre noire eorrcsponii peu de
v-hose prs une temprature de 300" absolus ou
J7" V. IMaee la distance de chacune des autres
pkintes, la temprature de la petite sphre noire
\aiiei;i ncessairement en raison inverse de la racine

carre de la distance, et l'on obtiendra les nombres


suivants :

Tableau IJI. - - 'rcnipcralvrc d'une sph-rc nuire


place diffi'entes distances du Soled

r>isr.\MK Af CKNiRr-: Dr sni.i.ii.


lz _
LES NIGMES DE LA SCIENCE

par conduction joue un rle srieux pour Tgalisa-


tion des tempratures on diffrentes rg'ions. D'au-
tre part, cependant, la rotation du g-lobe assure une
temprature peu prs unifornae une latitude don-
ne et les mouvements de l'atmosphre tendent
distribuer galement la chaleur reue. La Terre doit
donc possder peu' prs la temprature du petit

corps noir la mme distance ; mais, comme elle

rflchit une fraction de la radiation splaire, sa tem-


prature moyenne sera forcment un peu infrieure.
Nous pouvons raisonner de mme par analogie
pour la plante Mars, en supposant toutefois, ce qui
n'est probablement pas, que les conditions de consti-
tution physique du globe martien sont les mmes
que sur la Terre. D'aprs les considrations pr-
cdentes, il faudrait abaisser de io environ la tem-
prature calcule, ce qui donnerait pour la temp-
rature moyenne Pour
37" 40" au-dessous de zro.
le professeur Poynting", la temprature moyenne de
la plante ne doit pas diffrer beaucoup de ces chif-
fres. " A moins, conclut-il, que cette plante soit

trs diffrente de la Terre, sa surface entire est


au-dessous du point de conglation ". En somme,
pour le professeur Poynting comme pour Fizeau (i),

on est conduit l'hypothse de l'existence, la sur-


face de Mars, d'immenses glaciers analogues ceux
de notre globe, mais d'une tendue beaucoup plus
considrable encore.
Cette hypothse est cependant en contradiction

(i) Acadmie des Sciences, sance du 25 juin 1888.


L'Astronomie, aot 1888.
T, 'NIGME MARTIENNE 163

complte avec ce que nous montre l'observation de


la plnnte. La neige, qui en hiver couvre des ten-

dues considrables, fond presque entirement au


cours de l't on constate souvent la prsence de
;

brouillards ou de nuages, et nous avons vu- que le


spectroscope dcle dans l'atmosphre martienne la
prsence de la vapeur d'eau. La temprature doit
tlonc tre en gnral pendant le jour suprieure au
ivoint de conglation. Comment expliquer cette ano-
malie ? 11 est vrai qu'on a voulu voir dans les ca-

lottes polaires di- l'acide carbonique solidifi .IVIais

nous :i\ons vu plus haut que, d'aprs M. Lowcll,


cette thorie parat bien inadmissible, en raison de
la prsence constante d'une bandr i^leutre sur les
hnirls- de la masse nei<^eu-;e.

V
11 donc rechercher ce qui peut ainsi relever
faut
la temprature dans r?itinosphre de notre voisine
A la suite de travaux trs intressants, I\L Lovvell
arrive ce rsultat que le pouvoir calorifique rel
la surface de Mars est trs suprieur ce qui
l'xiste sur la Terre et doit produire une temprature
moyenne de +22" C , en supposant Mars protg,
comme la Terre, par une atmosphre dense et trs
eliarge d'eau. Mais l'atmosphre martienne, par
suit(^ de sa raret, ne peut remplir aussi efficace-
ment re rle protecteur cependant, M. Lowell re-
;

garde comme trs probable que, tout en tant plus


rare, l'atmosphre de notre voisine renferme une
plus grande proportion de vapeur d'eau et d'acide
l6jj 1 F.S KNTGMES DF. T.a' SCt-IENCF.

rn rl)(>ni(|ue. 11 est riinsi nment* :'i fixer la Icmp-


r.'itiire moyenne de Mars de (f (
prs ".
; c'est prs-

f|iie exnetem(>nt In mCMne temprature i|ue celle de


la moiti mridionale de l'Anoleterre.

l-'nlin, comme complment de ces recherches, le

professeur Lowell trouv que le point d'bullition

de l'eau sur Mars serait environ 44" C, la quantit


d'air par unit de surface tant peu prs g-ale
aux deux-neuvimes de ce que l'on constate sur la
Terre, tandis que la densit probable de l'atmo-
splii-e martitMine est seulement de 63 millimtres,

soit le douzime de la densit di' notre couche atmo-

sphrique.

La base mme de tous ces calculs est trop fragile


pour qu'on puisse accorder une ^rande conliance
aux rsultats. Mais doit-on, par suite, adopter la
eonrhision du professeur Po^nting-, qui, aprs avoir
discut certains points de l'tude de M. Lowell,
afirme que la temprature de Mars, avec les don-
nes fournies par le clbre astronome amricain,
reste encore trs au-dessous du point <le cong-la-
"
tion ? Je pense, ajoute le professeur Poynting, qu'il
est impossible temprature de Mars
de porter la
un point aussi lev que la valeur obtenue par le
professeur Lowell, moins de supposer que son
atmosphre possde des qualits entirement diff-
rentes de celles que nous connaissons notre pro-
pre atmosphre. "

En tout cas, l'observation semble bien prouver


que la temprature du sol de Mars est relativement
leve, et c'est h cette conclusion que j'tais dj
I.'Nir.MF, \TARTTFNNF 1^5

nriivr en (') ^-'"^ n'ouhl'ums p;is que tiuis ces


io<'.S

rl)illn-s ne peuvent lomnii (|ur (h's iipproxiniat ions

lis i^rossires, lanl doniK'- le peu de (lociiinents


(|ue nous possdons sur l'lal de l'ai iiio.splire de la

plante. Nous savons seulement cpu^ celte alnm-


sphre est j)lus faillie c|ue la ntre, sans cpi'il nous
soit possible de dire avec quelque certitude dans
quelle proportion. Et: cette rarfaction mvmv n'esti

pas une des moindres difficults lorsqu'on aborde


la dtermination de la temprature de la plante.

Sur la Terre, notre atmosphre relativement dense,


charge de vapeur d'eau et d'acide carbonique, sert
de manteau protecteur contre le rayonnement de la
chaleur superficielle ; elle enuuag^asine en mme
temps une grande partie de la chaleur solaire qui
la pntre. Elle joue encore le rle de rgulateur :

c'est par les courants ariens que se fait le trans-


port de caloric|ue des rg'ions quatorialcs aux re-
liions polaires.
()r, sur Mars, l'atmosphre, nous l'avons vu, est
relativement rare. D'autre part, les g'randes masses
ocaniques qui, sur notre g^lobe, joueiil un rle ana-
loq-ue celui de l'atmosphre, font compltement
dfaut sur notre voisine. II en rsulte que la tem-
prature doit subir des carts considrables, et tho-
riquement les diffrences doivent tre normes entre
les rgions polaires et les rgions quatorialcs, et
entre le jour et la nuit surtout. Grce, en effet,
la basse pression qui existe la surface de la pla-
nte, l'eau peut peine rester l'tat liquide. Pen-

(i) /??". rrti. des Sciences. 30 nov. 1906, p. 918.


](.() J.KS t.NIGMl'.S DE LA S(^]F,NCE

dant la journe, les rayons solaires la rduisent en


\apeur, tandis que le froid brusque de la nuit ou la

moindre "variation de tempvratu.re doit amener la


production de rose, ou de hi unies et de brouillards
plus ou moins opaques rn<-bissant la lumire blan-
che. Un froid plus rij^'ounnix prcipite la vapeur
d'eau en flocons de neige, ou la fait se dposet'Sous
forme de gele blanche diffnntes rgions semblent
;

mme en tre recouvertes d'une faon continue ce :

sont, sans doute, de hauts plali'aux. Les neiges po-


laires elles-mmes ne sauiaiint atteindre une forte
paisseur, car la consid-iMtion d'un t deux fois
plus que les ntres ne pourrait expliquer
long- la

fonle parfois complte d( s calottes polaires.


Dans ces conditions, la fusion des neiges polaire.''
ne peut pas donner de trs grandes quantits d'eau.
Miss Clerke (i) tait arrive, par des ealcus que
nous croyons '
inutile de reproduire ici, conclure
que l'eau rsultant de la fonte des neiges des ples
ne pourrait pas, rpartie sur toutes les surfaces .som-
bres,donner plus de qnarnntr-ti'ois millimtres d'eau
de baulcur. C'est peu, vraiment, pour subvenir aux
besoins de la vgtation. Il est vrai que M. Lowell (2)
proteste nergiquement contre les chiffres de Miss
Clerke ;
pour lui, la hauteur de l'eau provenant de.
la fusiort des neiges ne serait certainement pas inf-
rieure soixanr-quinze cen'imires.
Ajoutons qu'un tel dbat est parfaitement puril,

(i) Kilinbiirgh Revitrv, ort. iSq6 : New A'iews about


Mars.
l?)
Nature, 19 mars 1908, t. LXXVII, p. 461.
1. i.xiwME MARTIENNE 16/

et, nous est actuellement impossible de tenter


qu'il
de pnreillcs dterminations avec quelque chance dj
succs. Cependant, la clbre thorie du professeur
Lowell repose entirement sur cette supposition que
toute leau ncessaire la vgtation provient de
la fonte des neiges polaires. Tel serait, du moins,
le rsultat de ses observations. Le principal carac-

tre des canaux, et d une faon gnrale de la sur-


face de la plante, est certainement la variabilit,.

Rien, en effet, ne parat stable sur ce monde voisin ;

la teinte des dtails, leur intensit, leur visibilit,

tout cela parat soumis des changements perp-


tuels. Ces changements s'oprent, sans doute, en
vertu d'une loi qui nous chappe encore, mais que
M. Lowell a entrepris d'lucider.
Aprs avoir runi tous ses dessins, l'astronome
amricain fut frapp de ce fait que tous les canaux
ne. sont pas visibles la fois, et l'poque de l'appa-
rition de chaque canal pendant l'anne martienne
parat d'autant plus tardive que l'objet se trouve
plus loin du ple tourn vers le Soleil ; d'o il rsul-

terait dveloppement des canaux serait gou-


que le

vern par une force synchronique dans son dbut


avec la fusion des glaces polaires. Or, cette force se
propage peu peu, de latitude en latitude, jusqu'au
c'l de l'quateur. Tels sont les faits que M. Lo-
well (i) prtend avoir constats pendant l'opposition
de 1903. Quelle explication en donne-t-il ?

(i) Bulletin de la Socit lieli^e d'Astiononiic Les :

Cartouches de Mars.
\'. galement, dans The Ccti-
tuiy illuslraled Monthly Magazine, diffrents articles pu-
blis en iquy et 1908 sous le titre gnral : Mars as the
abode of life.
l68 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Sur la Terre, la vgtation, pour apparatre, a


besoin de deux facteurs principaux : le soleil et Peau.
1,'cau ne fait . dfaut presque nulle part; il sutiit

donc de l'apparition d'un soleil plus ardent au prin-


temps pour voir se manifester la vie vgtale. Sur
Mars, au contraire, l'eau est excessivement rare, si'
rare (ju'aprs chacfue hiver elle se trouve presque
compltement relgue aux deux ples, oii nous h
vovons l'tat solide. Ds lors, pour que les vg-
l;iux puissent renatre la vie, il faut que les neiges

et les glaces polaires soient fondues et que l'eaj

ainsi libre aille arroser les rgions fertiles de la

plante. Cette fusion ne peut se produire (jue sous


l'action d'un soleil plus chaud, par consquent assez
lev au-dessus de l'horizon. Les rgions polaires se-
r;iient alors les premires tre irrigues et mon-
trer les traces de la vgtation. Puis, peu h peu,
cette eau s'coulerait vers l'quateur, donnant par-
tout naissance, sur son passage, une vie vgta-
tive intense, se traduisant pour nous par l'apparition
successive des canaux. Mais, comme aucune loi phy-
sique ne peut expliquer l'coulement de cette eau
vers l'quateur, surtout travers un sol dessch,
M. Lowell en conclut que les taches appeles canaux
s^nll entretenues artificiellement.
M. Lowell avait espr confirmer toutes ces vues
par l'obtention de photographies du disque de la

plante. Malheureusement, au foyer des plus grands


instruments, Mars nous apparat comme un disque
bien faible sur les plaques photographiques. Sans
contester les rsultats obtenus, et qui font grand
honneur la persvrance des astronomes de Flags-
M

oc.,

(Q

c X
'Sa "^

E oi

a.,
c -g

c ""

L
l'nigme martienne 169

taff, nous devons avouer que les preuves, mme


agrandies, ne peuvent constituer un progrs dans
la connaissance de la plante. Ce que l'on voit faci-

lement sur les clichs, ce sont les dtails importants,


au sujet desquels nulle contestation n'est possible.
Tous les astronomes qui ont tudi la plante de-
puis quarante'ans sont d'accord sur les grandes con-
figurations, les seules que montrent les photogra-
phies.
Le ddoublement des canaux, que M. Lowell pr-
tend voir sur ses preuv^es, me parat bien sujet k
caution. J'ai mains et je
eu ses clichs entre les

dois avant tout la vrit d'affirmer que je n'ai


jamais constat de ddoublement aussi net que sur
ses dessins. Il existe bien des canaux largis, mais
aucun n'est vraiment double.
Je n'insisterai pas sur la fragilit des hypothses
bases sur l'examen de la visibilit des lignes fines
aperues par M. Lowill. Il m'a cependant paru op-
portun de faire connatre dans une vue d'ensemble
l'uvre entreprise Flagstaff.

VI

Il serait maintenant bien superflu d'essayer ^e


dgager des conclusions certaines relatives la cli-
matologie de la plante Mars.
L'enscmblf des travaux une nous avons exposs,
avec la plus giand<' impartialit possible, nous mon-
tre que, dans le domaine de l'Aiographie, tout reste
faire ; nous commenons seulement :i en aborder
l'tiidi- nous en sonimt^^ aux premires pages.
)7("' l'ES ENTGMF.S DE J,A SCIENCE

Cette question d'Astrononne physique est encore


loin de recevoir une solution satisfaisante ; les rai-

sons nous en pai'aissent faciles concevoir.


D'une part, le sujet se aux problmes
rattache
les plus ardus de la Physique moderne, ceux qui,
peine poss d'hier, soulvent dj les plus ardentes
polmiques.
D^autre part, une thorie n'est satisfaisante qu'
une condition : celle de g'rouper autour d'une ide
g-nrale un trs grand nombre de faits.

Or, il ne faut pas craindre de l'avouer, dans l'tude


de la plante Mars, ce sont prcisment les faits
qui nous manquent ; et par l nous entendons dire
les faits scientifiques, rigoureusement constats et
contrls.
Cela n'a rien qui doive nous tonner, l'Astronomie
est encore bien mal outille pour tudier un disque
apparent aussi faible que celui de la plante Mars ;

chaque opposition, notre science n'augmente donc


que d'une infime quantit, et personne ne pourrait
prvoir le jour o l'abondance cs faits les mieux
tablis nous permettra d'arriver d'intressantes et
lgitimes conckisions.
Ce n'est certes pas une raison pour abandonner
la partie. Ce qui arrive pour l'tude de la plante
Mars se produit journellement dans tous les domai-
nes de la science. A
mesure que nous serrons de
plus prs une question, quelle qu'elle soit, nous
sommes amens tout naturellement traiter les su-
jets les plus divers l'horizon s'largit ds que nous
;

avanons et nous avons vite fait d'atteindre ce que '

Lord Kelvin se plaisait appeler " les limites de


notre science ".
Comment on a mesur
la distance

de la Terre au Soleil

L'^ altiation prcise de la distance de la Terre


au Soleil constitue, vrai dire, le problme capital
de toute l'astronomie moderne. Son importance ap-
paratra sous son vrai jour, si nous disons que de sa
solution dpendent non seulement les ^ raies dimen-
sions du systme solaire, mais encore celles de l'Uni-
vers que nous connaissons.
La distance du Soleil la Terre sert en effet
l'astronome d'unit de mesure, si bien qu'une erreur
dans l'valuation de cette grandeur se transmet dans
toutes les directions, affectant aussi bien les distan-
ces qui nous sparent des plantes de notre propre
systme que celles des astres les plus voisins, ou
celles des toiles composant les plages tincelantes
de la Voie lacte.
Il n'est pas jusqu'au calcul des masses qui ne
soit affect par cette valuation : la quantit de ma-
tire contenue dans un corps cleste est dtermine
effectivement l'aide de la distance, d'aprs les im-
mortelles lois de Newton, et comme la distance entre
IJ2 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

gnralement dans les quations la troisime puis-


sance, la moindre erreur de l'unit linaire vient trou-
bler les rsultats d'une quantit trs forte.
Cette unit fondamentale mieux connue nous per-
mettrait aussi une valuation plus certaine et plus
prcise du moment de tel ou tel phnomne astrono-
mique.
Ces quelques considrations suffiront pour justi-*
fier l'opinion du grand astronome Airy qui soutenait

que la distance du Soleil la Terre est le plus


important problme astronomique (i).
Mais c'est aussi l'un des plus difficiles, car les
quantits cjui entrent dans les donnes sont si faibles
que leur dtermination exacte exige toutes les res-
sources de la science moderne.
Au fond, la solution du problme repose entire-
ment sur la dtermination de la parallaxe du Soleil,
c'est--dire sur l'valuation du demi-diamtre angu-
laire de la Terre vue du Soleil.

Imaginez un triangle ayant pour base un rayon


terrestre et pour sommet le centre du disque so-
laire l'angle au sommet sera ce que les astronomes
:

appellent la parallaxe du Soleil.


Au premier abord, la mesure de cet angle ne sem-
ble pas d'une difficult insurmontable. On imagine
aisment deux observateurs placs aux deux extr-
mits d'un rayon terrestre, cette dernire grandeur
ayant t plusieurs fois dtermine trs exactement.
Si les deux observateurs visent le centre du Soleil
en mme temps, ils pourront, chacun sparment,

(iX Airy, Monthly Notices, vol. XVII, p. 210.


DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 173

dterminer la valeur des angles la base de notre


triangle. L'angle au sommet s'en dduira par l

mme ainsi que la distance et le problme sera


rduit une simple question de trigonomtrie li'-

mentaire. '

Pratiquement, la somme des deux angles ainsi d-


termins g;ile de bien prs deux angles droits et

on trouve que l'angle au sommet (parallaxe) est trs


faible et voisin de neuf secondes d'arc Ce qui ! si-

gnifie que la base est trs petite compare la

hauteur du triangle.
Quant un gomtre sur la terre veut mesurer la

dislance d'un point un autre inaccessible, il choisit


aussi une base mesure soigneusement et il s'estime
bien peu favoris si cette base n'est que le dixime
de- la distance totale. Or l'astronome se Trouve dans
une position autrement critique et difficile, car sa
base d'oprations est comprise entre le i/iiooo et
le 1/12 000 de la distance mesurer.
Notre astronome est en tout point comparable
un arpenteur qui chercherait la distance d'un point
loign de 16000 mtres avec une base d'opration
de m. 50 environ.
I

Pour donner une ide de l'erreur introduite'^dans


les mesures, disons que le moindre cart, ne ft-ce

({ue de un dixime de seconde, fausse la distance de

un centime en plus ou en moins or un dixime ;

de seconde est l'arc sous-tendu par un cheveu \u


240 mtres !

En supposant la parallaxe gale 8", 80, ce qui


est trs prs de la vrit, on trouve pour la distance

du Soleil :
149741 000 kilomtres ; et cependant une
174 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

variation de 1/20 de seconde donnera une diflerence


de un millier de kilomtres.
On voit qu'il importerait d'obtenir le centime de
seconde, mais la mthode directe est loin d'offrir
un si beau rsultat.
Aussi le problme a-l-il de tout temps t abord
indirectement.
C'est l'histoire de ces mthodes indirectes de d-
termination, la plupart trs ingnieuses, que nous
allons retracer brivement.
Avant l're chrtienne, Aristarque de Samos avait
imagin une mthode si ingnieuse et si jolie, qu'elle
tait digne de russir. Mais les observations, fondes
sur l'examen des phases de la Lune, ne comportaient
pas une grande prcision, surtout cette poque.
Aristarque avait, en effet, conclu que le Soleil est
environ ig fois plus loign que la Lune.
Hipparque, se fondant sur l'observation des clip-
ses de Lune, ne russit pas davantage. Ptolme, re-
prenant cette mthode, tenta de mesurer la dimen-
sion de l'ombre de la Terre la distance de l'orbite
de la Lune, telle pendant une clipse.
qu'on la voit

Il obtint ainsi une valeur de 170", soit 250" pour


la parallaxe solaire.
Plus tard Copernic et Tycho Brah, l'aide du
mme raisonnement et des mmes observations, ne
furent pas plus, heureux et obtinrent 2'55" et 3',o.
La dernire de ces dterminations donnerait comme
distance du Soleil 7 400 000 kilomtres et pour le
:

diamtre de cet astre environ 69000 kilomtres.


Er! -:omme, le chiffre de la parallaxe resta le mme
pendant douze sicles jusqu' ce que Kepler et d-
DISTANCK DE LA TERRE Air SOl.EII. 175

montre que sa \alcur ne pouvait dpasser j\ ce (jui


veut dire que la distance de la l'erre nu Soleil tait
reporte environ 20 millions de kilomtres.
Il y a loin de ces mesures k celles obtenues par

Flamsteed et Cassini, entre 1670 et 1680, au moyen


d'une mthode nouvelle pour l'poque, l^ mesura de
la parallaxe de !\fars (i).

Cette ^de de se, servir de la parallaxe d'une pla-


nte pour obtenir celle du Soleil est .une consquence
de. la troisime loi de Kepler, et il tait difficile

qu'elle vnt l'esprit des astronomes ava^it la date


de cette dcouverte.
Kepler tait enfin parvenu, aprs dix-sept annes
de laborieuses recherches, dcouvrir (15 mai 1618)
ce qu'il cherchait avec tant d'acharnement : une
proportionnalit entre les carrs des rvolutions si-

drales des plantes et les cubes des distances


moyennes au Soleil.
Le plan du systme solaire tait dsormais don-
n ; il s'agissait d'en trouver l'chelle.
La dcouverte de Kepler ouvrait des champs inex-
plors h l'astronomie. Pour ce qui est en particulier
de la dtermination "de la distance du Soleil la
Terre, on conoit qu'il suffise ds lors d'obtenir la
parallaxe d'une plante quelconque.
Supposons en effet que la parallaxe de Mars soit
dtermine, nous connaissons exactement la dure
respective de la rvolution sidrale de la Terre et de
Mars. La loi de Kepler nous donnera aussitt le

(i) J. D. Cassini, Histoire ahrf^e de la parallaxe du


Soleil, 1772.
176 LES NIGMES DE LA SCIENCE

rapport des distances de la Terre et de Mars au


Soleil. Ce rapport avait dj t valu dans les

temps anciens d'une faon trs exacte. Les distan-


ces sont entre elles comn^e i est 1,52. Si donc
nous prenons la distance du Soleil la Terre comme
unit, celle de la Terre Mars sera 0,52.
La parallaxe de Mars, qui est plus rapproch de
nous que le Soleil, sera donc plus g-rande que celle
du Soleil dans ce mme rapport de i h 0,52. Il

suffira, on le voit, d'obtenir la parallaxe de Mars


pour avoir immdiatement celle qui correspond i,

c'est--dire celle du Soleil, par consquent sa dis-


tance.
D'autre part, on a des chances de dterminer fa-
cilement la parallaxe de Mars, car son opposition
fax'orablc (|ui a lieu tous les 15; ans, la plante est
peine 56 millions (le kilomtres, c'est--dire beau-
coup plus rapproche que le rentre de notre svstme.
Cette mthode offre en mme temps un second
avantag"e. Le disque de Mars est un objet autre-
ment facile observer que le- disque du Soleil, et les
mesures sont moins affecte. J' erreurs rsultant
de l'irradiation.
Ce fut prcisment par cette mthode applique
une opposition de Mars que Richer Cayenne, en
1672, de concert avec Cassini Paris, obtint la pre-
mire approximation raisonnable de la distance du
La parallaxe scolaire parut alors trs voisine de
Soleil.

q",5. Du mme coup le Soleil prenait place une


distan( r d.- 1 ;8 millions de kilomtres environ.
De Flamsteed crut
ses observations personnelles
pouvoir conclure une parallaxe de 10", ce qui nous
DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 177

rapprochait 130 millions, mais la diffrence insi-

gnifiante pour l'poque semblait montrer qu'on tait


dans bonne voie.
la

Cependant quelques notes discordantes s'levaient


encore L'abb Picard avait trouv une valeur exac-
:

tement gale la moiti de celle de Flamsteed (pa-


rallaxe 20"), soit une distance de 66 millions de
kilomtres, tandis que La Hire de son ct soutenait
que le Soleil tait ou moins 219 millions de kilo-
mtres (1), si bien que l'incertitude continuait tre
comprise dans d'normes limites.
En 1676, LIalley avait t envoy l'le Sainte-
Hlne pour y faire des observations astronomiques,
et c'est l qu'il put tudier le passag'e de Mercure
sur le (28 octobre 1677). C'est sans doute h
Soleil
cette occasion qu'il conut l'ide de faire servir le
passag'e des plantes infrieures la dtermination
de la La mthode grossirement applique
parallaxe.
h l'observation de INIercure donna un rsultat si pro-
che de la vraie valeur, (|ue HalK-y fonda de belles
esprances sui unr mthode aussi ingnieuse ; et
en 1716, il crut pouvoii' en exposer le principe (2),
proposant son application aux prochains passages de
Vnus annoncs pour 176J et 1769. Il savait bien
qu'il ne pourrait lui-mme vrifier la valeur de cette
mthode nouvelle ; aussi la mentionnait-il avec prire
la postrit de se souvenir que l'ide venait d'un
Anglais.

(i) J. D. Cassin, Flist. (thrt't^. ilr In f'aralhixe du S-


leil, 1772, p. 122.

(2) Philosofhical Transactions pour 1716.


f 7>'^ l-ES NIGMKS DE l.A SriENCK

Entre tcmtps (1752), Lacaille avait lx la paral-


laxe k 10", valeur oorrespondant 132 millions de
kilomtres. Il semblait qu'on approcht du but. H-
tlas ! 11 n'en tait r-iet.

De toutes parts on se prparait l'observation


x]cs passagfes de Vnus et on en attendait les mcil-
iburs rsultats. A l'poque de sa conjonction inf-
rieure, cette plante se trouve assez prs de la Terre,
v- peine 42 millions de kilomtres ; mais en raison
de sa forte inclinaison sur le plan de l'cliptque, elle
passe tantt au-dessus, tantt au-dessous du So-
leil. Dans ces conditions, le voisinage de l'astre bril-
lant rend ..toute observation impossible. Cependant il

peut arriver que Vnus se projette sur le disque so-


laire elle peut se dtacher alors comme un point
;

noir facilement observable. Ces clipses partielles


du Soleil par Vnus , suivant la pittoresque expres-
sion de Encke, sont malheureusement trs rares.
Elles se suivent par paires, h 8 ans de distance et
chaque couple est spar -du suivant par des inter-
valles variant alternativement de 105 ou 121 annes
environ.
Les deux premiers passages calculs avaient eu
lieu en 163 1 et 1639 et c'taient les retours de 1761

et 1769 qui <ilevaiei^t servir la mesure de la pa-


rallaxe.
Le principe de la mthode de Halley est thori-
quement simple : il exige deux postes d'observa-
tion aussi loigns que possible en latitude pour ;

simplifier, supposons qu'ils soient distants (sur un


mme mridien de part et d'autre de l'quateur)
d'une yaeiar de 60 degrs ; ils seront donc spars
1 LSIAlNCL Uli LA XKKKIi AU bUl.ElL I
Jy

exactement par la longueur d'an rayon terrestre.

Au moment du passage de Vnus sur le Soleil, la

plante situe entre la lYrre et le Soleil se projettera

sur le disque solaire, pour chacun des observateurs,


en deux points diffrents ; \'nus paratra dcrire
des cordes distinctes et ingales et la longueur des
cordes sera dans deux cas dtermine minutieu-
les

sement au moyen du temps des passages. On pourra


donc en dduire la distance angulaire qui spare ces
cordes parallles.
Nous aurons alors deux triangles semblables ayant
pour bases, l'un la distance angulaire des deux cor-
des, l'autre le rayon de la terre; et pour hauteurs
respectives, le premier la distance de \'nus au So-
leil, le second la distance de Vnus la Terre.. Mais
videmment les bass sont entre elles comme les
hauteurs. Or le rapport des hauteurs est un nombre
connu par la troisime loi de Kepler, il est gal
0,733/0.277; on pourra donc en dduire la valeur
vraie de la distance des deux cordes, puisque le
rayon de la' Terre est connu et, par un calcul lmen- ;

taire, l'angle sous lequel un observateur plac au


centre du Soleil verrait, le ra)'on terrestre, ce qui
est prcisment la parallaxe cherche.
Un phnomne comme passage de Vnus sem- le
blait donc de prime abord offrir une grande
certi-
tude pour la fixation de la distance de la Terre au
Soleil. Il s'agissait, somme toute, de dterminer la
latitude des observateurs d'une faon prcise,
opra-
tion dlicate, mais dj possible la fin
du xvjir si-
cle. Au reste, il n'est pas ncessaire que les obser-
vations soient faites en des points exactement
dis-
iSo LES ENIGMES DE LA SCIENCE

tants de 60 degrs comme nous l'avons admis ; une


distance arbitraire ne peut que compliquer les cal-
culs, mais quel astronome recule devant une diffi-
cult algbrique ? En fait, on reconnut que la pr-
cision devait tre d'autant plusgrande que les postes
seraient plus loigns. Restait donc dterminer les
moments exacts des passages. L tait l'cueil que
personne n'avait prvu. Vnus offrant la lunette
un disque trs apprciable, Halley avait recommand
de noter le moment des contacts extrieurs et sur-
tout l'instant prcis o le disque solaire et le disque
de Vnus seraient tangents intrieurement ; il comp-
tait sans des plinomnues d'irridiation et de diffiac-
tion (ju'il est difficile, mme actuellement, de soumet-
tre au calcul.
Lors des passages de 1761 de 1769, dans la
et

plupart des stations, la plante, au moment des con-


montra un ligament (connu en as-
tacts intrieurs,
tronomie sous le nom de goutte noire), au lieu de
prsenter l'aspect d'un disque rond touchant nette-
ment le bord du Soleil ; si bien que le contact rel
fut soumis une incertitude de 10 ou 15 secondes
de temps.
Ce ligament ne peut en aucune faon tre vit.
A l'il nu, en vertu de l'irradiation, le bord d'un
objet brillant est indtermin. Dans les lunettes,

l'image d'un point lumineux n'est jamais un point,


mais un disque de diamtre variable suivant les ins-
truments. C'est ainsi que les toiles nous paraissent
d'autant plus petites que l'appareil est plus parfait
et plus puissant, mais jamais leur diamtre ne peut

tre rduit zro.


1

DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 16

Deux points lumineux allant l'un vers l'autre doi-


vent donc nous paratre se toucher bien avant le mo-
ment des contacts, et les dfauts de dfinition aug-
mentent encore le phnomne.
L'exprience du ligameni noir est facile rali-

ser. Placez le pouce et l'index lo ou 15 centimtres


de votre il en les tenant en contact ; ds que vous
les sparerez, vous pourrez observer que deux
les

surfaces sont runies par une lig^ne sombre de grande


largeur.
L'exprience russira mieux encore en \ous pla-
ant devant une fentre et en faisant passer l'un
derrire l'autre deux objets quelconques, votre doigt
et un crayon par exemple.
Cette double occasion offerte aux astronomes,
huit annes de distance, pour leur permettre de fixer
la grande unit astronomique, ne se trouva ainsi
d'aucune utilit les esprances qu'ils avaient con-
;

ues s'envolrent une une et le passage de 1769


les laissa grandement, dsappoints. L'incertitude
sur la distance du Soleil que l'on comptait rduire
quelques centaines de milliers de kilomtres restait
encore comprise dans les mmes limites qu'aupara-
vant.
Et cependant rien n'avait t nglig pour assu-
rer la russite de la campagne.
Pousss par un hroque dvouement la science
dont Halley avait tant de fois donn l'exemple, les
astronomes s'taient rpandus sur toute la terre.
L'un d'eux, entre autres. Le Gentil de la Galais-
sire, parti de l'Inde au mois de mars 1760 et em-

pch par la guerre que nous soutenions avec les


l82 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Anglais, eut k courag-e d'attendre pendant huit an-


nes Pondichry le passag-e de 1769, risquant ainsi
sa position officielle l'Acadmie des sciences, o,
faute de nouvelles sur son compte, on finit par le
remplacer ;
perdant son patrimoine qu'il avait d-
pos enlre c\ts mains pour comble de
infidles ; et,
malheur, manquant le but de son voyag-e. Lors du
passage de 1761, il n'avait pu, en effet, que consta-
ter le phnomne du pont de son navire sans pou;
voir l'observer, et en 1769 un ciel charg de nuag-es
rendit impossible toute observation.
L'abb CJiappe d'Auleroche, en 1769, n'a\ait pas
t plus heureux. Aprs avoir observ le passag-e de
17O1, en Sibrie, il alla mourir de la fivre jaune en
Californie, le i"'" aot 1769, l'ge de 41 ans.
Le P. Hell et Planmann s'taient rendus alors,
l'un en Sibrie, l'autre en
pendant que Finlande,
Green, Kook et Solander partaient pour Tati Dy- ;

mond et Wales pour la baie d'Hudson. Cassini,


Messier, Bernouilli, Du Sjour, Maskeline, Dohre,
etc., devaient observer, soit Paris, soit Londres,
soit Saint-Ptersbourg, et mme Pkin.

Ds qu'on eut rassembl tous les matriaux, plu-


sieurs mathmaticiens se mirent l'uvre et combi-
nrent d'une manire varie les diffrentes sries des
observations. Le rsultat fut loin de rpondre leur
attente on obtint en effet une suite de valeurs
:

s'tageant depuis 7", 5 jns(|u' 9", 2, sans qu'on pt


dcider quel chiffre il fallait s'arrter.
En 1822, Encke, alors directeur de l'Observatoire
de Seeberg-, prs de Gotha, entreprit une revision
approfondie de tous les travaux accumuls par les
DISTANCE DE LA TERRE At^ SOLEIL 183

i)b.scrvations des passag"es de Venus. Il obtint comme


rsultat le plus probable, la valeur ^^"',5776. Ses con-
clusions eurent un g-rand i^etentissemcnt lorsqu'elles
furent publies en 1824 (i).

Ln quatrime dcimale surtout parut imposante ;

la discu: ::ion qui avait permis de l'obtenir ayant t


laborieuse devait., pensait-on, tre l'abri de tout
eproche, si bien que la valeur de Eneke resta in-
conteste et classique pendant des annes. La dis-
tance du Soleil paraissait dsormais fixe
153 680 000 kilomtres.
La trve dura exactement trente ans. Le cri
d'alarme, suivant l'heureuse expression de Miss
Clerke, tut jet par Hansen, en 1854 ; voici quelle
occasion. Hansen avait constat l'existence d'un
lguer dplacement mensuel apparent du Soleil dans
le ciel, d'environ 6", 4, dij ce fait que la Terre
et la Lune tournent autour de leur centre de g'ra-
vitcommun. Depuis, on a souvent fait usage de ce
mouvement apparent pour dterminer la masse de
la Lune par rapport celle de la Terre, en em-

ployant comme donne la distance suppose connue


du So'leil ; mais nous pouvons connatre la masse de
laLune par d'autres moyens, par l'tude des mares
en particulier nous pourrons donc en dduire
; la

parallaxe solaire en termes de l'quation lunaire du


mouvement du Soleil.

Or, il se trouva que les mouvements observs de


la Lune ne s'accordaient pas du tout avec la valeur
de la parallaxe universellement admise, et la thorie

(i) Month. Not., vol. XV, p. g.


184 LES NIGMES DE LA SCIENCE

rclamait une diminution de la distance" du ^


Soleil
la Terre d'au moins 6 millions de kilomtres.
En 1857, Hansen
reprenait la question sous un
autre aspect montrait que certaines diffrences
et
entre les positions observes et calcules
de Vnus
et de Mars s'vanouiraient en modifiant la parallaxe
dans le sens indiqu (i).
Ce n'tait pas la premire fois qu'on faisait in-
tervenir des thories g-ravitationnelles dans le cal-
cul de la parallaxe solaire. Le do^otieur Matthevv
Stewart d'Edimbourg- avait conu l'ide ds
1763
d'appliquer cette recherche les perturbations
cau-
ses par le Soleil sur la marche de notre
satellite.
Son essai demeur infructueux (2)
tait un peu ;

plus tard Tobias Mayer de Gtting-en n'avait pas


russi davanlagfe, mais Laplace dans son Trait de
vicawqiir cleste (3) (|ui fut publi de 1799 <' 1^25,
aborda problme avec toute l'ampleur dsirable.
le

Sa mthode tait fonde sur Vini^nlil parallacli-


qitc lunaire : c'est le nom donn 'i une irrgularit
de mouvement dpendant de ce f;iit <jue l'action per-
turbatrice du Soleil .sur l:i j.une diffre sensiblement
de ce qu'elle serait si Ui distance de l'nstre central
tait infiniment grande au lieu d'tre rduite quatre
cents fois environ la distance de la Lune la Terre.
Il est difficile d'entrer ici dans 'les dtails de la m-
thode ;
qu'il nous suffise de faire remarquer, que,

Monfh. Not.. vol. XXXV, p7~^6.


(i)

llw Distance of ihe Sun frnni llir tlir Ktirth de-


(2)
terniined hy llic Theory of Gravity, Edunbourg, 1765.

(3) uvres de Laplace, t. III, p. 326.


DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 185

grce l'attraction solaire, l'intervalle entre la nou-


\cllr l.imc et le premier (|uartier est tle 8 iniiiiilcs

|)lns loiii^- (|ue l'intervalle entre le premier quarlier


et la pleine Lune. Or, cette diffrence dpendant
du rapport des tiistanees respectives de la Terre h la

Lune et au Soleil, 11 suffira d'observer exactement


cette diffrence pour connatre ce rapport. Mais,
d'autre part, la distance de la Lune tant comme
avec une grande approximation, nous aurons faci-

lement la distance du Soleil. Malheureusement, la

thorie qu'on pourrait appliquer si la Lune tait un


simple point, se heurte plus d'une difficult dans
la pratique et comporte des sources d'erreurs, bien
que la mthode soit en elle-mme trs parfaite.
Chose assez trange, par un hasard malencon-
treux, Laplace avait employ des donnes impar-
faites qui l'avaient conduit au admis par
rsultat
Lncke la suite de la discussion des passages de
\'nus.
Cette courte discussion nous aidera comprendre
plus facilement quels troubles les travaux de Han-
sen apportrent aux esprits endormis dans la f|ui-

tudc d'une solution quasi oflicielle.

Ce fut bientt au tour de Le Verrier d'entrer dans


la lice, lui 1849, Le Verrier avait commenc re-

prendre les thories des mouvements plantaires et


en 185S (i), il donnait une mthode nouvelle fonde
sur les perturbations sculaires apportes par la

Terre aux mouvements de Vnus de Mars, et qui


et
sont surtout la cause des changements de leurs

(i) Conipes Rendus, t. XLVI, p. 882.


^
i86 LES NIGMES DE LA SCIENCE

nuds et 'de leur prihlie. Ces perturbations qui


s'accumulent avec le cours des sicles seront de plus
en plus connues par l'observation et nous permet-
tront de dterminer trs exactement le rapport entre
les masses du Soleil et de la Terre. Mais ce /apport
suffit pour calculer la distance du Soleil. On sait, en

effet, que la masse du Soleil peut tre dtermine

en comparant la distance parcourue pa;- la Terre


tombant sur le Soleil pendant une seconde (distance
mesure p;ir hr courbure de son orbite) avec l'in-
teosit de la pesanteur terrestre mais dans ce pro- ;

blme, le rayon d' l'orbite terrestre entre comme


donne ncessaire. Si donc, inversement, nous trou-
vons, par un procd quelconque, la masse du So-
leil compare k celle de la Terre, leur distance de-
viendra l'inconnue et nous pourrons la dduire des
mmes quations.
Le Verrier avait une telle confiance en cette m-
thod qu'il la considrait comme seule digne de va-
leur ; ce point, qu'il refusa de vrifier les opra-
tions faites lors du passage de Vnus en 1874.
D'aprs lui, tous les autres moyens 11'taient que
travaux dpenss en pure perte. Il n'est pas dou-
teux que la mthode des perturbations soit d'une va-
leur incontestable et qu'elle constitue vraiment la
mthode de l'avenir , car, selon le mot de Le
Verrier lui-mme, elle diffre de toutes les autres
en ce qu'elle a le temps pour elle (i) ; c'est bien
le cas d'appliquer ici les paroles de Laplace au sujet
du procd des perturbations : Il est trs remar-

(i) Month. Not., \'o]. XXXV, p. 401.


piSTANCF, 11E I.A TF.RRK Ali St)l.F,II, 1 S7

quablo qu'un astronome, sans sortir de son obser-


vatoire, en comparant seulement ses observations
l'analvse, puisse dterminer exactement la g-randeur,
l'aplatissrment de la Ti-rre cl sa distance au Soleil
e1 la l.unc, lcmcnts dont la connaissance i t le

fruit de lomys et pnibles voyages dans les deux


hmispbres .

Quoi qu'il i^n soit, l'application de la mtbode de


Le Verrier semblait prmature, car la parallaxe ob-
tenue s'levait h 8",q5.
Ces rsultats, d'accord avec ceux de Hansen, mon-
traient tout simplement que le chiffre xle ^'\~-,7 *^^tail

vraiment troo faible. Plus tard l'valuation de Le


Verrier fut corrig-e par Stone (pii obtint 8", 91 (1),
et Le Verrier lui-mme en 1872 adopta 8",S6 (2).
Le calcul repris par Newconib ces dernires an-
nes a donn une valeur plus faible 8",7'59 j:o", 10. :

'< La petitesse de cette valeur ainsi obtenue, dit


Young, est presque aussi embarrassante l'beure
actuelle que la grandeur de la a alcur calcule au
moyen des passages de Vnus.
L'anne 1862 fournit aux astronomes l'occasion de
dduire une nouvelle valeur l'aide d'une opposition
favorable de Mars. Llle conduisait sparment Stone
et Winnecke cette conclusion que la distance du
Soleil la Terre devait tre fixe un peu plus de
146 millions de kilomtres. Mais, la suite de la

campagne organise en 1862 et laquelle prirent


part un grand nombre d'observatoires dans les deux

(i) Monih. Naf.. vol. XXViH, p. 25


I-) Cowp!t\'< Rriuhis. t.LXXV, p. 165,
iSR T.F.S NIGMES DF. TA SCTENCF

hf^misphres, M. Nowromb c)ui lil In rt'dnrtion de


tous les travaux (l(~)nna la parallaxe une valeur de
S",H55; (i), c'est--dire (|ue la distance suppose
parut trs voisine de 14S millions de kilomtres, chif-
fre qui prvalut pendant quelques annes.
Ce rsultat allait recevoir une importante confir-
mation due cl une mthode d'un genre absolument
diffrent de tout ce que l'on avait imagin jusque 1;\ :

une mthode purement physique base sur la vitesse

de la lumire.
Les observations des clipses e:^ satellites de Ju-
piter t(ui se font tantt en avance, tantt en retard,
sui\ ant la position de la Terre sur son orbite, avaient
conduit Rmer en 175 h la dtermination de la vi-

tesse de la lumire. La solution lgante trouve par


le mathmaticien danois, que tout le monde con- et

nat, repose sur la valeur du rayon de l'orbite ter-

restre. Ds lors, on conoit que si les mthodes phy-

siques nous permettent d'valuer d'une faon prcise


la vitesse de la lumire, nous pouvons rsoudre le

problme inverse et connatre ainsi la distance du


Soleil h la Terre.
Au temps de Rmer il ne pouvait tre question de
cette dernire mthode, et c'tait au contraire la

valeur trs indtermine et oscillante de la parallaxe


qui fixait la vitesse de la lumire. Depuis, les per-
fectionnements apports aux instruments permirent
au gnie inventif des Fizeau (2) et des Foucault (3)

(i) Wash. Obs., 1865, App. U, p. 28.,

(2) Comptes Rendus, t. XXIX, p. 90.


(3) Ihid., t. XXX, p. 551.
DTSTANCF PF TA TFPPF ATI S(~.r FTT, j8g

de mesurer rette vitesse d'une faon indf^pendante


fl diierle. ]\u 1H62, Foiicaull ri[)pli(|ii:i ces recher-

ihfs la mthodes des miroirs tournants de Wheat-


stone et annona an monde saxanl (|uc la lumire
vovag-eait plus lentement qu'on ne l'avait sup-
pos (i). La distance du Soleil devait donc tre di-

minue proportionnellement.
j.e temps que met la lumire pour venir du Soleil

a reu le nom adquation de la lumire et on le d-


li rmine par l'observation des clipses des satellites

(le Jupiter.
Thoriquement, il suffit de multiplier la vitesse de
lalumire par ce temps, qui gale 499 secondes 2 I-

pour avoir la distance du Soleil indpendamment de


toute connaissance des dimensions de la Terre.
Pratiquement, l'approximation n'est gure sidfi-

sante car la dtermination du moment prcis (.U^^

clipses des satellites de Jupiter constitue elle seule


un problme presque insurmontable, et d'aTitre part
toute la mthode repose sur cette hypothse que la
lumire voyage dans l'espace interplantaire avec la
mme vitesse que dans nos expriences terrestres,
aprs avoir tenu compte du retard connu d la ;')

rfraction de l'air. Quoi qu'il en soit, le mme prin-


cipe permit d'aborder le problme sous une autre
face.
Le rayon lumineux man d'une toile compose
sa vitesse avec celle de la Terre sur son orbite et la
direction dans laquelle nous apercevons l'toile n'est
que la rsultante de ces deux mouvements. Ce ph-

(i) IbicL, t. LV, p. 501.


iqO I-ES ENIGMES DE T.7\ SCIENCE

nomne est connu sous le nom d'aberration et fut


dcouvert par Bradley en 1727. Le rapport des vi-

tesses composantes peut grossirement tre valu


de 10 10 000 environ, mais il est susceptible de
recevoir une dtermination prcise. La constante de
l'aberration dduite de l'observation des toiles est
connue avec une exactitude beaucoup plus grande
que l'quation de la lumire et peut tre reprsen-
te par le chiffre de 20", 47 dans notre paralllo-
;

gramme des vitesses nous connaissons donc la rsul-


tante dotine par la constante de l'aberration, l'une
des composantes qui n'est autre que la vitesse de la

lumire obtenue exprimentalement ; la deuxime


composante (vitesse de la Terre par seconde sur son
orbite) s'en dduira immdiatement.
Il nous sera ds lors facile d'obtenir la grandeur
de l'orbite terrestre et son rayon moyen. Cette m-
thode donnerait cluellement pour la valeur de la
parallaxe ^^''i^o^, nombre trs concordant avec les
dernires observations d'Eros. Mais n'anticipons pas
sur les vnements.
A l'poque oh. nous en sommes rests, bien qu'on
ne put dterminer d'une faon exacte le chiffre de
la parallaxe, il v avait un tel ensemble de preuves
en augmentation qu'une correction
faveur de son
s'imposait si bien qu'en fvrier
; 1864, au Meeting
anniversaire de la Roval Astronomical Society, lu
rduction de la distance du Soleil la Terre fut la

premire question inscrite au programme. Cette dis-


tance fut, l'unanimit, diminue de quatre millions
de milles. Mais afin de ne pas effrayer le public et
poui' n>- pas enlever tout crdit k l'exactitude des
bSrANCE D LA TERRE AU SOI-EIL 19}

fiithcHk's astronomiques, on prit soin de bien mon-


trer que ce changement dans la parallaxe corres-
pondait peine la largeur d'un cheveu vu
125 pieds (i).

Bien que l'ensemble des dterminations tmoignt


qu'on avait eu raison d'oprer ce grave changement,
l'incertitude rgnait encore sur la vraie valeur
adopter et on comptait sur le prochain passage de
1874 pour lever tous les doutes (2).
D'innombrables prcautions furent prises pour
carter toutes les sources d'erreurs ; on imagina des
mthodes et des moyens nouveaux ; la chambre noire
devait tre partout employe et .on comptait sur
l'impartialit de la plaque photographique pour r-
soudre le problme. On fit aussi des expriences
prliminaires sur des passages artificiels. Bref, cha-
que observateur eut sa fiche et son quation per-
sonnelle. Les rsultats ne pouvaient tre que mer-
veilleux. Les expditions rpandues sur toute la terre
furent favorises gnralement par les conditions
atmosphriques.
Le 8 dcembre 1874 n'tait pas termin, que de
partout on lanait des tlgrammes enthousiastes sur
les brillants rsultats de la campagne. Cet engoue-

ment dut, hlas bientt diminuer mesure que se


!

firent les rductions, et peu peu, il devint vident

qu'il fallait aban<lonner l'espoir d'une conqute d-


finitive.

Le ligament noir avait sans doute apport moins

(i) Month. Not, vol. XXIV, p. 103.


(2) Month. Not., vol. XVII, p." 208.^
192 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

de perturbations qu'on auiait cru ; mais on ne pou-


vait tcjut prvoir et l'examen des photographies mon-
tra qu'on allait se heurter une diiticult insurmon-
table due l'illumination de ratmot>phre de Vnus :

l'anneau lumineux entourant la plante faussait tous


les rsultats.
Il fallut alors s'avouer que la g^rnde unit de
longiieur astronomique n'avait rien gagn en cer-
titude par l'effort combin des observations de 1874.
Quelques mois auparavant, M. Proctor estimait
que l'incertitude s'levait 2329800 kil. (i) et
qu'elle serait rduite aprs 1874 au chiffre de 160000
kilomtres environ ; or, aprs le passage, toutes les

rductions tant soigneusement faites et contrles,


le professeur Harkness jugea qu'elle tait encore de
2 536 200 kil. (2) ! Le but tait donc loin d'tre
atteint.
Personne cependant ne se dcouragea ; l'exp-
rience devait servir quelque chose : il devenait
ncessaire de chercher d'autres moyens que les m-
thodes connues. On allait entrer dans une phase
nouvelle d'activit.
Le 5 septembre 1877, Mars se trouvait une oppo-
sition favorable et Sir David (ill entreprit une d-
termination de la parallaxe par une 'mthode nou-
velle.

A vrai dire, cette mthode avait t recommande


en 1S57 par Sir George Airy (3), mais on ne l'avait

(i) Transits of Venus, p. Sq.

(2) Aui. Journ. of. Soc, vol. XX, p. 393.


(3) Monlh. Not., vol. XVII, p. 219.
DISTANCE DE LA TERRE AU SOIEII. IQ3

j;iin;iis him essaye Son prin(-i]-)c ronsiste suhsti-


tiicr (les observations faites le matin cl le S(jir en un
mme lieu i'i des obser\ ations sinuillanes opres
en (les lieux loigns ; la rotation de la Terre tant
suffisantepour obtenir un dplacement sensible. Ce
proed est connu aujourd'hui sous le nom de ni-
hodi- diurne des parallaxes.
(lill se rendit l'iU- de l'Ascension pour excuter
ses mesures ; il obtint cnxiron 350 positions de la

pl.anrlc, cl tous les Observatoires prirent part ec


tra\ail en dterminant avec la plus g^rande prcision
la place des toiles qui devaient servir de termes de
comparaisf)n. En i8<S4 il donnait S'^jS-^ . o",oi5
comme \aleur de la parallaxe (i).
On se servit galemenl des petites plantes (2).

I.a premire emplove dans ce but fut Flora, qui


porte le numro S, et qui fut dcouverte par Uind
le 18 octobre 1847. Sa distance moxcnne au Soleil
estde 2,2013g, alors r|ue cette mme valeur pour
Mars est de 1,52369.
Galle avait obtenu :'i l'aide de l-'lora 8", 87 en
1873 (3). Des observations de Junon, plus loig"ne
encore, dill et Lindsav axaient dduit le chiffre de
8", 77. Sir David Gill, de l'Observatoire ck' Viclo-
ri;ij, en 1894 trouva 8 '',80.
Ax'cc la mme petite plante en 1897, le docteur
Auwers conclut 8", 82. De nouveau Gill dduisit
8", 80 d'observations de Sapho faites la mme po-
que, tandis qu'avec celle mme plante le docteur

fi) Mem. Roy. Astr. Soc. vol XLVI, p. 163.


^

(2) Astr. Nnchr.. n" iSqy.


(3) Hilfiker, Beni. MittheUiingen, 1878, p. 109.
NIGMES DE LA SCIENCE. 7
194 ^ES ENIGMES DE LA SCIENCE

Auwers en 1897 trouvait 8", 63. - Enfin le docteur


Elkin obtint 8", 81 et Auwers 8", 77 des observations
d'Iris en 1897.
La nToycnne cic ces dterminations est 8",7(j \-t-

leur proix'iblement trs proche de la vrit.


Entre temps on collectionnait de volumineuses
donnes ; les observations de la petite plante X'iclo-
ria n'occuprent pas moins de 21 observatoires pen-
dant quatre mois ; les travaux directs de triang'ula-
tit)n immobilisrent peu prs quatre lilionitres
pendant la plus grande partie d'une anne, et les

calculs difficiles qui suivirent durrent trois ans h


l'Observatoire du Cap .et remplirent dc\ix normes
volumes (i).

Et" rsultat final de Gill publi en 1S97 fut une


parallaxe de 8", 802 quivalant une distance so-
laire de 149 454 500 kil.
En 1873-74 de nouvelles expriences sur la vi-

tesse de la lumire permirent Cornu de placer la

parallaxe solaire entre 8", 78 et 8", 85 (2), et en


18S2 la discussion du dernier passag'e de Vnus par
les missions belges au Texas et au Chili donna le
chiffre de 8", 907 avec une erreur probable de
.
'^'\^>>^~\ (3)-

T,a discussion par M. Cruls, direcieur i\c l'Obser-


vatoire de Rio-Janeiro, des observations brsilien-
nes ilu mme passaq^e conduit la valeur de

(1) AiiiKils i:j Use Ciipr ()h.\nv(il(<n\ vol. \1, \ 11.

(j) i\'}tif^lrs Rnuliis. t. EXX\'l, ]>. 33S.


{]) Annules ^tle lOJ'Mi^uitnirf Rnydl (]r lh-n\clJi's, t'^S.}.

'Bujl. de l'Acail. 1. \l, j.. S42


DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL i
93

.S",8o.S ()). Les observations anglaises donnaieuL une


valeur un peu diffrente en 18S2, soit 8", 832 :

o",024 (2).
Une nouvelle mthode de discussion applique par
M. brbrecht aux observations photographiques ob-
tenues par les missions franaises sur le passag'e de
Vnus de 1874 (3) a donn 8", 80-0", 06, valeur
qui se rapproche beaucoup du chiffre 8", 794 qui a

t calcul l'aide d'une nouvelle dtermination de


rquation de la lumire par M. Newcomb.
Tout rcemment, la suite d'une tude approfon-
die de la constante de l'abberration. Chandler trou-
va 8", 78 (4). ^ .

Enfin Herr B. Weinberg-, de l'Universit d'Odes-


sa, a runi environ 130 des valeurs les plus srieuses
de la parallaxe splaire obtenues par diffrents ob-
servateurs avec diverses mthodes depuis 1875. De
cette discussion, il ressort qu'on peut adopter 8", 804
;_ o", 00243 comme valeur finale pour cette cons-
tante (5).

Telle est la conclusion qui s'impose des travaux


du XIX'' sicle ;
astronomes du
nous allons voir les-

XX entreprendre une campagne autrement srieuse


et mener k bonne fin la solution d'un problme aussi
passionnant.

(i) Annales de l'Observatoire Imprial de Rio-de-Ja-


neiro, 1887.
(2) Transit of Venus, 1882, 111-4". Montli. Not., vol.
XLVIII, p. 2or.
(3) Comptes Rendus, t. CV.
(4) Astrophysical Journal, n 529.
(5) Astr. Nachr., n 3866.
ig6 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Le 19 avril 1898, M. Witt, de l'Observatoire Ura-


nia, de Berlin, dcouvrait sur l'une de ses photoj^ra-
phies stellaires une petite plante laquelle on donna
dans la suite le nom d'Eros.
La mme nuit, quelques heures plus tt, M. Char-
lois, de l'Observatoire de Nice, photographiait exac-
tement la mme
du ciel. Mais comme il remit
rg'ion
plus tard le dveloppement e't l'examen de ses
clichs, il ne reconnut la petite plante que deux
jours aprs M. Witt.
Si Elros avait t un corps cleste appartenant au
groupe des astrodes situs entre Mars et Jupiter,
la perte n'et pas t bien grande pour M. Charlois.

Chaque anne, en effet, depuis l'application de la

photographie k l'examen du ciel, c'est par douzaines


qu'on dcouvre les petites plantes, et la trouvaille

d'un astre de ce genre n'est plus un vnement.


M!\L Charlois et Palisa en ont pour leur propre
compte dcouvert des centaines.
D'aprs la loi de rpartition des grandes plantes,
il semble qu'Un vide existe
la distance Mars-Ju-

piter. Il un monde qui n'existe pas.


y a place pour
Cependant, une observation attentive montra Piazzi
un astre minuscule auquel fut donn le nom de
Crs. C'tait le 1''"'
janvier 1801. Depuis, les astro-
nomes en ont dcouvert bien d'autres. Chaque anne
la liste s'accrlit de nouveaux noms, et au i"'" janvier

1901, dans l'intervalle d'un sicle, 471 petites pla-


ntes taient dcouvertes. Toutes celles du voisinage
f|u'on mentionnera maintenant n'auront qu'un int-
rt restreint. Mais alors, pourquoi la dcouverte
d'Eros. tait-elle aussi inattendue qu'extraordinaire?
inblANCK l)K I.A TERKli AU SOLIIL T(j7

C'est qu'los n'appan'u'nL pas ce groupe d'aslc-


rodes. 11 .se tiouvc siuic, non cintre Mars et Jupi-
ter, mais en de de la plante Mars et du ct de
la Tene, de telle sorte qu' certaines poques, il

saiiproelie de nous plus prs qu'aucune autre pla-


nte; grosse ou petite.

A son plus grand voisinage, il n'est qu' 20 800 000


kilomtres, tandis que Mars dans les mmes cir-

constance's se trouve encore 56000000 de kilom-


tres et Vnus 40000000. On comprend mieux par
ces nombres la valeur et la porte de la trou\ aille
de M. Witt.
En elle-mme la plante n'a rien de remarquable ;

elle mesure tout au plus 30 kilomtres de diamtre,


et, dans les plus grandes lunettes, munies de leurs

plus forts grossissements, elle n'apparat que comme


un trs petit point brillant, sans disque apprciable.
Cette petitesse mme n'est pas sans a\oir de s-
rieux avantages pour les astronomes. Elle permet
soit au tlescope, soit sur la placiue pbotographique,
de mesurer la position tle l'astre a\cc une extrme
exactitude. C'est ce qui fait d'I^ros, ce point de
vue, une \aleur non ngligeable du svstme solaire.
Lros et la Tei'iX' ne sont pas cependant toujours
trs voisins. Fn raison rie la dillrence tir Kur> temps
de rvolution, la position des deux plantes change
normment. La Terre rexient son prihlie en
une anne, tandis qu'Kros met (142 jours accomplir
un tour entier autour du Soleil, de sorte que si nous
tions placs au centre du systme solaire et ()ue
nous regardions les plantes partir d'un mme point
apparent de sphre cleste, nous verrions
la la Teire
prendre peu peu de l'avance sur Kros, tel pcjint
qu'elle aurait dj accompli les trois quarts d'uno
seconde rvolution, quand Eros reviendrait pour la

premire lois seulement son point de dpari.


Au bout de deux annes un tiers environ, la Terre
rejoint Eros
mais cette conjoaction n'est pas tou-
;

jours trs favorable en ce sens que les points occu-


ps par les plantes S^ur leurs orbites ne sont pas
ncessairement k l'endroit du plus grand voisinage
de ces orbites.
Ce n'est que tous les trente-sept ans que se pro-
duisent les conjonctions les plus favorables : tous
les trente ans peu prs la Terre se trouve donc
relativement proche de ce petit monde.
Si les lments de l'orbite d'Eros n'ont pas vari
sensiblement par suite de l'attraction de quelque pla-
nte, la dernire conjonction avec distance minima
a d se produire en 1880 ; la prochaine devait avoir
lieuseulement en 1917. Il est vrai qu'en ]f}io il s'est

produit une autre conjonction relativement iavo-


rable.
Ds dcouverte de M. \\Stt, on eut l'ide d'eni-
la

plover Eros la mesure (! la parallaxe, et sous


l'initiative de M. Loewy, le directeur de l'Observa-
toire de Paris, on dcida la Confrence inter-

nationale de Paris, en igoo, cju'on n'attendrait pas


les oppositions beaucoup plus favorables de igio et
de mais qu'on profiterhit immdiatement des
K)i7,
avanlages offerts par la situation trs proche d'Eros
pour essayer une dtermination nouvelle de la pa-
rallaxe solaire (i).

(1), Rap^arl sur l'tat de l'Observatoire de Paris pour


1900, p. 7.
DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL I99

Aussitt des circulaires furent envoyes tous les


observatoires, leur demandant de prendre part h ce
travail. QuarantCjsept observatoires de tous les

points du g-lobe se dclarrent prts. La trajectoire

de la plante fut calcule pour la priode o elle

tait proche de nous, et une liste de plus de 700


toiles places prs de cette trajectoire fut dresse
afin d'avoir ds toiles de l'fepre. L position de
ces dernires fut dtermine la hmette mridienne
dans treize observatoires ceux d'Abbadia, de
:

Greenwich, de Konigsberg, de Lisbonne, de Lick,


de Marseille, de Nice, de Paris, de Rome, de Tou-
louse, de San Fernando, de Strasbourg;, prirent part
au travail.
Les rsultats de ces mesures ont dj t publis
et ont mme servi pour les rductions des photo-
graphies prises l'heure actuelle.
On rsolut ensuite de dterminef les positions des
toiles plus faibles qui se trouvent le loiig- de la tra-

jectoire de la plante et qui devaient servir fixer

cxactehient cette trajectoire. Plusieurs observatoires


se partag-rent cette tche et firent une centaine de
photographies.
On aVait dcid 'orig-ihe de mesurer toutes les
douzime g-lrandeur se trouvant dans
toiles jusqu' la
une zofie de lo' de chaque ct de la trajectoire
d'Eros. De plus, on devait mesurer sur toutes les
|)aques contenant la plante toutes les toiles com-
pri.scs dans un carr de 20' autour d'elle. Mais le
travail tait si considrable qu'on reconnut biehtt
l'impossibilit de l'excuter dans sOrt entier. On se
rdnlf'nta de publiei^ inu" li-^le des positions appri rhcc;
200 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

(les ('loiU-s rtcfmmtiU ciiiployt'.s il'npri.s li-.s rap-

ports (les observatoires.

Restait dterminer la position de la plante an


niilien de ces toiles. Ces dterminations furent faites,
soit photoi4"raphirpiement, soit an micromtre h la

limette.

Pour les photoo;"raphes, on ne se contenta pas de


faire une seule exposition sur la mme plaque. Dans
certains observatoires on lit jusqu' cinq poses diff-
rentes siu- le mme clicb ! dans l'oculaire du rber-
clieur (l la lunette se trouvait un rticule lils tins

formant un petit retian^le que l'on pki(;ait au cent ri'


du champ de la |)hotOi4rapbie. La premire exposi-
tion tait de cinq minutes avec l'toile s^uide h l'an-
j^"Ie nord du rectan<^ie ; la seconde, d'une minute
avec l'toile i^ulde l'an^^le est ; la troisime, de
deux minut(\s avec l'toile _tj"uide k l'anole sud ; et

la quatrime d'une minute l'ang'le ouest ; enlin la


ein(|ui('Mue expositioTi, d'une <lure de cinq minutes
a\fc l'toile g'uide de nouxcau l'ang^le nord. La
[)remi("'re et la cinquime image de l'toile guide de-
vaienl doic tre superposes, mais en raison du
dplacement d'Eros durant la pose totale, les images
de la plante la premire et la dernire n'taient
])Ius en eonciden(^('. 11 devenait donc facile d'iden-
tifier la j)lan('te au mili(.'u des toiles \<^isines.

11 y a peine plus de trois ans (|ne commen<;a


rette campagne internationale pour tlterminer la

distance du Soleil la Terre, et les rsultats h l'heure


aciuelle sont dj prodig"ieux.

Voici comment dans son rapport amuvel pour 1903,


La grande lunette mridienne
de l'Observatoire de Paris
"
DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 201

paru rcpninicnt, M. I.oinvv, directeur <k> !'(


)l,.serva-
toire de Paris, ri'siinic Ivs Iraxaux (rcn.snnhlc :

" Nous M.nuuL-s parvenus, dil-il, Icnnincr la m.-


surc cl la rcduclion du la masse norme de dcjcu-
ments se
rapportanl Ja campai^ne internationale
de ujoo-icjoi concernant la parallaxe
du Soleil. Tous
ces rsultais li-ureront en irrande
partie dans iTT
onzime circulaire dont Timpression
est ea cours
d'excution. l/()I)servaloire de Paris tait particu-
liremenl tenu, dans cette circonstance,-
s'acquitter
sans dlai des enoag-ements contracts
dans la Con-
frence internationale de 1900 et
fournir T.euvre
commune la
C(Mitribution la plus efficace. L'inspec-
tion du tableau qui, dans cet ordre d'ides,
rsume
notre activit,
permettra au conseil de juo-e,- que
nous ne sommes pas rests
au-dessous de notre
tche :

i66r obserxations mridiennes


'<
pour dterminer
les positions des toiles
de repre destines faire
connatre les coordonnes clestes
qui correspon-
dent aux imag-cs stellaires
contenues dans les cli-
chs ;
'

10858 obserxations ph(Jlooraphif,ues des


toiles
-le comparaison, des toiles de repre '

<'t d'astres
voisins de la trajectoire d'Eros
;

" -^^^ positions qualoriales^ de la plante luos


manant des divers observatoires associs,
et obte-
nues par des mesures micronil ri,,ues
soil
directes,
soit par l'emploi de la mthode
photographique, o!
dans les deux cas, Jes astronomes se sont efforcs
d'atfemdre le plus haut de-i d'exactitude,
fournira
une occasion exceptionnelle
de se ren.lre compte de
_'_' LES NIGMES DE LA SCIENCE

la valeur relative de ces deux modes d'opration.


Il me
semble de toute opportunit de fournir
quelques renseignements sur l'tat d'avancement de
cette importante entreprise internationale, car on n'a
pas cess d'mettre des doutes sur la possibilit de
dans un dlai admissible, toute cette
faire paratre,
quantit norme de documents accumuls par un" si
g'rand nombre de collaborateurs. L'histoire de la
science dans le pass semblait bien, en effet, auto-
riser des inquitudes h ce sujet. Je suis heureux de
priuvoir dissiper ces craintes et d'affirmer que l'ap-
parition de la onzime circulaire va encore apporter
un nouveau conting'ent considrable de matriaux
homognes et susceptibles d'tre immdiatement uti-
liss sans qu'on soit contraint de se livrer ces longs

et fastidieux travaux prliminaires, toujours nces-


saires autrefois pour ren.dre comparables les diverses

donnes. Une seule publication supplmentaire suf-


fira probablement pour mettre la disposition des
savants la presque totalit des travaux effectus
dans celte mmorable entreprise qui a si bien mis
encore une fois en lumire l'esprit de solidarit qui,
depuis plus d'un sicle, anime les astronomes de
tous les pays ( i) .

Ainsi que l'annonait Loewy, la onzime cir-


INI.

culaire vient de paratre elle forme un volume in-4


;
'

de plus de 400 pages. La premire tait de 6 pages ;

l;ieinf|iiime de 14 la septime de 67
; la neuvime ;

(i)Rapport- annuel Snc l'tat de l'Observatoire de Pa-


ris pour 1903, par M. Lwy. directcur^de l'Observatoire
p. 10.
DISTANCE DE LA TERRE AU. SOLEIL 203
(

d*: J(Jo, et la dixime, parue l'anne dernire, avait


220 pages de texte, plus un appendice de 98 pagres
de lable.
(~)n peut 11 '
.ans injustice pour personne, c'est
M. Loewy qui a assum la responsabilit de cette
tche i^ig-antesque et qui a donn cette uA're tout
son crdit. Nous ne devons pas oublier non plus que
c'est l'Acadmie des Sciences de Paris qui supporte
''es frais considrables -de cette publication.
Et maintenaTit, quels seront les rsultats?
Il serait tmraire de donner des conclusions posi-
tives sur la valeur de la parallaxe solaire. Il, faut
attendre les rductions de toutes les observations,
mais d'ores et dj:\ on peut faire quelques prvisions
sur les chiffres qu'on obtiendra.
On a commenc la rduction d'un certain nombre
de photog"raphies. C'est ainsi que !\T. Wilson, de
Northfield Observatory, dj publi les rsultats
qu'il a obtenus d'aprs les mesures prises sur 67
clichs poss |>endant la priode de l'aulomne et de
l'hiver igoo-igoi (1). ^

La seule conclusion que nous puissions tirer de


cet examen, dit-il, est que la parallaxe solaire est
trs voisine de 8".,8o, probablement entre 8", 80 et
8", 81. Il ne serait pas convenable cependant de tirer
une solution rig'oureuse de ces seules donnes, car
il est ncessaire de runir une masse d'observations
beaucoup plus grande afin d'liminer plus complte-
ment les erreurs accidentelles.
M. Hinks, de Cambridge Observatory, a publi

(i) Popidar Astrououiy, 1904, mars.


204 TES NIGMES DE LA SCIENCE

dans Ifs Monthly Notices de la Brilish Royal ,Astro-


nomical Society les rsultats d'une rduction des
mesures de 295 photograpliies d'Eros fournies jiar
neuf Observatoires. Il a obtenu (-omine \aleur de la
jjarallaxr solaire ^^",7966 o",oo47, ce (jui don-
nciait, dans \c cas d'une erreur posilixr, S",Soi3 (1).

i )( toutes faons les (\t-u\ valeurs diffrent peu


l'une <le l'autre. 11 est aussi intressant <]e noter (|ue
ces rsultats concordent 1res bien avec ceux obtenus
par le docteur Weinberg, comme moyenne de toutes
les observations <lepuis ^i^2~, : S",So| '

o",oo2.};',,

ainsi qu'avec ceux obtenus par le docitnn" dill au


cap de Bonne-Esprance, d'aprs les luesures hlio-

mtrif|ues des astrodes \'icloiia et .Sapho en


1889 (2).

11 est donc assez facile de. caltMder entre (|uelles

limites est comprise la distance du .Soleil la Terre.


En supposant que 8", 80 est la vraie parallaxe et

que ()
377 k'ilomtres <'st la \'aleur du rayon quato-

(i) 'llic Observatory, sept. 1905. Monthly Notices,


juin 1904.
(2) L 'hliomtre, instrument employ pour mesurer des
distances ang'ulaires depuis quelques minutes jusqu';\ im
ou deux deg-rs, est un des plus irriportants parmi les
instruments modernes de prcision. 11 avait servi au d-
l)Ut mesurer le diamtre du soleil, de l son nom ;

il remplace avantageusement les micromtres filaires.


un micromtre double image, obtenu en divi-
('est
sant d'une lunette suivant un diamtre. La i)ar-
l'objert^if
tie suprieure est fixe, tandis que la partie infrieure

peut glisser sut la premire et le dplacement et me-


I

sur par un tambour gradu.


DISTANCE DE LA TERRE AU SOLEIL 205

rlal de la Terre, la distance du Soleil est donne par


la proportion suivante :

(/ : 6 377 :: 1 : 8,<So sin i"

Le calcul donne pour valeur de cl: 149471000


kilomtres, lui adoplani un rayon de 6\378 kilom-
tres, d'aprs Clarke, on aurait 140404000 k'ilom-

tre.s.

Si la parallaxe atteignait S", Si, la distance serait


tliminue de 1
70*000 kilomtres. 11 y a donc encore
une incertitude de <)() 000 kilomtres sur la distance
exacte <]u Soleil la 'l'erre.

En sf)m"nie, lors(|Ue les astronomes mesurent cette


distance, ils obtiennent un rsultat plus prcis que
nous pourrions nous mesurant
fhitter de l'obtenir en
l'aide de notre mtre la lareur de notre chambre.
Sonoez en effet qu'une erreur de 90 000 kilomtres
sur 149471000 kilomtres, c'est exactement la pro-
portion de I h 1660. Pourrions-nous, en mesurant la

lareur de notre fentre, suppose g"ale i'"65


environ, prtendre obtenir cette dimension / /////-

linie prs ? Quel est le g-omtre qui, avec une


chane d'arpenteur, mesure une base de 1660 mtres
\\n mtre prs?
Kt cependant c'est l'exactitude avec laquelle nous
pouvons apprcier la distance du Soleil, et l'incerti-
tude sera encore diminue de moiti quand nous
pourrons recommencer la campagne de 1900-1901.
La distance du Soleil sera connue ;'i 12 000 hi-ues
\nhi>. C'est un rsultat dig-ne des efforts tents dans
cette g-igantesque entreprise.
La Vie et la Mort du Soleil

Des milliards de cratres en ignition, d'o s'chap-


pent panaches tordus de vapeurs brCdantes un
(les ;

ocan de feu vomissant des tonnes de projectiles au


milieu d'clairs fulgurants une tempte assourdis-
;

sante o font rag-e toutes les forces dchanes .de la


nature un blouissant chaos o se mlent les l-
;

ments chimiques confondus une dflagration perp-


;

tuelle de milliards de tonnes d'explosifs lanant leurs


produits de combustion h une distance plus grande
que l'intervalle nous sparant de la Lune ; tout ce
que l'imagination la plus fantastique, la plus che-
vele peut concevoir dans l'ordre infernal : telle ap-
parat la surface du Soleil aux yeilx
aveuglante
blouis de l'astronome contemplant la fournaise so-
laire derrire les lentilles habilement disposes de ses
tlescopes.
Vn incendie, dvorant chaque minute im million
et demi de Terres comme la notre, rayonnant la cha-
leur obtenue par la combustion de 700 millions de
milliards de tonnes de charbon, et cela depuis des mil-
lions d'annes, telle est la puissance incroyable de
l'ardent foyer qui verse aux plantes et h la Terre
le bienfait -de ses vivifiants rayons.
Devant ces chiffres formidables que les phnom-
nes terrestres n'ont pas acoutum de >placer sous
LA VIE ET LA MOKl DU SOLEIL 20/

nos yeux, en face de ce gaspillage inusit d'nergie,


devant cette folle prodigalit, le profane reste ananti
et son esprit ne davantage l'tonner,
sait ce qui doit

ou de ces chiffres dont l'normit confond nos sens,


ou de la puissance des mtiiodes qu'utilise l'astro-
nome pour peser les mondes, supputer leurs distan-
ces, mesurer leur grosseur, prdire leurs positions
futures, ou mme, remontant la sri'e des ges, re-
constituer l'histoire de leurs successives rvolutions.
Les problmes que nous pose le Soleil ne datent
pas d'aujourd'hui ; ils sont lis au dveloppement de
toutes les branches de la science, et j'oserai dire
peut-tre parce que j'ai pass une partie de ma vie
les tudier ^ ils sont de ceux qui intressent le

plu6 l'humanit..
Comment artrou pu apprcier la chaleur du Soleil ?

O cet astre central, i 300 000 fois plus gros que la


Terre, puise-t-il son nergie ? Quel est l'ge proba-
ble de ce brasier nous iiiondant de ses feux, prs de
150 millions de kilomtres de distance ? Comment
a-i-G:B pu retracer son histoire passe ? Est-il par-
venu au plus haut stade de son dveloppement ou
au dclin de sa vie ?
Autant de questions auxquelles nous allons essayer
de rpondre.
Procurons-si'ious un thermomtre extrmement sen-
sible, dont le rservoir sera noirci afin d'absorber
complteuK'Ut la au moyen d'un
chaleur solaire, et,

ballon sonde, portons l'instrument dan les couches


leves de l'atmosphre, rgions sereines o le So-
leil d^rde ses rayons sous un ciel perptuellement

transparent. Supposons que notre thermomtre ex-


2o8 LES NIGMES DE LA SCIENCE

pose au Soleil une surface de un cejilimtre carr :

il est bien vident que l'lvation de temprature


constate en un temps donn nous permettra d'xa-
luer immdiatement, par ime simple multiplication,
la f|uantit totale de chalein- que la surface terrestre
reoit dans le mme temps.
La moyenne des expriences, fort dlicates d'ail-
leurs, montre que le Soleil envoie par minute la
Terre, sur chaque centimtre carr expos bien en
face de une quantit de chaleur suffisante pour
lui,

augmenter de un degr la temprature de deux ornui-


mcs d'eau. C'est peu, direz-vous et cependant, si ;

vous calculez le nombre de centimtres carrs conte-


nus dans un cercle ayant le diamtre de la Terre,
vous verrez que la puissa'nce calorifique du Soleil est

norme.
Plus d'un inventeur a dj esay de l'utiliser.

Le jour o l'homme parviendra capter la chaleur


solaire, il n'aura que faire de la houille noire et de
la houille blanche ; le calcul indique en effet que, mise
en rserve, cette chaleur alimenterait chaque anne
im nombre de machines vapeur dont la puissance
totale ne fournirait pas moins de 300 000 milliards de
chevaux !

Et ces nombres ne sont rien en comparaison de-


loute la chaleur, mise par Taslre-roi. De l'intensif
rayonnement qu'il lance dans loutes les dircci ions,
les plantes ne captent qu'une tics faible portion. J7a
Tcire, pour son propre compte, n'en inlerceple que
la demi-milliardime partie. Faisons en effet le cal-

cul du total.
Nous connaissons la grosseur du Soleil ; les mesu-
LA VIE ET LA MORT DU SOLEIL 209

res rcentes portent son diamtre log fois celui de


la 'ferre, soit i ;//>450 kilomlrcs. Divisons par 2,
iKHis aurons le ravon tle cette grosse boule de leu
suspendue dans l'espace ; nous trouvons 700000 ki-

lomtres en chiffres ronds.


du Soleil est^ 700 000 kilomtres
Ainsi, la surface
de son centre, alors que notre minuscule plante s'en
trouve 149400000 kilomtres, c'est--dire 215 fois
plus loin en moyenne.
Puisque lumire et chaleur diminuent en propor-
tion du carr de la distance, on voit cjue la surface
terrestre reoit :

215x215 = 46225 fois moins de chaleur qu'elle


n'en recevrait si elle tait sur le Soleil.

Inversement, la surface du Soleil, la Terre, rece-


vrait 46 225 fois plus de chaleur que dans la position

loig"ne o elle se trouve ; et comme la surface ter-


restre est contenue 11 880 fois dans la surface d^i

une simple multiplication des deux derniers


Soleil,

nombres nous donnera immdiatement l'nergie to-


tale de la radiation.

Toute la chaleur dg'aye par l'ardente fournaise


vaut donc : 46225x11880 = 549153000 fois celle
(|ue nous en recevons.
Cinq ccni uiillions de fois la chaleur capte par la

J'erre ! \'ous faites-vous une ide de ce que cela re-


prsente ? En aucune faon. Traduisons donc en un
langage plus intelligible.

Imaginons une gigantesque


capable de lentille

concentrer toute l'nergie calorifKjue solaire sur no-


tre globe terrestre, que nous rduirons l'tat de
glace pour la cia'const;nce ; un quar' d'heure aprs,

I
2JO LES ENIGMES DE LA SCIENCE

l'norme bloc serait fondu moins de deux heures


;

plus tard, l'eau de fusion serait rduite en vapeur


ICO degrs.
Cinq mois suffiraient au Soleil pour fondre, avec la

mme extraordinaire facilit, toutes les plarktes ru-


nies en un seul bloc de g'iace reprsentant le poids
de 445 Terres comme la ntre. Trois sicles seraient
peine couls que la chaleur de l'astre transforme-^
rait en vapeur une boule d'eau glace, de vohune
quivalent au sien.

Voulez-vous une autre comparaison ? Imaginez une


immense colonne cylindrique de glace de 74 mtres
de diamtre et projetez-la s\ir le Soleil la vitesse
de la Jumirc : 300 ooo kilomtres par seconde. La
fusion aura lieu rgulirement au fur et me&ure de
la chute du cylindre sur la surface ardente du Soleil !

Tous ees nous prou\'ent que cette surface


chiffres
doit possder une temprature considrable. Et c'^st
bien ce que l'on constate exprimentalement, En uti-
lisant les procds employs sur \a Terre par nos in-

gnieurs pour dterminer distance la temprature


effective d'une fournaise, les physiciens se sont tous
accords, depuis une vingtaine d'annes, pour attri-
-buer l'enveloppenuageuse incandescente du Soleil
une temprature double environ de celle que nous ob-
tenons dans nos .fours lectriques et qui ne dpasse
pas .} ()0.() degrb.

Les nuages incandescents du Soleil, trs sembla-


bles comme aspect aux cirrus de nos ciels ponimels,
possdent donc une temprature de 7 000 8 000 de-,
grs quelquefois moins, parfois un peu plus, suivant
1

LA VIE ET LA MORT DU SOLEIL 2 1

lYtat d'exaspration des ractions chimiques dont


ils sont le srg^e incessant.

* *

Pendant longtemps l'humanit pensante a cru en


effet l'existence d'un Soleil sans dfaillance et

d'une admirable srnit. Aujourd'liui, nous savons


qu'il rentredans la catgorie des toiles variables.
Tous les onze ans, peu prs, cette dpense for-
midable d'nerie, dont nous avons donn l'ide,
semble avoir puis les forces du monstre le calme ;

renat, les vag^ues de -feu abaissent leurs sommets


tincelants, la chaleur diminue.
Toutefois, ce calme relatif n'est que le prcurseur
d'orag'es terribles ; sous la ])uissante treinte des va-
peurs lourdes prcipites de la haute atmosphre so-
laire, les g'az internes emprisonns ont acquis de for-
midables pressions. Entre la masse intrieure bouil-
lonnante et les couches leves, d'est un combat sans
trve. Mais la lutte est inale ;
peu peu la cha-
leur, s'accrot, l'enveloppe se dchire, des taches som-
bres apparaissent o tous les lments sont volatili-
ss pendant quatre annes et demie, ces taches aug-
;

mentent en nombre comme tendue m


temptes ;

effrayantes qui submergeraient en quelques secondes


toutes les plantes de notre systme, o mille Terres
comme la ntre feraient naufrage ; creusets sans
fond o les granits et les mtaux les plus durs se-
raient instantanment volatiliss.
Tout n'empche pas le Soleil d'avoir en gros
ceci
ime constance calorifique remarquable et c'est prci-
212 LES NIGMES DE LA SCIENCE

sment l qu'il faut chercher la cause de l'invaria-


bilit de nos climats depuis temps historiques. les

Aussi loin, en effet, que nous pouxons remonter


dans les annales de l'humanit, nous voyons (|ue,
sur la Terre, il existe des limites que chaque espce
vg'tale ne franchit pas. " La culture de l'olivier,
comme arbre de rapport, est reste conline aujour-
d'hui i-n France entre les ymmes limites qu'aux
temps o |ules C"t''sar t^uerrovait dans les (iaules. I'"n

Ro-ypte, en Palestine, la culture du dattier donne des


fruits man!4eables ; mais un detjr de moins dans la

temprature d(> l'tt'' ferait rejeter ces fruits. La vig'ne

v donne encore du \in, mais un det;'r de plus fefait


abandonner celle iMdlure. \\h bien, les choses en
taient au menu- point <hi temps des IMiaraons. Con-
clusion aussi loin (|ue remontent les tmoig"nag"es
:

historiques, la (Mialeur du Soleil n'a pas vari.

Mais alors, par (|uel incanisme le .Soleil arrivc-t-il


maintenir constante sa temprature? M. Faye,
auquel nous empruntons ces lignes, a tent de nous
en fournir l'explication. '

On pourrait tout d'abord imagfiner un Soleil cons-


truit surmodle de nos fovers terrestres et se
le

consumant h notre profit, un Soleil form de mat-


riaux combustibles, comme de l'anthracite par exem-
ple mais dans ces conditions, il est facile de mon-
;

trer que semblable fournaise, malg-r son norme


volume, durerait :\ peine 5 600 ans.
L'explication est moins simple : l'intrieur du
.Soleil, en raison des hauti's tempratures, les subs-
tances ne peuvent subsister qu' l'tat gazeux, et

chaque compos est dissoci en ses principes consti-


I.A VIE ET LA MORT DU SOLEIL 21^

tu.'inls. Mais ceux-ci, g^rce leur Ici^reti-, vont i4a-


t;ni'r lescouches extrieures plus froides.
("h;i(|Uf inolcule d'oxygne, par exemple, en ar-

rivant la surface, pourra donc nouvjeau se combi*


ner avec la molcule mtallique dont la chaleur l'a-

vait spare. Cette combinaison chimic|ue donntMa


lien un dg^agement calorifique et lumineux ;

peiiu-, cependant, l'association si-ra-t-elle accomplie


i|Ut' dj, la pes.anteur aidant, le corps nou\ fllrment
pruiiuil se replongera dans les masses inlrit-ures et

les' mmes phnomnes recommenci'ront.


Tout cela est trs plausible, mais, y regarder
de. plus prs, nous nous apercevons (jue le problme
est loin d'tre rsolu, l'n tel mcanisme, s'il rend
compte de la constance de la radiation pour un temps
trs ct)urt, ne saurait durer indfiniment, Sans cesse
l'nergie se dissipe ; des molcules, se replongeant
i]o:i milliards de fois dans la masse interne et brlante
tiu -Soleil, finissent par puiser la source calorifique,
aussi grande soit-elle. Bon gr mal gr, l'astre du
jour se refroidit, lentement sans doute, mais trs
si*lrement.

**

."^lors, nouvelle question : depuis combien de temps


le Soleil se refroidit-il et pendant combien de sicles
encore pourra-t-il entretenir la vie terrestre ?

Une Thermodynamique, va es-


science nouvelle, la
sayer de nous rpondre. Nous savons que tout choc
engendre de la chaleur. De mme qu'on chauffe un
morceau de fer en le martelant, de mme on aug-
mente la temprature d'une plaque d'acier en la
214 -LES ENIGMES DE LA SCIENCE

bombardant de projectiles. Cette transformation de


tout phnomne mcanique en chaleur a t si bien
tudie, qu'au regard du physicien, lever un poids
de 425 kilogrammes un mtre de hauteur ou ajou-
ter un degr de plus k un\ litre d'eau, c'est fournir
la mme dpense fl 'nergie, accomplir le mme tra-
vail. y a 1<\, pour ainsi- dire, deux effets diffrents
11

d'une cause imique, et c'est ce qui nous permet,


;lans les calculs, de passer de l'un l'autre.
Celte base fondamentale de la thermodynamique
va nous permettre d'apprcier leur juste valeur les
diffrentes sources d'nergif en a.aivre pour la con-
servation de notre ,Soleil.
L'espace clecte e.st sans cesse sillonn t!c m-
tores. Comme la Terre, le Soleil doit recevoir des
pous.sires cosmiques, bolides, mtorites, toiles
filantes ; et nous savons que des corps (je ce genre,
souvent fort pesants, arrivant des profondeurs inter-
stellaires, acquirent, au moment de leur chute sur le
vSoleil, une vitesse norme de 61.3 kilomtres par se-
conde.
L'apport de chaleur rsultant
d'une telle pluie
pourrait donc n'tre pas ngligeable. Toutefois, le
calcul montre que pour entretenir la radiation actuelle
de l'astre du jour, c'est--dire pour empcher celui-ci
de perdre chaque anne deux degrs de temprature
h supposer que sa chaleur spcifique gale celle de
l'eau faudrait admettre^ une chute de un
il
kilo-
gramme mtores par heure et par mtre carr
i\c

de la surface du Soleil et cela ne reprsente pas


;

moins de :

147 000 000 000 000 000 kiloo-rnmmes.


LA VIE ET LA MORT DU SOLIilL -il^

soit 147 Irillions de tonnes de mtores par jour !

Et si cette rserve venait s'puiser, le Soleil,


l'instar do Saturne que la lgende nous montre d-
vorant ses enfants, n'aurait plus que la suprme res-

source d'absorber ses plantes l'une aprs l'autre.


Sacrifice bien inutile, au surplus, quand on calcule
que la chute de notre propre Terre ne saurait qu'al-
longfer d'un sicle la dure du brasier solaire.
En admettant cette hypothse, imagine par
Mayer, vers. 1848, il faudrait tabler sur un accroisse-
ment continu de la masse du Soleil, donc sur une
diminution de notre anne de prs de trois secondes
par an. Or, les astronomes, en supputant les obser-
vations des phnomnes clestes enregistjs par les
anciens, ne constatent rien de semblable.
Toutefois, ride de Mayer ft son chemin et lelni-
holtz parvnt la modifier d'une trs ingnieuse ma-
nire. Il supposa que la formation du Soleil, comme
celle des plantes d'ailleurs, drive d'une immense
nbuleuse ronde' s 'tendant dix fois plus loin que
Neptune, la dernire plante connue de notre sys-
tme, soit 45 milliards de kilomtres. Dans cette
sphre aux proportions fantastiques, diffusons toute
la matire du Soleil celle des plantes est ngli-
geable en comparaison
nous obtiendrons un mi-
lieu si lger que. le vide des ampoules rayons ,X
serait encore 140000 fois dans
plus cfense. Mme
cet tat de rarfaction inimaginable, un myriamtre
cube contiendrait nanmoins 5 217 grammes de subs-
tance.
Sous l'empire de l'attraction, tous ces matriaux
vont tomber vers le centre et y dvelopper un puis-
2l6 LES NIGMES DE LA SCIENCE

sant foyer de chaleur. Ilelmholtz a montr que l'-

nergie calorHique ainsi engendre aurait t de 20


initiions de fois la dpense annuelle du Soleil. Con-
clusion : la source calorifique en action dans la masse
solaire fonctionne depuis 20 millions d'annes.
Tel serait du pass mais il fallait aussi
le bilan ;

fixer celui des gains pour l'avenir, Helmholtz le d-


couvre dans la contraction actuelle du Soleil. De
mme, en effet, qu'on dveloppe de la chaleur par
des chocs rpts, de mme on chauffe un g"az en

le comprimant. vSi le diamtre du Soleil diminuait de


76 mtres par an, cela lui suffirait pour rparer ses
pertes. Or, la distance o nous sommes de l'iistre

central, une semblable diminution correspond une


rduction de un dixime de seconde d'arc en i 000
ans ; elle aurait pu avoir lieu depuis le commence-
ment des observations au tlescope, personne ne sau-
rait encore s'en apercevoir.
Newcomb a repris les calculs avec des donnes plus
modernes et son avis est qu'un pareil phnomne
amnerait une diminution de moiti du diamtre so-
laire et) 7 millions d'annes.

A peine ces thories taient-elles lances, que les


critiques vinrent du ct o personne n'aurait pu les
attendre.
La radiation solaire et son histuiie sont lies au
dveloppement dp""la vie sur la Terre. \'ingt niiilioiis

d'annes pour embrasser les phnomnes gologi-


ques depuis l'apparition des premiers organismes,
r.A VIF. ET I.A MORT DT) SOI.KTI. 217

paniit-nl aux naluralislrs un radre trop troit ;


ceux-
'ci poussrent les liauls cris ri exigrent cent millions
|K)Ui- le moins.
lui fait, (|uanil on song'e l'histoire passe du
"lobe terrestre, ces hautes chanes caldonienne
et hercynienne semblables aux o;rands massifs alpins
et qui cependant disparurent, rabotes par les agents
atmosphriques ;
quand, multipliant mme par dix
la puissance de l'rosion aux priodes o des
pluies diluviennes menaient, suivant l'expression le

M. de Lapparent, le deuil de la terre ferme on ne


eomptc- pas moins de 27 millions d'annes pour faire
ainsi disparatre la grande chane des x^lpes... les
calculs de Mayer et de Helmholtz semblent mesquins.
Plus d'un astronome en convint et presque tous les

travaux contemporains dcelrent la louable inten-


tion d'introckiire dans les calculs des donnes pro-
pres aug'menter les nombres obtenus.
Kn faisant toutes sortes d'hypothses accessoires
sur l'tat de la matire l'intrieur du Soleil, sur la

densit des rgions centrales, sur la temprature, sur


les pressions, etc.. on arrive en certains cas aug'-
menter les nombres de Helmholtz. C'est ainsi <|ue
lord Kel\in parvenait k fixer pour l'g'e du Soleil un
nombre respectable de 50 millions d'annes. Quel-
ques autrt-s trouvrent un peu moins. Tout dpend
aussi de l'tendue de la nbuleuse primitive, de sa
forme et de son tat primordial. La science ne udus
cK)nnant rien de positif h ce sujet, les imaginations
continueront galoper bride sur le cou.
La solution n'est peut-tre pas l oi nous la cher-
chons : tel fut le premier enseignement que nous
'
I s !,ES ENIGMES DE LA SCIENCE

fournit la dcouverte du radium. Entre autres par-


ticularits, cette curieuse substance possde la

bizarre proprit, en se transformant sans cesse,


d'mettre constamment de la- chaleur. Que le vSoleil

renferme des subslantes radioactives, cela ne fait au-


cun doute ; or que chaque kilogramme de
il -suffirait

la masse solaire contnt deux milligrammes de ra-


'iium pour assvner au Soleil la rparation de ses per-
les. Malheureusement, objectera4-on, ce dgag-e-
nuMTt de chaleur n'est pas ternel
au bout de 2 000
ans, radium est. presque compltement dtruit.
le

Oui, mais il peut s'en former d'autre au sein de la


masse solaire nous savons maintenant que le ra-
;

dium est un produit de transformation de l'uranium


qui; lui, semble voluer trs lentement.

" Nous ne pouvons (i. pendant pas accepter une


dduction semblable sans tre contraints une autre
hypothse secondaire. Il faut admettre^ en effet, que
la haleur se cre de rien ! Ainsi parle le savant
.\rrhnius, et il a en partie raison.

du radium est bien propre nous


Niais l'histoire
rendre prudents. Ecoutons Henri Poincar disserter
sur ce sujet Malgr ce que cette thorie (celle du
:

radium applique au vSoleil)'a d'hypothtique et dt-

prmatur, elle suffit nous convaincre que les chif-

fn s dr lord Kelvin cl de T-Ielmholtz, qui refusent


au Soleil un ge suprieur 50 millions -d'annes,
ne doivent pas tre accepts sans les plus expresses
rserves. Un
inconnu de Helmholtz suffit pour
fait

que son raisonnement perde sa force probante il y ;

a sans doute beaucoup d'autres sources de rser-


\orrs d'nergieque nous ne pouvons pas plus soup-
onner que Helmholtz ne souponnait le radium.
Mfions-nous donc des thories purement mcani-:
ques ; ce ne sont, tout au plus, que prtextes cal-
culs sans bases srieuses ; correctement appliques,
comme on l'a fait rcemment, elles tendraient mme
courter par les deux bouts la vie de notre Soleil.
Encore une lois, la solution n'est piis l elle est ;

tout entire dans la constitution intime de- la ma-


tire, dont le radium nous a permis d'entrevoir ia

mystrieuse complexit. L'atome est bien loin d'tre


l'lment inscable et ultime des anciens chimistes.
Toutes les expriences modernes s'accordent nous
le montrer comme form de plusieurs milliers de cor-

puscules. Si nous ajoutons que, semblables aux m-


tores composant l'anneau de Saturne, ces particu-
les d'une infime petitesse tournent autour d'une
sphre centrale avec des vitesses de rvolution leur
faisant accomplir des milliards de tours par seconde,
vous comprendrez que ces difices atomiques, lors-
qu'ils viennent se dsagrger, constituent des sour-

ces d'nergie formidables.


Par l mme nous conce\ons qu'en regard
aussi,
des composs chimiques s'laborant au fond du gi-
gantesque creuset solaire, nos explosifs les plus vio-
lents ne soient que jouets d'enfant.
Mme la distance o nous sonunes du Soleil,
nos lunettes munies de spectroscopes,
puissantes,
nous permettent d'assi.ster aux orages terribles qui
accompagnent ces genses titanesques.
Au moment oi!i le ciel du Soleil s'assombrit en se
couvrant de taches, les gaz internes, comprims
220 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

des millions d'atmosphres, piirvinnent et l


crever la lourde cuirasse qui les trcint ;
bientt la

chaudire clate ; des pousses violentes soulvent


les couches superficielles et chaque instant des
masses formidables explosent avec fracas : ce sont
les proinhrances solaires, ruptions fantastiques o
tous lesmtaux sont volatiliss, jets puissants dont
Jes sommets atteig'nent de prodig^ieuses hauteurs.
L'orage gronde alors au-dessus de l'pouvantable
fournaise, des clairs fulgurants teintent de pourpre
ces immenses feux d'artifice que nous contemplons
stupfaits dans calme de nos observatoires et dont
le

les pices fusent au milieu du grandiose incendie,

cinq ou six cent mille kilomtres d'lvation.


Ces effroyables tourmentes, oij des lments dj
semblables ceux de notre chimie terrestre se mlent
aux vapeurs hydrognes, nous avertissent que_ notre
Soleil traverse actuellement cette phase intermdiaire
entre une jeunesse dsordonne et la froideur de la
apanage des astres rouges leur dclin.
vieillesse,
Notre grosse toile jaune reprsente donc la sr-
nit de l'ge mr et, tout prendre, autant que la
science puisse donner son avis en ces questions dli-
cates, il semble bien qu'il faille accorder encore quel-
(|ucs dizainesde millions d'annes de vie ce flam-
beau aux rayons duquel les destines de la Terre
sont suspendues.
Si notre globe meurt de sa bonne mort, il prira
donc par le froid dans un avenir fort lointain mais, ;

d'ici l, une foule d'autres dangers menacent Thu-

manit.
Le Solnl, nous le saxons, einpoi-te avec lui dans
Deux types ! ! "
de Protubrances Solaires
LA VtK ET LA MORT DU SOLEIL 2il

l'espace son cortgfe de plantes. Nous volons ainsi

vers la constellation de Lyre avec une vitesse


la

trente fois plus rapide que celle de nos obus nu sor-


tir du canon.
Dans ce grand voyage intersidral coinnunc de-
puis quelque cent millions d'annes, notre Soleil ne
va-t-ilpas heurter quelque toile, soleil noir ou in-

candescent, peu importe ?


Le fait ne serait pas inou et les annales clestes
ont enregistr plus de vingt cas de ce genre depuis
que l'humanit tourne ses regards vers la vote
toile.
Sans doute, en raison de l'immensit qui nous en-
toure, de telles rencontres paraissent bien improba-
bles et nous avons beaucoup de chances de voler
longtemps sans rencontrer d'obstacle, mais vous sa-
vez ce que viu.it le mot chance, et un seul vne-
ment de ce genre suffirait, non point dtruire le
Soleil, mais accrotre sa chaleur en de telles pro-
portions que notre globe terrestre serait immdiate-
ment transform en une fournaise ardente, comme
au temps de sa jeunesse.
Conclusion : la science, l'heure actuelle, est im-
puissante nous fixer l'heure de la -fn ; tout ce
qu'elle peut nous affirmer, c'est qu'autrefois la Terre
n'existait pas et que dans un avenir plus ou moins
lointain, l'humanit disparatra du grain de sable
dont elle se dispute les parcelles.
L'Enigme de notre Climatologie

Y a-t-il, dans toutes les sciences humaines, une


science plus fconde en rsultats pratiques que la
mtorologie? Je ne parle pas de celle qui se borne-
rait constater des faits, enregistrer des valeurs,

tracer les courbes des phnomnes passs : j'enten-


drais par mtorologie une science capable de pr-
voir.

Hlas ! une telle science vient peine de natre ;

ilfaudra beaucoup d'annes peut-tre pour la voir


grandir et tenir une place honorable ct des autres
sciences humaines. Mais si elle est ne hier, il im-
porte de le constater ds maintenant ; il nous faut
tablir son acte officiel de naissance, et voil le

but unique de cette tude.


Point n'est besoin, pour mes collgues les mto-
rologistes, de faire constater le peu de porte des
mthodes actuelles de prvision malgr une r- ;

clame effrne autour de certains noms, je persiste


dire que la prvision du temps qu'il fera n'existe
pas pratiquement. Ceux qui reoivent les dpches
du Bureau central savent quoi s'en tenir ce sujet,
et je mets au dfi un mtorologiste, non seulement
de tracer la courbe de la pluie pour le mois pro-
chain dans telle rgion dtermine, mais encore de
prvoir coup sr le temps de demain.
L ENIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 223

Cette profession de loi bien affiche, je dois dcla-


rer que je regarderais comme un non moins gros-
sire illusion le fait de croire ces problmes insolu-
bles et d'carter a priot-i toute esquisse de solution,
aussi vague ft-elle.
Parmi les hypothses nombreuses ayant la prten-
tion d'expliquer une srie de phnomnes se trouve
souvent, sinon la vrilabk- solution, du moins quel-
que chose d'assez approch. Chacune d'elle vaut donc
la peine d'tre minutieusement examine.

Il faudrait "des volumes pour exposer et discuter

les mthodes prconises pour la prvision du temps.


Pour la majorit des habitants de notre plante, c'est
notre satellite qui dtermine les variations de tem-
prature, la pluie, les temptes, etc.. Je laisse de
ct toutes ces lucubrations fantaisistes pour
aborder la question sous son vrai jour.
Il changements qui sem-
existe dans le Soleil des
blent avoir une simultanit avec des changements
constats sur la Terre. N'y aurait-il pas l autrt-
chose qu'une simple concidence ? Si les change-
ments solaires taient la cause des phnomnes ter-
restres, nous aurions d'ores et dj des principes
sur lesquels on pourrait asseoir une M'ritablc thorie
des variations mtorologiques.
Je pourrais me contenter de donner les rsultats
auxquels on est arriv dans ces dernires annes.
Mais je pense qu'il sera particulirement agrablt-
au lecteur de suivre pas pas le progrs de la

r]Uesl'ion, f|ui est loin d'tre nouvelle.


Il bon parfois de jeter un regard derrire soi
est
pour s'assurer de la longueur de la route parcourue;
2 24 Jl'^S ENIGMES DE LA SCIENCE

il semble que les tapes h franchir en deviennent


nioins rudes.
L'ide d'aippliqiier k la prvision du temps les

taches du Soleil n'est pas ne d'hier, comme on


pourrait le croire, en se rappelant le bruit rpandu
ily a quelque trente ans autour du nom de l'abb
Fortin. A peine les taches taient-elles dcouvertes
(|uc Riocioli, en 1651, annona qu'il pouvait exister
une concidence entre l'apparition de ces phnomnes
sur le Soleil et les variations du temps. Mais, cette
poque, C4"la ne pouvait avoir aucune porte. On
assimilait d'ailleurs les taches des astrodes tour-
nant autour du Soleil, et les influences astrales
taient trop en honneur pour qu'on ne song-et pas
k donner aux taches solaires un rle prpondrant
d:ins les affaires terrestres.
A\ce sir William Herschel, la (|uestion, en iSoi,
pit'nd dj une alhire plus scientifi(|ue l.a pre- : <<

mire chose, dit-il, qiii ressort des observations


astronomiques du Soleil, c'est que les priodes de
disparition des taches sont de beaucoup plus longue
dure que celles de leur apparition. Pour ce qui est
de la concordance (\cs taches avec la rigueur (^u la
douci'ur des saisons, il est h peine ncessaire de
faireremarquer que nous n'avons rien de dcisif
ce sujet. Nous trouvons cependant (](^s lments
pour rsoudre la question, d^uK^ faon indiri'cte, il
est vrai, ilans l'influence des ravons solaires sur la

vgtation et la culture du froment dans notre pays.


N'y a-t-il pas \k un critrium certain de la quantit
de lumire et de chaleur mises par le Soleil, puisque
le prix du bl reprsente exactement la raret ou
1. l.NlC^fF. DF, NOTRK Cl.lMA r( d.oGTF. 22^

rahondaiicf de sa piodiuMiim ahsdliir dans iinln'

rgum ?

i< lui fxaniinanl la priiodc cnniiiiisc cnlrr iti:^( cl

1713, il semble probable, d Mprs le cours noi mal


du bl, (lu'il se produisait une raret ou un (h'taul

temporaire de la vg^tation en gnral (|uand le

,SoI('il n'avait pas de faciles ; cesi apparences seraient


donc les symptmes; d'une mission rTbontiante de
lumire et de clialeur.
AuK agriculteiu's et aux botanistes (|ui pour-
"

raient me rpondre <|ue le bl pousse dans des cTi-


mals plus froids et (|u'une distribution approprie
d'iumiidit et de . scheresse a prf)bablemenl beau-
eoii|) plus d'importance (pie la (|u;inlit absolue de
lumiie et <le chaleur venant du Soleil, je terai

observer cpie ces circonstances relles d'alternances


appropries d'humidit, de scheresse, de vent, etc.,
favorables la v^^talion, peuvent fort-bien dpen-
dre de la ((uanlit de ravons solaires qui nous sont
en\()\t's. >i

Tout ceci tait I)ien moins le rsultat de l'exp-


I lence (|ue (les siibhinPs inliiilioMs dont lieischcl lit

preuxf en diltrenles ciiconstanees de sa carrire


d'.tsi rononie el de phvsicien.
On uc connaissait d'ailleurs, cette ptxjue, pie
le seul phnomne des ta(Mi(s, el nous verr(^ns qu'il
faut tenir compte d'lments beaucoup plus nom-
breux pour arri\cr rpielques conclusions.
La loi mme qui ri^it les taches d.ans leur .appari-
tion 1.1 surtace solaiie el leui disliibulion en lati-

tude iu'ait ch.app .in\ .astronomes, et il tant \fnir


jusqu'en iS^^ pour trouver une indication ce sujet.

KVUiMIIS DK l.\ iCllCNUK. S


2 2 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

Schwabe Dcssau dcouvril; alors un cycle de


de;

onze ans dans les phnomnes solaires


environ ;

Wolf reprit la question peu aprs.


Mais ce ne fut qu'en 1851 que les rsultats acquis
par Schwabe, aprs vingt-cinq annes d'observation,
furent publis compltement. 11 faisait remarquer

dans son mmoire qu il venait de dcouvrir la prio-'


(licite des taches, fait de la plus haute importance, et
qu'il convenait d'envisager sa juste valeur.
Il avait entrepris son travail sans aucune ide
d'obtenir un rsultat aussi certain, et il racontait
((ue comme Saiil, il s'tait mis la recherche des
anesses de son pre et avait trouv un royaume .

Voici en quelques mots en quoi consiste cette


priodicit ; une srie d'observations continues mon-
tre que les taches du Soleil sont soumises dans leurs
\ariations, soit au point de vue du nombre, soit au
point de vue de la surface solaire tache, une loi
se traduisant assez bi-en par une courbe ayant la
forme connue du chapeau de gendarme. L" nombre
df^ taches passe d'abord par un minimum, s'accrot
pendant quatre annes demie environ, pour passer
et

vers un autre minimum six ans aprs. L'activit


solaire monte donc brusquement pour s'teindre peu
peu.
T-es travaux entrepris depuis Schwabe ont montr
nettement qu'on aurait tort de chercher pour cette
priode un(> loi absolue ramenant les mmes phno-
mnes des poques strictement rgulires, comme
le retour d'une plante son prihlie, par exemple.
T. a moyenne du ncMuhi-e d'annes qui s'coulent entre
un mininunn et le niininnim sui\ant ou entre deux
JL'NiGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 2ZJ

maxima conscutifs est d' peu-prs onze ans, depuis


le commencement du xvii sicle. Mais il faut
nous
dfier de ces moyennes pour en tirer une conclusion
scientifique. En astronomie comme en toute science,
c'est un jeu dang-ereux qu'il faut prendre pour ce
qu'il vaut.
Si l'onexamine attentivement la courbe des taches
depuis deux sicles, on peut conclure que la rgula-
nte n'est pas une des proprits de cette courbe.
Nous pouvons en donner un trs rcent exemple.
Thoriquement, le dernier maximum des taches
aurait d survenir en 1905, le maximum prcdent
ayant t observ en 1894 ou mme au mois de
novembre 1893. Oi", ce maximum s'est produit prs
de 14 mois en retard et a t enregistr dans le cou-
rant de fvrier ou mars 1906. Bien plus, ce maximum
loin d'tre rgulier fut trs
difficile dterminer
exactement. La courbe des taches montre en effet
trois ondes bien marques qui atteignirent succes-
sivement leurs points culminants en novembre 1905,
juillet 1906 et fvrier 1907. De semblables maxima

avaient dj.^ t observs principalement en 1829 et


1804.
Dans ces conditions, il est difficile sinon impos-
sible de prdire la date exacte du prochain minimum
(|ui doit survenir vers 1924. Mais personne au monde
ne peut faire nnv prdiction certaine l\ cet gard. On
a observ en elfel des minima loigns de 8 ans 2/jo,
de 8 ans 3/10, et on en w \\\ ;iiissi dont l'intervalle
tait de prs de 15 ans ! (De 1784,7 1798,.^).
Pour les maxima, les diffrences sont encore plus
marques de 1788,1 1804,2 il y a plus de 16 an-
:
2 2.S LES NIGMES DE LA SCIENCE

lices ;
puis suivent deux priodes de 12 et 13 ans et
eilin de 7 ans 3/jo seulement.
Nous avons dit que la ouirbc monte bruscjucment
d'un minimum au maximum suivant mais l en- ;

coi-e n'y a rien de rgulier :par exemple, de i775'5


il

1778,4 il y a trois ans peine, tandis qu'en


d'au-
annes,
tres occasions nous trouvons prs de six
comme surtout de 1823,3 1829,9.
de tSio t8i6 et

Nous avons longuement mdit sur les causes de


un
ces variations que les astronomes ont cherches
peu partout. Sans nous flatter d'avoir rsolu cette
importante question, il nous semble que la solution
que nous en avons donne dans notre ouvrage,
le

dfendre
Prohlcnic solaire, est la seule qu'on puisse
iictucllement au point de' vue scientifique.
Les va-

riations des taches seraient dues, dans cette hypo-


con-
thse, des variations correspondantes de la

densation du Soleil.
centre d'une
Cet astre occupe encore maintenant le

petite nbuleuse trs aplatie dont nous voyons les

matriaux certaines poques favorables. C'est ce


trs prs
(jue nous appelons la lumicrc zodiacale ;

du Soleil, cette matire nbuleuse se condense telle-


ment qu'elfe donne lieu au phnomne remarquable
de la couronne, visible seulement pendant les chp-

Nous avons montr que la relation in-


ses totales.
time entre les formes de la couronne et les priodes

des taches est une relation de cause effet. La ma-


tire serait rpartie autour du Soleil en zones
concen-

tri(|ues de diffrentes densits que l'attraction am-


nerait jK-u peu la surface solaire.
Au reste, la cause de la priodicit imi^orte peu
l'nigme de notre CI.IVfATOLOGIE 22y

pour le. moment. Ce qui est absolument certain,


c'<'st (|ue celte priodicit existe ; (|u"()n ne priil iixcr

d'une L'iroii prcise la longueur de l;i priode pour


un cas futur dtermin ;
que cette priode ciirin est

peu prs unclcccminle, le nombre ii lanl trs


voisin <lu nombre moyen obtenu par comparaison
iV'fi priodes depuis 1610.
] )e l'examen des nombres (|ui in(li(|U(nt la sur-
chaque maximum ou mininnmi,
face solaire tache
nous pou\ons encore tirer une autre conclusion (|ui
frappe au premier abord l'observateur le moins at-
tentif ; il y a des maxima et des minima relatifs
ct <le certains maxima et minima plus marqus
qu'on pourrait appeler absolus. Ainsi, M. W'olf,
autrefois, avait cru dcouvrir une priode semi-scu-
laire venant se superposer la premire et dont la

dure serait de 55 ans environ. Aprs une activit


plus forte du Soleil tlans les \ini;"l dernires annes
i\\\ xviii" sicle, il y aurait eu une priotle de calme
relatif en iSio et 1825 ;
puis l'activit solaire aurait
au^ini'nt jus([u'en 1S70 povu' diminuer ensuite jus-
fju' notre poque.
Plus rcemment, en jyoj, M. X. Lockyer en .\n-
t;leterre a montr qu'il doit exister ime autre p-
l'iode plus courte n'embrassant que trois priodes
undcennales d'une dure totale moyenne de 33
et

35 ans. L'un de ces maxima absolus serait sur-


venu en i'^33,9, le suivant en 1870,6 et actuellement
nous viendrions d'en franchir un troisime. Sans
doute le dernier maximum, 1906,4 a une surface ta-
che moindre que celui de 1870 par exemple, cepen-
dant il a dur trs longtemps et a prsent trois
a^^ LES NIGMES D LA bCUENC'lfi

maxima successifs en novembre 1905, juillet 1906 ei


fvrier 1907.
La priode est donc bien undcennale, comme
nous l'avons admis, mais elle n'est pas aussi simple
qu'on pourrait le croire. Il vient se superposer
cette priode undcennale une seconde priode dont
la dure serait de trente-cinq ans.
Voil des faits qui ne sont bass sur aucune thorie
prconue. Mais les prog'rs accomplis dans les cin-
quante dernires annes ont montr que les taches
ne sont Tune des phases de l'activit solaire.
(|ue

Les mthodes nouvelles pour Lenregistrement des


protubrances prouvent que ces phnomnes, sont
lis la production des taches.
Les priodes des protubrances sont rgies par
les mmes lois. La courbe est cependant plus rgu-
lire, en ce 'sens seulement que les points d'inllexion

y sont moins marqus et que les sommets sont plus


aplatis.
Les variations de la couronne sont galement sou-
mises une loi analogue de mme dure que la

priode undcennale des taches. Nous pouvons donc


dire d'aprs ce qui prcde que l'activit solaire su-

bit des Huctualions priodiques d'une dure moyenne


de onze ans et que ces fluctuations elles-mmes sont
soumises des ^ariations qui couvrent une tendue
totale de 35 ans environ.
11 est bien vident que si le Soleil kii-mine, dont
l'intluence sur' la vie la surface de notre globi- c.si

si considrable, a une activit trs va'riablc, nou^


devons en retrouver l'cho plus ou moins attnu
dans les diffrents phnomnes mtorologiques qui
1

f.'NTGME DE NOTRE (.LIMAXOLOGIE 23

composent ce lUc nous sonimos (oinenus d'appeler


le tCDips ; aulrcninit dit, nous (Irvons retrouver Tin-
tluencc de ces variations sur la Altorolog'ie ter-

restre.
N'oublions pas en effet que si notre globe tait
incandescent l'orig-ine, depuis fort long-temps dj
les matriaux en fusion qui composent la plus grande
partie de sa masse sont envelopps dans une corce
froide, suffisamment paisse pour que nous n'en
ressentions pas les effets, du moins la surface
mme. Tout au plus la chaleur interne est-elle assez
forte pour maintenir au mme point thermomtrique
les couches vt>isines du sol.

C'est donc exclusivement du Soleil que nous re-


cevons maintenant peu prs toute la chaleur dont
nous avons besoin. .Supprimons-la, et la Terre de-
xiendra aussitt un tombeau glac pour ses habi-
tants. Dans ces conditions il est vident a priori
que tout- changen-icnt dans l'activit de l'astre cen-
tral influera sur i'i-'.t thermique de notre globe, sur
les pluies, les orage/i, et indirectement sur la vg-
tation.
Rerherehons donc jusqu' quel point cette influence
se fait: sentir et sans vouloir tudier le problme dans
toute son ampleur en considrant les variations de
tons U's lments mtorologiques, bornons-nous
pour l'instant l'examen de la pluie.

Aussi bien, c'est la question qui doit le plus nous


intresser pour le moment, aprs les grandes inon-
datiions qui viennent de ravager- si tnriblenienl la

France c-t particulirement Paris.


Vers 1865, on trouve que la raction des chan-
2^2 r.ES KNTGMF.S DK l.A SriKNCF,

yt-nu'nls solaires sur lu Terre nVst pus aussi limite


qu'on aurait pu l'imag^iner.
Cette ide prit corps dHnilivenient avec les tra-
\aux
t

Cap de Bonne
(lu docteur Stone, de l'Observatoire roval du
,

I^sjrance, de l'iazzi
..." Smith (Ob.serv.
d'lvdiml)ourg") et ceux de (|uek|ues autres, vers les
annes 1870 et 1S71. \)v son ct, le docteur Mel-
druni, mto roloi^iste bien connu, directeur de
le

r()bservatoire de l'le Maurice (devenu depuis le


l'^oviil Alfred ( )!)Si'i'7'atoi'\'), apportait la [>lus s-

rieuse contribution cette tude.


Il lit observer que le nombre des pa\es appor-
tes par la mer dans le port de ATauice el prove-
nant des nautras4"es, ainsi que le nombre fies cy-
clones observs dans l'ocan Indien taient lis au
nombre fies taches du Soleil, tel point que la sfa-
tisti(|ue <les uns permettait de dterminer la quan-
tit de ces derniers phnomnes.
Il est vrai que le docteur Meldrum tait, pour ainsi

dire, aux premires places pour tudier ce rapport


lie la mt(''orolog^ie terrestre avec la variation solaire,

car l'ilc Maurice est situe dans les rgions tropi-


cales, et (^'est l, sans contrcflit, que les influences
solaires sont le luoins troubles.
Le nombre <les c\ilones est p.re.sqire If^nction du
nombre des taches, et Meldrum nous a donn le ta-

bleau suivant :
l'nigme de notre climatologie 233

1847-51, annes caract-


rises par le nombre
des cvclones (.M;i\iiniim solaire 1848,1)

185J-57, annes caract-


rises par un ciilnie

relatif (.Mininnun 1-850,0)

1S58-03, annes caract-


rises pirr la frquen-
ce des cyclones.... (.Maxiinuin " i86o,i)

1804-68, annes caract-


rises par une dimi-
nution (Minimum " 1867,2)

1869-72, annes caract-


rises par une g'rande
augmentation (.Maximum '< 1870,6)

On peut A'oir que les annes correspondent avec


les poques, de maximum et de mininium des taches,
et il y a vraiment plus qu'une concidence fortuite,
conclut avec raison le docteur Meldrum. Le nombre
des naufrages, ajoute l'auteur, pendant ces prio-
tlcs, indique un ordre de frquence suivant la mme
loi.

Poey, presque la mme pocjuc, faisait des re-


cherches sur l'tat cyclonique dans les Indes (,K;ci-

dentales et trouvait que le plus grand nouibre des


annes de maxima des orages tombe toujours de
sixmois deux ans, au plus, aprs les annes <le
maximum des taches. Sur 12 maxima d'orages, 10
concident avec des priodes <le maxima de taches ;

sur 5 minima d'oragies, 5 concident avec des minima


2^4 LES NIGMES DE LA SCIENCE

de taches. On voit donc que les rsultats sont gn-


raux pour les Indes orientales et occidentales.
lin 1874,Lockyer dcouvre un cycle de pluie
I\l.

correspondant aux taches solaires. Nous lui laissons


la parole poin- nous expliquer la g'Cnse de sa d-

couverte Alors que je me prparais partir pour


:

les Indes dans le but d'observer une clipse, M. Fer-


gusson, l'diteur du Ceylan Observer, de passage
Londres, h. ce moment, m'apprit que tout le monde
Ceylan reconnaissait un cycle d'environ treize ans,
ou peu" prs, dans l'intensit- de la mousson -- (jue
la pluie et la saison nuageuse taient beaucoup plus

intenses tous les 13 ans. Pensant qu'il y avait l


un plu'nop.ine dpendant du Soleil " l'Jes-vous si', ;

lui dis-je, que ce cycle revient tous les J3 ans? Ne

serait-ce pas plutt tous les ix ans? et j'ajoutai,

comme raison l'appui, que la priode des taches


tait de 1 1 annes environ et que cette priode de-
vait se faii*e sentir sur le climat des tro^iques, climat
rgulier , s'il en ft. Je pus constater dans la suite
que la priode Ceylan tait bien rellement de 11
ans, 5 ou 6 annes de scheresse alternant avec 5 ou
6 annes d'humidit ;
que, d'ailleurs, on avait en
outre reconnu une plus longue priode d'environ
33 ans .

M. INIeldru])!, aprs avoir tudi les cyclones, passa


aux phnomnes des pluies, ceux-ci accompagnant
toujours ceux-l. L'tude des phiies Port-Louis,
Brisbane et Adlade, conduisit des conclusions ana-
logues. A son retour des Indes, M. L(jckyer examina
les statistiques du Cap qui apportrent
de Madras et

de srieuses confirmations aux ides du docteur Mel-


L ENIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 235

(Irum ; ;i In suite de son tude, l'astronome tng-lais


lui cri\ait ces lig"nes empreintes du bon sens qui
fait si snu\cnt dfaut aux hommes de science :

Il faut, en Mtorolog-ie, comme en Astronomie,


rechercher un cycle quelconque ; si vous ne le trou-
vez pas dans la zone tempre, cherchez-le dans les

zones g"Iaciales ou dans la zone torridc, et quand vous


l'aurez trouv, isolez-le compltement, tudiez-le et

vovez comme ii se comporte. Si vous ne trouvez rien,


dsesprez pour un temps seulement et profitez de
ce rpitpour aug"menter vos connaissances physiques,
ainsi que l'a toujours i-ecommand le docteur Balfour-
Stewart. Mais de grce ne quittez 'point l'observa-
toire mtorologique de Kew avant d'avoir essay
d'appliquer ces mthodes sans lesquelles x)n ne sau-
rait rien faire de bon .
Il n'est pas douteux que le docteur Meldrum nif-

dcoKVCi'l en Mtorologie, 101 vi'rifnhJc cycle trcs

import auf analogue sur beaucoup de pointas la


.

priode du .Saros pour les '^-lipses. T.es anciens igno-


raient les raisons du Saros comme nous ig'norions
nous-mme, l'poque o parlait le docteur Mel-
drum, les rapports entre le Soleil rt la Terre.
Aujourd'hui nous sommes un peu plus avancs et
il faut, ou ignorer la question, ou avoir un bandeau
sur les \cu\', pour ne pas admettre ce rapport ; mais
quelle est sa vraie nature :Thaf Is ihr qucslion !
Pour la dcouvrir, il nous faut obtenir ime con-
naissance exacte des courants solaires et en mme
temps une conniissance non moins exacte des cou-
rants terrestres. .a premire demande les efforts
rimis de la photographie et de l'analyse spectrale ;
236. LES NIGMES DE LA SCIENCE

la seconde cxig-e l'emploi de la Mtorolog-ie comme


science physique, et non comme une simple collec-
tion de slalisliques de la temprature. Quand ces
lieux conditions seront ralises et en dpit de
certains mtorologistes qui s'efforcent de faire le

contraire, elles le seront bientt nous aurons im


science de la \lcli'orQlo<ri(' place sur une base so-
lide la Mcior()](><j;ic df /'. h'c;//)- .

A cette p()(|U(', les autorits indiennes compre-


naii'Ht pa riait i-ment l'importance de ces recherches.
L'Inde est sous les tropiques, et .ses habitants d-
pendent pres(|uc enlirrement des pluies bienfaisan-
tes (|ui scnihlcnt se rattacher h l'action solaii^e. De
plus, l'Inde avait alors les g-ermes d'une des meil-
leures organisations mtoroloo-iques qu'il fiYt pos-
sible d'tablir la surlace de notre plante.
'< Commi- dans l'Inde en 1872, dit encore
j'tais
.Sir Norman Lockyer, Lord Mayo, alors vice-roi, me
lit l'honneur de me demander de choisir .Siinla l'em-

placement d'un Observatoire de physique solaire dj


projet cette f)oque. Il y a de cela trente ans !

Malheureusement, j'tais secrtaire du Duc de la


Commission de Devonshire, qui sigeait alors ;
je ne
pouvais pas le quitter, ni par consquent song-er
habiter les Indes ; le plan qui fut alors prsent aux
autorits indiennes, plan ,1a fois g"randiose et
extravag'ant ne put aboutir.

A cette poque, on avait compris l'importance de


la question et on prit partout des mesures pour or-
ganiser un vaste rseau d'observations mtorologi-
ques. D'autre part, on se proccupait des change-
ments solaires que les derniers faits avaient mis en
l'nigme de notrb climatologie 237

vidence. En Angleterre, des Commissions lurent

nommes qui, toutes, conclurent l'lnblissement

,riin Observatoire consacr la physique solai're.

mnu' la laron
1! est (le tout intrt de rapporter ici

Asst)-
dont s'exprime dans son Mmoire la Britisli
ciation, en demandant au ioux rinnucnl ant^lars la
(

cration d'un nouveau bureau. " Tour im i!:vAni\ nom-


bre de savaiUs, Mmoire cit,
dit le il y a une rela-

ou moins imime eiure l'tat <le la surface


tion plus
mtorolo-ie lerre.strc. I )es. recherches
solaire et la

dillerentrs |)ersonnes la con-


rcentes* ont conduit
um- ressemblance entre la priode
clusion (|u"il y a
priodes de famine dans les Indes
des taches, les

et les cvclones dans l'Ocan Indien .


loncrtemps
l.c rsultat de cet api>el nr se lit pas
attendre. 1/Observatoire de Kensington, que dirige
si admirablement et'avec
tant de zle, Sir N. T-ockyer,

est trs bien outill actuellement


pour le genre de
recherches qu'on demandait mais les Observatoires
;

de l'hmisphre boral, et m
particulier ceux d'Ku-

rope, ne peuvent suffire la tche,


en raison des
quoti-
temps couverts qui empchent l'observation
toujours en
dienne du Soleil. Depuis, l'Angleterre,
avance lorsqu'il s'agit des grands progrs
scienti-
diffrents
fiques,a donc dcid l'tablissement de
toutes les
Observatoires qui photographient le Soleil
leurs
fois chose est possible et qui em-oient
que la
servent
observations South Kensington, o elles
sont rdui-
eompltcr celles de (.reenwich. L, elles
observations com-
irs de faon forcer la suite des
continuer celle de
mencet. eu 187:^ cl qui doivent
23S LES NIGMES DE LA SCIENCE

Kew. De ce nombre sont les Observatoires tropi-


caux de l'Inde, du Cap et de
l'le Maurice.
Le chiffre des observations
quotidiennes, qui s'le-
vait au nombre maximum
de 173 (anne 1877), fut
plus que doubl de ce fait
pour ne citer que quel-
et,
ques exemples, nous donnerons
les rsultats obtenus
de ,889 1898. c, En
1889. nous avons des photo-
g-raphies, dit M. Lockyer, pour tous les
jours de
I anne sauf 5 ;en 1890, pour tous ks jours,
sauf 4 ;
en 1891, pour tous les jours,
sauf 2 .
Avec des observations aussi
compltes, l'tude de
la physique solaire devait faire
d'normes prog-rs
Dans le milieu de l'anne 1878,
le docteur Mel-
drmn, reprenant ses tudes
sur la pluie, trouve
qu'
y a une remarquable concidence entre la
il

variation de la pluie et des taches


Edimbourg-, beau-
coup plus remarquable qu'A
Madras. Les annes de
maximum et de minimum de pluie et de
taches, pour
les cycles moyens, concident
somme touteet,
y il
a une .gradation rg^ulire du
minimum au maximum
et du maximum au
minimum voisin .
Le minimum de plue arrive en
moyenne dans l'an-
ne qui prcde inmidialemont
l'anne du maximum
(.^e;^ taches.
Les rsultats de ces recherches
montrent que la
pluie de cinquante-quatre
stations en Grande-Breta-
g-ne, d 7824 1867, tait de 19 millimtres au-des-
-'^

sous de la moyenne quand les


taches taient au mi-
nimum, et 22 millimtres S diximes
au-dessus de
la m(n'enne quand les
taches taient h un maximum.
Pour les
trente-quatre stations d'Amrique
les nom-
bres correspondants taient 23'""' 8 28"'
et 7 '
1/ NIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 239

Dans le rapi)<>it lu Dpartrincnt niclt-orologiquc


(lu (JouwriK'im-nt de l'Inde, public cetti; anne-l
r;itlion so-
(1878), on trouxc l'allusion suivnnU-

in in; :

Voici l(.'s principales conclusions que la Mclco-

rologic du ('.ouvci-ncnu-nt d llnde pour les annes

1877-1878 semble iaire natre, sinon imposer


:

Il y a une tendance aux priodes de minimum


prolon-
des taches une augmentation excessive et
g-e de la pression sur l'Inde, un dveloppement
inaccoutum des pluies liivernaKs et la production
d'normes chutes de neiges anormales sur la rgion
,ic r Himalaya... Ir tout semble- galement tre ac-

compagn par une Faible mousson sud-3ucst .

lui 1880, la relation des lamines indiennes et du


premire fois traite lond
baromtre fut pour la

par M. F. Ch'ambrs, 1e rapporteur de la Mtoro-


son
logie pour l'Inde occidentale. Il concluait dans
varia-
tude qu'il y a une relation intime entre les
de la
tions di'S taches, c la pression baromtrique et
pliiir. et comme en gnral les famines
sont amenes

par le manque d'eau, il est probable qu'elles peuvent


tre aus^si ajoutes la liste prcdente <]r^ phno-

mnes connexes.
On recomuit bientt en comparant les coiu-bes de
la pression baromtri<jue <n de nombreuses stations
rparties sur pourtour entier de notre glol>e qne
le

l'on obser^e -\\nc trs grande ressemblance


<ie
si

forme entre t.uites ces courbes, on" trouve cepen-


dant une preu\e vidente d'un manque de simulta-
nit dans les mouvements baromtriques aux diff-
rentes stations et que, en rgle gnrale, les chan-
-4"^ ^ES ENIGMES DE LA SCIENCE

g-ements ont lieu, aux .statiun.s occckiitales plusieurs


mois plus tt qu'aux; stations orii-nlalcs.
A pi'O'pos de ces chang-emejits de pressi(jii, Blaii-
Joid crivait les phrases suivantes :

'< Parmi les variations les mieux tablies dans 1;<

Mtorologie terrestre qui se conforment au cycle


(les fches, se trouvent les variations des cyclones

injpicaux et de la pluie sur le globe entier; elles


-supposi'iit toutes tleux une variation correspondante
d.ins l'vaporation cl la condensation de la vapeur.
De i^lus, la dont nous nous
\arialion de pression
(iicupons a videmmeiil son sige dans les couches
les plu's leves de l'atmosphre (probablement celles
Mil se forment les nuages). Ceci, n'est pas sevdement
dmontr dans le cas prsent par l'excs relatif de
pression observ dans les stations de montag'nes com-
pares aux stations de plaines, mais suit aussi une
loi gnrale d'aprs le fait tabli par Gautier et

Koppen, sa\()ir ([uv In temprature de la basse


eouclie \;iiie trune faon contraire la \arialion de
pression observe. 11 l'sl donc raisonnable <le sup-
poser Cjue l'agcnl principal, dans hi proiluction de la
rduction obserxe de la, pri'ssi(jn . 1 pocjue du ni;ixi-
^uum des taches, tsl la formation et l'ascension j)Ins

abondante de la xapcur (pii peut agir de trois laons


.iiflrentes. Premiiement, cji dplaant l'air dont
la densit est les 3AS plus grande deuximement, en
;

dg^ageant de la ( lialcur latente dans sa condensa-


tion ; et troisimement, eu faisant iaitre des cou-
rants ascendants et en rduisant ainsi dynamique-
ment la pression de l'atmosplire en gnral. Le pre-
mier et le second de ces moyens ne rduisent pas
L ENIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 24 1

directement. la pression, mais seulement la densit


de couche d'air pendant qu'elle augmente de vo-
la

lume. Par consquent, pKJur que l'effet observ se


produise, il faut qu'une partie de l'atmosphre su-
prieure soit carte ; cette partie ira ncessairement
vers les rgions o la production de la^ vapeur est
lui minimum, c'est--dire vers les parties polaires
et les zones de temprature plus froide, et plus sp-
cialement celles o une surface continentale froide
et aride rayonne rapidement sous un ciel d'hiver.
C'est ce qui arrive dans grande plaine septen-
la

trionale de la Russie d'Europe et de la Sibrie occi-


dentale au nord de l'Alta .
En 1886, M. Lockyer recueillit les premiers fruits
iUis observations des lignes largies dans les taches,

tudies sur un plan bien dfini depuis 1879. Les


cl)angements qui s'taient produits d'un minimum
un maximum de taches et mme un peu au del,
taient enfin enregistrs. Des changements trs mar-
qus montraient une grande variation dans la chimie
des taches cette poque. Au minimum, les lignes
largies taient surtout celles du fer et de quelques
nulres mtaux, mais au maximum les lignes largies
taient classes comme " inconnues parce que l'on
n'a\aii pu les rapporter aucun des specfi'es des
lments .terrestres. Il tait raisonnable de supposer
par consquent (jue le Soleil n'tait pas seulement
phis chaufl au tuaximuni, mais qu'il tait suflisani-
chaud pour dissocier les vapeurs du fer.
i\iet)l

En
1891, M. Maie, et plus tard M. Deslandres, ap-
pliquant l'ide que M. Janssen avait mise ds iS6g,
parA-inrent photographier rgulirement les protu-
l'4- Mis ENIGMES DE LA SCIENCE

bfances la surface du Sokil. C'tait un appoint


de plus pour la thorie des' changements simultans
solaires et terrestres.
L'anne prcdente, le professeur llouaid Briick-
ner, de Berne, faisait paratre Vienne une discus-
sion trs intressante et trs. approfondie d'une foule
de documents concernant le climat de l'Europe occi-
dentale. Il arrivait ainsi la conclusionque ce cli-
mat tait sujet des alternatives qui ramenaient
'

peu prs les mmes circonstances tous les trente-cinq


ans. Ce cycle se partageait en outre en deux priodes
g'ales, chacune de J5 17 ans, l'une pendant laquelle
les notes caraclristiques taient la scheresse et la
chaleur, l'autre o dominaient m moyenne le Iroid

et l'humidit.
BriickneJ' runit d'abord toutes les (observations
faites depuis 1800 sur la tempt-rature et sur les pluies.
Il reconnut qu'il s'tait produit une succession de
trois phases froides. La premire (hira de iSo'j
1820 ; la seconde de 1836 et 1850 et la troisime de
M 871 1885. Entre ces priodes froides s'interca-
laient deux priodes chaudes, l'uno^de 182 1 1835,
l'autre de 185 1 1870.
La distribution des pluies subissait des phases ana-
logues qui concordaient d'une faon remarquable avec
les oscillations de la temprature. Trois priodes hu-
mides corre.spoi>dant aux trois priodes d'abaisse-
ment de- la temprature, 1906 1825, 1841 1855
<t l'-^-r 1885 entre lesquelles on trouve deux p-
riodes sches, de 1826 1840 et de 1851 1870.
Ainsi la dure des cycles varie de 30 35 ans,
dans la priode qui s'tend de 180O 1890. Remar-
> '
L ENIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 243

quons en passant que les donnes accumules pen-


dant ce laps de prs d'un sicle sont trs curieuses
et forment une base scientifique trs sre.
Brckner voulut ensuite une nouvelle confirmation
de ces priodes sches et humides. Tl est bien vi-
dent que s'il tombe siu" la Terre une plus g-rande
quantit <rcau, le niveau des rivires, et surtout
des lacs doit aug^menter d'une faon apprciable,
tandis que pendant les priodes sches, ce nivea-u doit
baisser.
Or, il se trouve justement que les plus grandes
crues des lacs de l'Europe se sont produites, pendant
le XIX" sicle, au cours des annes 1820, 1850 et
1880 ;
par consquent des intervalles' de trente ans
exactement et des dates correspondant aux derni-
res anfies e^ priodes humides et de basse tempe-
Inrc.
Par contre, les niveaux les plus dprim,s avaient
t(' observs en 1835 et 1865, juste au milieu des
inlervalles correspondants.
Ainsi, les variations des lacs indiquaient ime p-
ricxlicil tout :'i fait comparable :\ celle des lments

du climat et, entre les divers ordres de cycles, on


observait une concidence trs satisfaisante.
Mais tail-il possiWe de pousser plus loin les re-
cherches et de retrouver la mr'me priodicit dans le
sicle prcdent par ecemple ? Tl ne fallait pas son
g^er assuiment obtenir pour ce laps de temps des
donnes aussi certaines sur la temp<''rature et la
pluie. Cependant les variations du niveau des lacs
devaient fournir des in dicalions suffisamment srieu-
ses. Dans les annes oluvie.ss en effet la nappe
244 'ES NTGMES E LA SCIENCE

lacustre doit recevoir un plus fort tribut des Meuves


qui l'alimentent et par consquent le niveau du lac
doit monter. Le contraire se produit pendant les

priodes sches.
Or un tel tat ne peut manquer d'tre constat
par les riverains. En effet les populations habitant
lires d'un lac comme celui de Neuchlel, par exem-
ple, dont les bords sont peu levs, ont tout intrt
rc (|ue le niveau au lac ne vienne ni monter ni

descendre, car de jurandes tendues de terre sont


aussitt ou inondes ou niises sec. Ces variations
apportent un grand trouble dans les intrts des
particuliers, (^u bien la commune est amtine pren-
ihc des mesures spciales, ou des, contestations s'en-
g"ag"ent, qui se traduisent par des procs, et de tout
cela les arrjiives locales sont forces de g'arder les
traces.
Briickner put ainsi reconnatre que la plus giande
hauteur d'eau des lacs s'tait produite en 1700, 1740,
i7^o et 1820, soit des intervalles de quarante an-
nes. D'autre part, il semble que des priodes humi-
des se sont fait sentir de 1691 1715, de 1726 h
'755. f^e 1771 1780.
Les plus basses eaux, au contraire, se sont mon-
tres en 1720, 1760 et 1800, correspondant des
priodes sches allant de 1716 1735, ^^^ ^75^* '"'

1770 et de 1781 1805.


Ainsi apparaissait nouveaia une oscillation p-
riodique d'une dure de tren.te ou quarante ans.
C'tait la confirmation des conclusions bases Slu-

les observations du xix* siclje.

Kflfin Bruckner, remontanjL encore plus haut dans


L ENIGME DE NOTRE CLIMATOLOGIE 245

riiistoirr, arrivait aux constatations suivantt's : 1 ){

l'an 1020 1390, on peut compter ving^t rcurrences


(les mmes circonstances exceptionnelles et ces r-
currences sont spares pnv des intervalles f|ui va-
rii-nt (le vin^"l-ciii(| cinquante ans, la movennt:
('tant (le34 ans i/j. De 1391 1590, la considra-
tion des vendanges et des grands hivers fait res-
sortir 7J rcurrences, avec intervalle de 33 ans 1/2.

ImiIiii, de
1591 k 1690, l'histoire combine des lacs
et des circonstances agricoles fournit pour l'inter-
vallc (les rcurrences une moyenne de 30 ans.
On \()ii (|ue la dure des priodes varie sensiblo-
meiit, mais ces diffrences s'altnuent beaucoup si
l'on groupe les oscillations par sries de cin(| C( ns-
cutives. ( )n trouve ainsi :

de lOJo I K)o un intervalle moyen de 34 ans


(le I i()o I :,ji) 36 >>

de ;\Jo '545 "


i
35 "
'1'^
'545 J7i5 34
de r7i5 1S90 35

Depuis prs de mille ans, le climat de l'Iirope


occidentale parat donc prouver des (oscillations
d'une dure moyenne de trente trente-cinq ans, se
partageant en deux moitis, l'une plus particulire-
ment humide et froide, l'autre plut(')t sche et chaude.
Brckner en chercha la raison dans l'intluence
exerce par le wSoleil sur la Terre en faisant remar-
([uer ([ue cette priodede 35 ans correspond peu
prs trois priodes undcennales des taches. Tou-
tefois il ne russit pas dcouvrir dans l'activit

iiulairc la priode de 33 35 uns dont t\uuii avons


246 LES NIGMES DE LA SCIENCE

parl plus haut, de sorte que ses concliisions sur la


cause du cycle climatrique qui porte son nom fie

parurent pas d'abord trs certaines.


T.e cycle de Krclcncr ne se vrifie pas d'ailleurs
pour toute In Terre ; il est vrai pour l'Europe Ooci-
(i(Mitnlo, au voisinasse de la Mer du Nord. Tl n'aurait
plus de \aleur, parat-il, pour l'Asie o les variations
du lac d'Ar,il, d'aprs M. "Voeikof, suivent un tout
autre rcfime. Geci se conoit aisment si^l'on song"e
tous les facteurs qui jouent un rle dans la compo-
sition du climat sous nos latitudes.
l.( s climats tropicaux sont beaucoup plus r^u-
liers, h \c] point que les fluctuations solaires s'y font
sentir dans les mc^indres dtails. En 1893, M. Gonza-
lez, directeur de l'Observatoire de Bog-ota, faisait
une statistique approfondie des poques sches et

phivieuses dans la rs;"ion des tropiques, en remon-


tant aussi haut que le permettaient les donnes re-
cueillies. Depuis l'observation des taches, c'est-?i-dire

depuis l'anne ifiro, les poques sches sont grou-


pes autour des annes de minimum des taches, et
les priodes pluvieuses, au contraire, autour des
ninxima. Depuis de lonf^ues annes cet astronome
vriftait exprimentalement cette thorie.
En i8q4, m. Savelief publia beaux travaux
ses
sur la constante solaire, entrepris dans les annes
iSqt, T<Sq2 et suivantes. Ort admettait encore d'une
faon gnrale, malc^r dcH faits contraires, que la
radiation solaire ne variait pas en intensit. M. Save-
Uef reprenant les travaux dj:'! cits, concluait h une
relation entre la radiation et la surface tache, la

premire augfmenfant on mme temps que la se-


cfnidi' ;
kl concordancf des rcsullals, <lil-il, permet
tl'adnictlrc avec une grande probabilit (juc l'inten-

sitt- caloriliqe de la radiation solaire augnicnte avec


l'activit des phnomnes qui se produisent la

surface du Soleil, celle-ci tant caractiise par l'ai--

croissenient du nombre des taches. Nous verrons


bientt que l'analyse spectrale ratifia pleinement les


observations et les conclusions de l'astronome russe.
Dj, plus de ving^t annes auparavant, le P. Secchi,
du Collge Romain, avait mis cette ide d'une va-
riation de radiation la surface du Soleil, les rgions
les plus chaudes affectant surtout l'quateur solaire
et, chose bizarre autant que paradoxale, tout tendait
]ir()u\er que la chaleur augmentait mesure que
s'accroisSfjit le nombre des taches. On admettait
alors que les taches taient des rgions froides.
Kn ujoo, je lis paratre une nouvelle thorie (.les

taches, la thorie liyperthenpiqiic. C'tait une expli-


cation rationnelle donne pour la premire fois de
ces formations nigfmatiques. Je montrais qu'il fal-

lait prendre les anciennes thories rebours ; ls

taches, au lieu d'tre froides, taient des rg"ions


plutt surchauffes.
Les gaz chauds sont sombres et mettent des ra-
diations d'autant plus violettes que leur chaleur aug-
mente. C'est ce c|ui a Heu pour le Soleil, l'ne exp-
rience que tout le monde peut rpter va nous faire
loniprendre le mcanisme des taches.
Prenons un rchaud gfaz pourquoi la lumire' ;

de ce rchaud est-elle peu prs nulle, d'un bleu


ple? Le gaz d'clairage en brlant rpand plutt
une lueur jaun?itre, comme dans le bec papillon :
24S LES NIGMES DE LA SCIENCE

c'est qu'il contient des jjarticules solides de carbone


portes l'incandescence ; il claire, mais ne chaulli"
presque pas.
Acti\'ons la combustion, en lanant ini courant
d'air dans la masse, conuiie dans le clialumcau, le

bec Bunsen des laboratoires et les fourneaux' de cui-


sine ;
inundiatenient les parties solides sont vola-
tilises, rduites l'tat gazeux, la radial ion, est sup-
piinxe ; le gaz chauffe beaucoup,' mais n'claire plus.
Si nous alimentions le rchaud avec de l'oxygne
pour remplacer l'air, nous obtiendrions une flamme
haute temprature, mais invisible, rsultat logicjue
bien que paradoxal premire vue.
La condensation du Soleil qui se fait par inter-
mittences prcipite les gaz extrieurs de la couronne
solaire sur le milieu chaud de la photosphre et les
gaz brlant compltement deviennent sombres ; toute
radiation externe est supprime.
Les taches tmoignent donc d'un surcrot d'acti-
vit du Soleil ; lorsqu'elles se feront rares la sur-
face, l'heure de la fin aura sonn pour lui.

Mes hypothses taient surtout, cette poque,


appuyes sur tics uiductions concordant avec le reste
de ma thorie du Soleil.
La suite ne tarda pas confirmer ces vues__ ;
peu
aprs, Sir Noiinan Lockyer montrait que les- lignes
largies du spectre des taches arrivent concurrem-
ment a\ec l'poque de maximum ou de minimum.
Aux priodes de maxima, des lignes inconnues ap-
paraissaient, montrant ainsi que la chimie solaire
tait soumise des alternatives de tempratures
plus ou moins leves. A mesure que le Soleil se re-
I. ENIC.MK dp; NOTKK ([.IMAIOl.OOIK 249

t roidiss.'iil , tout ri'iilrait (hins l'orilir (|uc nous con-


naissons cl les liones connues, comme celle du fer,

par t-Ncmjili , n'apparaissaient. En construisant detix


fourlxs, du fer, l'aulrt' pour les
riiiic |jour les lig^nes

li^iifs inconiuu's, on constatait une variation inverse

cl en superposant les deux courbes on obtenait un

point de croisement C()rresf>ondant videmment h


l'poque oi le Soleil a\ail une temprature moyenne.
Les taches devenaient donc le phnomne acces-
soire. Ce qu'il f:illait surtout considrer dans le So-
leil, c'tait son lal lliernii(|ue offrant Irois stades
bien marqus :

l'ne lempral uic iiKiyinhi aii\ po<inrs de i^iande


activit ;

l'ne tempralure iiiiiiiiun aux po(|Ue.s de mini-


mum ;

L'ne tempralure /novcnnc se manifestant moiti


chemin fin maximum au minimum suivant.
Ov, on s'avisa de comparer ces vritables pul-
sations de chaleur aux pulsations de pluie dans les
)>

Indes et l.a concordance fut frappante. Bien plus, par


une tude des Compte Rendus de VJiulitui I'\uiiiiii'

Cnunniitec , on arriva cette conclusion, (|ue les fa-


mines qui ont dvast les Tndes pendant les soixante
dernires annes, s'taient toujours produites dans
les intervalles qui sparent les pulsations.

Cette recrudescence de pluie aux ^poques de


ji^rands maxima va nous expliquer pourcpioi le paral-
llisme des courbes de taches et de tempratmes ter-
restres n'est pas une loi gnrale. Au premier abord,
il semble mme qu'il v ait l une g;rave anomalie.
250 LES ENIGMES DE LA SCIENCE

Or, l'anomalie n'existe pas ; un simple raisonne-


ment va nous en convaincre.
Si le globe terrestre tait
un solide tournant sur
lui-mme sans atmosphre, il reflterait dans son
cbauffement toutes les vicissitudes du Soleil, et sa
temprature varierait suivant les conditions calori-
ques de l'astre. Mais nous savons qu'il est lo'm d'en
tre ainsi.
I/atmosplire absorbe les 4/5 de la chaleur envoye
par le Soleil et les tient en rserve, suivant qu'elle est
plus ou moins charge de vapeur d'eau. En outre,
lelment liquide, qui occupe les 3/4 du globe vient
encore compliquer les rsultats. On peut calculer
l'vaporation des ocans sous l'influence de la cha-
leur solaire.
Dans les rgions quatorialcs, cette vaporation
enlve une couche d'eau avant au moins q mtres
d'paisseur. Or il ne tombe en moy^enne que 2 m-
tres d'eau par an dans ces rgions. Que sont deve-
nus les 3 mtres restant ? Ils sont alls humidifier les
couches d'air des rgions situes plus prs des ples.
En s'vaporant, l'eau absorbe une trs grande cha-
leur de vaporisation qui passe de l'quateur aux ples
et tend h rgulariser les tempratures, cacher la

somme variable fl'mission calorifique du Soleil. On


p'Mit mme valuer grossirement la chaleur absor-
be.
En supposant une surface cl'vaporation de 240
millions de kilomtres carrs et de 3 mtres d'pais-
scnir ainsi que nous l'avons vu, nous obtenons un
volume d'eau gal 720000 kilomtres cubes !

\ -

.a (juantit de chaleur contenue dans cette masse


I
L''NIGML i-'k. ^:ULr.L t-Li.MAXUi.'Juli. Jjt

vaporise serait capable de faire fondre une niasse


de fer dont le volume serait gal 400 000 kilom-
tres cubes !

On voit maintenant le rle que joue l'atmosphre,


non seulement dans la rpartition des tempratures,
mais encore dans la rgularisation de la chaleur
mise par le Soleil.

Si la chaleur dpasse une trs grande quantit,


comme aux grands maxima de taches, l'activit so-
laire aura un effet inverse.
L'vaporation sera plus active ; les rgions qua-
loriak'S auront une temprature un peu plus basse,
les rgions polaires auront probablement une temp-
rature plus leve.
Il y aura tendance une rgularisation des temp-
ratures terrestres comme au moment de ces prio-
des ^'cologiques o l'atmosphre beaucoup plus dense
qu'aujourd'hui, et fortement charge de vapeur
d'eau, emmagasinait toute la chaleur solaire et la

rcpartissait d'une faon si uniforme qu'on ne con-


naissait mme pas le jeu des saisons.
actuellement dans les latitudes intermtliaires, le

phnomne devient trs complexe. D'une faon gn-


rale, la temprature do^t s'abaisseV au maximum de
taches vers les basses latitudes et il doit y avoir une
oscillation concordant avec la priode. Tl faudrait, en
tout cas, de nombreuses e nouvelles observations
pour tablir une loi. Mais, et c'est le point capital,
1,\ gl la solution du probliiie si complexe des tem-

pratures.
F!n qo2, pour clairclr encore la (jucstion thi rap-
port entre le Soleil et les pluies, M. Lockyer rsolut
252 LES NIGMES DE LA SCIENCE

de rduire les observations des protubrances faites


par Tacchini l'Observatoire du Collg'e Romain
flepuis 1H74. 11 y l'ut dtermin par les admirables
pholograpliies des protubrances sur le disque po-
laire, pjLiblies par M. Haie, qui montraient la sur-
face couverlc sur le disque. Un argument employ
pour faire valoir l'inanit du raisonnement qui sup-
posait une connexion entre les cbagements solaires
et terrestres tait celui-ci : Autant qu'on peut juger
par lagrandeur des taches du Soleil, la variation cy-
ili(|ue <le la grandeur de la surface solaire libre de

taches est trs petite compare cette surface elle-


mme par consquent, suivant un principe ma-
; et

thmatique, l'effet produit sur les lments des obser-


vations mtorologiques pour la Terre entire doit
tre trs petit. Ainsi raisonnait !\T. I<^lliot en 1877.
Or, les photographies de M. Ilale inoiUrent que la
surface affecte par les lments protubrantiels tait
de beaucoup suprieure la surface tache et par
consquent d'ordre non ngligeable. Parfois on cons-
tatait qu'un sixime du Soleil tait en tat de pertur-
bation.Le permier travail sur la pluie indienne a^ait
montr que non seulement il y avait une relation ab-
solue entre la pression et la pluie, mais que la pres-
sion tait l'lment le plus constant sur les diffrentes
rgions. Or, la comparaison des protubrances avec
les pressions donne de merveilleux rsultats.
En plus du maxima protubrantiel bien marqu et
concordant avec le maximumde taches e trouvaient
d'autres maxima correspondant aux croisements tles
lignes largies et tous taient reproduits pai^ les ba-
romtres. Le cycle des taches de onze ans donnait
l.'NIGMK DV. NdlRr', CI.IMATOLOGll", 25;^

lieu un rvclc piotubcraulicl d'en viron 3 an.s 7/10


cl cVst pri-ciscnient rintcrvallc ([ui spare mrnrr.ilc-
nienl les pressions dans l'Inde. On tendit peu peu
ces rsultats la 'i\'rre entire, grce aux statisti-

ques, ot on arriva cette conclusion : que le (lobe


pouvait ti'e (li\ is en deux parties.- La ri^ion In-

dienne avec ses lluctuations s'tendant sur l'Austra-


lie, les Indes orientales, la Russie asiatique, l'Ile

Maurice, l'Egypte, l'Afrique orientale et l'Kurupe,


tandis que la rgion de Cordoba renfermait non seu-
lenient l'Amrique mridionale et centrale, mais aussi
les lats-L'nis, le Canada et s'tendait mme l'ouest
au del d'Honolulu.
La (lcuu\'erte de cette vague baromtrique cono-
bore depuis par le Professeur Bigelow tait un i)ro-
grs important ; elle pi'rmettra, en outre, pour l'ave-
nir, de g'rouper les rgions qui ont des pressions
semblables.
Ces faits prouvent que, s'il existe un rapport entre
la Mtorologie quatorialc et le Soleil (et aujour-
d'iuii l'ignorance seule excuserait les doutes), torce
nous est de pousser plus loin nos conclusions et de
les tendre la Terre entire. Sans doute le pro-
blme devient excessivement complexe lorsque nous
sortons de la ceinture tropicale o tout se passe
d'une faon rgulire ; mais d'autre part, nous sa-
xons, grce aux tudes de Brkner, qu'il fan^t admet-
tre, mme pour nos rgions, un cycle mtorologi-
(|ue de J5 ans environ. Les travaux de Brkner
a\ aient t entrepris sans ides prconues et la d-
eoinerte de c cycle repose sur des bases de statis-
tiques purement mtorologiques. Or, il se trouve
qu'en outre des cycles solaires loig-ns de j i an&
ou de 3, 7 ans, M. W. J. S. Lockyer a mis en vi-
dence une longue priode de 33 -ans environ concor-
tlant assez bien avec celle de Brckner qui, cyailleurs,
n'axait pas t ^fixe dfinitivement. Vouloir "ne pas
voir le rapprochement qui existe entre la grande
priode solaire et le cycle de Brckner, c'est, comme
nous le disions prcdemment, se mettre un ban-
deau sur les veux.
M. Lockyer a publi, il y a quelques annes, un
tableau des pluies en diffrents endroits de la Terre
depuis l'poque oii sont commences ies observa-
tions. 11 est de toute vidence que l'action solaire
se fail sentir non seulement dans les rgions qua-
toriales, mais encore dans nos latitudes leves. J'ai
trac uiie courbe analogue pour Paris en me servant
des nombres donns en 1885 par M. Renou du Bu-
reau central, depuis 1800. La concordance avec la
courbe moyenne des taches est frappante en ce sens
que tout grand maximum a une influence sur la
courbe des pluies dans les annes qui suivent.
A Rothcsay, en Eco^e, l'accord est encore plus
parfait, puisque non seulement la relation est vi-
dente ejiitre la pluie annuelle et le nombre des ta-
ches, mais qu'on la retrouve avec plus ou moins de
nettet dans les pluies tombes pendant certaines
parties de l'anne, en t. par exemple.
A Londres, comnu :'i Taris, la concordance n'^est

pas aussi absolue ; il est difficile de trouver l'action


de la priode undcennale des taches sur la pluie,

mais le cycle de Brckner est trs apparent. Si

comme Ta fait M. Archibald Douglas en 1903, on


l'nigmk de notre climatologie . 255

tlispose les nombres qui reprsentent la (|uantit des


pluies londonniennes depuis 1813, de la faon indi-
que par Brickner, on trouve que non seulement il
existe une succession de priodes sches et humides,
mais que ces variations ont une influence sur le ren-
dement des crales dans les Royaumes-l^nis.
A Bruxelles, on retrouve les mmes priodes s-
ches et humides. Il en est de mme dans le centre
de France o j'ai pu tracer la courbe des pluies
la

pour Bourges depuis plus de quarante ans.


En igo2, M. M. B. Subha Rao de l'Observatoire
de Madras montrait que pour les pluies de Madras,
de ATalabar, des Cihats occidentaux, de Ceylan, le

mininium de pluie arrive presque exactement dans


l'anne de minimum de frquence des taches, la dif-

frence tant seulement de une ajine dans un petit


nombre de cas. Il trouvait en plus que le maximum
de pluie a lieu aussi quand se produit le maximum
de frquence des taches, toutefois la diffrence peut
.s'lever deux ou trois ans.
.a mme anne, au mois de juin, M. I.ockyer Imu-
vait par l'examen des observations italiennes des
protubrances sur le limbe du Soleil depuis 1871,
f|u'en plus de la priode undcennale il existe des
mnxima et des minima secondaires h vs intervalles
de 3 ans et demi. Cette oscillation ne se retrouve
pas dans la surface totale tache fhi Soleil, mais elle

se prsente dans les latitudes des taches, de sorte


qu'une auq^montation dans l'activit protubrantielle
est associ-e une diminni'"" -l^ Inlitude de la sur-
:'i

f-M^e tache.
i>r, dans la courbe annuelle des pluies h Marlras,
256 l.F.S KNIGMF.S DF, l.A SCTENCF,

on i<'tr()ii\c cette pciiodc <lt' roiirti' cliurc plus appa-


rente mme (|iic la priode undfennalc.
Kn 1005, ]\T. IT. Cloiioh, du Hureau mtorolog-i-
(|ue de Wasliins^ton, arrivait la ronclusion (pic h;

cycle solaire mlorolog^ique de 35 ^(V aiUs


et va-rie

en long-ueur pendant une priode de 300 ans.


Dj en juin 1902, M. Thos. W. King'smill a\ait
remarqu une apparente concidence entre les prio-

des de taches et les priodes plus long"ues de la

pluie et de la famine dans le nord de la Chine. Re-


prenant phrs tard la mme tude en v ajoutant les

observations faites dans le Sud de la Chine il arriva


i]vs conclusions Tort intressantes :

On trouve en effet dans les Annales des docu-


ments assez tendus sur la pluie, les famines et les

taches <lu 620 jusqu' l'anne


Soleil depuis l'anne

1643, t-ouvrant une priode de 1023 ans, documents


recueillis par M. llosie en 1877. Evidemment les
observations des taches, faute d'insliaunents, sont
trs frai^mentaires, ccpenilanl on \ dcouvre pre-
mire vue la priode undcennale i\rs taches d'une
dure movenne de 1 1 0S5 ans et (|ui, proloni^c pour
les temps modi-rnes, se raccoi'de suflisamment bien
avec les donnes europennes (]u sicle dernier.
I/examen de ces documents solaires et mtoro-

loq-iqu(;s coniluit admettre plusieurs priodes de


trs longues dures.
Il l.a premire semble couvrir les trois priodes
de taches 664-697, bien qu'elle ne soit pas aussi appa-
rente que les autres. La seconde couvie la priode
du maxiimnn de 963 au maximum de 996
similaire
o en plus de deux annes de scheresse dans la
l'nigme de notre climatologie

Cliiiic septentrionale, 961 et 962, nous ne trumons


pas moin,s de. 23 annes sur 33 caractrises par des
schereses excessives dans une ou plusieurs des
provinces du nord.
'< La troisime couvre les priodej^ 1262-1 2()=,, o,
en plus de l'anne antrieure 1260, il faut noter 21
annes de scheresse dans les mmes provinces.
La quatrime est comprise entre les maxima de
taches de 1561 et 1594 bien que moins marque ;

que la seconde et la troisime, cependant elle ren-


ferme 10 annes de scheresse en plus des annes
sches prliminaires de 1557 et 1558.
La cinquime priode longue dure doit donc
couvrir le cycle de scheresse galement bien mar-
qu qui, commenant vers l'anne 1860, s'est conti-
nu jusqu' la fin du sicle.

Ce cycle de 300 ans correspondrait 27 priodes


undcennales de 1 1 ans et 9 priodes de Brckner.
Les grandes crues qui viennent d'prouver si
cruellement la France donnent cette question de
la priodicit des phnomnes mtorologiques et de
leur relation avec le Sf)leil un renouveau d'actua-
lit.

Nous avons vu que dans la plupart <\cs stations


tropicales, les priodes de scheresse et d'humidit
alternent selon un cvcle qui suit pas pas.l'aclivil
solaire.
Comme je l'ai montr il y a quclc]ues annes, aux
latitudes leves, surtout dans les grandes tendues
continentales, moins soumises que les autres l'in-

fluence d'un climat maritime, le transport de la va-


peur d'eau, due h l'vaporation provoque par le

NIOMES DR TiA SCIENCE. 9


58 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Soleil, met un temps notable s'effectuer. Danj? ces


contres, les maxima de pluie, bien que spars par
un intervalle gal li celui du cycle solaire, ne conci-
dent pas avec les maxima de
y a un re- taches : il

lard dans les courbes, une sorte de dcalage.


Au centre de la France, par exemple, oi^i j'ai pu
runir des observations depuis 1870, le phnomne
est nettement marqu. Voil pourquoi, soit dit en
passant, le's inondations de la Loire, fleuve qui reste
en entier dans le centre de la France, ne concident
pas a.ec les maxima d'activit solaire, tout en pr-
senta des intervalles assez rguliers.
(' 1 ainsi que le maximum des taches de iSiGa
:\]V'
:^'
'les crues t la Loire en 1826 ; celui de 1820
ci: 18 ^r, ; (-chii de 1837 en 1846 ;.cclui de 1848 en
: '5() ; de 1860 en 1866 etc., etc.
celui ;

Ce rapport entre chaque pliase d'activit solaire et


la quantit de pluie n'est cependant^ pas toujours
aussi marqu. Kn examinant d'une faon gnrale
les statistiques de pluies dans le monde entier, on
s'aperoit vite qu(^ c'est la grande priode solaire ~rfe

trente-cinq ans environ qui influe particulirement


sur le phnomne de la condensation pluvieuse, et
par consqiuMit sur le niveau des lacs et les inon-

dations des fleuves.


La Seine va nous en donner un nouvel exemple.
Les grandes crues de ce fleuve, celles de 1S02, 1807,
1817, 1850, 1872, 1876, 1879, 1-882, 1883, 1910 tom-
bent toutes sans exception. pendant des priodes r-
gles par Tactivit solaire.
Aprs le grand maximum de 1870, il y a eu conuue
une sorte de nulsnlinn pluvieuse partir de 1879,
l'nigme de notre climatologie
259

Voil pourquoi, ds 1903, alors qu'on


attendait lu-
grand maximum des taches vers
1906, j'ai pu an-
noncer et prvoir la priode humide
qui nous a
envahis.
Les crues de 19 10, dplorables tous gards,
si
ne seront sans doute pas les seules
que nous faisait
prvoir l'activit du Soleil porte
son comble pen-
dant les annes 1905, 1906 et 1907.
Ces conclusions, je les ai publies un peu
partout :

dans la New York Herald (janvier


1904), sous le li-
tre L'activit solaire ci les
pluies ; dans l'Almanach
.Hachette de 1905. j'ai donn la courbe des pluies
en prvision.
Le Soleil, diSais-je
cette poque, va subir
comme dans hvre une hausse de temprature.
la

L'vaporation des ocans sera plus forte.


Des 'prci-
pitations aqueuses auront
lieu et les pluies redou-
bleront d'intensit jusque vers 1918
avec un maxi-
mum vers 1912.
Kn dcembre 1903, jai
Imi prsenter l'.Acad-
mie des Sciences une note dont j'ai encore
le double
et le reu, et qui est reste dans les cartons d'un
lionorable acadmicien, mort depuis, et
qui n'eut ja-
mais le temps d'en vrifier les calculs.
Bref, si toutes ces conclusions sont fondes, nous
devons reconnatre que nous entrons actuellement
dans une priode sche qui ne prendra fin qu'en 1935.
Tels sont, rsums grands traits, les progrs de
cette question du rapport entre -les changements so-
laires et terrestres.

Comme nous le disions au commfencement de cette


tude, la Mtorologie sera une science
le' jour o
26o LES NIGMES DE LA SCIENCE

elle saura prvoir. C'est cette mme ide que l'illus-

tre Le Verrier mettait, il y a un demi-sicle, lors-


qu'au moment de crer un service mtorolog'ique in-
ternational, il disait : La Mtorolog-ie ne paSsera
l'tat de science que le jour o elle pourra prdire
long-temps l'avance la hauteur de la colonne baro-
mtrique. A l'heure actuelle, la Mtorologie n'est
qu'une collection de sciences relies entre elles par
des statistiques de toute nature. Il faut remercier les
hommes dont nous avons cit les noms, comme MM.
Stbnc, Meldrum, Balfour-Stewart, d'avoir entrepris,
malgr certains mtwjrologistes, de faire sortir la
Mtorologie de l'ornire o elle marche depuis un
sicle.

dvouement de sa-
(irace la persvrance et au
\ants comme M. Lockyer, on'peut dire que la vri-
table Mtorologie vient de natre. Nous avons ac-
tuellement une base srieuse d'oprations ; il la faut

coUfServer tout prix. La tche est ardue sans doute,


mais ne dsesprons jamais. Apportons tous' les jours
iK)tre pierre l'difice et disons-nous que derrire
ces chiffres entasss sur nos registres, il y a une.

cause en action, une. cause peine souponne sans


(lonle, mais dj entrevue, et qui saura un jour ou
l'autre nous dicter les lois de la Mtorologie de
l'Avenir.
O nous entrane notre Soleil ?

Av^anl la dccouvcrlc de la graviLaliuii universelle


la question du mouvement propre des toiles et du
Soleil n'tait probablement jamais venue ti l'ide d'un
astronome.
Thoriquement le lait ne pouvait mme pas se sup-
poser, et pratiquement, l'eijt-on admis (/ pi-iuri, il

semblait dpasser tous les moyens d'investigation.


En ralit on avait, semblait-il aux observateurs,
de bonnes raisons de croire la fixit des points stel-

laires. Ptolme n'avait-il pas indiqu plusieurs


groupes <.le trois toiles nettement alignes dans une
mme direction. Or, depuis les temps les plus recu-
ls ces positions taient restes idenliqvies, donc le

ciel ne changeait pas.


Cette conclusion, Riccioli l'admettait presque l'-

gal d'un axiome, car lui aussi avait trouv bon nom-
bre de combinaisons d'toiles rparries suivant des
(boites. Il en cite vingt-cinq qu'il avait observes
pour sa part ; en y regardant de plus prs, il et pu
en dceler bien davantage.
Cette ignorance du mouvement relatif des corps
clestes avait une excuse : toutes les observations
taient faites l'il nu, il tait donc bien difficile
d'arriver une approximation mme grossire', ( i

un changement de un tiegr dans les positions an-


26> LES NIGMES DE LA SCIENCE

ciennes ft certainement rest inaperu clans tous


les

cas o la distance des astres observs aurait


dpass

l'intervalle de 30 degrs.
La vieille absolue des toiles
croyance de la fixit

semblait donc parfaitement fonde et mme prouve


par l'observation. Aussi voyons-notis Copernic et
Kepler eux-mmes supposer les toiles absolument
fixes.

Mais Newtoii vint et posa son fameux principe : les

choses se passent comme si les corps s'attiraient en


raison directe de leur masse et en raison inverse du
carr des distances. Ds lors, thoriquement, aucune
molcule de matire ne pouvait rester en repos dans
l'univers., Les toiles, le Soleil, tous- les astres de-

vaient se mouvoir plus ou moins rapidement tra-


vers l'espace. Mais ce qu'il tait facile d'imaginer
en thorie, il fallait le prouver par l'observation.
Halley, premier, souponna, en 1678, les mou-
le

vements propres d'Aldbaran, de Sirius et d'Arctu-


rus. En comparant les observations des premiers as-
tronomes d'Alexandrie avec celles des temps plus r-

cents, il fut amen conjecturer que ces trois toi-


avances lentement vers le Sud.
les s'taient
Evidemment la conclusion de Halley ne p(ju\ait
tre bien prcise tant donne l'imperfection des
nombres lui servant de base. Cependant l'ide tait
lance, il ne restait plus qu' accumuler les mat-
riaux pour la confirmer. C'est ce que
Jacques fit

Cassini, en 1738. Dans un mmoire l'Acadmie


des Sciences il montra que la comparaison des ob-
servations de la latitude d'Arcturus faites par lui
l'Observatoire de Paris en 1738, avec les positions
trouve; ;
ir/Riclier dnu^ son xoya^c ,'i C";iy(iiiii . n

ioj2, prouvait d'une iaon certaine qu'en 66 ans


Arcturus s'tait rapproch de l'cliptique de 2' cnvi-
rt)n. Les observations de Flamsteed Gr<x;n\\irli en
(')go ne firent que confirmer ces conclusions.
Toutefois lui doute rc^stait qu'il fallait lever tout
prix : l'intervalle entre Arcturus et rcliptique ;ivnit

diminu, cela n'tait pas contestable : res;-nf :i ^1-

\i)ir deux s'tait dplac.


lequel des
C'est alors que pour trancher la question, Cassini
eut l'ide d'en appeler 'iVcho-Brah. Sans doute
k'S observations de cet astronome dataient de i5>"^4,

environ, elles avaient t faites l'ni] nu, mais e!l's


taient infiniment .supri(>ures aux grossires aj)-
proximations de Ptolme et de ses contemporains,
pour cette raison que Tvcho-r>rah s'tait ser\ i

d'iiist rinuents de mesure d'une prcision ;mssi


i^'rande ,que possible son poque.
Cassini :
observait en 773'"'. ^ l--diri;
'
r 54 ans
aprs Tycho-Brah ; or, il fut manifeste que pendrmt
ce long- intervalle la latitude d'Arcturus avait diminu
de 5'3" tandis que l'toile y, Rouvier situe d.ins le

voisinage n'avait prouv aucun dplacement si lisi-

ble dans le mme espace de tenips. Ainsi, <ls lors


que l'toile de comparaison n'avait pas vari, il fal-
lait conclure au dplacement rel d' Anlunrs cl non
celui de l'cliptique.
Cassini arrive !,! mme conclusion, pour l'toile
Sirius dont le dplacement avait t signal' par
Flalley. Il va mme plus loin puisqu'il reconnat dans
plusieurs toiles des variations de longitude. Il si-

gnale en particulier le cas curieux des trois plus


2C-)._\ LES NIGMES DE LA SCIENCE

.belles toiles de la conslcllation de l'Ait^le y, a, p,


ranges presque en lig^ne droite par ascensions droi-
tes croissantes, la plus brillante tant au milieu dvs
deux autres. Or y. s'loigne de ^i pour se rapprocher
de ;, si bien (jue dans un avenir loign, la disposi-
tion sera change, on aura y. ; '^ ; la plus belle
toile seradevenue extrieure aux deux autres.
Ainsi, aprs les recherches de Cassini on ne peut
plus douter que les toiles soient animes de mou-
vements propres ou particuliers trs diffrents les
uns des autres. L'ancien dogme de la hxit des toi-
les a sombr ; il ne reste plus qu' accumuler les

observations de position pour augmenter le nombre


des mouvements propres connus. Ds lors le facteur
temps devient une donne fondamentale du problme
au mme titre que le facteur prcision dans les ob-
servations.
Les mouvements propres des toiles ont conduit les

astronomes par une consquence toiite naturelle la

dcouver1(> fhi mouvement rel de irotrc^ soleil dans


l'espace.
Kn les tu<liant, il semble en effet naturel de se
demander s'ils ne sont pas prcismeni ime cons-
(|uence de notre propre dplacement.
nous savons depuis longtemps que le mouve-
O;-
ment de kl Terre autour du Soleil a ime rpercussion
sur toutes les toiles : c'est l'aberration, phnomne
en vertu duquel tous les astres paraissent dcrire an-
nuellement de petites ellipses dont grand axe est
le

constant. Cependant - cet effet s'en ajoute un second


dit de parallaxe annuelle sculaire, qui se poursuit
toujours dans le mme sens et qui dpend prcis-
ou NOUS ENTKAJNp LE SOLEIL -'')5

imiit (lu \ Cl iuiljlv cntrainfinciil (|uc suhil If .-.}. pleine

sohiii-f travers rcspace.


Le problme se complique donc trangement (I il

est facile d'en concevoir toute la difficult.


Si le Soleil tait seul en mouvement, les toiles
tlcmeuiant en repos, les rsultats observs dans les
(l*jplacem(Mits apparents de ces dernires sur la vote
cleste seraient simples et laciles intcrprti'r. (."Iia-

c|UL' toilt". semblerait voyag^er yil arrire le long' d'un


grand cercle de la sphre passant par deux, points op-
poss, l'un indiquant la direction vers laquelle tend
le Soleil, l'autre celle d'oia nous venons. Ainsi toute:-,

les toiles sembleraient se diriger par un effet de


perspective vers un mme point du ciel ; et c'est
l'endroit diamtralem.ent oppos, celui qu'on appelle
apex ou point de mire solaire, qui nous indiquerait le
point vers lequtT nous nous dirigeons.
Pour chaque toile en particulier, la valeur du d-
placement varierait alors en raison inverse de sa dis-
tance, et en raison directe du sinus de la distance
angulaire de rapex>-^ax consquent, en dtermiriant
la parallaxe annuelle, mme d'une seiile toile dri-
vant ainsi sensiblement, non seulement nous pour-
rions connatre la vitesse en kilomtres par seconde
(.\u mouvement du Soleil, mais nous en arriverions
dduiie par un simple calcul, d'aprs la quantit re-
lative de son mouvement apparent. le parallaxe de
toute autre toile drivant d'une faon relative.
Malheureusement, les tj^les ne sont pas au repMJs ;

'lies ont des mouvements "propres souvent plus rapi-


des que celui du Soleil de perspective sont
; les effets
donc ainsi en grande partie masqus, et cependant
266 LES NIGMES DE LA SCIENCE

ils subsistent. Il est matlirnatiquemcnt certain que


chaque toile, quelle que soit sa vitesse propre, r-
flchit le mouvement du Soleil suivant la position
qu'elle occupe par rapport lui. Ds lors, ce (|ue l'on

appelle h mouvement propre >' (.l'une toile se eom-


pose de deux'parties : l'uni' apparente et chu- au mou-
\(Miu'n ilu St)leil, l'autre apparltmant rellement
Tloile. C'est (ctte partie du mcnncniLiit <lue la

marche de notre Soleil dans l'espace qu'il s'ag'it de


retrouver dans toutes les toiles ayant un mouve-
ment apparent "sensible. Le problme, on le voit, est
extrmement complexe et il a fallu le gnie de Wil-
liam Hefschel pour en esquisser la solution.
Longtemps auparavant cependant, Fontenelle
avait couru l'ide de la possibilit de ce mouvement
lie translation du Soleil : " Toutes les toiles fixes,

dil-il, sont autant de soleils, centres, comme notre


Soleil,chacun dans son 'tourbillon, mais centres seu-
lement peu prs, et qui peuvent se mouvoir autour
d'un autr(> point central gnral. Le Soleil pourrait
lui-mme se mouvoir de cette faon .
Mais en 74S, Biadley fut beaucoup plus prcis
1 :

(i que notre systme Solaire change de


Si l'on conoit

place dans l'espace absolu, il pourrait la longue


en rsulter une variation apparente dans la distance^
angulaire des toiles fixes ; alors, la position des
t'oiles voisines tant plus affecte que celle des toi-
les trs loignes, leurs situations relatives pourront
sembler altres, bien que toutes les toiles soient
restes rellement immobiles. D'autre part si notre
systme est en repos et quelques toiles animes d'ini

mouv,e;nent, leurs positions app^/ente^ varieront


ou NOUS ENTRAINE LE SOLEI. 267

rellement d'autant plus que les mouvements seront


plus rapides, plus convenablement dirig-s pour tre
bien vus et que la distance des toiles la Terre.se
trouvera moindre. Mais les positions relatives des
('toiles sont ainsi soumises ii tant de causes de chan-

g'ment que, si l'on considre la distance norme


laquelle certains astres sont placs, on adiiiellra sans
ditlicull f|ue la dcouverte des lois <lc ces chani^e-
nienls apparents ncessitera les ()l)ser\ ations de
beaucoup de sicles .
Le mouvement du systme solaire dans l'espace
taisait, partie du systme cosmique que Thomas
\\'ri<4ht proposa dans sa thorie de l'L'nivers pu1)lic

en 1750. D'aprs lui. le Soleil avec son corli^e dt,"


plantes et toutes les toiles chi lirmament, sont i-n

continuel mouvement.
Bn 1760, Mayer pour la premire fois essayait de

dduire un rsultat certain de l'examen des mou\e-


menls propres des toiles ses recherches sur ce
;

sujet sont contenues dans un mmoire coinmuniqu


rA(\-idmie des Sciences de Gottinj^en et insr
plus tard dans le premier volume de s<\s Opra
inedita paru en 1771. Aprs avoir dress un cata-

loji^ue des mouxcments propres de 80 toiles, il mon-

tre qu'on peut jjalement expliquer ces mouvements,


soit en imag-inant les toiles animes de mouvements
rels, soit en les supposant fixes et en admettant r|ue
le .Soleil mobile entrane avec lui la Terre et les
autres plantes. Dans cette dernire hypothse, les
constellations vers Ic-squelles se dirige k- Soleil doi-
vent augmenter graduellement de dimension, tandis
que les constellations opposes diminuent. C'est
268 LES NIGMES DE LA SCIENCE

que dans une fort, les arbres la


ainsi, ajoute-t-il,
rencontre desquels marche le promeneur lui sem-
blent prog-ressivement s'carter les uns des autres,
alors que ls arbres situs l'oppos paraissent au
rontraire,se rapprocher . Toutefois dans sa-conclu-
sion il maintient que rien dans les mouvements pro-
pres observs ne fournil la preuve d'un dplareinent
(juelconque cki Soleil.

L'anne suivante (1761), Lambert dans ses Leiin-s


cosmologiques, envisage la possibilit du fait (pie
toutes les toiles, y compris le Soleil, aient un mou-
vement dans l'espace mais pour lui le mouvement
;

de rotation du Soleil sur son axe n'implique pas n-


cessairement un mouvement de translation. VA Me-
rlan qui adopte les mmes ides crit en 1770

Comme le dplacement apparent des toiles dpend


du mouvement du Soleil aussi bien que de leur mou-
vement propre, il y aura peut-tre un moyen de con-
clure de lii vers quelle rgion du ciel notre Soleil
prend sa course .

Lalande soutient avec raison que mouvement de


le

rotation ive va pas sans le mouvement de transla-


tion : Le mouvement de rotation du vSoleil, dit-il, a

d tre produit par une impulsion qui n'tait pas diri-


ge vers le centre de gravit de l'astre mais une ;

force aiiTsi dirige n'engendre pas seulement un mou-


vement giratoire ,un mouvement de translation est la
consquence tout aussi ncessaire de son action, en
supposant que le Soleil, dj condens dans sa forme
actuelle, ret un choc qui lui imprimt le mouve-
ment de rotation .
Kn 1783, William ITerschel tudie la question et
ou NOUS ENTRAINE LE SOLEIL 269

arrive une conclusion diaintralement oppose


celle de Mayer. Ses recherches portent d'ailleurs sur
les mouvements propres de sept toiles brillantes,
dtermins par Maskelyne : Sirius, Castor, Procyon,
PoHux, Rg"ulus, Arcturus et Altar, Ces donnes
semblaient indiquer que systme solaire s'av;incf
le

vers la constellation d'Hercule en un point situ


257" en ascension droite et + 25" en dclinaison, soit
un peu au Nord de l'toile Hercule.
astronome revint bientt sur ses premi-
L'illustre
res recherches. En 1805, il prsentait la Royal So-
cietv un second mmoire sur le mouvement du sys-
tme solaire. Son tude tait base cette fois sur
!(catalogue des mouvements propres de 36 toiles
publis par Maskelyne en 1790. 11 fixa l'apex solaire
en un point situ 245" 52' 20" en ascension droite
cl 49" 38' en dclinaison borale. Ce rsultat diffre
ronsidrablement de celui auquel il tait arri\ dans
ses premires recherches : ces diverg-ences sont bien
(]r nature nous montrer du proljln'ie.
la difficult

Cependant la plupart des meilleurs astronomes de


l'poque refusrent d'adhrer aux conolusions d'Jler-
schel. Biot dans la seconde dition de st^n Asti-o-
nomic pJiysiqnc publiw; en i<Sri, aprs avoir tudi
les mouvements propres de plusieurs toiles, obtenus
.par lacomparaison des observations de Bradiey et
Mayer avec celles de Maskelyne et Piazzi, fut amen
ronehne (|u'il n'existe pas de raisons suffisantes
pour admettre que le systme solaire se meut dms
une direction dtermine.
Bessel dans ses Fitndauciiin AsI rnnotni publis
en 181S nrrivait' la hime cnncUi'^ion il n'v aurait, :
6 5

270 LES ENIGMES DE LA SCIENCE


;

d'apri's lui, aucune vidence prpondrante en fa-


veur de la direction suppose du Soleil vers un point
de la constellrition d'Hercule. On peut trouver, dit-
il, plusieurs points de la sphre cleste, assez lpi-
i^ns les uns des autres, luiTic diamtralotnent op-
poss,, vcr-s lesquels vont nverg-er les directions de*
moLivemen.is prf)pros d'un assez o^rand noniljrc d'-
loiles ; mais il reste toujolirs trop ch- mouvements
propres f-n dehors pour ciu'il soit possible de prfrer
avec certitude un point de concours aux autres .

Burckhardt, Sir John Herschel et beaucoup d'au-


tres, 'sans vouloir s'astreindre dmontrer la lg'i-

1 imit i\os C(mciUsions de "Rosscl, ]i:irta!^'-e:iient la

mrme incrdulit.
Mais l'apparition en 1837 d"un(^ thse prsente :\
l'Acadmie de .Saint-Ptershouri,"- par Aro-elander
chang^ea l'aspect de la question. AV'illiam Mersdiel
avait bas ses caler' ^ sur un trs petit nombre d'-
toiles ; Ar^elander
;ul
390 toiles:i. sa disposition'
doues de mouven-- nts propres dtermins avec la
plus scrupuleuse ex -ctiludc par la comparaison des
observations de B'-i-.lley avec celles qu'il avait lui-
mme excute- Abo en Finlande. Il trouva ainsi
pour la position du point du ciel vers lequel le Soleil
se dirii^e (rapporte l'quinoxe moyen de 1792)

Ascension droite Dclinaison


250" 47', +32 29',

Ce rsultat dduit d'ime mthode fonde sur l'un


dfs principes les plus dlicats des sciences mathma-
tiques, prsente un tel accord avec la grossire d-
termination d'Herschel en 1783, qu'il fit en grande
5

im NOUS ENTRAINE LE SOLEIL _'^ i

partie disparatre les doutes que certains nourris-


saient encore au sujet des conclusions du g'rand as-
tronome hanovrien.
Besscl, en 1843, propos d'une bio^^rapiiie d'Her-
schel, abordait Sans se ren-
de -nouveau la C|uestion.

dre entirement, il reconnut pourtant que le travail


d'Argelander prsentait de plus nombreuses ^'^aran-
ties que toutes les dterminations antrieures.

Peu aprs, Otto Struve, en basant ses recherches


sur les mouvements propres dv qoo ^toiles environ,
fut conduit choisir coiume direction, de l'apex pour
l'poque 179- :

Ascension droite iJelinalson


259" 9,4 +34 36'.

Le mouvement du systme dans l'espace,


solaire
crivait-il dans ses Etudes d'astronomie stellaire, est
dij-ig- vers un point de la vote cleste situ sur la

lig"ne droite qui joint les deux toiles de troisime


g'randeur t. et y. Hercule, h. un quart de la distance
apparente de ces toiles partir de - Hercule. La
vitesse de ce mouvement est telle que le Soleil, avec
tous les corps qui en dpendent, avance annuellement
dans la direction indique de 1,623 fois le rayon de
l'orbite terrestre (ce qui donnerait d'aprs la valeur
actuelle de la parallaxe solaire 242600000 kilom-
tres)avec une erreur de un septime en plus ou en
moins . D'aprs cet astronome, l'espace, parcouru
par le Soleil en une anne sous-tend un arc gal h
o",33g2, vu la distance moyemie des toiles de
premire grandeur.
Or il fixe la parallaxe ntineniiL di:> ruiltr> de
272 LES NIGMES DE LA SCIENCE

cette classe o",209, ce qui lui permet de conclure


que l'espace parcouru annuellement par le Soleil de-
passe le rayon de l'orbite terrestre dans la propor-
tion de o",3392 o",209. C'est ainsi qu'il trouve
que l'espace absolu travers par le systme solaire
dans le cours d'une anne, est de 1,623 rayons de

rorl/ile terrestre, ce qui qui\'aut 242600000 ki-


lomtres.
Sans nous arrter parler de toutes les autres d-
terminations dont chacune se servait d'un groupe
spcial d'toiles et dont quelques-unes se servirent
aussi des oncuvements stellaires observs dans l'h-
misphre austral, qu'il nous suffise de rappeler ici

que mouvement splaire seul fut' suffisant pour ren-


le

dre compte des mouvements propres des toiles em-


ployes et qu'il convenait dis lors de rechercher s'il

n'existait pas des mouvements systmatiques des '

toiles de nature expliquer les discordances susdites


comme ducs la diversit mme des groupes d'toi-
les choisis.

De du mouvement propre du
cette faon l'tude
Soleil devenait d'une grande utilit pour la dcou-
verte des lois qui ont prsid la construction de
l'univers sidral. On en vit une preuve, p. ex., en
1905 quand MM. Dyson et Thackeray Cireenwich
basrent leurs recherches sur les mouvements pro-
pres des toiles circumpolaires de Groombridge. Trai-
tant sparment les du premier type spec-
toiles -

tral et du second type, ils obtinrent dans chaque

cas des directions nettement diffrentes pour la route


du Soleil.
Ainsi il existe dans le ciel des groups particu-^
ou NOUS ENTRAINE LE SOLEIL 273

licTs dY'toiles de composition diverse, et qui su-

\ciU des directions propresnous allons voir que


;

des tudes tout fait Indpendantes des mouvements


propres stellaires dmontrent ce fait d'une faon en
apparence irrfutable.
Au dbut du sicle, en effet, le professeur Kapteyn
de Groning^ue, aprs une discussion approfondie des
mouvements des toiles de Bradley arrivait cette
conclusion que ri'nivers stellaire est form de deux
coyrants d'toiles qui se pntrent mutuellement et

que toutes examines appartiennent l'un


les toiles

ou l'autre de ces deux systmes.


A la mme poque et tout fait indpendainment,
M. H. C
Plunimer, de l'Observatoire de l'Univer-
srit d'Oxford, faisait remarquer que les faits connus

indiquent l'existence de plus d'un univers.


Cependantj^ k l'Observatoire^ d Greenwicb, MM.
Dyson et Thackray faisaient une nouvelle rduction
des mouvements propres des toiles du catalogue
de Groombridge. Le nombre des toiles comprises
dans ce catalogue est d'environ 4200, toutes sont si-
tues dans une zone distante de moins de 38" du
ple nord. Devant cette masse de matriaux trs
prcis, M. Eddington rsolut de reprendre les re-
cherches de Kapteyn. Il arriva ainsi la conclusion
que deux courants de Kapteyn se retrouvent dans
les

tous les cas et que toutes les toiles, jusqu'au moins


la grandeur 9,5, au nombre de plus d'un demi-mil-

lion, sont comprises "dans la thorie. Les toiles de


l'un des courants semblent venir d'un point situ
270 en ascension droite et -I- 18 en dclinaison, tan-

dis que l'apex du- second courant devrait tre plac


274 ^^^ NIGMES DE LA SCIENCE

112 30' en ascension droite et +58 en dclinaison.


Notre vSoleil semble appartenir ce second courant.
M. Eddington a dtermin galement le mouve-
ment du Soleil par rapport aux deux courants com-
bins el a trouv comme coordonnes de l'apex .so-

laire :

Ascension droite Dclinaison borale


2(1)" 15' 31"

Cette position naturellement se trouvait trs voi-


sine de l'apex du pja;mier courant.
En 1908, le prol'es.seur Kobold, de l'Observatoire
de Kiel, a repris le problme des courants stellaires
et sa conclusion est venue confirmer d'une faon

j^nrale les rsultats prcdemment obtenus.


Li'originalit de son travail a consist surtout h
mettre en lumire une erreur systmatique introduite
dans toutes les dterminations des savants qui
avaient antrieurement recherch la position de l'a-

pex, solaire. Il est vident que cette erreur doit tre


assez g'rande si le Soleil se meut en mme temps
qu'un courant d'toiles, .sorte d'essaim voyageant
de concert avec lui. Or, c'est prcisment ce qui r-

sulte de l'tude des' mouvements propres de 2 262


toiles. La nouvelle mthode a permis de fixer la po-
sition de l'apex solaire au point qui a pour coordon-
nes

Ascencion droit Dclinaison borale


2 7;o,2 o,2

Ce point Voie Lacte et trs pro-


est situ dans la
clit du radiant de l'un des courante, du professeur

Kapteyn.
ou NOUS ENTRAINE LE SOLEIL 275

Quanl la vitesse avec laquelle le systme solaire


se dirig-edans .lespace, la mthode suivie jusqu'en
ees dernires annes ne pouvait donner que des ren-
seig-nements peu prcis et subordonns diverses hy-
OMihses plus ou moins justifies. Il fallait connatre,
exemple, les distances des toiles tudies ;
or,

ces dis'tances ne pou\ aient tre fixes que trs prcai-


rement, et encore pour certaines classas d'toiles seu-'
Icnient.
Struve avait trouv par l'examen des mouve-
().

ments propres de 392 toiles, que la distance par-


courue par le Soleil en une anne est gale la dis-
tance moyenne des toiles de premire grandeur di-

vise par 600000. Or, la parallaxe moyenne des 'toi-

Ics de la premire grantk-ur serait d'aprs Elkin de


(),o8c) seconde d'arc, ce qui correspond une dis-
tanci- d(.' 2317500 fois environ la distance du Soleil
la Terre. Par consquent la distance parcourue par
le Soleil en une anne serait environ quatre fois la

distance du Soleil la Terre ou peu prs les deux


tiers de la vitesse- de la Terre sur son orbite autour
du Soleil. Or, comme cette dernire vitesse est d'en-
viron 29 kilomtres la seconde, nous avons pour
la vitesse du vSoleil dans l'espace environ 19,3 kilo-

mtres par seconde. mthode dv vStruve,


Avec la

d'autres astronomes ont trouv une vitesse variant


de 10 50 kilomtres par seconde. I- diffrence de
ces rsultats est due surtout notre connaissance
imparfaite des distances des toiles de diffrentes
grandeurs.
Toutefois, Kapteyn et Newcomb, aprs avoir trs
perfectionn les mthodes de leurs prdcesseurs,
276 - LES NIGMES DE LA SCIENCE

s'accordaient fixer 16 kilomtres par seconde la


vitesse approximative du voyage solaire.
Cependant, depuis une vingtaine d'annes, on pos-
sde une mthode plus directe pour rsoudre cet im-
portant problme. Cette mthode repose sur ce que
l'on appelleen physique le principe de Doppler-Fi-
zeau. Rappelons brivement en quoi il consiste.
Christian Doppler, professeur do mathmatiques
Prague, montra en 1842, que la couleur d'un corps
lumineux, comme la hauteur du son mis par un
corps, doit varier suivant que le corps s'approche
ou s'loigne. En voici la raison : la couleur et le

son considrs subjectivement ne sont que des effets


physiologiques, non de la longueur
dpendant,
d'onde absolue, mais (hi nombre d 'ondes entrant
dans l'il ou l'oreille dans un intervalle de temps
donn. Ce nombre, il e^t facile de le voir, doit aug-
menter si la source lumineuse ou sonore s'approche
de nous il doit au contraire diminuer si la distance
;

de cette mme source va en augmentant. Dans le


premier cas, le corps vibrant pres.se les uries contre
les autres les ondes qui manent de lui, ces ondes se
superposant d'une faon de plus en plus dense ; dans
le second cas, le corps s'loignant, les ondes se ra-
rfient et l'espace occup par un nombre idenli<|ur
d'ondes se trouve ainsi augment.
Imi ce qui regarde le son, tout le monde peut se
convaincre de la ralit de l'effet prdit par Doppler ;

il suffit <l'couter le siffiet d'une locomotive franchis-


sant vme station en pleine vitesse. Le son, de plus en
plus aigu, mesure que la machine se rapproche,
baisse ensuite trs rapidement ds qu'elle s'loigne.
ou NOUS ENTRAINE LE SOLEIL 277

Cependant Doppler ne russit pas appliquer son


systme au mcnivement des astres. L'toile en se
rappriH-hant, dexait changer de couleur, croyait-il ;

perdre la lumire roug'i-, par l'xeniple, et dexcnir


oraiig'e ou jaune; en s 'loignant , au C()nlrair(\ elle

perdait le violet (|ui tU'\'en;ut bleu ou vert ; d'o un


rlian'g'<-ment gnral de couleur de l'toile. Tliori-
v'|uement, le fait n'est pas douteux ; mais, en piati-
que, il est impossible d'appliquer le critrium au So-
leil ou aux toiles, parce qu'elles brillent d'une lu-

mire continue. Leur spectre entier se dplace lg-


rement dans un sens ou dans l'autre sur l'chelle de
rfrangibilit ; certains rayons normalement visibles
passent dans l'ultra-xiolet ou l'infra-rouge ; d'autres,
au contraire, invisibles en temps ordinaire, sont vus
<^, l'une des (^trmits du spectre ; mais, de toutes
t'aaons la somme totale dvs impressions sur la rtine
restc la mme.
Fizeau, en 1848, montra cependant comment on
pouvait appli(|uer le principe de Doppler. Dans le

.*;prc1 II', lii-i! rem;ir(|uer, il n\ :\ p;is que les cou-


leurs 'Considrer nous obserxons encore une s-
;

rie de raies qui, normalement, 0(-cupent une certaine


position facile h dterminer d'une faon trs exacte
;

(hms certaines conditions de mouvement, ces raies


doivent suivre la drivation g-nral*:^ du spectre et se
dplacer, soit vers Je rouge, soit vers le violet. Il suf-
fitdonc de mesurer ce faible dplacement poUr savoir
de "combien le <-orps observ se meut vers nous ou
flans une direction oppose.
En fait, 'le p'rincipe appliqu aux toiles s'est mon-
tr, ces d.ernire;s annes surtout, d'une trs gfrande
278 LES NIGMES DE LA SCIENCE

utilit ; il nous a mme indiqu les vitesses radiales


des astres, autrement dit, leurs mouvements sur li

lig'ne permet ainsi, mme pour les toiles


de vision. Il

ayant un mouvement apparent perpendiculaire au no-


ire, de dtcnniner la composante relle de oc mou-

vement.
Dans l'tude de la marche du Sok-il, ij tait ds
lors possible d'arriver des chiffres absolus relative -

ment prcis. II suffisait, m effet, de comparer la vi-

tesse radiale moyenne d'un g'rand nombre d'toiles


situes dans la direction suivie par le Soleil avec la

vitesse radiale des toiles que nous lais.soris derrire


nous. Les mouvements de rapprochement doivent,
dans l'ensemble, dominer dans le premier cas ; les

mouvements d'loignement dons le second ;' la' moi-


ti de la diffrence nioyenne reprsente alors la vi-

tesse de transport de ntre s^'stme relativement aux


toiles (Miiployes pour la comparaison. Peu importe
d'ailleurs la distance des objets considrs ; les effets
jjroduits par le rapprochement ou l'loig-nement sur
la lumire mise par, les astres en mouvement tttnt
physiques et rels, la distance ne les modifie pas.
Qu'ils s'effectuent aux confins de l'univers sidral
ou la limite mme de notre atmosphre, ils sont les
mmes pour des vitesses identiques et quand la

source lumineuse est suffisante, on les dcouvre avec


une gale facilit.

Malg-r sa simplicit, cette mthode ne fut utilise^


d'une faon efficace qu'au dbut de notre sicle. Si
les premires expriences faites Potsdam sur les

vitesses radiales de 51 toiles ne furent propre-


ment parler que des tentatives, l'application du prin-
\i NOUS ENTRAINE LE SOLEtL ijij

clpe s'affirma nanmoins comme possible ot l'on


fonda hur lui les plus belles esprances.
C'est ainsi que Vogel dduisit de cet essai un
mouvement dt translation du Soleil gal 12 kilom-
tres avec une erreur probable de 3 kilomtres en plui
ou en moins. La vitesse propre de l'astre aurait, ds
lors, t comprise entre le tiers et la moiti de celle

tle la Terre sur son orbite >; il y avait l une certaine


divergence avec les chiffres de Ot Struve et de L.
Struve, qui, ,en employant les valeurs hypothtiques
des distances des toiles, avaient obtenu les i]vu\
tiers de cette vitesse.
On n'avait jusqu' cette p;oque observe aucun d-
placement apprciable des nbuleuses ; la mthode
spectroscopique, tout en donnant la possibilit d'a-
border cette questicfn, pouvait en mme temps four-
nir d'intressantes donnes sur le problme de notre
mouvement propre. C'est que Keeler, l'Obser-
ainsi
vatoire Lick, dtermina en 1890-91 les vitesses radia-
les de 14 nbuleuses non rsolubles en mesurant les
fftibles dplacements de deux raies brillantes
dans
K^ur spectre. Corrigeant les observations en raison du
mouvement de translation de la Terre, il a obk-nu les
vitesses radiales, pour les 14 nbuleuses rapportes
au Soleil :
2So LES NIGMES DE LA SCIENCE

Le signe I indique que la nbuleuse s'loignr, le

sig'nc qu'elle se rapproehe : mais les ehiffies ne


sont qu'une rsultante, il faudrait .savoir de quelles
(|uantits ils sont allects par notre mouvement prf)-

pre de translation.
C'est prcisment le proMme fjue Tisserand se
proposa d'aborder : supposant connu le point de
l'apex, il admet en principe {|ue les 14 \itesses parti-
culires aux nbuleuses doiMut se (ompen.ser dans
l'ense'mble, comme s'appliquanl des moa\enients
dirit;s dan.s les sens les plus divers : il arri\-a ainsi

au chiffre de 15 kilomtres, ^peu diffrent en somme


de relui -.qu'avait dduit Vogel dis \'itesses radiale,'?
d'un certain nombre d'toiles.
En 1901 le professeur Campbell ayant runi a^ec
le spectrograpbe Mills des matriaux suffisants, d-
duisit un mouvement solaire de 20 kilomtres envi-
ron par .econde vers un point situ 2273o' en as-
cension, droite et +20" en dclinaison. Cette vitesse
se trouvait en parfait accord avec celle que venait
M. Monck, de Dublin en comparant les
d'obtenir ; .

mouvements du Soleil ceux de 2 000 toiles du cata-


logue de Porter, ce dernier avait conclu en effet que
la vitesse solaire est comprise entre t6 et 24 kilom-
tres par seconde..
. Cette vitesse de .:o kilomtres par seconde e.st re-

garde gnralement comme exacte un ou deux ki-


lomtres prs. Quant la direction admise par
Campbell, elle est plus sujette caution parce que
les 280 toiles ayant servi de base au x^ calculs 'se
trouvent, pom- la plupart, dans l'hmisphre Nord^
d'o un dplacement systmatique .vers l'Equateur.
ou NOUS ENTRATNF. T. F SOLF.II 28 1

l^n icjio, le prof^sst'Lir Stroobant lil uiu' nouvelle


(itcrniination de vitesse du systme solaire dans l'es-

pace. Aprs avoir discut les solutions antrieures du


lirohlme, il adopta }n dernire valeur donne par
Xeweomb pour l'apex :

Ascension droite Dclinaison l)or('ale

-// O >).">

et se l^asant sur les plus rcentes dterminations des


vitesses- radiales des toiles, il calcula le dplace-
ment du Soleil dans cette direction.
De de 49 toiles situes prs de l'a-
la discussion

pex suppos, M. Stroobant a trouv 18,75 kilom-


tres comme vitesse de translation de notre systme,
tandis Cjue 15 toiles entourant l'anti-apex lui ont
donn 21,55 kilomtres par seconde. En combinant
"ces rsultats, il a trouv que, en ce qui concerne les
toiles visibles l'il nu, le systme solaire vovag'e
\'ers l'apex suppos avec une vitesse de ig km. 40
par seconde. Cette valeur est un peu infriemc
relie (10 km. Sq_T,52 km.) donne par Campbel
d'aprs l'apex (|u'il axait lui-nimc calcul ; elle rr-
prsente un dplacement annuel de 4,10 imits astro-
nomiques. Dans son lra\ail trs document et tr\i;

consciencieux, M. Stroobant a class de diverses fa-


ons les toiles tudies, donnant leurs positions,
leurs g-randeurs, leurs types spectraux, etc. et il mon-
tre que les toiles de types diffrents fournissent des
du svstme solaire
valeur;^ diverses -pour la vitesse ;

ainsi 20 toiles du type Orion donnent une valeur


moyenne de 22,5 km. et semblent constituer un svs- ,

tme individuel dans l'univers stellaire.


28j LES NIGMES DE LA SCIENCE

Vers la mcnic poque les piolcsseuis FrosL et Kap-


teyn publiaient la discussion d'une nouvelle valeur de
la vitessedu Soleil travers" l'espace celle-c avait :

t obtenue au moyen de la vitesse radiale des toi-


les du type Orion. Les auteurs ne prirent que des

toiles peu loignes de l'apex et de l'anti^apex,


fixant 'apex

Ascension droite Dclinaison bojale


269,7 3o'\8

pour l'anne 1875, o. Ils montrrent en outre que les


toiles Orion sont en g-nral une grande distance
de la Terre. Ce pourrait' tre l'explication du fait que
la vitesse obtenue esl de .^ kilomtres envirf)n pnr se-
eoiidr ])lus g"rande (|ue celle trouve pnr Hough et
Halni qui se son-t> servi d'im i:;frand nombre d'toiles
\'i)isines ; peut-tre ces toiles participent-elles jus-
qu' un certain point au mou\'emeni du Soleil dnns
respace.
!)t;iil remarquable, la vitesse solaire relativement
;iux toiles voisines de l'apex est d'une dizaine de
kilomtres par seconde infrieure la vitesse rappor-
ter ;iu\ toiles prs de l'anli-apex, les solutions s-
par-es donnant r(\spectivemf'nt iS kilbm. 38 et
28 km. 38. D'aprs les auteurs cette diffrence se-
rait due ce que Iqs toiles prs de chaque point ap-
partiennent aux deux grands courants stellaires. La
valeur moyenne donne comme rsultat dfinitif de
ec travail est de 23 km. 3 par seconde.
Le professeur Boss arrive mme un chiffre plus
le\. Ses recherches qui ont port sur les mouvc-
menL propres de plus de 5 ooo toiles, uniformment
ou NOUS ENTRAINE LE SOLEIL 283

distribues clans le ciel entier, lui ont permis de d-


tt^rminer la position de l'apex solaire et de faire cer-
taines corrections aux valeurs de Xewcomb pour les

prcessions et pour l'quinoxe de 1874.


11 fixe la position de l'apex pour 1S75, o

Ascension droite Dclinaison borale


_Vo^52 -r i,o8 : i',53 +34<',28-ro,9o zi,28

Comme ses devanciers il trouve des positions dit-

l"rentes suivant les toiles choisies, les {grandeurs,


les mouvements propres, etc., mais ces positions sont
assez voisines les unes des autres.
Quant dans l'espace, le pro
la vitesse du Soleil
lesseur Boss- trouve, que nous pouvons adopter le
chiffre de 24 kilomtres par seconde.
Ce serait l une constante tout au plus provisoire,
sans doute, mais assez approche de la ralit.

D'aprs \aleur (19 km. 9) dduite des


lui enfin la

observations spectroscopiques est sujette des objec-


tions inhrentes' la mthode..
L'ensemble des rsultats de son travail s'est mon-
tr tout fait dfavorable l'existence des courants
sLcllaires bien dfinis que croient avoir dcouverts
Kapteyn et Eddington ; les mouvements propres fe-
raient en fait dirigs dans tous les sens.
Quelles que soient ces diverg-ences sur des points
secondaires dans le sujet qui nous occupe, nous pou-
\ons conclure de la discussion de toutes les donnes
que notre Soleil nous emporte dans la direction gn-
rale de la constellation de la Lyre, probablement dans
le ^oisinage de Vga et un peu au Sud de cette
toile.
284 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Notre anim d'uae vitesse comprise en-


Soleil est
tre 20 24 kilomtres par seconde le chemin par- :

couru en une anne vaut donc environ 4 ou 5 fois


la valeur du rayon de l'orbite terrestre.

Si Vga n'taif pas plus loigne que Centaure -y.

notre plus proche voisine, il nous faudrait, pour l'at-


teindre, voyager pendant 70 000 annes en admet-
tant le chiffre minimum, pendant 56 000 ans seule-
ment si l'on choisit la vitesse maxima.
Mais ce n'est l qu'une comparaison, car en lait
\'g;a est prs de 6 fois plus loin que y. Centaure
(5,8 environ) ; il faut donc augmenter les cliiircs

prcdents dans la mme proportion et nous pouvons


dire que si V!a restait la mme place dans le

cielnous arriverions dans son voisinage apis un


long voyage dont la dure serait comprise intir
325 000 et 400 000 ans.
'
Mais (jue sont 4 000 sicles dans l'histoire des
cieux ! Si l'humanit existe encore cette poque,
lointaine pour nous, soyez certains qu'elle verra de
nou\eaux cieux et (ju'elle pourra rsoudre cette au-
tre (|uestion que nous pouvons d'oras- et dj nous
l^oser Quel genre de trajectoire dcrivons-nous ?
:

Ouel(|ue solution (|Uc donne l'avenir ce nouveau ^

problme, nous pmnons toutefois tre assurs (|ue


(\i[Uii 400000 ans les constellations de la vote cleste
n'nuront plus aucune ressemblance avec celles que
nous .avons accoutum d'admirer.
L'Enigme de nos Origines

li marge de l'Astronomie physique et de la M-


canique cleste, il existe une science assez peu con-
nue et qui a nom Cosmogonie. Empruntant les don-
nes de la premire et les certitudes mathmatiques
de la seconde, cette science qui ne tend rien moins
qu' surprendre les secrets de l'origine et de l'vo-
lution de l'Univers, a reflt, depuis Kant, toutes
les vicissitudes de nos thories sur la constitution de
la matire et les lois qui la rgissent.

Kant soutient, dans la Thorie du ciel, que. la ma-


tire devait tre rduite au dbut un tat de divi-
sion extrme ; les particules les plus grosses ayant
attir les plus faibles, des masses se formrent peu
,pcu : ce furent les toiles.
Notre Soleil drive, selon lui, i\\in mcanisme
analogue ; mais, ici, les choses se compliquent :

Pourquoi les plantes tournent-elles autour du So-


leil dans le sens mme de la rotation de cet- astre ?
L'auteur suppose que les lments, dans leur chute
vers le centre d'attraction, se sont gns mutuelle-
ment il y a eu des dviations latrales en cours
de route le choc, en arrivant au but, a donc
;
286 LES ENIGMES DE LA 6C1ENCE

t plus ou moins tangentiel, d'o rotation finale,


(irce cs dviations, il s'est aussi form et l
des^ tourbillons dont l'ensemble, en raison des chocs,

ne laissa plus subsister que des mouvements cir-

culaires de mme sens que la rotation du Soleil.


Dans cette procession en rond de petites masses-
agglomres, les plus gros objets devaient finir par
englober les plus petits : l'volution des planctcs
commenait.
Une 'tentative aussi neuve et aussi hardie venait
avant l'heure ; 'elle ne pouvait veiller cju'un faible
cho dans le monde savant. Kant lui-mme s'orienta
vers d'autres recherches et lorsque, quarante annes
plus tard, Laplace abordait le mme sujet, l'hypo-
thse kantienne tait tombe dans l'oubli.
On a dit et rpt que le clbre auteur de la
Mcanique cleste n'avait mme pas connu l'uvre
de son prdcesseur ; et pourtant, plus d'un passage
de Y Exposition du systme du Monde rappelle pres-
que textuellement certaines phrases de la Thorie
du Ciel. A vrai dire cependant, les points de con-
tact sont rares et les nbuleuses de Kant et de La-
place n'ont de commun cj-ue l'tiquette.
Le gomtre franais n'envisage pas l'volution
d'un milieu rarfi partant de l'tat de repos pour
arriver aux mouvements constats dans le monde
solaire actuel sa nbuleuse est une masse sphrique
;

de gaz ports une trs haute temprature.


On a fait Kant le reproche d'avoir mconnu un
principe essentiel de la mcanique " Si, dans une :

nbuleuse, nul mou\ement de rotation ne prexiste


l'origine, mcaniquement, on ne peut concevoir
(d'apri une photographi)

Grande 'Nbuleuse d'Orion


l'nigme de nos origines 287

aucun pioccssus qui aboutisse lui coniniunitjucr


cette sorte de mouvement ". L'nonc de ce tho-
rme suppose toutefois que la nbuleuse est sous-
traite toute action trangre. Etait-ce bien le cas
onvisat^ par Kant ? C'est ce qu'il faudrait dnion-
ln;r en toute rigueur.
Quoiqu'il en soit, I>nplace ne saurait encourir
semblable reproche... pour la raison trs simple qu'il

se donne un. rotation initiale. Ainsi, sa nbuleuse,


cju'il tend ds l'abord jusqu' l rgion extrme
plantaire, tourne sur elle-mme en se contractant.
Comme dans la clbre exprience de la gote d'huile
(le Plateau, elle va donc s'aplatir et laisser chapper
des anneaux successifs. La lupturi- de ces anneaux
donnera lieu des globes distincts qui pourront eux-
mmes fournir des satellites par un mcanisme ana-
logue.
D'aprs l'expos mme de Laphux-, tt)us les hkju-
vements dans une telle nbuleuse, circulations et
rotations, devront reHter la rotation initiale ; ils

scTont clone directs.


Kn fait, lorsque parut VExposilion du^ syslcmc
du monde, en i';f)G, Soleil, plantes et satellites tour-
naient prcisment dans ce mme sens direct ; ft
cette constatation faisait dire Laplace '"
(|u'il \

avait plus de quatre mille milliards parier contre


un que ceci n'tait pas d au hasard ", mais tait le
rsultat fatal du mouvement originel de la grande
nbuleuse primitive.
A ceux qui auraient object que bon nombre de
comtes tournent dans le sens contraire la tho-
rie, Laplace avait une rponse toute prte : ces as-
288 LES ^NIGMES DE LA SCIENCE

trs, disait-il, n'appaiicnaicnt pas primitivement


notre systme ; ce ne sont que des intrus punis de
leur tmrit dans leur vol travers les espaces
;

intersidraux, ils se sont approchs trop prs de


notre Soleil qui les a capturs et plies jamais sous
le joug" de sa puissante attraction.
Or, peu d'annes aprs que Laplace eut proclam
sa thorie avec une si belle assurance, l'exprience
montra que le calcul dcfi probabilits n'avait jainais
mieux mrit son nom on dcouvrait des satellites
;

i\ Uranus et ^ Neptune et, malgr les quatre mille


milliards de chances contre .une que leurs mouve-
ments fussent directs, le sort se dcidait pour le sens
rtrograde !

Autre chec non moins sensible : les plantes, dans


la thorie de Laplace, doivent, suivant un principe
connu de mcanique, tourner plus vite que leurs sa-
tellites ; or tel n'est pas toujours le cas : Phobos,
le premier satellite de Mars, accomplit sa rvolu-
tion en une priode trois fois plus courte que la

rotation de sa plante et le bord iritrieur de l'an-


neau de Saturne manifeste une particularit ana-
logue.
Devant un dsaccord aussi formel entre la thorie
cl l'observation, que fallait-il faire? Al^andonner
l'hypothse, videmment, ou plutt dblayer le ter-
rain et btir nouveaux frais. Mais tel est pres-
tige qu'exercent les hommes de gnie sur les g-
nrations, que celles-ci prfrent suivre leurs idoles
que s'avouer leur erreur. En vain, les progrs d'une
science nouvelle, la Thermodynamique, s'accord-
rent-ils montrer l'insuffisance des conceptions de
l'nigme de nos origines 289

Laplace ; bien que le grand gomtre et lui mme


prsent son hypothse " avec la dfiance que doit
inspirer tout ce qui n'est point un rsultat de l'ob-
servation et du calcul ", ses disciples et ses suc-
cesseurs se crurent dans l'obligation de rparer les
diffrentes parties d'un difice qui, manquant de
solides fondations, s'croulait peu peu.

Comment ds lors expliquer que des mathmati-


ciens de la valeur du regrett Henri Poincar aient
" Malgr
pu dire en parlant de l'antique hypothse :

les objections qu'on lui a opposes, malgr les d-

couvertes que les astronomes ont faites et qui au-


raient bien tonn Laplace, elle est toujours debout
et c'est encore elle qui rend le mieux compte des
"
faits ?

C'est qu'en ralit, si l'auteur de la Mcanique


cleste revenait parmi nous, il lui faudrait rtudir
sa thorie, il ne reconnatrait plus son uvre. Celle-
ci, en compare l'hypothse kantienne, mar-
effet,

quait, notre avis, non un progrs mais un recul.


Elle n'en a pas moins suscit de remarquables tra-
vaux parce qu'elle fut proprement parler une
;

hypothesis working, elle devait jouer en Cosmogonie


le mme rle que la doctrine de Darwin dans le do-

maine des sciences biologiques. Grce . elle, toute


une pliade de savants, comme Lord Kehvin, Kir-
wood, Croll, C. AVolf de Paris, Roche de Montpel-
lier,etc., ont abord le problme de la condensa-
tion du Soleil, celui de la formation des anneaux, de
leur rupture et de leur stabilit, tandis que plus
rcemment sir Georges Darwin tudiait fond et

NTGMHS DE LA SCIENCM. 10
290 LES NIGMES DE LA ^CIE^CE

SOUS un jour nouveau, la question des mares appli-


que la formation des satellites.
Entre temps, M. Maurice Fouch dmontrait
qu'tant donne la rotation lente du Soleil, si l'on
veut revenir en arrire et diffuser la matire pri-
mitive en une sphre gazeuse s'tendant jusqu' l'or-
bite de Neptune, on se heurte une impossibilit
mcanique absolue ; on aboutit en effet une rota-
tion initiale insignifiante. Veut-on, au contraire, con-
server cette vitesse, pour ne pas sortir de l'hypo-
thse de Laplace, on obtient ds lors un milieu telle-
ment rarfi qu'on perd le droit de lui appliquer les
proprits des gaz et des vapeurs et par suite, celui
de le soumettre aux lois poses par Laplace dans
son Etude des atmosphres. Dans l'un et- l'autre

cas, est-il besoin de le faire remarquer, la gnra-


tiond'anneaux n'est plus concevable.
Au surplus, un milieu aussi rarfi que celui au-
quel on aboutit, si l'on diffuse tous les matriaux
composant le Soleil et les plantes, dans une sphre
d'un immense rayon, ne saurait prsenter un haut
degr de temprature ; d'aprs nos thories mo-
dernes sur la chaleur, un tel milieu ne peut tre
qu'obscur et froid. C'est la condensation des l-
ments en sphres de faible rayon qui, dterminant
les chocs, peut seule nous procurer le haut degr
thermique constat dans le Soleil et les plantes
leur origine.
Et nous voici ramens, par des voies dtournes,
aux principes de la Cosmogonie de Kant. Entre la
thorie de Paye, publie ds 18S4, et celle du phi-
losophe allemand, nous apercevons, en effet, plus
( NIGME DE NOS ORIGINES 29I

d"un point commun. Chez l'un comme chez l'autre,


les tourbillons interviennent dans un milieu rare ;

Avec
l'attraction fait le reste. la diffrence, cepen-

dant, que l'hypothse de Faye bnficie de toutes


les dcouvertes ralises dans les domaines les plus
varis de la science depuis le milieu du xviii sicle.
L'ensemble des mouvements peu prs circulaires
prsents par notre systme milite en faveur d'une
nbuleuse sphrique l'origine Laplace l'avait dj ;

fait remarquer et Faye maintient cette proposition ;

mais, cette fois, la nbuleuse sera froide et ce sera

surtout l'attraction qui produira la diminution de


volume et provoquera la condensation centrale,
noyau du Soleil futur.
Ainsi, au dbut, pas de condensation marque ;

les molcules tournent autour du centre suivant des


cercles ou des ellipses qu'elles dcrivent dans le

mme temps ; la pesanteur interne, rsultant des


forces attractives de toutes les molcules, varie en
raison directe de la dislance au centre. Ce n'est que
plus tard, aprs la formation d'une agglomration
centrale, que la loi de l'inverse du carr apparatra.
Comment, dans un tel milieu, des anneaux gn-
rateurs de plantes vont-ils se dessiner ? Faye ne
prcise pas. Comme dans la Thorie du ciel, il est
seulement question de tourbillons et de spires assez
peu diffrentes de cercles, et, la rsistance aidant,
les anneaux surgissent. Ceux-ci sont-ils forms au
dbut sous l'empire de la premire loi de la pe-
santeur, leur rupture donnera
lieu aux rotations
directes. Par contre, vers la fin, plantes et sa-
tellites tourneront dans le sens rtrograde.
292 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Faye tombait ainsi sans s'en douter dans cette


sorte d'erreur qu'il reprochait Laplace :
" Si l'on
vient, crivait-il, dcouvrir un satellite une pla-
nte, on peut tre sr qu'il circulera autour d'elle
dans le sens de la rotation de celle-ci ". La troi-

sime dition de VOriginc du monde paraissait en


1896 et deux annes plus tard W.-H. Pickering
dcouvrait Phb, le neuvime satellite de Sa-
turne..., il tournait l'envers des huit premiers et
l'envers de sa plante !

Le premier coup tait port ; les mieux intention-


ns y virent un accident facilement rparable et l'on
parla de capture fortuite mais, depuis, les cap-
;

tures de ce genre se sont multiplies : lesdeux der-


niers satellites de Jupiter, eux aussi, sont anims
d'un mouvement rtrograde, inverse de celui des
autres.
Malgr ces critiques, d'ailleurs fort incompltes,
nous devons proclamer bien haut qu'il revient
Faye l'honneur d'avoir assis l'ancienne hypothse
nbulaire sur. des bases scientifiques vraiment s-
rieuses. Il ne restait plus qu' prciser certans
points en comblait les lacunes ; tche encore ardue
qu'assuma le colonel du Ligonds. Son ouvrage
Formation mcanique du Systme du Monde, paru
en 1897, marque un rel progrs sur les cosmogo-
nies antrieures. Pour construire le Systme solaire
en partant des principes de Faye, l'auteur exige
toutefois deux postulats une nbuleuse lgrement
:

aplatie l'origine et une faible prpondrance en


faveur de la circulation directe. Ds lors, l'applica-
tion des lois de la rncanique suffit pour monti-or
l'nigme de nos origines 293

qu'il se formera autour de la condensation centrale


une sorte de disque quatorial g^nrateur d'an-, .

neaux o seuls subsisteront finalement les mouve-


ments directs.
Par d'ing-nieuses dductions, que d'aucuns ont
juges quelque peu arlificielles, M. du Ligonds pense
qu'il lui est possible d'expliquer- les plus petites par-
ticuavltfr '''u svstme solaire. P:::-. que H. Poincar
juge une telle tentative assez prmature, en raison
de nos connaissances on ne peut nier que
actuelles,
la nouvelle thorie renferme une foule d'aperus nou-
veaux bien propres orienter les recherches futures.
*
* *

Au reste, le problme cosmogonique parat,


l'heure prsente, traverser une crise dont il est per-
mis d'attendre les plus heureux effets.
La complexit des sciences qui tentent l'assaut de
la forteresse o la matire semble nous drober les

secrets de sa constitution ; les problmes que soul-


vent les observations modernes sur la distribution
relle des toiles dans l'espace ; les rapports de
l'volution stcll'aire avec les nbuleuses ; la nature
des lments que renferment ces objets dont les r-
centes dcouvertes portent le nombre plusieurs
dizaines de mille ; la liaison encore mystrieuse de
l'ge des toiles avec leurs vitesses propres ; l'as-
pect tourment de la Voie lacte qui, cependant,
manifeste l'esquisse d'un plan bien dfini toutes ces ;

circonstances runies concourent nous suggrer


qu'en matire de cosmogonie, prudence et rserve
sont de plus en plus de rigueur.
294 LES NIGMES DE LA SCIENCE

Tl encore trop tt pour essayer de retracer


est
l'histoire passe de l'Univers bornons nos ambi-
;

tions la seule gense du systme solaire ce sera ;

dj un louable but nos eff<jrts.

Mme en nous restreignant ce champ d'action


bien limit, l'idal consisterait remonter si Isin
en arrire que nous ne puissions concevoir un tat-
plus simple de la substance matrielle. Hlas ! cet
horizon loign que nous permettait d'entrevoir la
science des deux derniers sicles, avouons-le, recule
dmesurment nux yeux du savant moderne.
L'lment ultime envisag par Kant, Laplace et

leurs successeurs est bien loin d'tre simple ; c'est


mme un grave cueil pour une thorie que de le
placer la base de ses dductions et H. Poincar a.
montr fort propos, dans quel labyrinthe s'enga-
gent les auteurs qui tablent sur les atomes et les
molcules pour arriver une condensation systma-
tiqvie de leur nbuleuse. Il est certain, en effet, que
si J'on applique rigoureusement la loi de Max-
well aux anciennes hypothses nbulaires, on
(i)

n'entrevoit aucun rncanisme qui puisse favoriser


h oroduction d'un disque gnrateur de plantes ;

arrivt-on mme constituer des anneaux, la diffi-

cult de les agglomrer en une masse unique sub-


siste entire et avec autant de force.
On a imagin de tourner l'obstacle en substituant
aux molcules, des corps tout forms, de vritables

La loi laquelle il est fait allusion ici se rfre


(i)

la rpartition des vitesses des molcules gazeuses, dans--


la rhorie cintique.
l'nigme de nos origines 295

mtorites, conformment aux principes poss par


Sir Norman Lockyer mais notons que si de tels
;

objets ne circulent pas sur des orbites bien dfinies


et soumises la loi de gravitation, Sir Georg-es
Darwin vous dmontrera mathmatiquement qu'un
essaim mtoritique'est entirement assimilable aux
molcules vagabondes des gaz si, par hasard, quel-
;

ques agglomrations parviennent se former, nous


verrons de nouveau surgir le dmoji automatique de
Maxwell, organisateur du chaos.
A ces considrations de nature mettre en sus-
picion les principes les. moins discuts autrefois de
la cosmogonie classique, s'en ajoutent quelques au-
tres d'un ordre tout diffrent.
Notre systme solaire drive d'une nbuleuse. Soit.
Mais, de ce que les orbites des plantes sont peu
prs circulaires l'heure actuelle, s'ensuit-il nces-
sairement que le volume primitif de notre nbu-
leuse se rapprochait de la forme sphrique ou ellip-

sodale Non, probablement, nous rpondrait M. Be-


?

lot, puisque je crois pouvoir obtenir un rsultat ana-

logue en partant de deux nuages gazeux se pn-


trant mutuellement.
Gardons-nous donc de cette vieille mthode aris-
totlicienne, chre aux savants du moyen ge et qui
prtendait rsoudre les nigmes de la nature par
une srie de syllogismes o tout paraissait inatta-
quable, fors la majeure du premier. Mditons plutt
les enseignements de Bacon et que l'exprience soit
toujours la base de nos constructions scientifiques.
Avant de discuter cosmogonie, armons-nous de nos
meilleurs tlescopes et entreprenons, comme Wll-
296 LES NIGMES DE LA SCIENCE

liam Herschel, l'exploration mthodique de la vote


cleste. Nous ne tarderons pas comprendre toute
la porte des paroles qui terminent la prface des
admirables Leons sur les liypothcscs cosmogoni-
qties :
" Un fait qui frappe tout le monde, c'est la

forme spirale de certaines nbuleuses elle se ren- ;

contre beaucoup trop souvent pour qu'on puisse


penser qu'elle est due au hasard. On comprend com-
bien est incomplte toute thorie qui en fait abstrac-
tion. Or, aucune d'elles n'en rend compte d'une ma-
que j'en ai don-
nire satisfaisante et l'explication
ne moi-mme par manire de passe-temps ne vaut
pas mieux que les autres. Nous ne pouvons donc
terminer que par un point d'interrogation ".
Ainsi s'exprimait Henri Poincar en 1911 tout :

en souscrivant aux paroles de l'minent mathma-


astronomes ne dsesprent pas cependant
ticien,^ les

d'arriver des rsultats positifs en ce qui concerne


l'explication des nbuleuses spirales. Dj, de sa-
vants jouteurs sont descendus dans l'arne ; l'ave-
nir en amnera d'autres. Mais, avant d'engager la
lutte, i] faut dblayer le terrain et les abords n'en
sont pas faciles. Ce travail prliminaire peut durer
long-temps ; les essais qu'il a dj fait natre n'en
sont pas moins dignes d'intrt.
La plupart des nouveaux auteurs ont commenc
par introduire la base de leurs thories une don-
ne qu'il faut considrer comme de premire n-
cessit la vitesse propre des systmes stellaires.
:

Toutes les toiles sont en mouvement et l'Univers


nous apparat, en quelque sorte, aux dimensions
prs, coni;r,e une masse gazeuse dont les molcules
(d'aprs une photographie)
Grande Nbuleuse Spirale
des Chiens de Chasse "
L ENIGME DE NOS ORIGINES 297

excutent des trajectoires que nous pouvons consi-


drer comme grossirement rectiligfnes. Les nbu-
leuses elles-mmes, autant que nous en pouvons ju-
ger par les mesures rcentes effectues sur quel-,
ques-unes d'entre elles, n'chappent pas ces rapi-
des translations.
Nous avons vu que M. Belot, dans son Essai de
Cosmogonie tourhillonnaire envisage le cas de la
,

production d'une nbuleuse anneaux dfinis par


le fait que deux masses cosmiques peuvent se com-
pntrer. Mais le problme comporte une infinit de
solutions. Au milieu de ces dplacements continuels,
deux toiles peuvent se rencontrer si le choc est ;

oblique, ce qui est le cas gnral, les deux soleils,


avant de se fusionner compltement, pourront ac-
qurir une vitesse norme de rotation, vitesse qui
aura pour effet de lancer dans l'espace environnant
deux jets gazeux tourbillonnant la faon des pi-
ces d'artifice. Xous aurions ainsi l'explication des'
nbuleuses spirales.
Il est certain que dans notre systme, la matire
ayant donn naissance aux plantes n'est rien com-
parativement la masse du corps central. L'mis-
sion gazeuse provoque par choc pourrait donc
le

largement suffire constituer les deux branches spi-


rales remarques dans les nbuleuses. Peu peu,
en raison des rsistances, des orbites circulaires se
dessineraient et nous aurions l'image de notre sys-
tme solaire.
Ainsi raisonne M. Arrhnius Moulton et
; MM.
Chamberlin sont presque du mme avis. Ces au-
teurs, toutefois, n'ont pas besoin d'un vrai choc pour
298 LES NIGMES DE LA SCIENCE

construire leur nbuleuse : il leurque deux


suffit

soleils passent trs prs l'un de l'autre pour en d-


<luire des phnomnes analogfues.
Dans ce dernier cas, en effet, d'normes mares
se soulvent la surface des deux astres, et ces
mares, conformment la loi d l'attraction new-
tonienne, doivent, nous le savons, se produire par
paires, aux extrmits opposes d'un mme diam-
tre. Dans ces conditions, les gaz protubrantiels,.
chasss de leur prison, peuvent prendre d'normes
vitesses et se rpandre, comme dans l'hypothse
d'Arrhnius, sur de vastes rgions.
Ainsi, dans l'un et l'autre cas, les nbulosits sor-
tiraient des soleils, comme de leur source unique ;

nos plantes en particulier,, formes de la substance


solaire, seraient destines tt ou tard rentrer dans-
le sein de l'astre central, d'o elles pourraient res-

sortir l'appel d'une toile frlant de trop prs leur


prison momentane.
Rveries ou ralits, ces vues audacieuses sur la

gense, la fin et la rsurrection des mondes ?

Sduisantes elles le sont certainement, ces thories


rcemment closes, mais htons-nous de le dire,,

elles soulvent d'inextricables difficults.


Les nbuleuses spirales que nous connaissons et
dont nous avons approximativement mesur la pa-
rallaxe sont normes dans leurs anneaux spiralo-
:

des s'enfantent, non de pauvres petits systmes


comme le ntre, mais de vastes agglomrations, de
vritables amas stellaires.
En admettant, par exemple, pour la nbuleuse
bien connue d'Andromde, une distance minimum de
L'NIG^tE DE ^"0^ i >RiGI^E^ -99

19 annes-lumire, le calcul nous donne encore en


nombres ronds un diamtre de 7516 milliards de
kilomtres, 830 fois la grandeur du monde solaire
tel que nous connaissons
le !

,La partie visible de la nbuleuse d'Orion s'tend


sur une largeur de 5 degrs carrs or, si nous sup- :

posons selon toute vraisemblance que l'toile


thta Orion fait partie de l'ensemble, nous voyons
qu' cette distance, ces 5 degrs apparents occupent
en ralit une surface dont le diamtre vaut 450000-
fois l'intervalle qui spare le Soleil de la Terre, soit
une fois et demie l'loignement de alpha Centaure,
notre voisine.
Et ce n'est l qu'un minimum les photographies :

nous ont rvl des dtails inconnus non seulement ;

cette nbuleuse accuse de vastes formes spirales dont


nous voyons les traces sur nos clichs, mais elle
tend ses ramifications sur un espace d'au moins 20
degrs carrs !

Sans doute, beaucoup de nbuleuses spirales of-


frent des dimensions plus modestes et si notre sys-
tme provient vritablement d'un objet de ce genre,
ily a tout lieu de croire que, mme, l'origine, il
comptait parmi les plus faibles. Mais une thorie
doit tre gnrale et beaucoup de bonne vo-
il faut
lont pour admettre que deux soleils passant l'un
prs de l'autre puissent provoquer des jets gazeux
capables d'ensemencer un espace aussi tendu que
celui de la plupart des nbuleuses connues. Peut-tre
mme matire du gant Canopus, dont le volume
la

vaut vraisemblablement trois millions de fois celui


de notre Soleil, serait insuffisante pour peupler ces
300 LES NIGMES DE LA SCIENCE

champs clestes fourmillant aux ples de la Voie


lacte.
Et puis, si ce sont les soleils qui engendrent les
nbuleuses, comment expliquer ces grands vides d'-
loiles leur Prparez-vous crire,
priphrie ? "

- disait \\'illiam Herschel sa sur, lorsque son


tlescope balayait des rgions obscures, les nbu-
leuses vont arriver. (i)

l est cent fois plus logique de penser que les for-

ces en jeu dans les nbuleuses sont centriptes et


non centrifuges, comme le soutient M. See dans une
thorie rcente.
Si nous imaginons deux nuages cosmiques chemi-
nant en sens inverse l'un de l'autre, ces deux nua-
ges peuvent arriver se rencontrer ou mme A s'ap^
pr'ocher assez l'un de l'autre pour que leur attr.iction
mutuelle soude leurs extrmits voisines. Le mou-
vement continuera donc autour d'un centre qui ai:ra
tendan.ce s'accrotre et le tout finira par prsenter
un systrie spiral deux branches. Ainsi, pense l'as-
tronome amricain, se sont formes la plupart des
nbuleuses.
Cette hypothse d'une extrme simplicit est mal-
heureusement loin de rsoudre leproblme elle ;

n'explique pas, en particulier, comment beaucoup de


nbuleuses peuvent, par ce procd, nous prsenter
des vitesses perpendiculaires leur plan principal;
de plus, pour rendre compte des faits observs, les

(i) D'aprs une dcouverte rcente, beaucoup de nbu-


leuses seraient entoures d'une matire sombre. Ce fait
n'infirme pas nos conclusions.
l'nigme de nos origines 3^

peu prs
deux nuages de M. Sce doivent tre
g-aux, sans quoi nous aurons des
branches souvent
pres-
dssymtriques, particularit que ne montrent
que jamais nos photographies.
La gense du systme solaire, d'aprs le mme au-
teur, ne nous parat gure plus heureuse.
On pour-
rait l'appeler, juste titre, la thorie
de la capture.

A l'origine, prtend U. See, le Soleil tait entour


Les
d'une atmosphre nbulaire tournant avec lui.
corps circulant dans l'espace et que le hasard ame-
nait dans nos rgions, eurent-ils la chance malencon-
treuse de pntrer dans cette atmosphre immdia- ;

tement leur trajectoire s'inflchissait en raison de la


rsistance ;
d'hvperboliques les orbites devenaient
elliptiques et enfin circulaires.
Qualitativement, le phnomne en question peut se

produire, et astronomes n'avaient pas attendu


les

l'analyse de M. See pour montrer l'effet d'un milieu


rsistant sur les orbites dcrites par les plantes ou
les comtes. Encke, ds 1819, usait dj Hu mme
procd pour tenter d'expliquer les ingalits sin-
gulires constates dans la marche de la comte p-
riodique qui porte son nom.
Mais, quantitativement, il y a lieu de chercher
quelle norme densit devrait possder un milieu r-

sistant pour transformer mme les orbites paraboli-

ques en trajectoires circulaires, surtout lorsqu'il s'a-


git de masses aussi grosses que celles de nos plan-
tes.

On peut dire, il masses


est vrai, qu' l'origine, les
qui ont pntr dans l'atmosphre rsistante du So-
leil taient faibles, quelque chose comme nos ttes
:,j LES ENIGMES DE LA SCIENCE

de comtes qui ne constituent que des essaims de


mtores, et qu'aprs la capture celles-ci se sont
nourries par bombardement. ]\Iais il reste montrer
pourquoi les g"rosscs plantes ont t toutes captes
de manire circuler dans un plan commun trs
voisin de celui de l'cliptique et pourquoi toutes, sans
exception, mme les astrodes dont les inclinaisons

sont parfois trs fortes, tournent autour de leur


corps central dans un seul sens, le sens direct.
rsume h larges traits, l'histoire des
Telle est,
ides cosmogoniques. Nulle tentative, nous le com-
prenons mieux maintenant, n'est plus dconcertante
pour l'esprit humain que celle qui consiste remon-
ter pas pas les tapes qu'a traverses l'Univers. L
o (jni chou des savants comme Laplace, d'autres
auront-ils bonheur de parvenir au port ? Notre
le

science est encore trop peu avance pour qu'il ne


soit pas tmraire et prmatur de l'affirmer. Mais
ce qu'il nous faut rpter pour encourager les cher-
cheurs, c'est que, dans ce problme ardu pos la
raison humaine, les solutions mme ngatives cons-
tituent encore un rel progrs.
Ne perdons jamais de vue, en effet, qu'en limi-
nant les thories caduques et incompltes, nous pr-
parons la voie de ceux qui chanteront cette merveil-
leuse pope de l'origine et de l'volution des mon-
des.
TABLE DES MATIERES

Pages

Les Rvlations de la grande P^'ramide i

L'Enigme solaire 17

Les l^toiles nouvelles 56


Les influences astrales 73
L"nio-me Martienne 83
L'nigme Martienne (suite) 135

Comment on a mesur la distance de la Terre au


Soleil 171

La vie et la mort du Soleil 206

L'nigme de notre Climatologie 222

O nous entrane le Soleil? 261

LMiigme de nos origines 2S5

Impiim rie do lladustric .MoJorna, 3, Passage Louvct, PAKIS-XV


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51 Les eiiigmes de la science
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