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SCIENCE MCANISTE ET SCIENCE MCANIQUE

Author(s): Ren Boirel


Source: Revue Philosophique de la France et de l'tranger, T. 175, No. 2, HOBBES ET
SPINOZA (AVRIL-JUIN 1985), pp. 227-230
Published by: Presses Universitaires de France
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/41093852
Accessed: 19-01-2017 12:14 UTC

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Revue Philosophique de la France et de l'tranger

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SCIENCE MCANISTE ET SCIENCE MCANIQUE

En dpit des apparences, le Mcanisme n'a pas disparu de la


pense scientifique contemporaine : l'origine de la science moderne,
il oriente aujourd'hui nettement la biologie molculaire et il est
toujours prsent dans les attitudes intellectuelles qui caractrisent
encore bien des chercheurs, en physique notamment, mme lorsqu'il
n'est plus question de sphres qui s'entrechoquent. Sa rapparition,
sous des formes nouvelles, quand on l'avait cru dfinitivement
dpass, l'assimile une sorte de phnix des reprsentations scien-
tifiques.
Mais, en raison mme de ses multiples avatars, l'ide qu'on se
fait du Mcanisme n'est finalement pas claire. Emile Picard n'affir-
mait-il pas que, pris dans un sens tout fait gnral, le mot
d' explication mcanique est vide de sens m1 ? Il faut prciser,
quand on l'emploie, s'il s'agit ou bien d'une reprsentation intuitive
de la production et de l'volution d'un phnomne, qui l'assimile
au fonctionnement des mcanismes construits par l'homme, ou
bien au contraire d'une traduction abstraite d'vnements matriels
dans le langage mathmatique de la mcanique rationnelle, qui
permet d'en calculer les caractristiques et mme de les prvoir.
Bien plus, prise dans cette dernire acception, explication mca-
nique reoit autant de sens diffrents qu'il y a de formes de mca-
nique mathmatique, autrement dit selon qu'on utilise la mcanique
newtonienne ou celle de Lagrange, la mcanique analytique de

1. In La science moderne, Paris, Flammarion, p. 126.


Revue philosophique, n 2/1985

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228 Ren Boirel

Hamilton, de Jac
A moins qu'on ne
nique , en opposa
ou dynamique
sans recours des
subodore un anth
doctrines occultes.
Par suite de l'utilisation des formules d'une mcanique math-
matique dans de nombreux modles mcanistes, par suite aussi des
dveloppements concomitants de la science mcaniste et de la
science mcanique pendant les trois derniers sicles, on pourrait
tre tent de voir dans celle-ci le paradigme du Mcanisme.
C'est vrai pour la physique mcaniste, dont le fondement ultime
est justement la mcanique. Son histoire se confond pratiquement
avec celle de la science mcanique qui lui donne ses grandes orien-
tations : toute nouvelle mcanique mathmatique y suscite l'inven-
tion de modles mcanistes d'un autre type.
Mais on ne saurait le dire d'une science mcaniste de la vie :
mme sous sa forme contemporaine la plus labore, avec le dvelop-
pement de la biologie molculaire qui se rattache au Mcanisme
cyberntique, elle n'utilise pas les formules d'une mcanique
mathmatique. Dans ces conditions, qu'y a-t-il de commun aux
divers Mcanismes, tels que les conoivent notamment d'une part
les physiciens et d'autre part les biologistes ?
Ce n'est pas au niveau des paradigmes, ces idaux de la pense
scientifique qui sont les cadres normatifs des reprsentations tho-
riques, que se dcouvre leur profonde unit : ce niveau est, au
contraire, celui de leurs diffrences. Il faut le quitter si l'on veut
entrevoir, par-del les mises en forme respectives, leur enracinement
commun dans une mme image inspiratrice, qui est d'ailleurs vo-
que par le mot de Mcanisme : le fonctionnement des mca-
nismes construits par l'homme, auquel tout serait assimilable,
aussi bien l'Univers que les organismes vivants. C'est en prcisant
le sens de cette analogie qu'on peut esprer clairer le concept de
modle mcaniste saisi dans toute sa gnralit et dgager les
caractristiques qui demeurent identiques quelles qu'en soient les
applications particulires en fonction de paradigmes variables.
De mme qu'un mcanisme technique, qu'il soit simple ou
complexe, qu'il ait ou non un dispositif d' autorgulation, est compos
essentiellement de rouages , qui dterminent par leurs mouvements
un effet rsultant global, de mme un modle mcaniste assimile les
phnomnes qu'il reprsente des systmes de rouages . Certes,

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Science mcaniste ei science mcanique 229

il ne s'agit plus de roues proprement parler, dentes ou


ce sont alors des structures physiques, chimiques ou biol
qui en jouent le rle. Gomme les roues d'un mcanisme et ses
en mouvement qui engendrent d'autres dplacements, ell
le support matriel d'un ordre spatial qui, postule-t-on, con
intrinsquement tout phnomne ainsi interprt. Sous cet
il apparat qu'tre mcaniste, c'est affirmer que le monde est
mentalement un ordre d'enchanements de transformations dans
l'espace qui se manifestent sous la forme de phnomnes.
Cette recherche d'un ordre spatial matriel d'o dcoule ce qui
est observ s'affirme, ds l'aube du Mcanisme, dans le principe
cartsien selon lequel tout se fait par figures et mouvements .
Elle oriente les reprsentations mcanistes, si diffrentes soient-elles
du Mcanisme de Descartes par leurs paradigmes respectifs et les
mcaniques mathmatiques dans lesquelles elles s'expriment. C'est
l'attitude caractristique du Mcanisme. Etudier selon sa perspec-
tive un phnomne consiste essentiellement reprer ses rouages ,
c'est--dire les facteurs de production dont il dpend, comparables
aux pices d'un mcanisme qui engendrent son mouvement global,
mais aussi et surtout en dfinitive leurs relations spatiales lies les
unes aux autres. En ce sens, le Mcanisme est indissociable de pro-
jets d'analyse et d'une recherche d'enchanements semblables
ceux qui lient les mouvements d'un engrenage. Les rouages
constitutifs d'un modle mcaniste peuvent tre des formes gom-
triques ayant effectivement un rle mcanique quand elles se ren-
contrent et s'entrechoquent. Le plus souvent, ce sont des secteurs
matriels caractriss par un ordre spatial pouvant provoquer des
modifications dans les ordres spatiaux respectifs d'autres secteurs
environnants. Tels sont notamment les rouages des modles
mcanistes de la biologie molculaire : la succession dans l'espace
de l'ADN des groupes de trois bases nucliques, qui se combinent
les unes aux autres en raison de leurs formes respectives, dtermine,
par leur traduction dans les squences de l'ARN messager, la for-
mation des diffrents acides amins caractriss par une disposition
spatiale de leurs composants. Les combinaisons, toujours dans
l'espace, de vingt acides amins constituent les diverses protines
d'un organisme. De mme que l'excution d'une mlodie transforme
l'ordre spatial de la partition musicale en un branlement des
cordes de l'instrument et finalement en ondes sonores, qui sont
autant d'ordres nouveaux dans l'espace s'enchanant les uns les
autres, de mme les traductions successives d'un message gntique,
aboutissant l'dification d'un organisme, se ramnent en dernire

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230 Ren Boirel

analyse la propag
un vivant est tou
forme, mais aussi
gnralement, la p
par le Mcanisme
modles mcaniste
sur le plan des rep
tmes mcaniques.
bien qu'analogique
qu'il s'agisse de rou
physiques, chimiqu
transformations d
tent ces rouages
spatial. Le primat
se trouve au cent
caractristique pri
si diffrents que p
mcaniques auxque
rions volontiers
supports matrie
transformations q
On comprend alor
mme quand tel ty
le paradigme qui
l'apparition de no
c'est la pense de
spatiale des phnom
gnrale du Mcan
de phnomnes, qu
pouvant produire d
qu'ils incarnent et
les manifestations
d'application univ
mathmatiquemen
par les technicien
forte raison varier
scientifique.
Ren Boirel.

2. Cf. notre livre Le mcanisme, hier et aujourd'hui, Paris, puf, 198

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