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Mc Gowan: Viejismo y discriminacin

Traduccin de ctedra Envejecimiento y Sociedad


Facultad de Ciencias Sociales UBA

VIEJISMO Y DISCRIMINACION.
Thomas McGowan (en Birren, J. Encyclopedia of Gerontology,
Academic Press, New York, 1996)

I. Emergencia histrica del viejismo.


II. Dislocacin social
III. Viejismo y gerontologa
IV. Consideraciones tericas.

Dislocacin social. La prdida o redefinicin de roles sociales que


resultan de un estatus social disminudo y de una decreciente
participacin social.
.Estereotipo. La creencia, generalmente negativa, basada en
caractersticas excepcionales o inexistentes atribudas categorialmente
a todos los miembros de un grupo en particular.
Estereotipia. El proceso psicolgico social de ignorar los atributos
personales (personalidad, caracter) y el etiquetar a los individuos de
acuerdo a estereotipos basados en la afiliacin grupal.

El viejismo es definido como el estereotipo negativo y la devaluacin


sistemtica de las personas simplemente por causa de su edad.
Robert Butler introdujo el trmino en 1969 y nos provey las bases
conceptuales generales para el estudio de la discriminacin basada en
la edad y los problemas conexos. El viejismo es un fenmeno
complejo con dimensiones histricas, culturales, sociales, psicolgicas
e ideolgicas. En las culturas viejistas el envejecimiento biolgico
avanzado es definido negativamente y usado como base para
devaluar el estatus social de los viejos. Este proceso de devaluacin
puede tomar la forma de una discriminacin interpersonal (micro) o
institucional (macro), por ejemplo la discriminacin laboral, la
esterotipia en los medios de comunicacin, la segregacin
intergeneracional, evitacin de contacto y un trato interpersonal
condescendiente o abusivo. La emergencia de culturas viejistas se
atribuye a factores histricos tales como el desarrollo tecnolgico, la
industrializacin, la competencia econmica y los cambios en las
actitudes sociales. Al igual que otras formas de discriminacin el
viejismo involucra procesos psicosociales por los cuales los atributos
personales son ignorados y los individuos son etiquetados de acuerdo
con estereotipos negativos basados en la afiliacin grupal. En la
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sociedad Americana los viejos son etiquetados como rgidos,


fisicamente no atractivos, seniles, improductivos, enfermos,
caprichosos, empobrecidos y sin sexualidad. La investigacin
gerontolgica muestra que estos estereotipos son espurios, que estn
basados en mitos y que contradicen los hechos empricos. La
persistencia del viejismo es atribuda a sus raices en valores bsicos
tales como la glorificacin de la juventud, el individualismo, la
competencia econmica y a la reduccin de la consideracin humana
solamente en trminos de utilidad econmica. Estos valores crean un
entorno cultural en el cual las desventajas del envejecimiento son
enfatizadas, sus beneficios son ignorados y los individuos viejos son
culpados por problemas que ellos no han creado (por ejemplo, son
desempleados a causa de la discriminacin laboral). Para mitigar el
viejismo se necesitar una amplia critica social y cultural que vaya ms
all de los lmites de la gerontologa tradicional con sus fundamentos
tericos basados en el positivismo y en el funcionalismo, perspectivas
estas que son incapaces de sostener un anlisis riguroso de tpicos
muy sobrecargados como es el viejismo.

I. EMERGENCIA HISTORICA DEL VIEJISMO.

a. Industrializacin y organizacin social.


La literatura multidisciplinaria sobre envejecimiento explica la
emergencia del viejismo en gran medida con los cambios en la
organizacin social que resultaron de la industrializacin y en el
crecimiento de la economa de mercado. Durante el siglo XIX los
avances en la tecnologa, en la salud pblica y en la medicina
redujeron la mortalidad infantil e incrementaron la expectativa de vida
en los EEUU. Mientras tanto, los patrones en los cambios sociales
resultantes de la industrializacin llevaron a una declinacin en los
ndices de natalidad. Junto a las restricciones a la inmigracin que se
produjeron a principios de siglo estos cambios alteraron la
composicin de toda la poblacin Americana. Desde 1900 la
proporcin de viejos ha crecido dramaticamente llevando a la
emergencia, historicamente sin precedentes, de un grupo
demogrfico: los viejos. Este desarrollo ha creado nuevas demandas a
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la sociedad y al gobierno y obligado a redefinir el significado de la


vejez en Amrica.

Segn algunos autores, la industrializacin ha sido el factor ms


crucial en la emergencia histrica del viejismo. El estatus social de los
viejos estaba basado en la organizacin de instituciones tales como la
familia, la economa y el sistema poltico. En las sociedades agricolas
preindustriales los viejos ocupaban, tpicamente, posiciones de alto
status social debido a su control sobre recursos cruciales tales como
informacin, tierras, autoridad familiar y poltica. La industrializacin
alter fundamentalmente la organizacin de estas instituciones
sociales y con ello la posicin social de los viejos. La ventaja histrica
que estos tenan por sus muchos aos de experiencia en su trabajo se
perdi debido a que los mtodos de produccin se industrializaron y
para operar las maquinarias se necesitaba ms entrenamiento y
menos destreza. La mayor experiencia de los viejos fu rapidamente
en disminucin en un mundo caracterizado por rpidos cambios
sociales y tecnolgicos. Las personas viejas se encontraron con que
sus habilidades ya no eran buscadas y se vieron enfrentados con la
discriminacin en el mercado laboral. Los viejos que querian mantener
su lugar de trabajo, o buscar uno nuevo, se encontraron
sorpresivamente con que tenian que competir directamente con los
jvenes, que eran considerados por los industriales como mejor
condicionados para realizar trabajos repetitivos que no requerian
habilidades especiales, cosa tpica de la produccin fabril.

En la naciente sociedad de mercado burguesa de fines del siglo XIX y


comienzos del XX, los viejos perdieron sus roles econmicos
tradicionales y por lo tanto las bases materiales para su devaluacin
social y cultural fueron hechadas. Las competencias en el mercado de
trabajo entre jvenes y viejos crearon los conflictos generacionales
que contribuyeron a -y que al mismo tiempo fueron promovidos por-
estereotipos viejistas y discriminaciones. La competicin laboral entre
viejos y jvenes cre la necesidad de una regulacin legislativa de los
derechos de empleo basados en la edad, reformas que
inevitablemente favorecieron a los jvenes a expensas de los viejos.

b. Factores culturales, ideolgicos y psicosociales.


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Un cambio en las actitudes sociales contribuy al crecimiento histrico


del viejismo. Los historiadores sociales argumentan que las actitudes
negativas hacia los viejos se difundieron a mediados del siglo XIX y
que para fines de esa centuria la caracterizacin cultural de los viejos
cambi de favorable a desfavorable. La extensin de las actitudes
viejistas coincide con la rpida expansin industrial y econmica y
favoreci a los intereses de los dueos de los negocios interesados en
tener una fuerza de trabajo maleable constituida por trabajadores
jvenes mal pagos. Algunos investigadores sostienen que la
emergencia de actitudes viejistas fu de naturaleza ideolgica para
legitimizar la discriminacin en el mercado laboral. En un sentido
amplio, las actitudes viejistas sirven al propsito ideolgico del avance
de los grupos dominantes para devaluar los mritos de los viejos y
disminuir la legitimidad de sus demandas polticas e intereses
sociales.

La expansin de las actitudes negativas hacia la vejez tiene


componentes tanto culturales como ideolgicos. Las actitudes viejistas
estn asentadas en profundas creencias y patrones culturales tales
como la glorificacin de la juventud, la conceptualizacin del individuo
como un sujeto libremente autnomo, el ideal de una libre competicin
econmica y la reduccin del valor humano a clculos econmicos.
Estos valors culturales estn implcitos en expresiones comunes tales
como hacelo o callate (put up or shut up), no te mets en lo que no
te da el cuero (if you cant stand the heat get out of the kitchen) y
solo sobreviven los fuertes (only the strnog survive). Estos
patrones y creencias penalizan a los viejos y favorecen la percepcin
reduccionista de los problemas sociales relacionados con la edad. Por
ejemplo, la tendencia es a ver los problemas experimentados por los
viejos como problemas individuales y a ignorar sus bases en las
estructuras histricas, culturales y sociales.

La tendencia a culpabilizar a la vctima es un componente importante


del viejismo y en otros tipos de discriminacin. Si un viejo no es feliz
con una nueva situacin en la que vive, el estereotipo cultural lleva a
atribuir esta infelicidad del viejo a su terquedad o rigidez. Esto ocurre a
pesar del hecho que la infelicidad puede estar perfectamente
justificada bajo ciertas circunstancias. Si un viejo est aburrido, el
estereotipo dictaminar que es un problema personal del viejo porque,
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despus de todo, los viejos no son creativos y son perezosos. A pesar


de que las causas estn enraizadas en condiciones sociales,
culturales, histricas o econmicas, la tendencia es a hacer al viejo
personalmente responsable por sus problemas. Esta tendencia est
relacionada con la dificultad general que muchos de nosotros tenemos
para entender a la gente y a sus circunstancias en trminos de los
amplios contextos que los estructuran.

La raiz cultural de la tendencia a culpar a la vctima est relacionada


con un componente clave del viejismo: la estereotipa. La estereotipa
es un componente psicolgico social por el cual atributos negativos,
que de hecho existen en un pequeo porcentaje de los miembros de
un grupo, son generalizados y usados para categorizar a todos sus
miembros. Por ejemplo, el hecho que un pequeo porcentaje de viejos
sea fragil y dependiente es tomado como un atributo general del
volverse viejo. A pesar que los hechos muestran que la mayoria de los
viejos no son frgiles, la fragilidad se convierte en una caracterstica
que define el hecho de volverse viejo. Las caractersticas personales
de los individuos viejos son ignoradas y los viejos son etiquetados de
acuerdo a este estereotipo negativo basado en su afiliacin grupal. La
estereotipa es discriminatoria porque niega el sentido del s mismo y
devala la singularidad ontolgica del individuo. La estereotipa provee
adems la racionalizacin psicosocial para otros tipos de
discriminacin, tales como la evitacin interpersonal y la discriminacin
laboral.

Cuando los individuos viejos experimentan problemas tales como la


prdida de un trabajo o una enfermedad son individualmente
culpabilizados por estos problemas. Tambin aqu el proceso
culpabilizador est relacionado con la estereotipa y con la negacin
de las caractersticas individuales. La situacin social de los viejos es,
entonces, paradojal. Las cualidades individuales de los viejos son
ignoradas al ser colocados todos juntos bajo una categora derogatoria
general en tanto que, por otro lado, son culpabilizados por el hecho de
estar afectados por problemas que ellos no han creado.

Los problemas de las actitudes negativas y la estereotipa son


exacerbados por el poder de los medios de comunicacin electrnicos.
Los viejos estn escasamente representados en televisin, radio y
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producciones cinematogrficas y raramente aparecen en avisos


comerciales. Cuando aparecen en programas de televisin su
caracterizacin es generalmente negativa. Ironicamente, mirar la
televisin es la actividad placentera que ms tiempo insume entre los
viejos en los EEUU, haciendo de ellos el ms alto nivel de
consumidores de imgenes que los devalan a travs de su exclusin
o caracterizacin negativa.

II. DISLOCACION SOCIAL

a. Prdida de status social.


La descripcin anterior sobre la emergencia histrica del viejismo,
generalmente referida como la teora del viejismo y la modernizacin,
ilustra como los cambios en la organizacin social, combinada con la
propagacin cultural e ideolgica de las actitudes negativas, crean un
nuevo mundo desafiante para los viejos. Volverse viejo en el mundo
moderno est caracterizado por una mayor cantidad (incremento en la
expectativa de vida) y una menor calidad (devaluacin social y
discriminacin). La modernizacin resulta en una dislocacin social de
los viejos: un proceso en el cual los roles tradicionales se pierden y su
status social decrece como resultado de cambios fundamentales en la
organizacin de las instituciones sociales. Por ejemplo, la
modernizacin alter la estructura de la familia Americana y la posicin
de los viejos dentro de ella. La importancia econmica de la familia
declin como resultado de que la base econmica de la produccin
agrcola pas a la produccin industrial. Se redujo el tamao de la
familia, aument la movilidad y la tendencia para que los viejos vivan
en residencias distantes a las de los hijos. De esa manera se
redujeron las oportunidades para el contacto intergeneracional y el
compromiso se redujo o tuvo que ser reformulado de una manera
distinta a la cual los viejos estaban acostumbrados y de la cual
tradicionalmente obtenan beneficios. En un sentido amplio podemos
decir que el status social de los viejos fu socavado en la medida en
que perdieron su tradicional control sobre la autoridad, la informacin y
los bienes materiales.

El proceso general de modernizacin ha alterado fundamentalmente la


posicin de los viejos en la sociedad. La dislocacin social restringe la
participacin de los viejos en el manejo de la actividad social al
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redefinir sus roles sociales y econmicos. Esto ocurre a travs de la


discriminacin laboral y de la segregacin por edad en las relaciones
sociales. Al decrecer el acceso a las fuentes de trabajo esto les niega
a los viejos el rol de trabajador y, por consiguiente, los merecidos
ingresos, beneficios personales, sociales y econmicos de tales roles.
La segregacin por edad y la amplia evitacin del contacto con los
viejos tambin los restringe en su participacin social. El ejemplo mas
obvio de esto es la organizacin del alojamiento basado en la edad.
Los viejos son alentados a vivir entre ellos en lugares congregados o
institucionalizados, fsicamente separados de sus vecinos y
comunidades. A pesar que en algunos aspectos esto puede
incrementar la interaccin entre ellos, por otro lado los aisla de la
comunidad general y les restringe el contacto intergeneracional y la
participacin social. Las relaciones intergeneracionales se restringen
progresivamente a relaciones de mercado o solamente a las formales
que surgen con los proveedores de servicios sociales. Al declinar las
oportunidades para los contactos intergeneracionales informales esto
resulta en una marginalizacin de los viejos que quedan situados en la
periferia del manejo de las actividades sociales. Tambin los jvenes
van incrementando su socializacin sin tener los beneficios de una
sustantiva relacin intergeneracional. Los jvenes tienen as poca
oportunidad de experimentar el contacto con los viejos y cuando lo
hacen, este estar teido y orientado en trminos de los estereotipos
internalizados a lo largo de su socializacin en una sociedad viejista.

La dislocacin social tiene importantes implicaciones para los viejos en


el nivel psicosocial. Debido a que los individuos de todas las edades
se entienden a s mismos especialmente en trminos de su
compromiso y relaciones sociales con los otros, el trabajo y la
actividad social son elementos claves para sostener el bienestar
psicosocial. La prdida de estos roles restringe el acceso a
experiencias sociales de autoafirmacin y amenazan la autoestima. La
organizacin viejista de la sociedad simplemente confirma, a travs de
su experiencia, el mensaje cultural de que los viejos son intiles,
molestos y onerosos. No resulta extrao entonces que los viejos se
perciban a s mismos en trminos de estos estereotipos culturales
negativos que penetran a toda la sociedad. Esto es un aspecto
especialmente perturbador del viejismo porque significa que los
mismos viejos contribuyen a su propia devaluacin. La dislocacin
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social disminuye el status social, amenaza la autoestima y coloca a los


viejos en riesgo de una gran variedad de problemas en su salud, tanto
fsica como psicosocial.

b. La teora de la subcultura del grupo minoritario.


La dislocacin social de los viejos a llevado a algunos investigadores a
argumentar que los viejos viven en una subcultura distinta a la
sociedad principal. Este argumento est basado en el hecho parcial de
que los viejos viven en lugares congregados tendientes a sostener
valores, intereses y patrones de conducta propios y distintos a los de
la cultura popular. Un desarrollo terico relacionado con esto
conceptualiza a la vejez como un grupo minoritario. Sin embargo,
muchos gerontlogos han debatido si es teoricamente vlido
conceptualizar la existencia de los viejos en trminos de una
subcultura. La teoria del grupo minoritario argumenta que los viejos
comparten una experiencia comn de victimizacin social a travs de
la discriminacin interpersonal e institucional. Esta posicin es
consistente con la conceptualizacin inicial de Butler en la cual
explicitaba el paralelismo entre la discriminacin basada en la edad
con otras formas de discriminacin tales como el racismo y el sexismo.
Sin embargo, la teora del grupo minoritario es inconsistente por el
hecho que, ms all de la variable edad, los viejos conforman un
grupo social extremadamente heterogeneo constitudo por personas
de diferentes razas, grupos tnicos, estratos socioeconmicos,
religiones y partidos polticos.

Independientemente de si la vejez constituye un grupo minoritario o


una subcultura, est claro que la gente de edad avanzada comparte
algunas nicas y dificultosas condiciones en la sociedad moderna.
Adems de tener que manejarse con procesos naturales (muerte del
cnyuge, creciente riesgo de enfermedades), los viejos deben
enfrentarse con la discriminacin en casi todos los aspectos de la
sociedad. Estas dificultades se agigantan cuando tomamos en cuenta
otros aspectos como raza, clase social o gnero.

Los profesionales y los propios miembros de la cadena envejeciente


han creado e implementado un extenso nmero de servicios sociales
de soporte diseados para asegurar un vivir socialmente standar a los
viejos. Sin embargo, existen obstculos para la plena utilizacin de
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esos servicios y la investigacin emprica muestra que la penetracin


del viejismo facilita esta dificultad.

III. VIEJISMO Y GERONTOLOGIA

a. El viejismo y el desarrollo de la gerontologa.


Hoy en da, el viejismo es un tpico gerontolgico importante. Sin
embargo, esto no fu siempre el caso. A pesar que el viejismo mostr
su penetracin cultural alrededor de 1900 (y algunos historiadores
sociales sealan que fu mucho antes), la investigacin gerontolgica
durante la primera mitad del siglo XX se centr primariamente en la
senescencia y en los temas sociales y econmicos que acarreaba el
envejecimiento de la poblacin. La literatura gerontolgica durante
este perodo estuvo concernida y dominada por el problema del
envejecimiento. El envejecimiento fu considerado un problema social
no porque los viejos fueran discriminados, sino porque la poblacin
vieja apareca demandando crecientemente a la sociedad y a los
gobiernos por cosas tales como el cuidado de la salud, alojamiento y
otros servicios sociales, adems de una competencia
intergeneracional en el campo laboral. En suma, la poblacin vieja era
un problema porque demandaba recursos y la provisin de servicios
en un amplio espectro de la sociedad, algunos de ellos indeseables
para aquellos que estaban en condiciones de controlar el poder.

En lugar de ver la emergencia sin precedentes de la poblacin vieja


como un hecho histrico sin retorno pero con posibilidades, los
gerontlogos insistieron en conceptualizarlo como un problema social.
Tal vez esto pueda ser explicado por el hecho que en la poca en que
se fund la gerontologa (aproximadamente en 1903), su desarrollo
sigui un curso conservador que estaba dentro de los lmites que
impona la cultura dominante. Al igual que otras ciencias sociales
noveles, la gerontologa se percibi a s misma como una ciencia
positiva modelada dentro de la metodologa de la biomedicina con lo
cual buscaba credibilidad y soporte material. El modelo biomdico de
la gerontologa le daba prioridad a lo emprico y metodolgico de la
prctica, desconsiderando la conceptualizacin en la investigacin de
problemas a lo largo de la linea filosfica. Esto retard el desarrollo
terico de la disciplina postergando sistematicamente el estudio de
topicos y cuestiones concernientes al significado del envejecimiento.
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El grado limitado del desarrollo terico se debi a la adscripcin a la


teora social funcionalista, una perspectiva terica conservadora
derivada, en s misma, de las ciencias biolgicas. La teora
funcionalista conceptualiza a la sociedad como un organismo
consistente en una dependencia institucional mutua. La aparicin de la
poblacion vieja fu conceptualizada entonces por los gerontlogos en
trminos de su efecto sobre las instituciones existentes. Por
consiguiente, el problema de la vejez no fu conceptualizado desde
la perspectiva del viejo sino desde el punto de vista de los estamentos
gubernamentales y otros grupos sociales dominantes. Sin la
capacidad terica para conceptualizar los problemas de la vejez desde
la perspectiva de los viejos, el problema social del viejismo no pudo
ser descubierto. Por lo tanto no es sorprendente que los gerontlogos
tardaran ms de 60 aos para conceptualizar explicitamente el
problema del viejismo y tratarlo como un legtimo topico de
investigacin.

b. Las teorias del desapego y de la actividad.


A pesar que la dislocacin social no fu explicitamente
conceptualizada como una forma de discriminacin hasta fines de los
60, existieron anteriormente algunos intentos para darle sentido a este
fenmeno. En esta linea, el esfuerzo ms ambicioso fue el desarollo
de la teora del desapego. Introducida en 1961, la teora del desapego
conceptualizaba la dislocacin social como un proceso natural y
positivamente funcional. La dislocacin social o desapego de los viejos
de sus instituciones y roles sociales fu explicado como un proceso de
beneficios mutuos y que estaba arraigado en la declinacin biolgica y
psicolgica. De acuerdo a esta teora el desapego beneficiara a los
viejos al relevarlos de las estresantes demandas de tener que cumplir
con sus roles laborales y sociales, roles que, debido a la declinacin
biolgica de los viejos se les hacan dificultosos. El beneficio primordial
del desapego, argua la teora, era que as se creaban oportunidades
sociales y econmicas para los jvenes y se podan llenar las
posiciones sociales con los individuos ms capaces y de mejor
rendimiento.

La teora del desapego estimul un amplio y profundo debate en la


gerontologa, especialmente en los temas en el cual el desapego era
visto (a) como el resultado natural de procesos innatos y (b) que serva
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a una funcin social positiva. Alineada en el campo terico del


funcionalismo, el desapego conceptualizaba a la dislocacin social
desde la perspectiva de las instituciones sociales dominantes y
utilizaba argumentos escencialmente biolgicos para justificar sus
demandas. Estos y otros puntos de la teora del desapego fueron
blanco de numerosas crticas y su anttesis, la teora de la actividad
fu impulsada. Esta teora argumentaba que los lmites a la actividad
impuestos por la biologa eran mnimos en la mayoria de los viejos
hasta el perodo que preceda inmediatamente a la muerte. Cuando el
desapego es evidente, este es explicado ampliamente en trminos de
los obstculos socialmente creados a los roles y a la actividad social.
La principal diferencia entre las dos teorias es que la teora de la
actividad se aparta del funcionalismo al considerar los factores
sociales, histricos y culturales que estructuran y limitan el apego
social de los viejos. En suma, la teora de la actividad confronta la
explicacin naturalista y biologicista del desapego con una explicacin
sociocultural. De cualquier manera, la teora de la actividad
implcitamente define el valor humano en trminos de valores
culturales establecidos, especficamente la actividad y la
productividad. Al igual que la teora del desapego fracasa al no
explorar el significado filosfico del valor humano y el hecho que los
viejos, independientemente de su nivel de actividad, merecen un lugar
dentro del manejo cultural.

Dada la tradicin positivista y funcionalista de la gerontologa, no debe


sorprendernos que el primer intento para comprender y dar sentido a
la dislocacin social de los viejos haya sido conceptualizada como un
proceso natural basado en inherentes e inevitables condiciones
biolgicas y psicolgicas. El positivismo presupone una historia
cerrada donde implicitamente el orden social existente, el esto es as,
es la forma correcta y natural de la organizacin social. Desde esta
perspectiva, la dislocacin social de los viejos, una realidad social y
cultural, no puede ser conceptualizada de otra forma ms que como el
resultado de procesos naturales. Los hechos empricos muestran que
la aceptacin por parte de ciertos viejos de su prdida de roles fu
interpretado por algunos tericos como dentro de los beneficios del
desapego. Esta interpretacin ignora el hecho que esos eran los
sentimientos de los viejos que estaban desapegados dentro de una
sociedad viejista. Considerado de esta manera, el contento o la
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satisfaccin vital expresados por los viejos debe interpretarse como el


producto del hecho que es menos estresante conformarse con el
orden social dominante que enfrentarlo activamente.

La identificacin del viejismo como un problema social requiri un


cambio terico bsico dentro de la gerontologa especificamente el
conocimiento de que el viejismo era un tpico gerontolgico que
requera la necesidad de conceptualizar el problema de la vejez desde
la persepectiva de aquellos que son viejos. Esto presupona
trascender las teorias del funcionalismo y hacer un cambio hacia
teorias humanas capaces de soportar el estudio emprico para
explicitar topicos de valor muy fuerte. No es sorprendente que el
estudio del viejismo se convirtiera en un tpico explicitamente
gerontolgico solamente despus que las ciencias sociales en la
sociedad Americana experimentaran una revuelta contra el paradigma
funcionalista. Fu importante para el estudio del viejismo la introducin
del concepto por Butler que legitim el estudio conceptual y emprico
del significado del envejecimiento tal como era percibido por los
mismos viejos. La conceptualizacin de Butler del viejismo tiene
importancia para los gerontlogos, tanto simblica como prctica,
porque seala un cambio en la conceptualizacin del problema del
envejecimiento desde la perspectiva de los investigadores en
cuestiones polticas hacia la perspectiva de la gente que encuentra al
viejismo como una base rutinaria en sus actividades diarias.

c. Conceptualizando al viejismo
Al igual que muchos otros tpicos gerontolgicos, el estudio del
viejismo es multidisciplinario y su conceptualizacin y sus
investigaciones empricas difieren de acuerdo con la orientacin del
investigador. Los psiclogos, por ejemplo, enfatizan el componente
actitudinal en el viejismo en tanto que los sociologos tienden a centrar
el foco en la importancia de la dislocacin social. Sin embargo, mas
all de la orientacin disciplinaria, el estudio del viejismo est anclado
en la cultura y por lo tanto est implcitamente influenciado por
factores culturales. Esto dede ser tenido en cuenta cuando se disean
proyectos o se interpretan los hallazgos de las investigaciones. El
investigador que piensa que las influencias culturales pueden ser
trascendidas por la metodologa est equivocado.
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El estudio del viejismo se ha visto trabado por el amplio


reconocimiento por parte de los gerontlogos de sus propias falencias
tericas. Esta debilidad es especialmente problemtica en el caso del
viejismo porque este es un fenmeno complejo con dimensiones
histricas, culturales, sociales, psicolgicas e ideolgicas. Desde que
Butler provey la definicin conceptual del viejismo, poco se ha hecho
para correlacionar estas distintas dimensiones o para desarrollar una
teora general del viejismo. Esto ha resultado en la produccin de
muchos esfuerzos investigativos que, a pesar de su solidez
metodolgica han contribudo muy poco a nuestro entendimiento del
viejismo o a su mejoramiento en la prctica.

El estudio emprico del viejismo ha sido dominado por la investigacin


psicolgica enfocndolo, en primer lugar, sobre la descripcin, la
documentacin y el anlisis de las actitudes negativas. Estos
estudios evidenciaron que a) las actitudes negativas hacia los viejos
estaban ampliamente diseminadas; b) los viejos frecuentemente se
vean a si mismos de una manera negativa y muchos tenian actitudes
negativas hacia los jvenes y c) en algunos casos proveian a los
jvenes de conocimientos fcticos que les podra cambiar su visin
sobre los viejos. El significado de este tipo de investigacin era que
poda proveer las bases para el desarrollo de una actitud antiviejista
que sirviera para aplicarla a proyectos o intervenciones fcticas. Estos
tipos de programas buscaban combatir el viejismo a travs de la
concientizacin para el cambio de actitudes. Sin embargo, la
conceptualizacin del viejismo como un problema actitudinal limitaba
severamente el impacto potencial de tales programas porque reduca
un fenmeno complejo a solo una de sus muchas dimensiones. El
hecho que tales actitudes comprendieran solo una de las dimensiones
del viejismo sugiere que la estrategia para manejar las actitides
prometa poco para mejorar el viejismo.

En contraste con esto aparecio un nmero creciente de programas


intergeneracionales, buscando un beneficio mutuo en el contacto
experiencial entre los viejos y los no-viejos para tratar de involucrarlos
directamente. Estos programas no solamente serviran para combatir
las actitudes negativas sino para recolocar a los viejos en roles
sociales significativos. Estos programas subrayaban adems el
problema de la dislocacin social tambin como un estereotipo
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negativo. Esto provea tambien a los ms jvenes la posibilidad de una


rara experiencia de contacto intergeneracional que los ayudara a
desarrollar su conocimiento sobre el envejecimiento y para practicar la
interaccin con los viejos.

El reduccionismo conceptual -el nfasis en un concepto con la


exclusin de otros- no solo limita la efectividad potencial de la
aplicacin de programas antiviejistas sino que tambin ayuda a
desconsiderar y a no comprender otros hallazgos bsicos de la
investigacin. Un ejemplo de esto puede ser encontrado en la
literatura sobre intregacin por edad, la cual describe como la
dislocacin social puede ser corregida por la organizacin de
comunidades homogeneas de viejos. Los investigadores mostraban
que los viejos que vivian en comunidades o en edificios de
departamentos con grandes concentraciones de viejos eran las que
mostraban ms altos niveles de satisfaccin vital. Los gerontlogos
atribuian esto al hecho que el vivir en un contexto constituido por
personas con experiencias de vida similares brindaba un sentimiento
de comunidad, soporte y aceptacin social que los viejos
generalmente no encontraban en la sociedad. Dependiendo del tipo de
situacin, los viejos podian tener un mayor acceso a actividades
recreativas o sociales, nuevas oportunidades para relacionarse con
otros y acceso a nuevos roles sociales. La alta satisfaccin vital
atribuda al vivir en congregaciones por edad es relacionada con la
integracin social que esto procura.

Sin embargo, la interpretacin de esta investigacin puede difereir


segn sea el significado en el cual sea conceptualizado el viejismo.
Desde una perspectiva funcionalista, la lgica de la integracin social
a travs de la segregacin del conjunto de la sociedad parece como
conceptualmente slida. Es cierto tambin que la medida emprica del
grado de satisfaccin entre los viejos es citada como evidencia para
esta estrategia de viabilidad. Sin embargo, desde una perspectiva
humanstica el alto grado de satisfaccin vital de estos viejos debe ser
interpretada como un subproducto del viejismo. Por ejemplo, muchos
estudiantes afroamericanos prefieren concurrir a colegios y
universidades tradicionalmente para negros porque la homogeneidad
que reina en dichas instituciones les permite funcionar ms
relajadamente entre ellos, sin tener que estar atentos a si estan
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haciendo cosas que podrian ser vistas como inapropiadas por la


cultura dominante. Tal vez los viejos que residen en comunidades
congregadas esten expresando sentimientos similares. El vivir entre
ellos no los expone a la conducta viejista de los otros que los hace
sentir devaluados y que amenaza a su autoestima.

La creacin de comunidades homogeneas de viejos es una estrategia


que evita el profundo problema social del viejismo a travs de la
aplicacin de una definicin conceptual reduccionista del sentido de la
integracin. Tal vez sea ms adecuado describir el sentido conceptual
de la integracin como es aplicado en algunos casos como un proceso
de intragracin (intragracin, en el original ingls. N.de T.), porque se
refiere a la interaccin y a las relaciones sociales dentro de un nico
grupo (los viejos) y no a la construccin de relaciones entre miembros
de grupos diferentes. Esta visin puede reforzar el viejismo al
confirmar en la prctica el estereotipo que seala a los viejos como
diferentes y que no participan del conjunto social.

Al igual que la teora del desapego, la integracin a travs de la


segregacin como una estrategia para manejarse con la dislocacin
social, implcitamente asume que esta es un hecho natural que
requiere respuestas adaptativas de los viejos. En el caso de la teora
del desapego, se supone que los viejos se adaptan aceptando nuevos
roles de menor valor social. En el caso de la integracin a travs de la
segregacin se espera que los viejos creen subcomunidades en las
cuales disfruten de una existencia con significado social diferente,
pero igual al de la sociedad dominante. Lo que subyace a estos dos
ejemplos es la defectuosa asuncin funcionalista de que el viejismo es
un hecho natural y necesario ms all del hecho de su construccin
histrica, cultural y social. Preferirian los viejos vivir segregados del
conjunto de la sociedad si el entorno cultural no fuera viejista? La
integracin a travs de la segregacin implicitamente acepta que el
viejismo es un hecho social al cual los viejos deben adaptarse.

A pesar de la condicin general de reduccionismo conceptual que


existe en el estudio del viejismo existen ejemplos de investigaciones
teoricas comprensivas. Entre ellas las de Gerald Gruman son, tal vez,
las ms instructivas dentro de las cuales se distingue su nfasis en los
factores culturales, los detalles histricos y su rigor terico. Tambin
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son buenos ejemplos de investigaciones no-reduccionistas el antropo-


gerontolgico Number Our Days de Brbara Myerhoff y el de Edmund
Sherman Reminiscence and the Self in Old Age. Estos trabajos
conceptualizan el envejecimiento desde la perspectiva experiencial de
los viejos mismos.

IV. CONSIDERACIONES TEORICAS

a. Personhood (*) y la dimensin antropolgica del viejismo.


El estudio gerontolgico del viejismo es fuerte desde el punto de vista
del anlisis emprico de las fuerzas de macronivel pero debil en los
anlisis tericos y empricos del fenmeno interpersonal de micronivel.
Es muy poco lo que se sabe sobre el significado del envejecimiento y
del viejismo y esto contribuye a un reduccionismo en los niveles
conceptuales y de anlisis aplicado. Desarrollar un conocimiento
terico del significado del envejecimiento alentar a la
conceptualizacin del viejismo de una manera que refleje el inters y
las experiencias de los viejos, aclarando el camino para el diseo de
intervenciones que apunten directamente hacia aquellos que estn
personalmente concernidos.
Desde que Butler introdujo el concepto de viejismo, las investigaciones
han reflejado un incremento de interes hacia los viejos. Sin embargo
estos intereses frecuentemente se hacen visibles solo en el nivel
general del diseo de investigaciones pero no en el nivel conceptual.
El resultado es la produccin de intervenciones bien intencionadas
pero que tienen la marca del reduccionismo conceptual. Este es
precisamente el problema con el enfoque actitudinal del viejismo. Un
importante paso terico hacia un avance en el estudio del viejismo es
la reconceptualizacin del fenmeno en trminos de las experiencias y
de los conocimientos de aquellos que se encuentran envejeciendo
como un factor definido en sus vidas. En palabras de Betty Friedan,
debemos pasar de la mistica de la vejez al estudio de la personhood
de la vejez.
De una manera similar a su anlisis sobre The Feminine Mystique,
Friedan argumenta que la realidad del envejecimiento est
distorsionada por las imgenes internalizadas que tenemos sobre l.
Igual que las tpicas mujeres de varias dcadas atrs, los viejos de hoy
en dia viven en una cultura que define la realidad de su condicin de
una manera que contrasta con su actual experiencia de vida. Se
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suponia que la mujer de 1950 debia estar contenta sirviendo a otros


como esposa, madre o ama de casa. Cuando comenz a experimentar
una falta de sentido en su vida, lo que fue

(*) Ha sido imposible encontrar, hasta el momento, y pese a todos los esfuerzos
realizados, una palabra castellana para traducir el trmino personhood, razn por
la cual hemos decidido dejarla en su idioma original y remitindonos a la definicin
conceptual que aparece en el trexto. De cualquier manera, y como algo a discutir,
estamos pensando en el neologismo personidad.

puesto en cuestin fue su falta de bienestar psicolgico ms que la


legitimidad de los estereotipos genricos. Sin embargo, cuando las
mujeres comenzaron a aceptar la validez de los sentimientos que
experimentaban a pesar de las divergencias con los estereotipos
culturales, ellas fueron capaces de ver a los estereotipos como
mistificadores y distorsivos -como una mstica.
Los viejos deben lidiar contra estereotipos culturales que no solo los
devaluan socialmente sino que, adems, les ensean a como
devaluarse ellos mismos. La auto-devaluacin de los viejos es
frecuentemente observada en las situaciones de campo que implican
contacto directo. Muchos viejos tienden a hacer comentarios
autodespreciativos, como Para que quiere entrevistarme? mi vida no
es nada importante o Yo soy viejo, no tengo nada importante para
decir. Esta gente solo repite estereotipos culturales viejistas,
reforzados por los medios de comunicacin masivos y confirmados en
sus experiencias interpersonales.
Personhood se refiere a la realidad experiencial de la condicin de ser
viejo dentro de la existencia cotidiana. El estudio de la personhood le
da palabras a la experiencia de los viejos, proveyendo las bases para
el desarrollo de un entendimiento cultural no-viejista para el
envejecimiento y el viejismo, y que vaya ms all de las actitudes
mistificadoras y distorsivas que confunden al envejeciente y al cuerpo
social.
El viejismo es nico en el sentido que a diferencia de otros tipos de
discriminacines (por ej. racismo o sexismo), la discriminacin por
edad es perpetrada y propagada por personas que algn dia llegaran
a ser viejas. La participacin de la gente en el viejismo contribuye, por
lo tanto, a su propia y eventual victimizacin. Esto habla del hecho que
ni los jvenes ni los adultos tienen conciencia ni de su envejecimiento
ni de su conducta viejista.
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Mucho se ha escrito sobre el desarrollo por etapas, tanto biolgicas


como psicolgicas de la experiencia del envejecimiento, pero poco se
ha entendido sobre su sentido existencial. La negacin y el temor al
envejecimiento ha sido observado por un gran nmero de
gerontlogos, pero se ha puesto poco esfuerzo para explorar las
cuestiones filosficas que tiene este fenmeno. Desarrollar el
conocimiento terico del significado del envejecimiento es una
precondicin para el avance del estudio terico y emprico de este y
otros fenmenos directamente relacionados con el viejismo.
Nuestra falta de conocimiento cultural en relacin al sentido del
envejecimiento puede ser ligado con el conocimiento antropolgico del
otro. Al igual que los antroplogos, nuestro conocimiento del otro
(en este caso el viejo) est preestructurado por nuestra situacin
cultural (en este caso, el viejismo). El conocimiento del otro creci en
la medida que los antroplogos incrementaron su inters hacia el
mundo cultural de los otros a travs de experiencias compartidas. El
conocimiento se consigue a travs de la participacin en prcticas
comunes que presuponen significados culturales que encajen. El
conocimiento alcanzado por los antroplogos a travs de la
experiencia compartida es, entonces, un conocimiento prctico.
Lejos de arguir que los viejos existen en una subcultura, sin embargo
es cierto que la situacin cultural junto a los no-viejos, especialmente
los jvenes, es para ellos nica. El mundo de las prcticas y
significados en los cuales los viejos fueron socializados ya no existe
ms. Un mundo de diferencias separa entonces a los jvenes de los
viejos en el sentido de que ambos fueron socializados de manera
diferente en relacin con los significados histricos, normas sociales y
costumbres prcticas. Los viejos son acusados de no estar a tono con
los tiempos y, por lo tanto, en muchos casos prefieren un mundo
fuera del tiempo al presente. Pocos se dan cuenta que los cambios
con el tiempo presuponen un proceso de autorechazo que consiste en
una desacreditacin de las prcticas y significados que han ido
formando al self durante la socializacin, un proceso no facilmente
digerible. En las sociedades premodernas la cultura y las normas
sociales cambiaban en forma extemadamente lenta.
Consecuentemente, haba poca diferencia, si la haba, entre la
socializacin de los viejos y la de los jvenes que ocurra decadas ms
tarde. En las sociedades modernas los cambios rpidos constituyen el
caso opuesto. Los viejos y los jvenes son socializados
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dramticamente dentro de realidades sociales diferentes. Los viejos


son entonces victimizados por los rpidos cambios sociales en el
sentido que su status social es, en muchos aspectos, de una cultura
extraa. Esto significa que en las sociedades modernas (o
postmodernas, si se prefiere), entender a los viejos se ha convertido
escencialmente en una meta antropolgica. Para superar el viejismo
se requiere, en gran parte, el cultivar la habilidad antropolgica de
entender a los viejos en trminos de las condiciones ontolgicas de su
existencia, tanto pasada como presente. El desarrollo de tales
habilidades presupone relaciones intergeneracionales que envuelvan
prcticas compartidas y la creacin sistemtica de lugares y contextos
que permitan tales relaciones.
Adems de la importancia de la personhood y de la meta
antropolgica de comprender a los viejos, los investigadores estn
tomando en cuenta los componentes ideolgicos del viejismo. La
ideologa es una accin orientada dentro del sistema que promueve la
organizacin de instituciones de manera tal para favorecer los
intereses de grupos sociales particulares. A pesar que la
discriminacin por edad es frecuentemente inintencional, la
discriminacin deliberada puede ocurrir y cuando esto sucede se ve
que sirve para el avance de los intereses de los grupos ms jovenes
para devaluar los intereses y las demandas de los viejos. Por ejemplo,
los historiadores sociales han mostrado que el vejismo es
particularmente agudo durante los perodos de dificultad econmica o
de intensa competencia. La promocin del conocimiento a travs de la
creacin de instituciones intergeneracionales puede tropezar con
fuerzas ideolgicas interesadas en el mantenimiento del statu cuo.
Finalmente, el viejismo tambin puede ser entendido como un tema
moral. De esta manera, la introduccin del concepto por parte de
Butler tanto como el intento de muchos gerontlogos para mejorar el
viejismo, puede ser visto como un intento humanista para tratar de
aliviar un fenmeno social moralmente repugnante. La concepcin
humanista del viejismo argumenta que el status social y la calidad de
vida de los viejos no debe ser devaluada como resultado de los
nuevos desarrollos econmicos, sociales o tecnolgicos. Los viejos
deben ser considerados como seres humanos dignos y merecedores
de respeto y aceptacin social.
Un creciente nmero de gerontlogos argumenta que se requieren
conocimientos filosficos y tericos ms rigurosos para avanzar en los
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estudios empricos y para un mejoramiento cultural. Para desarrollar


tal conocimiento se requiere la asistencia de los reales expertos en
viejismo: los viejos que lo experimentan diariamente en sus propias
vidas. Esta es la carga que la gerontologa tiene sobre s: desarrollar
estrategias metodolgicas y tericas para penetrar dentro de este
autntico conocimiento experiencial y vivencial directo. Para poder
compartir las experiencias personales de los viejos, los jvenes
debern comenzar a entender el significado del envejecimiento y del
viejismo. Sin tal conocimiento existen pocas esperanzas para avanzar
en el estudio del viejismo o de mejorarlo a travs de intervenciones
aplicadas.