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Alain Viala

Universit de Paris IIISorbonne nouvelle

QU'EST-CE QU'UN CLASSIQUE?

QU'EST-CE
qui fait, qu'un classique ? me perscute... Comme tout le Voil dansquelesprit,d'une manire
Question trs acadmique ? monde.Rassurez-vous, je nevaispas un peu diffrentede l'habitudedonc,
En tout casquestionbanale, raconterma vie, maisseulement sou- une quipedu Centrede recherche
par intervalles, le sujet de ligner ceci : le qualificatif classi- sur l'institution littraire s'est pose
brillantsexposs d'histoireet d'esth- que prolifrepourparlerd'objetsde la question :vu la raisond'tre de ce
tique1 ;c'est donc, selonla formule consommationcouranteaussibien Centre, il ne pouvait pas faire
consacre, unequestion classique. que d'un style vestimentaire,d'un moins2.Ce qui va tre exposici ne
Mais elle est aussiune questiontrs genrede musiqueou, en littrature, consisterapasen proposessayistes,
gnraleet, si on lui accordeun ins- desoeuvreslesplus consacres aussi mais donne un aperu de cette
tant de rflexion, on voit qu'elle bienquede littraturede masse.Mais recherche l'heureprsente3.
s'tendde l'esthtiquela plusraffine tout a n'a rien voir, objecteront
au plus trivial de la quotidiennet. certains.Peut-treque non,peut-tre
Pour le dire en peu de mots, un que si :je voudraisne pasexclurea
simple exemplequi sera,pourquoi priori lestrivialits. Car,aprstout,
pas,le mien : j'ai publi l'oeuvrede la trivialit , c'est bien souventle 2.Cetravailestmen enliaison avecle
Racine,un crivain classique,dans nom qu'on donne ce qu'on tient Centrederecherche surlesclassicismes
anciensetmodernes, del'Universit de
descollectionsde classiques, j'ai pour allant de soi, et qu'on ne veut Reimson : voitd'emble comment les
crituneSociologiedela littrature pas analyserparceque c'est juste- perspectives diffrent,l'unpartant del'ide
l'ge classique,maisj'ai aussipubli ment le lieu par excellencede l'ido- queles classicismes sontdesfaits,des
ralits
historiques assures, qu'il s'agitde
JulesValls - est-ceun classique ? - logie.Or dsqu'on dit classique, dcrire,
l'autreenvisageant lephnomne
dansunecollectionde classiques , on range,on situesur unechellede pourlequestionner. Diffrences qui,sitout
vaaumieux,s'avreront peut-tre
et puis encorej'ai publidansla col- valeurs :la questiondesclassiques, complmentarits.
lection Walt Disney classiques... on me l'accordera,estune question 3.Leprogramme detravailestprvu pour
Jetapemestexte surun Macintosh de valeurs. Et cette prolifration s'acheveren1994, ayantproduit unnumro
derevue (Littratures classiques :
sont
classic,je voyageavecunecartede qu'on y peroit suggreque cette signalsci-aprs parun* lesnoms des
crdit Visa classic , je bois du valeur est matire confusionset auteursdecontributions quifigureront dans
Coca-Cola classic...Le classique problmes.Affronter les questions cenumro paratre enjanv.94),un
ouvrage destination didactique, etun
apparemmenttriviales est une vertu recueildedonnes surl'tatdumarch des
dessciencessocialeset, quandil y a classiques aujourd'hui. Lesdonnes
indiffrenciation,il y a prsentes icisontcetgard l'occasion de
une apparente soulignerenpassant l'intrtqu'il peuty
objet pourque s'exercel'analysedif- avoir untravailderecherche rellement
1.Ainsiparexemple,pourneciterquedes frentielle, dont, au vu de l'histoire collective,enlittrature, etcombien aussi la
casrcents,
LeDbat,n54,1989; Jules recherche littraire,
quand elleaborde des
BRODY, What wasFrenchclassicism?
, dessciencescommeau vu du temps problmes quitouchent lafoisde
Continuum,vol.1,New-York, 1989,
p. 51- de confusionsdrivantesque nous l'pistmologie etdesfaitsd'esthtique et
77. decivilisation etdesenjeux trsconcrets
JudithSANGLER, Quelgeontles vivons,nous avonsaujourd'huisans etpratiques, peuttreutile surlesdeux
classiques,? Potique, nov. 1991. douteleplus grandbesoin. plans.
Problmatique dsigne certaines grandes po- tion d'hgmonie.Non queje veuille
ques de l'histoire o auraittriom- a priori nier quedespropritsesth-
ph uneesthtiquefaitede grandeur, tiques communespuissentexister :
Au dpart de notreenquteont t de raisonet de clart.Cesdeux der- cesEtatsont eu, assezlogiquement,
bien videmmentlesdictionnaires : niers sens tendent aujourd'hui le soucidela grandeurdansleursarts
si le mot prolifre, c'est peut-tre prendrele premierrangdansla com- au moment o leur grandeur poli-
avec des sens diffrents, par un binaisonde l'adjectif classique et tique s'affirmait, commeun moyen
simpleeffet d'homonymie. Or, des du substantif classicisme (voir de l'affirmer ; de plus l'imitation a
premiers dictionnaires du franais l'dition la plus rcentedu diction- jou : Rome a imit Athnes,et la
vivant, ceux des annes16804, naire Larousse),en se prolongeant Francea imit les deux... Mais on
ceux d'aujourd'hui, on voit que par desacceptionstrs gnraleset voit bien qu'alors l'esthtique doit
s'affirment la fois unecontinuitet affaibliesqui incluentla rfrence treenvisage d'unefaontrshisto-
deschangements, par ajoutset redis- l'Antiquit ou celle,vague,de tra- rique,et pas ensoi ...D'autantque
tributions dans les hirarchiesdes dition . Il y a l un signe(les dic- la vision idalisantea aussile dfaut
significations. tionnairesn'ont pasla vrit,ils don- d' oublier l'idologie : ces
Le sensinitial, ancien, dit que les nent des indices seulement) qui grands sicles , au moins celui
classiquessont des modles,qu'il indiqueassezcommentlejeu sman- d'Augusteet celui deLouis XIV, ont
faut connatre et qui s'offrent tique s'est dcal,pourporteraupre- creux-mmes, leur propreusage
l'admirationet l'imitation5. mier plan l'ide d'une grandeur depropagande, leur propremythequi
Un secondsens,qui est en fait une historique et d'une esthtiquequi les prsente comme des temps
consquencedu prcdent,dit que l'exprime. d'exception6. Ce que confirme la
lesclassiquessontles auteursqu'on On doit donc constater quelesaccep- gographie,qu'il ne faut pas plus
tudieenclasse au ; XVIIe sicle,ce tionsdu termesontlies,maisquece oublierque l'histoire : selonles cul-
sont bien sr les anciens grecs et mot estpolysmique.Suffit-il alors tures,la sriedes classiques n'est
latins. de choisir en fonction de chaque pas la mme, et pour l'Allemagne
Un troisime sens, qui est venu situation le sens dans lequel on par exemplela priodeclassiqueest
s'ajouter bien plus tard, dsigne l'emploie ?Passi simple,carchaque celle de Goetheet de Weimar,et est
comme classiques lesauteursde emploientraneaveclui la chanedes affirme comme telle contre le
la priodeque l'on appellele Sicle connotations dont son histoire a classicisme franais, en lui
de Louis XIV et l'esthtiquecor- chargla notion. contestant le droit cetteappellation.
respondante. Cesenssesituedansun On voit aussique les termes clas- Enfm, ceux qui ont voulu tenir tout
plan diffrent desprcdents,il ne sique et classicisme ontprisune cela pour descontingenceset tenter
renvoieplus un processusgnral acceptionesthtiquede plusen plus de lesdpasserou de les mettre de
mais un objet historiqueparticulier, restreintequi soulvede nombreux ct pour thoriser les proprits
un peu comme si on passait d'un problmes.En effet, on ne peut pas d'une esthtiqueclassique se sont
nom commun un nom propre. On retenir le schmaidalistede liaison heurts une aporie. Littrature
le sait, ce sont lesromantiquesqui, de ces sens,o il y auraitde grands l'tat de fleur heureuse , sans
pour dsignerleursadversaires, et la auteurs et de grandesoeuvres,qui malaise , disait le vieux Sainte-
tradition, ont inventcette applica- mritent d'tre traits commedes Beuve,qui taitpour,et le Lagardeet
tion : ce sensn 3 estdoncpolmique modles,et ce titre enseignsdans Michard, qui rsumela doxa, dit :
(commebeaucoup,sinontoutes,des lesclasses,et despriodesde l'his- littrature d'harmonie , qui
ralits historiques...) et il ne peut toire o ces auteursfleuriraient, les exprime l'homme dans sa vrit
trepriscommeune rfrence en soi, grands hommes politiques et les ternelle ;Blanchot,qui n'est pas
il ne vaut qu'en fonction descondi- grandescrationsartistiquess'appe- pour,dit pourtantlui aussiquel'cri-
tionsqui l'ont gnr. lant lesunsles autres(le Siclede vain classique donnevoix l'uni-
Mais ce sensen a son tour engen- Priels enGrce,celui d'Auguste versel7...Bref, adversaires et parti-
dr un autrepour lequel classique Rome, celui de Louis XIV en sansdisentla mmechose :la gran-
France) et o enfin ces grands
auteurs et ces grandes priodes
seraientdes sortesd'accomplisse-
ment d'une esthtiqueen soi : gran-
deur,raison,clart...Cettefaon de
4. C'est--dire
leRichelet(1680), le 6.VoirAlainVIALA, Littrature et
Furetire(1690) etceluidel'Acadmie voir prsenteplusieursgravesincon- propagande L'Histoire, juin 1990.
Franaise(1694)ils: sontsurcesujet,en vnients. Le premier est qu'on y ,
7.Maurice BLANCHOT, L'Espace
dpitdeleursdiffrences,d'accord
surle littraire,
Gallimard, Ides, 1968,p. 19 :
fond. oublie l'histoire. On oublie pourdonner voix l'universel
5.Rappelons quelesens premier de que chacunedecespriodesque l'on l' crivainclassiquesacrifie enluila
classicus
enlatinrenvoie classis,
et appelle traditionnellement clas- parolequiluiestpropre ;cequ'iloppose
recouvreceuxdelapremire classe. siques correspond un momento aumoment ol'crivain dcouvre
Rapprocher classique
etclassement l'interminable etoil ne sesacrifiepas
n'estdoncpasunjeudemots. les Etatsconcernsont t en posi- l'universel.
deur,la clart et la raisonclassiques Zoharen a fait un axede recherche
seraientexpressionde l'universel ; principal), l'Indonsie9, les Etats-
mais partir de l, de l'un et l'autre Unis10ou le Qubec11,pourne par-
bords, il font la mmeentorse la ler que de casobservs,et partoutil
logique,ils thorisent partirde leur fait matire dbats.Le classiquese
vue partialeet partielle : qu'on me dfinirait donc peut-tre comme
diseen quoi Racineexprimeraitplus l'objet d'un dsir universel,en tout
une voix en lui de l'universel que cascommeun besoininstitutionnel
Mallarm,ou l'inverse?...En fait, le trsgnral.Qui susciteun dbat :il
classiqueest un pige si on l'envi- n'y a donc pas un critre de valeur
sageainsi,il induit desaporiesparce littraire qui assureraitune rponse
qu'il est une notion toujours pol- ferme,indiscutable ;qui suscitedes
miquedanssalogiquepropre. classements hirarchiss la
: qualit
En revanche,cette exploration du declassiqueestingale,relative...
senscommun et de l'histoire de la S'agissantdu casde la France,il est
notion indique d'autres voies net que les classiquesde l'Ecole ne
suivre. Elle montre que le noyau se bornentpas aux seulsauteursdu
smantique commun tous les classicisme. Sansdtaillerle pal-
emplois du terme est l'ide qu'il mars12,donnonsle tierc gagnant,
s'agit de donnesreconnues,insti- tel quedeux enqutesl'attestent 13 :
tuesen valeurs.Elle appelledonc Baudelaire, Les Fleurs du Mal,
une approche qui se fonde sur les Molire, Dom Juan, Voltaire,
phnomnes de rception.Cela nous Candide.Voil le fleurondes clas-
a t confirm par nos premires siques du lyce , au niveau de
enqutes,o nous avonstfrapps l'preuve anticipe de franais,
par l'anciennetde la question :dj emblmatiquede la norme.Au col-
perceptible chez les latins du Ier lge, Molire tient nettementla tte
sicle, elle est, en France,prsente rpertoirethtral,celle de l'dition (avec en particulier L'Avare) et on
ds le XVIe sicle dans la qutede et, en particulier,celle qui inculque peut dire que dans la culture fran-
classiquesfranais 8. Il y a donc desmodles,larceptionscolaire.En
permanence d'un dsir ou d'un l'tat actuelde l'enqute,c'est cette
besoin de classiques , et c'est dernireque nousavonsle plus ana-
peut-trecela qui se manifestesous lyse,pour y observerdeslogiques
les diversesformesque prennentle qui puissentclairerce qui sepasse
palmarset l'esthtiqueque l'on qua- sur un planplus gnral,et peut-tre 9.EnIndonsie, dansunprogramme de
lifie, ou l, de classiques dansle plus trivial. Il y avait l une
formation d'enseignants-chercheurs
. Dans littrature
en
cetteperspective, tionsamens chancede construire mthodique- auplushautniveau, laquestion
nous duchoixd'uncorpus derfrence tait
regarderqui et quoi a tlevau ment les objets tudier, en mme cruciale,d'autant que,danscertains cas,les
tempsque de mettreen relationdes mmes rcitsprenaient desformes
rang de modles,et quandet com- diffrentes selonl'ethnie considre, etque
ment et par qui ; on a alors quelque questionsthoriqueset, on va le voir,doncdfinirlecorpus canonique quivalait
chanced'en trouverles pourquoi . desquestionstrs historiqueset trs dfinirl'ethniederfrence.
En mmetemps,puisquel'histoire pratiques. 10.Laquestion du canon estviveaux
Etats-Unis en;tmoignent parexemple,
montreque tout cela a commenc pournouslimiteraudomaine quinous
intresse leplusdirectement, desdbats tels
proposdelittrature,et puis s'estdif- De la classe la valeur
fus en d'autres domaines, nous queceuxfigurant danslen3 delaFrench
Review, February 1988, p.433-442 (The
avions tout intrt partir de la Canon in1986inAmerican Universities,by
rceptionlittraire : celle de la cri- Leonsde la logique scolaire Rene WALDINGER, etCanon Comfort :
des classiques a response to...,byJackUNDANK).
tique, celle de la recherche,celle du 11.Au Qubec, leseulfaitquesoitinstitu
unCentre derecherche enlittrature
Premirechoseque rvlel'enqute qubcoise montre quecepays tend
difiersonpropre corpus canonique, enle
ainsi oriente l'usage
: desclassiques sparant ducorpus canonique franais
d'origine. Un Dictionnaire
en classeest un phnomnegnral. littraire Qubec etuneVie
Gnralen France,o il n'y a pasun au sontencoursde
parution(Presses del'Universit Laval).
seulsecteurdansl'enseignement qui 12.MichelP.SCHMITT*, Fictionsdela
8.Enqute d'Emmanuelle MORGAT*, n'ait usage,besoin, sollicitation de lecture,Thse, 1990, Lille,ART.
encore indite,
quiadtect lespremiers 13.L'tude ci-dessus (enqute nationale) et
emplois dumot classique dans
des son corpus de classiques.Mais ce une enqute encore indite surleslyces
textesoil estquestion dechercher
des phnomneest tout aussiprsentet catholiques angevins. A noterquel'ordre
modles danslalittrature
franaise,
prgnantailleurs,dansdespaysaussi destroisauteurs peutvarierd'unsecteur
l'galdesgrecs etdeslatins,dslepremier l'autre,
mais de peu, et lestroissont
tiersduXVIesicle. diffrentsqu'Isral (o Itzak Even- toujours lesmmes, etnettement dtachs.
aiseil est le classiquetype. Du ct que le traitement qui unit en un
de l'universit les chosessont plus mmesort Baudelaireet Molire, a
floues, puisquechaquedpartement fortiori Voltaire,tend estomperles
disposed'une libertpourtablirses distinctions desmouvementslitt-
programmes. Mais si l'on regardeles raires,et mmesi elle les enseigne
concoursde recrutementdesprofes- commetelle, en lesprsentantdans
seursde franais,dbouchdominant un mmecadre,l'cole galise les
desfilireslittraireset donccadrede coleslittraires diffrentesou
rfrence, on voit que leurs pro- rivales.
grammessonten cohrenceavecle Pour autant le classicisme du
palmarsdu lyce14. XVIIe sicle conserveune position
On voit alors que dans la pratique forte. Ce qui d'ailleurs va de pair
sonttraitsen classiquesdesauteurs avecune distorsionentrece que les
et desoeuvres qui sontobjetsconsen- programmeset manuelsprescrivent
suels (ce qui est logique, dans la ou proposent,et ce que lespratiques
logiqueinstitutionnelle). On sedoute effectives mettent en avant.
Distorsion non pas dansla liste des
auteurset des titres, mais dans les
dosages,dans la frquencede cha-
cun, dans le nombre d'heures de
14.Lesprogrammes d'agrgation sont classe qui y passe. Hugo, par
dterminants,
puisqueleCAPES, n'ayant exemple, qui occupe une place de
pasdeprogramme, s'aligneenfaitsurles premierplandansl'histoire littraire
schmas quel'agrgationavouesur ; ces
Classiquesdesprogrammes de - ce qui se traduit par deschapitres
l'agrgation,
voirparexemple l'articlede copieuxdanslesmanuels -n'arrive
A.-M.THIESSE etP.MATHIEU,
Potique,n30.LetravailduCentre de qu'en onzimepositionau palmars
recherchessurlesinstitutions
littraires des oeuvres les plus tudies en
(CRIL)apportera d'autreslments plus classe.Le repli sur un petit lot de Pourl'attributionet la circulationdu
rcents
etuneenqute dumme ordreest
prvuepour aller
regarder qui
ce sepasse du valeurscommunesbien tabliesest label de classique15,dans l'tat
ctdessujetsdethse,l'hypothse tant fortementmarqu :c'est un consen- moderne du champ littraire, un
perceptible
quececorpus typesemanifeste
encoredanslessujetsderecherche. Une sus noyaudur et la soliditde la momentimportant a t la cration
enqutercentedeM.-P.SCHMITT* positionduclassicisme l'atteste. au XIXe sicle de la collection des
montrequeHugoestleplusprisparles Confirmation : les auteurs du XXe Grandscrivains de la France
jurysdeconcours, maisparlescandidats,
Zola, ... sicleentrentbienlentementdansles (Hachette).La diffusion de petits
premiersrangs ;depuisune gnra- classiques, d'ouvragesdestins
tion, on dit qu'lves et tudiants un public pluslargeque l'on voulait
veulent connatrele tempsprsent, instruire,est venuejuste aprs.On a
mais le palmars reste ancien. ainsi un scnarioo dessavants,des
Conservatisme desprofesseurs et des lectores tablissent, l'usage
fabricateurs de programmes ?Pas d'autres lectores, desgrandesdi-
seulement.En fait, il y a connivence tions de grandsclassiquesensuite,
;
d'ensembledans l'institution pour on les dcline en petits clas-
aboutir ce rsultat,et leslvesde siques l'usage des lves, la
sontpasplus frusde XXe sicleque gnrationsuivante.Or ce type de
du reste...L'institution conserve,on diffusion large desclassiquess'est
le saitbien, mais,pourcela,ellejoue dployen mmetempsque l'Ecole
surleseffetsdeconnivence les : clas- mettaiten placele corpuscanonique
siquesdisent cette logique consen- desauteursfranaisqu'il fallait tu-
suelle.

La classicisation

Cette logiqueest significative d'un 15.Jeneparlelquedecequiconcerne les


processusd'ensemble,de touteune classiques
enlittraturefranaise,
etnondes
classiques
grecs etlatins,pourlesquels
le
srie de manipulationsqui font phnomne estplusancien eta ses
lesclassiques,
unprocessus declassi- particularits
mais; il confirme,
cisation. globalement,
cequiestvraidesFranais ;
pourlestrangersmodernes, onauraen
reparler.
dier en classe16 :la puissancede la prennisationpar la divulgation : ter des pratiques de lecture et
l'institution scolairedans la dfini- ce qui caractriseles grandsclas- d'explication qui ne sont pasinno-
tion du classique servle l, et siques, c'est leur capacit faire centes Baudelaire,
: dansle panthon
elle est,depuis,un trait dominantde des petits, tre la fois objetsdescolaire,est fortementchristianis,
la structure du march culturel en conservationpar la compltude(les Colettedbarrasse detout ce qui fait
France17. Un sicleplus tard,la col- ditionssavantes) et objetsde grande ventuel scandaledans ses crits,
lection Pliades'est substitueaux diffusion. C'est l'tape ultime, la Gideramen une questionde style
Grandscrivainsde la France,mais canonisationet ; elle nepeut sefaire, avanttout, Racinerduit quelques
le schmad'ensemble est rest le on le voit, quepar unjeu deconsen- tragdies,Diderot y perd peu prs
mme. On y observeces dernires sus.Mais elle constitueaussiun pas- tout sonmatrialisme, etc.19
La magie desinstitutions20est
telle qu'elles peuventfaire passer
peu prs n'importe quoi au rang de
valeur ;d'autre part,elles modifient
fortementlesobjetspour les ftichi-
ser.Mais, cela tantpris en compte,
commeeffets la marge, l'intrt
d'uneenqutestatistiqueampleasso-
cie destudesde casen qualitatif
annesune floraison de collections sagede la rceptionpar la sphreres- est de faire apparatreque tous les
nouvelles (par exemple Presses treintedu champlittraire celle par crivainsne seprtentpasgalement
Pockett , Lire et voir les la sphrelarge :on touchel - voir le cesmanipulations. On ne classicise
classiques ) ou renouveles(par sensde classique dansle jargon quedu classicisable. Le consensus ne
exemple lesClassiques Larousse, ditorial - aurapportentrevaleurlit- se fait pas sur n'importe qui ou
ou le Livre de pocheclassique ) traireet trivialit. n'importe quoi, en tout cas pas
qui attesteun engouementpour la Tout cela est dit, bien entendu,en n'importecomment.
classicit. termesde rception : tel auteurqui Un facteurfacilitant tient au typede
On commence voir sedessinerune put trecontestde sonvivant,voire stratgie littraire suivie par les
rponse la question : qui fait les trs mal reu , peut devenirclas- auteurs.Stratgiede carrire, pour
classiques ?L'Ecole y joue un rle siqueensuitesi une autreconfigura- unepart :deviennentplus facilement
clef, maiselle n'y estpasseule ;il y tion de la rceptionle traite ainsi, et classiques ceuxqui ont entrepris,par
faut aussi l'dition, et la recherche Sadeestaujourd'huidansla Pliade, eux-mmes, d'tre reuscommetels.
(l'une et l'autresanimesd'ailleursl danslesmanuels,et auxprogrammes Ce n'est pas une ncessit -
par desprofesseurs). Il y a donc une desuniversits.En revanche,quand Rimbaud en tmoigne - ni une
slectionqui s'opreen mmetemps le consensus ne joue pas, des garantie, mais cela aide bien : en
que se forme le consensusentreces vedettestombentdu panthon tel : fut tmoignentRacineet Voltaire pan-
divers espacesinstitutionnels.Mais, le cas de Voiture et deslittrateurs thoniss et classiciss de leur vivant.
bien sr, il y faut d'autresslections mondainsdu XVIIe sicle,envedette Mais stratgieslittraires aussi au
en amont.La critique,lesacadmies, jusqu'aumomento l'Ecole a consti-
les cnacles, les salons,l'entredans tu sescorpus,au siclesuivant, et
telle forme prestigieuse d'ditionou lesena rejetsou,entout cas,neleur
de publication, les institutionsde la a laiss que de bien troits
vie littraire,toutescesformesinsti- strapontins 18. 19.Modlisation quisefaitaussi par
tues de la rception au sein du Bien entenduce processusse fait en inscription,deforce, danslesschmes
champlittraire,font le premierseuil mmetemps par une modlisation explicatifs historiques,quelqu'ensoitle
prix...Ainsi,silalittrature belgedelangue
de lgitimation et conscration. destexteset des auteurs.Modlisa- franaisepeutrevendiquer desauteurs qui
Avec l'entre dansla doxa scolaire, tion qui travaillel'image desoeuvres auraient, auvudeleurretentissement, statut
declassiques belges,il s'agiraiten
on quitte l'espacepropre du champ et desauteursconcerns pourl'adap- particulierdessymbolistes qui,deMockel
littrairepour passer une institution Rodenbach etMterlinck, ontconstituet
supra-littraire,l'Ecole, qui apporte deloinl'ailelaplusdynamique etlaplus
largement clbre etreconnue du
mouvement ensontempsmais ; ils ontt
aspirsdansl'orbitedeParis, incorpors
l'histoire
littraire
delaFrance, etducoup
18.Castudi par Alain GENETIOT*. rduitsunrledesecond plan,
Nousavons procd lpartudes decas : proportion decequefutlesymbolisme en
16.Thse paratredeMartine JEY*surles Racine, Voitureetlesmondains, Hugo, Franceet;l'absence d'autonomie dela
volutions advenuesdanslesprogrammes Valls,lessymbolistes belges,
Gide, littrature
belge delangue franaise par
littraires
autourdes annesJulesFerry Colette,LeClzio(pourl'instant) sont rapportauchamp littraire franaislesa
et leursuite. venus s'ajouter
auxcas djtudisetqui privsdustatut declassiques enleurpropre
17.Valrie GUIDOUX, L'ditiondes sont(lecasBaudelaire, parR.Fayolle, le pays(tude dePaulDIRKX*).
comdies duXVIIesicle,Cahiers de cas Diderot,
par Halt etPetitjean...) 20. PierreBOURDIEU, Questions de
littrature
duXVIIesicle, 1988,n 10. devenus classiques
des... dansl'analysede sociologie, Paris,
Minuit,1980, p.34.
plein sens du terme, c'est--dire (la reconnaissance institutionnelle)et Mais qu'on la comprennebien :dire
l'ensemble des actionset attitudes celle du succs(l'audiencedu public que cette valeur est relative la
prises, des prises de positions en cultiv) qui se trouvent,ensuite,le rception,cela ne signifie pasqu'on
termesde genreset de formes. Ce mieuxclassiciss. se borne enregistrerlesvariations
sontdesauteurset oeuvresqui dans du palmars des classiques dans
leur prsenceactive rception se La valeur classique l'histoire de la rception.Cettehis-
situaientprsdu centredominantdu toire est indispensable,et elle consti-
champ21et qui ont alli dans leur Le classique n'est donc pas une tue elle seuleun enjeu,pourne pas
stratgielittrairecelle de la russite valeur en soi, mais une valeurrela- en rester la formule chaque
tive, et relative une logique de la poquea sesprfrences, qui est
rception.Voil la positiono nousa une formule vraie, mais qui ne
amensl'enqute, et o nous esti- dpassepas le stadede l'investiga-
mons devoir nous tenir, comme une tion empirique ; mais nous parlons

positionforte,par la forcedespossi- bien ici de logique de la rcep-
21.De celaaussi nousparlons entermes de
rception.Cequiclairelesvariations bilitsanalytiques qu'elle prsente. tion .Prcisons.
internesdupalmars desclassiques Dfinir la valeur classiquepar une
scolaires elles
: tiennent
certes l'arrive
de esthtiquede l'universel(commeon
nouveaux venus auxquels
il fautfairedela
placedansdesprogrammes etdes manuels l'a vu plushaut)supposequ'on privi-
quinesontpasindfiniment extensibles, lgie la valeurd'usage :en lisantun
maisellestiennentaussi
larceptivit du musicales.Etl,onvoitcomment les
march, selonlestemps, teloutelaspect questions d'esthtiques(l'artdusermon est texte,on auraitle sentiment,la satis-
dumodle. Onlevoitbienaveclecas moins envogue, moins apprciet faction, de se sentir en prise avec
Bossuet. parexemple,quiy eutles simplement moinsconnu qu'autrefois)
se l'universel. Et le texte et l'auteur
meilleursrangs,maisquirgresse chaque joignent desenjeux idologiques(Voltaire seraient plus moins
foisqueVoltaire progresse(qui s'tonnera emblme de l'idologie
rpublicaine, ou classiques,
qu'aujourd'hui,quandCandide tientlatte, Bossuet delacatholique monarchiste).Voir mriteraientplus ou moinscettequa-
Bossuet soitauxoubliettes?)d'unemanire Antoine COMPAGNON, LaTroisime lification, selonle degrde ce senti-
quipeutfairedirequelagloirelittraire est Rpublique deslettres,Paris,Seuil,1983,
comme l'escarpolette
ou le jeu des chaises (1). mentqu'ils procureraient. Mais dans
la ralit despratiquessociales,on que sontessentiellementconcerns l'essentiel tait l : Corneille,
vient de le voir, c'est la valeur les auteursdont l'oeuvre, dans son Molire, Racine, La Fontaine,
d'changequi domine.L'institution principe de cration mme, devait Boileau et mme dj Mme de
scolaire le montre assezcrment : prendreenchargeplusieursordresde Svign,et mmeaussiVoltaire,leur
lire les classiques l'Ecole, c'est se destinataires
la fois. grand imitateur ! Nous avons
constituerun rpertoirequi, quandon rgressdepuis cet gard, sauf
en exhiberala connaissance, vaudra Question d'histoire rappeler que l' ge classique
obtentionde diplmes on : estdansle et de pratique s'tend en fait jusqu'au cours du
marchdesbienssymboliques. Mais XVIIIe sicle24. La diffrence
encore faut-il les lire de certaines notabletient la place desorateurs
faons, et tenir sur eux un certain Pour prcisercettehypothse -pr- religieux, qui s'y portaient alors
typedepropos :si unjour d'examen senteen l'tat actuel, et donc bien mieux que maintenant,ainsi qu'aux
on exhibe son ennui, son rejet, son commehypothse -enmmetemps philosophes (le casdeDescartes tait
mprispour les classiques,on sera que rpondre la possibleobjection encore matire dbats, et l'Eglise
pnalis.L'changeemporteaveclui quece qui prcderelvedela classi- faisaitdesrserves)pour ; lereste,les
l'obligationde certainsusages.C'est cisation et non du classique ou du nuancessejouent sur des positions
ainsique seconstruisent leshabitus... classicisme, il peut tre utile de de secondsrles (soit dit sansjuge-
C'est alors que la valeur d'change prendre en compte trois questions ment de valeur) : Malherbe est en
supplantecelled'usage,que le plaisir d'histoire et de pratiques, comme bonneplace, qui flchira aprs,La
(l'usage)se fond dansle fait mme autantdemises l'preuve. Princessede Clvesn'a pasencore
d'changer(de partagermmecul- d'auteur avr,et pas de place, La
ture et mmesmodles), qu'il y a Le classicisme franais Rochefoucauld ttonne,etc.Mais, au
d'une valeur l'autre conversion fond,est-cetellementdiffrentmain-
(comme l'implique l'acception en La premire,qu'appellentnos habi- tenant ?Ces auteurs,qu'avaient-ils
franaisdu mot lesusages22).La tudes d'histoire littraire, et que en commun ? Pas une cole ,
valeurd'change -la socialisation - l'intitul du propos ne pouvait qu'ils ne formrentjamais,pasmme
prend le pas sur la valeur d'usage qu'veillerd'emble :commentper- une doctrine. Ils avaientunedu-
- l'motion esthtique : c'est la cevoir, dans cette perspective, le cationet uneculturepartagemais ;
logique mmede l'habitus, qui fait classicismeLouis Quatorzien ? ce compte,chaquepriodede l'his-
passerdanslesgots,lesmanires de Le rappels'impose,de faon exem- toire connatce mmephnomne ;
penser et de ressentir - donc ce qui plaire : ce classicisme-lne sedsi- et on ne met pas dansun mmesac
dterminel'usageque l'individu peut gnait pas comme tel, ni lui ni Camusl'existentialiste et le catho-
avoir d'une oeuvre d'art - des d'ailleursaucunclassicismequel'on lique Mauriac, alors qu'on le ferait
modles,desschmes qui relventde dsigneaujourd'hui. Mais il a t allgrement pour le libertin La
la valeurd'change. nommainsi,d'une faonrtrospec- Fontaineet Boileau le jansnisant.
Cela serait-il le seul fait de l'institu- tive et polmique.Mais aussi,et l Tour de passe-passe de l'histoire,qui
tion scolaire ?L'Ecole serait-elle est le point important, d'une faon les a rassembls enun mmeconcept
rebrousse-poil de la valeurlittraire ? extrmement logique. Quand les exogneet non scientifiquedansson
C'est une thsequ'on entend sou- romantiquess'enprennentaux clas- principe...
vent. Et les crivains et les oeuvres siques,ils visentbien, traverseux, Mais si ce label de classiques a
traits en classiquesn'avaient pas les modleset ce qui s'enseignait pris et a tenudepuis leur sujet,il y a
forcmentpour but principal expli- alors dans les classesen matirede peut-trequelque chosequi relve
cite de contribuer la socialisation de littraturefranaise.Dsla premire des proprits tant formelles que
leurslecteurs le : travailde modlisa- moiti du XVIIIe sicle,de Rollin smantiquesde ces crivains ; de
tion est l pour apporterles correc- Batteux, s'tait forg un corpusdes ceux-let pasd'autres,pasde ceux
tions, amputations, dformations crivainsfranaisqu'il fallait ensei- qui sonttombsdu panthon, comme
qu'il faut pour lesfaire tenir dansce gneren classe ct desclassiques Voiture et lesmondains,ou lesliber-
cadre.Mais une hypothseque cette grecset latins, un corpusdesclas- tins. Ce trait commun qui les fait
recherchea ameneest que cescri- siquesfranais23.Et il correspondait existerensembledansla classicit,il
vainset leursoeuvres prsentaient des dj ce que nousdsignonsquand rside - au moins pour une part
proprits telles qu'ils se prtaient nous parlons du classicisme.Tout essentielle -dansune logique com-
plus ou moinsbien cetteopration : munede leurrceptionenleur temps,
l'analysede leurs stratgiessuggre

23.AlainVIALA, Auxorigines de
l'institution
etdel'enseignement dela 24.C'estlathse
deMichelFOUCAULT,
littrature
franaise ,PFSCL, n 21,1985, dans
LesMotsetleschoses (Paris,
22.AlainVIALA, Institutions
etusages, voiraussi Naissance del'crivain, Gallimard,
1985)
et,pourtoutcequi
LaLittrature
etlesinstitutions,
Romanica sociologie dela littrature
l'ge cetaspect-l,
concerne elleapparat
comme
Wratislavicusia,
XXXVIII,1991, p. 5-12. classique,Paris,Minuit,1985. fonde.
et donc dansune propritde leurs ont tlespremiers,ils y ont euposi- recherche.On aura une vue en ins-
critures ils
: crivaienttousdansune tion de modlesde modles. Ce tantande ce que sontles classiques
logiquequej'ai appellede la mul- qui claire le fait qu'ils conservent de fait de la culture franaise
tiple alliance 25 ;c'est--dire que une position remarquablement forte d'aujourd'hui(palmarstrshexago-
leur entrepriseesthtiquetend, par aujourd'hui.Leursoeuvres nese trou- nal d'ailleurs, qui suggre que la
ncessitde l'tat de la littratureen vent ni valorises,ni diminuespar France s'ouvre assezpeu, dans sa
ce temps, satisfaire plusieurs cetteanalyse,mais mieux claires ; doxa, aux littraturestrangres la :
publics la fois. Qu'on ne les et leur lectureaussi ou
: oncontinue comparaisonintressanteserait de
voir ce qui se passedans d'autres
pays ;qui saitsi ce n'y estpaspire ?),
on aura tout a, qui n'est pas rien,
maison n'auraque a. Peut-onavoir
mieux ?
En pratique, l'analyse menedans
cette recherche suggre qu'il est
assezillusoirede prtendreobjectiver
regarde pas comme des adeptes lesmettre la saucede l'universalit un corpusaux lumiresd'unehistoire
d'une doctrinethorisepar Boileau, tout va, ou bienon leslit danscette et d'une critique littraires qui pas-
qui a fait sonArt potiquequandla perspective-l, qui lesrelativisemais sentleurtempsaupetitjeu desrva-
phasela plus dynamiques'achevait, qui permet,en celamme,d'valuer luationset dvaluations,le boursico-
qui l'a fait commeun bilan,et qui l'a en quoi ils sont signifiants leur tageen valeurslittrairestantmme
fait pour lancerun appel encenser poque et en quoi aujourd'hui la le seulgagne-painde certains ;mais
Louis XIV ; si l'on veut trouver un mmelogiquede la multiplealliance qu'il s'agit plutt d'admettrequ'on
textequi rsumela logiquequi fit ces fait qu'ils rencontrentdesaudiences historicisetoujourscescorpus.Qu'il
classiques-l, qu'on sereporteplutt imprvues(cequi me fait toucheren s'agit donc de regarderquels clas-
auDiscoursde Pellisson,o il estdit, passant la questionde la ractuali- siquessontle plusen fonctionde car-
et c'est l bien en prospection,que sation des classiques et m'offre refours,lesquelsont eu et ont le plus
l'excellent crivain sedoit de l'occasionde dire que ce me semble dedestinataires multiples :si unecul-
plaire et tre utile aux dames,aux une fausse question typique, une ture c'est une idede ce qu'est une
gensde lettres,au gensde cour, aux question mal pose dans son histoire dans sespersitanceset ses
plus clairs, aux plus mdio- principemais
; passons.) dbats,si unelittraturec'estaussiun
cres 26 ;ce qui ne signifie pas accs ce qui a pu tredotde signi-
tous(il n'y a pasl par exempleles Le corpus canonique ficativit pour une culture, c'est en
gensde religion), mais bien plu- regarddeces carrefours-l qu'il peut
sieursgroupessociaux,et ceuxqui Une autrequestion,trs pratiqueet y avoir choix. Mais cela implique,
faisaient alors la vie littraire. Le permanenteau long de l'histoire, bien sr, que tel soit le but. Car s'il
classicisme , s'il faut garder ici ce concerne tous ceux qui ont pour s'agitdetrouverdesexemplesappro-
termepar commodit27,s'il existe, fonctiondedonner lire, deproposer pris tel ou tel typede thorielitt-
existel et encela :danssa multipli- ouprescriredestexteset desauteurs : raire,la classicisationn'y serapeut-
cit de destinataires.Et en cela, ces les enseignants,lesbibliothcaires, tre pas le meilleur repre. Si l'on
auteurs taient novateurs en leur les diteurs,peut-treune certaine veut appliquerBlanchot,on dcon-
temps. faon d'tre critique. Qui et quoi seilleLa Bruyre,Voltaire,Zola,etc.
S'tanttrouvsen apogede succs donner lire? Commela listedes C'est que,quandil s'agit d'Ecole ou
quandle champlittraire commen- titres et noms possiblesexcdeles de thorisation, on doit chaquefois
ait s'instituer, ils ont conquis disponibilitsde lecturede n'importe dclarer en fonction de quelles
d'emble la position de modles queldestinataire,il s'agit de choisir conceptions de la littratureondresse
repris par l'Ecole. Et commeils en parmi ce qui a t djchoisi.Point sonpropre palmars desclassiques.
sensiblede la questiondu canon, S'il y a dbat,il n'estpasalorssur le
de la littrature canonique.Les rai- corpus,mais sur les dmarchesde
sonsdu choix peuvent tre de tous lecture...La questiondu corpusdes
ordres,et il seraitimbcile de poser classiques canoniss renvoiechacun,
25.Voir Naissance del'crivain,d.cit. la question qui et quoi donner en fait, ses prsupposs.L'habi-
26.VoirPaulPELLISSON, Discours sur
lesOeuvres deM.Sarasin (1656), paragr. lire? , si on ne prcisait en mme tude, heureusement,fournit elle
XVIII,L'esthtique galante (coll.), temps qui et pourquoi ? : ne seuleun lot dj bien copieux ; les
Toulouse, SLC,1989, p.73.
27.C'estleproblme d'unenotion nousembarquons doncpas donner angoisses lies auxoptionscritiques
exogne quin'est
(maisbien paspour autant ici un modle. Une rponse tout seront,en fin de compte, la marge.
scientifique polmique empirique,maisactive,consisterait Saufpeut-tre,et ce seraitle dernier
l'origine)s'il
; fallaitutiliserunterme prendrele palmarsqu'ont discem
endogne, celuide galanterie oucelui tour quepourraientjouer ici lesclas-
d'urbanit seraientles mieux appropris. les enqutes menes dans cette siques, que toute question de cet
ordre, renvoyant une hirarchisa- passerale mieux endessituationsde Il noussembledonchasardeux, pour
tion,rappellequ'enlittrature,la hi- rfrencediverses,ce dont on peut le moins de regarderle classicisme
rarchiedesvaleursa toujourstun faire un sujetde thsemaisaussiun commeune esthtiquequi transcen-
combat,et que, indfinimentet quoi sujet de conversationautour d'une derait lescontingencesde lieu et de
qu'elle en pense,la littraturene se biresanstredplac.Ce qui socia- temps,et dont desoeuvresdiverses
communique qu'en avouant pour lise le plus. Et jusqu'auplus trivial, seraientdes manifestationscorres-
perptuelce dbat. c'est la mmelogique qui joue. Le pondantentreellespar-delleursdif-
mmequalificatifpourraalorsrecou- frenceshistoriques ou; de le regar-
Quand la mode est vrir soitdesobjetsdontla fiabilitest der commela caractristique excep-
au classique... garantiepar la dure,commecelase tionnelle d'une poque historique
passeen littrature, des objets que exceptionnelle.Le classicismepeut
Dont lesclassiquessontle rsumet leurcaractred'ancragedansla tradi- se dfinir commeun processusqui
l'emblme.Et l'emblmed'un dbat tion ( Coca-Cola classic)dsigne saisitdesoeuvrespourlesfaireentrer
culturel plus gnral, trs actuel, commecrdibles,soit desobjetsque dansune mmelogiquede commu-
qu'appellela prolifrationdu labelde le marchveutfaire ressentircomme nicationet de socialisation il; lessai-
classique aujourd'hui.Entre les offrant les mmesproprits -carte sirait plus ou moins fortement en
classiques en littratureet cetteproli- bancaireou ordinateur personnel. fonction des proprits qu'elles
frationdu label,nousavonsentrevu Dans un cas, le label fonctionne offrent cetgard.
tout l'heurequelquesliens propos d'une faon rtrospective, dans Et si l'interrogationsur le classique
del'dition. Et on peutaismentaller l'autre,d'unefaonprospective, mais littraireainsi poserenvoie,effica-
plus loin : le type d'analyseque l'on c'esttoujoursle mmetypedevaleur cement nous semble-t-il, vers des
peut tablir propos du littraire qui est escompt non : pasla valeur questions pratiques, questions
fournit aussiun modleheuristique
efficacepour d'autresdomaines,en
particulierceluide laconsommation.
Le classique, on l'a vu, ce n'estpasla
valeurforcmentla plusleve,mais
cellequi peutle mieux circuler,c'est
la valeur d'changesre.Celle qui
fait le lien entrela zoneo sefont et
dfontlesmodles la mode,et celle la plus rentable sur l'instant, mais d'action(le corpuscanonique), d'his-
o les modlesse vulgarisent et se celle qui assureun rapport sanssur- toire passe(quid du classicisme
monnayent ; soit entre celle o prises majeuresentre l'investisse- Louis Quatorzien,ce qui implique
dominela valeursymbolique,et celle mentque l'on fait et les profits que Quid de la socitde ce temps-l,
o la valeur marchande saisit la l'on aura,celle donc qui assureune et de ses fonctionssymboliques ?)
valeur symbolique et la convertit circulation bien rglede la recon- ou d'histoireprsente(quesignifiele
dansl'change. naissance de lavaleur. regain actueld'intrt pour le label
La prolifrationdu labelde classique Qu'en un tempsd'incertitudespoli- de classique ?), c'est bien qu'elle
dansle mondedesobjetsest le signe tiques,conomiques,idologiques, impose de s'interroger sur les
que l'on fait commerce de cette quandles grandssystmesde rf- logiquesde la rception.Or celles-ci.
imaged'une valeur symbolique.En rencesvacillentou s'effondrent,eux leur tour, disent que la littrature
termesvestimentaires,le classique, qui pouvaientdistribuerdeslabelsde n'estdoncpasfermesurelle-mme,
c'est ce qui la fois n'est pas la valeur,faceauxquelson adhraitou mais ouvertesur les autresespaces
mode et ne se dmode pas. A la contestait,maisdu moins ils fournis- despratiquessociales.Qu'elleest un
vitrine du disquaire, je vois des saientun cadrede rfrence,qu'en espace,un champ, mais pasun
classiquesdu jazz , celle de la un pareil temps il y ait regainde la espacecoupdesautres ;qu'elle est
vidothque, des classiques du classicit,la chosesembledes plus un champclossi l'on veut,maisclos
cinma franais : des formes logiques.Et que la littrature ait en ausenso elle estun terraino vien-
d'expressionqui n'avaientpasle sta- cela fonction de discours comme nent s'affronterdesforcesqui ne lui
tut d'arts lgitimes se lgitimenten d'autres lui signaleune placedans sontpasendognes. On ne peutsortir
exhibantleursclassiques.Mais leurs l'ordre desdiscours mais
; qu'elle ait desorniresdu commentairesubjec-
classiques, ce ne sontpasleursobjets fonctiond'originedesmodleslui en tiviste ou arbitrairequ'en admettant
lesplus sophistiqus: la collectionde signaleune autre,bienplus cruciale, de faire place ce fait : l'ouverture
films n'offre pasResnaisou Godard ; dans l'ordre desmoyensde savoir de la littrature.
elle offre tout Arletty, de l'Htel du comme dans celui des objets de
Nord auxEnfantsdu Paradis.Cequi savoirs. Novembre1991