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Arch. de Sc. soc. des Rel.

, 2004, 127, (juillet-septembre 2004) 93-103


Michael LWY
MAX WEBER ET LE CONCEPT D'AFFINIT LECTIVE

LE CONCEPT DAFFINIT LECTIVE


CHEZ MAX WEBER

Rares sont les chercheurs en sociologie des religions qui nont pas, en
commentant les crits de Weber, et en particulier Lthique Protestante, constat
lutilisation du terme affinit lective . Mais, trangement, ce terme na pas
suscit dtudes, discussions ou dbats ; on ne trouve mme pas un reprage syst-
matique des passages o lexpression est prsente. Et encore moins une analyse un
peu plus systmatique de sa signification mthodologique. Ces notes sont une
premire tentative, encore trs partielle et inacheve, de combler cette lacune (1).
Le terme affinit lective (Wahlverwandtschaft) a une longue histoire qui est
bien antrieure aux crits de Weber. Essayons de reconstituer brivement cet itin-
raire complexe, pour pouvoir capter toute la richesse de significations quil a
accumule au cours de son trange priple culturel, qui va de lalchimie la littra-
ture romantique, et de celle-ci aux sciences sociales.
Cest dans lalchimie mdivale quon commence utiliser le terme affinit
pour expliquer lattraction et la fusion des corps. Selon Albert le Grand, si le
souffre sunit aux mtaux, cest cause de laffinit quil possde avec ces corps :
propter affinitatem naturae metalla adurit. On retrouve cette thmatique chez les
alchimistes au cours des sicles suivants. Par exemple, dans son livre Elementa
Chimiae (1724), Hermanus Boerhave explique que particulae solventes et solutae
se affinitate sue naturae colligunt in corpora homogenea. Laffinit est une force
en vertu de laquelle deux substances diverses se recherchent, sunissent et se
retrouvent, dans une sorte de mariage, de noce chimique, procdant plutt de
lamour que de la haine, magis ex amore quam ex odio (2).

(1) Il existe un essai de Richard Herbert HOWE, Max Webers Elective Affinities. Sociology
within the bounds of pure reason , American Journal of sociology, no 84, 1978, qui contient des infor-
mations intressantes sur les origines du terme, mais la dfinition quil propose laffinit lective
comme une ide au sens kantien nest pas trs pertinente. En outre, il semble vouloir la rduire
une affinit lective entre mots , en fonction de lintersection de leurs significations , ce qui en
limite considrablement la porte. (Ibid. pp. 366 ; 382).
(2) Hermannus BOERHAVE, Elementa Chimiae, Lugduni Batavorum, 1732, Part II, De Mens-
truis .

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Le terme attractionis electivae apparat pour la premire fois chez le chimiste


sudois Torbern Olof Bergman. Son livre, De attractionibus electivis (Uppsala,
1775), sera traduit en franais sous le titre Trait des affinits chimiques ou attrac-
tions lectives (1788). Dans la traduction allemande Francfort, Verlag Tabor,
1782-1790 le terme attraction lective sera rendu par Wahlverwandtschaft, affi-
nit lective.

Cest probablement dans cette version allemande de T.O. Bergman que Goethe
a puis le titre de son roman Die Wahlverwandtschaften (1809), o il est question
dun ouvrage de chimie tudi par un des personnages environ il y a une dizaine
dannes. Le terme devient ici une mtaphore pour dsigner le mouvement
passionnel par lequel un homme et une femme sont attirs lun par lautre quitte
se sparer de leurs partenaires antrieurs partir de laffinit intime entre leurs
mes. Cette transposition, par Goethe, du concept chimique sur le terrain social de
la spiritualit et de lamour tait dautant plus aise que, chez plusieurs alchimistes,
comme Boerhave, le terme tait dj fortement charg de mtaphores sentimentales
et rotiques. Pour Goethe, il y a affinit lective quand deux tres ou lments se
cherchent lun lautre, sattirent, se saisissent lun lautre et ensuite ressurgissent de
cette union intime dans une forme renouvele et imprvue (3). La ressemblance
avec la formule de Boerhave deux lments qui se recherchent, sunissent et se
retrouvent est frappante, et il nest pas exclu que Goethe ait connu aussi luvre
de lalchimiste nerlandais et quil sen soit inspir.
Avec le roman de Goethe le terme a gagn droit de cit dans la culture alle-
mande, comme dsignation dun type de lien particulier entre les mes. Cest donc
en Allemagne quil connatra sa troisime mtamorphose : la transmutation, par
luvre de ce grand alchimiste de la science sociale qui sappelle Max Weber, en
concept sociologique. Il garde de lacception ancienne les connotations de choix
rciproque, attirance et combinaison, mais la dimension de la nouveaut semble
disparatre (4).
Le concept occupe une place importante dans luvre classique de Weber,
Lthique protestante et lesprit du capitalisme, prcisment pour analyser le
rapport complexe et subtil entre ces deux formes. Il sagit pour Weber de dpasser
lapproche traditionnelle en termes de causalit, et de contourner ainsi le dbat sur
la primaut du matriel ou du spirituel : face lextraordinaire enchevtre-
ment dinfluences rciproques entre les substrats matriels, les formes
dorganisation sociale et politique et la teneur intellectuelle des poques culturelles
de la Rforme, la seule manire de procder ne peut consister qu examiner
dabord si et sur quels points on peut dceler des affinits lectives (Wahlver-
wandtschaften) entre certaines formes de la foi religieuse et lthique de la
profession-vocation. Par l se trouvent du mme coup prciss, autant quil est
possible, le mode et la direction gnrale selon lesquels, par suite de telles affinits

(3) Johann Wolfgang GOETHE, Die Wahlverwandtschaften, Gutersloh, C. Bertelsmann Verlag,


1948, p. 41.
(4) Pour un dveloppement plus dtaill sur les origines du concept, je renvoie mon livre
Rdemption et Utopie. Messianisme juif et utopies libertaires en Europe centrale. Une tude daffinit
lective, Paris, PUF, 1988.

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MAX WEBER ET LE CONCEPT D'AFFINIT LECTIVE

lectives, le mouvement religieux a agi sur le dveloppement de la culture mat-


rielle (5).
Il est intressant de noter que la premire fois le terme apparat encore entre
guillemets, comme si Weber voulait sexcuser de cette rfrence incongrue une
mtaphore romanesque dans une analyse scientifique. Mais dans la suite du para-
graphe les guillemets tombent : lexpression a gagn droit de cit dans lunivers
conceptuel du sociologue.
Ce quil essaye de montrer cest, tout dabord, lexistence dlments conver-
gents et analogues entre une thique religieuse et un comportement conomique :
lasctisme puritain et lpargne du capital, lthique protestante du travail et la
discipline bourgeoise du travail, la valorisation calviniste du mtier vertueux et
lethos de lentreprise bourgeoise rationnelle, la conception asctique de lusage
utilitaire des richesses et laccumulation productive du capital, lexigence puritaine
de vie mthodique et systmatique, et la poursuite rationnelle du profit capitaliste.
Cest partir de ces analogies profondes, ces parents intimes quen
Hollande, en Angleterre et aux tats-Unis, du XVIIe au XIXe sicle, un rapport
daffinit lective entre lthique protestante et lesprit du capitalisme va se dve-
lopper, grce auquel la conception puritaine de lexistence favorisera la tendance
une vie bourgeoise conomiquement rationnelle et vice-versa.
Il nest pas tonnant que lexpression affinit lective nait pas t comprise
par la rception anglo-saxonne positiviste de Max Weber. Un exemple presque cari-
catural est la traduction amricaine de Lthique protestante par Talcott Parsons (en
1930) : Wahlverwandtschaften a t rendu, tantt par certain correlations, tantt par
those relationships (6). Tandis que le concept wbrien renvoie une relation interne
riche et significative entre deux configurations, la traduction de Parsons le
remplace par une banale corrlation extrieure et vide de sens.
Nous ne pouvons pas examiner dans le cadre de cet article dans quelle mesure
le terme, ou du moins lide de laffinit lective apparaissent chez dautres socio-
logues allemands de cette poque : Tnnies, Simmel, Troeltsch, Mannheim. Par
exemple, chez ce dernier on trouve des analyses qui sont proches de la Wahlver-
wandtschaft wbrienne, mme si le terme lui-mme nest pas utilis : Dans la
confluence (zusammenfliessen) de deux orientations de pense, la tche de la socio-
logie de la connaissance est de trouver les moments dans les deux courants, qui
encore avant la synthse rvlaient une affinit interne (innere Verwandtschaft) et
qui ont donc rendu possible lunification (7).

Weber nutilise le concept que trois fois dans Lthique protestante, mais il
apparat aussi dans dautres crits, dans la plupart des cas dans le domaine de la

(5) Max WEBER, Lthique protestante et lesprit du capitalisme, (traduit par Jean-Pierre Gros-
sein), Paris, Gallimard, 2004, p. 91. Cf. Max WEBER, Gesammelte Aufstze zur Religionssoziologie, I,
Tbingen, JCB Mohr, 1922, p. 153.
(6) Max WEBER, The Protestant Ethic and the Spirit of Capitalism, Londres, Unwin University
Books, 1957, pp. 91-92 (trad. Talcott Parsons).
(7) K. MANNHEIM, Das Konservative Denken (1927), Wissensoziologie, Berlin, Luchterhand.
1964, p. 458. Lide apparat aussi chez Troeltsch : cf. Jean SGUY, Christianisme et Socit. Introduc-
tion la sociologie de Ernst Troeltsch, Paris, Cerf, 1980, pp. 247-251.

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sociologie des religions. Sans prtention lexhaustivit, on peut signaler dix


modalits distinctes de laffinit lective dans ses crits. Trois sont internes un
champ dtermin, les autres traversent diffrents champs sociaux :

1) Interne au champ religieux


Il sagit du rapport de Wahlverwandtschaft entre des formes reli-
gieuses distinctes : par exemple, entre le ritualisme et la grce sacramentale, ou
entre la prophtie de mission et une conception dtermine du divin : celle dun
dieu crateur, transcendant, personnel, fulminant, pardonnant, aimant, exigeant,
chtiant en opposition la divinit impersonnelle et contemplative de la
prophtie exemplaire (8).

2) Interne au champ conomique


Entre l esprit du capitalisme et les formes dorganisation conomiques
capitalistes. Cela peut paratre redondant, mais Weber insiste sur le fait que, de la
mme faon quune organisation syndicale nest pas toujours anime par un esprit
syndicaliste, ni un empire colonial par lesprit de limprialisme, une conomie
capitaliste nest pas ncessairement mue par lesprit du capitalisme (9). Selon
les cas l esprit se trouve, un degr ou autre, en adquation et, ventuellement,
en rapport daffinit lective avec la forme (10).

3) Interne au champ culturel


Il sagit dun exemple curieux : Weber oppose la formation (Bildung) patrimo-
niale, qui conduit, en se rationalisant, vers la bureaucratie moderne spcialisation,
professionnalisation la Bildung fodale, avec ses traits ludiques et son affinit
lective avec lactivit artistique (Knstlertum). (11) Weber pense sans doute
lducation de laristocratie, mais les traits communs avec la pratique de lart ne
sont pas explicits.

4) Entre les formes structurelles de laction communautaire et les formes


concrtes de lconomie
Cette modalit, suggre dans le chapitre sur lessence de lconomie
dconomie et Socit (12) reste trs gnrale : Weber nen donne pas des exem-
ples concrets ; il affirme quil va sy rfrer souvent dans la continuation du livre,
mais ce nest pas tellement le cas. moins de considrer les affinits lectives
entre structures de laction religieuse et de laction conomique comme une des
formes possibles de cette configuration gnrale.

(8) Max WEBER, Sociologie des religions (SR), Textes runis, traduits et prsents par Jean-Pierre
Grossein, Paris, Gallimard, 1996, p. 356.
(9) SR pp. 134-135.
(10) Max WEBER, Protestantische Ethik und der Geist des Kapitalismus. II. Kritiken und Antikritiken,
(PE II) Munnich-Hambourg, 1968, p. 171.
(11) Wirtschaft und Gesellschaft, Tbingen, JCB Mohr, 1922, p. 752.
(12) Max WEBER, conomie et Socit, Paris, Plon, 1971, p. 354.

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5) Entre thique religieuse et ethos conomique


Cest le cas des passages les plus connus, ceux de Lthique Protestante, mais
on trouve des rfrences semblables dans dautres crits de Weber. Par exemple,
dans conomie et Socit, o il est question dun rapport plus gnral entre rationa-
lit conomique et thique religieuse rigoriste :
Nous laisserons de ct pour linstant le genre de relation causale qui rgne entre une
thique religieuse rationnelle et un type particulier de rationalisme commercial, l o
une telle relation existe. Nous voulons seulement tablir quil existe une affinit lec-
tive entre le rationalisme conomique et certains types de religiosit thique rigoriste
que nous caractriserons ultrieurement avec plus de prcision. Cette affinit ne
sobserve quoccasionnellement en dehors de lOccident, cest--dire en dehors du ter-
roir du rationalisme conomique ; elle se fait de plus en plus nette ds que lon se rap-
proche des porteurs classiques du rationalisme conomique (13).
Comme le texte de Lthique protestante, celui-ci distingue aussi, explicite-
ment, entre laffinit lective et la relation causale.

6) Entre formes religieuses et formes politiques


Les rfrences de ce type sont rares. Un des exemples les plus intressants est
laffinit lective entre le fonctionnement des sectes et la dmocratie : Laffinit
lective intime avec la structure de la dmocratie apparat dj dans les principes
mmes de structuration propres la secte , comme par exemple, la gestion directe
par la communaut ou la dfinition des agents ecclsiastiques comme serviteurs
du groupe (14).

7) Entre structures conomiques et formes politiques


Le seul exemple que nous avons trouv est de type ngatif , mais il est
hautement significatif. Dans son essai sur la situation de la dmocratie bourgeoise
en Russie (1906), Weber sinsurge contre un lieu commun de la pense lib-
rale/bourgeoisie : le lien naturel entre capitalisme et dmocratie. Selon Weber, il
est hautement ridicule dattribuer au grand capitalisme daujourdhui, qui est
actuellement import en Russie, et tabli aux tats-Unis (...) une affinit lective
avec la dmocratie ou mme avec la libert (dans tous les sens possibles de ce
mot), tandis que la question devrait tre : comme ces choses sont-elles mmes
possibles , long terme, sous sa domination ? (15) Nous navons pas trouv
chez Weber dexemples positifs daffinit lective entre conomie et politique
un enjeu classique du matrialisme historique, mais souvent (pas toujours !)
abord sous un angle dterministe .

8) Entre classes sociales et ordres religieux


Cest un thme discut dans conomie et Socit : Laffinit lective gn-
rale entre les puissances bourgeoises et les puissances religieuses, qui est typique
dun certain stade de dveloppement de ces deux puissances, peut aller jusqu leur

(13) Max WEBER, conomie et Socit, p. 502.


(14) Max WEBER, conomie et Socit in SR, p. 324.
(15) Max WEBER, Zur Lage der brgerlichen Demokratie in Russland , Archiv fr
Sozialwissenschaft und Sozialpolitik, Band 22, 1906, Beiheft, p. 353.

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alliance formelle contre les pouvoirs fodaux, comme ce fut assez souvent le cas en
Orient, ainsi quen Italie au temps de la querelle des Investitures . Il ne sagit pas
simplement dun pacte entre groupes sociaux en fonction dintrts communs, mais
dun ethos pacifique commun, en opposition la noblesse militaire (16).

9) Entre visions du monde et intrts de classes sociales


Le problme est formul dans les termes les plus gnraux dans les Essais sur
la Thorie de la Science : les Weltanschauungen ont une autonomie propre, et ne
peuvent pas tre dduits de telle ou telle position de classe ; cependant, ladhsion
de lindividu une vision du monde dpend, dans une large mesure, de la Wahlver-
wandtschaft de celle-ci avec ses intrts de classe (17).
Cest ce type de relation que se rfre la dfinition propose par Jean Sguy :
Laffinit lective selon Weber exprime une double chance sociale : celle qui
a voir un rapport constant stablir entre une forme didologie (ici de religion) et
les intrts dune classe conomique ou de statut ; dautre part, la chance non
moins significative qui existe pour que la flexibilit des structures et de lagir
social empche ce rapport dtre ncessaire (18). La formulation est pertinente,
mais ne concerne quune des modalits de la Wahlverwandtschaft chez Weber (19).

10) Entre les styles de vie dune classe sociale et certains styles de vie
religieux
Ce cas de figure ne doit pas tre confondu avec le prcdent : il ne sagit pas
ici dintrts seulement, mais de quelque chose de plus vaste : laffinit lective
du style de vie requis par la religion avec le style de vie socialement conditionn
des corps (Stnde) et des classes . Lexemple sur lequel Weber revient toujours est
celui, dj suggr dans Lthique Protestante, et raffirm dans les rponses et
anti-critiques : le puritanisme asctique et la moyenne bourgeoisie. Dune faon
plus gnrale, Weber pense que, lors des crises eschatologiques, les adhsions aux
mouvements religieux traversent les diffrentes classes sociales (sont verticales ),
tandis quavec leur routinisation, ces adhsions deviennent horizontales , cest--
dire obissent aux lignes de fractures des classes sociales un fait qui justifie, dans
une certaine mesure, linterprtation matrialiste historique (20).
Cette classification nest pas inutile, mais elle doit tre relativise.
La frontire entre ces diffrentes modalits nest pas tanche, et lon trouve
souvent des recoupements : lethos conomique, les styles de vie des classes
sociales et leurs intrts matriels sont loin dtre toujours des aspects distincts de

(16) conomie et Socit, p. 245.


(17) Max WEBER, Gesammelte Aufstze zur Wissenschaftslehre, Tbingen, JCB Mohr, 1922,
p. 153.
(18) Jean SGUY, Christianisme et Socit, p. 251.
(19) Le mme vaut pour la dfinition, plus imprcise, propose par Reinhard Bendix dans sa bio-
graphie de Weber : Weber a souvent utilis le terme affinit lective pour exprimer laspect double
des ides, i.e. quelles sont cres ou choisies par lindividu (lectives) et quelles correspondent avec
ses intrts matriels (affinit). (Reinhard BENDIX, Max Weber, an intellectual portrait, New York,
Doubleday, 1962, p. 54).
(20) SR, p 279 et PE II, p. 181.

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MAX WEBER ET LE CONCEPT D'AFFINIT LECTIVE

la ralit sociale. Par exemple, quand Weber crit, dans Lthique Protestante, que
le calvinisme apparat dans une plus grande affinit lective avec le sens ferme-
ment lgaliste et activiste de lentrepreneur capitaliste-bourgeois (21) il est
difficile de savoir sil sagit des intrts du bourgeois, du style de vie de sa classe,
ou de l esprit du capitalisme .
Je nai pas essay de vrifier la pertinence ou non, la vraisemblance ou pas,
lexactitude ou lerreur de ces diffrentes hypothses. Mon objectif ici est plus
limit et plus modeste : rendre compte de la logique de la dmarche de Weber, de
la faon dont il utilise le concept et le fait travailler . Cela dit, jai laiss de ct
certains usages du terme Wahlverwandtschaft par Weber qui me semblent dun
faible intrt heuristique : lorsquil mentionne laffinit lective entre les
idaux des collaborateurs dune revue de sciences sociales (trop vague) ou entre
lesprit autoritaire dun parti catholique conservateur (le Zentrum) et les formes
dtat autoritaires en Allemagne (trop vident) (22).
Dans aucun de ces exemples Weber ne dfinit le concept d affinit lective .
Il semble le considrer comme allant de soi, suffisamment familier un public
cultiv allemand connaissant par cur les crits de Goethe. Mais il donne, ici ou l,
quelques prcieuses indications sur son fonctionnement : quand les deux
lments par exemple, un systme social et un esprit culturel sont lis par
un degr dadquation particulirement lev et entrent en rapport daffinit
lective, ils sadaptent ou sassimilent rciproquement (aneindander anzugleichen
trachten), jusqu ce que, finalement, un dveloppement dune intime et inbran-
lable unit sinstalle (23). Ou alors, le degr de Wahlverwandtschaft entre une
action communautaire et une forme conomique dpend du type de lien actif qui
stablit entre les deux : si, et avec quelle intensit, elles favorisent rciproque-
ment leur existence, ou, au contraire, lentravent ou lexcluent ; sont
rciproquement adquats ou inadquats. Nous parlerons souvent de tels rapports
dadquation. (24)
Comme nous avons vu dans diffrentes citations, il ne sagit pas, aux yeux de
Weber, dune relation causale. Si dans tel ou tel passage de Lthique Protestante
Weber semble tantt privilgier le rle efficace des causes conomiques, tantt
celui des motivations religieuses, lorientation mthodologique principale du livre
naffirme ni la priorit du facteur conomique (matriel) ni celle du religieux
(spirituel) mais plutt leur congruence et leur attraction rciproque. Le concept
daffinit lective permet donc Weber dviter les explications strictement
matrialistes ou spiritualistes , qui ne lui semblent pas aptes rendre compte
de la complexit historique des rapports entre les comportements religieux et
conomiques. Comme la bien saisi Jean Sguy, lutilisation du concept daffinit

(21) Max WEBER, Lthique Protestante... p. 173. Celle-ci est la troisime et dernire apparition du
terme dans ce livre.
(22) Respectivement dans Max WEBER, Wissenschaftslehre, p. 159 et Gesammelte Politische
Schriften, Mnchen, Drei Masken Verlag 1921, p. 185.
(23) Max WEBER, PE II, p. 171.
(24) Max WEBER, Wirtschaft und Gesellschaft, p. 183. La traduction franaise de ce passage
(conomie et Socit, p. 354) est trs approximative. Par exemple, Wahlverwandtschaft est traduit par
affinit tout court...

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lective est insparable de la dmarche pluraliste de Weber, de son refus de toute


monocausalit et de tout dterminisme unilatral (25).
Puisquil ny a pas de dfinition, pourrait-on, comme semble le croire Jean-
Pierre Grossein, le traducteur par ailleurs fort comptent des Essais de socio-
logie religieuse, considrer laffinit lective simplement comme un synonyme de
parent intrieure ? son avis, les commentateurs se sont beaucoup fatigus
inutilement sur cette notion de Wahlverwandtschaft haut rendement littraire.
Sont quivalents chez Weber : affinit lective, adquation, parent int-
rieure (26). On se demande, dans ce cas, pourquoi Weber a insist en utilisant
cette notion littraire , plutt que de se limiter ces autres termes, censs tre
quivalents . On trouve un raisonnement analogue chez Raymond Aron, qui
dfinit laffinit lective comme une forme d adquation significative , d affi-
nit spirituelle ou de conformit intellectuelle et existentielle entre une
attitude religieuse et un comportement conomique (27).
En fait, Weber utilise plusieurs concepts, autour de, ou propos de laffinit
lective : adquation, parent intrieure, affinit de sens, congruence. Ils aident la
comprhension du phnomne, mais ne sont pas, au sens strict, des synonymes ou
des quivalents : ils ne peuvent pas remplacer le concept de Wahlverwandtschaft.
Ce sont des termes plus faibles, moins chargs de signification et, surtout,
dpourvus de la dimension active. Prenons comme exemple le terme parent
interne : il dsigne bien une Verwandtschaft, une affinit intime, une adquation
entre deux formes, mais pas de rapport actif entre elles. Laffinit lective, par
contre, contient llment de la slection, du choix actif, de lattraction rciproque.
Dans le langage de Goethe, auquel Weber fait implicitement rfrence en utilisant
cette expression, les deux formes culturelles se cherchent lune lautre, sattirent,
se saisissent lune lautre . Pour Weber, qui est avant tout un sociologue de
laction, cette diffrence entre la simple affinit et laffinit lective, entre une
analogie formelle et un rapport actif ne pouvait pas passer inaperue (28).
Je propose la dfinition suivante, partir de lusage wbrien du terme : laffi-
nit lective est le processus par lequel deux formes culturelles religieuses,
intellectuelles, politiques ou conomiques entrent, partir de certaines analogies
significatives, parents intimes ou affinits de sens, dans un rapport dattraction et
influence rciproques, choix mutuel, convergence active et renforcement mutuel.
Il faut prendre en considration que laffinit lective comporte plusieurs
niveaux ou degrs :

(25) Jean SGUY, Conflit et utopie, ou rformer lglise. Parcours wbrien en douze essais, Paris,
Cerf, 1999, pp. 76-98.
(26) Jean-Pierre GROSSEIN, Prsentation , SR p. 59.
(27) Raymond ARON, Les tapes de la pense sociologique, Paris, Gallimard, 1967, pp. 537 ; 539 ;
540 ; 542.
(28) Il me semble que Jean-Pierre Grossein nest pas loin de partager cette conclusion quand il
crit, citant Weber, au sujet de laffinit lective : ladquation au plan du sens, telle que ltablit une
analyse au plan du sens, ne garantit pas lexistence effective dun tel rapport dans chaque cas particulier,
ni mme dans la majorit ou la moyenne des cas. (Jean-Pierre GROSSEIN, Prsentation , SR, p. 60).
La citation de Weber se trouve dans SR, p.135, propos du rapport entre esprit et forme du capita-
lisme.

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MAX WEBER ET LE CONCEPT D'AFFINIT LECTIVE

1. Laffinit tout court, la parent spirituelle, la congruence, ladquation


interne.
Il est important de souligner que laffinit est une analogie encore statique, qui
cre la possibilit mais non la ncessit dune convergence active, dune attraction
lective. La transformation de cette puissance en acte, la dynamisation de
lanalogie dpend de conditions historiques et sociales concrtes.
Pour donner un exemple vident : Weber constate, entre le confucianisme et le
rationalisme puritain une certaine parent (Verwandtschaft) (29). Cela ne suffit
pas pour crer entre les deux un rapport effectif de convergence.
2. Llection, lattirance rciproque, le choix actif mutuel de deux configura-
tions socioculturelles, conduisant certaines formes dinteraction, de stimulation
rciproque et de convergence. ce degr, les analogies et correspondances
commencent devenir dynamiques, mais les deux structures demeurent spares.
3. Larticulation, combinaison ou union entre les partenaires, pouvant rsulter
dans une sorte de symbiose culturelle , o les deux figures restent distinctes
mais sont organiquement associes ; cest--dire, quand, pour citer Weber, un
dveloppement dune intime et inbranlable unit sinstalle .
Cest quelque part entre ces deux derniers niveaux que se situe la Wahlver-
wandtschaft entre thique protestante et esprit du capitalisme dont parle Weber.
Bien entendu, laffinit lective dpend du degr d adquation ou de
parent entre les deux formes ; mais elle dpend aussi dautres facteurs : elle est
favorise ou dfavorise par certaines conditions historiques. En dautres termes, il
faut une certaine constellation pour utiliser un concept que Mannheim a trans-
plant avec succs de lastrologie la sociologie de la connaissance de facteurs
historiques, sociaux et culturels pour que se dploie un processus dattractio elec-
tiva, de slection rciproque, renforcement mutuel, et mme, dans certains cas, de
symbiose de deux figures spirituelles. Cette problmatique est implicitement
prsente chez Weber, mais rarement dveloppe.
Il est tonnant que dans labondante immense mme bibliographie autour
de la thse de Weber la Wahlverwandtschaft entre calvinisme et capitalisme on
trouve si peu danalyses sur le concept mme daffinit lective. Consultant une
bibliographie multilingue sur le dbat suscit par le livre de Weber, prpare en
1978 par Johannes Winckelmann, on ne trouve mme pas un seul titre darticle ou
essai sur ce sujet (30).
Un des rares auteurs qui sest intress ce thme est le sociologue anglo-
germanique Werner Stark. Sa dmarche est fort ambitieuse : il sagit desquisser les
principales lignes dune thorie des affinits lectives, qui serait, dans le domaine
des rapports entre les ides et la ralit socio-historique, ou entre infrastructure
et superstructure , une alternative ou du moins un correctif aux conceptions
directement causales ou fonctionnalistes. Le principal objectif de cette thorie
prsente, selon Stark, non seulement chez Max Weber, mais aussi chez dautres

(29) Religionssoziologie, I, p. 450.


(30) Cf. Max WEBER, Die protestantische Ethik II. Kritiken und Antikritiken, Herausgegeben von
Johannes Winckelmann, Gtersloher Verlagshaus, 1978, pp. 395-429, Bibliographie zur Kontroversial-
literatur .

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ARCHIVES DE SCIENCES SOCIALES DES RELIGIONS

auteurs comme Max Scheler, Karl Mannheim, Alfred Weber et Alfred von Martin
serait la comprhension du lien entre les ides et les classes sociales.
Laffinit lective consiste, selon Stark, dans une graduelle convergence
entre superstructure et infrastructure , comme deux ples qui sattirent rcipro-
quement et entrent, une fois quil se sont mutuellement trouvs, dans un
attachement durable . Il sagit dun processus d adaptation rciproque dans
lequel les deux ples sont galement actifs (31).
Les remarques de cet auteur sont intressantes, mais curieusement il a trs peu
dire sur Weber, dont il ne cite que deux ou trois passages. Son interprtation de la
thorie de laffinit lective se situe avant tout sur le terrain de la sociologie de la
connaissance, et elle est plus proche de Max Scheler selon lequel les socits ou
les mouvements sociaux ne crent pas leurs conceptions ou leurs philosophies,
mais choisissent dans un stock dides dj existantes et indpendantes (dans un
sens no-platonicien) que de Max Weber.
Il me semble que le concept daffinit lective peut sappliquer beaucoup de
domaines. Il permet de comprendre au sens fort de Verstehen un certain type de
conjonction entre phnomnes apparemment disparates, au sein du mme champ
culturel (religion, politique, conomie) ou entre sphres sociales distinctes : reli-
gion et conomie, mystique et politique, etc. Il rend compte de processus
dinteraction qui ne relvent ni de la causalit directe, ni du rapport expressif
entre forme et contenu (par exemple, une forme religieuse tant lexpression dun
contenu politique ou social), ni de la fonction dune partie dans un tout social.
Il ne faut pas confondre laffinit lective, telle quon la dfinit ici, avec la
simple parent idologique inhrente aux diverses variantes dun mme courant
social ou culturel : par exemple, entre libralisme conomique et libralisme poli-
tique, entre socialisme et galitarisme, entre romantisme littraire et romantisme
social. Llection, le choix rciproque impliquent une distance pralable, un cart
culturel qui doit tre combl, une discontinuit idologique.
Sans vouloir se substituer aux autres paradigmes analytiques, explicatifs ou
comprhensifs, laffinit lective peut constituer un angle dapproche nouveau,
jusquici peu explor, dans le champ de la sociologie de la culture.

Michael LWY
Centre dtudes Interdisciplinaires
des Faits Religieux CNRS

(31) Werner STARK, Die Wissensoziologie. Ein Betrag zum tieferen Verstndnis des Geistslebens,
Stuttgart, Ferdinand Encke Verlag, 1960, pp. 215-222.

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MAX WEBER ET LE CONCEPT D'AFFINIT LECTIVE

Rsum
Le terme affinit lective (Wahlverwandtschaft) a une longue histoire, large-
ment antrieure aux crits de Max Weber. Il sagit dun itinraire complexe qui va de
lalchimie la littrature romantique (Goethe), et de celle-ci aux sciences sociales.
Weber nutilise le concept que trois fois dans Lthique protestante, mais il apparat
aussi dans dautres crits, dans la plupart des cas dans le domaine de la sociologie des
religions. Weber ne le dfinit pas, mais on pourrait proposer la dfinition suivante,
partir de lusage wbrien du terme : laffinit lective est le processus par lequel deux
formes culturelles religieuses, intellectuelles, politiques ou conomiques entrent,
partir de certaines analogies significatives, parents intimes ou affinits de sens, dans
un rapport dattraction et influence rciproques, choix mutuel, convergence active et
renforcement mutuel. Sans se substituer aux autres paradigmes analytiques, explicatifs
ou comprhensifs, laffinit lective peut constituer un angle dapproche nouveau,
jusquici peu explor, dans le champ de la sociologie de la culture.
Abstract
The notion of elective affinity (Wahlverwandtschaft) has a long history which is
much older that Webers writings. It went through a complex path that leads from
alchemy to romantic literature (Goethe), and from there to the social sciences. Weber
uses it only three times in The Protestant Ethic, but it appears also in several of his
other writings, mainly concerning sociology of religion. Weber does not define it, but
one could propose the following definition, based on the weberian use of the notion:
elective affinity is a process through which two cultural forms religious, intellectual,
political or economical who have certain analogies, intimate kinships or meaning
affinities, enter in a relationship of reciprocal attraction and influence, mutual selec-
tion, active convergence and mutual reinforcement. Without substituting other analyti-
cal, explanatory or comprehensive paradigms, elective affinity may offer a new
approach, until now hardly explored, in the field of sociology of culture.
Resumen
La expresion afinidad electiva (Wahlverwandtschaft) tiene una larga historia
que es bien anterior a los escritos de Max Weber. Se trata de un percurso complejo
que va de la alquimia la literatura romantica (Goethe), y de esta las ciencias socia-
les. Weber solo utilisa el concepto trs veces en La Etica protestante, pero el aparaece
tambien en otros escritos, generalmente en el campo de la sociologia de las religiones.
Weber no lo define, pero poderiamos proponer la definicion seguiente, partir del uso
weberiano de la expresion : la afinidad electiva es el proceso por el cual dos formas
culturales religiosas, intelectuales, politicas o economicas entran, partiendo de
ciertas analogias significativas, o afinidades de sentido, en una relacion de atraccion y
influencia reciprocas, seleccion mutua, convergencia activa y refuerzo mutuo. Sin sus-
tituirse otros paradigmas analiticos, explicativos o compreensivos, la afinidad elec-
tiva puede constituir una nueva perspectiva, hasta ahora poco explotada, en el campo
de la sociologia de la cultura.

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