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Les grandeurs physiques et leurs units

Introduction

A la veille de la rvolution franaise, pour une mme grandeur physique il existait de nombreuses units,
dont certaines absurdes. Cette situation est bien dcrite par l'historien des sciences Denis Guedj :
Le bois se vendait la corde ; le charbon de bois la tonne ; le charbon de terre la bacherelle ; l'ocre
au tonneau, et le bois de charpente la marque ou la solive. On vendait les fruits cidre la poionne ;
le sel au muid, au stier, la mine, au minot, au boisseau et la mesurette ; la chaux se vendait au
poinon, et le minerai la razire. On achetait l'avoine au picotin et le pltre au sac ; on se procurait le
vin la pinte, la chopine, la camuse, la roquille, au petit pot et la demoiselle... Les longueurs
taient mesures en toise et en pied du Prou, lequel quivalait un pouce, une logne et huit points du
pied du roi - pied du roi qui se trouvait tre celui du roi Philictre, celui de Macdoine et celui de
Pologne... Marseille, la canne pour les draps tait plus longue que celle pour la sopie d'environ un
quatorzime. Quelle confusion ! 7 800 noms...

Pour simplifier la situation, il a t a demand au savant Condorcet, en 1791, de s'atteler au problme de


l'unification des poids et mesures.

1. Le Systme International
1.1 Les units de base
Ce n'est finalement qu'en 1960, que la 11 me confrence Gnrale des Poids et Mesures finalisa le Systme
International (SI). Le SI actuellement en cours possde 7 units de base :

Grandeur physique Nom de l'unit SI Symbole


longueur mtre m
masse kilogramme kg
temps seconde s
courant lectrique ampre A
temprature kelvin K
quantit de matire mole mol
intensit lumineuse candela cd

1.2 Les units drives


Les units de toutes les autres grandeurs sont drives de ces units de base, par exemple :

Grandeur physique Nom de l'unit SI Symbole Dfinition de l'unit SI


surface mtre carr m m
vitesse mtre par seconde m.s-1 m.s-1
force newton N kg.m.s-2
pression pascal Pa kg.m-1.s-2
potentiel lectrique volt V kg.m-2.s-3.A-1
rsistance lectrique ohm kg.m-2.s-3.A-2
1.3 notations
1
En notation mathmatique s'crit aussi s-1 .
s

On utilise les puissances ngatives pour viter l'criture fractionnaire. Courir 12 m.s -1 signifie que l'on
parcourt 12 m en une seconde (on dit 12 m par seconde ou 12 m la seconde).

2. Les conversions d'unit


Pour des raisons pratiques, un prfixe est souvent attribu aux units, par exemple : km, mm, hm, m,

Ce prfixe reprsente une puissance de 10 :

1 km = 103 m

1 mm = 10-3 m

5 cm = 5 102 m

1 1 1 1
Nombre 1 000 100 10 0,1 0,01 0,001
milliard million millionime milliardime

Puissance 109 106 103 102 101 101 102 103 106 109

Prfixe giga mga kilo hecto dca dci centi milli micro nano

Symbole G M k h da d c m n

3. Mthode de travail
Pour calculer un rsultat en utilisant une formule il faut s'assurer des units utiliser.

Exemple : un animal parcourt trois kilomtres en deux minutes, calculer sa vitesse en km.h -1.
d
La vitesse est donne par la formule : v= o d est la distance parcourue et t la dure du parcours.
t

Pour obtenir un rsultat en km.h-1 il faut exprimer la distance en km et la dure en heure.

Dans l'nonc, la distance est bien donne en km, par contre la dure est donne en minute, il faut donc la
2
convertir en heure : t = 2 min = heure .
60
d 3 360
v= = = = 90 km.h1
t 2 2
60
La vitesse de l'animal est 90 km.h-1.