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Aux sources dInternet : l emergence dARPANET.

Exploration du processus d emergence dune


infrastructure informationnelle. Description des
trajectoires des acteurs et actants, des fili`
eres et des
r
eseaux constitutifs de la naissance dARPANET.
Probl`emes critiques et epist
emologiques pos es par
lhistoire des innovations.
Alexandre Serres

To cite this version:


Alexandre Serres. Aux sources dInternet : lemergence dARPANET. Exploration du processus
demergence dune infrastructure informationnelle. Description des trajectoires des acteurs et
actants, des fili`eres et des reseaux constitutifs de la naissance dARPANET. Probl`emes critiques
et epistemologiques poses par lhistoire des innovations.. domain other. Universite Rennes 2,
2000. Francais. <tel-00312005>

HAL Id: tel-00312005


https://tel.archives-ouvertes.fr/tel-00312005
Submitted on 24 Aug 2008

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UNIVERSITE RENNES 2 - HAUTE BRETAGNE
U.F.R. ARTS LETTRES COMMUNICATION
N attribu par la bibliothque :
ffffffffff

THESE
pour obtenir le grade de
DOCTEUR DE LUNIVERSITE RENNES 2
en Sciences de lInformation et de la Communication
prsente et soutenue publiquement
par
Alexandre SERRES
Octobre 2000

AUX SOURCES DINTERNET :


LEMERGENCE DARPANET
Exploration du processus dmergence dune infrastructure informationnelle. Description
des trajectoires des acteurs et actants, des filires et des rseaux constitutifs de la naissance
dARPANET. Problmes critiques et pistmologiques poss par lhistoire des innovations.

Directeurs de thse :
M. Christian LE MONNE,
Professeur en Sciences de lInformation et de la Communication

M. Jean-Max NOYER,
Matre de Confrences en Sciences de lInformation et de la Communication
_____________________________
JURY :
M. Robert BOURE, Mme Sylvie FAYET-SCRIBE,
Professeur en Sciences de lInformation et de Matre de Confrences en Sciences de
la Communication, Prsident lInformation et de la Communication

M. Jean-Pierre COURTIAL, M. Jean-Louis WEISSBERG,


Professeur en Sciences de lInformation et de Matre de Confrences en Sciences de
la Communication lInformation et de la Communication
2
3

A la mmoire de mes parents


4

Quest-ce que vous allez chercher l-bas ? Jattends dtre l-bas pour le savoir
Andr Gide (Voyage au Congo)
5
REMERCIEMENTS

Une thse est un travail au long cours, sorte de nvrose obsessionnelle librement contracte
(selon la formule de Christian Le Monne) et dont la traverse de lAtlantique la rame a
constitu, en ce qui nous concerne, la mtaphore de prdilection. Au moment de toucher enfin
terre, il me faut remercier toutes celles et ceux qui, de prs ou de loin, ont permis, nourri, guid,
soutenu, accompagn, critiqu (en toute amiti) cet effort presque quinquennal.

Je voudrais dabord remercier Jean-Max Noyer, lorigine de ce priple et qui, un jour de


lautomne 1996, me suggra de changer de destination aprs un faux dpart (sur un sujet de thse
vite abandonn) et de reprendre lexploration de lhistoire des outils et des systmes
dinformation. De cette proposition devait natre une premire chronologie, De Paul Otlet
Internet , prenant le pari dtablir les entrecroisements multiples et htrognes qui tissent
lmergence de nos outils de linformation. Limpulsion tait donne pour une longue
navigation, au cours de laquelle Jean-Max Noyer na cess dalimenter la rflexion du rameur,
tout en lui indiquant de nombreuses routes intressantes dcouvrir. Au terme de ce troisime
voyage entrepris sous sa direction, quil trouve ici lexpression de ma gratitude personnelle et
intellectuelle.
Bien quil en conteste le principe, je tiens nanmoins remercier Christian Le Monne pour ses
clairages pistmologiques et le souci dont il a tmoign pour maider maintenir un cap
parfois difficile suivre.

Je remercie galement Erwan Cheminel, qui a bien voulu jouer le rle du Candide , dont la
lecture critique et avise ma beaucoup aid resserrer la toile du texte.
Un tel voyage, aussi solitaire soit-il, naurait pas t possible sans le soutien patient et
indfectible des proches, quipage contraint daccepter les sacrifices parfois ncessaires
lentreprise. Cette aventure fut partage dun bout lautre par ma compagne et ma fille, qui
savent bien tout ce que leur doit lobstin rameur... Que mon entourage, familial, amical et
professionnel, dont les encouragements nont jamais fait dfaut, soit galement remerci ici.

Les rencontres et avis critiques de collgues, parfois embarqus dans de semblables expditions,
nont malheureusement pas t aussi nombreux quil aurait t souhaitable. Aussi mes
remerciements vont-ils tout particulirement Fabien Granjon, avec qui une partie de la route
fut suivie au dbut, nourrie de nombreuses discussions et changes sur notre carte commune,
la sociologie de la traduction. Jadresse aussi mes remerciements chaleureux Herv Le Men,
nos deux trajectoires, commences presque en mme temps, nayant cess de se recouper avec
profit.

Enfin, je voudrais remercier Andr Tricot, qui a bien voulu me confier un prcieux ouvrage
amricain sur lhistoire de lhypertexte, ainsi que Mme Pat Hemmis, archiviste du Charles
Babbage Institute, qui a assur avec soin le transfert lectronique des interviews des acteurs
dARPANET, pice matresse du corpus de recherche.
6
7

Inventeur : personne qui fait un ingnieux arrangement de roues, de leviers et de ressorts, et


qui croit que cest la civilisation .
Ambrose Bierce (Le Dictionnaire du diable)
8
9

SOMMAIRE

INTRODUCTION..................................................................................................13

PREMIERE PARTIE : LE PROJET

1. TOUR DHORIZON DUNE HISTORIOGRAPHIE NAISSANTE ........................... 21


1.1 Une historiographie en plein dveloppement............................................................. 22
1.2 Un phnomne de mise en rcit collective .................................................................. 29
1.3 Une fausse neutralit idologique et pistmologique............................................... 35
1.4 La matire dInternet............................................................................................. 39

2. QUEL PROJET ? UNE HISTOIRE PROCESSUELLE DE LEMERGENCE


DARPANET .............................................................................................................. 47
2.1 Un processus dmergence particulirement complexe ............................................ 47
2.2 Comment faire lhistoire de ce type dinfrastructure informationnelle ? ........ 55
2.3 Lapproche de la sociologie de la traduction ............................................................. 63
2.4 Sur quel corpus ? .......................................................................................................... 99
2.5 Quelle dmarche, quelle mthodologie ? .................................................................. 111

DEUXIEME PARTIE : TRAJECTOIRES

3. AUX SOURCES DARPANET ............................................................................ 124


3.1 Le creuset cyberntique ............................................................................................. 125
3.2 La matrice socio-technique : Whirlwind, SAGE et MIT ........................................ 130
3.3 Le time-sharing comme support dun nouveau modle dordinateur .................. 158
3.4 Emergence de linformatique interactive et communicationnelle ......................... 219
3.5 LARPA et la rorganisation de la recherche militaire .......................................... 242
3.6 La jonction de 1962 : larrive de Licklider lARPA ........................................... 269

4. STRUCTURATION DES RESEAUX DE LINFORMATIQUE, EMERGENCE DE


LINFORMATIQUE EN RESEAU : 1962-1967 ........................................................ 287
4.1 Le rle stratgique de Licklider : 1962 - 1964 ......................................................... 288
4.2 Le Project MAC et ses suites ..................................................................................... 313
4.3 La monte en puissance de lIPTO : 1964-1967 ...................................................... 337
4.4 La monte en ralit du thme des rseaux dordinateurs ............................... 381
10

5. LEMERGENCE DARPANET : 1967- 1969 ............................................................................


5.1 Un projet trs minoritaire : la difficile problmatisation du projet de Taylor et
Roberts .............................................................................................................................. 408
5.2 La phase de conception de 1967 1968 .................................................................... 418
5.3 La phase de mobilisation : lanne 1969................................................................... 451

6. VERS LIRREVERSIBILISATION DARPANET : 1969-.... ? .............................. 495


6.1 Quel degr de convergence de lacteur-rseau ARPANET ? ........................... 496
6.2 Retour sur les conditions de lirrversibilisation des rseaux ................................ 515

CONCLUSION

7. LEONS ET QUESTIONS EN SUSPENS SUR CETTE HISTOIRE D'ARPANET521


7.1 Cinq leons sur cette intrigue de l'mergence d'ARPANET .............................. 523
7.2 Quelles limites la sociologie de la traduction ? ..................................................... 539
7.3 Des difficults d'criture d'une histoire processuelle ........................................ 548
7.4 Pour dautres histoires venir .................................................................................. 553

INDEX ............................................................................................................... 561


BIBLIOGRAPHIE............................................................................................ 567
TABLE DES MATIERES................................................................................. 581
TABLE DES SCHEMAS................................................................................... 591
ANNEXES.........................................................................................................Vol. 2
11

INTRODUCTION
12
13
Pourquoi lhistoire dInternet ?

Nous navons peut-tre jamais eu autant besoin dhistoire que dans ces priodes de mutations et
dacclrations tous azimuts. Sil est difficile de dterminer la direction, lvolution et le rsultat
des mutations en cours, induites par lextraordinaire essor dInternet, du moins lclairage
historique permet-il den prendre la mesure et de discerner les vritables ruptures des continuits
souterraines. Comment comprendre, par exemple, les transformations actuelles de la lecture et
du livre sous les conditions du numrique, si lon ne droule pas la longue histoire des supports,
des dispositifs et des pratiques de lecture ? La fonction centrale de lhistoire, du projet
historique, en tant que cl privilgie de comprhension du prsent, reste plus que jamais valide
dans lunivers instable des technologies numriques.

Dans cette perspective, nous tenons que lhistoire mme dInternet, la connaissance des
conditions de son mergence constituent de prcieuses cls pour en saisir la nature actuelle, les
caractristiques profondes et pour en deviner les devenirs possibles.
Ainsi lvolution permanente du rseau des rseaux, sa dissmination, son htrognse
(comprise ici comme la tendance spontane crer de lhtrogne, de la diversification, de la
multiplicit), son caractre auto-organis, collectif, sont autant de traits constitutifs de
lmergence de son anctre ARPANET, qui peut sembler pourtant bien loign de lInternet
actuel. Cest parce que ce premier rseau fut, ds sa naissance, un systme ouvert, htrogne et
auto-organis que lInternet a pu devenir ce quil est aujourdhui.

Mais entreprendre lhistoire des dbuts dInternet ne sert pas seulement mieux comprendre la
profondeur des mutations ou la nature du rseau. A condition dintgrer une dimension critique
sur ses propres fondements, une histoire de lmergence des rseaux peut constituer lun des
meilleurs antidotes tous les discours mythificateurs ou lnifiants. Lhistoire dInternet en effet
reste encore largement domine par divers mythes des origines , lgendes et rumeurs.
Passablement embrouille, complique et obscurcie par ces rcits plus ou moins vridiques, cette
histoire reste, sinon construire, du moins problmatiser.

Cl de comprhension, mise en perspective, dvoilement et distanciation critiques par rapport


aux discours de tous ordres (quils soient enchants ou apocalyptiques ), une histoire du
rseau des rseaux doit remplir toutes ces fonctions.
14
Sous rserve dtre elle-mme dans une posture critique vis--vis de ses propres
prsupposs. Do une deuxime question, presque plus importante nos yeux que la premire :
quelle histoire dInternet ou plutt quel type dhistoire ?

Quel type dhistoire ?


La dmarcation davec les invitables mythes fondateurs, les lgendes des origines ou les visions
rductrices nest pas le pralable le plus difficile. Nous y consacrons tout le premier chapitre de
cette thse, en essayant de faire un tour dhorizon de lhistoriographie naissante dInternet, de
ses sources et des problmes poss par une historiographie qui peine se dgager de la posture
du rcit des origines ou du discours daccompagnement. Ces diverses interprtations de la
naissance dInternet ou les lectures gnralement fausses des origines (notamment
linterprtation errone dARPANET comme projet militaire issu de la guerre froide) nous
conduiront soulever une question trs classique de lhistoire : celle de son instrumentalisation
idologique.

Mais le vrai problme de lhistoriographie dInternet, actuelle ou venir, est ailleurs et rside,
selon nous, dans lillusion de la virginit pistmologique , qui caractrise la plupart des
histoires courantes. Derrire toute histoire dInternet ou de toute innovation se profilent deux
questions fondamentales, dont lconomie mne tout droit laveuglement sur ses propres
prsupposs : quel modle thorique de linnovation va se trouver mis en oeuvre, explicitement
ou non, dans cette histoire ? et sur quelle conception pralable des techniques et des rapports
techniques / socit repose ce modle ?
Sauf verser dans des reprsentations toutes faites et naves de la question technique et, par
l-mme risquer de tomber dans les filets des discours de la technophobie ou de la technoltrie,
toute rflexion, toute histoire dun phnomne technique se voit donc dans lobligation de faire
un dtour pistmologique pralable plus ou moins long. Plus encore que dans dautres champs
du savoir, les questions pistmologiques sont au coeur de toute analyse des phnomnes
techniques, compte tenu de la prgnance dun certain nombre de reprsentations courantes et de
lintense renouvellement des problmatiques qui sest opr dans ce champ depuis plusieurs
annes.
Ainsi une histoire dInternet ne peut pas ne pas reposer les questions fondamentales suivantes
sur linnovation : comment se fabrique linnovation technique ? est-elle le produit de facteurs
avant tout sociaux, de stratgies dacteurs, dune logique interne aux techniques ? quelle est la
part respective de chacun de ses composants (techniques, sociaux, culturels, politiques, etc.) ?
quels sont les mcanismes de ses processus internes, comment peut-on les reprsenter ?
15
Autrement dit, la sempiternelle question du dterminisme - quest-ce qui dtermine
linnovation : la technique, la socit ou les deux la fois ? - parat incontournable pour toute
histoire dun projet technique. Il ne sagit pas pour autant de rinventer la roue, car le terrain a
dj t profondment labour et la sociologie des innovations est dsormais riche dacquis
thoriques et mthodologiques sur lesquels sappuyer.

En ce qui nous concerne, ce dtour a commenc dtre entrepris dans notre mmoire de DEA,
dans lequel nous faisions tat dune certaine obsession de la question technique 1, en
reprenant notre compte ce postulat commun plusieurs philosophes actuels, selon lequel la
question technique occupe aujourdhui une position carrefour . Dans ce travail, nous tchions
surtout dexplorer un certain nombre dapproches philosophiques, runies sous lappellation
commode dapproches de la mdiation .
Cette tude croise des penses de Simondon, Leroi-Gourhan, Stiegler, Latour, de la mdiologie
de Debray ou de lcologie cognitive de Pierre Lvy nous a profondment convaincu de la
ncessit de sortir des striles oppositions et dessayer de penser simultanment les techniques et
le social. Mdiations, interfaces, agencement, processus de traduction, dispositif socio-cognitif,
milieu associ, extriorisation de lhumain dans la technique : au-del des spcificits, des
diffrences voire des divergences qui peuvent opposer ces diverses notions, les approches de la
mdiation ont en commun de proposer une vision continuiste, relationnelle, associationniste, des
phnomnes socio-techniques.
Pour nous, une histoire dInternet ne saurait sinscrire que dans cette conception continuiste,
refusant de sparer arbitrairement les multiples dimensions entremles des phnomnes socio-
techniques.

Mais si les approches de la mdiation ont modifi notre regard sur les techniques, si elles nous
ont fourni le cadre gnral, le paradigme ncessaire pour aborder le phnomne dInternet et des
technologies numriques, elles ne sont pas forcment dun trs grand secours pour penser les
processus et les mcanismes mmes de linnovation technique ou pour en faire lhistoire.
Un deuxime dtour savre donc ncessaire, passant ici par la sociologie des techniques et de
linnovation. Fonds sur des tudes de cas prcises, sur de multiples travaux, les modles de
linnovation revtent une dimension opratoire, mthodologique, que ne peuvent fournir des
approches thoriques plus gnrales. Mais linverse, plusieurs de ces modles sociologiques

1
A. SERRES, L'Obsession de la "question technique". Pour un autre regard sur les technologies numriques,
Mmoire de DEA Sciences de l'Information et de la Communication, Universit Rennes 2, 1995.
16
manquent dun soubassement thorique ou philosophique fort et se prsentent comme des
cadres danalyse, des grilles mthodologiques pertinentes mais locales.
Le courant de pense qui relie constamment approche philosophique et observation
sociologique, rflexion globale et tude de cas, conceptualisation forte et outils mthodologiques
prcis, est, sans conteste, celui dfendu par Bruno Latour, Michel Callon et les chercheurs du
Centre de Sociologie de lInnovation. Non seulement la sociologie de la traduction repose sur
une critique stimulante de la plupart des dualismes et des dichotomies tablies (sparation de la
science et de la socit, des techniques et du social) et invite re-questionner nombre de nos
prsupposs sur la construction des sciences, des techniques, des objets, de la socit, voire de la
politique, mais elle propose un cadre thorique et mthodologique fcond pour retracer les
processus dinnovation.
Aussi bien pouvons-nous reconnatre ds maintenant notre dette intellectuelle lgard de cette
approche particulire des sciences et des techniques, qui a servi de grille danalyse privilgie
pour ce travail.

Nous nen avons pas fini pour autant avec les dtours pistmologiques pralables. Pour nous, si
une histoire dInternet doit sappuyer sur une conception philosophique gnrale des techniques
(les approches de la mdiation), si elle se doit dexpliciter le modle de linnovation quelle
entend mettre en oeuvre (lapproche de la traduction), elle doit se confronter galement un
troisime questionnement : celui de lhistoire de cette innovation et de lcriture de cette histoire.
Questionnement double dtente : il sagira dune part de sinterroger, de manire gnrale, sur
la conception de lhistoire des techniques servant de soubassement notre travail, de reposer
galement quelques unes des questions qui hantent les historiens (ou lpistmologie de
lhistoire), comme la question centrale de la causalit ; et dautre part, il nous faudra questionner
notre propre modle de rfrence, la sociologie de la traduction, sur sa pertinence et ses limites
servir prcisment de cadre thorique pour une histoire telle que celle de lmergence
dARPANET. Ce questionnement, entam dans la premire partie, sera repris dans la conclusion
consacre aux questions en suspens sur lmergence dARPANET et un bilan critique de cette
tentative dapplication de la sociologie de la traduction.

Le double objet de la thse

On comprendra mieux ds lors le double objet, historique et pistmologique, que vise ce


travail : il sagit la fois de construire une histoire ou plutt une socio-histoire de
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lmergence dARPANET, en insistant sur la diversit de ses origines et de rflchir sur les
aspects pistmologiques de cette histoire, fonde sur une approche particulire de linnovation.
Do laspect parfois hybride de cette thse, situe la croise de plusieurs champs (lhistoire
des techniques et notamment de linformatique, la sociologie des innovations, les sciences de
linformation et de la communication servant de socle de rfrence) et de deux questionnements
fondamentaux : quelle est lhistoire de lmergence dARPANET et comment crire cette
histoire.

Au plan de la connaissance historique, la priode de la naissance proprement dite dARPANET


(i.e. les annes 69-70) commence tre bien connue, grce aux divers ouvrages et articles qui
ont t publis rcemment. En revanche, larrire-plan socio-technique, les multiples origines,
les acteurs et les processus qui ont abouti ARPANET restent encore mal connus et compliqus.
Notre travail sest donc essentiellement port sur cette longue priode dune quinzaine dannes,
qui voit merger les projets de rseaux dordinateurs, les principes techniques, les discours de
lgitimation, les rseaux dacteurs, en bref toutes les entits impliques dans la naissance
dARPANET lautomne 69.
Retracer cette longue histoire en essayant de relever le dfi de la complexit et de
lenchevtrement de ses filires reprsente ainsi le premier objectif de ce travail, qui fait lobjet
de la partie la plus importante, intitule Trajectoires .
Ce titre rsume sa manire le type dhistoire entreprise, se voulant la fois processuelle et
immanentiste. Quentendons-nous par l ? Une histoire processuelle, en mettant laccent sur les
trajectoires des acteurs et actants de lmergence dARPANET, cherche suivre au plus prs les
innombrables processus qui ont constitu ces trajectoires, en essayant de nomettre aucune
dimension (sociale, technique, politique, idologique, scientifique, individuelle) ni aucune entit
(acteurs humains, organisations, textes, artefacts, dispositifs de toutes sortes) concernes par ces
processus de diverses natures. Il sagit dapprhender (du moins de tenter) lensemble des
composants du processus dmergence dARPANET et den restituer lincertitude,
lindtermination foncire. Les notions et le rpertoire de la traduction, proposs par Callon et
Latour, ont servi de cadre mthodologique et de rfrence pour ce type dhistoire.
Par ailleurs, une telle dmarche ne peut tre quimmanentiste, i.e. fonde sur le refus des a priori
de principe et des explications causales. Notre histoire dARPANET ne sadosse aucune
problmatique historique pralable dont elle serait la dmonstration. Nous avons cherch,
dans la mesure du possible, nous placer du point de vue des acteurs et actants et les suivre
dans leurs innombrables transformations et dplacements. Certes, au final, nous donnons voir
une certaine lecture de lmergence dARPANET et notre travail nchappe ni la
18
reconstruction ni aux explications a posteriori. Mais mme au risque de ntre quune ptition
de principe, la position immanentiste nen demeure pas moins essentielle nos yeux car elle
dfinit lesprit dans lequel fut entreprise cette recherche.
Sur un autre plan, le refus dune problmatique historique, le parti-pris du suivi des acteurs
concerns ainsi que loccultation partielle et volontaire du contexte gnral (socio-historique,
conomique, etc.) de lmergence dARPANET peuvent conduire sinterroger sur la nature
rellement historienne de notre travail. Sans trancher la dlicate question de la caractrisation
la fois pistmologique et institutionnelle de cette thse (jusquo ce travail relve-t-il de
lhistoire ? ), nous qualifierons provisoirement lensemble de notre recherche par la formule
suivante : il sagit dun travail de sociologie historique sur lmergence dARPANET, dune
exploration empiriste des faits, des acteurs et des processus de cette mergence se situant tout
contre lhistoire, sans en revendiquer le label.

Le deuxime objet de la thse, i.e. le questionnement pistmologique, concerne la fois la


sociologie de la traduction et les modalits de sa mise en oeuvre. Davantage dvelopp dans la
premire et la dernire partie, nous avons essay de le faire courir galement tout au long du
rcit historique. On peut rsumer ce questionnement de la manire suivante : jusqu quel point
une histoire processuelle, inspire de la sociologie de la traduction, est-elle possible sur des
objets historiques aussi vastes que le processus dmergence dARPANET et quelles
conditions ? Plus prcisment, louverture dune bote noire aussi ancienne et aussi complexe
quARPANET, le suivi immanentiste des multiples acteurs et actants, la reconstitution de
rseaux enchevtrs peuvent-ils tre raliss sans le recours des outils informatiques
spcifiques de traitement et de cartographie des traces et du corpus de linnovation ? Autrement
dit, jusquo la sociologie de la traduction savre-t-elle pertinente pour lhistoire des inventions
techniques ?
Derrire le cas prcis de lmergence dARPANET, se pose en fait le problme dune criture
renouvele des innovations techniques sous les conditions du numrique et des nouveaux outils
de lintelligence. Lhistoire de ces outils est insparable de la question des outils de cette
histoire.
19

PREMIERE PARTIE

LE PROJET
20
21

1. TOUR DHORIZON DUNE HISTORIOGRAPHIE NAISSANTE

Puisque ce travail de recherche se propose dexplorer les origines dInternet, un tour dhorizon
rapide de lhistoriographie existante constitue un pralable oblig. Quentendons-nous par ce
terme ? Nous en donnerons une acception trs large, qui dpasse le seul cadre universitaire
habituellement voqu pour dsigner lensemble des travaux de recherche consacrs lhistoire
dun phnomne. Concernant Internet, nous entendons par historiographie lensemble
htrogne, prolifrant et ingal, des nombreux crits, travaux, textes, tmoignages de toutes
sortes, consacrs la naissance et lhistoire du rseau des rseaux .
Cette dfinition rsulte dun choix mthodologique expliqu plus loin, consistant prendre en
compte lensemble des discours et des traces suscits par lhistoire, ou lvocation de
lhistoire dInternet, pour en dresser ensuite une sorte de classification, qui nous servira
dailleurs justifier notre propre corpus.

Entremlant travaux universitaires patents, ouvrages de journalistes, textes personnels


dinternautes, tmoignages dacteurs, ouvrages de vulgarisation..., lhistoriographie dInternet ne
cesse de se dvelopper, utilisant toute la puissance du rseau, dont elle constitue souvent une
mise en rcit . Comment caractriser cet ensemble disparate ? Comment y trier le bon grain
historien de livraie idologique, distinguer les diffrents statuts de ces textes, les multiples
fonctions remplies par cette historiographie en plein essor ?
Au moins trois types dhistoires ou de discours historiques sur Internet peuvent tre
identifis, selon les procdures de validation ainsi que les rseaux et les institutions qui en
permettent la diffusion. Nous distinguerons ainsi :
- une recherche historique naissante, fonde sur des mises en perspective, des clairages
singuliers, des problmatiques explicites. Issue des universits, amricaines pour la plupart,
lhistoriographie scientifique dInternet, bien que limite, parat en plein essor.
- une histoire-chronique vnementielle, journalistique, visant faire la chronique des faits
et gestes des diffrents acteurs dARPANET et dInternet, le rcit, plus ou moins enjoliv, des
origines. Apparue la premire, cette histoire-chronique domine encore largement
lhistoriographie grand-public et constitue une source prcieuse dinformation sur les origines du
rseau.
Ces deux types dhistoires ne se distinguent pas toujours aisment : certains travaux
universitaires sapparentent davantage une enqute journalistique et certaines enqutes ne sont
gure loignes de travaux acadmiques.
22

- enfin une histoire de type grand rcit , relevant, selon nous, du discours daccompagnement
des nouvelles technologies, de limaginaire technique rtrospectif des acteurs dInternet.
Histoires plus ou moins sauvages , textes publis sur le web sans contrle, rplications
dautres histoires plus construites, circulation massive dnoncs plus ou moins identiques, cette
histoire grand rcit ne se dfinit pas par des acteurs, des traces et des rseaux clairement
identifis, mais plutt par un ensemble disparate dnoncs, ayant pour point commun de
vhiculer schmatiquement les mmes reprsentations. Nous revenons plus loin sur les
problmes poss par ce type dhistoire.

Notons dores et dj un point essentiel, commun toutes ces histoires. Quelle soit de nature
universitaire, journalistique, internaute ou grand-public, lhistoriographie dInternet est avant
tout limage du rseau lui-mme : largement domine par les Amricains. A la fois acteurs,
utilisateurs et observateurs du phnomne Internet, les Amricains ne sont pas seulement les
mieux placs pour sintresser lhistoire de leur innovation majeure ; de nombreux facteurs
concourent pour faire de cette historiographie (au sens large) un lment constitutif du
dveloppement mme dInternet.

1.1 Une historiographie en plein dveloppement

Les premires histoires dInternet, apparues au dbut des annes 90, sont gnralement le fait
dtudiants ou dinternautes , acteurs du dveloppement dARPANET ou dInternet. Parmi
ces premires histoires, il convient den citer quatre, notamment en raison de lcho quelles ont
rencontr en France.

Tout dabord, les travaux pionniers dun couple de chercheurs, eux-mmes acteurs importants
des premires communauts en ligne, Ronda et Michael Hauben, qui commencent crire et
diffuser sur le rseau, ds 1992, les premiers textes sur lhistoire dInternet et de Usenet. 2
Michael Hauben, utilisateur dun BBS3dans le Michigan depuis 1985, a commenc
entreprendre, vers 1992, dans le cadre de ses tudes la Columbia University, une recherche sur

2
Usenet est le rseau de support des newsgroup , i.e. des forums de discussion.
3
Bulletin Board System : service de messagerie, de transfert de fichiers et de discussion
23
les origines et le dveloppement des forums de discussion, dont il tait un fervent utilisateur.4
Imprgn de lesprit de coopration, de communication et dchange, qui animait les forums de
discussion dalors, il forgea, au cours de son deuxime article, en 1993, le terme de
Netizens ,5contraction de net citizen (citoyen du Net), pour dsigner ces communauts en
ligne , annonciatrices de ce nouveau monde des rseaux informatiques.
Egalement membre des communauts en ligne, Ronda Hauben, publie, ds 1993 galement,
plusieurs articles sur lhistoire de Usenet. En quatre ans, les Hauben vont ainsi rdiger,
sparment ou ensemble, plusieurs articles publis sur le web et dans la presse informatique,
explorant larrire-plan de la cration dARPANET, montrant les ides et les projets des
pionniers des rseaux de communication (Licklider, Taylor...), insistant sur la place de la
cyberntique, du time-sharing et des projets dinformatique interactive dans la longue mergence
dARPANET.
Tous ces textes, remarquablement documents et riches dinformations, seront enfin rassembls
pour former un livre, Netizens , publi en 1997 6. Si on laisse de ct toute lidologie
communicationnelle et lenthousiasme parfois dbrid pour le Net, par de toutes les vertus
rdemptrices, cet ouvrage constitue, nos yeux, lune des sources les plus compltes ce jour
sur la naissance dARPANET. Il permet en effet de dployer toute la diversit des acteurs et des
organisations impliqus dans ce processus dmergence et montre notamment la toile de fond
des premiers rseaux.

Si les travaux des Hauben ont constitu pour nous la premire et, pendant longtemps, la
principale source dinformation sur la naissance dInternet, ils ont bien videmment marqu de
nombreux chercheurs. Ils sont notamment cits par Jean-Claude Gudon, dans son ouvrage La
Plante cyber. Internet et le cyberspace (Collection Dcouvertes Gallimard), lun des premiers
livres sur lunivers d Internet destin au grand public en France. Gudon indique en effet en
1996 deux histoires de lInternet disponibles sous forme numrise : lune est celle des
Hauben, lautre celle dun tudiant, Henry Edward Hardy, qui a ralis, en 1993, lun des
premiers travaux universitaires : The History of the Net , Masters Thesis de la School of
Communications, la Grand Valley State University 7.

4
M. HAUBEN, The Social Forces behind the Development of Usenet, hiver 1992
5
M. HAUBEN, The Net and Netizens The Impact the Net has on Peoples Lives, t 1993
6
M. et R. HAUBEN, Netizens : On the History and Impact of Usenet and the Internet, IEEE Computer Society
Press, 1997
7
H. HARDY, The History of the Net. Master's Thesis, School of Communications, Grand Valley State University.
1993. p. 2. Disponible par FTP : <ftp://umcc.umich.edu /pub/seraphim/doc/nethist8.txt>
24
Si nous voquons ce mmoire de matrise, ce nest point tant par son contenu (beaucoup
moins dense que loeuvre des Hauben, dont il sest beaucoup inspir) que par limpact quil aura
en France, o il servira souvent de source de nombreux auteurs. Ainsi le travail de Hardy sert-il
de rfrence historique dans le premier travail de synthse publi en France, louvrage bien
fourni dArnaud Dufour, Internet, dans la collection Que sais-je ?, publi pour sa premire
dition en 1995. Nous verrons plus loin limportance de cet lment bibliographique dans la
diffusion de linterprtation courante des origines.

A la mme poque que les premiers textes des Hauben, il faut galement mentionner un ouvrage,
devenu clbre, de Howard Rheingold, Virtual Reality , publi en 1991. Bien quayant pour
objet la ralit virtuelle et non lhistoire dInternet, Rheingold consacre plusieurs pages aux
pionniers dARPANET et aux premiers travaux sur les interfaces hommes-machines, notamment
de Licklider et Engelbart. Il publiera plus tard un autre ouvrage important, Virtual
Communities .

Dans cette catgorie des histoires dInternet large diffusion, il faut mentionner enfin un dernier
ouvrage, celui de Katie Hafner, journaliste scientifique et Matthew Lyon, universitaire de
lUniversit du Texas, paru en 1996 aux Etats-Unis : Where Wizards Stay Up Late : The
Origins of the Internet . Il a t publi en 1999 en France sous le titre Les Sorciers du Net 8.
Cet ouvrage, le premier dimportance consacr la naissance dInternet qui ait t traduit en
franais, constitue un apport prcieux la connaissance des acteurs et des conditions immdiates
dmergence dARPANET. Conu et crit comme un reportage journalistique, maill de
nombreuses anecdotes qui en rendent la lecture vivante, Les Sorciers du Net fournit une
description minutieuse et dense des premiers jours dARPANET. Les auteurs ne proposent
toutefois aucune mise en perspective historique et ninsistent peut-tre pas suffisamment sur la
priode des annes 50-60, contrairement Michael et Ronda Hauben. De nombreuses lacunes
peuvent galement leur tre reproches, ainsi quun certain parti-pris pour lentreprise , qui
construisit le rseau. Mais le matriau de Hafner-Lyon est dune remarquable richesse et restitue
toute lincertitude, la complexit du processus dmergence dARPANET. Les auteurs se sont
beaucoup appuys sur les tmoignages des acteurs des annes 60, notamment ceux de lquipe
BBN et de lARPA.

8
K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, Calmann-Lvy, 1999
25
Les livres voqus ci-dessus reprsentent-ils la recherche historique proprement dite ? Le livre
de Hafner et Lyon relverait plutt de ce que nous avons appel plus haut une histoire-
chronique , expression certes un peu vague, forge pour mieux distinguer les travaux la lisire
de lenqute et de la recherche (cela dit sans aucun jugement de valeur, car il sagit dun genre
dcrit qui a ses lettres de noblesse). Loeuvre de Michael et Ronda Hauben, trs documente et
lcriture plus acadmique que celle de Hafner-Lyon, semble relever davantage dune
recherche universitaire. Mais il est quelque peu difficile et arbitraire dattribuer ainsi des
tiquettes , elles-mmes pas toujours bien dfinies, des travaux de nature historique raliss
dans un autre pays o les critres de scientificit ne sont pas forcment les mmes que les ntres.
Ce qui frappe avant tout, la lecture des travaux prcits, cest leur densit informationnelle
contrastant avec leur faiblesse thorique : beaucoup de faits, de donnes, de tmoignages,
dinformations, de rfrences de toutes sortes, mais trs peu dexplications, sauf de nature
idologique (notamment chez les Hauben), encore moins de rfrences un quelconque
modle thorique. Ces tudes amricaines que nous avons pu consulter, aussi documentes
soient-elles, paraissent le plus souvent relever dune histoire journalistique ou vnementielle,
do sont absentes mises en perspective historique et problmatisations.

Si nous regardons du ct de la recherche acadmique proprement dite, ce nouveau champ de


recherche semble en cours dinstitutionnalisation, comme latteste la Confrence consacre
lhistoire dInternet, de la Society for Social Studies of Science, tenue en octobre 1995
lUniversit de Virginie.
Nous navons, malheureusement, pas pu consulter directement les travaux dont il est question
ici. Il sagira donc de sources de seconde main et nous nous baserons, pour ce faire, sur les
commentaires critiques de Geof Bowker9, historien des systmes dinformation. En effet,
Bowker a fait, sur le web, quelques commentaires trs intressants propos de cette confrence
de la Society for Social Studies of Science. Dans un court texte, il commente trois interventions,
remarques lors de cette confrence, dveloppant chacune un clairage particulier sur lhistoire
dInternet : celle de Judy ONeill, de Juan Rogers et de Janet Abbate. Qui sont ces trois
chercheurs ?
Judy ONeill est une chercheuse du Charles Babbage Institute, dont nous soulignons plus loin le
rle minent dans la constitution dune mmoire des technologies de linformation. Elle a
notamment particip, avec Arthur Norberg, William Aspray et dautres chercheurs, une srie

9
G. BOWKER, Thoughts on the history of the Internet. (Comments on session on the history of the Internet at the
Society for Social Studies of Science..; Charlottesville, 18-22 octobre 1995
26
dentretiens avec les acteurs dARPANET. Son intervention, lors de cette confrence de
1995, portait sur le rle majeur de lARPA et du Pentagone dans la naissance dARPANET
( Developing the Internet : ARPAs view ). Les entretiens mens au CBI (Charles Babbage
Institute) lui ont par ailleurs fourni la base dun ouvrage, rdig avec Arthur Norberg,
Transforming computer technology : information processing for the Pentagon, 1962-1986 ,
publi en 1996 aux John Hopkins University Press. Cet ouvrage nous semble (car nous navons
pu le consulter) de premire importance sur lhistoire dARPANET, par la qualit des sources, la
richesse du matriau et la perspective dveloppe, retraant le rle du Pentagone et de lARPA
dans lessor de linformatique amricaine.

Janet Abbate, autre chercheuse cite par Geof Bowker, est galement un nom connu de
lhistoriographie dInternet, souvent cit. Ayant consacr son travail de thse, lUniversit de
Pennsylvanie, lhistoire des relations entre lARPA et la recherche informatique,10 elle a
galement travaill sur les processus de normalisation des rseaux de tlcommunications. Son
intervention ( Open systems as a Socio-Technical Model for the Internet ) lors de cette
confrence de 1995, portait en effet sur lhistoire des relations entre les entreprises
internationales de tlcommunications et lARPA, autour de la controverse entre les protocoles
dInternet, TCP/IP, et la norme OSI 11 dfinie par lISO (International Standard Organisation).

La troisime intervention, releve par Geof Bowker, est celle dun chercheur, Juan Rogers
( Characterizations of Internet History : toward a multistranded account ), portant sur les
diffrentes histoires dInternet colportes dans la presse populaire : une tude de
lhistoriographie dInternet, en quelque sorte. Rogers, daprs le commentaire de Bowker,
semble se rfrer implicitement aux notions de Latour sur la construction des objets
sociotechniques, en mettant laccent sur les multiples lignes de lhistoire dInternet,
lidentification de leurs points de connexion.
Ces trois approches trs intressantes de lhistoire dInternet paraissent, sous plus ample
information, relever rellement sinon dune problmatique thorique, du moins dune
perspective originale dveloppe sur la naissance du rseau.

10
J. ABBATE, From ARPANET to Internet : A History of ARPA-Sponsored Computer Netwoks, 1966-1988.
Philadelphia : University of Pennsylvania, unpublished doctoral dissertation, 1994
11
OSI : Open Systems Interconnexion (Interconnexion des systmes ouverts). Norme internationale
dinterconnexion des rseaux, oppose TCP/IP dans les annes 80.
27
Nous terminerons ce bref (et partiel) tour dhorizon des travaux des historiens
amricains par larticle de John Leslie King, Rebecca Grinter et Jeanne Pickering sur la
naissance dARPANET, lun des rares articles de recherche traduit en franais et publi dans la
12
revue Rseaux Relatant lmergence de la communaut virtuelle de Netville , i.e.
lensemble des pionniers dARPANET qui dvelopprent les premires infrastructures et
applications du rseau, les auteurs proposent une perspective clairante sur les facteurs sociaux
et techniques de linnovation, insistant sur la convergence des intrts de la coalition
institutionnelle des acteurs dARPANET. Nous serons amens revenir sur ce texte, essentiel
dans lhistoriographie naissante dInternet.

Sans aller plus avant dans les problmatiques dveloppes par ces diffrents chercheurs et dans
les perspectives renouveles quils offrent sur lhistoire dInternet, concluons provisoirement que
cette histoire, qui ne fait que commencer, a dj des bases solides derrire elle et tmoigne,
outre-Atlantique, dune richesse et dune diversit prometteuses.

De ce ct-ci de lAtlantique, lhistoriographie dInternet senrichit progressivement de plusieurs


articles et travaux, mme si la recherche franaise napparat pas aussi dveloppe que sa
consoeur amricaine. Il faut noter dailleurs que lhistoriographie franaise suit et accompagne le
dveloppement des travaux amricains : ainsi il y a quelques annes, les premires vocations
historiques franaises13 provenaient souvent des mmes sources amricaines, notamment le
mmoire de Hardy et les travaux des Hauben. Le dveloppement rcent des recherches a permis
une diversification des rfrences et un renouvellement des perspectives.
Par ailleurs, les travaux franais sinscrivent dans une dimension thorique souvent plus
affirme, rfrant lhistoire dInternet une approche de linnovation technique, une conception
pr-tablie de la technique. Ainsi, plusieurs chercheurs mettent-ils laccent sur la dimension
utopique, imaginaire, qui habitait les pionniers dARPANET. Viviane Serfaty14, par exemple,
explore lidologie sous-jacente (celle de la communication transparente) qui a guid les
premiers pas du rseau. Se fondant sur un riche corpus de sources amricaines, Patrice Flichy15 a

12
J. KING, R. GRINTER, J. PICKERING, Grandeur et dcadence d'ARPANET. la saga de Netville, cit
champignon du cyberspace, Rseaux, n 77, mai-juin 1996, p. 9-35
13
Notamment DUFOUR, Arnaud. Internet. Paris : PUF, 1995. (Que sais-je ?) et GUEDON, Jean-Claude. La
plante cyber. Internet et cyberspace. Paris : Gallimard, 1996. (Dcouvertes Techniques)
14
V. SERFATY, L'Internet : fragments d'un discours utopique, Communication et langages, n 119, p. 106-117
15
P. FLICHY, Internet ou la communaut scientifique idale, Rseaux, n 97, 1999. p. 77-120
28
retrac, dans un article rcent, les grandes tapes de lhistoire dInternet en prenant pour
point dentre limaginaire de la communaut scientifique, quil place lorigine dInternet.
De son ct, Jean-Claude Gudon, lun des premiers chercheurs franais stre intress
lhistoire dInternet, reconnat galement la dimension communicationnelle (et non militaire) du
premier rseau, tout en insistant sur lhistoire des protocoles et des composants techniques
dInternet.16

Ainsi lhistoriographie scientifique sur Internet commence-t-elle se construire de part et dautre


de lAtlantique. Elle devrait permettre peu peu de contrebalancer les histoires dInternet
formant la trame dun grand rcit passe-partout, dont nous souhaitons pointer quelques
aspects problmatiques.

16
Voir notamment J.C. GUEDON, La force de l'intelligence distribue, La Recherche, n 328, fvrier 2000, p. 16-
22
29

1.2 Un phnomne de mise en rcit collective

Cette recherche historique, brivement voque, nest que la pointe merge dun vaste
ensemble documentaire. Et ce qui constitue peut-tre une nouveaut dans lhistoire des
innovations, cest lexplosion de cette historiographie prise au sens large, qui accompagne
lessor du rseau lui-mme.
Elle se caractrise par une grande htrognit. Htrognit des auteurs : journalistes,
chercheurs, tudiants, informaticiens, sociologues, acteurs historiques dInternet, amateurs et
internautes passionns, cadres commerciaux, lhistoire du rseau intresse de multiples
catgories dauteurs. Diversit des crits : articles, ouvrages, textes assez bref sur le web,
chronologies diverses, tmoignages, interviews, textes publicitaires... Mais cette diversit
contraste avec une certaine uniformit des contenus, dans lhistoriographie grand-public du
moins.
Do le statut quelque peu problmatique de cet ensemble historiographique : discours
daccompagnement, imaginaire technique , rcit mythique, enqute journalistique ou bien
recherche historienne ? Lhistoriographie dInternet est tout cela la fois et il nest pas toujours
facile de sy retrouver. Deux grands traits peuvent la caractriser :
- son caractre auto-rfrentiel
- sa fonction de mise en rcit collective

1.2.1 Une histoire auto-rfrentielle

Lon sait quel point Internet est un mdia global, autosuffisant, dont la finalit se trouve en
lui-mme et ce, ds lorigine : le rseau sert avant tout communiquer par et pour le rseau et les
innombrables avances techniques trouvent leur lgitimation sur le rseau lui-mme.
Ce caractre auto-rfrentiel du rseau des rseaux, point par de nombreux observateurs et qui
en constitue lun des traits majeurs, ne pouvait pas ne pas sappliquer galement sa propre
histoire. De deux manires :
- par lexplosion, sur le rseau lui-mme, des sites consacrs, en partie ou en totalit,
lvocation des origines. 17

17
Pour exemple, une requte simple sur Alta Vista, ralise le 18 fvrier 2000, avec le mot-cl ARPANET
donne, pour rsultat, 25 859 pages web ! Si lon demande : +ARPANET +history, Alta Vista trouve 2 796 pages.
Lexplosion historiographique nest pas un vain mot...
30
- par les tmoignages, de plus en plus nombreux, des acteurs dInternet eux-mmes,
qui sont pour la plupart toujours vivants, occupant des responsabilits importantes. Ces acteurs
(ingnieurs, professeurs, administrateurs), qui ont souvent leur propre site, sont cits par les
nombreux internautes passionns, qui tentent ici et l de recueillir les bribes du grand rcit
des origines.
Internet constitue ainsi sa propre ressource pour toute histoire raliser, et ce travail en est une
preuve supplmentaire.

Dans les multiples chantiers de recherche ouverts par Internet dans les annes venir, ltude de
la constitution du rcit historiographique, ou la scrtion par le rseau lui-mme de sa propre
histoire, souvent confondue avec son dveloppement en cours, pourrait reprsenter un champ de
recherche tout fait intressant. Car il sagit dun phnomne indit par son ampleur, dans lequel
le dveloppement dun mdia est accompagn, scand par une histoire, qui na jamais autant
jou le rle de discours de lgitimation.

1.2.2 La mise en rcit ou la lgende dInternet

Chaque innovation suscite une floraison de discours daccompagnement , servant lgitimer


les choix des acteurs, orienter les usages, justifier linnovation. Ou au contraire dcrier, en
dnoncer les effets jugs nocifs.
Internet, moins que toute autre innovation, nchappe la rgle et lessor du rseau des rseaux
sest toujours accompagn des discours de lgitimation les plus varis. Ce qui nous intresse ici,
cest cette fonction de mise en rcit que joue une partie de lhistoriographie dInternet.
Plusieurs sites, amricains pour la plupart, voquent ainsi avec des accents lyriques la naissance
dInternet, compare la dernire frontire et porteuse de toutes les utopies.

Ainsi Henry Hardy, dans la prface de son mmoire, salue en ces termes le Net :

Why write a history of the Net? It's not enough to say merely that it's never been done. The Net is
a unique creation of human intelligence. The Net is the first intelligent artificial organism. The Net
represents the growth of a new society within the old. The Net represents a new model of
governance. The Net represents a threat to civil liberties. The Net is the greatest free marketplace
of ideas that has ever existed. The Net is in imminent danger of extinction. The Net is immortal. 18.

18
H. HARDY, The History of the Net. Master's Thesis, School of Communications, Grand Valley State University.
1993, p. 2
31
Jim Brain, autre thurifraire enthousiaste, nhsite pas, quant lui, comparer Internet
la dcouverte de lAmrique :

In many ways, the Internet in the 1990's is much like the New World in 1492, after Christopher
Columbus discovered it. 19.
Ce qui nous parat intressant relever dans ces histoires dInternet trs prsentes sur le web,
cest la force, la prgnance et la diffusion massive des lments constitutifs de la trame dun
nouveau grand rcit , qui constitue dores et dj un matriau de choix pour ltude des
utopies socio-techniques.
Que lhistoire et le dveloppement des technologies informatiques aient sans cesse t
surchargs de symboles, producteurs et dclencheurs de mtaphores, nest certes pas nouveau.
Un ouvrage fait dailleurs le point sur limportance et la signification des mtaphores utilises
pour dcrire lunivers des rseaux dinformation, celui de Mark Stefik Internet Dreams :
Archetypes, Myths, and Metaphors for Inventing the Net , publi en 1996, aux MIT Press.
Mais le problme soulev ici nest pas tant lexistence, en soi invitable, de cet imaginaire
technique , dont Flichy a bien montr le rle essentiel dans les processus dinnovation,20 que
son intrusion, souvent au premier degr, dans nombre dtudes caractre historique. Preuve sil
en est, que ltude du dveloppement dInternet peine sortir des filets de la rhtorique de
lutopie technique .

1.2.2.1 En France, une histoire grand-public passe-partout


Quen est-il en France, o les ncessits de la lgitimation historique et du rcit des origines
sont beaucoup moins vives et de nature diffrente (puisque Internet nest pas n ici) ?
Nous avons voqu le dsquilibre franco-amricain dans les travaux de recherche : il nous faut
voquer un second dsquilibre, propre la situation franaise, existant entre lhistoire grand-
public et la recherche historique.
Ce dsquilibre se manifeste, selon nous, par la diffusion massive, grand-public dune
prsentation historique passe-partout, rplique linfini, par le fait mme de la puissance
dInternet et de ses possibilits de reproduction. Ainsi, pas un ouvrage ou un article de
vulgarisation, pas une mission de TV, pas un site web de prsentation gnrale dInternet qui ne
fasse rfrence aux mmes lments historiques, aux mmes explications, aux mmes noms.

19
J. BRAIN, A Compressed History of the Internet, Creative Micro Designs, 1995
20
P. FLICHY, L'Innovation technique. Rcents dveloppements en sciences sociales. Vers une nouvelle thorie de
l'innovation, La Dcouverte, 1995, p. 179-206
32
Une tude critique des conditions de diffusion de cette histoire officielle dInternet
mriterait dailleurs dtre entreprise et pourrait constituer un exemple intressant des nouvelles
formes que revt aujourdhui lpidmiologie des reprsentations ou des connaissances, sous les
conditions du numrique.
Rappelons brivement les composants de cette histoire officielle dInternet, que nous
illustrerons par quelques extraits douvrages de vulgarisation.
Philip Wade et Didier Falcand, dans Cyberplante, en fournissent une assez bonne illustration :

Il faut en effet se remettre dans le contexte politique de lpoque, cest--dire en pleine guerre
froide, au moment o lUnion sovitique vient de remporter une victoire capitale en lanant en
1957 le premier satellite dans lespace, le fameux Spoutnik. Pour viter que lavance sovitique ne
stende dautres secteurs, les politiques et les militaires amricains dcident dinvestir
massivement dans un nouveau programme de recherche. En 1962, le scientifique Paul Baran
suggre lUS Air Force de fonder ses systmes de communication sur le principe dun rseau
informatique dcentralis structure maille. Lavantage est vident : ds lors que le rseau ne
possde plus de point central, il peut parfaitement rsister une destruction partielle, due par
exemple un bombardement nuclaire. Finalement, il faudra sept ans pour que la socit de
consultants BBN prconise un mode de communication par paquets dot dun protocole original,
le Network Control Protocol. 21
Cette explication des origines dInternet se trouve dans la plupart des ouvrages de vulgarisation,
consacrs Internet. En voici un autre exemple, figurant dans louvrage de Luciano Floridi,
Internet, paru en 1997 chez Flammarion, dans la collection Dominos :

Lhistoire dInternet commence en tant que projet exprimental dans les annes 70, quand
lAdvanced Research Projects Agency (ARPA) du dpartement de la Dfense amricain cre
ARPANET. Ce rseau devait permettre plusieurs centres militaires parpills aux quatre coins
des Etats-Unis de continuer communiquer, et partager des services informatiques dans
lhypothse mme o des bombes nuclaires exploseraient sur le territoire amricain. 22
La version la plus tonnante de cette histoire, rellement officielle par le prestige de son
support, se trouve dans ldition 1995 de lEncyclopaedia Universalis :

Internet est issu du rseau ARPANET (...), cr en 1968 par le Department of Defense pour relier
ses centres de recherche. En 1979, lide vient des tudiants de Duke University Durham
(Caroline du Nord), de faire correspondre des ordinateurs pour changer des informations
scientifiques. De phnomne militaire, puis universitaire, Internet devient aux Etats-Unis laffaire
des grandes entreprises prives, des PME et des particuliers. 23
Le rappel oblig des origines dInternet figure galement dans la plupart des ouvrages
techniques, qui fleurissent aujourdhui dans les librairies. Nous ne citerons quun seul extrait,
pour ne pas alourdir le propos, mais nous pourrions sans peine allonger les exemples :

21
P. WADE, D. FALCAND, Cyberplante, Autrement, Mutations n176, p. 35
22
L. FLORIDI, Internet, Flammarion, 1997, p. 29
23
Internet, Encyclopaedia Universalis, 1995, version CD-ROM, p. 1 de larticle sur Internet
33

LARPANET avait comme objectif de relier des sites de recherche militaire afin de
rpartir les informations entre eux et permettre ainsi la reconstruction des informations de
lensemble des sites, si lun dentre eux faisait dfaut ou tait dtruit. LARPANET a donn
naissance, dans les annes 1980, lInternet utilis dans le domaine civil de la recherche aux
Etats-Unis. Celui-ci dest tendu au grand public et linternational au dbut des annes 90. 24

1.2.3 Une confusion historique la base du rcit des origines

Par ce bref florilge de citations, nous touchons au contenu mme de ce rcit des origines
dInternet. Ici se pose, au-del de la question du statut, de la fonction ou de la diffusion de cette
histoire dInternet, la question-cl de la validit de cette interprtation des origines.
Car il apparat que lhistoriographie naissante dInternet, aux Etats-Unis puis en France, se soit
fonde pour une bonne part sur une confusion historique, donnant lieu une vritable fable, celle
du rseau militaire indestructible.
Depuis le dbut de ce travail de recherche, nous navons cess de prendre nos distances avec
lexplication courante des origines dInternet (produit de la guerre froide, etc.), trouvant au fil de
nos recherches une accumulation derreurs, dinvraisemblances, de confusions dans de
nombreuses versions de cette historiographie. En particulier, il nous a sembl de plus en plus
patent que le fameux Rapport Baran, que lon saccorde souvent placer lorigine quasi-directe
dARPANET, tait mal valu, sinon surestim. Par ailleurs, le fait que les premiers sites
dARPANET aient t des universits, des laboratoires de recherche ou des entreprises
contredisait la thse du rseau militaire . Mais il restait des zones dombre et des incertitudes,
sur le devenir de ce Rapport de lexpert Paul Baran et surtout sur ses liens avec ARPANET.
Dsormais, ce stade de nos recherches et surtout depuis la lecture de louvrage de Katie Hafner
et Matthew Lyon (Les Sorciers du Net), nous sommes en mesure de passer du doute la
certitude : ARPANET navait rien voir avec un rseau militaire, le Rapport Baran na jamais
t la source du projet (mme si des liens existent) et la diffusion de cette lecture militaire
des origines reposerait sur des rumeurs persistantes (selon lexpression de Hafner et Lyon).
Selon nous, lorigine et la persistance de ces rumeurs, trs prsentes chez de nombreux
historiens, voire chez certains acteurs dInternet eux-mmes, seraient chercher dans la
complexit mme de toute cette histoire, que lon rsumera ainsi provisoirement, avant dy
revenir en dtail dans la 2me partie :

24
H. SAMIER, V. SANDOVAL, La Recherche intelligente sur linternet, Hermes, 1998, p. 11
34
- il a bien exist un plan, un projet de mise en place dun rseau dcentralis, cens pouvoir
rsister une attaque nuclaire : il sagit du projet dfendu par un expert de la RAND
Corporation au dbut des annes 60, Paul Baran ;
- ce projet na jamais abouti et a t abandonn en 1965 ;
- presque la mme poque (1966-67), le projet dinterconnexion des centres de recherche
informatique tait lanc par lARPA ;
- ce projet, qui donnera naissance ARPANET, tait totalement indpendant de celui de Paul
Baran, mme sil reposait sur les mmes composants techniques.
Deux projets trs similaires au plan technique (fonds sur la transmission par paquets), des
acteurs communs (le Pentagone, les milieux de linformatique, certaines entreprises), un mme
contexte (celui de la guerre froide dans les annes 60), des liens (mme tnus) entre les deux
projets et leurs protagonistes : lon peut comprendre la confusion entre les deux projets et
lerreur dinterprtation dARPANET qui en a suivi.

Une future histoire de lhistoire dInternet aura peut-tre examiner la gense de cette
interprtation et notamment la raison pour laquelle le Rapport Baran a recueilli, plus de trente
ans aprs son chec technique, un tel succs mdiatique, au point de passer pour linspirateur
dARPANET. Sans pouvoir rpondre cette question, il nous semble que le succs de cette
lgende des origines militaires dInternet provient de la force de propagation du rseau lui-
mme, de nombreux sites se faisant lcho de cette interprtation. Ajoutons que cette confusion
historique a pu tre entretenue par certains protagonistes dARPANET eux-mmes, situs aux
marges du rseau. En France, la diffusion de cette version semble avoir t accentue, ds 1995,
par le livre dArnaud Dufour, qui reprend, son corps dfendant, le travail de Hardy.
Pourtant plusieurs travaux et tmoignages sont venus sinscrire en contrepoint de cette lgende
tenace et sulfureuse , selon lexpression de Christian Huitema25. A commencer par les
principaux acteurs lorigine dARPANET, Robert Taylor, Larry Roberts, Leonard Kleinrock,
Vinton Cerf et quelques autres. Outre la plupart des travaux de recherche, qui remettent en cause
cette lgende de lorigine militaire, louvrage trs document de Hafner et Lyon met un point
final, selon nous, toute linterprtation courante et encore dominante des origines du rseau.

25
C. HUITEMA, Et Dieu cra l'Internet..., Eyrolles, 1995, p. 51
35

1.3 Une fausse neutralit idologique et pistmologique

1.3.1 La question de linstrumentalisation de lhistoire

L idologisation de lhistoire, i.e. son utilisation dans des dbats politiques ou idologiques,
est aussi ancienne que lhistoire elle-mme. Elle serait mme, si lon en croit certains des
critiques les plus radicaux du positivisme historique, ceux du courant dit relativiste ou
prsentiste , au fondement de lhistoire. Pour la pense prsentiste , dfendue par certains
historiens anglo-saxons des annes 30 et relaye en France par des penseurs comme Henri
Marrou ou Paul Veyne, la pense historique est une activit de limagination. On tend reconstituer
26
le pass par rapport au prsent. (do cette appellation de prsentiste pour signifier
limpossible objectivit de lhistorien, toujours produit de son poque). Chaque sicle
rinterprte le pass de manire que celui-ci serve ses propres fins... Le pass est un genre dcran sur
lequel chaque gnration projette sa vision de lavenir , nous dit C. Becker, historien amricain des
annes 4027.
Linstrumentalisation de lhistoire, stade avanc de lidologisation du discours historique,
toujours quelque part porteur dune certaine vision du monde (politique, religieuse, nationale...),
se pose, avec une acuit peut-tre encore plus grande, dans le cas dARPANET, compte tenu des
conditions politiques particulires dmergence du rseau (les USA, larme, la guerre froide) et
des enjeux actuels dInternet.
Cette instrumentalisation idologique semble soprer selon deux directions opposes,
correspondant aux deux attitudes que lon peut rsumer schmatiquement comme celles des
partisans ou celle des adversaires dInternet.
Ainsi, dans le dbat public souvent passionnel (entre lextase et leffroi ) dont Internet fait
lobjet en France, lvocation des origines a pu servir dargument critique : quARPANET soit
le produit de la guerre froide, des intrts stratgiques amricains, ou bien (ce qui nest pas
contradictoire) celui du rve cyberntique, de lutopie communicationnelle, linterprtation des
origines permet souvent de dployer tout largumentaire de la mfiance envers une technologie
domine par la communication lamricaine.

26
Citation de R.G. Collingwood, extraite de G. BOURDE, H. MARTIN, Les Ecoles historiques, Seuil, 1983, p. 210
27
Ibid., p. 341
36
A linverse, chez les apologistes dInternet, lvocation des origines communicationnelles
constitue, notamment outre-Atlantique, la principale justification du rseau des rseaux. Ainsi,
pour Michael Hauben, ce sont les visions prophtiques dun monde de la communication par
rseau, labores par Licklider au dbut des annes 60, qui forment la trame dInternet et des
netizens ( The world of the Netizen was envisioned more than twenty-five years ago by J.C.R.
28
Licklider. ). Ce nologisme, forg par Michael Hauben, dsigne les membres de cet univers
communicationnel, dont il donne la dfinition suivante, reprsentative de lidologie
communicationnelle dInternet :

Welcome to the 21st Century. You are a Netizen (a Net Citizen), and you exist as a citizen of the
world thanks to the global connectivity that the Net makes possible. You consider everyone as your
compatriot. You physically live in one country but you are in contact with much of the world via the
global computer network. Virtually, you live next door to every other single Netizen in the world.
Geographical separation is replaced by existence in the same virtual space. 29
Il est important de noter que cette question des diverses interprtations possibles de lhistoire
dInternet alimente de nombreux dbats outre-Atlantique. Ainsi, Geof Bowker, commentant le
travail de Juan Rogers sur les histoires courantes, colportes dans la presse grand-public - aussi
bien lide dune force dmocratique rvolutionnaire que celle du bras du complexe
militaro-industriel -, sinterroge sur la fonction de ces rcits. Et il note avec justesse que lune
de leurs fonctions est de lgitimer les actions prsentes et futures des acteurs dInternet :

In the process, these stories encapsulate a politics of the present. They define a trajectory that
motivates current actors and drives them into future actions. They show us not the way it was, but
which way the stream is flowing now 30(cest nous qui soulignons).
Notons que cette remarque, laquelle nous souscrivons, a de fortes rsonances avec le courant
prsentiste des historiens amricains, puisquelle insiste sur les processus, presque
invitables, dinstrumentalisation des histoires dInternet, au service des acteurs actuels.

1.3.2 La question de la virginit pistmologique

Tout point de vue repose sur des prsupposs , rappelle avec raison Grard Noiriel31. Et
lexplicitation des dits prsupposs constitue le passage oblig pour tout travail de recherche.

28
M. et R. HAUBEN, Netizens : On the History and Impact of Usenet and the Internet, IEEE Computer Society
Press, 1997, p. 5
29
Ibid., p. 3
30
G. BOWKER, Thoughts on the history of the Internet..., art. cit., p. 3
31
G. NOIRIEL, Sur la "crise" de l'histoire, Belin, 1996, p. 194
37
Cette question de lpistm, i.e. des prsupposs, des modles thoriques qui
structurent le regard et la perception du rel, dterminent une vision du monde un moment
donn et dans un contexte donn, a suscit, dans le champ de lhistoire, de vifs dbats et de
profondes remises en cause, au point de provoquer une crise de lhistoire, dont Grard
Noiriel sest fait le brillant analyste.
Concernant ltat des lieux des histoires actuelles dInternet, de quels prsupposs (explicites ou
implicites) sont-elles porteuses ? Quelles conceptions du monde, des rapports entre techniques et
socit, des processus dinnovation, de lhistoire affleurent dans les travaux des historiens
dInternet ou dans les histoires diffuses auprs du grand-public ?
Ce qui frappe le plus, la lecture de cette historiographie naissante, cest prcisment lillusion
de la virginit pistmologique , ou en dautres termes, un certain aveuglement sur ses
prsupposs, que lon trouve notamment chez beaucoup dhistoriens amricains et, a fortiori,
dans les versions grand-public franaises.
En fait, cette historiographie nous parat souvent (pour la partie que nous connaissons, bien
entendu) imprgne de deux illusions, parmi les plus classiques en histoire :
- celle de la croyance, de type positiviste, dans lobjectivit des faits, des chronologies, des
dates ; do la vogue des histoires dInternet , prsentes sur le WWW, qui se contentent
dtre de simples chronologies, de purs rappels de dates et de faits, pas toujours vrifis au
demeurant. Les travaux amricains consults, en dpit de leur qualit et de leur richesse
dinformations, nous paraissent assez reprsentatifs de cette illusion de virginit
pistmologique , autre figure de lempirisme le plus classique.
Si nous sommes loin de connatre tous les travaux de nos collgues amricains, nous ne pensons
pas dformer les choses en pointant le fait que la plupart des histoires actuelles dInternet ne (se)
posent pratiquement jamais la question de leurs prsupposs thoriques ou pistmologiques, et
se prsentent comme de simples rcits prtendument objectifs. La question de la slection
des faits et des vnements retracs nest, par exemple, jamais voque.
- la deuxime illusion, plus pernicieuse, concerne le primat donn la recherche des causalits :
il sagit toujours, dans la plupart des histoires actuelles dInternet, de trouver tout prix une
cause , une origine dominante sinon unique. Et les explications courantes de la naissance
dInternet nous paraissent empreintes dune conception classiquement causale de lhistoire, selon
laquelle les objets ou les innovations socio-techniques, comme les vnements dune autre
nature (politique, conomique...) restent dtermins par un principe quasi-unique de causalit :
ici lidologie ou le discours, l les intrts stratgiques, ailleurs lconomie ou la technique
elle-mme, ou le jeu des forces sociales. Une vision mcaniste et linaire de lhistoire domine
38
cette recherche trs traditionnelle des causes et traverse la majeure partie de lhistoriographie
dInternet. Nous reviendrons plus loin sur cette question de la causalit.
Mais lillusion pistmologique dans lhistoriographie dInternet ne concerne pas seulement
lhistoire et le dvoilement des prsupposs proprement historiques. Une histoire dInternet ne
peut pas ne pas (se) poser, en filigrane ou explicitement, la question centrale et incontournable
de la pense des techniques et des innovations. Autrement dit, la question pistmologique, sans
cesse remise sur le mtier et au fondement de toute recherche sur Internet, dborde le seul cadre
de lhistoire pour toucher celui de la philosophie et de la sociologie des techniques, notamment
travers linterrogation suivante : sur quelles conceptions pralables des techniques et des
innovations sappuient les diverses approches ou lectures historiques dInternet ? L encore,
constatons labsence frquente de ce type dinterrogations, sauf dans les travaux de King, Grinter
et Pickering32, qui se revendiquent implicitement du modle de lobjet-frontire , comme
modle de linnovation.
Concernant les autres travaux universitaires, que nous avons voqus prcdemment, Geof
Bowker formule en dfinitive un constat assez voisin du ntre, lorsquil reproche aux trois
auteurs, dont il commente les communications, une certaine faiblesse thorique dans leur
histoire dInternet :

One thing common to all three papers - and indeed to much writing about the history of
computing - is that they do not deal with any wider literature.
Et aprs leur avoir conseill de sappuyer sur diffrentes ressources thoriques de lhistoire et de
la sociologie des techniques, notamment les modles de la construction mutuelle des
organisations et de la technologie ainsi que la sociologie de Latour, il justifie en ces termes cette
ncessit thorique :

Do you need to draw on this kind of theoretical resources - viz one that poses basic ontological
and epistemological questions - in order to understand the history of the Internet ? I suspect so :
precisely because we are dealing with an information infrastructure. 33
Nous arrivons l peut-tre au coeur de la question fondamentale de toute histoire dInternet :
quel type dhistoire pouvons-nous convoquer ou crire pour un type dobjet comme Internet ?
Autrement dit, avec quelles ressources thoriques, partir de quel modle de linnovation
entreprendre lhistoire dun vaste systme, dune infrastructure informationnelle , pour
reprendre lexpression de Bowker ?

32
J. KING, R. GRINTER, J. PICKERING, Grandeur et dcadence d'ARPANET. la saga de Netville, cit
champignon du cyberspace, Rseaux, n 77, mai-juin 1996, p. 9-35
33
G. BOWKER, Thoughts on the history of the Internet..., art. cit., p. 3
39

1.4 La matire dInternet

Lhistoire (ntant quune) certaine manire pour une socit de donner statut et laboration une
34
masse documentaire dont elle ne se spare pas , sur quelle masse documentaire se construit
lhistoire dInternet ? Sur quoi et de quoi est constitue cette historiographie, dont nous avons
tent de cerner les contours ? Aprs avoir voqu les recherches historiques actuelles et avant de
prsenter notre propre corpus, il convient maintenant de remonter aux sources, la matire
mme de cette histoire.

1.4.1 Abondance des sources

Si lon considre lensemble des traces et des sources de lhistoire dInternet, lon est frapp par
labondance, la richesse, la diversit, la prolifration des matriaux. Archives des organisations
impliques dans le projet ARPANET, textes et articles du champ de linformatique des annes
60, rapports et documents techniques, etc. : lun des problmes les plus pineux pour tout
historien dInternet est le mme que celui qui se pose aujourdhui toute personne faisant une
recherche dinformation sur le web, savoir le trop-plein, le dluge informationnel et les
difficults de slection et de traitement de linformation qui en dcoulent.
Dune manire plus gnrale, se retrouve ici lun des problmes les plus aigus des historiens du
temps prsent : celui de lencombrement des archives, de lengorgement documentaire.
Matire documentaire dautant plus foisonnante si, comme nous nous le proposons, lon ajoute
au vaste ensemble des documents dpoque, toutes natures confondues, les documents rcents ou
actuels constitus des tmoignages et interviews des acteurs. Choix sans doute contestable, mais
comment caractriser autrement les tmoignages directs des protagonistes ? Ils constituent aussi
la matire dune histoire toujours en cours, mme sils ne sont pas de mme nature que les
documents originaux.
Avant de prsenter ce vaste ensemble documentaire, il nest pas inutile de sinterroger au
pralable sur les raisons dune telle abondance de traces, concernant la naissance dInternet.
Sans approfondir cette question complexe, il nous semble que lon peut voquer au moins trois
explications ce mini-phnomne dexplosion documentaire , qui souligneront la spcificit
de cette innovation technique majeure.

34
M. FOUCAULT, L'Archologie du savoir, Gallimard, 1969, p. 14
40
Tout dabord, la multiplicit des acteurs concerns : lon sait quel point lmergence
dARPANET a t un phnomne minemment collectif, mettant en jeu un trs grand nombre
dacteurs individuels, dentreprises, dorganisations, duniversits, multipliant de facto les traces
des innombrables oprations et actions menes.
Rapports techniques des entreprises, notes et documents de lARPA, des universits, articles des
chercheurs, documents des groupes techniques dARPANET, etc. : plus que pour toute autre
innovation, le caractre collectif, social, de la naissance dARPANET sincarne et se matrialise
dans une mmoire documentaire prolifrante, issue de sources multiples et htrognes. Notons
galement quune bonne partie de ces documents sont accessibles sur le rseau.

Do une deuxime raison cette abondance documentaire : la nature informationnelle


dInternet. Toute innovation technique suscite et, en retour, repose sur des traces crites de
toutes sortes. Pas de science ni de technique sans instruments ni sans traces, comme lont bien
montr les sociologues de lEcole des Mines. Cette caractristique fondamentale des inventions
techniques nest-elle pas exacerbe, lorsquil sagit dune innovation concernant un systme
informationnel global, comme Internet ? Autrement dit, ARPANET et sa suite Internet tant
avant tout des espaces communicationnels et informationnels, des machines produire et
changer de linformation, cette donne essentielle, qui distingue cette innovation majeure de
toute autre, nexplique-t-elle pas galement cette explosion des traces accompagnant son
histoire ?
Il ne sagit pas ici des documents proprement techniques qui prcdent et prparent
immdiatement linnovation (plans, rapports, notes) et qui, dans le cas dARPANET, paraissent
dun volume normal , sans doute infrieur aux montagnes de documents techniques gnres
par les premires fuses de la NASA.
Nous voulons parler surtout des documents et des traces produits par lobjet technique lui-
mme, une fois en tat de fonctionner : ARPANET, rseau de communication, est aussi un
support, un producteur dinformation. Pensons au courrier lectronique, la documentation
technique place sur le rseau. Ds lorigine, ARPANET suscite son propre univers
informationnel, sa propre mmoire, comme tous les nouveaux mdias pourrait-on dire.
Mais quest-ce qui diffrencie cette production du rseau de celle dautres mdias plus ou
moins comparables ? Par exemple des premiers journaux, des premires images de la tlvision,
des premires missions radiophoniques (dans la mesure o ces traces ont pu tre conserves,
contrairement aux premiers messages changs sur le tlgraphe optique ou lectrique) ?
Au-del de la diffrence de support, deux points distinguent peut-tre cette mmoire interne
dARPANET de celle des autres mdias :
41
- il sagit dune mmoire ouverte : les traces accumules au fil des ans, depuis 1969,
restent, pour beaucoup dentre elles, ouvertes, accessibles tous par le web. Se retrouve ainsi,
dans la matire historique dInternet, le caractre ouvert, transparent du rseau. Certes,
cette disponibilit, cette accessibilit des archives se retrouvent dans dautres mdias, mais
srement pas un tel degr.
- et surtout cette mmoire du rseau, la diffrence des premires traces des autres mdias, est
limage du rseau lui-mme : auto-rfrentielle. Si les premires images tlvisuelles portaient
rarement sur le mdia lui-mme et leurs conditions de production, la situation est toute autre
avec ARPANET. Le meilleur exemple est donn par les RFC (Request For Comments),
documentation interne propre ARPANET, ouverte aux acteurs du rseau et rassemblant les
diverses amliorations techniques apporter ; de mme, il est connu que les messages, les
fichiers, les documents changs entre les chercheurs portaient galement sur le rseau.
Le rseau parle au rseau, du rseau et sur le rseau, pourrait-on rsumer, pour illustrer la nature
auto-rfrentielle des archives et des traces dARPANET.
Cette nature historiquement auto-rfrentielle des traces du rseau sest prolonge dans
lhistoriographie actuelle, comme nous lavons vu.

Enfin nous pouvons invoquer un troisime type dexplications cette abondance documentaire,
de nature plus culturelles ou / et politiques.
Dune part, la constitution, lorganisation, la circulation, la mise disposition de cette masse
documentaire, concernant la naissance et le dveloppement dInternet, sont autant de signes de la
politique dlibre de matrise de linformation des autorits amricaines, quelles soient
politiques, conomiques ou scientifiques. Rappelons que la prise de conscience de la valeur
stratgique de linformation, notamment spcialise, scientifique et technique, qui sempare des
dirigeants amricains, date du dbut des annes 60. Elle sest traduite entre autres par la mise en
place dune vritable politique de linformation, dont les banques de donnes, les premiers
serveurs, les institutions consacres lIST et ARPANET sont autant de rsultats, directs ou
indirects. ARPANET tant n sous le signe de la transparence et de la circulation sans entraves
de linformation, il est ds lors naturel que linformation qui lui est propre soit organise et
largement accessible.

Dautre part, il faudrait sinterroger sur le lien, paradoxal, entre cette culture de
linformation , largement dveloppe aux Etats-Unis et ce que lon pourrait appeler la qute
des origines , ou le souci de lhistoire, propre tout pays mais qui revt un caractre particulier
dans ce pays en manque de racines.
42
Linformatique et les rseaux constituent une part centrale de lhistoire rcente des Etats-
Unis, et lorganisation dune politique patrimoniale leur gard devient une composante
majeure de cette qute des origines. De mme peut-on invoquer ce besoin de mmoire, de
conservation des traces, pour expliquer la multiplication des tmoignages et des textes en tous
genres, produits par les acteurs dInternet eux-mmes.
Multiplicit des acteurs, facilits techniques dun systme informationnel indit, souci de
mmoire, politique de linformation : autant de raisons pouvant rendre compte de labondance
des matriaux, accessibles aux historiens prsents et venir dInternet.

1.4.2 Les deux composantes du corpus historique

Si lon examine la composition de cette riche matire dInternet, quelles sont les lignes de
force ? Il nous semble possible de distinguer schmatiquement deux sous-ensembles
documentaires, correspondant deux moments diffrents de la jeune histoire dInternet :
- dune part, les documents dorigine, i.e. les vritables traces de linnovation, la fois
produits, symboles, tmoins du processus dmergence ;
- dautre part, ce que nous appellerons la mmoire organise , i.e. les efforts entrepris depuis
plusieurs annes par diffrents acteurs pour constituer la mmoire dInternet.
Quels sont les principaux lments retenir de ces deux catgories ?

1.4.2.1 Les traces de linnovation


Ensemble documentaire immense, protiforme et presque impossible dlimiter, si lon
considre ARPANET comme le fruit de facteurs, de rseaux et de lignes trs htrognes,
de quoi, grosso modo, se composent ces traces de lmergence du premier rseau ? Essayons de
faire le tri.

1.4.2.1.1 Les textes scientifiques

On trouvera dabord dans cette masse documentaire les articles et les textes scientifiques, sur la
cyberntique, linformatique interactive, lhypertexte, le time-sharing, les interfaces hommes-
machines, les communauts virtuelles, lintelligence artificielle, les rseaux.
Impossible recensement de cette littrature scientifique foisonnante et diversifie, et pourtant
passage oblig pour toute comprhension de lmergence dInternet : les textes de Vannevar
Bush35, Joseph Licklider36, Douglas Engelbart37, John McCarthy, Paul Baran, Robert Fano... et

35
Lincontournable As We May Think , paru en 1945
43
les autres, restent, non seulement dventuelles sources de rflexion toujours fconde et
actuelle (notamment ceux de Bush, Licklider et Engelbart), mais ils constituent surtout des
cls incontournables pour saisir les ides, les projets, les rves aussi, des pionniers
dARPANET.
Ces textes fondateurs ne reprsentent pas seulement une bonne part des sources dinspiration
des acteurs dARPANET : ils reprsentent aussi, selon Latour et Callon, des attracteurs , des
actants du processus dinnovation, appels faire partie, avec dautres forces, dun rseau socio-
technique. Il serait donc rducteur de confiner ces textes au rle qui leur est souvent dvolu :
celui de source dinspiration et dinfluence, de cadre intellectuel, voire de cause premire des
avances techniques. Un article scientifique, un ouvrage, un rapport de recherche sont autant
dactants de linnovation, de dispositifs dintressement pour reprendre la terminologie de la
sociologie de la traduction, sur laquelle nous reviendrons. Ces textes, publis dans des revues,
des actes de congrs, des rapports de recherche, sont dune relative accessibilit. Certains ont fait
lobjet dune publication sur le web, qui leur donne ainsi une seconde vie38. Pour notre travail,
plusieurs de ces textes ont constitu une part essentielle de notre corpus de recherche (voir plus
loin).

1.4.2.1.2 Les documents techniques

Les documents et traces techniques qui prcdent et accompagnent la naissance dARPANET


sont videmment multiples, htrognes, impossibles recenser, difficiles identifier et parfois
trouver, du moins si lon nest pas sur place.
On peut y distinguer deux types de documents :
- les documents internes aux entreprises et aux organisations dARPANET ;
- les documents communs tous les acteurs
Parmi les premiers, figurent par exemple les archives de lentreprise Bolt Beranek & Newman,
qui construisit linfrastructure du rseau, celles de la RAND Corporation, de lARPA, des
universits, etc. Documentation l encore trs diversifie et surtout clate en de multiples lieux.
Certains chercheurs amricains en proposent heureusement de prcieuses bibliographies39.
Pour notre part, nous navons pu avoir accs cette documentation technique dorigine ,
propre aux divers acteurs.

36
Notamment Man-Computer Symbiosis , publi en 1960
37
Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework, publi en 1962
38
Voir dans la bibliographie les adresses de quelques uns de ces textes, que nous avons pu obtenir par le rseau
39
Voir notamment celle de Hafner et Lyon
44
En revanche, ARPANET ayant t conu pour partager linformation entre chercheurs, les
pionniers du rseau ont utilis celui-ci pour y stocker toute une documentation technique,
connue sous le nom des RFC (Request For Comments), dj voqu. Cette premire
documentation technique, collective, servant la fois de support dexpression et de norme
constitue, consigne les premires normes du rseau et contient une information de premire
main sur les acteurs, les problmes poss, les dbats, etc. Toute cette documentation propre au
rseau a t trs tt organise, comme nous le verrons, et se trouve disponible aujourdhui sur le
WWW de nombreuses adresses40.
Prolifration, abondance de la documentation technique propre ARPANET et Internet : hormis
la question de laccs (srement possible) aux archives des entreprises, le principal problme
pos aux chercheurs est sans aucun doute celui de lexploitation, de linterprtation de cette
masse documentaire.

1.4.2.1.3 La presse et les divers textes de lpoque

Troisime source possible permettant de retrouver les traces de lmergence dARPANET : la


presse amricaine et divers textes politiques, ou sociologiques, publis dans les annes 50 et 60.
L encore, continent documentaire immense, insaisissable. On en trouvera quelques rfrences
pertinentes dans les bibliographies des ouvrages des chercheurs, cits plus loin. Reconnaissons
pour notre part que cest un domaine que nous avons trs peu explor.

1.4.2.2 La mmoire organise


La deuxime grande composante de cette matire dInternet recouvre, selon nous, toute la
documentation postrieure la naissance dARPANET, labore volontairement dans le but de
conserver et de tmoigner de ce moment fort de linnovation technique. Nous ne sommes plus ici
dans le domaine des traces du processus dmergence dARPANET, ni encore dans celui de son
histoire, mais plutt dans cette zone intermdiaire, grise, de la mmoire et du patrimoine.
Que mettons-nous dans cet ensemble ? Archives labores, tmoignages, interviews, pages
personnelles, rapports de synthse, chronologies, compilations de donnes, sites web, archives
lectroniques : les formes, les sources et les fonctions de cette mmoire dInternet sont l
aussi trs diverses. Plusieurs typologies sont possibles et nous proposons de distinguer,
schmatiquement, deux parties dans cette mmoire de lmergence :

40
Voir par exemple : http://www.rfc-editor.org/index.html, ou bien le site de lISI http://www.isi.edu, ou encore
celui de lUniversit de lOhio http://www.cis.ohio-state, etc.
45
- dune part, les documents institutionnels , labors par les organisations membres
dARPANET, soucieuses de (se) constituer (leur) une mmoire la hauteur de lvnement ;
- dautre part les tmoignages individuels des acteurs, soit sous forme dentretiens, soit de textes
ou sites personnels.
Dans le premier groupe, on peut trouver quelques unes des premires histoires dARPANET,
labores par les organisations impliques. Ainsi lARPA a-t-elle fait raliser, ds 1975, une
premire histoire de lagence, confie sur contrat la Richard Barber Associates, intitule The
Advanced Research Projects Agency : 1958-1974 (cite par Hafner et Lyon41). Il existe
galement un autre document important, cit par les chercheurs amricains Michael et Ronda
Hauben42, publi conjointement par lARPA et BBN en 1978 et crit par des acteurs
dARPANET, ARPANET, Completion Report 43. La liste nest bien sr pas exhaustive mais
on peut observer que le souci dhistoire et de mmoire des organisations dARPANET ne date
pas daujourdhui.
Enfin, le deuxime groupe de documents se compose dun ensemble en pleine croissance, celui
des tmoignages des acteurs eux-mmes. On ne compte plus les pages personnelles sur le web
des diffrents protagonistes dARPANET, les interviews dans la presse, etc.44. Sources
intressantes dinformation provenant des principaux acteurs eux-mmes, ces tmoignages sont
nanmoins de valeur ingale et certains sites sont prendre avec prcaution, car ils se prsentent
parfois comme des mises en scne publicitaire ou des documents dauto-clbration.

Dun tout autre intrt sont les documents proposs par le Charles Babbage Institute, dj
voqu. Ici sexprime avec force ce souci amricain de se constituer une mmoire de ce pan
entier de lhistoire des Etats-Unis quest devenue linformatique. Cr en 1980 par le soutien
conjoint de la Charles Babbage Foundation, de lUniversity Institute of Technology du
Minnesota et des University Libraries, le Charles Babbage Institute, tabli lUniversit du
Minnesota, est un centre de recherche unique en son genre, consacr exclusivement, comme son

41
K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, op. cit., Voir la bibliographie p. 340
42
M. et R. HAUBEN, Netizens : On the History and Impact of Usenet and the Internet, IEEE Computer Society
Press, 1997
43
F. HEART, A. MCKENZIE, J. McQUILLAN, D. WALDEN, ARPANET, Completion Report, Washington, BBN,
ARPA, 1978
44
Citons dans ce domaine quelques sites que nous avons consults et utiliss pour notre propre recherche :
- le site de Leonard Kleinrock, accessible sur le WWW (<http://millennium.cs.ucla.edu/>)
- celui de Douglas Engelbart
- la page personnelle de Larry Roberts (http://www.ziplink.net/~lroberts/
- le site de John McCarthy (http://www-formal.stanford.edu/jmc/history/timesharing/)
46
nom lindique, lhistoire de linformatique et de son impact social45. Vritable lieu de
mmoire des technologies lectroniques et informatiques, le CBI est devenu, par la richesse de
ses collections et lampleur du travail men, lune des principales sources historiques
amricaines sur linformatique. Outre une importante bibliothque spcialise, une vidothque
de plus de 110 000 images et de 600 films, une activit ditoriale, la tenue de colloques annuels,
des actions de recherche et denseignement, le CBI a men surtout un impressionnant travail de
collecte historique, en ralisant quelques 300 interviews des acteurs de linformatique
amricaine depuis 1935, constituant ainsi un fonds documentaire dune inestimable valeur.
Une bonne part de lactivit de recherche du CBI, dans ce travail de collecte des tmoignages,
porte sur le rle de lARPA/IPTO dans le financement de la recherche informatique amricaine,
ou sur la constitution des premires firmes informatiques. Concernant spcifiquement
lmergence dARPANET, lenregistrement et la diffusion, sous version papier ou lectronique,
des entretiens mens avec plusieurs dizaines de personnes impliques de prs ou de loin dans
cette histoire, reprsentent lune des sources les plus essentielles pour tout travail de recherche
historique. Car la diffrence des pages personnelles dauto-promotion ou des brves interviews
menes par des internautes ou des journalistes presss, il sagit ici dentretiens de longue dure,
conduits par des chercheurs spcialistes de lhistoire de linformatique (William Aspray, Artur
Norberg, Judy ONeill), dans lesquels le souci du dtail le dispute la vrification soigneuse des
tmoignages, la confrontation rgulire de tous les propos des personnes interroges. Avec ce
type de documents, nous quittons dj le domaine de la mmoire organise et de la
clbration pour entrer, enfin, dans celui dune intelligibilit historique, dun dbut de mise en
perspective.

45
Voici les coordonnes du CBI : Charles Babbage Institute. University of Minnesota. 103 Walter Library 117
Pleasant Street Southeast. Minneapolis, MN 55455. Mel : CBI@tc.umn.edu. URL : http://www.cbi.umn.edu/.
47

2. QUEL PROJET ? UNE HISTOIRE PROCESSUELLE DE


LEMERGENCE DARPANET

Notre projet de recherche vise lexploration socio-historique du processus dmergence


dARPANET. Avant den exposer les hypothses, la dmarche et le corpus, nous tcherons dans
un premier temps de cerner les caractristiques de ce processus dinnovation, i.e. lobjet mme
de notre travail.

2.1 Un processus dmergence particulirement complexe

Quest-ce qui caractrise lmergence de ce nouveau type de rseau et quelles sont les
principales difficults qui se prsentent devant tout travail historique sur ARPANET ?

Trois aspects essentiels, selon nous, rsument la fois les spcificits de ce processus et les
difficults de son exploration : la nature hybride dARPANET, la multiplicit des composants de
son mergence, la longue dure et lentrecroisement de ses diffrentes lignes .
Autrement dit, il sagit de rpondre ces trois questions pralables : quest-ce au juste
quARPANET ? De quoi et avec qui est-il compos ? Comment dater son apparition ?

2.1.1 Comment dfinir la nature hybride dARPANET ?

La question de la dfinition dARPANET et, au-del de son successeur Internet, est centrale.
Elle est au coeur aujourdhui des nombreux dbats et controverses qui entourent lessor du
rseau des rseaux.
Nouvel espace de communication ou vecteur dune nouvelle culture pour certains, moyen
dinformation particulirement performant pour dautres, mdia global ou au contraire simple
outil dexpression, la qualification dInternet est loin dtre tablie et de susciter le consensus,
preuve sil en est, que son dveloppement nen est qu ses dbuts.
Nous nentrerons pas ici dans ces dbats actuels, souvent lis des positions quasi
idologiques sur Internet. Mais force est de constater que cette question rcurrente de la
nature mme dInternet se pose galement pour quiconque entend en tudier lhistoire ; et que
lhistoire qui peut en tre faite sera sensiblement diffrente selon la rponse apporte.
48
Quest-ce qui apparat en 1969, avec ce premier rseau informatique ? Un nouvel objet
technique, auquel pourrait sassimiler ce nouveau rseau de transmission ? ARPANET se situe-t-
il dabord et avant tout dans la ligne du tlgraphe et du tlphone et plus gnralement dans la
longue histoire des moyens de communication distance ? Ou bien un nouveau mdia, vecteur et
diffuseur dinformation, se constituant peu peu son public spcifique, ses usages (dfinition qui
nest pas contradictoire avec la premire) ? Ou encore un nouvel espace communicationnel,
induisant une culture indite, redfinissant et crant de nouveaux modes de partage et dchange
de linformation ? Ces trois dfinitions, ou ces trois identits attribues aujourdhui Internet, ne
sont pas exclusives lune de lautre, mais elles mettent chacune laccent sur une dimension
particulire, induisant par l-mme des perceptions diffrentes de son histoire.

Considrer Internet et son anctre ARPANET comme une nouvelle forme dobjet technique
avant toute chose, pouvant se dfinir comme un rseau dordinateurs fond sur la transmission
par paquets, est assurment une dfinition juste, mais rductrice. Cette perception est souvent
la base de lhistoire mdiatique de la naissance dARPANET (avec la thse du rseau
dcentralis et indestructible). Mais en rabattant ARPANET sur sa seule dimension technique de
premier rseau de transmission par paquets, on occulte ou on minimise les autres dimensions
(culturelle, sociale, politique) et limbrication des facteurs techniques et sociaux, qui ont prsid
son mergence.
A linverse, considrer surtout la dimension communicationnelle dARPANET revient
parfois faire fi de ses aspects techniques essentiels.
Pour notre part, il nous semble que, pour sortir de cette difficult dfinir avec prcision la
nature dARPANET, il faut accepter lhybridit de cet trange objet , systme de
communication la fois et demble technique, social, culturel, etc.. Mais ce constat nest pas
suffisant.
Une notion peut savrer ici particulirement fconde pour donner une dfinition satisfaisante
dARPANET et, au-del, dInternet : la notion dinfrastructure informationnelle . Dfinie
par les sociologues amricains Susan Leigh Star et Karen Ruhleder1 et reprise par Geoffrey
Bowker, cette notion dsigne les systmes ou les espaces dinformation de grande ampleur.
Selon Star et Ruhleder, une infrastructure informationnelle prsente cinq grandes
caractristiques, que nous emprunterons ici Geof Bowker et dont nous verrons rapidement si
elles sappliquent ARPANET et Internet :

1
S. STAR, K. RUHLEDER, Steps toward an Ecology of Infrastructure : Design and Access for Large Information
Spaces , Information Systems Research, 1996, vol. 7 : 1, 111-134
49
- une infrastructure informationnelle est inscrite dans un systme enchevtr et
distribu dautres structures 2 : elle nexiste pas de manire autonome mais se trouve fortement
articule dautres secteurs par toutes sortes de points. Ainsi ARPANET est-il enchss au sein
de rseaux plus larges, dun entremlement de relations entre des acteurs et des mondes
diffrents, notamment reprsents par les trois ples du Pentagone, des universits et des
entreprises. Quant Internet, le rseau des rseaux est articul tant de multiplicits de
structures et dunivers diffrents que son identit sen trouve quelque peu dissoute.
- elle est transparente, i.e. invisible aux usagers, le support seffaant derrire ses usages, ses
applications. Si cest pratiquement le cas avec Internet, dont lexistence mme (la ralit
technique des rseaux dordinateurs) passe au second plan derrire les applications, cette
caractristique sapplique moins bien ARPANET, o les problmes techniques de
transmission, de connexion, les normes dchange des donnes, etc.., ont t longtemps au centre
des proccupations des pionniers du rseau.
- cette infrastructure informationnelle doit tre tendue et transversale : si ARPANET
est un rseau national reliant rapidement plusieurs dizaines de sites, cette caractristique
sapplique incontestablement Internet, rseau de rseaux au plan international et affectant
toutes les sphres dactivits.
- elle a une dimension essentiellement collective : nous verrons quel point la naissance
dARPANET a t une aventure collective de part en part.
- enfin elle repose sur un ensemble de conventions et pratiques concrtes : protocoles de
communication entre ordinateurs, rgles de production et dchange des informations (avec les
RFC, le courrier lectronique), normes techniques diverses, la question des normes est au coeur
du dveloppement dARPANET et dInternet.

Ainsi ARPANET et plus encore Internet nous paraissent relever tous points de vue de cette
notion dinfrastructure informationnelle, dont ils possdent (presque) toutes les proprits. Si le
terme dinfrastructure parat suffisamment large pour rendre compte de ltendue, de la
complexit et de lhybridit de ces rseaux, le qualificatif dinformationnel permet den prciser
la vritable nature.

2
G. BOWKER, J.M. NOYER (Trad.), L'Histoire des infrastructures informationnelles, Solaris [en ligne], n 4,
dcembre 1997
50

2.1.2 Multiplicit, htrognit des composants du processus dmergence

La deuxime difficult se prsenter devant tout projet dexploration de lmergence


dARPANET tient la multiplicit des composants, des acteurs, des botes noires , etc..
Multiplicit des acteurs humains tout dabord : ARPANET a t une aventure collective
mobilisant, ds le dbut, plusieurs dizaines de personnes rparties en diffrentes quipes, pour la
connexion des quatre premiers sites lautomne 1969 : chercheurs et tudiants informaticiens
des quatre universits retenues (UCLA, SRI, UCSB et Utah), quipe des ingnieurs de
lentreprise BBN, administrateurs de lARPA/IPTO, quipe de contrle de lentreprise NAC,
ingnieurs et techniciens de Honeywell Bull, de la RAND Corporation, et derrire eux, la
communaut, certes encore restreinte, des informaticiens et chercheurs de la quinzaine de sites
devant tre connects par la suite. Au total, il est difficile dvaluer avec prcision le nombre de
personnes impliques dans la mise en place dARPANET entre 1968 et 1970, ce nombre
augmentant trs vite au fur et mesure des effets de systme du rseau ; mais on peut tabler
sur une estimation minimale dune centaine de personnes, ayant jou un rle plus ou moins
important dans la cration du rseau. En soi, le nombre dindividus impliqus dans un projet
dinnovation technique ne reprsente rien. Ce qui compte en revanche, cest la diversit des
rseaux socio-techniques, des organisations, qui sexprime travers toutes ces personnes, chaque
organisation tant porteuse dune tche prcise, mais aussi dune histoire, dintrts, de projets,
voire de valeurs diffrents. Vouloir rendre compte de lmergence dARPANET implique donc
didentifier et de suivre, avec le plus de prcision possible, cette constellation dquipes et
dorganisations parties prenantes du projet.

Mais cette multiplicit des acteurs humains se double de celle des entits non-humaines :
artefacts, textes, objets techniques, intermdiaires de toutes sortes, invitablement
prolifrants dans une innovation dune telle ampleur. Il est intressant de noter, par exemple, que
les quatre universits relies ARPANET utilisaient des ordinateurs tous diffrents et
incompatibles. Chacun des points connects ARPANET en 1969-70 constitue dj un rseau
lui seul, quil faudrait aussi dcrire. Nous avons donc affaire, ds la naissance dARPANET,
une infrastructure informationnelle dassez grande taille, reliant assez vite lessentiel des
laboratoires et des hauts-lieux de linformatique amricaine des annes 60, sous la houlette des
administrateurs de lARPA.
Mme si cette description ne saurait, malheureusement, tre gale pour la totalit de ces acteurs
(humains, organisationnels) et intermdiaires - nous nous limiterons, en ce qui nous concerne,
51
aux cinq ou six premiers sites connects et leurs quipes - il est essentiel de garder
constamment lesprit cette htrognit, que nous qualifierons dhorizontale , pour
tmoigner de la rapide tendue du rseau et pour la distinguer de la diversit verticale , ou
temporelle, des lignes dARPANET.

2.1.3 Longueur des processus, diversit des lignes, diffrenciation des temporalits

La troisime grande caractristique et, par l-mme la troisime difficult, concerne la diversit,
lenchevtrement des lignes constitutives dARPANET, leur temporalit diffrencie et
surtout la longueur du processus dmergence.
Le problme peut dabord se poser en termes simples : de quand dater la naissance
d'ARPANET ? La communaut des internautes et des pionniers de lInternet semble retenir la
date du 1er septembre 1969, jour de la connexion du premier IMP3 (sorte de coeur de rseau )
lordinateur de UCLA, ou celle du 21 novembre 1969, lorsque le premier message fut envoy
de UCLA au SRI. On pourrait tout aussi bien retenir celle davril 1967, date de la runion des
chercheurs de lARPA au cours de laquelle fut prsente pour la premire fois le projet de
rseau. Mais lorigine dARPANET ne pourrait-elle galement tre situe en fvrier 1966,
lorsque Robert Taylor, Directeur de lIPTO, obtint un million de dollars de son suprieur de
lARPA, pour raliser son projet de rseau ?
Problme de datation, aussi rcurrent quirritant dans lhistoire des innovations, problme de la
qute des origines qui hante toute lhistoire des techniques, mystique de la date de naissance,
autour de laquelle peut sorganiser la mmoire et se clbrer les anniversaires de lgitimation : le
problme nest pas nouveau.
Pour notre part, non seulement nous ne chercherons pas la date de naissance dARPANET, mais
lessentiel de notre propos vise au contraire montrer linanit dune telle recherche dun point
de dpart unique, en prfrant une remonte aux innombrables sources, qui ont converg vers ce
premier rseau informatique.
Si lon ouvre la bote noire dARPANET, au moment o le couvercle commence se
refermer, vers 1969-70, cest--dire si lon essaye den identifier les composants, les principaux
ingrdients (techniques, politiques, idologiques, historiques, etc.) qui se sont associs pour
former ce rseau, quy trouve-t-on ? Nous ne parlons pas ici des acteurs et intermdiaires qui
composent alors ARPANET, mais plutt des lignes socio-techniques (terme sans doute

3
Interface Message Processor : les IMP ont constitu les premiers serveurs de routage du rseau. (voir plus loin le
chapitre sur La naissance dARPANET )
52
impropre pour dsigner les lignes de force historiques entremlant le technique, le social,
le scientifique, le politique, etc.), qui se sont matrialises dans ces acteurs et intermdiaires.
Sans exhaustivit ni volont de hirarchisation, nous citerons donc quelques unes de ces
principales sources , prsentes ou incarnes un moment ou un autre dans lmergence
dARPANET :
- la cyberntique et la thorie de linformation, apparues dans les annes 40 : la fois matrice
thorique, idologique et scientifique, lieu de formation pour de nombreux acteurs essentiels de
linformatique interactive, source dinspiration, avec le concept de command and control , de
nombreux programmes de recherche militaro-civils, lon nen finirait pas dnumrer les signes
de limportance de la cyberntique et des thories de linformation dans la gense dARPANET.
A tel point quil sagit l dune forme dvidence : ARPANET, et Internet, ne sont pas
comprhensibles si lon oublie la prgnance de la cyberntique de Wiener. Inversement, lon ne
saurait les y rduire.
- les progrs raliss sur les ordinateurs et en informatique : dans les composants, les
systmes dexploitation, les langages, etc., ARPANET ne survient et ne peut survenir quaprs
plusieurs tapes pralables en informatique et constitue, de ce point de vue, la fois le rsultat et
le tremplin dinnovations essentielles. Lhistoire dARPANET est en bonne partie celle de
lordinateur.
- plus spcifiquement dans cette ligne de linformatique, il faut citer le premier rseau
dordinateurs des annes 50 (le projet SAGE4) et surtout le mouvement de recherche autour des
ordinateurs temps partag (le time-sharing), dvelopp au MIT au dbut des annes 60. Le
time-sharing constitue la prfiguration dARPANET sur de nombreux plans, comme nous le
verrons en dtail ;
- en lien direct avec ce qui prcde, citons la vision dune autre informatique, linformatique
interactive et communicationnelle et llaboration dun autre modle de lordinateur, outil de
communication plus que de computation. La constitution de ce qui deviendra peu peu, non sans
difficults ni controverses, un nouveau paradigme de lordinateur, autour des rflexions de
pionniers comme Licklider, Fano, McCarthy, Engelbart, est une composante-cl, centrale, de
lmergence dARPANET ;
- en tant qulment important de ce nouveau paradigme de linformatique interactive, une autre
ligne parcourt toute lhistoire dARPANET : celle de lhypertexte. Depuis les prmonitions de
Vannevar Bush de 1945 jusquaux travaux dEngelbart sur les interfaces et les messageries

4
Semi-Automatic Ground Environment : premier rseau militaire de surveillance lectronique anti-arienne (voir le
chapitre sur Le systme SAGE )
53
collectives, la remonte de cette ligne de lhypertexte est indispensable pour reconstituer
lmergence dARPANET et surtout lessor dInternet et du World Wide Web ;
- au-del de lhypertexte et de cette approche non-linaire de linformation court peut-tre une
longue ligne de pense souterraine, multisculaire : celle de lassociationnisme qui imprgne
de nombreux chercheurs et penseurs anglo-saxons ;
- la transmission par paquets : parfois prsente tort comme le principal facteur technique du
projet, la transmission par paquets constitue, tout le moins, une avance majeure dans le
domaine des tlcommunications et le fondement technique du mode de transmission des
donnes dARPANET ;
- le tournant dans la politique de gestion de la recherche scientifique militaire par le Pentagone,
avec la cration de lARPA en 1958 ;
- le rle crucial de cette agence dans le dveloppement, le pilotage et le financement de la
recherche informatique, travers son service spcialis pour linformatique, lIPTO ;
- linstitutionnalisation de linformatique en tant que discipline universitaire autonome
(science computer), possdant ses propres diplmes, etc.. Et dans le mme mouvement, la
constitution dune communaut de recherche, dun collge tout fait visible autour de
lARPA (les ARPAs contractors) ;
- la nouvelle politique de matrise de linformation scientifique, mise en place au dbut des
annes 60, se traduisant par la naissance des premires banques de donnes, le dveloppement de
linformatique documentaire, llaboration de la rflexion sur le rle stratgique de
linformation ;
- plus globalement, le bond en avant de la recherche scientifique et technique, impuls par
la prsidence Kennedy en 1960, dont la course la lune est le symbole le plus fort ;
- le contexte de la guerre froide, la peur de lholocauste nuclaire, les proccupations
patriotiques de la dfense amricaine et de plusieurs chercheurs ;
- limbrication totale entre larme (et ses agences de financement de la recherche), les
universits et les entreprises de pointe (notamment en informatique) : rseaux humains,
organisationnels, techniques, dj constitus, habitudes de travail en commun, nes notamment
du Manhattan Project de la guerre ;
- paradoxalement avec ce qui prcde, lessor de lidologie libertaire, contestataire, des
annes 60 : notamment la volont de dmocratiser linformatique, de partager les informations,
etc..
54
Tous ces composants dARPANET apparaissent lobservateur qui se penche sur
le berceau du rseau, ils constituent, avec dautres facteurs encore, la trame serre de ce
rseau de rseaux quest, dj, ARPANET. Ces diffrentes lignes, trs htrognes,
incarnes par des acteurs diffrents, obissent galement des temporalits ou des histoires
trs diffrentes.
Ainsi lhistoire courte de la politique scientifique amricaine ou de la guerre froide sentremle,
interfre avec lhistoire, plus longue, de lordinateur qui elle-mme croise celle de la notion
dhypertexte ou de lhistoire des outils et systmes dinformation. Dun autre ct, le temps
des technique nest pas le mme que celui des ides, des thories. Celui-ci est parfois en
avance sur celui-l, comme le montre ltude des relations entre les discours et les projets
techniques sur un autre modle dordinateur. Nous verrons par exemple que certains projets de
time-sharing, ou du moins les ides et les visions portes par ces projets, allaient bien au-del
des possibilits techniques encore limites des ordinateurs.
Situation inverse dune certaine manire celle que nous connaissons aujourdhui, o les
avances techniques dpassent largement les projections et la rflexion.
Rendre compte de lmergence dARPANET implique donc de sortir des cadres chronologiques
trop troits, habituellement retenus. Les versions officielles de la naissance dARPANET
retiennent surtout lanne 1969, qui voit effectivement la cration du rseau et lanne 1958
(date de cration de lARPA), comme lointaine origine. Si lhistoire proprement dite
dARPANET commence rellement partir de 1966 (premier projet de mise en rseaux labor
par Taylor), il est vident que ce premier projet ne peut tre compris sans tout ce qui le prcde.
Aussi, sans tomber dans les processions des origines, nous envisagerons demble
lmergence dARPANET comme un processus ne pouvant tre compris et saisi que dans la
dure. La prise en compte de la longueur du processus, que lon fera commencer
schmatiquement au dbut des annes 50, permettra, non seulement de suivre les diffrentes
lignes prcites, mais aussi de distinguer entre les priodes de longue accumulation, de
constitution lente, souterraine, des diffrents ingrdients du rseau, et les priodes qui voient se
prcipiter les vnements, sacclrer les processus, se construire le rseau.

2.2 Comment faire lhistoire de ce type dinfrastructure


informationnelle ?

Comment en faire lhistoire , remarque Geoff Bowker propos des infrastructures


informationnelles, soulignant que lmergence dune telle infrastructure est en ralit le fruit dune
activit sociale, collective, htrogne, la fois politique et conomique tout en prsentant une dimension
55
5
thorique ? Comment reconstituer lmergence de dispositifs aussi vastes et
htrognes quARPANET ?
En se proposant de suivre les diverses lignes dARPANET le plus loin possible, en essayant
didentifier et de cartographier les divers acteurs, intermdiaires et les rseaux quils composent,
en tchant de reprer et de dcomposer quelques unes des principales oprations de
traduction qui ont jalonn lensemble du processus, en mettant jour les controverses dont le
rglement a permis lmergence du rseau.
Si nous ne prtendons nullement tre historien, cette thse, qui sapparente en partie un travail
de recherche historique, se situe nanmoins tout contre certaines problmatiques de
lhistoire, quil convient maintenant dvoquer.

2.2.1 La remise en cause de la qute des origines et des causalits

Entreprendre lexploration du processus dmergence dune infrastructure informationnelle de


lampleur dARPANET implique, selon nous, de remettre en cause un prsuppos bien tabli :
celui de la recherche des causalits.
La qute des origines de tout phnomne (historique, conomique, mdiatique, technique,
philosophique...) reprsente un rflexe et une opration mentale tellement ancrs en nous,
tellement familiers quil est quasiment impossible de sen dtacher totalement. La notion
dorigine imprgne et structure trs fortement notre mode de pense, notamment toute tentative
dexplication historique dun phnomne quelconque. Cette recherche de lorigine se trouve
dailleurs au fondement de lhistoire, en tant que projet dlucidation des causes premires de
tout vnement, tablissement de successions de faits relis par des liens de causalit.
Obsde par les origines, la conception dominante de lhistoire, y compris de lhistoire des
techniques, reste imprgne par les prsupposs de la causalit : quel principe unique, quelle
ultime causalit peut-on ramener tel ou tel phnomne historique ?
Selon la conception causale de lhistoire, tout phnomne, tout fait reclerait une ou plusieurs
cause(s) plus ou moins cache(s), que lhistorien se doit de dbusquer. Cette volont
dintelligibilit du monde et de mise en ordre du chaos de la ralit, au coeur de la pense
occidentale, se renforce de la perspective positiviste, longtemps dominante, dune histoire
apprhende comme un processus ayant une origine et un aboutissement : le Progrs, les
Lumires ou la dictature du proltariat selon les diffrentes versions. Dans ces conceptions

5
G. BOWKER, J.M. NOYER (Trad.), L'Histoire des infrastructures informationnelles, art. cit., p. 2
56
eschatologiques des processus historiques, la qute des origines constituerait, avec la
dtermination des fins ultimes (et, en consquence, du fameux sens ) de lhistoire, la tche
essentielle, fondatrice, de tout travail historien.

Vritable paradigme de la pense occidentale, la causalit est au centre de notre mode


dapprhension du rel, ainsi que le rappelle Franois Jullien :

Il parat impossible de mettre en question la validit absolue de cette apprhension causale tant
quon demeure lintrieur de la tradition propre lOccident. Tant cette lgitimit sy est
constitue en vidence et lui a servi de fondement logique : la causalit est une loi gnrale de
lentendement, nous dit Kant, tablie a priori. 6.
Pourtant cette approche causale ne va pas forcment de soi et, si elle parat absente de la pense
chinoise comme le montre admirablement Franois Jullien, elle a t galement remise en
question par tout un ensemble de penseurs et de philosophes occidentaux, parmi lesquels Michel
Foucault, Gilles Deleuze, Michel Serres ou Bruno Latour, qui reprsentent lessentiel de notre
rseau thorique de rfrence.

Ainsi le projet darchologie du savoir , entrepris par Michel Foucault, apparat-il comme une
remise en cause profonde de la notion dorigine et de la prgnance de cette remonte aux
sources, dans le domaine de la pense et de lanalyse des discours. Critique rpte de la
causalit, de lhistoire des ides comme succession dvnements de la pense , bousculement
des notions de ressemblance , de procession , dinfluence dans lordre discursif, remise
en question des successions chronologiques : toute la dmarche archologique de Foucault est
une entreprise de dynamitage mthodique de la problmatique de lorigine . Refusant les
hirarchies de valeur entre les noncs, qualifiant de vaine et nave lentreprise consistant
remonter les filires pour trouver le point de dpart absolu dune ide, Foucault se fixe comme
objectif la mise jour de la rgularit des noncs , des pratiques discursives. Pour lui, il ne
peut y avoir, dans lanalyse des discours, de point dorigine absolu ou de discours inaugural,
sminal, duquel tout le reste dcoulerait. Il conteste avec force ce quil nomme la prsence de
lorigine , cette ide courante selon laquelle tout discours pourrait se rapporter une origine
lointaine, secrte (au -del de tout commencement apparent, il y a toujours une origine secrte ),
quil sagirait de dcouvrir travers la navet des chronologies . Larchologie des ides, pour
sa part, a affaire des vnements de type et de niveaux diffrents, pris dans des trames historiques
7
diffrentes .

6
F. JULLIEN, La Propension des choses. Pour une histoire de l'efficacit en Chine, Seuil, 1992, p. 195
7
M. FOUCAULT, L'Archologie du savoir, Gallimard, 1969, pp. 36 et 191
57

Un autre questionnement de la notion dorigine se trouve chez Michel Serres qui, remontant
aux origines de la gomtrie , en a montr lextraordinaire dispersion, limage des
innombrables filets et ruissellements qui peu peu constituent la source dune rivire, quil
dcrit ainsi :

Le bassin en question collecte ou recrute les innombrables filets imperceptibles deau venus de la
montagne, des prs ou des glaciers avoisinants, arborescence tellement fine, complexe et
enchevtre quelle ne donnerait pas naissance un coulement continu sans lexistence,
justement, de ce bassin de recueil. Il marque le seuil de la percolation, dont le statut et la
construction rsolvent le paradoxe facile et naf de lorigine. Tout se passe comme si la source
tait une condition qui ne fonctionne comme un premier amont, que par une contradiction dans sa
propre dfinition, puisquelle se pose ou se construit en un dernier aval. Limite entre ces deux
rgnes, lorigine inverse les lois de rgime. 8
Cette mtaphore de lentrelacs des ruissellements, que relve G. Bowker propos dInternet et
que nous faisons galement ntre, est une autre manire de contester lide dune origine absolue
des phnomnes : si origines il y a, elles sont tellement multiples et diversifies quelles rendent
vaine toute recherche dune source unique et finissent par dissoudre la notion mme dorigine.
En mettant laccent sur la diversit des acteurs, des sources dinspiration dARPANET,
voques plus haut, nous navons dautre ambition que de montrer la multiplicit, le
foisonnement, lhtrognit des origines dInternet. Au rebours des visions
monophoniques des dbuts dARPANET, sans cesse rabattus sur un seul facteur originel (la
guerre froide, lidologie de la communication), nous voulons tenter dtablir la polyphonie des
origines, premire matrice de lextraordinaire htrognit de lInternet daujourdhui.

Un modle philosophique clbre nous aide mieux sortir de la pense des origines : celui du
rhizome de Deleuze et Guattari. Nayant ni dbut ni fin, poussant par le milieu , compos
dinnombrables lments htrognes et de points de couplage fluctuants, le rhizome deleuzien
reprsente, en tant que mtaphore de lhypertexte, lun des modles conceptuels les plus
pertinents pour penser, apprhender la nature profonde du cyberspace actuel. 9
Le modle hypertextuel de la communication est peut-tre en passe de devenir le nouveau
schma canonique de la communication du XXIe sicle et, dans cette conception horizontale,
immanente et rticulaire des processus communicationnels, la question des origines se trouve
singulirement repose. O situer le point de dpart, lorigine de lhypertexte mondial ?
Comme le rhizome de Deleuze, il na ni dbut ni fin.

8
M. SERRES, Les Origines de la gomtrie, Flammarion, 1993, p. 44
9
Voir sur ce point le dernier ouvrage de P. LEVY,Cyberculture. Rapport au Conseil de l'Europe, Odile Jacob, 1997
58
Et si les rseaux de lInternet daujourdhui sont lexpression et lexprim de ce modle
rhizomatique, si la mtaphore de lhypertexte est la mieux mme de reprsenter les nouvelles
formes de communication mergentes, ne peut-on utiliser le mme type de modle pour se
pencher sur le berceau dInternet ? Autrement dit, la figure du rhizome nous parat galement
fconde pour penser lmergence du rseau des rseaux. Internet est et a toujours t
rhizomatique de part en part.

On ne saurait clore cette brve vocation des penses critiques de la notion dorigine sans citer le
courant de pense de Latour et Callon. Prfrant les descriptions de rseaux aux explications
causales, Latour et Callon nont eu de cesse de combattre lillusion dune origine unique,
absolue des innovations scientifiques et techniques. L o Foucault cherchait faire clater les
cadres unitaires , les synthses toutes faites pour ne considrer que des populations
dvnements disperss , les sociologues de lEcole des Mines, non seulement prolongent
lentreprise de suppression des coupures et des dlimitations familires (entre la nature,
la socit, la technique), mais surtout remplacent la notion dorigine par celle de
traduction : il nexiste, selon eux, que des associations , des preuves de force qui
permettent dprouver la ralit dun phnomne, des interconnexions entre acteurs et actants. Il
ne peut donc plus y avoir de point unique dorigine, puisque le concepteur mme dune invention
ne fait que cristalliser, associer, relier diffrents lments (matriels, discursifs, etc.) pour les
prouver dans de nouvelles configurations.
Et lmergence dune nouvelle technique nest plus que la rsultante de linterconnexion solide
de multiples entits, formant un nouveau rseau .
Une dernire notion, emprunte Michel Foucault, nous permettra de prciser encore, sinon
notre projet, du moins le cadre thorique gnral dans lequel il se situe : la notion dhistoire
gnrale , dfinie dans lArchologie du savoir. Foucault distingue ainsi histoire globale et
histoire gnrale :

Le projet dune histoire globale, cest celui qui cherche restituer la forme densemble dune
civilisation, le principe - matriel ou spirituel - dune socit, la signification commune tous les
phnomnes dune priode, la loi qui rend compte de leur cohsion, - ce quon appelle
mtaphoriquement le visage dune poque. 10.
A cette histoire globale , qui resserre tous les phnomnes autour dun centre unique , Foucault
oppose le projet dune histoire gnrale , qui dploierait lespace dune dispersion . L o
une histoire globale repose sur un certain nombre dhypothses (notamment celle dun systme

10
M. FOUCAULT, L'Archologie du savoir, op. cit., p. 18-19
59
de relations homognes entre tous les phnomnes) et de postulats, tous lis la
notion de causalit, le projet dhistoire gnrale se fonde sur la remise en cause de ces
mmes postulats et hypothses.

Notre projet nest pas celui de faire une histoire gnrale dARPANET. Est-il seulement de
faire une histoire , au sens des historiens ? A bien des gards, nous nous situons en-dea
des perspectives historiennes, cherchant surtout raliser une tude sociologique (ou socio-
historique) dun processus dinnovation technique qui sest droul il y a plus de trente ans.
Par ces remarques visant questionner la notion familire de causalit, nous entendons surtout
prciser lorientation gnrale de notre travail, lesprit dans lequel cette description de
lmergence dARPANET a t envisagee. En rejetant toute recherche a priori de causalit, il
sagirait de suivre pas pas le cheminement des acteurs, les innombrables chanes dassociation
qui les relient, la lente constitution des rseaux, leur agrgation progressive, leur enchevtrement
irrversible. Que la ralisation ne soit pas toujours la hauteur des exigences ou des ptitions de
principe est une autre affaire. Et il faut reconnatre en toute modestie que notre travail est loin de
pouvoir chapper totalement un prsuppos aussi prgnant que la recherche habituelle des
causes, des influences ou des origines.

2.2.2 Lhypothse paradoxale dun processus la fois auto-organis et programm

Nous dfendons lide selon laquelle la naissance dARPANET est le fruit dun trs long
processus dinnovation, se dveloppant de manire endogne, auto-organise et analogue un
phnomne biologique de dveloppement spontan, lintrieur duquel se sont affirmes des
stratgies dacteurs prcises. Linterconnexion progressive de ces stratgies dacteurs multiples
tant la fois la cause et leffet de ce processus dinnovation autonome, quasi
autopotique11.

11
Autopose : du grec autos : soi et poein : produire (auto-production). Concept central de la thorie du vivant
chez les biologistes Varla et Maturana, lautopose dsigne la capacit des systmes vivants sauto-produire,
conserver leur identit. Lautopose, fonde sur la notion dhomostasie (stabilit interne), est la notion
ncessaire et suffisante pour dfinir lorganisation des tres vivants, considrs comme des machines ou des
systmes autopotiques, qui produisent leur identit et spcifient continuellement les frontires avec leur
environnement.
60
Autrement dit, nous aurions affaire, dans lmergence dARPANET, la difficile
articulation entre le hasard et la ncessit , entre lvolution spontane des phnomnes et la
volont des acteurs, entre lincertitude des interactions et la programmation de projets.
Notre conception de la naissance dARPANET se situe ainsi entre deux cueils :
- lcueil dterministe , marqu par lillusion du programme prtabli, appliqu de
manire linaire. Cette conception, proche du modle de la diffusion dans laquelle linnovation
est totalement matrise par les acteurs, sert de fondement aux diverses versions du rseau
militaire indestructible , dcid et pilot par le Pentagone.
- la conception spontaniste , dans laquelle Internet ne serait que le fruit du hasard des
interconnexions des acteurs et de leurs intrts. Cette vision est sans doute plus pertinente pour
dcrire le dveloppement actuel dInternet, dont le caractre effectivement spontan,
incontrlable, endogne, a t souvent relev. Mais concernant lmergence dARPANET, il faut
dabord tenir compte des projets et des stratgies dacteurs prcis.

Une notion, emprunte la pense chinoise, permettra dillustrer cette hypothse : la notion de
dispositif dveloppe par le philosophe Franois Jullien12, partir du terme chinois de
che . Ce terme, assez commun dans la langue chinoise, serait porteur dune grande
ambivalence : signifiant la fois tendance, position, circonstances, pouvoir, potentiel, il sert de
prtexte, pour Franois Jullien, une rflexion passionnante sur la pense chinoise de
lefficacit, travers des champs aussi diffrents que la politique, la stratgie, lhistoire, lart ou
la littrature.
Ce qui nous intresse ici tout particulirement concerne la conception chinoise de lhistoire :

Quest-ce quune situation historique et comment analyser celle-ci ? Le problme est, au fond,
toujours le mme - mais transfr dans le domaine de la socit : dpasser, pour mieux penser le
rel, lantinomie du statique et du mouvant, dun tat et dun devenir. 13
La question pose ici par Franois Jullien est bien lune des questions majeures (et aussi des plus
anciennes) de lhistoire, mais aussi de la sociologie des innovations : celle de la dialectique entre
continuit et rupture, stabilit et changement, tradition et innovation. Sappuyant sur les penseurs
chinois, Franois Jullien dcompose le processus de lhistoire en deux grands lments : la
situation et la tendance qui en dcoule. Selon lui, linterdpendance est totale en histoire entre
:

12
F. JULLIEN, La Propension des choses. Pour une histoire de l'efficacit en Chine, Seuil, 1992
13
F. JULLIEN, op. cit., p. 155
61
- dune part, les circonstances (i.e. la situation), qui dterminent les processus
historiques, les actions politiques (et peut-tre aussi, selon nous, les innovations techniques) ;
- dautre part, les forces elles-mmes, qui dpendent des circonstances et sont fonction de la
capacit des hommes politiques, des acteurs tirer parti de la situation, utiliser ces
circonstances.
Ainsi la notion de che , applique lhistoire, signifie-t-elle la fois la situation particulire
et la tendance qui sen exprime, ou la tendance dcoulant de la situation , i.e. ce qui, une fois
mis en branle, ne saurait sarrter . Cette notion dsignerait donc linteraction, ou plutt
limbrication entre un contexte et une action dtermine, la manire dont les acteurs utilisent
cette tendance pour lorienter dans leur sens.

Pour dvelopper lide dARPANET comme mergence dun dispositif socio-technique,


comme lactualisation dune tendance dcoulant dune situation , i.e. pour penser le
processus historique de mise en rseaux gnralise qui sempare de la recherche scientifique et
militaire amricaine des annes 60, il faudrait ainsi arriver apprhender simultanment les deux
phnomnes :
- la situation historique au moment donn, i.e. ltat des techniques, des organisations, des
politiques, des acteurs, etc. ;
- et la tendance dcoulant de la situation , correspondant ici au caractre quasi-invitable,
irrversible de la mise en rseaux.
Selon cette conception chinoise de lhistoire explique par Jullien, les processus historiques se
drouleraient donc par ncessit interne, selon une logique endogne et lefficacit des acteurs
historiques rsulte de leur capacit prendre appui sur ces logiques internes.

A nos yeux, il existe de fortes analogies entre la vision de lhistoire la chinoise , dveloppe
par Jullien et la conception immanentiste des innovations, dveloppe par la sociologie de la
traduction. A la croise de lune et lautre se trouve la notion de processus mis en oeuvre ou
accompagns par des acteurs, dont lhabilet stratgique rside prcisment dans cette capacit
saisir la tendance dcoulant de la situation .

En dfinissant notre projet comme celui dune histoire processuelle , nous nentendons rien
dautre que cette attention privilgie au suivi des innombrables micro et macro-processus (de
traduction, dinteraction, de constitution de rseaux) qui ont converg dans lmergence
dARPANET.
62
63

2.3 Lapproche de la sociologie de la traduction

Nous avons cit diffrentes reprises le modle de linnovation propos par les sociologues du
CSI (Centre de Sociologie de lInnovation) comme tant notre principale source dinspiration
thorique. Avant de prsenter notre propre dmarche, il nous parat donc ncessaire de nous
arrter assez longuement sur ce modle thorique, qui suscite toujours de nombreux dbats, tant
dans le champ de la sociologie des sciences et des techniques o il occupe dsormais une place
centrale, que dans celui des Sciences de lInformation et de la Communication, o il sert la fois
de rfrence ou de repoussoir.

Dans les discussions et dbats quelles provoquent, il nous semble que certaines thses de la
sociologie de la traduction sont parfois prsentes de manire rductrice, schmatique. Nous
pensons notamment la mtaphore guerrire ou la vision machiavlique de linnovation,
qui a t beaucoup reproche Callon et Latour et qui nous parat procder dune lecture htive
de leur thorie.
Certes, de nombreux aspects, tant thoriques, mthodologiques que politiques de la thorie
de la traduction soulvent de fortes interrogations et appellent la discussion. Encore faut-il partir
des notions et concepts prcis, revenir aux dfinitions qui en sont donnes par les auteurs,
reconstituer la cohrence dun appareillage thorique, dont la complexit est sans doute lune des
richesses, mais aussi lune des difficults principales de cette approche des sciences et des
techniques.
Ainsi, aprs avoir rappel brivement les postulats et principes thoriques de la sociologie de la
traduction, nous prsenterons de manire plus dtaille cet appareillage conceptuel et
mthodologique.

2.3.1 Les postulats continuistes de lanthropologie des sciences et des techniques

Parmi les prsupposs, les postulats pistmologiques sur lesquels se fonde la sociologie de la
traduction, le postulat continuiste nous parat le plus fondamental. Refus des dualismes entre
socit et technique, pense et supports, critique de tous les Grand(s) (et petits) Partage(s)
entre pense scientifique et idologie, rejet des coupures pistmologiques tablies par
Bachelard entre esprit scientifique et prscientifique , entre science et bricolage , etc. : la
sociologie de la traduction sest fait une sorte de spcialit de la remise en cause de toutes les
64
distinctions et dichotomies habituelles de la pense occidentale, notamment celles qui
concernent la technique (technique/culture, technique/socit, etc..). Pour Bruno Latour et
Michel Callon, la science ne peut tre place lextrieur de la socit, dans un monde spar
sur lequel rgnerait la seule Raison.
Ce prsuppos continuiste induit de nombreuses consquences thoriques. Notamment
linsistance, pour expliquer les sciences et techniques, sur leur caractre social et sur le rle des
traces et instruments. Ainsi lapproche anthropologique des sciences et des techniques doit-elle
tre double, combinant une approche pragmatique de lnonciation scientifique (dans laquelle la
raison est le rsultat dun contexte, dun rapport de force, dun processus collectif dinteractions)
et une approche mdiologique , avec linsistance de Latour sur les longues chanes
dinscription , les traces, les mdiations socio-techniques indispensables la science.

Notre premier pas est de rejeter a priori tout grand partage a priori ; le second est de
rassembler les tudes qui expliquent les vastes effets des sciences par des pratiques simples
dinscription, denregistrement, de visualisation. 14.
Cette liaison ncessaire entre les inscriptions et les rseaux sociaux pour lexplication dun
nonc scientifique, que Latour appelle la vise binoculaire , est indispensable pour
comprendre la science ou linnovation :

Les inscriptions par elles-mmes ne suffisent pas expliquer le dveloppement cognitif des
sciences et des techniques ; elles le peuvent seulement lorsquelles amliorent dune faon ou
dune autre la position du locuteur dans ses efforts pour convaincre. 15.
La validit dun nonc ne rside plus dans sa vrit interne , mais dans sa transmission et son
appropriation par le plus grand nombre de locuteurs.

Cette approche immanente, horizontale, sans a priori des techniques et de linnovation tmoigne
ainsi de nombreux liens avec les multiples approches de type mdiologique , ayant dmontr
limportance capitale des dispositifs et pratiques dcriture (voir les nombreuses rfrences aux
travaux de Goody, dEisenstein, etc.). Nous allons rechercher les causes les plus petites possibles
16
capables de gnrer les vastes effets attribus aux sciences et aux techniques.

14
B. LATOUR, Les Vues de lesprit. Une introduction lanthropologie des sciences et des techniques . In
D. BOUGNOUX, Sciences de lInformation et de la Communication, Larousse, 1993, p. 578
15
Ibid., p. 579
16
Ibid., p. 575
65

2.3.1.1 Cinq principes mthodologiques fondamentaux


Plutt que de dvelopper ces postulats philosophiques, nous prsenterons les principes
thoriques et mthodologiques dans lesquels ils sincarnent, cinq principes qui sont au
fondement de la dmarche de la sociologie de la traduction et que rappelle Dominique Vinck17:
- le principe de symtrie , nonc dans le programme fort de David Bloor : cette rgle de
mthode consiste assurer une symtrie dans lexplication, indpendamment des rsultats. Elle
rejette ainsi lasymtrie habituelle, qui prvaut (ou prvalait) dans la conception traditionnelle de
linnovation, notamment dans le modle diffusionniste, pour qui le succs dune invention est
mettre sur le compte des qualits techniques de lobjet, ou du gnie de ses inventeurs, alors que
son chec serait imputable aux seules rsistances du social, linertie, etc.. Contre ce
dsquilibre, fond sur une coupure pralable entre la technique ou la science et la socit, le
programme fort de Bloor et, sa suite, la sociologie de la traduction se sont insurgs, en
faisant appel aux facteurs sociaux qui interviennent de la mme manire pour expliquer les
connaissances scientifiques acceptes et les croyances juges fausses, les techniques qui
marchent et celles qui ne marchent pas . Autrement dit, le principe de symtrie invite
traiter dans les mmes termes, avec les mmes facteurs dexplication, le succs ou lchec dun
nonc, dune technique.

- le principe de symtrie Nature-Socit , appel aussi principe de symtrie gnralise


par Michel Callon18: il sagit l de lextension du principe de symtrie de Bloor, partir
dune critique de lexplication par le seul facteur social de la diffrence entre science et
croyance. Pour Callon et Latour, les facteurs sociaux sont insuffisants rendre compte de
lactivit scientifique et technique, la socit nexplique pas totalement la stabilit des noncs
ou des innovations, le social seul ne suffit pas faire tenir les produits scientifiques 19.
Autrement dit, les sciences et les techniques ne sont pas seulement socialement construites .
Faut-il pour autant invoquer la Nature ou les explications pistmologiques classiques, pour
expliquer cette stabilit des noncs scientifiques ?
Pas davantage, puisque linvocation de la nature (comme celle du social) en dernire instance est
insuffisante pour expliquer les faits scientifiques, rsultat du rglement de controverses. Or,

17
D. VINCK, Sociologie des sciences, Armand Colin, 1995, p. 196-200
18
Principe nonc dans le texte devenu canonique : M. CALLON, Elments pour une sociologie de la traduction.
La domestication des coquilles Saint-Jacques et des marins-pcheurs dans la baie de Saint-Brieuc. L'Anne
Sociologique, 1986, vol. 36, n spcial, p. 175
19
D. VINCK, op. cit., p. 197
66
puisque le rglement des controverses est la fois la cause dune reprsentation stable de
la nature et celle de la stabilit de la socit et non leur consquence, nous ne pouvons
jamais utiliser la consquence, ltat de nature (ou ltat de la socit) pour expliquer comment et
20
pourquoi une controverse t close . Pour Latour, il faut rendre compte dun processus de
coproduction de la nature et de la socit. Aussi, si lon veut viter le retour aux explications par
le dterminisme technique ou par la nature (qui pour Callon et Latour ne prexiste pas au social),
il faut traiter les facteurs techniques, les facteurs naturels et les facteurs sociaux galit. Callon
propose donc une extension du principe de symtrie aux diffrents acteurs, humains et non
humains, de tout processus dinnovation. Le principe de symtrie Nature-Socit permettrait
ainsi de saisir simultanment la coproduction de la nature et du social (les socio-natures) de
rendre compte, dans les mmes termes, des aspects techniques et des aspects sociaux.

- le principe dagnosticisme dans le traitement des discours : pour Callon, il sagit l encore
dune nouvelle extension du principe de symtrie, appliqu cette fois au traitement des discours
des acteurs de linnovation. Face ces discours, lobservateur se doit de pratiquer un
agnosticisme total, i.e. de ne privilgier aucun des points de vue exprims, quel que soit lobjet
trait, nature ou socit. Il sabstient de porter des jugements sur la faon dont les acteurs analysent
21
la socit qui les entoure, il ne privilgie aucun point de vue et ne censure aucune interprtation.
Lobservateur doit donc traiter de la mme manire les discours et les actions des acteurs, quils
concernent la nature ou la socit et prendre acte des ventuelles incertitudes portant sur
lidentit des entits en prsence. Ainsi que lexplique Vinck, ce principe dagnosticisme dans
lobservation est une remise en cause du point de vue de la sociologie relativiste des sciences,
qui niait aux scientifiques le droit la controverse sur la socit.

- le principe de symtrie Humain- Non-humain : cette nouvelle extension du principe de


symtrie est encore une remise en cause de labsence habituelle de prise en compte par la
sociologie des entits non humaines (objets techniques, animaux, traces crites...). Loin de tout
naturalisme, ce principe, qui se veut une rgle de mthode dobservation, entend rendre compte
dans les processus scientifiques et techniques de la prsence et des mouvements des non-
humains , au mme titre que ceux des humains.

20
B. LATOUR, La Science en action : Introduction la sociologie des sciences. 2me d., rev. par lauteur,
Gallimard, 1995. (Folio Essais), p. 627
21
M. CALLON, Elments pour une sociologie de la traduction, art. cit., p. 175
67
- enfin, le principe du suivi des circonstances, des associations et des
dplacements : lobservation fine, ethnographique, des processus de la science ou de la
technique en action, montre limportance cruciale des circonstances, des contingences, des
ngociations, des interactions. Par ce principe ethnographique, il sagit de rendre compte, sans
grille a priori, de cette incertitude et de ces circonstances, de ces dplacements des entits
humaines et non-humaines :

Lapplication du principe de suivi des associations implique de reprer et de prendre en compte


la manire dont les acteurs dfinissent et associent les diffrents lments. Lobservateur
enregistrera donc linventaire des catgories utilises, des entits mobilises et des relations dans
lesquelles elles entrent ainsi que de leurs remises en question permanentes. 22

2.3.2 Les notions-cls et le rpertoire de la sociologie de la traduction

A partir de ces principes thoriques et mthodologiques, Michel Callon et Bruno Latour ont
labor, au fil de leurs publications, un appareillage conceptuel trs riche, fond sur diffrentes
notions et dot dune terminologie spcifique. Afin de respecter le principe de symtrie
gnralise , il est ncessaire en effet de disposer dun rpertoire propre assurer, dans les
mmes termes, la description des diffrents aspects et acteurs dun processus dinnovation,
rpertoire que Callon dfinit, dans son tude fondatrice sur la domestication des coquilles
Saint-Jacques comme le rpertoire de la traduction. Il nous faut ici prsenter quelques unes de
ces notions-cls de la sociologie de la traduction, entraperues rapidement dans lexpos de
notre projet.

2.3.2.1 Traduction : le double sens dune notion ambigu


Quest-ce que la traduction ? Que recouvre ce terme courant qui a donn son nom un
modle de linnovation ? Cette notion ne se laisse pas saisir facilement, si lon en reste aux
dfinitions trs larges qui en sont proposes : mcanisme par lequel un monde social et naturel se
met progressivement en forme et se stabilise pour Callon, opration par laquelle des lments divers
sont capts et articuls dans un systme dinterdpendances, et ventuellement amens agir comme un
ensemble intgr dont les forces, au lieu de se neutraliser, convergent dans un mme sens en sappuyant

22
D. VINCK, op. cit., p. 200
68
23
les unes sur les autres selon Qur , la traduction exprime le passage graduel des
24
ngociations locales entre micro-acteurs (...) des jeux plus stabiliss de macro-acteurs .
Importe de la philosophie des sciences de Michel Serres (selon lanalyse de Chateauraynaud),
la notion de traduction qualifie le processus de construction des sciences et des techniques, qui
sopre par la construction de chanes de traduction, permettant de traduire, par une srie de
dplacements successifs, une multitude dintrts et de forces dans un nonc, une formule, un
25
quipement, un laboratoire... .
Cette notion, pour tre pleinement comprise, doit tre prcise. Callon et Latour reprennent
leur compte le sens habituel du mot (la traduction dun texte) et lui ajoutent lacception
gomtrique de translation :

En plus de son sens linguistique - ltablissement dune correspondance entre deux versions dun
mme texte dans deux langues diffrentes -, il faut lui donner le sens gomtrique de translation.
Parler de traduction dintrts signifie la fois que lon propose de nouvelles interprtations et
que lon dplace des ensembles 26.
Traduire , dans ce modle de linnovation, revient donc la fois traduire ce que les
autres veulent, sriger en leur porte-parole et dplacer ces forces et ces acteurs.
Lexplicitation des autres notions-cl de la sociologie de la traduction permettra de mieux
clairer sa notion ponyme.

2.3.2.2 La notion dintermdiaire comme matrialisation des interactions


Dfinie avec prcision par Michel Callon27, cette notion constitue lun des outils fondamentaux
danalyse des phnomnes dinnovation et de constitution des rseaux de la technoscience. Nous
reprendrons ainsi la dmonstration de Callon, essentielle pour notre propos, dans la mesure o
cette notion dintermdiaire reprsente lune des notions-cl de notre recherche. Plus prcise que
la notion trop large de mdiation, la notion dintermdiaire est utilise chez Callon pour dsigner
tous les composants de linnovation et de la constitution des rseaux socio-techniques : textes,
artefacts, savoir-faire incorpors, monnaie, qui circulent et composent, par association et

23
L. QUERE, Les Botes noires de B. Latour ou le lien social dans la machine, Rseaux, juin 1989, n 36, p. 106
24
F. CHATEAURAYNAUD, Forces et faiblesses de la nouvelle anthropologie des sciences, Critique, juin-juillet
1991, n 529-530, p.463
25
Ibid.
26
B. LATOUR, La Science en action : Introduction la sociologie des sciences, op. cit., p. 284
27
Voir notamment : M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits. In R. BOYER, B.
CHAVANCE, O. GODARD (sous la dir. ), Les Figures de l'irrversibilit en conomie, Editions de l'Ecole des
Hautes Etudes en Sciences Sociales, 1991, p. 195-230
69
interconnexion, les lments des rseaux socio-techniques, labors par des acteurs (qui
ne sont eux-mmes que des intermdiaires dsigns un moment ou un autre comme porte-
parole par dautres acteurs et intermdiaires, comme nous le verrons).
Callon utilise les apports croiss de lconomie et de la sociologie pour redfinir les interactions
et le rle des intermdiaires. En la reprenant dabord lconomie, qui met laccent depuis
toujours sur limportance des choses matrielles comme condition des relations entre les acteurs
sociaux, Callon propose de gnraliser cette notion, dans le champ de ltude de linnovation
scientifique et technique, tout ce qui passe dun acteur un autre et qui constitue la forme et la
matire des relations qui sinstaurent entre eux : articles scientifiques, logiciels, corps humains
28
disciplins, artefacts techniques, instruments, contrats, argent... . Dans cette conception largie,
lintermdiaire ne saurait se dfinir par une essence stable, une nature permanente : entit
ontologie variable , lintermdiaire se dfinit plutt par sa position dans les interactions, quil
sert matrialiser.
Si Callon invoque lconomie pour rappeler que les acteurs changent des intermdiaires de
toutes sortes, il se rfre dans un mme mouvement la sociologie pour rappeler que ces acteurs
sentre-dfinissent par leurs relations. Il propose ainsi une conception renouvele de lacteur, des
interactions et des mdiations matrielles, fonde sur la jonction des deux points de vue de
lconomie et de la sociologie : pour tenir les deux pices du puzzle : les acteurs se saisissent dans
linteraction, dans lentre-dfinition et celle-ci se matrialise dans les intermdiaires quils mettent en
29
circulation .
Pour lui, lintermdiaire permet donc de matrialiser linteraction, par laquelle les acteurs
sentredfinissent. Quels sont ces intermdiaires ? Dans sa description des Rseaux Technico-
Economiques (RTE) (que nous abordons plus loin), qui caractrisent linterconnexion des
diffrents ples de linnovation scientifique et technique, Callon en distingue quatre grandes
catgories :
- les textes et inscriptions de toutes sortes (appels T)
- les artefacts techniques, quil appelle Non Humains (NH),
- les tres humains et leurs comptences (H)
- la monnaie (M)

2.3.2.2.1 Les inscriptions et les textes-rseaux

28
M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits, op. cit., p. 197
29
Ibid., p. 198
70
Le rle capital des textes, des traces et des inscriptions dans le travail scientifique a t
montr plusieurs reprise par Latour et Callon et leurs analyses dans ce domaine apparaissent
souvent comme les aspects les moins discuts de leur thorie. Ainsi, Patrice Flichy, assez
critique sur de nombreux points vis--vis de la sociologie de la traduction, reconnat que la
question des instruments et plus largement de la collecte et du traitement des donnes scientifiques (...)
30
constitue incontestablement un point fort de ces analyses. .
Mais il convient de distinguer instruments scientifiques et inscriptions.
Callon englobe dans cette premire catgorie dintermdiaires toutes les inscriptions
littraires au sens large, comprenant brevets, notes, articles, textes, ouvrages, etc.., tout ce qui
constitue ce quon appelle couramment lIST (Information Scientifique et Technique).
Information et supports de cette information, puisque ces traces diverses de lactivit scientifique
doivent circuler et ncessitent donc dtre matrialises sur des supports physiques (imprims,
bandes magntiques, supports lectroniques, etc..).

Mais la notion de trace et dinscription dborde celle, plus limite, des textes scientifiques. Ces
traces et inscriptions sont au coeur de lactivit scientifique et technique grce plusieurs
proprits, dont celle dtre des mobiles immuables , proprits que Bruno Latour, dans son
passionnant article sur les vues de lesprit 31, a dfinies avec prcision, en dcrivant les sept
pratiques, les sept travaux que doivent mener les chercheurs pour rendre compte du travail
scientifique :
- mobiliser , i.e. rassembler des lments, des fragments du monde (animaux, plantes,
fossiles, chantillons de toutes sortes), en transportant les traces de celui-ci dans un lieu
quelconque ; ces traces sont mobiles car elles doivent pouvoir transporter des phnomnes dans
lespace et le temps, jusquau laboratoire. Elles ont sur ce point la mme caractristique gnrale
que les documents, au sens documentaire classique de support de linformation, devant arracher
celle-ci aux contraintes de lespace et du temps ;
- fixer immuablement les formes : la conservation des traces, des images, des formes permet
de rduire ou dviter les transformations invitables des phnomnes tudis. Les inscriptions
sont donc des mobiles immuables , permettant de figer et de transporter des phnomnes de la
ralit ;

30
P. FLICHY, op. cit., p. 98
31
B. LATOUR, Les Vues de lesprit. Une introduction lanthropologie des sciences et des techniques , art.
cit.
71
- aplatir , ou comment mettre le monde sur une feuille de papier : les inscriptions
scientifiques sont plates et permettent ainsi au chercheur de dominer le monde du regard ;
- varier lchelle : pratique scientifique essentielle permettant de dominer linfiniment
grand et linfiniment petit . Les inscriptions seules permettent de faire tenir le monde sur
quelques centimtres carrs ;
- recombiner et superposer les traces : laccumulation, lassemblage de traces et
dinscriptions diverses permettent des recombinaisons sans fin, des superpositions, des
comparaisons (par exemple les cartes gographiques combinables volont). Cest cette
comparaison des traces, des fichiers et des inscriptions de toutes sortes qui ouvre les possibilits
de nouvelles connexions, ltablissement de relations jusqualors invisibles. Les inscriptions sont
donc combinables et superposables ;
- incorporer linscription dans un texte : les inscriptions (images, schmas, donnes, etc..)
peuvent tre incluses dans un texte, qui devient alors le dveloppement de celles-ci et non
leur simple commentaire. De nouvelles configurations smiotiques peuvent natre de cette
incorporation ;
- fusionner avec les mathmatiques : les inscriptions scientifiques sont mathmatisables, elles
peuvent se traduire en figures gomtriques (schmas, graphiques, diagrammes...), produisant
ainsi une capitalisation des informations.

Avec les inscriptions scientifiques, nous sommes au coeur des chanes de traduction , des
transformations dnoncs par passage dune inscription une autre. Ce sont ces cascades
dquivalences (par exemple le passage dun trac un tableau de chiffres, dun tableau un
graphique, dun graphique un nonc) qui permettent de traduire un phnomne quelconque
(biologique, physique, conomique, social) en un rsultat scientifique, appel lui-mme
circuler et tre dbattu.
Toutes ces inscriptions sont donc considres comme des intermdiaires de la constitution des
rseaux scientifiques et techniques, permettant de matrialiser les innombrables interactions des
acteurs.
Prenant plus spcifiquement lexemple des textes scientifiques, Callon insiste sur la dimension
rticulaire de ces intermdiaires : un texte scientifique constitue un dispositif qui tablit des
branchements et des connexions de toutes sortes avec dautres textes et dautres inscriptions
32
littraires . Ainsi, le titre de la revue, le choix de la langue, le titre de larticle, les citations, les
rfrences sont des premires indications de description et de composition dun rseau. Par

32
M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits, op. cit., p. 199
72
ailleurs, les mots, les concepts, les notions forment un rseau dans lequel les lments
sentredfinissent, se renvoient mutuellement, se transforment.
Ainsi le texte scientifique est un rseau soi tout seul, dont il fournit la description .
Cette conception rticulaire du texte nest certes pas nouvelle et elle avait dj t formule par
Foucault dans lArchologie du savoir, o il mettait en question les frontires du livre et de
loeuvre en tant quunit. Les marges dun livre ne sont jamais nettes ni rigoureusement tranches
33
(....), il est pris dans un systme de renvois dautres livres (...) : noeud dans un rseau. .
Au plan de lapproche des textes, Callon et Latour sinscrivent donc dans tout un courant
hypertextuel de la littrature et de lcrit, marqu notamment par les figures de Foucault,
Derrida, Deleuze, courant quils prolongent dans le domaine des textes scientifiques.

2.3.2.2.2 Les dispositifs techniques comme rseaux

La description des objets, des dispositifs techniques est lune des proccupations constantes des
sociologues de la traduction34. Reprenant la dfinition quen donnent Latour et Madeleine
Akrich, selon qui les objets techniques peuvent tre assimils un programme daction
coordonnant un ensemble de rles complmentaires, tenus par des non-humains et par des humains ou
35
dautres non-humains qui en forment les priphriques ou les extensions , Callon en rappelle les
rgles de description.
Pour dcrire ces programmes daction caractrisant les artefacts, il convient de saisir le
dispositif dans la dynamique de son fonctionnement , afin didentifier les diffrents organes ou
acteurs qui interviennent et leurs relations.
Dans lmergence dun nouvel objet technique, deux phases importantes sont privilgier pour
la description des oprations de traduction :
- la phase dlaboration et de contestation, pour laquelle simpose le suivi des controverses,
des dbats entre ingnieurs. La description doit viser la mise jour des choix sociaux et
techniques, tablis par les concepteurs lorsquils rpartissent les rles tenir entre le dispositif et
son environnement . Lobjet technique, pendant sa phase de dfinition, est en permanence

33
M. FOUCAULT, LArchologie du savoir, op. cit., p. 34
34
Sur cette question, voir Madeleine Akrich et notamment M. AKRICH, Comment dcrire les objets techniques ?.
Techniques et Culture, janvier-juin 1987, n 9, p. 49-64
35
M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits, op. cit., p. 200
73
replong dans les contextes socio-conomiques quon lui assigne, et qui constituent autant de
36
mises en rseaux possibles. .
- la phase dapprentissage permet la mise jour et la description des connexions et des
conduites impliques par le dispositif technique. On rejoint ici la problmatique des usages et les
notions de dtournement, de rappropriation, de branchements oprs par les usagers.

De nombreuses traces crites correspondent ces mises en texte de lartefact : normes,


modes demploi, fonctions, signaux. Un artefact nest jamais cet nigmatique et froid montage
37
auquel on le rduit trop souvent . Cette notion de programme daction, auquel est assimil un
artefact, repose donc sur la capacit du dispositif rpartir les rles entre des humains et des
non-humains, les relier ensemble en rseau.

2.3.2.2.3 Les comptences-rseaux

Il sagit ici des comptences incorpores dans les individus, galement inscrites dans des
rseaux constitus dhumains, de textes, dartefacts, sans lesquels elles ne pourraient sexprimer.
Les savoir-faire scientifiques, techniques, organisationnels des individus sont autant
dintermdiaires, quil sagit de mobiliser , dassocier, de connecter dautres entits.

2.3.2.2.4 La monnaie-rseau

Enfin, les crdits constituent la dernire catgorie des intermdiaires de lactivit scientifique et
technique et remplissent deux grandes fonctions traditionnelles :
- en tant quinstrument dchange, la monnaie stabilise et sanctionne la relation que dautres
catgories dintermdiaires proposent , dcrivant par l-mme un rseau. Les crdits accords
permettent de mesurer la nature des relations entre diffrents acteurs, ltendue de la
reconnaissance attribue.
- en tant que rserve de valeur, ressource, la monnaie exprime et traduit galement les
diffrentes relations qui dfinissent et lient divers acteurs htrognes. Le financement de
travaux de recherche dfinit toute une srie dentits, dobjectifs et se traduit par des injonctions,
des recommandations, des restrictions, distribuant de nouveau des rles dautres entits
lintrieur dun rseau.

36
Ibid., p. 201
37
Ibid., p. 202
74

2.3.2.2.5 Des rseaux hybrides

Pour conclure sur cette notion capitale de la sociologie de la traduction, il faut souligner deux
caractristiques majeures des intermdiaires, que nous avons juste voques : leur hybridit et
leur rticularit.
Callon insiste dabord sur lhybridit qui caractrise les intermdiaires dans le domaine
scientifique et technique. Les intermdiaires qui circulent ne sont jamais purs : ainsi en est-il
des textes qui accompagnent les autres catgories dintermdiaires et les relient. Comment, par
exemple, distinguer nettement les notes techniques, les notices, les rapports, voire les articles
scientifiques des artefacts quils dcrivent ? Plus on li t et plus on li e , affirme Callon
pour marquer la nature hybride des traces et inscriptions scientifiques de toutes sortes et, au-del,
des crits en gnral, dont la prolifration est lun des symptmes majeurs de notre poque.
Mais une hybridation trs forte caractrise galement les intermdiaires humains et non-
humains, comme le suggre Callon en prenant lexemple des systmes dintelligence distribue
(les systmes experts notamment) qui mobilisent indistinctement ingnieurs et ordinateurs.
Limpuret est la rgle , rappelle Callon qui, comme Bruno Latour, slve contre tous les
partages de lpistmologie traditionnelle.

Enfin, Callon ne cesse de souligner la deuxime caractristique des intermdiaires : leur nature
rticulaire. Chaque intermdiaire dcrit un rseau, comme nous lavons vu : un ensemble
dentits humaines ou non humaines, individuelles ou collectives et de relations entre ces entits.
Il en tire une double consquence :
- thorique, sur la nature du lien social matrialis par les intermdiaires. Les intermdiaires ne
sont plus seulement les supports de linteraction, comme lenseigne lconomie. Ils sont
insparables des interactions, ils deviennent la condition mme de la dfinition des acteurs :
les acteurs sentredfinissent dans les intermdiaires quils mettent en circulation .
Autrement dit, la socit est construite par les techniques, le social pur nexiste pas et doit
tre pens avec la foule des intermdiaires qui le composent.
- une consquence mthodologique enfin : le social se lit dans les inscriptions qui cicatrisent les
intermdiaires . On retrouve ici le deuxime terme du postulat commun tous les modles
constructivistes de linnovation : la technique est socialement construite, les intermdiaires
(inscriptions, textes, artefacts) expriment et traduisent la socit et les acteurs sociaux. La
sociologie doit devenir une science des inscriptions .
75

2.3.2.3 Des acteurs gomtrie variable


Quest-ce quun acteur dans la sociologie de la traduction ?
La notion dacteur, la source dune abondante littrature en sociologie (contrairement celle
dintermdiaire, beaucoup plus spcifique au modle de la traduction), est redfinie et surtout
considrablement largie par rapport aux schmas classiques de lacteur social.
Tout dabord, alors que lacteur est gnralement dfini comme un humain ou une organisation
compose dhumains, dans la sociologie de la traduction, lacteur est ontologie variable : il
peut sagir dun humain, dune organisation, mais aussi dune centrale nuclaire ou de tout
artefact.
Ensuite, ce qui dfinit lacteur dans cette approche nest pas le fait quil soit lorigine de
laction, que ce soit par dcision stratgique (modle du marionnettiste), ou par choix rationnel,
par soumission une idologie (modle de la marionnette), mais plutt un mcanisme
dattribution. Pour Callon, lacteur se dfinit comme toute entit (pouvant associer les diffrents
lments que nous avons eu loccasion d numrer...), qui dfinit et construit un monde peupl dautres
38
entits, les dote dune histoire, dune identit et qualifie les relations qui les unissent. .
Laction est ainsi confondue avec llaboration des rseaux socio-techniques et lacteur nest pas
dfini a priori mais merge du processus de construction du rseau.
Deux consquences dcoulent de cette dfinition largie de lacteur.
En premier lieu, tout intermdiaire peut tre considr comme un acteur, dans la mesure o il
produit des effets, des actions, o il lie et relie dautres entits. Les actions, russies on non,
sexpriment dans les intermdiaires qui leur prtent leur matire pour les faire exister , rappelle
Callon, soulignant par l que laction nest possible que par la circulation de toutes sortes
dintermdiaires. A la limite, nimporte quel intermdiaire peut ainsi tre considr comme un
acteur.
Do la deuxime consquence, sous forme de question : comment distinguer acteur et
intermdiaire ? Par la notion dattribution, rpond Callon. Toute interaction inclut un mcanisme
dattribution des intermdiaires : la signature dun texte, lattribution des comptences,
lidentification des droits dauteur sont autant de mcanismes dattribution, inscrits dans des
intermdiaires.
Ainsi, un acteur est un intermdiaire auquel la mise en circulation dautres intermdiaires est
39
impute . Lacteur est vu comme un transformateur qui produit par diverses oprations une

38
M. CALLON, art. cit., p. 205
39
Ibid., p. 206
76
gnration N + 1 dintermdiaires partir dune gnration N (ainsi un chercheur
produit des textes partir dautres textes, une entreprise des machines partir dautres machines,
etc..).

Cette dfinition renouvele de lacteur induit une consquence thorique importante, illustrant de
nouveau lun des prsupposs de la sociologie de la traduction : le refus du discours des
essences . Lacteur ne se dfinit pas par une essence stable, qui le distingue nettement du bas-
monde des intermdiaires. Dans le modle de la traduction, il ny a pas de sparation
ontologique entre acteurs et intermdiaires.
La distinction se fait de manire empirique, dans la description, lobservation du rseau et
surtout dans le choix du point darrt , autrement dit de larrt sur image .
Callon prend lexemple de la centrale nuclaire pour rpondre la question de savoir si (et
comment) un dispositif technique peut devenir un acteur : existe-t-il un mcanisme dattribution
qui transforme la centrale nuclaire en acteur part entire de tout ou partie des intermdiaires quelle
40
met en circulation ? . Pour lui, il sagit l dune question mthodologique et non
philosophique , laquelle seule une enqute pourra rpondre, en remontant et en suivant les
diffrents rseaux qui composent une centrale nuclaire. Habituellement, on considre quune
centrale nuclaire nest quun maillon dans une chane plus longue, un intermdiaire dans un
vaste rseau. Mais on peut aussi sy arrter, ne pas considrer tout le rseau prsent derrire elle,
et la considrer comme un groupement plus ou moins autonome dentits htrognes. Le
passage dun groupement hybride de ltat dacteur celui dintermdiaire (ou rciproquement)
se fait par infime dplacement . Cest une question de point darrt :
- si lon sarrte au groupement lui-mme, on obtient lacteur ;
- si lon remonte le rseau travers lui, on obtient lintermdiaire.
Callon souligne la difficult de la rponse et surtout sa possible ambigut, car nous pouvons
nous retrouver l au coeur des controverses philosophiques sur la technique. En effet, si la
centrale est dcrite comme le maillon dune chane remontant aux dcideurs et quelle nest
seulement quun intermdiaire, alors nous pouvons tre rassurs et les artefacts, les objets
techniques, y compris les plus gros comme les centrales nuclaires, restent leur place.
Mais que la centrale devienne un acteur part entire, comme le montre la situation
exceptionnelle de laccident (Tchernobyl par exemple), alors le discours ellulien de La
Technique comme acteur autonome peut reprendre ses droits : la technique devient une force
aveugle, un acteur menaant.

40
Ibid., p. 207
77

Sans entrer dans ces dbats philosophiques, Callon nous indique quil peut sagir, aprs tout,
dune simple question dobservation mthodologique. Lhypothse que font les sociologues de la
traduction reste toujours, en tout tat de cause, celle dune ontologie contenu et gomtrie
variables , reposant sur lhybridit de lacteur comme de lintermdiaire.

2.3.2.4 Les quatre tapes du processus de traduction


La traduction qualifie un processus et non un rsultat, ce processus tant celui de linnovation
scientifique et technique.
Lensemble dun processus dinnovation est donc dfini par le terme de traduction, qui dsigne
cette mise en rseaux progressive et toutes les micro et macro oprations de dtournement, de
captation des intrts, des objectifs poursuivis par les uns et les autres. La ngociation, la
discussion, la controverse sont au coeur de ces oprations de traduction et linnovation apparat
comme le rsultat du rglement de ces controverses.
Ce processus de traduction se compose de quatre grandes tapes, qui peuvent se chevaucher, se
recouper :
- la problmatisation (ou reconstruction hypothtique dun monde ), dsignant le
mouvement par lequel un acteur dfinit un projet, formule un problme, cherche devenir
indispensable en construisant un systme dalliances entre plusieurs entits ;
- lintressement des allis, qui caractrise les actions menes par cet acteur pour tenter
dimposer et de stabiliser lidentit des autres acteurs 41, au moyen de dispositifs
dintressement les plus divers (textes, artefacts, organisations...) ;
- lenrlement des allis, qui est un intressement russi et dcrit les mcanismes
dattribution dun rle, dune nouvelle dfinition, des acteurs qui lacceptent. Les allis
salignent donc sur les objectifs et selon les modalits quils ont galement contribu
dfinir ;
- enfin, la mobilisation des allis, par la slection de porte-parole, la mise en place dune
cascade dintermdiations et dquivalences 42, permet de tenir ensemble tous les acteurs et
intermdiaires dans un rseau en voie de convergence et dirrversibilisation.
Reprenons chacune de ces tapes.

41
M. CALLON, Elments pour une sociologie de la traduction. La domestication des coquilles Saint-Jacques et des
marins-pcheurs dans la baie de Saint-Brieuc, art. cit., p. 185
42
D. VINCK, op. cit., p. 206
78

2.3.2.4.1 La problmatisation ou lart de se rendre indispensable

Premire tape du processus de traduction, la problmatisation est dabord une opration (ou
un ensemble doprations) de dfinition, de formulation :
- dfinition de territoires, de frontires et de relations entre ces territoires : au dpart dun
projet de recherche, les scientifiques ou les ingnieurs doivent marquer des territoires , tracer
des frontires (entre ce qui relve des sciences et ce qui nen relve pas) ;
- dlimitation de problmes : quel problme technique ou scientifique rsoudre (par exemple
comment amliorer le temps daccs lordinateur, dans lexemple du time-sharing) ;
- dfinition dentits (objets, humains, textes, organisations) et des relations entre ces entits :
quels contenus scientifiques et techniques, quelles rfrences, sur quelles forces sappuyer, etc..

Dans cette tape, les innovateurs (scientifiques, ingnieurs lorigine dun processus
dinnovation) ne dfinissent ni plus ni moins quune nouvelle ralit, encore hypothtique, un
nouveau monde, marqu par de nouveaux agencements, de nouveaux liens entre les entits qui le
peuplent. Ds ce premier moment du processus dinnovation, les lments techniques, humains,
sociaux, naturels sont troitement imbriqus, entremls. Pour dsigner limbrication de ces
diffrents aspects dans cette esquisse de rseau dentits htrognes, Michel Callon parle
darticulation socio-logique .
Les problmatisations, qui correspondent gnralement des projets, des problmes ou des
programmes de recherche sont propres chaque acteur : il ny a donc pas de diffrence entre un
acteur et sa problmatisation. Et lidentification de lune et de lautre se fait dun mme
mouvement.
Tous les acteurs impliqus dans cette dfinition dune nouvelle ralit luttent pour imposer leur
dfinition, leur construction dune ralit et vont sefforcer de mobiliser lattention des autres
acteurs.
La problmatisation est donc un mouvement par lequel un acteur cherche se rendre indispensable
43
dautres . Il sagit, pour un acteur, de convaincre dautres acteurs que la solution leur
problme, ou au problme que lacteur a russi poser comme incontournable, passe par le
projet, lide, le procd dfendu. Autrement dit, lacteur et sa problmatisation doivent devenir
des points de passage obligs pour les autres.

43
D. VINCK, op. cit., p. 203
79
Une problmatisation est donc plus que la simple dfinition, la formulation dun
problme rsoudre, ft-il nouveau : elle implique dj de traduire les intrts, les projets
des autres dans le sens souhait, elle opre des dplacements, elle indique des alliances, des
associations ncessaires, des dtournements de parcours.

On retrouverait ici une conception machiavlique de lacteur de linnovation, qui a t


souvent reproche Callon et Latour : celle de lacteur-stratge , manipulateur et calculateur.
Cette critique nous semble rductrice et se laisse prendre aux apparences du vocabulaire,
quelque peu guerrier il est vrai, de la traduction.
En effet, pour Callon et Latour, les acteurs en question, qui animent ces problmatisations, ne
sont pas forcment des humains ni mme des organisations : en appliquant le principe de
symtrie gnralise, il peut sagir aussi bien dobjet technique, dtre vivant, artificiel. Derrire
cette ide du point de passage oblig par lequel un acteur cherche devenir indispensable aux
autres, il ne faut donc pas voir forcment un sujet conscient et manipulateur. La problmatisation
caractrise, comme toutes les tapes du processus de traduction, des mouvements, des processus,
par lesquels des acteurs, humains ou non, deviennent indispensables aux autres.

Notons enfin que cette tape de la problmatisation est prcisment celle de la dfinition ou de
lentre-dfinition des acteurs, au sens donn par Latour et Callon, dentits qui en rendent
dautres dpendantes. Aussi la problmatisation est-elle constitue de ngociations constantes
sur lidentit, la taille, les proprits, les intrts des acteurs et actants concerns.

2.3.2.4.2 Lintressement comme interposition

La seconde tape du processus de la traduction est celle de lintressement des allis .


Dans la problmatisation, nous sommes encore au stade hypothtique dune nouvelle ralit. Le
nouvel objet technique, la nouvelle thorie, le nouveau procd sont encore dans les limbes,
presque ltat virtuel. Il existe ainsi diffrents degrs de ralisation dune problmatisation et
les processus de ralisation ou dirralisation seront fonction des situations, des vnements et
surtout des preuves de force traverses par les associations du rseau. Pour les acteurs
concerns par la problmatisation, il sagit alors de faire passer celle-ci par diffrents tats de
ralit, conue ici comme un processus et non un rsultat donn.
80
Il faut donc largir et surtout renforcer, stabiliser, prouver larticulation socio-logique
en mergence, i.e. avant tout transformer celle-ci en un rseau de plus en plus serr. Callon et
Latour parlent, pour cette tape, dintressement des allis, quils dfinissent ainsi : .

Lintressement est lensemble des actions par lesquelles une entit sefforce dimposer et de
stabiliser lidentit des autres acteurs quelle a dfinis par sa problmatisation. 44.
Cette notion dintressement est prise ici dans son sens tymologique, inter esse signifiant se
placer entre, sinterposer. Dans la sociologie de la traduction, lintressement consiste donc se
placer entre les autres entits ou acteurs, dfaire les anciens liens pour en tisser de nouveaux :
il sagit de raliser le rseau dalliances, conu ltape de la problmatisation. Cela passe
obligatoirement par toutes sortes de dispositifs matriels, dintermdiaires, appels dispositifs
dintressement .

La cration de dispositifs dintressement par les acteurs vise donc dtourner les autres de
leurs objectifs, rompre les liens des autres associations. Les exemples de tels dispositifs sont
infinis, car ils peuvent prendre toutes les formes possibles : discours, textes scientifiques,
artefacts, procds techniques, organisations, moyens de communication, capteurs de toutes
sortes, procds de rhtorique... Ce sont ces dispositifs dintressement qui permettent de faire
tenir les chanes de traduction, de constituer les rseaux technico-scientifiques :.

Dans tous les cas le dispositif dintressement fixe les entits enrler, tout en interrompant
dventuelles associations concurrentes et en construisant un systme dalliances. Des structures
sociales prennent forme, composes la fois dentits naturelles et humaines. 45

2.3.2.4.3 Lenrlement ou lalignement des allis

Le dtournement, la capture dautres entits (acteurs humains ou non-humains) dans une


nouvelle configuration, ne suffit pas garantir la solidit du rseau en mergence. Encore faut-il
que ces entits, ces allis acceptent le nouveau rle qui leur est attribu. Le vocabulaire de la
sociologie de la traduction se fait ici militaire et parle denrlement . :

Lenrlement dsigne le mcanisme par lequel un rle est dfini et attribu un acteur qui
laccepte. lenrlement est un intressement russi. 46.
Il ny a pas de rles prtablis, ceux-ci sont construits en mme temps que sont enrls les
acteurs. Lintressement et lenrlement des allis sont donc deux tapes du processus de

44
M. CALLON, art. cit., p. 185
45
Ibid., p. 189
46
Ibid., p. 189
81
traduction difficiles distinguer : lenrlement vient seulement confirmer le succs des
oprations dintressement.

2.3.2.4.4 La mobilisation des allis : mise en circulation plutt que mise sur le pied de guerre

On a beaucoup reproch la sociologie de la traduction de prsenter une mtaphore guerrire de


linnovation, de proposer une vision des sciences et des techniques o lemporteraient les ruses,
la manipulation, lenrlement et maintenant la mobilisation des autres, au service des
objectifs dun acteur plus stratgique que ses concurrents. Certes, cette conception
pragmatique de linnovation, o le sort des noncs est entre les mains des autres et doit faire
lobjet de ngociations constantes, peut accrditer une vision machiavlique.
Pourtant, nous raffirmons lide que cette critique se fonde sur une interprtation htive des
notions de la traduction, sarrtant le plus souvent sur le sens commun des termes utiliss,
comme le montre lexemple de la dernire tape, la mobilisation des allis , quil ne faut pas
prendre au pied de la lettre.
Ainsi, la mobilisation des allis doit tre entendue ici dans le sens le plus proche de
ltymologie : mobiliser, lorigine, signifie rendre mobile, avant de servir au vocabulaire
guerrier ou militant. On retrouve lide centrale de dplacement des multiples entits qui
composent le processus dinnovation.
Mobiliser des entits, pralablement intresses et enrles , signifie donc les rendre mobiles,
les dplacer, les rassembler et ce, par la dsignation de porte-parole , la slection
dintermdiaires, la mise en place dune cascade dintermdiations et dquivalences entre
eux pour rduire la multitude des entits. Quest-ce dire ?
Lexemple du travail scientifique est clairant pour comprendre cette notion de mobilisation .
Latour a trs bien montr le rle crucial des images et des instruments scientifiques dans
llaboration de la science, comme nous lavons vu plus haut47. Le travail du scientifique ne se
fait pas directement dans la nature et passe par le dtour du laboratoire, par le travail sur des
reprsentations et des reprsentants de la nature, des traces, des objets-images (chantillons,
instruments scientifiques, cartes, objets).
Ces reprsentants (de la nature, de la socit, des autres acteurs), matrialiss dans diffrents
types d intermdiaires , permettent au scientifique de faire venir le monde dans son
laboratoire : ces intermdiaires sont assimils ici des porte-parole, i.e. des entits parlant au
nom dautres entits, permettant de rduire leur multitude et leur htrognit en un petit

47
Voir aussi : B. LATOUR, Le Travail de l'image ou l'intelligence scientifique redistribue, Culture Technique,
1991, n 22, p. 12-24
82
nombre dentits homognes et mieux contrlables. Mais les porte-parole des
multiples entits qui peuplent le rseau en voie dmergence sont galement des humains (par
exemple des individus occupant une position-cl de reprsentant), des organisations, etc..
Ces porte-parole ne se constituent quau terme de longues sries dquivalences, de longues
chanes de traduction, dans lesquelles la multitude htrogne des entits finit par se concentrer
en un point, mobile et mobilisable.
La mobilisation des allis consiste donc crer ces longues chanes.

Par la dsignation de porte-parole successifs et par la mise en place des quivalences quils
tablissent, tous ces acteurs ont t dplacs et rassembls au mme moment, en un seul lieu. Cette
mobilisation, cette concentration, au-del du systme dalliances quelle constitue, a une ralit
bien physique. Elle se matrialise par toute une srie de dplacements. 48.
Comme lindique Vinck, la notion de chane de traduction dcrit la srie des dplacements et des
49
mises en quivalence ncessaires pour produire un objet ou un nonc : un nonc se rfre
dautres noncs, dautres chercheurs, dautres objets.
Cest avec cette dernire tape du processus (qui ne se laisse pas saisir facilement et qui
demanderait tre illustre50), que Callon et Latour ralisent cette extension de la notion de
traduction, que nous avions voque au dbut : la traduction nest plus seulement un processus
de traduction dun nonc ou dun problme dans un autre, elle consiste convertir la multitude
en un point et la dplacer en bougeant ce point (notion de translation).

2.3.2.4.5 Retour sur la notion de traduction

Traduire, cest la fois convertir et dplacer. Pour Callon, il faut donc distinguer deux
significations de la traduction, travers lexpression A traduit B .
La premire dimension renverrait au sens habituel, linguistique du terme et signifie ici une
dfinition. A traduit B signifie donc que A dfinit B, qui peut tre nimporte quelle entit (un
humain, un non-humain, une entit collective, individuelle). Le libre choix possible est laiss A
pour la dfinition de B et de ses qualits et attributs ; mais le choix de A rsultera aussi lui-mme
de toute une srie pralable doprations de traduction.

48
M. CALLON, Elments pour une sociologie de la traduction., art.cit., p. 197
49
D. VINCK, Sociologie des sciences, op. cit., p. 206
50
Pour une illustration, au sens propre du terme, de ces cascades de transformations et de dplacements dentits,
voir le superbe livre sur Paris, compos de photographies dEmilie Hermant et de textes de Bruno Latour, suivant
la trace les divers dispositifs et objets techniques qui structurent lunivers parisien : B. LATOUR, E.
HERMANT, Paris ville invisible, La Dcouverte, Institut Synthlabo, 1998 (Les Empcheurs de penser en rond)
83
Un acteur traduit plusieurs autres acteurs, entre lesquels il va tablir des relations. Par
exemple, A traduit B, C, D, E, qui sont entre-dfinis par A : B dpendra des relations que A lui
propose avec C, etc.. Et A sauto-dfinit en dfinissant les autres.
La traduction est avant tout une opration dentre-dfinition des acteurs.

Mais ces dfinitions doivent tre matrialises et nous touchons ici la deuxime dimension de
la notion de traduction : les dfinitions sinscrivent toujours dans des intermdiaires : textes,
artefacts, comptences incorpores. La dimension matrielle de la traduction est absolument
essentielle et sans elle, parler de traduction en gnral na pas de sens ; il faut immdiatement
51
prciser le support, le matriau dans lequel elle est inscrite. .
La traduction repose donc sur le triptyque A I B, dans lequel I (lIntermdiaire) est
oprateur de la traduction, ou encore dispositif dintressement.
A traduit B , par exemple lorsque A est une entreprise qui conoit une machine (I) pour un
utilisateur B, qui devra occuper le rle prvu pour lui.
Citons encore Callon : La traduction place au coeur de lanalyse lentredfinition des acteurs et son
52
inscription dans des intermdiaires. . Il sagit de toujours relier les interactions entre acteurs
(oprations de dfinition, dattribution de rles, etc..) aux supports matriels, aux intermdiaires
qui permettent et incarnent cette interaction.
Les rseaux sont donc des enchanements de traductions. Et lobservation des acteurs-
rseaux se doit de dcrire avant tout les points de connexion, les chemins par o passent les
associations, les rencontres contingentes. Comme le souligne Dominique Vinck, dans la thorie
de lacteur-rseau, la distance est lie au chemin et non lloignement rel ou gomtrique.
Deux points, trs loigns par la distance euclidienne, peuvent se trouver trs proches dans une
configuration de type acteur-rseau , sils sont lis par une relation de traduction :

Les points (objet, mot, texte, individu, groupe, etc..) qui articulent des univers ou des rseaux ont
alors une grande importance. Ils sont vritablement des acteurs en ce sens quils associent
dautres points. 53.
La thorie de lacteur-rseau renouvelle ici la mtaphore de la pte pain de Deleuze,
explique lors dun entretien de lAbcdaire de Deleuze , dans laquelle deux points,
gomtriquement trs loigns, peuvent se retrouver contigus par le jeu des pliages successifs.
Logique de rseau vs logique de lespace.

51
M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits, op. cit., p. 210
52
M. CALLON, Rseaux technico-conomiques et irrversibilits, op. cit., p. 210
53
D. VINCK, op. cit., p. 209
84

2.3.2.5 La figure du rseau et ses diffrents niveaux dutilisation


Lon a vu quel point la notion de rseau est au coeur de la sociologie de la traduction. Cette
notion se dcline de toutes les manires possibles et revt au moins trois dimensions :
- une dimension descriptive : le rseau caractrise et dcrit dautres notions essentielles,
comme celle dintermdiaires et dacteurs, que nous avons vues. Le rseau est donc avant tout
objet de description et observer les processus dinnovation technique et scientifique revient
observer et dcrire diffrents rseaux ;
- une dimension conceptuelle : la notion de rseau, principe explicatif des processus
dinnovation, a servi laborer des concepts ou des notions spcifiques, propres la sociologie
de la traduction, comme la notion dacteur-rseau , de Rseau Technico-Economique
(RTE) (Callon), les notions de rseaux longs, rseaux courts ;
- enfin, une dimension gnrale, thorique ou philosophique : le rseau est le modle de
rfrence, voire le nouveau paradigme, la figure oblige de toute approche des sciences et des
techniques, de linnovation et, au-del, du social, du cognitif.
Tout est affaire de rseau, nous disent les sociologues de la traduction, sinscrivant ainsi eux-
mmes dans le courant dune philosophie immanentiste, dont la clbre mtaphore du rhizome
de Deleuze-Guattari est lune des figures emblmatiques.

Nous proposons de dresser ici une chelle quatre niveaux, permettant de rsumer lutilisation
de cette mtaphore du rseau dans la sociologie de la traduction.

2.3.2.5.1 Les intermdiaires-rseaux

Au niveau le plus lmentaire interviennent les intermdiaires : textes, comptences,


artefacts, crdits, etc..
Ces intermdiaires qui circulent, matrialisent les interactions et conditionnent lentre-dfinition
des acteurs, sont de nature rticulaire, comme nous lavons soulign. Callon parle de textes-
rseaux , de dispositifs techniques comme rseaux, de comptences-rseaux , de monnaie-
rseau . Lide essentielle, nonce par Callon (et aussi par Latour), est bien que chaque
intermdiaire (...) dcrit et compose, lui tout seul, un rseau dont il est en quelque sorte le support et
54
lordonnateur. .

54
Ibid., p. 199
85

2.3.2.5.2 Lagrgation dintermdiaires autour dun acteur : le niveau de larticulation socio-


logique

Selon la dfinition de Callon, nous avons vu quun acteur pouvait tre toute entit pouvant
associer diffrents lments (...), qui dfinit et construit un monde peupl dautres entits... .
Sans revenir sur cette dfinition de lacteur, nous voulons pointer ici ce qui peut apparatre
comme un deuxime niveau de rticularit, savoir le dbut de rseau que va constituer autour
de lui un acteur.
Car ce qui dfinit un acteur, cest prcisment sa capacit associer, relier autour de lui (de ses
ides, de ses projets) diffrents lments, diffrents intermdiaires. Cette premire association,
dsigne par Callon sous lappellation darticulation socio-logique , correspond, nous lavons
vu, la premire phase de la problmatisation .
Lassociation dintermdiaires, ou articulation socio-logique, constitue ainsi un rseau en
mergence, non stabilis, reliant des entits de toutes natures, autour dune nouvelle ralit
dfinie par un acteur.
Larticulation socio-logique constitue ainsi une sorte de deuxime niveau de rticularit dans le
processus dinnovation. Elle exprimerait ce stade encore incertain de la premire dfinition
dune nouvelle ralit en mergence.

2.3.2.5.3 Le troisime niveau de lacteur-rseau

La notion dacteur-rseau sert souvent qualifier le courant de lEcole des Mines : sociologie
de la traduction ou thorie de lacteur-rseau sont devenues les appellations, plus ou moins
contrles, de cette approche des technosciences.
Quest-ce quun acteur-rseau ?
Pour Callon, tout acteur qui russit capter autour de lui dautres entits (i.e. des intermdiaires
de toutes sortes), qui a pu devenir un porte-parole de ces entits, qui a redfini le rle et
lidentit de ces allis dessine et labore un nouveau rseau socio-technique, un monde
nouveau, un acteur-rseau .
Lacteur-rseau est le fruit dun grand nombre doprations de traduction, visant associer, de
manire irrversible, des lments htrognes et disperss. Ainsi la notion dacteur-rseau peut-
elle qualifier ce stade de lmergence et de la naissance dune nouvelle organisation, dun
laboratoire de recherche, dun nouvel artefact, cette tape o les connexions tablies pour former
des articulations socio-logiques, finissent par constituer un rseau autonome, agissant son tour
86
comme un acteur. Lacteur-rseau, dans cette perspective, est le produit, le rsultat du
processus de traduction, il exprime, non point le stade ultime de linnovation, mais son
mergence en tant que nouvelle ralit concrte.

Mais o commence, o sarrte la description des acteurs-rseaux , comment les caractriser,


les dlimiter avec prcision ? Callon dfinit lacteur-rseau par lquation suivante :
- un acteur (A) dfinit et distribue dans des rles imposs des intermdiaires (de rang N), qui
sont transforms par ces dfinitions et ces attributions en intermdiaires de rang N + 1 ;
- ces intermdiaires, dfinis et regroups par A, forment une srie dentits-groupements (ou
encore darticulations socio-logiques) B, C, E, F, H, K..., composes dacteurs ou
dintermdiaires, humains ou non-humains ;
- ces entits sont lies par des relations, notes r1, r2, r3 ..., relations galement dfinies par A.
Au final, lacteur-rseau ainsi constitu par A, sexprime sous la forme suivante :
R(A) (ou Acteur-Rseau) = B r1C, C r2E, F r3H, Kr4N... Callon fournit une dfinition
essentielle, qui permet de mieux saisir le caractre trs ouvert et volontairement imprcis de cette
notion dacteur-rseau :

R(A) nest rien dautre que laction elle-mme qui construit des rseaux (soit pour consolider
ceux qui existent dj, soit pour en faire merger de nouveaux), en mettant en circulation des
intermdiaires... 55.
Un acteur-rseau est ainsi un rseau constitu et agissant son tour comme un acteur part
entire.
Sans que Callon tablisse une quelconque hirarchie entre ces diffrentes figures du rseau, il
nous semble nanmoins possible de voir dans lacteur-rseau un stade suprieur (ou une
tape plus avance) celui de larticulation socio-logique , ce qui nous autorise le
considrer comme une sorte de troisime niveau de rseau dans les processus dinnovation.

2.3.2.5.4 Les Rseaux Technico-Economiques comme dernier niveau des rseaux de


linnovation

Avec les Rseaux Technico-Economiques (appels RTE), nous arrivons, en quelque sorte, au
dernier chelon, au niveau macro de la figure du rseau dans les technosciences. La notion de
RTE exprime en effet lide-force de Callon de la science et de la technologie en tant
quagrgation de rseaux htrognes.
A la suite de Callon, D. Vinck en donne la dfinition suivante :

55
M. CALLON, Les Figures de lirrversibilit, op. cit., p. 209
87

Nous appelons rseau technico- conomique un ensemble coordonn dacteurs


htrognes : laboratoires, centres de recherche technique, entreprises, organismes financiers,
usagers et .... pouvoirs publics qui participent collectivement llaboration et la diffusion des
innovations et qui, travers de nombreuses interactions, organisent les rapports entre recherche
scientifico-technique et march. Ces rseaux voluent au cours du temps et leur gomtrie varie en
mme temps que lidentit des acteurs qui les constituent. Un rseau ne se limite pas aux seuls
acteurs (htrognes) qui le constituent. Entre ceux-ci circule tout un ensemble dintermdiaires
qui donnent un contenu matriel aux liens qui les unissent (...) 56.
Ainsi le RTE vient-il coiffer tous les diffrents acteurs-rseaux qui ont merg au cours du
processus dinnovation. De lagrgation-composition de tous ces acteurs-rseaux peut rsulter un
57
rseau, en gnral polycentr .

Ce quadruple tagement de la notion de rseau que nous avons pris la libert de proposer permet
ainsi de couvrir tous les micro- ou macro- processus de construction des technosciences. Mais
ces diffrents niveaux ne sont pas forcment hirarchiss, contrairement ce quune
interprtation trop rapide pourrait laisser croire. Ces quatre niveaux de rseaux correspondent
plutt des diffrences dchelle, des hirarchies enchevtres. Ils tmoignent surtout dune
conception des sciences et des techniques comme processus continu de construction de rseaux
de toutes sortes.
Ainsi les RTE ne sont eux-mmes que des acteurs-rseaux parmi dautres, ils sont
simplement dune taille plus grande et se composent de trois ples.

2.3.2.5.5 Les trois ples des RTE

Pour Callon et Vinck, les RTE sont organiss autour de trois ples, le ple scientifique, le ple
technique et le ple march, se distinguant la fois par lidentit des acteurs qui les constituent et
58
par les types dintermdiaires que ces acteurs mettent en circulation .
Le ple scientifique (que Callon nomme S) produit des connaissances certifies, essentiellement
sous la forme darticles dans les revues scientifiques. La notion de certification des
connaissances est essentielle, car elle renvoie au degr dacceptation des connaissances dans leur
environnement. Le ple scientifique comprend des centres de recherche, des laboratoires publics
ou privs, des laboratoires dentreprises. Les intermdiaires qui y circulent, outre les articles et

56
D. VINCK, (sous la coord. de), Gestion de la recherche. Nouveaux problmes, nouveaux outils, De Boeck-
Wesmael, 1991, p. 280
57
M. CALLON, Les Figures de lirrversibilit, op. cit., p. 211
58
D. VINCK (sous la coord. de), Gestion de la recherche. Nouveaux problmes, nouveaux outils, op. cit., p. 281
88
les textes scientifiques, sont des rapports, des notes de travail, des instruments (dispositifs
techniques), des comptences incorpores...

Le ple technique (T) assure la conception et llaboration de dispositifs matriels dots dune
cohrence propre (assurant fiabilit et durabilit). Responsable de la production des artefacts,
des maquettes, des brevets, des normes, ce ple technique comprend les laboratoires techniques,
les usines pilotes. Dautres types dintermdiaires y circulent : logiciels de simulation, brevets,
pilotes, prototypes, normes, rgles de lart, mthodes.

Enfin le ple march (M) regroupe les utilisateurs, les usagers, exprimant des besoins et
sefforant de les satisfaire. Diffrent du march conomique, il est surtout compos du march
des praticiens, dcrivant ltat de la demande. Il est par l-mme plus difficile dlimiter que les
deux premiers, tant compos dacteurs plus htrognes, disperss (les usagers sont
infiniment plus diversifis que la communaut des scientifiques ou des ingnieurs). Les
intermdiaires qui y circulent sont la monnaie (intermdiaire privilgi), mais aussi les
informations et signaux plus ou moins explicites exprimant les besoins, les remarques, les dsirs
des usagers.
Des activits dintermdiation vont venir relier ces trois ples, activits de deux sortes et
sexerant de manire unidirectionnelle :
- du ple scientifique vers le ple technique : des oprations, notes ST, de transfert de
connaissances scientifiques dans les techniques. Ces oprations peuvent prendre la forme de
comptences incorpores, de dispositifs exprimentaux, de contrats.
- du ple technique vers le ple march (TM) : des activits de dveloppement-distribution,
caractrises par la mobilisation des techniques sur le march ; matrialises dans des procds,
des produits, elles sont gnralement la charge des entreprises du ple technique.

Ainsi, ces trois ples que tout spare, tant ils sont trangers lun lautre, vont pourtant voir la
cration dun espace commun et unifi . Leur interconnexion, par toutes sortes de points de leurs
rseaux respectifs, donnera lieu la constitution dun vaste rseau, dont il faudra prouver la
solidit et ltendue.

Le tableau de la page suivante prsente ces trois ples des Rseaux Technico-Economiques avec
leurs principales composantes.
89
Les RESEAUX TECHNICO- ECONOMIQUES
90
Il faut insister sur le caractre mouvant des frontires entre les trois ples : sils renvoient
chacun des univers sociaux, sociotechniques et culturels diffrents, il existe nanmoins
beaucoup de chevauchements entre eux. Aussi est-il ncessaire de bien distinguer, dune part les
acteurs et intermdiaires, dautre part les formes organisationnelles dans lesquelles ils entrent.
Pour la description de telles configurations, la notion de rseau, en tant que principe explicatif,
rvle ici toute sa fcondit heuristique. Elle permet en effet dviter lenfermement dans les
cadres institutionnels et les dcoupages prtablis par la recomposition des alliances htrognes
entre les diffrents acteurs et ples, la prise en compte prioritaire des relations. De mme, la
figure du rseau permet de mettre en vidence la mobilit des alliances, la volatilit des
configurations, la multiplicit des modes de coordination .
Enfin, elle vite le risque de simplification : la naissance dune ide ou dun projet peut natre en
tout point du rseau, la ralisation dun projet entrane une reconfiguration, une dformation du
rseau avec les progrs de linnovation. Autrement dit, la dynamique du RTE colle celle du
processus dinnovation 59.

Mais comment relier et concilier des acteurs-rseaux htrognes ? Quest-ce qui les fait tenir
ensemble ? Quest-ce qui assure la solidit, la robustesse dun rseau au point quil finit par
devenir durable, irrversible ?

2.3.2.6 La question de lirrversibilit


Nous terminerons cet expos de la thorie de la traduction par la question, cruciale entre toutes,
de lirrversibilit des rseaux. Autrement dit par ce qui constitue vraiment la ralit de
linnovation. A quelles conditions une innovation, incarne par un rseau technico-conomique,
acquiert-elle une ralit irrversible, crant un nouveau monde autour delle ?
La question de lirrversibilit est sans doute lune des questions les plus importantes et les plus
paradoxales qui se posent aux technosciences, comme le souligne Michel Callon qui rappelle le
paradoxe majeur du couple irrversibilit/ rversibilit :
- dun ct, les technologies constituent les irrversibilits les plus contraignantes pour le reste
de la socit, elles prdterminent les volutions venir, elles orientent les possibilits de
changement, etc.

59
D. VINCK (sous la coord. de), Gestion de la recherche, op. cit., p. 281
91
- mais dun autre ct, les mmes technologies sont galement lorigine de transformations et
60
dincertitudes radicales : partir dun systme technologique dfini, des inventions
imprvisibles, de nouveaux mondes peuvent survenir, des processus incertains dinnovation vont
apparatre.
Internet incarne parfaitement et ce, ds lorigine, ce paradoxe dun systme de contraintes
gnrant de lincertitude, dune irrversibilit qui cre de la rversibilit, puisque son
dveloppement, loin dtre achev, est au contraire marqu par des volutions sociotechniques
constantes qui viennent en diversifier linfini les options et les devenirs.

Quels sont les mcanismes de ces processus ? Callon distingue deux grandes phases dans
lirrversibilisation dun RTE : la convergence et lirrversibilit proprement dite.

2.3.2.6.1 Les deux critres de convergence des rseaux

Le sens commun reconnat un rseau solide dun rseau fragile la force des liens qui unissent
les points du rseau. On peut appeler cette force des liens le degr de convergence du rseau.
Mais comment cerner plus prcisment ce qui fait cette convergence ?
Callon propose la dfinition suivante de la notion de convergence :

elle est destine saisir le degr daccord engendr par une srie de traductions et par les
intermdiaires de toutes sortes qui les oprent, en mme temps quelle permet de reprer les
frontires dun rseau technico-conomique. 61
Comment se mesure cette convergence ? Par deux critres : lalignement des entits et la
coordination des traductions qui composent le rseau.

2.3.2.6.1.1 La notion dalignement

Lalignement est une opration russie de traduction, lorsque trois acteurs partagent le mme
espace, la mme dfinition. Callon repart de la traduction lmentaire : A I B, entre trois
acteurs : A traduit B par lintermdiaire I. Deux possibilits soffrent alors :
- soit la traduction choue, en cas de dsaccords ou de conflit entre A et B (B peut refuser la
dfinition que A donne de lui, ou contester lintermdiaire). La traduction dsaligne alors
les acteurs, qui retournent dans leur incommunicabilit.

60
M. CALLON, Les Figures de lirrversibilit, op. cit., p. 195
61
M. CALLON, art. cit., p. 211
92
- soit la traduction russit : laccord est gnral entre les entits, un espace commun est cr,
une quivalence existe et la traduction aligne alors les acteurs.
Ce que dit A de B ou de I nest pas diffrent de ce que dit B de A ou de I : il y a quivalence
totale, isotropie, i.e. alignement.

Un rseau peut se constituer ds lors quil y a alignement de trois acteurs (A, B, C) par
intermdiaires interposs et sa construction obit la logique propre des traductions.
Diffrents degrs dalignement du rseau peuvent tre distingus :
- un alignement fort, si les acteurs sont aligns en tout point par les traductions ;
- un alignement faible, en cas de discordance sur un point de la traduction.
Lalignement de tous les points du rseau est donc lune des conditions-cl de la convergence de
celui-ci : il signifie que tous les acteurs, tous les points du rseau, partagent les mmes
dfinitions sur lidentit et le rle de chacun. Mais lalignement ne suffit pas pour rendre un
rseau convergent.

2.3.2.6.1.2 La coordination du rseau

Dans toute traduction interviennent des procs dattribution , permettant dattribuer tel ou
tel groupement dentits les intermdiaires en circulation. Ces procs dattribution, qui
accompagnent et dfinissent les traductions, dpendent dun certain nombre de rgles et de
conventions. Les traductions qui lient les acteurs et actants les uns aux autres reposent donc sur
un ensemble de rgles tacites ou explicites. Callon distingue trois ensembles de conventions qui
encadrent une traduction :
- les rgles qui dfinissent lidentit des acteurs : dans la traduction : A > I > B, pourquoi et
comment A est-il fond se considrer (ou tre considr) comme acteur ? Pensons par
exemple aux rgles de dfinition de la personnalit morale attribue une entreprise, aux rgles
sur la proprit industrielle, etc.. Autrement dit, pour quune traduction soit russie, encore faut-
il que lacteur, qui en est lorigine, puisse mobiliser toutes les rgles, implicites ou non, qui
lautorisent vouloir oprer la dite traduction.
- le deuxime ensemble de rgles porte sur lattribution dune srie donne dintermdiaires un
acteur donn . Comment attribuer I A ? Lattribution dun intermdiaire (par exemple la
dcouverte dun nouveau procd) obit des rgles trs strictes, plus ou moins explicites, qui
dfinissent la qualit dacteur. Le droit de la proprit industrielle, le droit dauteur sont des
exemples de telles conventions.
93
- le troisime ensemble de rgles concerne les rgulations codifiant lespace des
dnonciations possibles de A. Lidentit de A en tant quacteur a bien t reconnue,
lintermdiaire I lui est bien attribu, mais pour que A soit autoris sexprimer au nom de B
(donc traduire B), encore faut-il que sa position de reprsentant , de porte-parole, soit
admise dans lespace concern. Cet ensemble de conventions concerne donc tous les problmes
de la dsignation, de la lgitimation des reprsentants.

Des acteurs lidentit reconnue, des intermdiaires dont lattribution nest pas conteste, des
porte-parole lgitims : ces trois ensembles de conventions visent le mme rsultat : la
rarfaction de lunivers des acteurs possibles, en organisant lattribution et en dlimitant les
62
traductions stabilisables. .
Callon nomme ces rgulations qui codifient la traduction formes de coordination , spcifies
en coordinations porte gnrale (comme les lois par exemple) et coordinations porte
locale (une convention collective par exemple).
Tout comme lalignement des entits, les coordinations dune traduction peuvent tre plus ou
moins fortes ou faibles :
- elles sont fortes si lunivers des traductions possibles est rarfi, ce qui signifie une plus grande
prvisibilit des rseaux ;
- elles sont faibles en cas de foisonnement des associations.

2.3.2.6.1.3 Rseaux convergents ou disperss

Lobservateur, muni de ces deux notions, pourra dfinir plus prcisment le degr de
convergence dun rseau , exprim par un indice synthtique rsultant des degrs
dalignement et de coordination. Le degr de convergence ou dintgration permet ainsi de
caractriser un rseau selon deux grandes catgories, le rseau convergent ou le rseau dispers.
- le rseau convergent : plus un rseau est align et coordonn, plus les acteurs convergent vers
le mme but. Cela signifie concrtement que dans un tel rseau, chaque acteur, chaque membre
du rseau a la possibilit de mobiliser toutes les comptences et ressources ncessaires.
Autrement dit, chaque acteur a lensemble du rseau derrire lui, ce qui lui confre une efficacit
dmultiplie par cette combinaison de force collective et individuelle.
- le rseau dispers : les relations existent entre les acteurs ou entre les diffrents ples, mais
elles sont de faible densit, elles restent fragiles. Il y a beaucoup dincomprhension, des

62
M. CALLON, art. cit., p. 214
94
problmes de traduction des besoins et des demandes (des usagers vers les techniciens,
des techniciens vers scientifiques) : la mobilisation du rseau par un acteur est difficile, limite.

La convergence dun rseau indique donc le degr de stabilisation des multiples traductions qui
en ont permis la constitution et la construction de tels rseaux convergents rclame, comme le
souligne Callon, de longs investissements, dintenses efforts de coordination .

Quels sont les indicateurs, les signes extrieurs permettant lobservateur de caractriser ce
degr de convergence du rseau ? Ils sont assez nombreux et diversifis.
Un premier groupe important dindicateurs renvoie au langage : la signification des mots, des
noncs utiliss pour dcrire les rsultats ou les travaux doit tre commune, partage. Un rseau
convergent satteste par lexistence dune communaut linguistique, voire dun langage commun
aux chercheurs, techniciens, commerciaux, dcideurs, usagers63. Un autre indicateur de
convergence concerne les objets techniques et porte sur la concidence de lespace de diffusion
dun objet technique avec le rseau.
Enfin le deuxime critre de la convergence dun rseau tant constitu, comme nous lavons vu,
par des formes de coordination sappuyant sur des conventions, il sagira dattacher galement la
plus grande importance aux structures organisationnelles, aux conventions, aux contrats, qui
rvlent les interactions entre les acteurs.

A travers tous ces indicateurs, recueillis dans les traces et inscriptions du rseau64, lobservateur
pourrait donc suivre le processus de construction dun rseau, dbouchant sur une convergence
plus ou moins marque.

Quest-ce qui distingue lirrversibilit dun rseau technico-conomique de sa convergence,


notion qui semble exprimer le mme processus ?

La convergence dcrit la construction dun accord. Lirrversibilisation correspond un accord


qui se durcit, qui exclut le retour en arrire et rend prvisibles les traductions venir 65

63
Cela ne signifie pas que les composantes dun RTE convergent parlent forcment tous le mme langage, le mme
jargon professionnel. Mais il existe des passerelles, des traductions entre ces langages et un accord gnral sur la
signification des noncs a t trouv (ce qui prsuppose en amont de nombreuses oprations de traduction).
64
Notons au passage quune observation fine dun RTE ncessite, comme le dit Callon, un norme travail de
computation , avec le traitement de vastes corpus de textes et de traces, ce qui pose dailleurs de vritables
problmes mthodologiques, sur lesquels nous reviendrons dans la dernire partie.
65
Ibid., p. 223
95
Si lirrversibilisation dun rseau prsuppose sa convergence, rien nempche quune
convergence russie ne finisse par se disloquer. Il faut donc quelque chose de plus un rseau,
que lalignement total de ses entits et une forte coordination, pour devenir irrversible.
Deux conditions sont ncessaires pour assurer lirrversibilit dune traduction :
- limpossibilit cre de revenir une situation antrieure, o la traduction ntait quune option
parmi dautres ;
- la prdtermination des traductions venir .

Pour Callon, il existe diffrents degrs dirrversibilit et celle-ci nest pas une proprit
indpendante, une valeur absolue, mais une caractristique relationnelle qui ne sactualise que dans
lpreuve . Dans un processus dinnovation marqu par un grand nombre doprations de
traductions,li au grand nombre dacteurs, chaque traduction lutte pour devenir irrversible et
lemporter sur les autres.

2.3.2.6.2 Limpossible retour en arrire

La premire condition de lirrversibilit semble correspondre la signification mme du mot,


puisque est irrversible quelque chose qui ne peut revenir en arrire. Largument friserait la
tautologie si lon en restait l.

Mais la thorie de la traduction nous invite (et cest sa grande richesse et sa difficult) aller
voir, au-del des mots et des apparences, ce qui constitue rellement le ressort de situations
apparemment banales. Tout le monde sait caractriser lirrversibilit dun phnomne. Mais
quest-ce qui rend tout retour en arrire impossible, du moins dans un processus dinnovation ?
Deux qualits, lies aux intermdiaires et qui ne se mesurent que dans les preuves : la
durabilit et la robustesse.
Cest parce quune traduction rsiste aux preuves de toutes sortes quelle devient elle-mme
plus relle , acqurant au fur et mesure de ces preuves une robustesse et une plus grande
durabilit. Pensons par exemple aux tests sur des prototypes.
Callon ne fait quillustrer ici lun des aphorismes fondamentaux de la rflexion philosophique
de Latour dans Irrductions : est rel ce qui rsiste dans lpreuve 66.

66
B. LATOUR, Les Microbes guerre et paix, suivi de Irrductions, Mtaili, 1984, p. 177
96
Mais quest-ce qui assure, en dfinitive, cette durabilit et cette robustesse des traductions,
signes de lirrversibilisation dune innovation ?
Pour Callon, la croissance de lirrversibilit est proportionnelle la cration deffets de
systme, dans lesquels chaque lment traduit, chaque intermdiaire, chaque traducteur sinscrit dans
67
un faisceau dinterrelations . Cela signifie concrtement quil devient difficile de modifier un
lment, un intermdiaire ou une traduction sans modifier tout le rseau.
Et Callon avance lhypothse suivante, qui constitue lune des cls des phnomnes
dirrversibilisation :

plus les interrelations sont multiples et croises, plus les lments associs sont nombreux et
htrognes (non-humains, humains, conventions...), plus la coordination est forte et plus la
probabilit de rsistance des traductions est leve. 68.
Cette ide de lhtrognit et du nombre des lments dun rseau comme condition de sa
rsistance nous parat particulirement intressante appliquer Internet, exemple type de
rseau htrogne devenu, sinon indestructible du moins irrversible, non seulement par la
transmission par paquets, mais surtout par lagglomration dacteurs et dintermdiaires de
toutes sortes.

En rsum, lune des conditions de lirrversibilit est la multiplicit, lhtrognit-mme des


relations, des entits, des traductions dun rseau. Ide que les simples observations du sens
commun ou de la vie quotidienne viennent confirmer : un objet, un systme, un dispositif, une
organisation seront beaucoup plus difficiles dfaire ou dtruire, si leurs composants sont
nombreux, divers et solidement relis.

2.3.2.6.3 La prdtermination de lavenir par apprentissage

Pour dcrire la deuxime condition de lirrversibilit, la prdtermination des traductions


venir, Callon a recours la notion dapprentissage pour dsigner lenchanement des dcisions et
des traductions (par exemple linterdpendance totale entre un travailleur et un dispositif, ou
entre une machine et une formation, un logiciel et une pratique). Ainsi dfinit-il la notion
dapprentissage comme lensemble des mcanismes par lesquels, par progressive adaptation
mutuelle et redfinitions, les diffrents lments pris dans une traduction deviennent exclusivement
69
dpendants les uns des autres

67
M. CALLON, art. cit., p. 219
68
Ibid.
69
Ibid., p. 220
97
Les acteurs et entits dun rseau deviennent ainsi progressivement dpendants des
traductions existantes ou passes : par exemple, le nouveau dispositif cr devient peu peu
le seul utilis et prdtermine ainsi les amliorations ou traductions futures, ou bien pour
modifier tel dispositif, il faut faire appel des spcialistes qui ont reu une formation trs
spcifique, etc.. Lirrversibilit a gagn du terrain, puisque les dcisions, les traductions, les
oprations futures seront de plus en plus dtermines par celles du pass.

Ainsi lirrversibilisation dune traduction, dun acteur-rseau ou dun RTE est-elle le produit de
la combinaison de ces deux lments : la cration deffets de systmes et les processus
dapprentissage. Mais Callon insiste enfin sur un dernier aspect de lirrversibilisation, qui peut
tre mesure et accompagne par un phnomne plus fondamental : la normalisation des
comportements.

2.3.2.6.4 Irrversibilisation = normalisation

Lirrversibilisation dune traduction consiste, en fin de compte, rendre prvisibles les


comportements, les enchanements, en bref normaliser. Le processus dirrversibilisation est
insparable de celui de la normalisation, qui sopre dans la standardisation des diverses
catgories dinterfaces : acteurs / intermdiaires, intermdiaires / intermdiaires, intermdiaires /
70
acteurs .
Normalisation des pratiques, des objets, des relations...: les normes sont plus contraignantes que
les conventions, qui intervenaient dans la convergence des rseaux. Les normes et standards
prcisent et rglent, de manire indiscutable et souvent quantifie, les diffrentes relations entre
les entits du rseau (pensons par exemple aux protocoles de communication entre ordinateurs,
normalisant les relations intermdiaires/intermdiaires ).
Aussi plus des normes de toutes sortes sont dfinies et encadrent les acteurs et leurs interactions,
plus la traduction devient irrversible. On ne dira jamais assez limportance du nombre et de la
quantification des standards et des normes pour rendre compte de lmergence et de la dure des
rseaux technico-conomiques. Pour Callon :

un rseau qui sirrversibilise est un rseau qualourdissent des normes de toutes sortes et qui du
mme coup se glisse dans une mtrologie et dans un systme dinformations codifies 71.

70
Ibid., p. 220
71
Ibid., p. 221
98
Cette notion de normalisation comme condition ou signe de lirrversibilisation nous
apparat galement fconde pour penser lmergence dARPANET et tenter de cerner ce moment
crucial de lirrversibilit72.

Traduction, intermdiaire, acteur, acteur-rseau, rseau technico-conomique, convergence,


irrversibilit... : nous avons non point puis le vocabulaire et tous les ingrdients thoriques du
modle de la traduction mais tent den rendre compte le plus fidlement possible, au risque
parfois de la paraphrase. Mais il nous sembl que cette fidlit tait le prix payer pour une
explicitation la plus honnte possible dune approche souvent difficile, pouvant dautant mieux
se prter aux dformations ou aux caricatures. Cette approche de linnovation est complexe et va
bien au-del dune stricte explication des processus dinnovation73.

Il nous reste dsormais expliquer, au regard de notre projet de recherche, comment elle a
inspir notre dmarche et quelles sont ses ventuelles limites. Dans un dernier temps, une fois
effectue la description du processus dmergence dARPANET, nous reviendrons sur certains
aspects critiques de cette approche de linnovation.

72
Nous y consacrons dailleurs la dernire partie de notre description du processus dmergence (voir chapitre 6).
73
Sur la dimension philosophique ou politique de la sociologie de la traduction, que nous navons pas vraiment
dveloppe, nous renvoyons aux textes et ouvrages suivants :
- M. CALLON, B. LATOUR, Le Grand Lviathan s'apprivoise-t-il ?, In A. GRAS, S. POIROT-DELPECH (sous la
dir.), L'Imaginaire des techniques de pointe au doigt et l'oeil, L'Harmattan, 1989, p. 71-93
- B. LATOUR, Les Microbes guerre et paix, suivi de Irrductions, Mtaili, 1984
- B. LATOUR, Nous n'avons jamais t modernes. Essai d'anthropologie symtrique, La Dcouverte, 1994
- B. LATOUR, Une sociologie sans objet ? Remarques sur l'interobjectivit, Sociologie du Travail, octobre 1994, n
4, p. 587-607
- B. LATOUR, Politiques de la nature. Comment faire entrer les sciences en dmocratie, La Dcouverte, 1999
99

2.4 Sur quel corpus ?

Lexploration historique ou socio-historique dun processus dinnovation nest en dfinitive rien


dautre quune certaine manire de constituer, dorganiser et de dcrypter un certain corpus de
traces.
Compte-tenu de son importance, il nous a sembl prfrable, avant de prsenter notre dmarche
et la mthodologie suivie, de prciser sur quel corpus sest fait lensemble du travail de
recherche historique. Nous voquerons dabord quelques problmes thoriques et
mthodologiques poss par la constitution de ce corpus, pour en dtailler ensuite la composition.

2.4.1 De quelques paradoxes autour du corpus

Il nous parat ncessaire de revenir tout dabord sur ce qui peut apparatre comme un paradoxe
entre la dmarche gnrale et le corpus servant de matriau cette dmarche.
Comment concilier en effet, dune part une approche inspire de la sociologie de la traduction,
fonde sur le suivi neutre des acteurs et des actants, sur une description immanentiste de
leurs interactions et des processus de traduction, en bref une dmarche base sur le refus des a
priori et des choix pralables et, dautre part, un corpus de documents et de traces qui sera
toujours lobjet de slections, de dcoupages, de choix, risquant dinduire en retour des
orientations particulires dans la description ?
Il ny rien l de trs nouveau sous le soleil de lpistmologie historique, pourra-t-on dire, et il
ne sagit en dfinitive que du problme classique du poids des documents sur le rcit qui en
dcoule.

Mais la question du corpus peut sembler plus vive, dans le cas dune tude fonde sur les
principes immanentistes de la sociologie de la traduction. Nous nous exposerions en effet au
reproche suivant : vous voulez donc dcrire, sans a priori, tous les composants, tous les acteurs
et actants (qui ne sont pas dfinis au dpart) dun processus trs long, vous entendez ouvrir
toutes les botes noires (ou le plus grand nombre), vous ne vous interdisez aucune piste, aucun
pralable mais au final, votre corpus, forcment limit et fini, aura trac pour vous certaines
pistes, valoris certains acteurs au dtriment dautres, privilgi certains rseaux. Et votre rcit
sera, en dfinitive, le produit dun certain nombre de choix peine conscients.
100
Puisque la collecte exhaustive des traces dun processus dinnovation vieux de trente ans est
impossible, puisque le nombre et la diversit des composants de ce processus excde les
capacits de lobservateur le plus courageux, une telle dmarche immanentiste est par nature
impossible et la sociologie de la traduction ne peut savrer pertinente pour une telle entreprise.

Comment sortir de ce paradoxe entre le refus des a priori et le choix du corpus ?


Tout dabord en renonant au naf point de vue de Dieu , auquel on pourrait assimiler trop
rapidement notre dmarche. Comme lindique Paul Veyne :

il est impossible de dcrire une totalit et toute description est slective ; lhistorien ne lve
jamais la carte de l vnementiel, il peut tout au plus multiplier les itinraires qui le
traversent. 74.
Nous navons dautre ambition que celle, prcisment, de multiplier les itinraires qui
traversent le processus dmergence dARPANET. Aucun souci dexhaustivit ne nous a donc
jamais guid.
Ensuite la validit essentielle de notre approche nous semble plus tenir de la mise en oeuvre
dune dmarche descriptive cohrente, devant notamment se fonder sur lutilisation de grilles de
description communes tous les acteurs et actants, que de la constitution dun corpus exhaustif.
Nous voulons dire par l que le (faux) problme du choix du corpus se rsoud dans la dmarche
elle-mme.
Comment avons-nous procd sur ce point ? La constitution de notre corpus sest faite, non pas
avant le travail de recherche, mais au fur et mesure de sa progression. Le seul critre pralable
que nous nous tions fixs tait celui, prcisment, de louverture pralable. Le corpus tait donc
demble htrogne, diversifi, mlant des documents, des auteurs, des acteurs, des thmes et
des poques diffrents pour respecter ce principe douverture maximale. Quensuite des choix,
des resserrements, des orientations aient t faits correspond un processus finalement trs
classique de recherche.
Lexemple du choix du time-sharing comme thme privilgi danalyse illustre bien cette
dmarche. Dans un premier temps, la lecture du livre des Hauben nous a fait dcouvrir toute
limportance de ce mouvement de recherche dans lhistoire dARPANET. Dans un second
temps, lattention cette filire dARPANET nous a conduit la recherche de nombreux
documents sur cette poque et ce mouvement (notamment les textes de McCarthy, les interviews
du CBI de nombreux acteurs du time-sharing, etc..). La collecte et ltude de ces documents
nous a permis, dans un troisime temps, dlaborer une description assez dtaille des conditions

74
P. VEYNE, Comment on crit lhistoire. Suivi de Foucault rvolutionne lhistoire, Seuil, 1978, p. 37
101
dmergence du time-sharing la fin des annes 50. Et au final, ce nouveau modle
dordinateur occupe une place tout fait majeure dans notre travail75. Peut-on en conclure que le
choix de notre corpus a fortement conditionn les rsultats de notre recherche et que nous
sommes rests prisonniers de loptique des sources , que dnonce Paul Veyne ?
A notre dcharge, nous pouvons dire que nous avons opr (ou tent doprer) le mme type de
dmarche, avec des approfondissements variables, pour dautres acteurs et actants du processus
comme lARPA, la cyberntique, lentreprise BBN, les travaux dEngelbart, la transmission par
paquets...
Nous avons ainsi, pour le meilleur ou pour le pire, essay de mettre en oeuvre ce principe
douverture maximale, ce parti-pris de lhtrognit, cette multiplication des itinraires. Dans
le cours du travail, des choix et des slections ont bien sr t oprs, que nous revendiquons et
assumons pleinement. Et si, au final, notre histoire dARPANET pourra sembler domine par
la prgnance de ce thme du time-sharing, nous nen avons pour autant jamais fait un principe
unique dexplication du processus dmergence.

Dautres histoires dARPANET, elles-mmes inspires de la sociologie de la traduction et


entreprises selon les mmes mthodes, restent possibles et mettraient en exergue dautres lignes
de force, dautres rseaux, dautres acteurs. Et ces histoires, qui seraient, lvidence, fondes
sur dautres corpus, seraient tout autant plausibles que la ntre.
Ainsi pouvons-nous sortir de ce faux paradoxe entre une dmarche immanentiste et ouverte et un
corpus forcment rduit et slectionn. Lobjectif central, qui ne doit en aucun cas tre perdu de
vue, est bien de montrer toute la diversit, la multiplicit et lhtrognit des composants dun
processus dinnovation. A chacun ensuite de se tailler sa part dintrigue (ou sa part de rseau )
dans le fouillis de la ralit .
Nous citerons une dernire fois Paul Veyne, tant sa conception de lhistoire nous parat proche
de ce que nous avons tent de faire :

Les vnements ne sont pas des choses, des objets consistants, des substances ; ils sont un
dcoupage que nous oprons librement dans la ralit, un agrgat de processus o agissent et
ptissent des substances en interaction, hommes et choses. 76
Nous avons donc dcoup, empiriquement et aussi librement que possible, dans la ralit
complexe dARPANET un ensemble htrogne, ouvert et limit la fois, de traces diverses

75
Voir les chapitres 3.3, 4.2 et les multiples occurrences du thme dans lensemble de la thse.
76
Ibid., p. 39
102
partir desquelles nous avons cherch reconstituer les multiples processus exprims
dans ces traces.
En dfinitive, la question de la validit du corpus tient surtout la richesse de sa composition,
sa consistance. Une approche empirique et descriptive comme la ntre ncessitait de toute
vidence, pour pouvoir tre mise en oeuvre, un corpus suffisamment large et fourni. Il nous faut
donc en dtailler la composition.

2.4.2 Un corpus en trois parties

Notre corpus peut tre divis en trois parties, selon la typologie que nous avons propose sur
lhistoriographie et la matire dInternet dInternet :
- les sources et les traces du processus dmergence : les textes de lpoque (textes fondateurs,
textes techniques , documents divers) ;
- la mmoire organise : les tmoignages des acteurs dARPANET ;
- les travaux historiographiques amricains.

2.4.2.1 Sources et traces du processus dmergence


Dans le premier ensemble, figurent deux types de traces :
- les textes scientifiques
- les documents techniques

2.4.2.1.1 Quatre textes la fois fondateurs et tmoins

Pour les textes scientifiques marquants, publis dans les annes 50-60, la recherche a t la fois
limite, de nombreux textes ntant pas accessibles distance, et fructueuse, grce la
publication sur le web de quelques uns des principaux textes de lpoque.
Parmi ces grands textes ou ces textes fondateurs, qui ont eu une influence dcisive,
immdiate et long terme, sur le processus dmergence des rseaux et de linformatique
interactive, nous nous sommes bass sur les quatre textes suivants :
- le clbre article de Vannevar Bush As We May Think , publi dans The Atlantic Monthly
(n 176, 1945, p. 101-108), disponible en France depuis plusieurs annes et accessible sur le
web.77 La figure et les ides de Bush, sans lien direct avec ARPANET, ne peuvent pas ne pas

77
Ce texte fondateur de lhypertexte est disponible en plusieurs versions :
- BUSH, Vannevar. As We May Think. In LAMBERT, Steve. ROPIEQUET, S. CD-ROM, The New Papyrus.
Redmond : Microsoft Press, 1986. p. 3-20
103
tre voques dans une histoire de lmergence des rseaux informatiques et de
lhypertexte et ce texte fondateur est plusieurs fois cit dans notre travail. Cependant, nous ny
avons pas consacr de paragraphe particulier, layant dj tudi en dtail dans notre mmoire de
matrise sur lhypertexte.78
- dans la mme ligne que celle de Bush, le texte-cl de Douglas Engelbart, Augmenting
79
Human Intellect : A Conceptual Framework , contenant toutes les bases de son travail
dinnovation sur les interfaces et les hypertextes. Un texte dEngelbart, dune toute autre nature,
nous a galement fourni des clairages indits et intressants sur ses rapports avec Vannevar
Bush : une lettre envoye par Engelbart son inspirateur , en 1962.80 Le rapport dEngelbart
sur lAugmentation , considr dans toute la littrature spcialise comme lun des textes
canoniques sur lhypertexte, fait lobjet dune analyse assez dtaille dans le chapitre consacr
cet acteur majeur de linformatique interactive81.
- enfin, deux articles essentiels de Joseph Licklider ont pu tre trouvs sur le site de Digital
Equipment. Publis sur le web sous la direction de Robert Taylor82, en hommage la mmoire
du visionnaire des rseaux, ces deux textes, dont nous avons tent de montrer limportance
historique, nous ont fourni une base de recherche inestimable pour mieux comprendre les vises,
les conceptions et les intuitions, souvent tonnantes de prmonition, de celui qui fut lun des

- Traduction franaise : CD ROM, le nouveau papyrus. William H. Gates (prf.), Marc-Alain Grumelin et Bernard
Prost (trad.). Paris : Cedic-Nathan, 1987.
- BUSH, Vannevar. As We May Think. In NYCE, James M., KAHN, Paul (sous la dir. de). From Memex to
Hypertext : Vannevar Bush and the Mind's Machine. San Diego (CA) : Academic Press, 1992. p. 85-110
- Sur le WWW, le texte est disponible ladresse suivante :
http://www.ps.uni-sb.de/~duchier/pub/vbush/vbush.shtml
78
A. SERRES, Hypertexte : ancien principe pour nouvelles technologies, Mmoire de Matrise Sciences de
l'Information et de la Communication, Universit Rennes 2, 1993
79
D. ENGELBART, Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework, [En ligne], Stanford Research
Institute, 1962, 134 p.
80
D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human Effectiveness. May 24, 1962, In J. NYCE,
P. KAHN (sous la dir. de). From Memex to Hypertext : Vannevar Bush and the Mind's Machine, Academic Press,
1992, p. 235-244
81
Voir plus loin la partie 3.4.2.2 La problmatisation de laugmentation .
82
En voici les rfrences :
- LICKLIDER, J.C.R. Man-Computer Symbiosis. In Digital Systems Research Center. In Memoriam : J.C.R.
Licklider : 1915-1990. [En ligne] Palo Alto (Californie) : Digital Equipment Corporation, 7 aot 1990. [rfrence
du 5 mars 1998] [p.1-20]. Disponible sur WWW: <http://gatekeeper.dec.com/pub/DEC/SRC/research-
reports/abstracts/src-rr-061.html>
- LICKLIDER, J.C.R., TAYLOR, Robert. The Computer as a Communication Device. In Digital Systems Research
Center. In Memoriam : J.C.R. Licklider : 1915-1990. [En ligne] Palo Alto (Californie) : Digital Equipment
Corporation, 7 aot 1990. [rfrence du 5 mars 1998] [p. 21-41]. Disponible sur WWW:
<http://gatekeeper.dec.com/pub/DEC/SRC/research-reports/abstracts/src-rr-061.html>
104
principaux inspirateurs des rseaux. Larticle de 1960, Man-Computer Symbiosis 83 est
lune des premires rflexions capitales sur les interactions hommes-machines. Le second, publi
en 1968 et co-crit avec Robert Taylor, The Computer as a Communication Device ) est
galement un texte majeur sur les potentialits communicationnelles de lordinateur et sur les
premires thorisations des rseaux informatiques. Il donne lieu une prsentation galement
approfondie84.

Ce corpus de textes thoriques ne prtend pas rendre compte de toute la richesse des rflexions
des penseurs de linformatique des annes 60. Il aurait fallu par exemple pouvoir tudier
galement les textes de Ted Nelson, cet autre thoricien de lhypertexte, ou louvrage de Martin
Greenberger publi en 1962 sur lavenir de lordinateur85, sans parler des textes historiques
de Wiener, ou de Von Neumann.
Nanmoins, notre choix (parfois guid par le hasard des recherches) des quatre textes prcits
nous a paru constituer une base de travail suffisante pour notre projet, tant par la richesse de leur
contenu que par leur rle dans le processus dmergence dARPANET.

2.4.2.1.2 Quelques chantillons htrognes dun corpus immense : les documents techniques

Concernant la littrature technique publie tout au long du processus dmergence, nous navons
pas fait de recherches approfondies et exhaustives, compte-tenu de limmensit du corpus des
traces et des documents techniques et surtout de la difficult se procurer des documents,
souvent confidentiels, publis il y a quarante ans.
Cependant quelques documents trouvs au gr des recherches nous ont permis dapprofondir et
dillustrer certains aspects de notre rcit :
- ainsi sur les recherches autour des ordinateurs temps partag (time-sharing), avons-nous pu
obtenir un article rcent, contenant des extraits et le texte intgral de plusieurs documents
techniques des acteurs du time-sharing : le Memorandum de John McCarthy du 1er janvier 1959,
le Rapport de Teager, les recommandations du Long Range Computation Study Group... 86. Au
total, notre corpus de documents sur le time-sharing, constitu de ces extraits re-publis en 1992

83
Que nous prsentons dans la partie 3.4.1.1 Des ordinateurs et des hommes... .
84
Voir partie 5.2.7 La communication par ordinateur... .
85
M. GREENBERGER, Management and Computers of the Future, The MIT Press, 1962 (cit dans HAUBEN, M.
et R., op. cit.)
86
Tous ces textes figurent dans larticle : J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, in IEEE
Annals of the History of Computing, vol. 14, n 1, 1992, p. 18-30
105
et de quelques documents et tmoignages trouvs sur Internet, sest trouv assez riche
pour pouvoir approfondir ltude de ce moment-cl de lhistoire de linformatique interactive87
- sur lmergence dARPANET proprement dite, une source irremplaable (insuffisamment
explore et exploite notre grand regret) a t constitue par les RFC (Request For Comments),
disponibles et en libre accs sur Internet88.
- enfin, nous avons utilis trs succinctement des extraits du Rapport de Paul Baran (On
Distributed Communications)89.

2.4.2.2 Des tmoignages dacteurs irremplaables


Pour pouvoir mettre jour, suivre et dcrire les multiples rseaux dacteurs, composant
lensemble du processus dmergence dARPANET, il est indispensable didentifier prcisment
ces acteurs et actants. Ici, les textes thoriques, comme les documents techniques, ne nous sont
pas dun trs grand secours.
Sur quel corpus raliser une observation prcise des trajectoires des acteurs humains, quarante
ans de distance ? Il ny a gure dautre solution que de se fonder sur les tmoignages des acteurs
eux-mmes, recueillis directement ou indirectement. Et sur ce point, nous avons soulign, dans
la premire partie, la richesse de la matire dInternet par la multiplicit des rcits fournis par
les acteurs dARPANET.
En dfinitive, les tmoignages des acteurs ont constitu la part principale de notre corpus de
recherche. Trois types de tmoignages peuvent tre distingus ici :
- les tmoignages personnels volontaires que constituent, selon nous, la floraison de pages
personnelles, de textes, de Curriculum-Vitae, de chronologies, tablis par certains acteurs
dARPANET, soucieux de rendre compte aujourdhui de leur rle pass (en le valorisant bien
entendu) ;
- les textes collectifs, proposant une synthse historique sur la naissance du rseau et une vision
commune du processus dmergence ;
- enfin les interviews dacteurs.
Si la valeur, la richesse dinformations, la pertinence et lintrt respectifs de ces trois sortes de
tmoignages ne sont pas quivalents, il nen demeure pas moins quils constituent, chacun dans

87
Voir tout le chapitre 3.3 Le time-sharing comme support dun nouveau modle dordinateur .
88
Nous avons tudi surtout les RFC 1 et 10 : voir la partie 5.3.3 Un outil dinformation et de communication .
89
Disponible sur le site de la RAND Corporation : <http://www.rand.org/publications/RM/>
106
leur contexte de rfrence, des sources intressantes pour mieux cerner les acteurs,
leur itinraire, leur position dans le rseau, leur vision des processus de traduction.

Ainsi, dans la premire catgorie de tmoignages, quelques textes et documents personnels nous
ont apport des clairages instructifs, en dpit (et parfois cause) de leur caractre frquemment
auto-promotionnel. Une grande diversit caractrise ce premier ensemble de tmoignages
autobiographiques, que nous appelons volontaires , parce quils sont le fruit dune dmarche
volontariste de certains acteurs. Si certains textes ont dabord t publis en version imprime,
lessor du web a dmultipli ce type de documents, plusieurs chercheurs utilisant le web, comme
des milliers dinternautes, pour y crer leur page personnelle.
Nous y trouvons dabord des documents publis des fins uniquement auto-promotionnelles :
- soit de simples Curriculum Vitae, relativement neutres comme celui que propose Douglas
Engelbart sur son site, CV contenant des dtails biographiques intressants sur la trajectoire du
chercheur ;
- soit de vritables autobiographies, comme la page personnelle de Leonard Kleinrock90, qui
retrace sa vie et sa carrire. Ce document, au-del de son caractre parfois hagiographique, nous
a apport de nombreux lments sur le parcours dun acteur important dARPANET.

Dautres tmoignages sont moins auto-centrs et constituent des clairages tout fait
prcieux sur les processus dmergence des innovations informatiques de lpoque. Ainsi peut-
on trouver dans cette rubrique :
- des textes de souvenirs, sortes de mmoires partielles de chercheurs sur un thme comme
celles de John McCarthy, qui a mis sur le web ses Reminiscences on the History of Time-
sharing91, un texte publi en 1983 Stanford. Ce tmoignage de lun des pionniers du time-
sharing est intressant double titre : dabord par les nombreuses donnes et informations quil
fournit sur lmergence de cette innovation capitale dans lhistoire de linformatique (et
dARPANET), mais aussi par lvocation, encore polmique, des controverses qui ont agit la
communaut informatique de lpoque. Non seulement McCarthy se donne la part belle dans la
revendication de la paternit du time-sharing et rgle incidemment quelques comptes ce sujet,

90
L. KLEINROCK, Leonard Kleinrock's Personnal History/Biography. The Birth of the Internet, [En ligne],
UCLA, 1996, version mise jour le 27 aot 1996.
[rf. du 28 fvrier 1998]. [5 p.] Disponible sur WWW : <http://millennium.cs.ucla.edu/>.
91
J. McCARTHY, Reminiscences on the History of Time-Sharing, [En ligne], Stanford University, 1983. Version
de 1996. [rf. du 10 mars 1998]. [5 p.] Disponible sur WWW : <http://www-
formal.stanford.edu/jmc/history/timesharing/ timesharing.html>.
107
mais le ton parfois vif de son texte de souvenirs, quelques quarante ans plus tard,
laisse deviner toute lpret des controverses dalors. En recoupant ce texte avec plusieurs
autres, nous avons pu constituer un corpus assez riche sur le time-sharing et cette poque
cruciale du tournant des annes 50-60.
- des chronologies personnelles, comme celle tablie par Larry Roberts, sur la naissance
dARPANET92. Document particulirement prcieux, par la qualit de son auteur (responsable
direct du projet de lARPA Network) et par le souci dexactitude qui semble lavoir guid.

Outre les tmoignages personnels volontaires , il existe galement quelques tmoignages


collectifs, constituant des sources de premire main. Dans cette catgorie figure notamment un
93
texte, A Brief History of the Internet, important par le nombre et la qualit de ses auteurs,
puisquil est co-sign par quelques uns des responsables et acteurs dARPANET en 1968-69 :
Barry Leiner, Vinton Cerf, Robert Kahn, David Clark, Leonard Kleinrock, Jon Postel, Larry
Roberts, Daniel Lynch. Comme pour la chronologie de Larry Roberts, lun des mrites, et non
des moindres, de cette brve histoire de lInternet est de dissiper les rumeurs sur les origines
militaires du rseau. Par ailleurs, le texte donne un aperu assez complet des grandes tapes de
lmergence dARPANET, des principaux acteurs concerns et des motivations qui les ont
pousss.
Enfin il faut mentionner, la lisire des tmoignages collectifs et des recherches historiques,
quelques textes ayant fait lobjet de procdures de validation scientifique et publis dans des
revues scientifiques. Citons par exemple larticle de Anthony Debons et Esther Horne sur
lhistoire croise des organismes de recherche de lOTAN et des sciences de linformation94. Ou
encore la prsentation, par Carl Overhage et Francis Reintjes, du projet documentaire
INTREX, dont ils furent les principaux protagonistes95.
Il sagit l de textes dune nature diffrente de celle des tmoignages prcits, dans la mesure o
les auteurs fournissent une prsentation historique construite, argumente et trs dense de projets

92
ROBERTS, Lawrence G. Internet Chronology. [En ligne] Version mise jour le 29 aot 1997. [rf. du 21 mars
1998]. [4 p.] Disponible sur WWW :
<http://www.ziplink.net/~lroberts/InternetChronology.html>
93
LEINER, Barry, CERF, Vinton, CLARK, David, et al. A Brief History of the Internet. [en ligne] Version 3.1,
fvrier 1997. [rf. du 8 aot 1997]. [20 p.]. Disponible sur WWW : <http://www.isoc.org/internet-history>
94
A. DEBONS, E. HORNE, NATO Advanced Study Institutes of Information Science and Foundations of
Information Science, Journal of the American Society for Information Science, n 48 (9), septembre 1997, p. 794-
803
95
C. OVERHAGE, J. REINTJES, Project Intrex : A General Review. Information Storage And Retrieval, vol. 10,
n 5/6, 1974, p. 157-188
108
techniques (comme INTREX) ou de mouvements de recherche (comme larticle
sur lOTAN) ? Ces textes ne rentrent-ils pas plutt dans la catgorie des traces , certes
lointaines, de processus de traduction dont ils fournissent la description et desquels ils
participent de loin ?96
Le statut des textes, documents et traces de linnovation est toujours quelque peu ambigu.

Tous ces documents, tous ces tmoignages aussi riches soient-ils et qui ont constitu pendant
longtemps une part essentielle de notre corpus, ont t cependant supplants par une autre
catgorie de documents : les interviews dacteurs, mens par le CBI (Charles Babbage Institute).
Car il est clair que la dcouverte, la commande et lobtention (via le courrier lectronique)
denviron vingt-cinq Oral Histories du CBI ont vritablement boulevers la fois la nature
de notre corpus, les rsultats du travail de recherche et les directions de celui-ci.

Concernant la nature du corpus, ces interviews menes par les chercheurs du CBI (que nous
avons dj dcrits dans la premire partie) ont fortement homognis un corpus jusqualors
disparate et clat. Dans lensemble du corpus de recherche, les interviews du CBI ont vite
reprsent la part principale.
La lecture et le laborieux dpouillement de ces longues interviews (de 20 30 pages chacune),
contenant une quantit et une richesse dinformations incomparables (sur de nombreux aspects
peu connus dARPANET, comme le fonctionnement de lARPA par exemple), ont surtout
considrablement enrichi les rsultats de notre recherche. L o nous butions sans cesse sur les
mmes lments, rpts linfini sur de nombreux sites et dans les divers textes consults, nous
dcouvrions enfin des aspects nouveaux, des informations indites, des clairages singuliers. L
o nous ne disposions que des travaux historiographiques, nous avions enfin accs aux sources
de premire main , celles-l mmes qui ont servi plusieurs historiens amricains (notamment
Ronda et Michael Hauben, Katie Hafner et Matthiew Lyon). Dans notre exploration de la
matire dInternet, nous avons en effet montr toute limportance de cet ensemble
dinterviews des acteurs de linformatique
Cest donc peu dire que notre travail de recherche a pris, partir de lexploitation de ce corpus
dinterviews, un tournant dcisif mais malheureusement tardif (nous navons reu ces interviews
quau dbut 1999).

96
Larticle de Overhage et Reintjes, sur le projet Intrex, ne date que de 1974, soit une dizaine dannes peine
aprs le lancement de ce projet dinformatisation documentaire (voir le paragraphe 4.2.2.2 sur Le projet
INTREX )
109
Si certaines interviews nous ont permis dapprofondir globalement lexploration du
processus dmergence dARPANET, la richesse du matriau et le manque de temps ont induit
des orientations et des choix dans les aspects ou les priodes de ce processus. Ainsi les priodes
des annes 50 et du dbut des annes 60, dj bien explores, ont-elles t beaucoup plus
approfondies que celle de la naissance mme dARPANET (1968-69). De mme, certains
acteurs (comme Licklider, Fano, McCarthy, Corbato, Taylor, Sutherland, Roberts) ont t
galement plus suivis que dautres.
Il nous faut donc prciser que, faute de temps, cet important corpus de tmoignages de premire
main na pu tre exploit dans sa totalit : les interviews des chercheurs jugs priphriques
la naissance dARPANET (comme Frederik Weingarten, Charles Mooers, Julius Schwartz...) ont
t quelque peu laisses de ct, celles de certains acteurs de la fin du processus dmergence
(les annes 68-69), comme Ornstein, McKenzie, Crocker, Kahn ou Cerf, ont fait lobjet dune
lecture et dune analyse moins approfondie et moins systmatique.
Si ces choix dans lanalyse du corpus ont reflt certaines orientations pralables de recherche
(notamment la volont dapprofondir ltude du mouvement autour du time-sharing), ils ont en
retour fortement conditionn le travail de description et de suivi des acteurs et des actants du
processus. Ce qui ne va pas sans poser les problmes dordre thorique et mthodologique,
abords plus haut.

2.4.2.3 Un corpus historiographique rduit


Dans le domaine de lhistoriographie proprement dite dInternet, deux livres, que nous avons
prsents dans la premire partie, ont jou un rle essentiel pour nos recherches.
Tout dabord, celui des Hauben, Netizens97, a guid nos premires recherches vers larrire-
plan de la naissance dARPANET, i.e. tout le mouvement de recherche de linformatique
interactive et du time-sharing. Nous leur sommes donc largement redevables, non seulement de
la dcouverte de toute cette toile de fond historique, mais en dfinitive de notre choix personnel
de centrer lanalyse sur cet arrire-plan.
Le livre de Hafner et Lyon98, dcouvert plus tardivement, a jou galement un grand rle dans
notre travail en apportant un clairage enfin prcis et cohrent sur la naissance mme
dARPANET. Nous nous en sommes fortement inspirs pour la description des annes 68 et 69.

97
M. et R. HAUBEN, Netizens : On the History and Impact of Usenet and the Internet, IEEE Computer Society
Press, 1997
98
K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, Calmann-Lvy, 1999. (Cybermondes)
110
Signalons galement une biographie de Vannevar Bush99, insuffisamment exploite
mais qui nous a permis dvoquer linfluence du concepteur du Memex sur la politique
scientifique amricaine.
Enfin, les rares articles de recherche publis en France et signals dans la premire partie nous
ont fourni de prcieux clairages et des perspectives souvent intressantes.100
Au final, il nous faut donc reconnatre que notre corpus sest trouv relativement limit dans le
domaine historiographique, nayant pu avoir accs aux principaux travaux de recherche
amricains.

99
P. ZACHARY, Endless Frontier. Vannevar Bush, Engineer of the American Century, The Free Press, 1997
100
Nous pensons notamment larticle de KING et GRINTER, dj signal : J. KING, R. GRINTER, J.
PICKERING, Grandeur et dcadence d'ARPANET. La saga de Netville, cit champignon du cyberspace. Rseaux,
n 77, mai-juin 1996. p. 9-35
111

2.5 Quelle dmarche, quelle mthodologie ?

Rsumons. Notre projet est celui dune exploration socio-historique de lmergence


dARPANET dans une perspective immanentiste, i.e. fonde sur le refus des grilles de lecture a
priori, des hypothses historiques prtablies et de la recherche des causalits. Convaincus du
caractre htrogne, incertain et collectif des processus dinnovation, que les sociologues de
lEcole des Mines ont dmontr depuis longtemps, nous cherchons avant toute chose rendre
compte de ces aspects dans le long processus dmergence dARPANET.

2.5.1 Une dmarche empirique

Toute notre dmarche de recherche est place sous le signe dun empirisme mthodologique
rsolu101. Tmoins de cet empirisme : la constitution et le traitement du corpus.
Constitu dun ensemble de traces porteuses dhistoricit, tmoins de processus passs ou
expression dune mmoire organise, ce corpus, dont nous avons montr le caractre diversifi,
la fois limit et suffisant pour notre projet, a t construit de manire empirique comme nous
lavons vu, par des recherches itratives et des associations successives, sans plan prconu ni
dcoupages prtablis.
A partir de ce corpus, nous avons cherch mener de front une dmarche la fois descriptive et
chronologique :
- descriptive, par lidentification et le suivi des acteurs, des actants, des rseaux, des processus
de traduction ;
- chronologique, par ltablissement dune chronologie aussi dtaille que possible, visant
retracer le droulement des multiples fils de lhistoire dARPANET.
Le travail de traitement du corpus a revtu ainsi deux formes complmentaires : une cartographie
et une chronologie, larticulation des deux permettant llaboration dun rcit.
Si des recoupements, des marquages chronologiques, des hirarchisations dvnements et de
processus sont intervenus, ils sont donc le produit, le rsultat dun traitement empirique et non
son pralable.

101
Nous prfrons parler dempirisme mthodologique pour le distinguer de lempirisme philosophique, tel quil est
nonc chez les penseurs empiristes, comme John Locke, pour qui tout savoir est dpendant de lexprience et est
soumis son contrle ou David Hume. Le dbat sur lempirisme nest pas ici notre propos.
112

2.5.2 Quelle mthodologie suivie ?

Il est ncessaire ici de prciser notre dmarche dans le traitement et lexploitation de ce corpus
de traces.

2.5.2.1 Recenser, identifier, dcrire


Notre dmarche descriptive est clairement inspire par la sociologie de la traduction, pour
laquelle la description des rseaux tient lieu dexplication des causalits. Elle vise retracer le
long processus dinterconnexion, denchevtrement des multiples rseaux composant
ARPANET : rseaux humains, techniques, discursifs, sociaux, politiques, stratgiques, etc.. En
dautres termes, nous sommes partis du postulat quen expliquant le comment , on
comprendrait mieux le pourquoi .

Comme point de dpart, nous avons cherch recenser et identifier, sans choix ni limitation
pralable, les multiples entits qui traversent, un moment ou un autre, lensemble du processus
dmergence : individus, organisations, objets techniques, discours, textes, rseaux, normes, etc..
Nous nous sommes bass pour ce faire sur quelques ouvrages et documents gnralistes sur
lhistoire dARPANET et dInternet. Nous avons pu tablir ainsi une premire liste assez longue
et trs htrogne, compose dentits de toutes sortes, au sein de laquelle nous avons
rapidement dtermin quatre ensembles spcifiques explorer, i.e. quatre groupements, eux-
mmes htrognes, que nous avons appel ainsi :
- les acteurs humains
- les acteurs organisationnels
- les objets techniques
- les systmes dinformation
Les textes scientifiques, galement recenss de manire slective, ont fait lobjet dun traitement
spcifique.

Si lempirisme mthodologique consiste, en partie, collecter, organiser et traiter, sans choix a


priori, des ensembles de traces htrognes, il se doit de fournir galement des mthodes
cohrentes et rigoureuses dans le traitement de ces traces. Mais ici, nous avons modestement
essay de faire ntre le clbre tout est bon de Feyerabend, i.e. cette ide selon laquelle il
113
nexiste pas de mthode scientifique universelle, mais des mthodologies multiples,
fabriques, voire bricoles selon les situations et les projets102.
Afin de permettre une mthodologie didentification et de description homogne, nous avons
donc labor des grilles de description , permettant de recueillir les mmes types de donnes
pour les diffrents composants de chaque groupe et adaptes chaque groupement dentits.
Ces fiches de description comportent environ une douzaine de critres, dont certains sont
communs lensemble des entits dcrites : par exemple, lidentit et le statut, les repres
chronologiques, le rle dans lmergence dARPANET, les relations avec les autres entits et la
nature de ces relations ( allis/adversaires par exemple).
Les fiches ont t ingalement remplies : certains acteurs humains ou organisationnels ont t
seulement identifis, tandis que dautres ont pu tre dcrits de manire complte selon les onze
ou douze critres103. Passons rapidement en revue les quatre ensembles dentits dcrites.

2.5.2.1.1 Acteurs humains et organisationnels

Ltude dun processus dinnovation consiste chercher dabord quels sont les acteurs
concerns. Nous avons donc cherch reprer de manire assez large mais sans vise exhaustive
la plupart des acteurs concerns par ARPANET :
- les acteurs humains au premier chef, soit plus dune soixantaine de personnes, dont le statut,
le rle, la priode dimplication, limportance, etc.., sont trs divers. Pour les acteurs humains
importants, nous avons cherch, non seulement dcrire leur itinraire, leur formation, leur
activit, leurs ides et leurs projets, mais aussi leurs diffrentes relations, tant avec les autres
acteurs humains quavec les intermdiaires. Autrement dit, il importait de reconstituer, chaque
fois que cela a t possible, les diffrents rseaux, reliant chercheurs, ingnieurs, administrateurs,
mais aussi artefacts, textes, projets techniques, etc.., dans lesquels un acteur humain sinscrit,
ainsi que sa place dans ces rseaux.
- les acteurs organisationnels ensuite, i.e. les organisations (universits, laboratoires,
administrations, entreprises, groupes divers), soit une cinquantaine dorganisations. Cette liste
est loin dtre complte, mais comprend nanmoins les principales organisations impliques,

102
Lide que la science peut, et doit, tre organise selon des rgles fixes et universelles est la fois utopique et
pernicieuse. Elle est utopique, car elle implique une conception trop simple des aptitudes de lhomme et des
circonstances qui encouragent, ou causent, leur dveloppement. (...) Toutes les mthodologies ont leurs limites, et
la seule rgle qui survit, cest : Tout est bon Paul Feyerabend. Contre la mthode. Esquisse dune thorie
anarchiste de la connaissance. Paris, Seuil, 1979, p. 332-333. Cit dans CHALMERS, Alan F. Quest-ce que la
science ? Rcents dveloppements en philosophie des sciences : Popper, Kuhn, lakatos, Feyerabend. Paris : La
Dcouverte, 1987 (Le Livre de Poche), p. 216
103
On trouvera ces grilles de description dans la partie des Annexes.
114
un titre ou un autre, dans le processus dmergence. Ces acteurs organisationnels ont
galement t dcrits avec une prcision proportionnelle leur rle dans le processus
dmergence. Parmi la cinquantaine dorganisations recenses, certaines ont t seulement
voques rapidement, dautres ont fait lobjet dune longue description (comme le MIT ou
lARPA, par exemple). Missions, origines, statut, principaux membres, importance de
lorganisation, moyens matriels et financiers, discours de lgitimation , projets techniques,
interventions dans le processus... : tous ces points ont guid notre description. De mme que
pour les individus, nous avons cherch, pour les organisations les plus importantes, dresser leur
rseau de relations.

2.5.2.1.2 Objets techniques et systmes dinformation

Les intermdiaires (selon la notion de Callon) matrialisent linteraction entre des


acteurs ; pratiquement, ils constituent lensemble des traces, objets, instruments, textes, etc.,
ncessaires toute activit scientifique et technique.
Leur recensement, leur identification et leur description exhaustifs sont, par nature, impossibles
pour un processus dinnovation dj ancien. Il fallait nanmoins montrer, dans notre travail
descriptif de lmergence, le rle crucial de ces entits non-humaines .
Nous avons distingu deux types dintermdiaires , au sens de la sociologie de la traduction :
- les objets techniques , correspondant aux artefacts dfinis par Callon ;
- les systmes dinformation , i.e. les dispositifs, supports et outils de production-gestion-
recherche de linformation.
Les autres catgories dintermdiaires (textes, monnaie, comptences) nont pas fait lobjet dun
recensement ni dune description systmatique, compte-tenu de limmensit de la tche ; ils sont
cependant dcrits ponctuellement au cours du rcit et intgrs pleinement dans le faisceau des
entits qui composent les divers rseaux.
Par objets techniques , nous entendons tous les artefacts (ordinateurs au premier chef), les
matriels mais aussi les logiciels, les rseaux, les procds techniques de transmission, mais
aussi les projets de recherche et dveloppement : en bref, tout ce qui touche la dimension
technique, matrielle, du processus dmergence.
Champ tellement vaste quil dfie toute numration et tout recensement, puisque ce serait une
bonne partie de linformatique amricaine des annes 60 qui devrait tre identifie et analyse
dans ses innombrables composants. Nous nous sommes donc concentrs sur quelques objets
prcis en essayant dindiquer, pour chacun deux, le type dobjet, ses principales
115
caractristiques, la ligne technique dans laquelle il sinsre, les principes mis en
oeuvre, les applications et les fonctions essentielles, et surtout le rseau de relations : quels
sont les acteurs humains, les organisations, les autres objets techniques lis, dune manire ou
dune autre, cet objet.
A limpossible exhaustivit, nous avons prfr lexploration plus approfondie de certains
lments techniques, prcdant ou accompagnant lmergence dARPANET et qui nous ont
semble jou un rle important.

Dans notre inventaire de tous les ingrdients du processus dinnovation, nous avons jug utile de
crer une nouvelle catgorie dintermdiaires, qui nest pas identifie en tant que telle dans la
typologie de Michel Callon, appele systmes dinformation , terme gnrique englobant tous
les dispositifs, les outils, les produits dinformation.
La dfinition doit en tre suffisamment large et imprcise, pour pouvoir comprendre des
intermdiaires aussi divers quune banque de donnes, un langage documentaire, un outil ou un
procd de recherche documentaire, un systme de production et de partage des informations, un
systme hypertexte, etc.. Lon sait quel point ils jouent un rle considrable dans lactivit
scientifique et technique. Ni artefacts ou objets techniques au sens strict, ni textes scientifiques,
les systmes dinformation se situent quelque part entre ces deux ensembles.
Aussi nous a-t-il paru intressant den faire une catgorie spcifique, mme sil est vrai que, l
encore, les frontires ne sont pas nettes : ainsi le Project MAC, vaste projet de time-sharing
comportant une dimension informationnelle et communicationnelle importante, est-il un objet
technique ou un systme dinformation ?
En fait, nous nous sommes surtout intresss deux types de systmes dinformation :
- le Project INTREX, produit driv du Project MAC (et qui na aucun lien direct avec
ARPANET)
- les RFC (Request For Comment), apparues en 1969 et issues du rseau lui-mme.

Fonde sur lexploitation du corpus, la description de toutes ces entits, empiriquement


organise selon des grilles de description cohrentes, nous a ainsi donn une vue en coupe du
processus dmergence ; elle nous a permis dtablir diffrentes cartographies des rseaux de
relations tisses entre les multiples acteurs, reprsentes laide de schmas, eux-mmes
labors de manire empirique. Enfin, ce travail didentification et de description des diverses
entits a constitu la base dune chronologie gnrale du processus, quil nous faut prsenter
brivement.
116

2.5.2.2 Etablir la chronologie


La reconstitution du processus dmergence dARPANET ne peut se faire que dans une double
perspective spatio-temporelle .
La reconstitution spatiale vise produire une sorte de mise plat cartographique du
processus dmergence, en cherchant dessiner comment les multiples entits qui peuplent cette
histoire se sont interconnectes, quelles configurations elles ont constitues. Cest lobjet de la
dmarche descriptive, voque ci-dessus et qui passe par lidentification et la description des
acteurs et actants. Mais une telle reconstitution ne saurait suffire rendre compte de la dure des
processus, de lenchanement temporel des traductions, des vnements cristallisateurs, en bref
de lhistoire mme de lmergence dARPANET.
Un deuxime souci de reconstitution a donc guid notre dmarche, en cherchant dterminer
quand ces rseaux se sont mis en place, comment ils ont volu au fil du temps, quels moments
ils se sont renforcs, partir de quels vnements ils sont devenus irrversibles, quelles tapes
ont scand, de manire globale, ce long processus.
Vouloir rendre compte dun processus aussi long et compliqu que celui dARPANET ncessite
donc, selon nous, le recours lun des outils les plus classiques des historiens : la chronologie
des faits. Seule la reconstitution chronologique la plus fine et la plus prcise possible permet de
rpondre ces exigences. Cette chronologie nous a servi non seulement de fil conducteur, mais
parfois de garde-fou devant les risques de confusion ou de noyade dans la description des
enchevtrements de rseaux.
Elabore essentiellement par lentrelacement des multiples chronologies, ralises pour chaque
acteur et actant du processus, cette chronologie gnrale dARPANET104paratra peut-tre trop
dtaille et htrogne, entremlant toutes sortes dvnements, de faits, dacteurs, etc.. Le choix
tait, bien entendu, explicite ds le dpart.

Avec, dune part lidentification et la description des entits permettant une vue en coupe et des
cartographies du processus et, dautre part la chronologie gnrale permettant une reconstitution
temporelle, nous avons pu entreprendre une dmarche dexploration se voulant quilibre. Mais
llaboration de la chronologie a indubitablement conditionn notre travail, nous incitant
adopter un point de vue classiquement chronologique pour faire le rcit de lmergence.

2.5.2.2.1 Larbitraire des chronologies et le paradoxe des dcoupages temporels

104
Voir dans la partie des Annexes.
117
Qui dit chronologie dit presque ncessairement priodisation. Lune des
questions les plus importantes qui se soit pose notre travail est la suivante : selon quelle
priodisation peut-on dcouper le long processus dARPANET et peut-on y distinguer ces quatre
tapes correspondant au processus de traduction : la problmatisation, lintressement,
lenrlement, la mobilisation des allis ? Double difficult de lentreprise :
- dune part, la dure du processus (presque une quinzaine dannes) : comment distinguer des
tapes qui se recoupent sans cesse et qui sont loin de correspondre aux phases dun processus de
traduction ? Mais surtout comment, sur une priode aussi longue, garder ou suivre la trace des
innombrables oprations de traduction entreprises par un acteur ?.
- dautre part, son caractre minemment collectif, multiple, htrogne : plusieurs processus
de traduction spcifiques sentremlent dans cette histoire et ARPANET est un objet
technique particulirement complexe, dfiant tout projet dobservation exhaustive.
Sil faut mettre en garde contre lillusion de la qute des origines et la linarit des chronologies
trop bien agences, il convient nanmoins de fournir des repres chronologiques permettant de
simplifier lcheveau compliqu dARPANET. Ainsi avons-nous situ le dbut de notre rcit
dans les annes 45-50, point de dpart volontairement imprcis dun long processus menant la
premire connexion dARPANET entre UCLA et le SRI le 21 novembre 1969. Et nous avons t
amens distinguer les quatre priodes suivantes :
- du dbut des annes 50 la fin 1962 : priode marque par lapparition des premiers acteurs
et acteurs-rseaux, lmergence de diffrentes problmatisations, de projets au dpart totalement
distincts et dont linterconnexion progressive aboutira ARPANET. Le trait marquant (du point
de vue de la naissance dARPANET) de cette longue priode est sans aucun doute lmergence
difficile dun nouveau modle de lordinateur. Le tournant de 1962, que nous avons retenu
comme premier marquage temporel, est constitu selon nous par larrive de Licklider lARPA
et la cration de lIPTO. Et cest partir de la fin 62 que les divers processus de traduction
engags vont sacclrer peu peu pour mener linterconnexion de 1969.
- de la fin 1962 au printemps 1967 : priode que lon peut caractriser par la monte en
puissance de la thmatique des rseaux informatique, mais aussi par la constitution des premiers
rseaux socio-techniques de linformatique interactive. Selon la terminologie de la
traduction, cette tape pourrait correspondre celles de lintressement et de lenrlement
des allis.
- davril 1967 lautomne 69 : cette courte priode voit le vritable lancement (difficile au
demeurant) et la ralisation du projet dun rseau dchange et de partage des ressources
118
informatiques, i.e. ARPANET. Cette tape pourrait tre considre, dans une perspective
de longue dure, comme la mobilisation des allis dbouchant sur la naissance proprement
dite dARPANET.
- enfin de 1969 1972-73 : la dernire tape, dont laval reste assez incertain, correspondrait
la consolidation progressive, lirrversibilisation du rseau mergent.
Ces dcoupages restent arbitraires comme toute priodisation historique et illustrent un nouveau
paradoxe thorique105 de ce travail inspir par la sociologie de la traduction, paradoxe que lon a
dj rencontr dans lvocation du corpus et qui met en tension le refus des a priori et
linvitable reconstitution a posteriori propre tout travail historique.

2.5.2.3 Schmatiser
Cest peu dire que lhistoire dARPANET est embrouille. Vouloir en reconstituer, un niveau
dchelle souvent micro , les multiples oprations de traduction expose un risque certain :
celui de la confusion ou de la dsorientation du lecteur. Notre objectif ntant pas prcisment
celui-l, nous avons cherch rendre aussi visibles que possible ces processus compliqus par un
jeu systmatique de schmatisations.
Les schmas et la schmatisation sont, on le sait, des technologies de lintelligence de la plus
grande importance : non seulement ils constituent une aide prcieuse la comprhension et la
mmorisation106, mais ils donnent voir dautres reprsentations de la ralit et peuvent
merger de nouveaux objets. Dans la sociologie de la traduction, ltablissement de la
cartographie des rseaux de linnovation ne reprsente pas seulement lun des principaux
objectifs thoriques de cette approche, mais doit dboucher sur une reprsentation concrtement
cartographique et schmatique de ces rseaux107.
Comment tablir la schmatisation de toutes les micro et macro-oprations de traduction,
concernant les trs nombreux acteurs et intermdiaires ayant particip lmergence
dARPANET ? De multiples difficults se sont dresses devant nous pour raliser cette tche
apparemment simple :
- difficults thoriques dabord : que faut-il reprsenter ? (des entits, des relations, des
processus ? ) ; quel rpertoire utiliser pour dsigner le contenu des schmas ? (celui de la

105
Nous reviendrons sur les diffrents problmes induits par la sociologie de la traduction dans la dernire partie
(voir chapitre 7.2 : Quelles limites la sociologie de la traduction ? ).
106
Voir sur ce point les travaux de mthodologie intellectuelle (notamment T. BUZAN, Une tte bien faite,
Organisation, 1984), de pdagogie, etc..
107
Voir notamment les outils de cartographie linguistique et de Sociologie Assiste par Ordinateur, sur lesquels
nous revenons dans la dernire partie (voir section 7.2.2 La question des outils de traitement des traces)
119
sociologie de la traduction, celui du langage courant ? ) ; peut-on laborer un cadre
commun et pertinent pour lensemble des schmas reprsentant des filires et des ralits trs
diverses ?
- difficults historiques ou cognitives ensuite : jusqu quel point peut-on utiliser dans
llaboration des schmas cette notion de filire , constitutive de lmergence dARPANET ?
jusqu quel niveau de dtail les schmas doivent-ils descendre ?
- difficults techniques enfin : comment reprsenter de manire lisible la diversit des types de
relations et de traductions (relations dinfluence, dintressement, dopposition, de collaboration,
de mobilisation, etc.) ? comment indiquer la fois des droulements chronologiques et des
processus de mise en rseaux ?
Ces trois types de difficults tant par ailleurs fortement lies les unes aux autres, les contraintes
techniques induisant souvent les choix thoriques.
Aprs plusieurs exprimentations, nous avons opt pour les trois principes suivants :
- au plan thorique, nous avons dcid dutiliser comme cadre commun la notion des trois
ples dfinis par Callon, en les adaptant notre objet. Tous les schmas du processus
dmergence sorganisent autour de cette distinction/imbrication des trois ples constitutifs des
Rseaux Technico-Economiques.
- au plan historique, nous avons essay de reprsenter sous forme graphique cinq filires
ou ensembles de filires et de rseaux (les filires du Whirlwind, du time-sharing, les rseaux
de Licklider, lARPA et les filires propres ARPANET). Chaque chapitre ou chaque section
importante se termine ainsi par une sorte de rsum graphique des multiples processus et
acteurs dcrits.
- au plan technique, nous avons essay de trouver une prsentation et une disposition
cohrentes dun bout lautre, sorte de charte graphique visant une meilleure lisibilit des
schmas.
Ces schmas sont un nouvel exemple de la dmarche empirique, voire pragmatique, qui a t
adopte, puisquils ont t labors pour les besoins trs spcifiques de ce travail. Nous navons
ici aucune prtention la gnralisation de cette mthode de cartographie dun processus
dinnovation. Pour autant, le souci de la cohrence interne et de la rigueur de prsentation nous a
guid dun bout lautre de leur (longue) laboration.
Comment se prsentent-ils ? Hormis trois ou quatre prsentations spcifiques des structures de
quelques organisations (le MIT, lARPA), tous les schmas correspondent aux diffrentes
filires du processus dmergence dARPANET et, lintrieur de ces filires, aux principales
tapes de leur histoire. Ils se composent ainsi de quatre ensembles dlments : une
120
chronologie, les trois ples concerns, diverses entits disposes dans ces ples
et des relations entre ces entits.
Si nous avons emprunt la notion de ple de rfrence, regroupant des acteurs et des
intermdiaires de mme nature ou de mme identit (chercheurs, ingnieurs, usagers, etc.), nous
navons pu, en revanche, conserver ni les mmes dnominations ni les mmes composants de ces
ples. Nous nous en sparons notamment sur les trois points suivants. Dans la perspective de
Callon, les trois ples des RTE correspondent des univers et des rseaux trs diffrents,
htrognes voire trangers les uns aux autres. Or, si lon sen tient ltude de lmergence
dARPANET, tout le processus se droule dans un ensemble relativement restreint,
correspondant surtout aux chercheurs et ingnieurs et excluant le grand public. Premire
diffrence donc avec Callon : il ny a pas de ple M correspondant au March dans nos
schmas, puisquil nexiste pas encore de march pour ARPANET, dans la priode que nous
avons retenue. Lune des principales caractristiques de cette innovation est labsence dusagers
extrieurs et la concidence entre les concepteurs et les utilisateurs. Il est donc impossible de
distinguer dans un ple spcifique les usagers dARPANET, du time-sharing ou des autres
innovations informatiques de lpoque. Par contre, lune des composantes essentielles
dARPANET nest pas reprsente dans les trois ples de Michel Callon, savoir les instances
militaires et gouvernementales. Nous avons donc regroup dans un ple spcifique, le ple
Arme (not A), toutes les entits (organisations, acteurs humains, etc.) relevant, un moment
ou un autre, de la sphre militaire et politique. Le ple A (Arme) recouvre ainsi les agences
militaires de financement de la recherche (avec lARPA au premier plan), les organismes du
Pentagone, les trois armes (Navy, US Air Force, Army) et par extension les instances du pouvoir
politique, ainsi que les chercheurs que leur trajectoire conduit dans ce ple. En bref, notre ple
Arme remplace celui du March, dfini par Callon. Enfin nous navons pu retenir la
dlimitation propose par Callon entre le ple Scientifique, produisant les connaissances
certifies et le ple Technique, assurant la mise en oeuvre de ces connaissances dans la
construction dobjets techniques. Concernant lhistoire dARPANET (et peut-tre au-del celle
de linformatique), la distinction ne peut tre aussi nette entre les chercheurs et les ingnieurs,
puisque ce sont gnralement les mmes. Nous avons donc reconfigur les deux ples suivants :
- le ple S (Scientifique), qui comprend ici les instances de la recherche acadmique
(universits, laboratoires de recherche, agences civiles de financement de la recherche,
associations scientifiques) et les acteurs humains qui y circulent. Nous ny avons pas inclus les
laboratoires des entreprises.
121
- le ple E (Entreprises) englobe toutes les entreprises prives ou para-publiques,
spcialises dans linformatique, les tlcommunications, etc.. Il correspondrait au ple T
(Technique) des RTE, augment des laboratoires de recherche.
Au total, nos trois ples reprsentent lalliance Universits-Arme-Entreprises, qui constitue
le cadre global dmergence dARPANET depuis le dbut du processus jusquaux annes 70.
A lintrieur et circulant entre ces trois ples ont t reprsentes cinq types dentits ,
reprsentes chaque fois par une mise en forme typographique homogne :
- les acteurs organisationnels (organisations, entreprises, universits, etc.) mais aussi les
acteurs-rseaux (un thme de recherche fdrateur, comme le time-sharing), sont reprsents
en caractre Gras, en majuscule et/ou en minuscule ;
- les acteurs humains, reprsents toujours en minuscule Gras ;
- les artefacts et les projets techniques (ordinateurs, projets divers, mais aussi systmes
dinformation) sont indiqus en caractre Gras Italique (minuscule ou majuscule) ;
- les textes (rapports, articles, ouvrages, etc.) figurent en caractre minuscule Normal Italique et
entre guillemets ;
- enfin certains vnements (dates et faits marquants) : en minuscule, Gras et Normal.
Afin de mieux les identifier et les distinguer, les acteurs organisationnels et les acteurs-
rseaux importants ont t reprsents par des ellipses, lintrieur desquelles figurent les
acteurs et entits qui composent (ou appartiennent ) cette organisation. La taille et
lemplacement de ces ellipses donnent une indication de limportance et de la localisation de
lacteur-rseau parmi les trois ples.
Le dernier ensemble dlments que nous avons cherch symboliser dans ces schmas
concerne les relations entre les entits et les ples. Compte-tenu de limpossibilit dindiquer
toutes les formes de relations et dinteractions (au risque de rendre les schmas totalement
illisibles), nous avons opt pour un systme homogne et forcment rducteur de quatre types de
flches. Tout dabord, nous avons pu reprsenter trois types spcifiques de relations ou de
traduction :
- les flux financiers (i.e. les financements de projets par une agence) ont t identifis par une
flche en pointill :
- les transformations de projets ou dacteurs, rsultats de diverses micro-oprations de
traduction, ont t reprsentes par une double flche :
- les oprations indiquant une mobilisation , un alignement, une forte convergence
dacteurs/actants, autour dun projet ou dun acteur-rseau commun ont t indiques comme
suit :
122
Enfin, les relations simples et de toutes natures (i.e. dappartenance,
dintressement , dassociation, etc.) entre deux entits ou entre deux ples ont t
reprsentes par de simples flches :

DEUXIEME PARTIE

TRAJECTOIRES

Lmergence dARPANET

Suivi et description des acteurs, des rseaux et des lignes


convergeant vers la naissance dARPANET
123
124

3. AUX SOURCES DARPANET

Comment retracer lenchanement des traductions qui ont abouti la premire connexion du 21
novembre 1969 entre UCLA et le SRI ?
Selon nous, il faut remonter au moins aux annes 50 pour voir se mettre en place tous les
lments qui aboutissent linterconnexion de 1969. Cette premire priode voit non seulement
lapparition des premiers acteurs et intermdiaires, mais aussi ltablissement des fondements
techniques, idologiques, stratgiques et sociaux du futur ARPANET.
Dans cette tape assez longue et difficile dlimiter, quels sont ces diffrents acteurs ou
ensembles dacteurs, dont linterconnexion progressive constituera une part essentielle de
lhistoire dARPANET ? Ils sont dimportance, de nature et de taille extrmement ingales.

Au premier plan, il faut mentionner le courant de recherche sur les ordinateurs temps
partag , i.e. en time-sharing . Le time-sharing peut tre considr lui-mme, partir du
dbut des annes 60, comme un acteur-rseau part entire, par le nombre, la diversit, la
qualit des acteurs et actants concerns, la solidit des relations, la capacit dattraction que ce
thme de recherche va exercer dans le champ de linformatique dalors. Lhistoire de ce nouveau
type de systme dexploitation est centrale car ce mouvement de recherche va devenir lun des
supports privilgis de llaboration dune nouvelle vision de linformatique, linformatique
interactive. Aussi ltude des forces, des acteurs, des intermdiaires, des discours et des
controverses qui constituent le thme du time-sharing fournit-elle un clairage indispensable
pour saisir la gense du processus de cration dARPANET, largement redevable de cette
premire ligne .

On ne peut retracer lmergence du time-sharing sans en voquer dabord le cadre principal : le


clbre Massachussets Institute of Technology (MIT). Le MIT domine la dcennie des annes 50
en matire de recherche informatique et nous verrons en quoi il constitue la vritable matrice
dARPANET, aux plans technique (avec le time-sharing qui nat dans ses laboratoires, le
Whirlwind, le systme SAGE, mais aussi la transmission par paquets), thorique (avec la
prgnance de la cyberntique puis avec llaboration de cette nouvelle vision dune informatique
interactive) et surtout aux plans humain et social (la quasi-totalit des initiateurs dARPANET
sont issus du MIT, par ailleurs au carrefour de tous les acteurs de linformatique des annes 50).
Cest galement au cours de cette priode encore incertaine quest dcide la cration de
lorganisme, lARPA, qui deviendra linitiateur, le support et lorganisateur du futur rseau qui
125
prendra son nom, ARPANET. Nous voquerons donc les conditions de cration de
cette agence et ses premires annes difficiles.
Les annes 50 constituent enfin la priode de formation, de maturation, ou dmergence de
plusieurs des principaux acteurs dARPANET : chercheurs, administrateurs de la recherche,
thoriciens des rseaux, entreprises... Nous dcrirons ainsi quelques uns de ces acteurs, humains
ou organisationnels : les pionniers du time-sharing, les laboratoires du MIT, lentreprise BBN,
Engelbart le pionnier des interfaces et des hypertextes et surtout le personnage central de J.C.R
Licklider, dont larrive lARPA en octobre 1962 vient, selon nous, ponctuer cette
premire priode du processus dmergence.
En rsum, il nous apparat que la venue de Licklider lARPA et la cration de lIPTO, qui
rsulte de son arrive, traduit la premire interconnexion entre deux mondes jusqualors
distincts, la nouvelle agence de financement de la recherche et le mouvement de recherche sur le
time-sharing ; et cette traduction russie (la cration de lIPTO par Licklider) a donn le vrai
coup denvoi aux recherches sur une nouvelle informatique, devant dboucher sur ARPANET
quelques annes plus tard.
Fallait-il remonter si loin dans le temps pour rendre compte de la naissance dARPANET ? Ne
cde-t-on pas ici au mythe des origines lointaines ? A travers cette longue vocation de la
prhistoire des rseaux, cest une autre histoire dInternet qui se donne voir, davantage
inscrite dans la longue dure. Cest aussi lide quInternet, loin dtre un produit de la guerre
froide, est dabord un produit de linformatique, une tape capitale dans le dveloppement des
ordinateurs, qui ne peut se comprendre sans une remonte aux (multiples) origines.
Cest enfin lhypothse quInternet, ou plutt ARPANET, constitue la traduction majeure de
lune des voies de dveloppement de linformatique, de cette filire interne la science des
ordinateurs qui nat avec le Whirlwind, se dveloppe avec le systme SAGE, bifurque et
sapprofondit avec le time-sharing, se diversifie encore avec les recherches sur les interfaces et
lhypertexte et enfin se rassemble avec la mise en rseaux gnralise, annonce par ARPANET.
Ligne socio-technique particulire, qui nest pendant longtemps quune ligne parmi dautres
de linformatique (aux cts de linformatique de calcul, de gestion, de lintelligence artificielle)
et quil importe de remonter aussi loin que possible.
Pour commencer cette exploration, il faut revenir laube commune de linformatique et de la
cyberntique.

3.1 Le creuset cyberntique


126
Il ne faut voir aucune prminence dans les multiples origines dARPANET dans le
fait dvoquer en premier lieu la cyberntique. La cyberntique, lordinateur, la thorie de
linformation mais aussi les intrts militaires et stratgiques sont tellement imbriqus la fin
des annes 40 quil est impossible, selon nous, dtablir des prsances. Il faut penser
lhtrognit et lenchevtrement des acteurs et des lignes et la cyberntique est un point de
dpart qui en vaut bien dautres.

On sait la part essentielle de la science du contrle et de la communication dans lessor de


lordinateur et la gense de lidologie de la communication1, la cration des machines
artificielles et de lIntelligence Artificielle, llaboration des nouvelles vises systmiques de
la communication (avec Bateson et lEcole de Palo Alto), la naissance des sciences cognitives :
en dpit de ses checs et de son histoire contraste, la liste des apports de la cyberntique au
mouvement gnral des ides, des sciences et des techniques est particulirement fournie et loin
dtre puise.
Mais ce nest pas cet aspect de la cyberntique qui nous intresse ici, i.e. celui de ses contenus,
de ses apports conceptuels et de son bilan intellectuel. Nous nous intresserons plutt au rle de
catalyseur, dattracteur, quelle a pu oprer par cette interconnexion gnralise entre des
problmatiques, des thories, des noncs, des lieux de recherche et des chercheurs. Dupuy2 a
trs bien montr par exemple ce rle de catalyse intellectuelle jou par les fameuses confrences
Macy, en plus de leur apport thorique considrable. Organises linitiative de la Fondation
mdicale Macy, ces confrences runissent de 1946 1952, un rythme semestriel, une
vingtaine de membres permanents et un certain nombre dinvits . Les participants ces
confrences reprsentent alors llite scientifique des chercheurs du moment, puisque les plus
grands noms des diffrentes disciplines vont se retrouver pour discuter de tous les thmes
cyberntiques.

Si lon devait faire la cartographie des forces, des lieux et des acteurs qui composent lacteur-
rseau Cyberntique , le MIT y occuperait une place centrale. Mme si la cyberntique
naissante sorganise dans les annes 1942-43 autour du triangle Cambridge (avec Wiener),
Mexico (avec Rosenblueth) et Chicago (avec McCulloch) et naura pas de lieu elle , comme
lexplique Dupuy, il nen demeure pas moins que le MIT va devenir lun de ses hauts-lieux et
quinversement, la cyberntique va imprgner en profondeur le clbre institut.

1
Sur ce point, voir BRETON, Philippe. Une Histoire de l'informatique. Paris : La Dcouverte, Seuil, 1990
2
DUPUY, Jean-Pierre. Aux origines des sciences cognitives. Paris : La Dcouverte, 1999
127
Deux exemples illustrent ce double mouvement : les runions de Wiener et le
RLE.

3.1.1 De mini-confrences Macy ? Le cercle de Wiener

Les confrences Macy sont le symbole fort de la cyberntique, de son caractre interdisciplinaire
et du bouillonnement intellectuel dont elle a t loccasion.
Mais elles ne sont pas les seules : en plus de ces confrences qui se droulaient New York et
runissaient tous les six mois des chercheurs de toutes les universits, une autre srie de
runions, plus limites et, semble-t-il, moins connues, se seraient droules au MIT3.
Une sorte de confrences Macy propres linstitut de Cambridge.
Ces runions sont organises par le seul Wiener partir de lhiver 19474. Lun des principaux
fondateurs de la cyberntique aurait ainsi runi autour de lui un cercle dune cinquantaine de
personnes, appel le cercle de Wiener , et organis des runions hebdomadaires au MIT.
Le psycho-acousticien Joseph Licklider, qui vient de rejoindre le MIT aprs avoir travaill
pendant la guerre Harvard, participe alors avec assiduit ces runions vers la fin des annes
40 et voque le climat de formidable effervescence intellectuelle qui rgne Cambridge au
lendemain de la seconde guerre mondiale, cr en bonne partie par et autour de Wiener.
Jerme Wiesner, autre chercheur trs impliqu dans la cyberntique (et futur conseiller
scientifique de Kennedy) participe galement ce cercle de Wiener du MIT, rassemblant des
chercheurs de toutes disciplines. Si, selon Wiesner, la premire runion tient de la tour de
Babel , dans laquelle des ingnieurs, des psychologues, des philosophes, des acousticiens, des
mdecins, des mathmaticiens, des neurophysiologistes essaient dintervenir dans un certain
dsordre, les runions sorganisent ds la deuxime rencontre et les intervenants prsentent
successivement et brivement les rsultats de leurs recherches, accompagnes de discussions.
Peu peu, une meilleure comprhension sinstallera, faisant de ces runions, qui dureront
plusieurs annes, une exprience fondatrice pour la plupart des participants.

3
Nous utilisons le conditionnel car nous navons trouv trace de ces runions que dans linterview de Licklider et
dans le livre des Hauben. Si nous avons pens au dpart quil sagissait des confrences Macy, la confrontation du
tmoignage de Licklider avec les nombreuses informations fournies par Jean-Pierre Dupuy sur les confrences
Macy nous a convaincu quil ne pouvait sagir que de runions diffrentes.
4
Alors que les confrences Macy sont dabord linitiative de McCulloch et commencent ds 1946.
128
Le thme central des runions du cercle de Wiener concerne bien entendu la
communication. Au sein du MIT se cre ainsi un groupe de chercheurs qui participent avec
ferveur ces discussions sur la cyberntique.
Dans la trajectoire personnelle de Licklider, cest partir de ces runions hebdomadaires du MIT
et de la septime confrence Macy, laquelle il est invit en 1950, que ce psycho-acousticien va
constituer son premier rseau de contacts parmi les pionniers de linformatique.
Ces sminaires hebdomadaires de Wiener vont ainsi participer la cration dun rseau informel,
sorte de collge invisible reliant linformatique, la cyberntique et la thorie de linformation
(Shannon est trs prsent dans ce bouillonnement intellectuel), qui va constituer lun des
noyaux des futurs rseaux de linformatique interactive de la dcennie suivante.

3.1.2 Le Research Laboratory for Electronics : foyer de la cyberntique au MIT

Le cadre principal de ces runions et le support de la notorit croissante de Wiener au MIT est
le Research Laboratory for Electronics (RLE). Cet important laboratoire du MIT aurait t cr
pendant la seconde guerre mondiale pour servir de cadre aux recherches sur les radars et pour
aider les Britanniques dans leffort de guerre des Allis5.
Le Research Laboratory for Electronics a t trs marqu par la cyberntique de Wiener. En
effet, daprs Jerome Wiesner, la tradition interdisciplinaire de recherche du RLE, qui sera le
trait principal de ce laboratoire, sest dveloppe partir des sminaires de Wiener de lhiver
1947.
Les ides de Norbert Wiener sur la communication, le feedback dans la relation homme-
machine, en relation avec le travail de Shannon, ont engendr une nouvelle vision de la recherche
pour tous ceux qui sintressaient la communication, incluant les recherches de neuropsychologie, sur
la parole et la linguistique . Le travail tait la fois thorique et exprimental, aussi bien que
fondamental et appliqu (...) et il a conduit de nouvelles ides et leur ralisation pratique, laissant
6
une trace sur lactuel RLE .

Plutt orient vers la recherche thorique et fondamentale sur llectronique, linformatique et la


thorie de linformation, que destin aux applications technologiques, le RLE va donc jouer un

5
Nous navons pu dterminer sil sagit dun laboratoire totalement indpendant ou dun laboratoire gr par le
Department of Electrical Engineering, structure administrative de rfrence de la plupart des laboratoires
dlectronique et dinformatique du MIT.
6
Selon Jerome Wiesner, cit dans HAUBEN, Ronda et Michael, op. cit., p. 79
129
rle essentiel dans les annes 50 au MIT comme support de nombreuses recherches
inter-disciplinaires, menes dans lesprit du fondateur de la cyberntique. Il sera galement la
matrice dun autre laboratoire clbre, le Lincoln Laboratory (que nous prsentons plus loin).
Par ailleurs, dans notre cartographie des acteurs dARPANET, le Research Laboratory for
Electronics est un lieu de formation de quelques acteurs majeurs de linformatique interactive
comme Licklider et Robert Fano, qui va y travailler longtemps durant les annes 50.

Pour conclure cette brve vocation, nous retiendrons surtout lide que la cyberntique a rempli
un double rle dans le long processus dmergence dARPANET :
- elle a reprsent un cadre intellectuel de rfrence particulirement riche pour la plupart des
recherches ultrieures autour des notions de communication, de commande et de contrle, etc..
La cyberntique a fourni ainsi une bonne partie des fondements des thmes de linformatique
interactive et communicationnelle, qui spanouiront dix ans plus tard.
- elle a galement structur un rseau de chercheurs travaillant dans une dmarche
interdisciplinaire, qui sest incarne au MIT dans lun des plus clbres laboratoires
dlectronique, le RLE.

La cyberntique aura t ainsi le vritable creuset de la communication, dans lequel se sont


entremls des problmatiques, des approches disciplinaires et des rseaux dacteurs venus de
divers horizons. ARPANET en sera lun des nombreux (et lointains) produits.
130

3.2 La matrice socio-technique : Whirlwind, SAGE et MIT

La dcennie des annes 50 voit la rapide monte en force de lordinateur et de linformatique,


dans les cercles encore restreints de la recherche civile et militaire des Etats-Unis.
Nous voquerons ici ce vaste mouvement de recherche partir de lhypothse considrant
lordinateur comme un acteur , autour duquel va se constituer peu peu un acteur-rseau
essentiel : celui de linformatique amricaine.

3.2.1 Lordinateur comme point de convergence et attracteur

Au dbut des annes 50, les premiers ordinateurs amricains viennent peine de natre et les
modles se comptent peine sur les doigts des deux mains : le BINAC, lUNIVAC 1, la machine
IAS de von Neumann, lEDVAC, lIBM 701, le Whirlwind. Au total, peine une vingtaine de
calculateurs et dordinateurs (les calculateurs lectroniques comme lENIAC ntant pas
vraiment des ordinateurs) sont installs sur lensemble des Etats-Unis en 1950.
Ce nouvel objet technique nen devient pas moins trs vite un puissant centre dattraction pour
les recherches scientifiques les plus diverses et le point de convergence dintrts multiples,
notamment militaires et conomiques.

Cette histoire est connue et nous nallons pas la retracer ici. Nous voudrions surtout insister sur
la capacit, acquise de facto par ce nouvel objet technique, attirer, capter, dtourner, relier et
redistribuer de trs nombreuses entits : individus, organisations, intrts divers. A laube
des annes 50, lordinateur, loin dtre cet intermdiaire banalis et presque invisible quil
est devenu aujourdhui, est bel et bien un acteur , au sens de la sociologie de la traduction,
associant autour de lui de nombreuses entits. Il est au coeur dun triple mouvement de
convergence, que lon pourrait rsumer ainsi :
- convergence, interne au ple scientifique , dintrts scientifiques et personnels ;
- convergence science / arme ;
- convergence science / entreprises.
Cette interpntration du militaire et du civil, de luniversit et de lentreprise, trait bien connu
du systme amricain, mrite quon sy arrte un instant.
131

3.2.1.1 Lordinateur comme attracteur scientifique


Ds sa cration, lordinateur sera le point de convergence dintrts scientifiques multi-
disciplinaires, mais aussi dintrts individuels.
Que lordinateur soit au coeur dun certain nombre de dbats et de problmatiques scientifiques,
ports par la cyberntique naissante, avec qui il fera pendant quelques annes course
commune selon lexpression de Philippe Breton7, est dsormais un fait bien tabli. Outre les
changes personnels incessants entre les premiers informaticiens (notamment von Neumann,
Goldstine) et les cybernticiens (Wiener, McCulloch), entre 1945 et 1952, les nouvelles
machines traiter linformation ont intress les scientifiques de tous horizons, runis dans les
confrences Macy de la premire cyberntique. Analogie entre le cerveau et lordinateur, thorie
de linformation, machines artificielles, systmes dinformation : une part importante des thmes
de la cyberntique est troitement lie aux nouvelles machines. Lun des tout premiers
ordinateurs, la machine IAS de von Neumann (du nom de lInstitute of Advanced Study de
Princeton), illustre bien cette symbiose entre la cyberntique et linformatique naissante ; en
effet, sa ralisation en est confie lingnieur Jilian Bigelow, qui est auteur, avec Wiener et
Rosenblueth, de lun des articles fondateurs de la cyberntique en 1942.
A linverse, les concepts de lordinateur doivent beaucoup aux premires notions des
cybernticiens sur les machines logiques . Jean-Pierre Dupuy explique par exemple trs
clairement en quoi la conception de lordinateur dveloppe par von Neumann (pour la
construction de lENIAC puis de lEDVAC), fonde sur la sparation entre larchitecture logique
et linfrastructure matrielle, est fortement redevable de la notion de machine logique,
dveloppe quelques mois plus tt par le neuropsychiatre Warren McCulloch8.

Objet de dbats et de thories, lordinateur va devenir galement un attracteur de chercheurs,


venus dhorizons divers. Une bonne partie des techniciens et ingnieurs, regroups autour de
lordinateur dans les annes 50, provient des Dpartements dElectrical Engineering (i.e.
dlectronique) des universits. Si llectronique est le vivier de linformatique naissante,
lordinateur apparaissant alors comme le prolongement naturel des machines lectroniques, on
ne saurait en dire autant de la physique, des mathmatiques, de lacoustique, de la psychologie
ou des lettres. Pourtant plusieurs chercheurs, venus de ces disciplines plus loignes, vont
rorienter, totalement ou partiellement, leur champ, leur projet, leurs proccupations de

7
P. BRETON, Une Histoire de l'informatique, La Dcouverte, Seuil, 1990, p. 151
8
DUPUY, Jean-Pierre. Aux origines des sciences cognitives. Paris : La Dcouverte, 1999, p. 62
132
recherche vers linformatique, donnant ainsi une toute autre orientation que celle quils
avaient prvue leur carrire professionnelle. Si lon prend lexemple de quelques uns des
personnages dARPANET ou du time-sharing, nous pouvons ainsi citer Fernando Corbato et
Wesley Clark qui abandonneront la physique, Licklider et Robert Taylor qui prfreront passer
de la recherche en acoustique la recherche informatique, sans parler de Ted Nelson, lun des
premiers littraires venus linformatique.

3.2.1.2 Le symbole de limbrication arme / universits


Philippe Breton a clairement montr limbrication originelle entre lordinateur et la guerre, en
retraant les conditions de la construction de lENIAC, dernier grand calculateur construit
pendant la guerre pour les besoins du Manhattan Project (mme si lENIAC ne sera prt quune
fois la guerre finie), puis en voquant les premires machines et les projets militaires dont elles
taient lexpression. Ds sa naissance, lordinateur est donc lun des symboles les plus forts de
cette nouvelle alliance , scelle entre larme et les universits dans le dsert de Los Alamos
pour la fabrication de la bombe atomique.
De fait, tous les premiers ordinateurs construits dans les universits amricaines proviennent de
commandes de larme : l ENIAC puis l EDVAC, la machine IAS qui servira au programme
nuclaire amricain et surtout le Whirlwind du MIT.

3.2.1.3 Lordinateur au centre des trois ples : science-arme-entreprises


Mais lordinateur naissant intresse aussi les entreprises, par ailleurs troitement lies aux
contrats militaires. Trois exemples parmi les premiers ordinateurs, le BINAC, l UNIVAC et
lIBM 701, illustrent cette position centrale de lordinateur, plac lintersection de plusieurs
mondes, objet-frontire que se partagent plusieurs acteurs, selon la notion de Star et
Griesemer9.
Ds la fin 1946, aprs lclatement de lquipe de la Moore School qui construit lEDVAC et le
procs qui les oppose von Neumann, deux des pres fondateurs de lordinateur, Eckert et

9
Selon Star et Griesemer, lobjet technique constitue lui-mme la frontire dans le processus dinnovation. L objet
frontire se situe la frontire du monde des concepteurs, dont il exprime les reprsentations de lusager, les
valeurs, les comptences supposes et du monde des utilisateurs (de ses valeurs, ses reprsentations, la signification
de lobjet pour lui, etc.). Lobjet frontire spare et relie la fois les deux mondes, il permet aux concepteurs de ne
pas se proccuper des usagers et aux usagers de ne pas entrer dans le travail des concepteurs et dsigne larticulation
entre diffrents mondes sociaux, engags dans des pratiques communes autour du mme objet. Notion dfinie par
Susan Leigh Star et James Griesemer dans Institutionnal Ecology, Translations and Boundary Objects : Amateurs
and Professionals in Berkeleys Museum of Verbrate Zoology (1907-1939) , In Social Studies of Sciences, vol. 19,
Sage, Londres, 1989, p. 387-420
133
Mauchly, entrevoient lavenir commercial de ce nouvel objet et quittent la Moore School
pour fonder leur entreprise, lElectronic Control Company, inaugurant ainsi la longue ligne des
transferts de comptences, de savoir-faire et de technologie entre luniversit et le monde des
affaires, dans le domaine de linformatique.
La machine quils vont concevoir et construire, le BINAC (BINary Automatic Computer), est une
commande de la socit daronautique Northrop Aircraft Co., qui veut lutiliser bord dun de
ses avions. Mme sil sera un chec commercial et technologique, le BINAC annonce les
premiers ordinateurs commerciaux.
Eckert et Mauchly se lanceront quelques annes plus tard, en 1949, dans la construction dune
machine plus importante et appele un avenir plus assur, lUNIVAC 110.
Mais lentreprise de Eckert et Mauchly, au bord de la faillite, sera rachete en mars 1950 par une
grande entreprise de mcanographie, la Remington Rand (du nom de son fondateur James Rand),
dj implique dans la construction des ordinateurs11. Une nouvelle division est cre au sein de
Remington Rand, prenant le nom de la machine, la Univac Division, qui assurera la
commercialisation de lUNIVAC 1 partir de 1951.
Parmi les premiers ordinateurs, le troisime symboliser cette convergence entre la recherche et
le march est lIBM 701. Cette fois, linitiative provient dun acteur dj ancien du ple des
entreprises, la clbre firme de mcanographie. Si les rticences initiales de plusieurs dirigeants
dIBM envers les nouveaux ordinateurs sont connues12, IBM sest lance nanmoins trs vite
dans la construction des ordinateurs. Aprs plusieurs prototypes de calculateurs-ordinateurs
(lIBM SSEC, lIBM 603), la firme met au point son premier ordinateur commercialis, lIBM
701 qui sort en 1953. Il sagit l dun ordinateur scientifique usage militaire, ralis sur une
commande du Pentagone.

Pour conclure sur cette position centrale de lordinateur, la confluence des trois sphres de
luniversit, de larme et de lentreprise, les relations exprimes par ces modles dordinateurs
pourraient tre schmatises de la manire suivante :
- avec lEDVAC, la machine de IAS et le Whirlwind sexprime la relation Universit-Arme ;
- le BINAC traduit la relation Universit-entreprises ;

10
Conu pour assurer le dpouillement du recensement de 1950, cet ordinateur trs puissant, achev en 1951, est le
premier ordinateur de gestion ddi au march civil.
11
A noter que la Remington Rand na rien voir avec la RAND Corporation, avec qui elle peut tre parfois
confondue.
12
On ne vendra jamais plus de deux ordinateurs dans le monde , aurait dclar lun des dirigeants dIBM...
134
- lUNIVAC, la relation Entreprise-Entreprise ;
- lIBM 701 exprimerait, quant lui, la relation Entreprise-Arme.
Dans ce jeu complexe, multidirectionnel, des changes et des relations reliant les trois ples,
lordinateur peut tre considr comme un acteur au sens plein, traduisant de multiples
interactions et intrts.
Nous dvelopperons lexemple particulirement significatif du Whirlwind, pour illustrer
lmergence de cet acteur-rseau part entire quest lordinateur frachement n.

3.2.2 Le Whirlwind comme oprateur de multiples traductions

Lhistoire de ce premier ordinateur en temps rel est exemplaire de limbrication entre larme et
la recherche, comme la montr Philippe Breton. Elle est importante pour la gense du time-
sharing, dont il sera question plus loin. Mais elle montre galement que les relations entre
larme et lordinateur sont plus complexes que ne le laisserait supposer une interprtation
linaire, faisant de lordinateur une simple application , cre pour des besoins militaires.
Nous voquerons donc lhistoire de ce clbre ordinateur en insistant sur le rseau
sociotechnique qui va se constituer autour et partir de lui et sur les traductions qui vont
marquer son volution. Le Whirlwind est aussi pour nous un point dentre particulirement
pertinent pour dcrire les nombreux composants du futur ARPANET : nous verrons en effet en
quoi le Whirlwind est au dpart de plusieurs lignes techniques et de rseaux dacteurs,
humains et organisationnels.

3.2.2.1 Du projet de simulateur de vol...


Pour situer le cadre de naissance du Whirlwind, il faut remonter la cration dun laboratoire de
servomcanismes au MIT, le Servomechanisms Laboratory, cr en 1939 et dirig par un jeune
matre assistant dlectronique, Gordon S. Brown, que nous aurons loccasion de retrouver
plusieurs reprises, compte tenu des importantes responsabilits quil exercera au MIT.

Cr par le Dpartement dElectrical Engeenering, ce nouveau laboratoire correspond,


lorigine, une demande de recherche formule par la Navy au MIT : il sagit de lancer un
programme spcial de recherches sur les servomcanismes (i.e. les dispositifs de rglage
automatique dune grandeur quelconque : vitesse, position, temprature, etc..) et les dispositifs
de contrle de tir.
135
Pendant la guerre, le laboratoire entreprend plusieurs recherches pour le compte du
13
gouvernement et de partenaires commerciaux .
Parmi ces recherches militaires figure la conception dun simulateur de vol universel, nomm
Airplane Stability and Control Analyzer (ASCA). Conu en octobre 1944, ce projet vise
amliorer les performances encore limites des simulateurs de vol existants. La technologie
envisagee est encore celle des dispositifs analogiques, i.e. des calculateurs analogiques dont le
MIT avait t lun des prcurseurs.
Les recherches sur ce qui sappelle alors lanalyse dynamique et le contrle se dveloppent
rapidement au sein du laboratoire de servomcanismes et donnent naissance un groupe de
recherche spcifique. Aprs la guerre, ce nouveau groupe continue de dvelopper des systmes
de contrle automatis pour les missiles de la Navy et, en 1946, se spare du laboratoire pour
former le Dynamic Analysis and Control Laboratory.

Nous voyons l un type de processus courant dans lhistoire de linformatique, marqu par la
chane de traductions suivante : un programme de recherche un laboratoire plusieurs
projets de recherche plusieurs groupes plusieurs laboratoires...
Phnomne dessaimage , sur lequel semble reposer une partie du systme amricain de
recherche scientifique.

Aprs la fin de la guerre, le Servomechanisms Laboratory a donc donn naissance, dune part
un nouveau laboratoire consacr aux recherches sur les dispositifs de contrle, dautre part un
projet de simulateur de vol, appel prendre une certaine ampleur.

En effet, lun des chercheurs, Jay Forrester, ayant dcouvert en 1945 les travaux sur lENIAC et
surtout les plans de lEDVAC de von Neumann annonant les ordinateurs, le choix de cette
nouvelle technologie des machines numriques va simposer. La machine envisagee en 1945
(qui na pas encore de nom) est donc une machine de type von Neumann , avec quelques
particularits dues sa fonction de simulateur de vol. Car une vritable simulation implique la
simultanit des changes dinformations (entre les commandes du pilote et le simulateur, dans
le contrle des instruments) et implique donc de construire une machine capable de fonctionner
en temps rel.

13
Notamment le dveloppement de systmes automatiss de contrle pour le guidage des missiles de la Navy. Il est
possible que ce premier domaine de recherche ait vu la participation des chercheurs travaillant sur la balistique et la
dfense anti-arienne, cest--dire une partie des fondateurs de la cyberntique : Wiener et Bigelow notamment, qui
sont au MIT pendant la guerre. Un deuxime domaine concerne les dispositifs de servocontrle pour les radars.
136
Le projet ASCA, dirig par Forrester avec lassistance de Robert Everett, est ainsi
modifi en 1946 : il sagit dsormais de construire pour le simulateur de vol un ordinateur
numrique et non plus un calculateur analogique. Le projet est renomm Project Whirlwind
(signifiant tourbillon).

Rve de physicien et cauchemar dingnieur , selon lexpression dun officier-ingnieur de la


Navy cit par Breton, le projet commence vraiment tre dvelopp, partir de 1946 dans le
laboratoire de servomcanismes, sur un contrat de lUS Navy (le Navys Special Devices
Center). Jay Forrester est le responsable dune petite quipe, qui comprend alors Adams, Robert
Everett et Ken Olsen.

3.2.2.2 Au premier ordinateur en temps rel


En 1946-47, ce projet de simulateur de vol concerne donc un projet dordinateur dun type
particulier (ordinateur en temps rel), un laboratoire dj existant au MIT (le Laboratoire de
servomcanismes), une quipe restreinte de quatre chercheurs et un financement par un centre de
recherche de la Navy. Aprs une premire traduction , qui a surtout modifi la nature
technique de projet (passage de la technologie analogique la technologie numrique), de
nouvelles traductions vont intervenir, vers 1948 et 1950, indiquant une redistribution des forces
et une redfinition du projet.
Progressivement, les travaux sur le Whirlwind vont prendre le pas sur les recherches du groupe
sur lanalyse et le contrle , qui seront abandonnes en 1948.

La monte en force du projet intresse de nouveaux acteurs plus puissants et, en 1948, le projet
du Whirlwind est repris par lune des principales agences militaires de financement de la
recherche, l ONR (Office of Naval Research)14, ce qui signifie larrive dun alli de poids
et une redistribution des forces regroupes autour du projet.
A partir de 1948, le projet du Whirlwind volue galement au plan technique : de calculateur
spcialis pour une seule fonction (la simulation de vol), il devient un ordinateur universel ,

14
Dans le financement des contrats de recherche, accords par larme aux universits ou aux entreprises, deux
agences militaires de recherche semblent se partager alors le terrain :
- dune part, lONR (Office of Naval Research), qui dpend de la Marine (Navy) et qui finance une partie des
recherches informatiques ds les annes 40 ;
- dautre part, lAFOSR (lAir Force Office of Scientific Research), qui dpend de larme de lair (lUS Air Force)
et semble jouer un rle encore plus important dans le financement de la recherche informatique.
137
capable deffectuer de multiples fonctions en temps rel (contrle de tir, poursuite radar)
et porteur dun grand nombre dinnovations techniques en informatique.
Au dbut des annes 50, bien quil sagisse dune machine Von Neumann encore
primitive (selon lexpression du chercheur Fernando Corbato), elle possde un accs en
parallle la mmoire et devient, de ce fait, lordinateur le plus rapide du moment pouvant
fonctionner en temps rel , 24 microsecondes.

Vers 1950, un nouveau laboratoire est cr au MIT dans le Department of Electrical


Engineering, sans doute le premier laboratoire du MIT spcialis en informatique : le Digital
Computer Laboratory, plac sous la direction de Jay Forrester. Cr en relation avec le
Whirlwind, ce laboratoire naccueille lordinateur quen 1951, lorsque le Project Whirlwind et
son quipe (Jay Forrester, Adams, Robert Everett et Ken Olsen) sont officiellement dtachs du
Servomechanisms Laboratory et affects au Digital Computer Laboratory 15.

3.2.2.2.1 Le Whirlwind comme dispositif dintressement de chercheurs


Nouvelle concentration de moyens, de comptences, de matriels : lhistoire du Whirlwind,
laube des annes 50, peut se caractriser par toute une srie doprations de traduction, la fois
organisationnelle (comme nous lavons vu avec le transfert un nouveau laboratoire), technique
(par les nombreuses innovations qui vont survenir et que nous dtaillons plus loin), sociale enfin
(par le recrutement de nouveaux chercheurs).

Le nouvel ordinateur en construction est devenu, entre 1948 et 1951, un important projet de
recherche au MIT, drainant autour de lui ressources, chercheurs, multiples intrts entremls.
Au-del de ses objectifs militaires officiels, ce premier ordinateur en temps rel va ainsi
permettre de nombreux tudiants et enseignants du MIT de dcouvrir linformatique.
Trois cas sont intressants relever :
- dabord celui du psycho-acousticien et cybernticien Joseph Licklider, qui commence
sintresser aux ordinateurs ds 1948 et suivra de prs les travaux de Forrester. Mais il ne sagit
encore que dun simple intrt thorique ;

15
Selon un document du MIT History of the MIT Servomechanisms Laboratory , disponible lURL suivante :
http://libraries.mit.edu/archives/histories/servo.html
138
- celui dun autre chercheur, physicien de formation, qui va franchir le pas et venir
rejoindre lquipe du Whirlwind : Wesley Clark ;
- enfin celui dun jeune tudiant, pour qui le Whirlwind reprsentera le premier contact avec
lordinateur : Fernando Corbato.

Le cas de Wesley Clark est particulirement intressant, car il sagit non seulement de lun des
pionniers de linformatique en gnral, mais aussi dun personnage qui jouera, ponctuellement,
un rle important dans lmergence dARPANET. En 1949, ce physicien, en cong exceptionnel
du Dpartement de Physique de lUniversit de Californie, travaille alors Hanford sur le site
de lEnergie Atomique de la General Electric Company. Cest dans cette usine de plutonium
quil commence sintresser et sinitier aux ordinateurs, encore ltat embryonnaire. A ce
moment-l existent surtout des machines analogiques et la General Electric commence tout juste
utiliser quelques machines cartes perfores dIBM pour le contrle des racteurs nuclaires16.
En 1951, Wesley Clark quitte Hanford et lnergie atomique pour rejoindre le MIT, o il entre au
tout nouveau laboratoire dinformatique dirig par Jay Forrester, le Digital Computer Lab. Il
commence travailler sur la programmation du Whirlwind et travaillera galement, avec Ken
Olson et quelques associs, au Memory Test Computer (appel MTC) : le premier systme de
mmoire magntique. Ces chercheurs, qui travaillent sur les nouvelles mmoires magntiques
dans le cadre dun programme du Digital Computer sur le Whirlwind, forment une sorte de
groupe informel, le MTC Group . Un nouveau groupe de recherche gnr par le Project
Whirlwind.

Au mme moment, un autre professeur de physique travaillant dj au MIT, Phil Morse,


sintresse aussi de prs au Whirlwind et y voit une occasion de dvelopper un climat gnral
de recherche en informatique. Il contacte donc l ONR, sponsor des recherches, pour proposer
le lancement dune recherche interdisciplinaire par une quipe dassistants, compose dune
douzaine dtudiants diplms et doctorants, recherche consacre aux implications de
linformatique. Fernando Corbato, alors tudiant en physique, est recrut dans cette quipe, avec
dautres doctorants de physique et de mathmatiques.

16
Lintrt de Wesley Clark pour les ordinateurs est suscit par un article de Edmund Berkeley, future figure de
lAssociation of Computing Machinery, sur un simple gadget de relais appel Simple Simon . La lecture de cet
article va jouer un rle dterminant dans la carrire de ce chercheur, car cest partir de l que Wesley Clark dcide,
aprs deux ans passs Hanford, de se consacrer totalement aux ordinateurs.
Daprs CLARK, Wesley. Interview by Judy E. O'Neill. 3 May 1990. New York, NY. Minneapolis (Minnesota) :
Charles Babbage Institute, Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1990
139
Ainsi, partir de son transfert au Digital Computer Lab en 1951, le Whirlwind devient
le support de recherches multiples, autonomes (il ne semble pas y avoir de lien direct entre
lquipe de Wes Clark et celle de Phil Morse), venant se greffer sur un projet dont la finalit
reste toujours militaire.

Mais les transformations, dont le Whirlwind est la fois lobjet et loprateur, sont loin dtre
finies ; ce qui tait au dpart un dispositif de simulateur de vol va encore voluer et se
transformer en profondeur partir de 1953, sous leffet dune srie de traductions
denvergure : la guerre froide, la cration du Lincoln Laboratory, la mise en place du rseau de
dfense continentale SAGE.

3.2.2.3 Le Whirlwind comme support de la dfense anti-arienne des Etats-Unis


Le suivi du Whirlwind commence se compliquer partir de 1951-1953, compte-tenu du
nombre croissant dquipes de recherche mobilises et de la diversit de leurs objectifs.
Nous rsumerons ainsi la troisime tape majeure, ou la troisime traduction du Whirlwind :
pass du simulateur de vol lordinateur en temps rel, le Whirlwind va devenir, au cours des
annes 50, dune part lun des principaux composants dun nouveau laboratoire appel jouer un
rle considrable, tant dans lhistoire de linformatique que dans celle de larmement, le Lincoln
Laboratory et, dautre part, la pice matresse du plus vaste rseau de dfense anti-arienne
jamais conu, le systme SAGE.
Sur un autre plan, nous verrons que le Whirlwind contient en germe un grand nombre des
principes techniques du time-sharing et quil en constitue galement lune des matrices en
chercheurs.

Ainsi lhistoire de cet ordinateur en temps rel condense sur elle de nombreux aspects de
lhistoire plus gnrale de linformatique. Concernant lmergence dARPANET, le Whirlwind
nous permet de drouler plusieurs filires la fois qui, mme si elles prennent des directions
et suivent des trajectoires diffrentes, font indniablement partie de larrire-plan socio-
technique de linterconnexion des annes 60.

Lincoln Laboratory, systme SAGE, time-sharing : nous allons tcher de suivre, de plus ou
moins prs, ces trois filires entremles. Elles nous donneront galement loccasion de mieux
situer et de mieux comprendre les acteurs et les mcanismes de linnovation informatique
amricaine des annes 50.
140

3.2.3 La cration dun nouvel acteur : le Lincoln Laboratory

Produit direct du climat de mobilisation scientifique et militaire de la guerre froide, le Lincoln


Laboratory est non seulement insparable de lhistoire du Whirlwind mais, au-del, de lhistoire
de linformatique. Ppinire de chercheurs, dont la plupart des futurs acteurs dARPANET,
support dinnombrables innovations techniques dans la technologie des ordinateurs, fer de lance
du complexe militaro-scientifique et de lalliance entre le MIT et lUS Air Force, le Lincoln
Lab constitue un acteur majeur, incontournable pour qui veut dmler les fils dARPANET.

3.2.3.1 Un produit de la guerre froide et du MIT runis


Comment nat ce laboratoire ? La naissance du Lincoln Lab est le rsultat dune conjonction
particulire entre le contexte international du dbut des annes 50, la mobilisation scientifique
militaro-civile au MIT et les espoirs placs dans lordinateur.
Rappelons brivement les lments du contexte extrieur, qui vont grandement influer sur les
recherches informatiques du MIT et le devenir de lordinateur.

3.2.3.1.1 Limminence de la catastrophe


Aprs lexplosion de la premire bombe atomique sovitique en aot 1949 et le dclenchement
de la guerre froide, les Amricains vont vivre dans la hantise dune attaque nuclaire surprise,
attendue alors au Nord du pays. Traumatiss par Pearl Harbor et conscients des faiblesses de
leur dispositif de dfense anti-arienne, les responsables de lUS Air Force mettent sur pied un
comit de rflexion, le Air Defense System Engineering Committe, charg dlaborer des
propositions pour un nouveau systme de dfense. Ce comit fait naturellement appel aux
scientifiques du MIT, partenaires privilgis des responsables du Pentagone.
Aux dbuts des annes 50, la symbiose arme/recherche est totale et les multiples recherches qui
se droulent au MIT sont hantes par le contexte de la guerre froide, domin alors par la
course la bombe qui ttanise littralement, non seulement les responsables militaires, mais
aussi de nombreux scientifiques.

Lt 1950 voit ainsi au MIT le lancement de diffrents projets de recherche interdisciplinaire,


intgrant des mathmaticiens, des physiciens, des ingnieurs, runis pour un travail intensif
pendant les deux ou trois mois dt. Appels pour cette raison Summer Projects, ces projets de
141
recherche, qui se drouleront pendant plusieurs annes au MIT, sont mens pour le
compte des diffrentes armes : Navy et US Air Force essentiellement.
Lun des premiers projets, lors de lt 1951, est ainsi conduit pour le compte de la Navy : appel
Project Hartwell, il porte sur la guerre sous-marine et les transports outre-mer.

3.2.3.1.2 Le Project Charles lorigine du Lincoln Lab


Le climat gnral au MIT nest pas seulement domin par limminence dune catastrophe
redoute : ces Summer Projects sont aussi loccasion dchanges et de travaux inter-
disciplinaires, dans la ligne des runions hebdomadaires du cercle de Wiener .
17
Le deuxime Summer Project est lanc lt 1952 (selon les souvenirs de Licklider ) et
durera deux ans (ou deux ts). Baptis Project Charles, il concerne cette fois la dfense
arienne et regroupe une vingtaine de physiciens et un psychologue, Licklider lui-mme, qui
participera avec enthousiasme ces diffrents projets inter-disciplinaires.
18
Lquipe du Project Charles (peut-tre identique celle du Comit de lUS Air Force )
prconise lUS Air Force de crer un laboratoire spcial, charg de mener la recherche sur les
moyens de dfense anti-arienne. Selon la version de Licklider, ce serait donc le Project Charles
qui aurait t lorigine directe de la cration du Lincoln Laboratory, vers la fin 1951 ou au
dbut 1952.
Explicitement li la recherche militaire et la dfense nationale, le Lincoln Laboratory nen
est pas moins un pur produit du MIT, puisque selon Licklider, qui en a t en partie lorigine,
le Lincoln Lab commence prendre forme au sein dun laboratoire que nous avons dj voqu :
le RLE (Research Laboratory for Electronics), dont il est la section applique. Le RLE, au dbut
des annes 50, est en pleine expansion et, ayant servi de cadre aux diffrents Summer Projects, le
projet dun nouveau laboratoire spcialis dans la dfense anti-arienne apparat comme lune de
ses excroissances naturelles.
Ces explications clairent peut-tre la nature complexe des relations entre larme et la
recherche ; contrairement beaucoup dides courantes sur linformatique, les scientifiques ne se
contentent pas dappliquer ou de satisfaire les demandes du Pentagone. Lvocation de la gense
du Lincoln Laboratory nous montre au contraire que linitiative est souvent du ct des
chercheurs, qui obissent des motifs o le patriotisme sentremle aux intrts scientifiques.

17
LICKLIDER, J.C.R. Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988. Cambridge,
Massachussets. Minneapolis (Minnesota) : Charles Babbage Institute, Center for the History of Information
Processing, University of Minnesota, 1988, p. 2
18
Y-a-t-il un lien entre ce Project Charles et le comit de rflexion, le Air Defense System Engineering Committe,
mis sur pied par lUS Air Force ? Probablement, mais nous navons pu ltablir.
142

3.2.3.2 Le Lincoln Lab au coeur du complexe militaro-scientifique


Le Lincoln Laboratory nest pas un laboratoire comme les autres : cr sur proposition du MIT,
avec les ressources humaines et techniques, dans les locaux et avec le matriel de linstitut, il
nen devient pas moins immdiatement un laboratoire dtach. En fait, le Lincoln Lab est un
tablissement public, appartenant au Dpartement de la Dfense mais gr par le MIT pour le
compte du Pentagone.
A lorigine, il est financ par une combinaison de crdits militaires, provenant essentiellement de
lUS Air Force, principal partenaire et instigateur du projet, et de budgets dcids au niveau de
chaque division du Lincoln Lab (i.e. de crdits du MIT et dautres organismes ou entreprises).
Par la suite, le Lincoln Lab sera financ 51 % par lARPA.
Statut et financement particuliers donc, pour un laboratoire de recherche taill sur mesure,
symbolisant au plus haut degr limbrication totale du militaire et de la recherche civile,
travaillant galit pour des missions communes mais avec ses propres objectifs.
Le Lincoln Lab va savrer un formidable tremplin dinventions informatiques de toutes sortes,
ralises au nom de la dfense anti-arienne, mais aussi pour satisfaire lirrpressible besoin
dinnovation de chercheurs travaillant sur le domaine encore neuf des ordinateurs.

3.2.3.2.1 Une mission stratgique de dfense : le Lincoln Lab comme cadre de


recherche du systme SAGE
Quelles sont les missions officielles de ce laboratoire, plac sous la direction du physicien Albert
Hill ? Le Lincoln Laboratory est cr avec une mission trs prcise : dvelopper les recherches
militaires pour la dfense anti-arienne.
Plus concrtement, le programme de recherche qui lui est assign vise oprer la connexion
technique entre ordinateurs, radars et communications terrestres, en vue daider la dfense des
Etats-Unis contre ce qui est alors peru comme le plus grand danger : lattaque arienne russe
provenant en premier lieu du ple Nord.
Ds sa cration en 1951, le Lincoln Lab travaille donc la mise au point dun rseau de premire
alerte arienne ; cest la notion de premire alerte avance : DEW (Distant Early Warning).
La ligne DEW, reliant Hawaii lAlaska, doit tre compose dun chapelet de radars, relis un
puissant ordinateur central. Et cest pour raliser ce projet que le Lincoln Lab va sappuyer sur
lordinateur alors en construction au MIT, le Whirlwind. Le projet deviendra rapidement le projet
143
SAGE (Semi-Automatic Ground Environment), premier rseau de dfense anti-
arienne, vritable bouclier lectronique des Etats-Unis19.
La description de ce premier rseau automatis de terminaux et dordinateurs nous
loignerait de notre propos. Nous tenons seulement ici pointer les multiples liens entre ce
premier modle de bouclier lectronique et lmergence ultrieure dARPANET.

3.2.3.2.2 Quelles forces utilises et (r-) organises ?


La cration du Lincoln Laboratory est loccasion dune redistribution des ressources et des
forces, qui gravitent alors au MIT autour de linformatique et des tlcommunications.
Ainsi ds sa naissance, le Lincoln Lab se constitue autour de deux laboratoires du MIT :
- le Digital Computer Lab de Jay Forrester, pour la partie informatique ;
- le Research Laboratory for Electronics pour la composante sur les radars et la communication.
Selon Wesley Clark20, le Lincoln Lab, ds son dmnagement Lexington en 1952-5321,
entrane avec lui le laboratoire de Forrester, le Digital Computer Lab, qui travaille sur le
Whirlwind. Ce jeune laboratoire devient ainsi lune des composantes majeures du Lincoln Lab,
charg tout spcialement du Project SAGE et de la liaison entre ordinateurs et radars.
Mais lampleur du projet et la spcialisation des recherches impliquent une rorganisation, une
complexification de lorganigramme et une redfinition des objectifs de recherche.
A cette poque, le Lincoln Lab est organis en plusieurs divisions (environ six ou sept selon
Clark), pouvant comprendre chacune plusieurs groupes de recherche. Ainsi, les Communications
constituaient la deuxime division et la Division informatique (dirige au dbut par Fred Frick)
la sixime. Cette division Informatique comprend alors plusieurs sous-divisions de recherche,
notamment :
- une division de recherche en acoustique, qui travaille sur la parole et les problmes de
reconnaissance vocale ;
- et une division de recherche sur les mmoires couche mince et dautres composants de
lordinateur de ce type. Cest dans ce dernier groupe que vont se retrouver la plupart des

19
Sur lorganisation, les objectifs et les enjeux du systme SAGE, voir notamment : BRETON, Philippe. Une
Histoire de l'informatique, op. cit., p. 126-132
20
CLARK, Wesley. Interview by Judy E. O'Neill. 3 May 1990. New York, NY., art.cit., p. 3
21
Le Lincoln Laboratory est dabord install dans un vieux btiment proche du MIT (Building 22), avant la
construction dun nouveau laboratoire Lexington, une quinzaine de kilomtres de Cambridge, dans lequel il
dmnage en 1952.
144
chercheurs qui travaillaient jusqualors sur les innovations apporter sur le Whirlwind, dont
Wesley Clark.
Ici sopre donc lune des jonctions avec la filire Whirlwind , que nous avons prsente plus
haut, signe dune nouvelle traduction du projet initial qui va se diversifier une fois encore.
En effet, vers 1952-1953, si toute lquipe de Forrester rejoint le Lincoln Lab, tous les
chercheurs ne vont pas continuer travailler directement sur le rseau de dfense anti-arienne,
i.e. le systme SAGE. Une rorganisation a lieu et les chercheurs de lancien MTC Group
(Memory Test Computer), qui travaillaient sur le domaine des nouvelles mmoires dordinateur,
sorganisent en un groupe plus important et mieux organis, l Advanced Computer Development
Group. Ce groupe de recherche sera notamment responsable des travaux sur les ordinateurs TX-
0, TX-2 et sur les mmoires tores de ferrite.
Dirig au dpart par Dave Brown, puis par William Pakin, lAdvanced Computer Development
Group est constitu du noyau dur des anciens membres du MTC Group : Wesley Clark, Dave
Brown, William Pakin, Ken Olson, John Goodenough22.
Selon le tmoignage de Clark, ce groupe sera le seul du Lincoln Lab ne pas travailler
directement sur le projet SAGE et il va utiliser cette relative autonomie pour mener des
recherches avances, qui apporteront un lot dinnovations au Whirlwind et, au-del, toute
linformatique.

3.2.4 Le Whirlwind : quel bilan ?

Le Whirlwind, en tant que projet spcifique dordinateur, se terminera en 1957 avec la fin des
financements de l ONR et de l US Air Force : les bailleurs de fonds jugent alors que le projet
est devenu trop cher et la maintenance trop difficile. Le Project Whirlwind est donc abandonn.
En retraant grands traits les volutions du Whirlwind, nous avons tent de suivre les
modifications du projet lui-mme, que nous rcapitulons ici :
Projet ASCA de simulateur de vol analogique projet Whirlwind de simulateur de vol
numrique projet Whirlwind dordinateur en temps rel Whirlwind comme support de la
ligne de dfense arienne DEW Whirlwind comme prototype des ordinateurs AN/FSQ 7 du
systme SAGE23.

22
Cette quipe initiale sera renforce assez vite par des chercheurs dun autre groupe, impliqus dans les recherches
sur les transistors et la thorie des circuits : au total, les effectifs de ce groupe de recherche slveront quarante ou
cinquante personnes.
23
Les ordinateurs construits en srie pour le systme SAGE sappellent AN/FSQ 7 et 8. Nous les retrouverons plus
tard.
145

Mais les processus dinnovation ne transforment pas seulement leur objet : ils transforment les
acteurs qui les portent et au-del, crent une nouvelle ralit, un nouveau monde. Les processus
de traduction ne signifient rien dautre que cette co-mergence dune nouvelle ralit, sociale et
technique.
Aussi faut-il nous pencher sur ce nouveau monde dont le Whirlwind a t porteur.

Il est impossible de rsumer en quelques lignes un bilan aussi impressionnant que celui de cet
ordinateur, tant dans lhistoire de linformatique que dans celle de lhistoire tout court.
Il aurait fallu, pour tre complet dans notre vocation et notre reconstitution de lacteur-
rseau Whirlwind , drouler les fils reliant cet ordinateur la stratgie militaire amricaine, aux
radars de la ligne DEW, la tension internationale de la guerre froide, montrer la place du
Lincoln Laboratory dans le rseau SAGE, les circuits compliqus qui connectent tous les points
de ce vaste complexe, la fois militaro-civil et socio-technique. Mais cet aspect du nouveau
monde qui merge autour du Whirlwind dborde lvidence notre sujet.

En revanche, en nous limitant au territoire, dj tendu, du seul Massachussetts Institute of


Technology, nous avons cherch montrer en quoi et comment ce projet dordinateur en temps
rel, par le jeu de ses traductions successives, aura transform en profondeur la fois la situation
du MIT et celle de linformatique.

3.2.4.1 Le MIT comme acteur-rseau dominant de linformatique des annes 50


Concernant le MIT24, le bilan du Whirlwind peut se rsumer ainsi : il y a bel et bien un
avant et un aprs Whirlwind. Cet ordinateur inaugure la vritable entre du MIT dans la
recherche informatique et va faire, en quelques annes, du clbre institut lun des acteurs les
plus importants de linformatique amricaine. Fernando Corbato, lun des pionniers de cette
poque, rsume bien cela en rappelant que linformatique navait pas connu de dveloppement
significatif au MIT avant le Whirlwind : Auparavant, il ny avait que des choses
fragmentaires , dit-il en citant les travaux des machines analogiques de Bush dans les annes 30

24
Du moins linformatique au MIT, car il serait aberrant de rduire le MIT aux seules disciplines de linformatique,
llectronique, etc.. Rappelons que le MIT englobe bien dautres dpartements dEconomie, de Biologie, de
Physique... Lorsque nous parlons du MIT, il ne sagit, dans ce contexte, que des lments de linstitut impliqus
dans linformatique et non de lensemble de linstitut.
146
et quelques travaux mens par Frank Reintjes et dautres pendant la guerre pour
25
perfectionner ces machines analogiques .
Nous avons vu que le projet du Whirlwind a t, sinon lorigine, du moins en relation avec la
cration de deux importants laboratoires : le DCL de Jay Forrester et surtout le Lincoln
Laboratory, dont il est une pice matresse. Il faut galement y ajouter le Computation Center,
cr cette fois non point partir du Whirlwind, mais plutt en raction ce projet, alors sur le
dclin (voir plus loin).
Au milieu des annes 50, le MIT sest donc transform en acteur majeur, sinon prdominant de
la recherche informatique amricaine, non pas cause du Whirlwind mais en bonne partie
autour de lui et dun certain nombre dautres lments.
Certes, dautres universits ou lieux de recherche (Princeton, Harvard, les Bells Labs), des
entreprises (IBM, Remington Rand, RCA), commencent aussi former lossature dun secteur
appel un brillant avenir. Mais dans cet ensemble encore restreint quest linformatique
amricaine au milieu des annes 50, le MIT occupe la premire place : par la concentration des
moyens dont il dispose (cf les gnreux financements des agences de recherche), par le nombre
dinnovations qui sortent de ses laboratoires (cf celles du Whirlwind), par la qualit et le nombre
des chercheurs qui passent par linstitut de Cambridge, par la position centrale quil occupe,
lintersection du ple militaire (US Air Force, ONR) et du ple des entreprises (contrats avec
IBM).
La monte en force du MIT ne sexplique pas bien entendu par un seul ordinateur ; il nen
demeure pas moins que le Whirlwind, comme le time-sharing quelques annes plus tard, est la
fois le symbole et loprateur de cette position stratgique de linstitut.

3.2.4.2 Le Whirlwind et le Lincoln Lab : tremplins de linnovation technique


Le Whirlwind est clbre dans lhistoire de linformatique double titre :
- en tant que support technique du vaste rseau de surveillance anti-arienne, permettant lUS
Air Force de prendre une avance considrable dans les systmes de dfense automatiss ;
- mais aussi en tant que support dun grand nombre dinnovations en informatique.
Aprs avoir retrac les multiples traductions sociales, organisationnelles et stratgiques, qui ont
jalonn les premires annes de cet ordinateur, il est temps den rsumer les principales
traductions techniques, qui ont ouvert la voie une autre informatique.

25
CORBATO, Fernando J. Interview by Arthur L. Norberg. 18 April 1989, 14 November 1990. Cambridge, MA.
Minneapolis (Minnesota) : Charles Babbage Institute, Center for the History of Information Processing, University
of Minnesota, 1990. p. 2
147
Comme pour limplication du MIT dans la recherche informatique, il est possible
davancer lide quil existe un avant et un aprs Whirlwind pour linformatique en
gnral.
Nous nous contenterons ici de citer les innovations issues de cet ordinateur. Ainsi, pour Ren
Moreau26, le Whirlwind est lorigine des inventions suivantes :
- la premire mmoire tores de ferrite : ralise en 1951 par le MTC Group de Wesley Clark et
Ken Olson et implante sur le Whirlwind le 8 aot 1953 27 ;
- le premier affichage de rsultats sur un terminal graphique, avec les crans radars du systme
SAGE28;
- la premire interaction entre loprateur et lordinateur laide dun crayon lectronique (light
pen)
- le premier langage de programmation plus facile utiliser que le langage machine, avec les
travaux de Laning et Zierler en 1954, qui prparent la voie au FORTRAN, premier vritable
langage volu ;
- les premiers programmes utilitaires permettant lassemblage et la mise au point de programmes
de traitement ;
- le premier ordinateur oprant partir de donnes numriques provenant dune ligne
tlphonique 29;
- la premire utilisation interactive dune machine oprant partir dun terminal loign ;
- la premire utilisation dun ordinateur pour la documentation automatique ;
- la premire utilisation dun ordinateur pour le contrle des machines-outils.

Les innovations techniques, induites par le Whirlwind, ne doivent pas tre limites celles qui
ont t directement ralises sur cet ordinateur. Comme tout objet technique innovant, le
Whirlwind est aussi lorigine indirecte dune srie dinventions. En tant quacteur ayant
capitalis et redistribu autour de lui de nombreuses ressources et entits, il est en amont de

26
R. MOREAU, Ainsi naquit l'informatique. Les hommes, les matriels l'origine des concepts de l'informatique
d'aujourd'hui, Bordas, 1984, p. 59
27
Le temps daccs passe alors de 25 microsecondes (avec la mmoire tubes) 9 microsecondes. Les mmoires
tores de ferrite vont se gnraliser trs vite sur les diffrents modles dordinateurs partir de 1952-53.
28
Ces crans de visualisation seront ensuite dvelopps par dautres firmes, comme IBM, qui met au point le
premier vritable cran dordinateur en 1954, sur le NORC.
29
Sur ce point, le Whirlwind prolonge lexprience sminale de Stibitz en 1940, lorsque le mathmaticien des Bell
Labs fit communiquer pour la premire fois sa machine (un calculateur situ Hanover) avec un tltype situ
New York
148
plusieurs lignes de machines et dinnovations. Au moins deux de ces
lignes doivent tre signales :
- une ligne directe : les ordinateurs TX-0 et TX-2, construits par lquipe de Wes Clark au
Lincoln Lab ;
- une ligne plus indirecte, que nous aurons loccasion dexplorer plus en profondeur : celle du
time-sharing.

3.2.4.2.1 La srie TX-0, TX-2

Nous voquerons rapidement cette ligne technique issue en droite ligne du Whirlwind, ou plutt
du groupe de recherche spcialis dans les composants des ordinateurs, le MTC Group. Nous
avons vu que ce groupe de chercheurs, au dpart assez informel, est devenu au Lincoln Lab un
groupe de recherche organis et important dune cinquantaine de personnes : lAdvanced
Computer Development Group, dont fait partie Wes Clark.
Ds leur arrive au Lincoln Lab, Wesley Clark et quelques uns de ces chercheurs, dont Ken
Olsen, commencent travailler sur les diverses amliorations possibles dans larchitecture des
ordinateurs. Wesley Clark et Ken Olsen vont ainsi abandonner leurs travaux sur le Whirlwind et
proposer la construction dune nouvelle machine, trs ambitieuse, conue selon une nouvelle
architecture logique 30: les plans de cette nouvelle machine sont labors par Clark et utilisent
les nouvelles ides de circuits de Ken Olsen sur les tubes vide.
Mais ce projet, trop en avance sur la technologie (les transistors viennent juste dapparatre) est
refus par la direction et les deux chercheurs dcident alors de se rabattre sur une petite
machine, la plus petite machine que nous puissions concevoir , selon lexpression de Clark.
Ils conoivent ainsi le TX-0, ordinateur la structure logique assez simple, classique. Le TX-0,
bien quoccupant une pice entire, reste un ordinateur de petite taille au plan des performances
de calcul, mais il est envisag par Wes Clark comme le dbut dun programme continu de
recherche. Le TX-0 doit tre ainsi la premire tape menant au modle de machine trs puissante
et darchitecture nouvelle, que Wes Clark et Olson ont en tte.
Leur plan est cette fois accept et la construction du TX-0 peut commencer. De conception assez
simple, le TX-0 sera construit en quelques mois en 1953-54. Et une fois le TX-0 achev, lquipe
de lAdvanced Computer Development Group commence alors la construction du TX-2 (il ny
aura pas de TX-1).

30
W. CLARK, Interview by Judy E. O'Neill. 3 May 1990. New York, NY., art.cit., p. 3
149
Le TX-2 est, par contre, une grosse machine trs complexe. A son poque vers 1955, le
TX-2 sera mme le plus gros ordinateur au monde (au plan de sa structure logique). Sa
construction prendra plusieurs annes et, selon son concepteur, ne sera jamais vraiment acheve.
En fait, le TX-2 restera une machine exprimentale, sur laquelle de nombreux dispositifs
nouveaux sont expriments et non une machine destine un usage prcis. Ainsi en 1954, Wes
Clark met au point les premiers systmes de gestion des interruptions , dvelopps ensuite
grande chelle par IBM. La gestion des interruptions, dans lexcution des programmes, sera
une condition technique essentielle des systmes de time-sharing.

3.2.4.3 Le systme SAGE : matrice de linformatique des annes 60


La plupart des innovations du Whirlwind ont t ralises au cours de la mise en place du
systme SAGE au milieu des annes 50.
Une longue citation dun acteur de lpoque nous aidera conclure ce bilan du Whirlwind et
de SAGE au regard de linformatique.
Dans son interview au Charles Babbage Institute, Charles Zraket, responsable au Pentagone dans
le management de la recherche et directeur de la MITRE (organisme de recherche militaire que
nous aurons loccasion de prsenter plus loin), revient longuement sur lapport gnral du
Whirlwind et du systme SAGE linformatique.
Il en dresse dabord le bilan technique , quil juge considrable puisque, selon lui, la quasi-
totalit des techniques informatiques en vigueur dans les annes 60 proviennent du systme
SAGE :

First, I think it is important to understand that the contribution of the SAGE effort to what
happened later was very profound. Although it has been documented fairly well in the Annals and
so forth, the fact of the matter is that almost all of the techniques that were exploited in the 1960s
and the early 1970s derived from SAGE. And this was a very broad spectrum of techniques. 31
(cest nous qui soulignons).
Mais lapport du systme SAGE nest pas seulement technique. Et ce haut responsable du
Pentagone insiste sur le rle crucial des acteurs humains, des chercheurs, par lesquels sest faite
la transition entre linformatique des annes 50 et celle des annes 60. Zraket donne ainsi

31
C. ZRAKET, Interview by Arthur L. Norberg. 3 May 1990. Bedford, MA, Charles Babbage Institute, Center for
the History of Information Processing, University of Minnesota, 1990., p. 1
Le time-sharing, les crans graphiques, une bonne partie des techniques de programmation, notamment les
compilateurs et les langages dassemblage, Zraket rcapitule quelques unes des principales innovations nes dans le
cadre du systme SAGE : The whole business of time-sharing really came out of SAGE. SAGE was essentially a
time-sharing system. It was a system that essentially time-shared a whole set of functions with many end users in
terms of workstations that existed. The displays that were developed in SAGE and later basically served the base of
all real-time systems. Most of the software programming techniques that were developed in SAGE, the whole
business of compilers and assembly programming and all of these techniques came out of SAGE. Ibid.
150
quelques exemples de noms de chercheurs, dont nous nous efforcerons de reconstituer la
trajectoire. Il inclue galement, dans ce bilan socio-technique du systme SAGE, les
fondements de la plupart des dpartements dinformatique qui seront crs dans de nombreuses
universits dans les annes 60 par les SAGE people . Enfin, il confirme le rle-cl du MIT
comme ppinire de tous ces chercheurs de linformatique qui, aprs leur passage dans le
systme SAGE, essaimeront aux quatre coins des universits du pays.

And most of the transition occurred through people, that is, people who worked on SAGE.
Many of them ended up on Project MAC, for example. The people who started Project MAC at
DARPA, Licklider was very familiar with the SAGE experience and had studied it. There was a
tremendous technology transfer, if you will, at that time through that. Many of the computer
science departments at a number of the universities were started by SAGE people. Alan Perlis
who went to Carnegie-Mellon, and I forgot the other fellow's name who left us to go to North
Carolina, and so forth. A lot of the people fanned out into IBM, later into DEC through Ken Olson
and Harlan Anderson, and many of the university computer science departments were all started
by MIT digital computer people. 32 (soulign par nous).
Dans ce survol de limpact du systme SAGE sur linformatique, Charles Zraket parle beaucoup
du time-sharing comme lun des exemples de ce formidable transfert de technologie , dont
SAGE a t le vecteur. Il nhsite pas dailleurs qualifier SAGE de systme de time-
sharing , affirmation souvent reprise par certains mais galement conteste par dautres. Cest
que la dfinition du time-sharing nest pas simple et que la notion elle-mme, si elle semble
avoir fait lunanimit depuis, est loin daller de soi dans cette seconde moiti des annes 50.
Avant den dcrire lmergence et dtablir les multiples relations entre ce type particulier
dordinateurs et le rseau ARPANET, nous retracerons la nouvelle opration de traduction qui
assure le lien entre le Whirlwind et le time-sharing : la naissance du Computation Center.

3.2.5 Le Computation Center : gense dun laboratoire

Dans les multiples processus dintressement induits par le Whirlwind au dbut des annes
50, nous avions signal quun professeur de physique, Phil Morse, avait russi greffer un
projet de recherche trs diffrent des objectifs officiels du Whirlwind. Il sagissait, grce un
contrat de lONR, dutiliser les ressources informatiques colossales du Whirlwind pour dautres
applications multi-disciplinaires lies linformatique. Ainsi, de 1951 1956, la jeune quipe de
doctorants et dtudiants, regroupe autour de Phil Morse, peut explorer et utiliser le Whirlwind
mais dans des conditions trs limites : une demi-heure une heure par jour et deux heures par
nuit.

32
C. ZRAKET, Interview by Arthur L. Norberg. 3 May 1990. Bedford, MA. Ibid.
151
En dpit des difficults daccs, le Whirlwind sera donc, pendant quatre ou cinq ans, un
ordinateur utilis la fois comme objet de recherche et comme outil de travail. Le jeune
doctorant Fernando Corbato, qui poursuit sa thse en physique molculaire sous la direction de
John Slater, utilise par exemple pour cela le Whirlwind et se montre dailleurs plus intress par
linformatique que par la physique. Exemple de dtournement de recherche par
linformatique, que nous avons dj point.

Mais le lien entre lquipe de Phil Morse et le Whirlwind va se rompre, compte tenu des
problmes de fonctionnement et daccessibilit de la machine. En effet, malgr ses performances
techniques et ses innovations multiples, le Whirlwind reste trs difficile utiliser et se rvle
dune faible fiabilit, car la machine plante en moyenne toutes les 20 minutes33.
Ces difficults dutilisation vont conduire Phil Morse se tourner vers un autre acteur et dautres
machines : IBM, qui avait commenc produire ses premiers ordinateurs commerciaux, dabord
le 701 prsent en avril 1953, puis le 702 en septembre de la mme anne.
Quelle est alors la position dIBM ? Au milieu des annes 50, IBM est dj devenue lune des
premires entreprises informatiques, forte de quelques succs commerciaux comme lIBM 650,
sorti en 1953 et qui se vendra plus de 1500 exemplaires dans le monde34.
La firme est par ailleurs partie prenante du systme SAGE, puisque cest elle qui est charge par
le Pentagone en 1952-53 de dvelopper en srie les ordinateurs ncessaires au rseau, dont le
Whirlwind est le prototype. Mais limplantation dIBM dans les universits reste encore
consolider, voire entreprendre. Aussi, vers 1955, IBM dveloppe une stratgie
dintressement des universits, en proposant quelques unes de les aider implanter des
centres informatiques, pour pouvoir utiliser ses ordinateurs et, en retour, aider la firme
dvelopper les recherches.
Dispositif dintressement au sens premier du terme et stratgie commerciale efficace,
fonde sur une reconnaissance des intrts mutuels bien compris : nous offrons le matriel,
vous offrez vos recherches .

33
Il est intressant dobserver ici la diffrence dapprciation de deux acteurs de lpoque, engags alors dans des
situations tout fait diffrentes : tandis que Wes Clark (et derrire lui toute lquipe de Forrester) travaille sur
le Whirlwind pour amliorer son fonctionnement, Corbato et lquipe de Phil Morse utilisent le Whirlwind pour
dautres applications. Leurs attentes sont forcment divergentes, leur perception de la machine galement, mme
quarante-cinq ans plus tard, puisque Corbato semble insister sur les pannes, les lacunes, les dysfonctionnements
dune machine qui ntait pas encore une industrie , l o Wes Clark ne les mentionne mme pas.
34
Chiffre considrable pour une poque o les ordinateurs ne se vendaient gnralement qu quelques exemplaires.
Ainsi lUNIVAC 1 est vendu 15 exemplaires, lIBM 701 19 et lIBM 702 15 exemplaires... !
152
Phil Morse, qui pressent la fin prochaine du projet du Whirlwind (le financement sarrtera
effectivement en 1957), voit tout le parti tirer de cette stratgie dIBM. Il roriente son activit
et saisit loccasion fournie par IBM, en lui demandant que le MIT soit lun de ces centres
informatiques. Pour renforcer sa demande et impliquer dautres partenaires, il propose que le
MIT devienne un centre rgional, ouvert aux autres universits de la Nouvelle Angleterre. IBM
accepte et sengage fournir gratuitement un IBM 704, le nouveau modle de la firme sorti en
dcembre 1955. Il sagit alors du premier ordinateur puissant fonctionnant avec une mmoire
tore de ferrite.
Pour complter son opration dintressement et denrlement des autres universits, Phil Morse,
qui est un habile gestionnaire de la recherche, met sur pied un Consortium des Universits de
Nouvelle Angleterre (Consortium of the New England Colleges), runissant la plupart des
principaux acteurs universitaires de la rgion. Et en 1956, un accord est conclu entre le MIT,
IBM et ce Consortium, prvoyant une utilisation partage de lordinateur, sous forme de trois-
huit : huit heures pour le MIT, huit heures pour les autres universits, huit heures pour lquipe
dIBM. Sorte de partage du temps avant la lettre !
Dautre part, Phil Morse, dont les projets de recherche paraissent navoir aucun caractre
militaire, se tourne vers lune des principales agences civiles de financement de la recherche, la
NSF (National Science Foundation). Il sollicite donc un financement de la NSF pour laider
mener son programme et profite du dpart progressif des assistants de lquipe de lONR
(lancienne quipe du Whirlwind) pour les remplacer par des assistants dIBM. Il obtient mme
dIBM lextension du btiment et la construction dun nouvel espace pour accueillir un nouveau
laboratoire.
Car pour administrer et utiliser efficacement ces nouvelles ressources informatiques et mener son
programme de recherche35, Phil Morse obtient du MIT la cration dun nouveau laboratoire, le
Computation Center, plac sous sa direction.
Frank Verzuh en est le Directeur associ et Phil Morse propose Corbato, alors en fin de thse,
de venir travailler avec lui et de devenir chercheur associ. Corbato accepte et travaillera ainsi au
Computation Center ds sa cration, sur un poste de post-doc (post doctorat). Il a pour tche
daider la rpartition et ladministration des contrats des assistants de recherche. Car Phil
Morse, en manager avis et efficace, a prvu le recrutement de plusieurs assistants pour son
laboratoire, partir duquel il entend dvelopper une quipe de recherche.

35
Ce programme nest dailleurs pas trs explicit dans le tmoignage de Corbato, qui nous a servi de source pour
cette partie. Mais lobtention de moyens matriels (ordinateur, laboratoire, crdits) et humains nest pas seulement
la condition de linnovation technique : elle en est parfois le pralable. Les projets suivent les moyens...
153
En 1957 apparat donc un nouveau laboratoire dinformatique au MIT, qui va vite devenir le
support des recherches sur le time-sharing, comme nous le verrons.
Sans tre une manation du Lincoln Laboratory ou du Whirlwind, nous voyons cependant
que ce nouveau laboratoire, entirement civil, est une sorte dexcroissance, de surgeon du rseau
dacteurs et dactants mobiliss autour du Whirlwind. Les modalits de cration du Computation
Center illustrent par ailleurs le jeu complexe des interactions et des traductions de toutes sortes,
qui lient des acteurs de linnovation, obissant des stratgies, des intrts diffrents mais
parfois convergents.
154

3.2.6 Schmas sur Les filires du Whirlwind

Lgende des schmas

I/ Les ENTITES (acteurs et actants, intermdiaires...) : cinq types dentits

1- Les Acteurs organisationnels, les acteurs-rseaux (par ex. un thme de recherche) : en


Majuscule ou Minuscule Gras. Ex. : ARPA, TIME-SHARING, Lincoln Laboratory...

2- Les Acteurs humains : en Minuscule Gras. Ex. : Licklider, Roberts...

3- Les Artefacts et les projets techniques : en Minuscule ou Majuscule Gras Italique. Ex. :
IMP, CTSS, Project MAC, Whirlwind...

4- Les Textes : en Minuscule Normal Italique et entre . Ex. : Conceptual Framework

5- Les Evnements : en Minuscule Gras et Normal. Ex. : Avril 1967 Runion des ARPAs
Contractors

II/ Les POLES : trois ples

- le ple S (Scientifique) : universits, laboratoires de recherche, agences civiles de financement


de la recherche, associations scientifiques...

- le ple A (Arme) : agences militaires de financement, organismes et armes du Pentagone


(Navy, US Air Force, Army), par extension instances du pouvoir politique.

- le ple E (Entreprises) : toutes les entreprises prives ou para-publiques, spcialises dans


linformatique, les tlcommunications...

III / Les RELATIONS et OPERATIONS DE TRADUCTION entre ENTITES

1- Les relations de toutes natures (appartenance, intressement , association...) entre


deux entits ou entre deux ples :

2- Les flux financiers (financements des projets par une agence) :

3- Les oprations indiquant une mobilisation , une forte convergence dacteurs/actants,


autour dun projet ou dun acteur-rseau :

4- Les transformations de projets ou dacteurs, rsultats de diverses micro-oprations de


traduction :
155
Schma 1.1 : La filire du Whirlwind : 1944-1952
156
Schma 1.2 : La filire Whirlwind - Time-sharing : 1952-1957
157
158

3.3 Le time-sharing comme support dun nouveau modle dordinateur

Le time-sharing est gnralement prsent dans les ouvrages dinformatique ou dhistoire de


linformatique. Il reste apprhend dans ce contexte sous un angle purement informatique,
technique et les dimensions sociales, utopiques, discursives sont gnralement absentes. A
linverse, dans les rares travaux existant sur lhistoire dARPANET, le time-sharing est
mentionn comme source dinspiration, de thorisation ou dutopies, comme un modle
dfinissant une nouvelle figure possible de lusager de lordinateur. Mais les dimensions
techniques passent alors au second plan. Eternelle dichotomie de lhistoire des innovations, qui
oppose les deux dimensions, technique et sociale.

Par ailleurs, dans ces deux types dhistoires, napparaissent pas le jeu des acteurs, les relations,
les alliances, les controverses, les forces mobilises. Autrement dit lincertitude du processus de
traduction du time-sharing est la grande absente : les faits et les innovations semblent
senchaner par miracle, ms par la logique interne des techniques (dans les histoires centres sur
linformatique), ou bien ce nouveau modle de lordinateur parat sortir tout arm du cerveau
fertile de quelques visionnaires de gnie (dans les histoires purement sociales ).

Plus encore que pour la description du Whirlwind et de ses multiples traductions, il nous faudra
donc entrer ici dans le microcosme de la recherche informatique de la fin des annes 50, pour
essayer de restituer cette incertitude de linnovation, que la sociologie de la traduction a si bien
montre. Nous tcherons donc, partir du problme lorigine du time-sharing, de suivre les
diverses oprations de traduction engages par les acteurs concerns. En essayant de reconstituer
rtrospectivement les diffrentes forces engages (acteurs humains, organisations, artefacts)
autour de cette thmatique des ordinateurs temps partag et les nombreuses controverses
quelle a suscites, il doit tre possible de mieux rendre compte du caractre la fois incertain,
collectif et htrogne des processus dinnovation.

3.3.1 Quel est le problme ? Quelle serait la solution ?

Entremlant dimensions techniques, discours et rflexions thoriques, utopies socio-cognitives,


rseaux dacteurs et dorganisations, le time-sharing apparat comme un ensemble complexe,
offrant diffrents points dentre.
159
Le point dentre technique est bien sr lun des tout premiers et lon ne pourra faire
lconomie dun minimum dexplications sur ce nouveau type de systme dexploitation. Le
time-sharing dsigne au sens strict les ordinateurs, ou les nouveaux systmes informatiques
accs multiple ou temps partag , qui vont se dvelopper au dbut des annes 60.

Une innovation technique ne nat jamais ex nihilo : elle surgit dabord partir dun systme
technologique , selon la notion de Thomas Hughes, qui va la pr-dterminer. Elle correspond
surtout un problme pos (technique, social, conomique), elle est une rponse aux limites du
systme et elle exprime un point de blocage, un saillant rverse sur la ligne de front de la
recherche. Quel est le problme technique que cherche rsoudre le time-sharing ? Et comment
se prsente ce saillant rverse de la recherche informatique au milieu des annes 50 ?

3.3.1.1 La domination du traitement par lots


La ligne de front de la recherche informatique est pendant plusieurs annes oriente vers le
problme des mmoires de lordinateur, la grande affaire des dbuts de linformatique :
mmoires des tubes vide, mmoires tambour magntique, lignes retard , tores de
ferrite enfin. Ce sont ces dernires, mises au point par lquipe de Forrester, qui vont simposer
et permettre aux ordinateurs de disposer de mmoires rapides et fiables.
Mais le trait marquant de cette priode-charnire est bien sr le transistor (transconductance
resistor) : invent en 1947 dans les Bell Labs et utilis dabord partiellement dans les annes 50
(le premier ordinateur entirement transistoris est construit vers 1957), le transistor va
rvolutionner les composants lectroniques et annoncer la deuxime gnration
dordinateurs1.
Bien dautres fronts de recherche existent dans linformatique naissante, puisque tout reste
construire : les units dentre dinformation (les cartes et bandes perfores), les units de sortie
(imprimantes, premiers crans), les premiers langages de programmation...
Un domaine essentiel de la technologie des ordinateurs va devenir un front de
recherche particulirement actif : celui des systmes dexploitation2.

1
Cette gnralisation des transistors, qui vont remplacer les tubes vide des premiers ordinateurs, constitue le fait
technique majeur de la priode par ses nombreuses consquences : augmentation de la puissance de traitement des
ordinateurs (vitesse et dbit), miniaturisation des units centrales et diminution importante de lnergie consomme
par les machines et surtout diminution spectaculaire des cots informatiques, avec le remplacement du transistor
germanium (dont le cot tait plus lev que celui de lor !) par le transistor silicium, en 1954.
2
Nous empruntons Michel Politis la dfinition suivante : un systme dexploitation est un logiciel indpendant
des applications, mais indispensable leur mise en oeuvre. Particulier une srie dordinateurs et gnralement
fourni par le constructeur, il comprend notamment :
160
Schmatiquement, comment se prsente dans les annes 50 ce domaine des systmes
dexploitation des ordinateurs ? Tous les ordinateurs fonctionnent alors sur le mode du
traitement par lots , appel batch processing :

Traitement de donnes ou ralisation de travaux dont les donnes et les descriptions ont t
regroupes au pralable, et qui sont effectues dans des conditions telles que lutilisateur ne puisse
plus agir sur les traitements en cours (AFNOR). On dit aussi traitement diffr ou en temps diffr
(par opposition temps rel) 3.
Les programmes ou les travaux excuter sont placs les uns derrire les autres, constituant des
lots qui sont traits par lunit centrale de manire squentielle. Un lot (i.e. un travail raliser
avec ses donnes) ne peut tre trait avant que le lot prcdent ne soit termin. Dans le
traitement par lots, le programme correspondant excute un ensemble de traitements cohrents en une
seule fois pour un ensemble de donnes de dpart. (...) On peut considrer que le traitement par lots est
synonyme de traitement en diffr. Pour allger la charge des centres dexploitation dans la journe, il
4
est souvent ralis la nuit. . Ce systme de traitement par lots fonctionne en
monoprogrammation :

le systme dexploitation, appel moniteur, ne prend en charge que lenchanement des tches,
correspondant un seul programme utilisateur 5.
Gr par un moniteur denchanement, le processeur des ordinateurs travaille ainsi de manire
squentielle, linaire. Ce mode de traitement, qui sest gnralis ds le dbut des annes 50,
constitue un progrs technique certain dans la fiabilit du traitement des donnes, puisquil
permet une automatisation dans le passage dun programme un autre, l o jusqualors une
intervention humaine tait ncessaire.

3.3.1.2 Limites et inconvnients dun systme dexploitation


Si le systme du batch processing se rvle performant et fiable, au point dtre rapidement
adopt par la totalit des constructeurs, il nen comporte pas moins de srieuses limites. Ses

- des traducteurs de langage et des programmes daide la mise au point


- les programmes de planification et denchanement des travaux
- le superviseur ou le moniteur
- des programmes et sous-programmes utilitaires et de service
- des programmes de gestion de fichiers . (In M. POLITIS, Pour comprendre linformatique, INSEP Editions,
1982, p. 388). Le MS-DOS a longtemps t lun des systmes dexploitation les plus courants sur les ordinateurs de
type PC, remplac dsormais par Windows 95 ou 98. Si les premiers vritables logiciels de systme dexploitation
(les OS : Operating Systems) napparaissent, selon Moreau, quen 1964 sur lIBM 360, toutes les notions de
traitement par lots, temps partag (i.e. time-sharing), temps rel, mono- et multi-programmation, qui dominent la
dcennie des annes 50, renvoient cependant ce domaine des systmes permettant de grer le fonctionnement de
lordinateur (traitement et accs des donnes).
3
M. POLITIS, Pour comprendre linformatique, op. cit., p. 391
4
Op. cit., p. 248
5
Ibid.
161
inconvnients peuvent tre rsums ainsi : la longueur des temps de rponse, lobligation de
passer par un oprateur.
La longueur des temps de rponse est sans doute le premier problme auquel certains chercheurs
vont satteler. Ainsi John McCarthy rappelle que le temps de rponse de lordinateur du
Computation Center du MIT une requte peut varier de 3 36 heures, selon ltat de la machine,
6
lefficacit de loprateur et larrir de travail .
Corbato fournit quelques explications techniques importantes pour comprendre le problme qui
se pose alors. Les machines de la fin des annes 50 doivent utiliser, comme priphriques
dentre et de sortie, un lecteur de cartes perfores et une imprimante en ligne, une perforatrice
de cartes. Ces dispositifs dentre-sortie dterminent la vitesse de travail des machines, qui sen
trouvent du coup trs ralenties. Lune des solutions apportes par le batch processing consiste
pr-enregistrer les paquets de cartes entres sur bandes magntiques, en utilisant une machine
auxiliaire. Ce dispositif sera notamment utilis comme dispositif dentre de donnes sur lIBM
704. Les donnes sont ainsi traites par lots, de faon squentielle. Mais la dure du cycle de
traitement des donnes, entre lentre et la sortie, reste dune demi-heure au minimum et plus
souvent de deux heures. Parfois le temps de traitement peut durer un jour entier. Les longs
travaux de calcul sont ainsi demands par les chercheurs la veille des week-ends. On peut
imaginer la frustration croissante des premiers utilisateurs (chercheurs, tudiants, gestionnaires),
devant patienter jusqu une journe et demi pour obtenir les rsultats, non garantis, de leur
programme.

La deuxime contrainte du traitement par lots nen est pas moins lourde : dans ce type de
systme, lordinateur ne peut tre utilis que par une seule personne la fois, un oprateur ,
qui enfourne les donnes et les instructions sur dinterminables rubans de cartes perfores. Selon
Moreau, le traitement par lots est mme un recul par rapport aux tout premiers ordinateurs, qui
permettaient un accs direct aux utilisateurs. De mme, les systmes en temps rel comme le
Whirlwind autorisent galement une certaine simultanit et une interactivit, dont semblent
dpourvus les ordinateurs en traitement par lots.
Quel type dusage et de reprsentation de lordinateur est traduit, travers ce systme du
traitement par lots ? A partir de raisons techniques initiales trs spcifiques, les systmes de
batch processing vont symboliser ou plutt traduire la domination sans partage dune
informatique lourde, voue exclusivement au calcul et entirement entre les mains dun petit

6
J. McCARTHY, Memorandum to P. M. Morse proposing Time-Sharing. January 1, 1959, [En ligne], Stanford
University, 1996, [rf. du 10 mars 1998]
162
groupe de personnes. En dpossdant ou en cartant les utilisateurs, aussi rduits soient-
ils, de laccs direct la machine, le traitement par lots renforce sans conteste le pouvoir des
informaticiens, des experts ou des oprateurs et il nest gure surprenant de voir figurer parmi
ses plus ardents dfenseurs la firme IBM, principale entreprise informatique de lpoque.

3.3.1.3 Lurgence du problme dans les universits et au MIT


Mais les contraintes techniques du traitement par lots ne simposent pas tout le monde de la
mme manire. Et il serait erron de croire que le traitement par lots est invitablement
condamn comme systme dexploitation. Si ce systme a des dfenseurs, cest bien parce quil
prsente certains avantages ou que ses inconvnients ne sont pas ressentis par tous avec la mme
acuit. Les diffrents acteurs de linformatique nont pas les mmes attentes, les mmes
perceptions ni les mmes intrts.
Dans son interview au CBI, Fernando Corbato donne ainsi un clairage, la fois technique et
social particulirement intressant sur une contrainte particulire du batch processing, que le
time-sharing aura pour vocation de remplacer. Il rappelle que, vers la fin des annes 50, les
programmeurs commencent crire des programmes de plus en plus complexes. Plus les
programmes sont compliqus, moins les programmeurs doivent faire derreurs car les processus
de dboguage sont trs longs. Or le problme est plus crucial dans les universits, qui
disposent de ressources informatiques beaucoup moins nombreuses que les laboratoires
militaires ou les entreprises7. Ce qui explique, selon lui, que la situation est pretty desperate 8.
Il livre, par l-mme, lune des cls de lmergence du time-sharing dans les universits et
notamment au MIT.
Le time-sharing correspond dabord une ncessit interne la technique, un besoin
damliorer les performances des ordinateurs, arrivs saturation dans les universits.
Si le batch processing , alors prdominant, va devenir un saillant rverse , i.e. un goulot
dtranglement de la technique, cest bien en raison de la ncessit conomique et technique
daugmenter la productivit des machines et des ressources informatiques.
Les facteurs techniques et conomiques sont donc essentiels pour comprendre les raisons de la
naissance, du dveloppement et de lessor du time-sharing dans les universits. Ces raisons sont

7
Pour exemple, le laboratoire de United Aircraft Hartford, qui travaille pour la dfense, utilise simultanment cinq
IBM 709, l o le MIT nen a quun seul.
8
F. CORBATO, Interview by Arthur L. Norberg. 18 April 1989, 14 November 1990. Cambridge, MA, Charles
Babbage Institute, Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1990, p. 5
163
au dpart beaucoup plus fortes que les vises communicationnelles, les projets de
communauts en ligne labors ultrieurement.
Compte-tenu de leur (relatif) sous-quipement informatique, il est assez logique que le
mouvement de raction contre la domination du traitement par lots vienne des universits et de la
premire dentre elles tre concerne par lutilisation intensive de lordinateur : le MIT.

3.3.1.4 Time-sharing vs batch processing


Pour pallier les contraintes et les dlais dexcution du traitement par lots et dans la ligne du
projet SAGE, dautres systmes de traitement des donnes vont ainsi voir le jour dans la
deuxime partie des annes 50 : les systmes de temps partag ou time-sharing.
Le time-sharing permet chaque utilisateur davoir un accs direct lordinateur :

chaque utilisateur du systme se voit allou priodiquement le processeur, pendant un laps de


temps dtermin. (Universalis).
Le premier objectif technique de ce nouveau systme de traitement est donc de rduire le
temps dattente du traitement par lots, comme lannoncera clairement John McCarthy en 1959 :

Nous proposons avec le time-sharing de rduire ce temps de rponse environ 1 seconde pour
certains usages. 9
Plus gnralement, les systmes de time-sharing sont porteurs dlments socio-techniques qui
paraissent loppos de ceux du traitement par lots :
- accs direct des utilisateurs vs accs indirect par un oprateur ;
- accs lordinateur au moyen dun terminal vs accs direct lunit centrale ;
- et surtout une conception de linformatique beaucoup plus communicationnelle que
calculatrice .
Il nous parat essentiel dinsister demble sur la dimension sociale ou socio-technique de cette
opposition entre deux systmes de traitement des programmes, gnralement rduite ses
aspects strictement techniques. Le time-sharing nest pas seulement une innovation technique
importante, qui a marqu linformatique de deuxime gnration et prpar le terrain aux
ordinateurs des troisime et quatrime ; il ne sagit pas seulement de ladjonction de terminaux
des ordinateurs, ni de modifications du systme de gestion des interruptions ou du mode
dexcution des programmes, apportes par des informaticiens de haut vol.

9
J. McCARTHY, Memorandum to P. M. Morse proposing Time-Sharing. January 1, 1959, [En ligne], Stanford
University, 1996, [rf. du 10 mars 1998].
164
Nous verrons plus loin par quelles traductions majeures un simple dispositif technique,
visant amliorer le fonctionnement des ordinateurs, est devenu la figure emblmatique dun
autre modle de linformatique.

3.3.1.5 Partage du temps ou des informations ?


On peut donc dfinir le time-sharing comme lensemble des systmes permettant laccs direct
et partag lordinateur et linteractivit.
Si lobjectif gnral de ces systmes est bien lutilisation collective, partage des ressources de
la machine, celle-ci peut prendre cependant deux formes diffrentes, qui ont donn lieu deux
systmes parfois confondus :
- les systmes de partage de lordinateur, ou le time-sharing proprement dit ;
- les systmes de partage des informations.
Dans le premier cas (les time-sharing systems), il sagit de partager la machine elle-mme. Les
tout premiers systmes relvent de ce type dutilisation collective.
Le fait que cet accs soit en local ou distance est secondaire et il ne faut pas confondre
le time-sharing avec le tltraitement ou le traitement distance, qui peut fonctionner sous
diffrents systmes dexploitation (traitement par lots, multiprogramation ou time-sharing).
Quelle diffrence, ds lors, avec les systmes de partage dinformations ? Un systme de partage
des informations, conversationnel et en ligne, comme laccs une banque de donnes, peut-il
tre considr comme un systme de time-sharing ? Moreau donne lexemple du premier
vritable systme de partage dinformations, le systme SABRE (Semi Automatic Business
Related Environment), directement inspir du rseau militaire SAGE et construit pour les
American Airlines. Si le principal point commun entre les deux systmes de partage est le fait
que plusieurs utilisateurs peuvent utiliser une mme machine en signorant mutuellement, le
partage des informations diffre sur de nombreux points du partage de la machine.
Ainsi, dans un systme de partage des informations (de type SABRE) :
- les utilisateurs ne sont pas forcment des informaticiens (ils le sont mme rarement), ils ne
10
cherchent pas mettre au point des programmes ;
- les transactions effectuer par la machine sont prdtermines et leur dure peu prs connue ,
contrairement un systme de time-sharing ;
- les ressources ncessaires pour excuter (ces transactions) sont connues lavance ;
- les rponses doivent tre quasi-immdiates. Or, un utilisateur dun systme collectif peut quelquefois
avoir attendre quelques secondes et devoir sen contenter ;

10
Ce point est dune grande importance et nous verrons que le time-sharing, sil est un systme informatique orient
vers lutilisateur, reste cependant dans le cercle restreint des informaticiens : lusager est lui-mme informaticien.
165
- tous les accs se font vers des fichiers bien dfinis et en relativement petit nombre ;
- les fichiers sont organiss dans un style gestion et les programmes sont crits pour tre traits en
11
temps rel, ce qui nest pas le cas dans lutilisation partage de lordinateur .

3.3.2 Les prcdents techniques du time-sharing

Sans trop entrer dans la technicit du time-sharing, rappelons-en les principaux lments. Selon
les pionniers de lpoque, deux lments-cls sont ncessaires pour raliser un systme interactif en
time-sharing : des interfaces avec des moyens de communication et une conception de machine intgrant
12
les interruptions, la protection de la mmoire et une grande mmoire externe accs rapide .
Ces deux lments, techniquement ralisables la fin des annes 50, nous conduisent voquer
les premiers jalons des systmes de time-sharing.
On sen doute : les systmes de temps partag, qui mergent au milieu des annes 50, ne naissent
pas techniquement ex nihilo. Au plan technique, trois tapes essentielles prcdent ou
accompagnent ces systmes : la communication distance, le temps rel et la multi-
programmation.
Ces trois aspects, incarns dans des systmes ou des expriences spcifiques, dessinent
galement trois des principaux traits du time-sharing :
- la connexion distance et toute la dimension du travail distance, du rseau, de la
communaut en ligne ;
- linteractivit, permise par le temps rel ;
- le partage des ressources, quautorise la multi-programmation.

3.3.2.1 La premire communication distance


Dans lhistoire technique du time-sharing, on cite souvent la premire exprimentation de
transmission de donnes distance, organise par le mathmaticien George Stibitz en 1940.
Ayant construit aux Bells Labs le premier calculateur binaire, il fit une spectaculaire
dmonstration de commande distance, lors du Congrs annuel de la Mathematical Association
of America en septembre 1940. Les participants au congrs, qui se tenait sur le campus de
Darthmouth Hanovre (New Hampshire), pouvaient saisir des problmes mathmatiques dans

11
R. MOREAU, op. cit., p. 136-137
12
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, In IEEE Annals of the History of Computing,
vol. 14, n 1, 1992, p. 18
166
un tltype (un tlscripteur), qui les soumettait, via le rseau tlphonique, au
calculateur binaire des Bells Laboratories situ New York. Le calculateur renvoyait la rponse
Darthmouth en moins dune minute13. Cette premire tlmatique annonce les systmes de
time-sharing fonds sur la connexion dun (ou de plusieurs) tltype(s) un ordinateur.

3.3.2.2 Vers les systmes interactifs : le temps rel du Whirlwind


Quil sagisse du traitement par lots (batch processing) en monoprogrammation, ou des
nouveaux systmes en multi-programmation (voir ci-dessous), ces modes de traitement ne
permettent pas une vritable interaction immdiate et directe entre lutilisateur et lordinateur.
Lun des jalons techniques dans le domaine de linteractivit est le temps rel, qui prcde
immdiatement le time-sharing. Nous avons vu que les systmes en temps rel apparaissent au
dbut des annes 50 avec le clbre Whirlwind, prototype du systme SAGE. Le temps rel
dsigne les systmes conus pour ragir immdiatement un vnement. Il sagit de systmes
rservs en gnral des dispositifs physiques , prvus pour piloter des processus industriels :
automatismes, commandes de machines-outils, robots... Un systme dexploitation en temps rel
fonctionne schmatiquement avec les lments suivants :
- les demandes doprations proviennent de capteurs ;
- elles sont traites squentiellement ou immdiatement ;
- il faut des systmes de gestion des interruptions de programme trs perfectionns, i.e. la
possibilit dautomatiser la prise en comptes dvnements extrieurs au programme. Sur ce
dernier point, linvention du premier systme de gestion des interruptions par Wes Clark, au
carrefour technique de multiples innovations, reprsente galement une tape technique capitale
dans lmergence du time-sharing.

3.3.2.3 Une innovation importante : la multiprogrammation


Dfinie comme une technique dexploitation comportant lexcution, par un ordinateur une seule
unit centrale, de plusieurs travaux qui sont mens de front par imbrication, soit en simultanit

13
Pour Stibitz, la possibilit dmuler distance un calculateur devait tre considre comme partie intgrante et
naturelle de la conception de son systme . La dmonstration de Darthmouth ntait pas ses yeux une grosse
affaire mais une opration tout fait banale, gure diffrente dans son principe de lutilisation des tlscripteurs
au sein des dpartements des Bell Telephone Laboratories.
Daprs J. Lee, J. Licklider, J. McCarthy, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 18
167
14
loccasion dentres et sorties, soit en alternance , la multiprogrammation est,
dans le domaine logiciel, lune des innovations majeures des ordinateurs de la deuxime
gnration.
En effet, son principal intrt est de remdier la sous-utilisation de lunit centrale : en
monoprogrammation, lunit arithmtique et logique de lordinateur nest pas utilise de manire
optimale, car lors de chaque entre/sortie, une fois le transfert dinformations initialis, le processeur
15
central est au repos, en attente de la fin du transfert .
La multiprogrammation est donc mise au point pour optimiser le travail du processeur : conue
pour des ordinateurs monoprocesseurs, elle permet de charger en mmoire plusieurs applications
qui vont se partager le processeur16.
Systme dexploitation complexe constitu de plusieurs programmes, le superviseur de
multiprogrammation , comme sappelle ce nouveau systme, doit grer les entres/sorties,
ordonner lenchanement des tches, grer les erreurs, etc.. Selon Michel Politis, la
multiprogrammation est lorigine directe du time-sharing, avec lequel elle a t parfois
confondue, et elle est mise au point pour dvelopper lutilisation de terminaux, en proposant un
temps de rponse trs court17.
Ainsi, au milieu des annes 50, la faisabilit technique du concept de time-sharing est dmontre
par ces diffrentes ralisations. Mais il fallait un environnement favorable (au MIT) et un esprit
18
brillant (John McCarthy) pour en tirer les conclusions pour un systme de grande porte .

3.3.3 Sur quelles forces, quelles entits sappuie dabord le time-sharing ?

Si lon ouvre la bote noire du time-sharing en amont de son processus dmergence, vers
1956-57, quelles forces y trouvons-nous ?19 En 1956, le time-sharing nexiste pas encore en

14
M. POLITIS, Pour comprendre linformatique, op. cit., p. 377
15
Ibid., p. 250
16
Ainsi le processeur va excuter plusieurs applications la fois et passer sans cesse de lune lautre, au fur et
mesure des attentes dans lexcution du programme en cours. Il sagit dun mode dexcution pseudo-simultane de
plusieurs programmes. La multiprogrammation annonce les ordinateurs multi-tches daujourdhui.
17
Politis explique ainsi la diffrence technique entre le time-sharing et la multiprogrammation : Un moniteur de
temps partag peut tre considr comme un logiciel ayant les mmes fonctions quun systme dexploitation de
multiprogrammation. La seule diffrence porte sur le fait que lattribution du temps de travail avec lunit
arithmtique et logique est cyclique et identique pour chaque programme utilisateur. M. Politis, op. cit., p. 257.
18
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 18
19
Le terme de forces est prendre ici dans lacception largie de la sociologie de la traduction et regroupe tous les
acteurs humains ou non-humains et les multiples intermdiaires (artefacts, textes, crdits) qui vont peu peu se
168
tant que tel et il faudra de nombreuses traductions , de nombreuses preuves et de
nombreuses associations htrognes pour que ce type de systme dexploitation finisse par
lemporter sur son rival, le traitement par lots. Les principales forces qui vont conspirer pour
son mergence sont encore des plus rduites.
Elles ne sont pas nulles pour autant, puisque lon y trouve :
- un rseau de rfrence particulirement solide, riche et prestigieux, vritable centre nerveux
de la recherche informatique : le MIT ;
- au sein de ce vaste ensemble, un nouveau cadre organisationnel et scientifique, encore fragile :
le Computation Center ;
- un responsable de laboratoire ayant des qualits de manager : Phil Morse ;
- une quipe de jeunes chercheurs enthousiastes et brillants : Corbato, McCarthy... ;
- un ordinateur assez rapide pour son poque : lIBM 704 ;
- un alli la fois puissant et encombrant, IBM.
A ce premier ensemble vont sajouter, en trois ou quatre ans, des allis de plus en plus
nombreux et forts, qui permettront au time-sharing dexister rellement.

3.3.3.1 Le Computation Center comme premier support : 1957-1960


Nous avons vu que ce laboratoire est un produit driv de laventure du Whirlwind. Financ
en bonne partie par la NSF, le Computation Center de Phil Morse se met en place partir dun
contrat avec IBM, qui a promis de lui fournir gratuitement un ordinateur ; et le nouveau
laboratoire, la tte du Consortium des universits de Nouvelle Angleterre, est charg de
dvelopper les recherches et les applications les plus diverses sur linformatique. Plusieurs
contrats de recherche sont bientt passs par le Computation Center : sur lanalyse numrique,
larchitecture des machines et le time-sharing. Par ailleurs, ds 1956-57, Phil Morse recrute sur
contrat plusieurs jeunes chercheurs du MIT ou dautres universits : Dean Arden (dj au MIT),
John McCarthy (qui quitte Darthmouth pour rejoindre lInstitut), Marvin Minsky (qui sera
lassoci de McCarthy), Herb Teager. 1957 marque le vrai point de dpart du laboratoire avec la
livraison de lIBM 704, dernier cri de la technologie IBM.
Lhistoire de cet ordinateur nous parat constituer un exemple intressant de transformation dun
intermdiaire en acteur de linnovation, selon la grille danalyse de Callon. A cette
poque o lordinateur est encore objet dtude avant de devenir outil banalis, cet objet

regrouper et sassocier dans une sorte dembryon de rseau, qui correspond ce que Callon nomme une
articulation socio-logique .
169
technique inerte habituellement considr comme un intermdiaire, est bel et bien un
acteur , suscitant autour de lui un nouveau rseau socio-technique reliant des chercheurs, des
machines, des textes, des projets, de largent, etc.. Car cest bien autour et partir de lIBM 704
du Computation Center que va se constituer progressivement, de 1956 1959, le premier rseau
socio-technique du time-sharing, reliant le MIT, le professeur Morse qui dirige ce nouveau
laboratoire, un jeune chercheur inventif, John McCarthy, dautres chercheurs comme Siegel et
Herb Teager, qui donnera un nouveau sens aux recherches, la puissante IBM, propritaire du 704
et assez rticente devant les dtournements dont fait lobjet son ordinateur, la NSF qui
finance les projets, etc..

3.3.3.1.1 Le rle pionnier de McCarthy

De quand dater les premires ides, qui attribuer la paternit de la premire gniale
intuition dun autre type dordinateur ? Lancinante question des origines des inventions.
Concernant le time-sharing, le nom dun informaticien, plus connu en tant que spcialiste de
lIntelligence Artificielle, merge et semble dtenir, sinon la paternit , du moins la primaut
de lide : celui de John McCarthy.
Selon ses propres souvenirs, John McCarthy fait remonter ses premires ides sur le time-
sharing 1955, lors de son premier contact avec les ordinateurs20 : alors tudiant au College de
Darthmouth, il constate avec tonnement que le temps partag nest pas du tout lobjectif dIBM
et des autres constructeurs, polariss alors sur le traitement par lots. McCarthy, ds cette poque,
commence sintresser de prs ce nouveau mode de traitement des programmes, dj utilis
partiellement dans le projet SAGE. Le time-sharing est une notion encore peu connue, qui
consiste, pour McCarthy, en un systme dexploitation qui permet chaque utilisateur dun
21
ordinateur de se comporter comme sil tait en position de contrle unique de lordinateur .
Ces ides de McCarthy, exprimes seulement oralement, vont pouvoir se concrtiser partir de
sa venue au MIT en 1957. Venant du Darthmouth College en tant que fellowship22, le jeune et
prometteur John McCarthy est recrut en effet par le Computation Center lautomne 1957.

20
J. McCarthy, Reminiscences on the History of Time-Sharing, [en ligne], 1983. Disponible sur <http://www-
formal.stanford.edu/jmc/history/timesharing/ timesharing.html>. Ce texte a t dabord publi dans : J.Lee, J.
Licklider, J. McCarthy, The Beginnings at MIT, in IEEE Annals of the History of Computing, vol. 14, n 1, 1992, p.
18-30
21
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 19
22
Le fellowship est la fois une bourse universitaire, rserve aux tudiants les plus brillants terminant leur PhD, et
le titre de ces tuduants.
170
Ds son arrive, McCarthy labore des plans pour dvelopper un systme de temps partag
sur lIBM 704 et propose des modifications minimes du matriel : la connexion dun relais
actionn par un Flexowriter (sorte de tltype bas sur une machine crire IBM), permettant de
piger la machine et de grer le systme dinterruptions indispensable au temps partag.
Mais laccord dIBM, propritaire du 704, est ncessaire pour modifier lordinateur.

3.3.3.1.2 La mobilisation du Computation Center

Les ides de McCarthy sur la ncessit dun autre systme dexploitation intressent vivement
toute lquipe du Computation Center. Ds 1958 en effet, un an peine aprs larrive de lIBM
704, le Computation Center arrive dj la limite des possibilits de traitement des donnes
avec le systme du traitement par lots et les responsables narrivent pas convaincre IBM de
leur fournir davantage de ressources. Par ailleurs, le laboratoire ne peut acheter de nouvelles
machines. La situation devient donc critique, cause de la dure dexcution des programmes.
Lquipe de Phil Morse et Corbato ne peut donc qutre intresse par les propositions de
McCarthy de modifier le matriel existant. Mais elle sera oblige de passer sous les fourches
caudines dIBM, symbolises par le mcanisme de la RPQ (Request for Price Quotation). La
RPQ est un mcanisme administratif mis au point par IBM pour permettre aux clients de
demander des modifications techniques sur ses machines. Elle doit prciser les souhaits de
changement technique apporter, pour tre ensuite examine par les ingnieurs et les cadres
commerciaux dIBM. Le circuit peut tre assez long et compliqu.
Il sagit dun dispositif dintressement et denrlement double tranchant : dun ct IBM, qui
reste matre du jeu, peut refuser la RPQ et obliger ses clients rester dans la configuration
technique antrieure, dun autre ct, le client peut arriver inflchir IBM dans son sens.
En loccurrence, cest ce qui se passe au Computation Center, dont la RPQ contenant les
propositions de McCarthy reoit, la grande surprise de celui-ci, laccord dIBM. Selon
Corbato, IBM a d recevoir au mme moment dautres demandes similaires, notamment de
compagnies ariennes : malgr lopposition de ses ingnieurs, la logique commerciale la
emport et la firme a prfr laisser modifier ses machines plutt que perdre des clients.
Une fois obtenu laccord dIBM, les premiers travaux sur le time-sharing vont pouvoir
commencer23et partir de 1959, le time-sharing est devenu lun des thmes de recherche

23
McCarthy travaille alors avec Arnold Siegel, un ingnieur qui avait dj construit un dispositif dentre pour
Flexowriter sur le Whirlwind, dans le cadre dun projet men par Doug Ross en 1956. Siegel est charg de
concevoir et construire le matriel ncessaire la connexion du Flexowriter sur lIBM 704, tandis quun autre
chercheur doit soccuper des modifications du systme dexploitation (sparation encore non tranche entre
hardware et software . Une premire dmonstration online de ce projet est organise par John McCarthy
vers la fin 1958, loccasion dune runion du Dpartement Filiales Industrielles du MIT: situ lui-mme dans
171
majeurs du Computation Center. Ce nouveau systme dexploitation commence tre
formalis par McCarthy, un nouveau chercheur, Herb Teager, va entrer en scne et les
recherches vont prendre des directions divergentes.

3.3.3.1.3 Premier texte sur le time-sharing

Lanne 1959 commence par la sortie du premier texte consacr spcifiquement au time-
sharing24, le rapport remis le 1er janvier par J. McCarthy au Professeur Morse, Directeur du
Computation Center : Memorandum to P. M. Morse Proposing Time-sharing . McCarthy y
propose un nouveau systme dexploitation mettre en place sur le futur ordinateur, un IBM 709
transistors qui doit tre livr en juillet 1960 et il incite fortement le MIT sengager dans la
nouvelle direction ouverte par le time-sharing.
Ce Memorandum de quelques pages, au contenu essentiellement technique, constitue une tape
importante dans lmergence du temps partag en tant que thme de recherche. Si McCarthy ny
dveloppe pas une nouvelle vision de lordinateur et des usages potentiels du time-sharing, il
dfinit nanmoins avec prcision toutes les conditions de ralisation de son projet : conditions
techniques mais aussi sociales ou socio-techniques, en prconisant une troite coopration avec
IBM ainsi que la mobilisation des autres chercheurs du MIT sur ce terrain de recherche.

3.3.3.1.4 La traduction-Teager

Le deuxime fait notable de cette anne 1959 est larrive au MIT de Herbert Teager, professeur
assistant dlectronique, dj intress par les projets sur le time-sharing et qui va prendre
rapidement une place importante dans ce processus de traduction.
Au cours de cette anne-l, Philip Morse demande John McCarthy de choisir entre le temps
partag et lintelligence artificielle et lui parle, pour le remplacer, de ce nouvel assistant, Herb
Teager. McCarthy choisit lIntelligence Artificielle, son domaine de recherche privilgi et
laisse Teager la poursuite du projet de time-sharing, commenc sur lIBM 704.

la salle des ordinateurs du MIT, McCarthy organise, avec laide de son assistant Steve Russell, une dmonstration
en ligne du langage dIntelligence Artificielle LISP. Celui-ci est visible dans une salle du 4me tage, relie par un
circuit ferm de TV lordinateur. Appel time-stealing , il ne sagit, selon McCarthy, que dun simple prlude
au vritable systme de time-sharing .
24
Un premier article a dj t publi en 1957 portant sur le systme SAGE, dans lequel les auteurs donnent une
premire description du time-sharing : SAGE - A Data Processing System for Air Defense , de R.R. Everett,
C.A. Zraket, et H.D. Bennington, in IRE, 1957 (Lee, art. cit., p. 18)
172
Cette reprise en mains du projet initial de McCarthy par Teager reprsente le premier
changement de direction, le premier dplacement sur la ligne du time-sharing : dplacement
humain, mais aussi organisationnel et technique.
Au plan organisationnel, la poursuite du projet de McCarthy par Teager se traduit par
llaboration dun vritable programme de recherche, engag au dbut 1960 dans le cadre dun
contrat sign par Phil Morse avec la NSF et lONR, dans lequel le Computation Center sengage
dans la ralisation dun systme de time-sharing. Herb Teager en est le responsable.
De simple projet personnel, le time-sharing se transforme en programme de recherche officiel.
Au plan technique, la traduction, dont Teager va tre loprateur, porte dabord sur le type de
machine utilis pour le projet. Aprs avoir essay de construire son systme sur lIBM 704,
Teager change de support pour travailler sur lIBM 709, puis sur le 7090 qui vient dtre install
au Computation Center25.
Mais le principal aspect de la traduction-Teager concerne la nature mme du projet. Herbert
Teager ne se contente pas de continuer lidentique les premiers travaux de McCarthy, il les
amplifie : il conoit un systme avec trois Flexowriter au lieu dun, apporte de nombreuses
modifications lIBM 7090 (quIBM acceptera avec rticence) et se lance dans un projet jug
trs (voire trop) ambitieux par ses collgues26.

La premire exprimentation de time-sharing, lance par McCarthy en 1957, va donc continuer


sous la direction de Teager pendant les annes 1959-62, mais dans un contexte diffrent, marqu
par lclosion de nouveaux projets et, paradoxalement, lisolement croissant de Teager.

3.3.4 Quels allis ? 1960-1962 : mergence dun rseau socio-technique

A la fin des annes 50, le thme du time-sharing commence merger dans une petite
communaut dinformaticiens, dont la plupart travaillent au MIT27.

25
Les besoins en capacit informatique ne cessant daugmenter, lIBM 704 du Computation Center est en effet
remplac par un IBM 709 (probablement vers la fin 58), puis en 1960 par un IBM 7090, lun des premiers
ordinateurs transistors. A la mme poque, de nombreux ordinateurs plus petits sont galement installs dans
divers groupes du MIT.
26
Dans ses souvenirs, McCarthy nest pas en mesure de se rappeller son propre rle dans cette inflexion du projet
initial et il juge assez svrement le projet de Teager : pour lui, il y avait un tel foss entre les plans grandioses
de Teager et les quipements rellement disponibles que Teager na jamais pu vraiment commencer ce projet de
time-sharing dont il avait la charge. Cet aspect humain des relations entre chercheurs est loin dtre anecdotique, car
les projets de Teager recevront constamment un accueil plutt critique de la part des collgues.
27
Prcisons cependant que lide ou la notion de time-sharing nest pas limite au seul institut de Cambridge. Ainsi
en 1957, dans un article sur le systme SAGE ( SAGE - A Data Processing System for Air Defense ), trois
chercheurs impliqus dans le rseau militaire, R.R. Everett, C.A. Zraket et H.D. Bennington, dcrivaient un systme
dexploitation prfigurant ou annonant le time-sharing. Daprs Beginnings of MIT, art. cit.
173
Un autre indice de lclosion de ce thme dans la communaut des chercheurs est la premire
intervention publique faite par un chercheur britannique, Christopher Strachey ( Time-sharing
of large fast computers ) lors de la Confrence Internationale sur le Traitement de lInformation
(IFIP Congress) de lUNESCO Paris en juin 1959. Strachey, qui conoit le time-sharing plutt
comme un systme de multi-programmation, se verra dailleurs attribuer par la suite la paternit
de lide, au grand dam de McCarthy.
Mais si cette apparition dans divers milieux de la recherche informatique indique effectivement
la prgnance du thme, elle nexplique nullement comment une notion qui est encore dans
lair va se raliser, i.e. comment elle surmontera les diffrentes preuves menant dune ide
nouvelle une nouvelle ralit. Selon la terminologie de la traduction, nous pouvons suggrer
quen 1959, John McCarthy, malgr son cartement volontaire du projet initial, est en passe de
russir sa problmatisation : il a impos le thme, oblig dautres acteurs et actants (IBM, le 704,
le 709) se dtourner de leurs objectifs pour se dterminer par rapport son projet, il a
transform par ses travaux le Computation Center en point de passage oblig pour tout chercheur
intress par le time-sharing (comme Herb Teager), il a commenc intresser et recruter
diffrents allis. En bref, il a commenc donner une ralit quelque chose qui nexistait
encore que dans lesprit de quelques chercheurs.
Pourtant, au dbut de la dcennie 60, rien ne semble encore acquis et les liens qui unissent les
diffrents acteurs et actants sont trs fragiles. Pour que cette problmatisation du time-sharing,
cette articulation socio-logique mergente puisse se renforcer, il va lui falloir de nouveaux
allis, dautres acteurs, dautres projets.
Aprs avoir dcrit ces nouvelles entits qui vont composer lacteur-rseau du time-sharing,
nous verrons dans un second temps comment lextension rapide de ce rseau socio-technique
sest accompagne de multiples controverses.

3.3.4.1 Les supports ncessaires : les ordinateurs transistors


Quelles sont dabord les artefacts, les supports ncessaires lmergence du time-sharing ?
Si les principes techniques sont peu prs labors dans la seconde moiti des annes 50, la
ralisation pratique va buter encore pendant plusieurs annes sur les limites techniques du
matriel. Pour pouvoir fonctionner correctement, le time-sharing ncessite en effet des
ordinateurs assez puissants et rapides.
Nous avons vu que lIBM 704 (de 1955), dont les capacits de mmoire sont pourtant juges trs
importantes, est assez vite considr comme insuffisant par les chercheurs du Computation
174
Center. Les systmes embryonnaires de McCarthy et de Teager vont ensuite utiliser un
IBM 709, descendant direct de lIBM 704. Dernire machine tubes de la srie des IBM des
annes 50, cette machine, lance par IBM en 1958, annonce la fin de la premire gnration
dordinateurs.

3.3.4.1.1 LIBM 7090


A peine sorti, le 709 est remplac et dpass par le premier ordinateur IBM entirement
transistors, lIBM 7090. Construit en rponse un nouvel appel doffres du Pentagone, lanc au
dbut 1958 pour grer un systme de dfense anti-missiles, la nouvelle machine dIBM est
drive du 709 mais sera cinq fois plus rapide que lui, car elle va utiliser la nouvelle technique
des transistors28. Avec cet ordinateur commence la deuxime gnration et apparat le
vritable support des systmes de time-sharing dvelopps au MIT.

3.3.4.1.2 Le PDP-1
Une deuxime machine va jouer un rle important laube des premiers systmes : le PDP-1.
Conu partir de 1957 par Kenneth H. Olson (lun des chercheurs de lquipe du Whirlwind de
Forrester), Norm Anderson et quelques autres chercheurs venus du Lincoln Lab, le PDP-1 est le
premier ordinateur construit par la toute jeune entreprise DEC (Digital Equipment Corporation),
que viennent de fonder Olson et ses collgues. Issu de la ligne du Whirlwind , le PDP-1
(Programmed Data Processor) est clbre dans lhistoire de linformatique par les diffrentes
innovations dont il est porteur29. Ce premier ordinateur de DEC inaugure la srie des PDP, les
premiers vritables mini-ordinateurs (ils sont de la taille dun rfrigrateur) accessibles de
nombreux utilisateurs, qui connatront un large succs.
La petite machine innovante et rapide de DEC est alors construite pour le compte dune autre
socit : la firme BBN (Bolt Beranek and Newman). Ce nouvel intermdiaire quest le PDP-1 va
ainsi permettre la connexion avec dautres acteurs essentiels de toute lhistoire commune du
time-sharing et dARPANET.

28
Appel IBM 709TX, lors de sa premire exprimentation en novembre 1959, cet ordinateur prendra ensuite le
nom dIBM 7090, sa sortie en 1960.
29
En bref, le PDP-1 est le premier ordinateur temps rel commercialis, le premier mini-ordinateur par sa petite
taille, le premier ordinateur commercial avec cran graphique et enfin lune des premires machines avec un
nouveau systme de mmoire, les mmoires accs direct (et non squentiel).
175

3.3.4.2 Lentreprise BBN et Licklider : nouveaux acteurs du time-sharing


Parmi les nouveaux allis du time-sharing vont figurer deux acteurs de poids, dont le parcours
est ce moment-l commun : lentreprise BBN et Licklider.

3.3.4.2.1 BBN : de lacoustique linformatique

Les origines de BBN remontent la Deuxime Guerre mondiale, alors que Richard Bolt,
chercheur dot dune double formation darchitecte et de physicien, travaille pour la Navy sur la
dtection acoustique des sous-marins et enseigne au MIT, comme Leo Beranek, un ingnieur
lectricien menant galement des recherches en acoustique. Aprs la guerre, Richard Bolt,
devenu directeur de lAcoustics Laboratory du MIT, est galement consultant et travaille dj
avec Beranek30. Lorsquen 1948, Bolt est charg par les Nations Unies de concevoir lacoustique
du sige de lONU New York, il sollicite laide de son collgue et lui propose de sassocier
pour monter une entreprise de conseil, Bolt & Beranek. Le N sera ajout en 1949 lorsque les
deux consultants sassocient avec un autre architecte, ayant reu lui aussi une formation de
physicien : Robert Newman. La socit BBN, Bolt Beranek & Newman est ne31. Elle compte
parmi ses membres Jordon Baruch, qui sera parmi les premiers dans lentreprise sintresser
aux ordinateurs.
Pendant la premire moiti des annes 50, cette entreprise de conseil en acoustique na rien
voir avec linformatique, mme si ses dirigeants peroivent limportance grandissante de ce
nouvel outil au MIT, o ils travaillent toujours partiellement.
Comment une entreprise dacoustique va-t-elle se transformer en lune des principales firmes
dinformatique ? Par quelles traductions est-elle passe pour changer ainsi didentit, de rle et
dhistoire ? Le principal oprateur de cette transformation de BBN est Licklider, dont larrive
en 1957 va profondment inflchir le devenir de la firme de Cambridge.

3.3.4.2.2 Licklider : dj au coeur de la recherche

Nous avons dj voqu le rle dterminant de Licklider dans la cration du Lincoln Laboratory.
La biographie de ce chercheur est si riche quelle semble pouser toute lhistoire de
linformatique des annes 50-60. Sil est surtout connu pour ses visions prmonitoires sur le
monde des rseaux, ses intuitions sur les interfaces hommes-machines et son rle dans le

30
Ils reoivent ainsi des demandes daide pour la conception acoustique de nouveaux btiments.
31
Sur les dbuts de BBN, voir notamment K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet,
op. cit., p. 99-100
176
financement de la recherche informatique, son rle, moins clbre, dingnieur, de manager
et de conseiller est tout aussi essentiel.
N Saint-Louis en 1915, Joseph Carl Robnett Licklider est un personnage singulier de par sa
double formation initiale de psychologue (avec un diplme de psychologie Harvard) et
dingnieur (au MIT), formation enrichie de nombreuses expriences multidisciplinaires qui vont
lui permettre dlaborer une vision originale parmi les ingnieurs de lpoque.
Son premier domaine de formation et dexpertise est la psycho-acoustique. Pendant la guerre, il
travaille comme assistant de recherche au Harvard Psychoacoustic Laboratory, o il deviendra,
aprs 1945, enseignant (lecturer). Il y enseigne les statistiques et la psychologie
physiologique et travaille avec un certain Leo Beranek, qui va linciter le suivre au MIT.
Licklider, sur les conseils de Bolt et Beranek, rejoint donc le clbre institut pour travailler au
laboratoire dacoustique. Les deux chercheurs, un peu plus gs que lui, vont donner
incidemment une toute autre orientation sa carrire. Et lon voit que les premires connexions
du rseau humain du futur ARPANET sont trs anciennes.
Ds son arrive au MIT, Licklider a lintention de crer une section de psychologie, quil espre
transformer ensuite en Dpartement. Intress par lingnierie lectrique , il travaille
galement dans lElectrical Engineering Department de lInstitut.
Par ailleurs, alors quil tait encore assistant en psychologie Harvard, il a rejoint le cercle de
chercheurs qui se constitue Cambridge autour du pre de la cyberntique, Norbert Wiener, dont
il suit avec assiduit le sminaire hebdomadaire.
Les contacts nous alors la fin des annes 40 sont essentiels, la fois dans la formation
intellectuelle de Licklider et dans la constitution de son rseau personnel : loccasion des
rencontres de la cyberntique, il tablit ainsi de prcieuses relations avec de trs nombreux
chercheurs du MIT mais aussi dautres universits et de toutes disciplines. Il rencontre
notamment la plupart des pionniers de linformatique de lpoque (Howard Aiken, Von
Neumann, Jay Forrester), des psychologues et les cybernticiens de la premire heure (Jerme
Wiesner, Claude Shannon, Robert Fano). Cest partir de ces discussions et de ces contacts sur
la cyberntique que Licklider commence sintresser aux ordinateurs.
Licklider apparat comme lun des chercheurs qui aura tir le meilleur parti de cette priode de
bouillonnement scientifique, qui prolonge le bouillon de culture de la communication des
annes 40, dcrit par P. Breton32, priode quil qualifiera plus tard d enthousiasmante ou
fantastiquement excitante . Enchanant rencontres, formations, projets, laborations

32
Voir notamment P. BRETON, L'Utopie de la communication. L'mergence de "l'homme sans intrieur", La
Dcouverte, 1992
177
thoriques, il va devenir au fil des annes 50 lun de ceux qui connatront le mieux le petit
monde de la recherche informatique, par sa triple connaissance des ides, des machines et des
hommes.
Nous avons voqu son parcours du dbut des annes 50, lorsquil participe, avec son
enthousiasme habituel33aux Summer Projects, qui dbouchent sur la cration du Lincoln
Laboratory en 1951-52. Cette poque est importante dans la carrire de Licklider, car elle
prfigure plusieurs aspects de son action future au sein de lARPA.
En 1952, absorb par ses recherches pour la dfense arienne, Licklider ne peut monter son
projet de section de psychologie au MIT. Il travaille alors au RLE (Research Laboratory for
Electronics) avec des ingnieurs sur les ordinateurs, les radars et les communications. Au sein du
nouveau Lincoln Lab o il travaille quelques temps, Licklider prend conscience des besoins de la
recherche en matire de prsentation de linformation dans les systmes de contrle. Il constitue
cette occasion lun des groupes de recherche les plus performants en psychologie
exprimentale34. La constitution de ce groupe de travail en psychologie, fonde sur la recherche
de lexcellence, prfigure dailleurs lune des constantes de laction de Licklider, en tant que
manager de la recherche scientifique : celle de chasseur de ttes .
A la fin 52-dbut 53, Licklider se trouve tiraill entre trois directions de recherche : le
laboratoire dacoustique du MIT, le Lincoln Lab et ce groupe de recherche en psychologie quil
vient de crer et son projet de cration dune section de psychologie.
Renonant au Lincoln Lab (selon des modalits assez tonnantes35), Licklider va pouvoir
commencer en 1953 raliser son projet initial : monter un dpartement de psychologie au MIT.
En fait, ne disposant pour seules troupes que de cinq jeunes collgues du groupe de
psychologues quil avait constitu au Lincoln Lab36, il ne pourra mettre en place quune section
et non un dpartement de psychologie37.

33
Lenthousiasme de Licklider est lun des traits marquants de son caractre, soulign dans tous les tmoignages de
ceux qui lont connu.
34
Pour rsoudre notamment le problme de laffichage et du contrle des crans radar, il cre avec un jeune
ingnieur, Herbie Weiss (devenu lun des meilleurs spcialistes des grandes antennes), un groupe de travail
compos pour moiti de psychologues exprimentaux et dingnieurs en lectronique. Les thmes de recherche
portent sur les problmes de prsentation de linformation et les interfaces hommes-machines. Et pour composer
une partie du groupe, Licklider cherche recruter dans les dix meilleures coles (Michigan, Berkeley, UCLA,
Harvard, Stanford) les dix meilleurs doctorants, en fin de Ph D de psychologie. Pour les slectionner, il leur fait
passer un test, le test des analogies de Miller, quil a adapt : les gens qui obtiennent plus de 85 sont pris.
35
Ainsi, au moment du dmnagement du Lincoln Lab dans les nouveaux locaux de Lexington, Licklider et son ami
George Miller, ancien collgue de Harvard, hsitent sur leur choix et dcident de tirer pile ou face pour savoir qui
reste au MIT ! Miller partira avec le Lincoln Lab et Licklider restera au MIT. Les carrires des chercheurs ne
suivent pas des voies toutes traces et nous verrons plus loin comment le devenir de linformatique interactive a
crois une fois de plus le hasard dun jeu de pile ou face.
178
A cette poque, Licklider partage donc ses recherches au MIT entre deux laboratoires
spcifiques, sans lien direct entre eux : lAcoustics Laboratory et la section de Psychologie quil
vient de crer. Se situant dans le cadre plus global de la communication humaine et de la
communication homme-machine, il fera la jonction entre ses deux axes de recherche par un
travail sur le radar auditif38.
A lautomne 1956, le parcours scientifique et professionnel de Licklider connat une nouvelle et
importante diversification : il devient membre de lAir Force Scientific Advisory Board (Conseil
Scientifique Consultatif de lUS Air Force), o il restera jusquen 196239.
Ds cette poque, Licklider est donc fortement impliqu dans les rseaux de lUS Air Force,
la fois sur des recherches trs spcifiques et sur les questions plus gnrales du Command
and Control , vis--vis duquel Licklider tmoigne dj dune position critique.

En 1956, le rseau de relations, dont Licklider est le centre, se prsente donc ainsi : il travaille au
MIT, o ses diverses recherches se rpartissent entre trois laboratoires (la section de psychologie
de la Sloan School, le laboratoire dacoustique et le Lincoln Lab, avec lequel il est rest en
contact troit) et connat presque tous les chercheurs en informatique du moment. Au plan de ses
relations lextrieur du ple Scientifique , il est membre dun conseil de haut niveau de
larme de lair, le Conseil Scientifique Consultatif de lUS Air Force et participe de multiples
recherches militaires. Enfin il reoit des subventions du National Institutes of Health, lagence
civile de financement de la recherche mdicale.
A cette poque, Licklider, travaillant avec des calculateurs analogiques pour un projet de
modlisation du cerveau, se rend compte quil ne peut aller plus loin dans ses recherches avec ce
type de matriel et quil a besoin de travailler sur un ordinateur. Initi par Wes Clark

36
Dont Bill McGill, Alex Babilus et Herb Jenkins.
37
Install dans les btiments de la Sloan School of Management, le Sloan Building, le groupe de Licklider cre donc
une section ou un laboratoire de pyschologie, administr par le Research Laboratory for Electronics du MIT,
dcroche des contrats de recherche, obtient des crdits et engage plusieurs travaux.
38
Avec deux autres chercheurs, Harry Shector, statisticien travaillant pour le Cambridge Research Center de lUS
Air Force, et Bill Huggins, ingnieur lectronicien, il met au point un nouveau type de radar vers 1953-1954.
La majorit des contrats de recherche du nouveau laboratoire sont passs avec un partenaire que Licklider connait
bien : lUS Air Force et plus particulirement lun de ses laboratoires, le Human Resources Research Laboratory.
Les recherches portent sur la recherche psycho-acoustique : recherches exprimentales et fondamentales sur la
thorie de laudition...
39
Il est sollicit notamment pour animer un comit de travail sur lexploration, du point de vue du facteur humain,
des mrites compars des systmes de commande une ou deux personnes, pour les avions dinterception de type
F-86, F-89 et F-94. Ainsi le F-86 tait une machine pilote par une seule personne, alors que le F-89 et le F-94
taient des avions deux pilotes. Ce comit, de 6 8 personnes, compos pour partie de militaires (dont un colonel)
et pour partie dingnieurs et de psychologues, rendra un rapport trs critique lARDC (Air Force Research and
Development).
179
lutilisation du TX2, Licklider se forme linformatique et peut accder aux machines
lectroniques les plus perfectionnes de lpoque, au sein du RLE (Research Laboratory for
Electronics). Mais bientt, ne pouvant poursuivre son projet de cration dun Dpartement de
Psychologie au sein du MIT, il se tourne rsolument vers le domaine des ordinateurs, sans
renoncer ses axes de recherche. La jonction avec BBN est prte.

3.3.4.2.3 La traduction Licklider-BBN

Licklider connat bien les consultants de BBN, avec qui il travaille toujours au sein de
lAcoustics Lab. Lquipe de BBN, qui dlaisse alors le MIT pour leur entreprise, est de plus en
plus intresse par lutilisation de lordinateur, quelle ne matrise pas encore.
De son ct, Licklider cherche une nouvelle opportunit pour poursuivre ses recherches
conjointes sur linformatique et lacoustique. Il passe alors un accord avec lquipe de BBN,
quil veut rejoindre pour crer un laboratoire de psycho-acoustique. Mais son projet principal,
justifiant sa venue chez BBN, est de faire acheter un ordinateur par la firme pour se consacrer
davantage linformatique.
Il est donc recrut en 1957 et, selon son tmoignage40, son arrive donnera limpulsion
ncessaire la rorientation stratgique de la firme dacoustique vers linformatique41.
La recherche informatique cette poque est un tout petit monde et les liens entre les
diffrents acteurs y sont multiples. Ainsi, au moment o Licklider arrive dans la firme de
Cambridge, des chercheurs quittent le Lincoln Lab pour fonder leur entreprise, DEC (Digital
Equipment Corporation, dont nous avons dj parl). Ken Olsen et ses collgues entreprennent
la conception du PDP-1 et proposent BBN de recevoir en prt un prototype du nouvel
ordinateur.
Aprs un test dun mois chez BBN en 1959, le PDP-1 est retourn la socit DEC, qui en
commence alors la construction en srie.
Les consquences de cette srie dinteractions au sein de la petite communaut informatique de
Cambridge sont dcisives pour lavenir de la firme de consultants en acoustique, comme pour
celui du time-sharing. En effet, la prsence du PDP-1 et les travaux de Licklider, dj trs connu

40
J. LICKLIDER, Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988. Cambridge, Massachussets,
Charles Babbage Institute, Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1988, p. 5
41
En septembre 1958 en effet, Licklider demande Beranek dacheter un ordinateur pour pouvoir faire de la
recherche fondamentale. Beranek, qui ne connat pas linformatique, lui fait confiance et accepte de dpenser 25
000 dollars pour lachat dune machine, un Royal McBee LGB-30, ordinateur puissant mais assez lent sur lequel
Licklider apprendra la programmation.
180
et unanimement apprci par ses pairs, vont commencer rendre trs attractive la petite
entreprise de consultants. De l date sans aucun doute cette rputation de troisime universit
de Cambridge, qui fera longtemps la gloire de BBN42. En plus de Harvard et du MIT, BBN va
devenir au dbut des annes 60 un passage oblig pour de nombreux et brillants jeunes
chercheurs en informatique de la cte Est.
Une fois encore, le rle de Licklider savre capital : disposant dune grande libert au sein de
lentreprise, Licklider incite de jeunes collgues du MIT, comme Minsky et McCarthy, venir
travailler chez BBN comme consultants. Il constitue ainsi autour de lui une petite quipe,
constitue de jeunes chercheurs et dtudiants doctorants du MIT : Kane, Raphael, Bobrow,
Bryant Chucking. Cette quipe sera renforce bientt par Ed Fredkin, un jeune gnie , selon
lexpression de Licklider. Toute cette quipe de jeunes informaticiens, anime par Licklider, va
entreprendre plusieurs travaux sur le PDP-1 de DEC et se lancer dans la construction dun des
tout premiers systmes temps partag. Tout en participant aux travaux sur le PDP-1, Licklider
commence ses premires rflexions de fond sur les possibilits offertes par lordinateur dans
laide au travail intellectuel et sur linteractivit hommes-machines, rflexions qui aboutiront
un article important, Man-Computer Symbiosis (que nous prsentons plus loin).

3.3.4.2.4 Le projet de time-sharing chez BBN

Si Licklider est lorigine de la rorientation de BBN vers linformatique, cest de nouveau John
McCarthy qui va faire de cette entreprise lun des pionniers du time-sharing. Aprs avoir
abandonn son projet au Computation Center aux mains de Teager, McCarthy poursuit au MIT
ses recherches sur lIntelligence Artificielle43 mais en 1960, il est recrut par Licklider comme
consultant chez BBN, sans quitter le MIT.
Selon son propre tmoignage, il serait lorigine directe du projet de time-sharing sur le PDP-1,
aprs avoir convaincu Ed Fredkin et Licklider de lintrt de ce type de systme dexploitation44.
Fredkin se montre trs intress par les ides de McCarthy et propose, la surprise de celui-ci,
dutiliser le nouvel ordinateur en temps rel, le PDP-1.
Fredkin parvient ensuite convaincre lingnieur en chef de DEC, Ben Gurley, de construire
lquipement ncessaire pour un systme de time-sharing sur le PDP-1. Une demande de soutien

42
Voir notamment K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, op. cit., chapitre 3 la
troisime universit , p. 99-121
43
Recherches qui le rendront beaucoup plus clbre dailleurs que ses innovations sur les systmes dexploitation.
181
financier du NIH (National Institutes for Health) est prvue, en raison des applications
mdicales potentielles du projet.
Fredkin ayant quitt BBN peu de temps aprs le lancement du projet, McCarthy en prend la
responsabilit technique. Un programmeur, Sheldon Boilen, est recrut pour tre responsable de
la programmation et McCarthy reconfigure le systme dextension de mmoire propos par
DEC.
Ainsi, aprs celui du MIT, un deuxime projet de time-sharing voit le jour en 1960. Ce projet
aboutira lt 1962.

3.3.4.3 Le deuxime projet au MIT : le PDP-1 de Jack Dennis


Le rseau socio-technique du time-sharing, aprs avoir jet une ligne sur ce proche
partenaire du MIT quest lentreprise BBN, va revenir au coeur de linstitut, dans le Dpartement
dElectronique. Lacteur concern ici sappelle Jack Dennis. Jeune chercheur (il vient de finir
une thse dlectronique en 1958), il est recrut en 1959 comme matre assistant au Department
of Electrical Engineering. Dennis travaille alors depuis plus dun an sur le TX-0 de Wes Clark,
qui a t donn par le Lincoln Lab au RLE. Il essaie dcrire un programme dassemblage (un
macro assembleur) pour le TX-0 et dapporter diverses amliorations, allant dans le sens dune
plus grande interactivit. Mais sur les conseils de McCarthy, infatigable avocat du time-sharing,
il entreprend de transformer le TX-0 en ordinateur temps partag45.
Aprs quelques exprimentations peu probantes, une nouvelle micro-traduction technique va
intervenir, modifiant la trajectoire des acteurs humains et des projets techniques : la livraison au
MIT dun PDP-1. En effet, au moment o dbute le projet de BBN (cest--dire vers 196046), la
firme DEC dcide de confier galement un PDP-1 lElectrical Engineering Department du
MIT. Cet ordinateur, dont lquipement est le mme que celui de BBN avec une capacit de
mmoire infrieure, est install sous la responsabilit de Jack Dennis, qui va pouvoir changer de

44
Si Licklider confirme que limpulsion a bien t donne par McCarthy, il ne fait pas tat, en revanche, de sa
propre conversion au time-sharing, dont McCarthy revendique la responsabilit, laissant entendre quil tait dj
convaincu.
45
Ici intervient un dtail technique intressant, rvlateur de la complexit des chemins de linnovation et du poids
de la logique interne aux techniques. Pour McCarthy, Dennis a certainement des vues avances sur les interactions
possibles entre lordinateur et les utilisateurs mais ses ides sont diffrentes des siennes cause de lutilisation du
logiciel du TX-0. Car le modle dordinateur incarn par le TX-0 et le TX-2 est, selon McCarthy, loppos de
celui du time-sharing : lide essentielle du TX-0 est celle dun super-ordinateur mis la disposition de chaque
utilisateur individuel. Bien que le TX-0 soit conu pour tre au service dune seule personne, lquipe de Dennis
russit, semble-t-il, installer un systme de time-sharing.
46
Une chronologie fine des vnements est trs difficile tablir pour cette priode des annes 1959-1961 au MIT :
la mmoire des acteurs est souvent imprcise, il y a beaucoup de personnages, de machines et de projets impliqus.
Ce qui est tabli, cest la concomitance des diffrents projets dcrits ici.
182
support technique pour son systme de time- sharing , le PDP-1 savrant beaucoup mieux
adapt que le TX-0 ce type de systme dexploitatioin.
Ds larrive du PDP-1, Jack Dennis et son quipe sengagent donc dans un nouveau projet de
time-sharing, tout fait similaire celui de BBN. Sous la houlette de linspirateur commun des
deux projets, John McCarthy qui partage son temps entre le MIT et BBN, les deux quipes
vont troitement collaborer ces deux projets parallles.

En rsum au dbut 1961, existent trois projets de recherche et dexprimentation sur les
ordinateurs temps partag : deux sont mens au MIT (avec des quipes, sur des matriels et
dans des dpartements diffrents), un troisime dans lentreprise BBN.
Un quatrime projet va venir sajouter aux autres : celui de Corbato (que nous prsentons plus
loin).
Si lhtrognit et la dispersion caractrisent les rseaux naissants de la nouvelle informatique,
le time-sharing va faire lobjet dune nouvelle et importante opration de traduction, mene sur
plusieurs fronts la fois : social, technique, politique, scientifique. Cette ide dun autre systme
dexploitation pour les ordinateurs va faire de nouveaux adeptes, intresser et recruter de
nouveaux allis, et non des moindres puisquil sagira cette fois de la direction du MIT. En
lespace dun an et demi, le time-sharing deviendra lun des axes privilgis de la politique
officielle de linstitut en matire dinformatique.

3.3.4.4 La direction du MIT : instigateur de la rflexion sur le time-sharing


En droulant les fils entremls de lmergence du time-sharing, nous donnons voir la
complexit des enchanements des micro oprations de traduction de toutes sortes :
traductions techniques (avec les modifications apportes aux matriels, le choix de machines
adaptes, le poids des contraintes technologiques), traductions sociales ou humaines (avec
lincessant travail de connexion, de recrutement, de recomposition des rseaux de chercheurs),
traductions organisationnelles (avec les changements didentit dentreprise induits par ces
projets).
Dans le suivi de ces diverses traductions et de leurs acteurs, nous navons pas encore voqu le
rle des dirigeants du MIT. Quelle est alors la position des responsables de linstitut devant cette
floraison de projets informatiques ?
183

3.3.4.4.1 Aperu sur lorganisation du MIT

Une brve explication pralable sur lorganigramme du MIT savre sans doute utile.
Au sommet de la hirarchie figure, comme dans toutes les universits amricaines, le President,
qui est au dbut des annes 60 Jay Julius Stratton. Le President, reprsentant lInstitut
lextrieur, est second par un Provost (vice-prsident acadmique), qui a en charge toute la
politique interne de luniversit. A cette poque, le Provost du MIT est Charlie Townes.
Au-dessous du tandem President-Provost figurent dans lorganigramme les Deans of Schools,
i.e. les Doyens des diffrentes Ecoles . Le Massachussets Institute of Technology est organis
en structures trs larges, englobant plusieurs dpartements et correspondant un ensemble
scientifique (School of Science, School of Architecture and Planning, School of Humanities and
Social Science, etc.)47.
La School du MIT qui nous intresse ici et qui constitue le cadre gnral de tous les faits
voqus jusqu prsent est la School of Engineering. Fonde en 1932 par Vannevar Bush, qui la
dirigera pendant plusieurs annes, lEcole dIngnierie a t lun des lments-cls de la
rorganisation gnrale de lInstitut, recommande au dbut des annes 30 par le Prsident
dalors, Karl Taylor Compton. Ainsi sa cration, la School of Engineering tait la plus
importante des trois Ecoles et des deux divisions du MIT et elle comprenait de nombreux
dpartements : le Dpartment of Building Engineering and Construction, le Department of
Chemical Engineering et notamment le Department of Electrical Engineering.
Ainsi que nous lavons vu, cest le Department of Electrical Engineering qui est le cadre de
dveloppement de linformatique au MIT depuis les premiers travaux sur le Whirlwind48.
Ce dpartement comprend plusieurs laboratoires de recherche en informatique, que nous avons
prsents au fur et mesure de leur apparition dans ce rcit. En 1960, trois laboratoires au moins
incarnent la recherche informatique de linstitut :
- le Research Laboratory for Electronics, cr pendant la guerre et dont nous avons soulign le
rle dterminant dans les recherches menes sur la cyberntique, les radars ou lordinateur ;
- le Computation Center, cr en 1956 par Phil Morse et berceau du time-sharing ;
- lElectronic Systems Laboratory, cr en 1959 et qui prend la suite du Servomechanisms
Laboratory49; ce nouveau laboratoire va devenir lun des principaux laboratoires denseignement
du Dpartement et il est dirig par Doug Ross.

47
On peut considrer les Schools comme lquivalent de nos UFR (Units de Formation et de Recherche).
48
Ce nest quen 1975 que le Dpartement dElectronique changera de nom pour sappeler Department of Electrical
Engineering and Computer Science.
184
Enfin, sil ne faut pas oublier le Lincoln Laboratory50, ce laboratoire au statut
particulier, co-gr par le MIT et lUS Air Force, ne peut tre plac au mme niveau que les trois
autres.

Un personnage va gravir tous les chelons de cette hirarchie durant les annes 50 : Gordon
Stanley Brown. Dabord responsable en 1939 du Servomechanisms Lab, alors quil nest que
jeune matre assistant51, il devient vers 1955-56 directeur du Department of Electrical
Engineering, avant daccder au statut de Dean (doyen) de la School of Engineering en 1959,
direction quil occupera jusquen 1968. Celui qui accde ainsi ce poste lev de la hirarchie
du MIT est un professeur dlectronique, ayant dirig et suivi tous les travaux importants en
informatique mens depuis dix ans. Il va savrer tre un prcieux soutien pour tous les projets
de time-sharing mens ce moment-l. Convaincu de limportance grandissante de lordinateur
dans la recherche scientifique, Brown, au cours de ses responsabilits, ne cesse en effet
dencourager de diverses manires les initiatives, projets et rflexions mens dans les divers
dpartements et laboratoires de lInstitut. Ainsi en 1959-60, Brown souhaite que tous les senior
faculty 52sinitient linformatique et il organise un cours spcial destin aux enseignants,
anim par Corbato et McCarthy.

Le schma de la page suivante rcapitule ces diffrents niveaux de hirarchie du MIT et les
principaux responsables concerns.

49
Rappelons que le Servomechanisms Laboratory a t cr par Gordon Brown en 1939 et quil fut le laboratoire du
Whirlwind (cf supra).
50
Rappelons galement que le Lincoln Lab a absorb le Digital Computer Lab de Forrester cr en 1950 (cf supra).
51
Le fait de confier la responsabilit dun laboratoire de recherche un matre assistant (associate professor),
frachement diplm dun PhD, semble tre une pratique courante au MIT cette poque. On retrouve ici une
constante de toute lhistoire de linformatique amricaine et dARPANET : la place capitale occupe par de jeunes
chercheurs, qui lon donne des responsabilits parfois crasantes.
52
Nous navons pas trouv la dfinition exacte des senior faculty members , mais il sagit certainement des
professeurs seniors de linstitut.
185

LA RECHERCHE INFORMATIQUE AU MIT EN 1960


Organigramme simplifi et principaux acteurs

PRESIDENT
Jay Stratton

PROVOST
Charlie Townes

DEAN OF SCHOOL
OF ENGINEERING
Gordon Brown

DEPARTMENT OF
ELECTRICAL ENGINEERING
Director : Peter Elias

RLE (Research Laboratory Computation Center Electronic Systems


for Electronics) (1956) Laboratory
(1942 ?) Phil Morse (1959)
(R. Fano) (F. Corbato, Doug Ross
J. McCarthy, H. Teager) ( i)

Lgende :
- entre parenthses : lanne de cration du laboratoire
- en gras : le nom des responsables
- en caractre normal et entre parenthses : membres importants des laboratoires
186

3.3.4.4.2 Le Comit de Recommandation de Gordon Brown

Au dbut de 1960 rgne au MIT un climat de grande effervescence autour de linformatique. La


direction dcide alors dentreprendre une rflexion approfondie sur les besoins futurs de linstitut
en matire dquipements et de dvelopper un plan de programmation pour une nouvelle
gnration de systmes informatiques.
Pour rpondre aux pressions de plusieurs chercheurs53, les responsables du MIT mettent sur pied
un comit de rflexion : le Comit de Recommandation . Cr linitiative de Gordon Brown,
ce comit a pour mission principale dexplorer les conditions de cration dun vaste service
informatique au sein de lInstitut ; il sagit en fait dinformatiser le MIT et de rendre lutilisation
de lordinateur, rserve jusqualors au Department of Electrical Engineering, systmatique chez
tous les membres de linstitut54.
Ce comit de haut niveau , selon lexpression de McCarthy, est compos de trois personnes
seulement : Philip Morse, Directeur du Computation Center, Albert Hill, Directeur du Lincoln
Laboratory et Robert Fano, minent chercheur du MIT et thoricien de linformation plutt
quinformaticien. Ce petit comit de rflexion stratgique, charg de faire des
recommandations au MIT sur la politique dquipement et dutilisation de linformatique
long terme, doit donc superviser un travail de prospective et de recherche et, pour ce faire,
dcide la cration dun Comit technique : The Long Range Computation Study Group
(Groupe dEtude de lInformatique Long Terme).
La composition de ce groupe est intressante observer : le choix de ces informaticiens de haut
niveau indique clairement la place accorde au time-sharing par les responsables du MIT et du
Comit de rflexion, en tant quorientation principale du devenir de linformatique. En effet, sur
la douzaine de membres du groupe, cinq sont dj (ou vont tre rapidement) impliqus de prs
ou de loin dans les projets de temps partag :
- Herb Teager, qui est confie la direction du groupe, et McCarthy, pionniers des premiers
projets ;
- Fernando Corbato qui, devenu Directeur Associ du Computation Center, suit de prs les
travaux de McCarthy et Teager et va se lancer lui aussi dans le time-sharing ;
- Jack Dennis, qui commence son projet sur le PDP-1 ;

53
McCarthy, dans son mmorandum, incite fortement le MIT dvelopper dans le time-sharing, tandis que le
Computation Center incite IBM voluer dans cette direction.
54
On peut voit l une nouvelle illustration de la prise de conscience extrmement prcoce de certains responsables
amricains de limportance venir de lordinateur.
187
- Marvin Minsky, dont le domaine de recherche est lIntelligence Artificielle, qui a
travaill avec McCarthy la mise au point du matriel ncessaire au time-sharing sur lIBM
704 ;
- Douglas Ross, dj un vtran de linformatique55, semble tre moins directement impliqu
dans les travaux sur le temps partag.
- enfin, parmi les autres membres (dont nous navons pas la liste complte), figure Wes Clark,
qui sera le seul opposant au time-sharing.

3.3.5 Le time-sharing comme double objet de controverses

Les sociologues de lapproche anthropologique des sciences et des techniques ont montr toute
limportance des controverses dans les processus dinnovation. Cest surtout dans la phase
dlaboration du nouvel objet technique que plusieurs dfinitions vont sopposer, exprimant les
diffrents choix socio-techniques ports par les divers acteurs concerns par lobjet. Cette
premire phase est donc largement domine par les controverses scientifiques et techniques, que
lobservateur se doit de reconstituer avec prcision, puisque linnovation elle-mme est le
produit du rglement de ces controverses.

Dans le cas du time-sharing, il apparat que la priode des annes 1959-1962 correspond cette
premire phase du processus dmergence, celle de la dfinition encore incertaine du nouvel
objet. Mais la reconnaissance et le suivi des controverses suscites par le nouvel objet ne
suffisent pas ; encore faut-il, selon nous, spcifier le type de dbats dont il est question. Ces
controverses opposent-elles partisans et adversaires de linnovation, ou bien traversent-elles
galement les acteurs du rseau concern, i.e. les partisans de lobjet ? Il nous parat en effet
important de distinguer, dans lobservation du processus, les deux types de dbats, car ils ne
mobilisent pas les mmes entits, nimpliquent pas les mmes arguments et interviennent des
phases diffrentes du processus. Ainsi verrons-nous dans un premier temps comment et sur quoi
le rseau embryonnaire exprimant le time-sharing va se diviser, la controverse interne
induisant une nouvelle reconfiguration du rseau. Dans un second temps, nous tcherons
didentifier et dexpliquer les signes de la controverse externe , sans doute la plus frappante,
qui opposera pendant plusieurs annes partisans et adversaires du time-sharing.

55
Doug Ross a dirig dans son laboratoire du MIT plusieurs projets importants, mens conjointement par le MIT et
lArme de lAir et troitement lis au Whirlwind. Il a galement particip llaboration des premiers langages et
systmes prcurseurs des systmes modernes de CAD (Computer-Aided Design ou Conception Assiste par
Ordinateur).
188

3.3.5.1 Les controverses internes : dsaccords et divisions dun rseau fragile


Cest au sein de ce comit technique cr en 1960 au MIT, The Long Range Computation Study
Group, que vont surgir et se cristalliser les divisions du rseau mergent du time-sharing.
Essayons de reconstituer le suivi de cette controverse interne56.

3.3.5.1.1 Le clivage entre Teager et les autres membres du groupe


Dans le Comit de Recommandation (appel le comit de haut niveau ), le time-sharing
nest pour les trois membres de ce comit quune option parmi dautres. En revanche, pour
lcrasante majorit des gens du comit technique (le Long Range Computation Study Group),
cest le seul choix possible pour la ralisation de tout projet dinformatisation du MIT. Sur ce
point essentiel, le consensus est total parmi les membres du Comit, tous, hormis Wes Clark sur
lequel nous reviendrons, tant de fervents adeptes et des pionniers du time-sharing.
La question controverse sera celle des modalits de ralisation du projet de time-sharing et
deux positions vont sopposer ds la premire runion du comit :
- celle de Herb Teager, Chairman du Comit et partisan dacheter une machine existante ;
- celle de McCarthy, qui entrane avec lui le reste du comit et propose de faire construire un
nouveau modle de machine, soit au MIT, soit par contrat avec une entreprise.
Dans les deux cas de figure, une hypothse commune est partage : le programme de cette
machine devra tre crit par les gens du MIT.
Aprs cette runion, le Chairman Herb Teager se retrouve assez isol mais dcide nanmoins
dcrire un premier rapport technique pour justifier ses propositions.
Au cours de la deuxime runion (probablement vers la fin 1960), Teager propose au Comit son
avant-projet : Teagers recommendation for an IBM 7030 , dans lequel il recommande au
MIT dacqurir un ordinateur trs puissant. Pour lui :

le MIT devrait, dans un dlai de deux trois ans, obtenir un ordinateur de trs grande capacit,
dvelopper des possibilits dentres-sorties distance en temps partag, en les compltant par des

56
Nous nous sommes bass pour cette description sur les tmoignages des quatre personnes suivantes, membres de
ce comit technique : McCarthy, Jack Dennis, Wes Clark et surtout Fernando Corbato, qui dcrit avec le plus de
prcision le droulement de cette controverse. Nous navons pas pu disposer, malheureusement, du tmoignage de
Herb Teager, lun des principaux protagonistes. Voir notamment F. CORBATO, Interview by Arthur L. Norberg,
art. cit., p. 9-10 ; J. McCARTHY, Interview by William Aspray. 2 March 1989. Palo Alto, CA, Charles Babbage
Institute, Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1989 ; W. CLARK, Interview
by Judy E. O'Neill. 3 May 1990, art. cit., p. 7 ; J. DENNIS, Interview by Judy E. O'Neill. 31 October 1989, art.
cit., p. 7.
189
capacits daffichage et dentre graphique, et commencer un srieux effort pour dvelopper
des langages de programmation avancs, orients-utilisateur pour ce systme 57.
Selon Teager, lordinateur rpondant le mieux ces critres est le tout nouveau IBM 7030,
baptis Stretch, mme sil reconnat quil ne peut obtenir toutes les informations ncessaires
concernant les possibilits de cette nouvelle machine. Le Stretc.h est alors en construction chez
IBM et sannonce comme lun des ordinateurs les plus puissants du moment58. Lors de cette
runion ( laquelle nassiste pas Corbato), le rapport de Teager est discut sans agressivit mais
avec minutie par les autres membres du comit, qui le dcortiquent point par point, ligne par
ligne et proposent Teager dinnombrables modifications, changeant la nature mme de son
projet. Teager, contest et isol face aux autres membres, ressortira en colre de cette runion et
annoncera par courrier Corbato quil laisse tomber le comit, car il naccepte pas les critiques
qui lui sont faites. Lune des raisons de son abandon, selon lapprciation de Corbato, serait son
caractre dogmatique , rigide, lui faisant refuser toutes les remarques de ses collgues.
Sur le fond, Teager a sans doute des vues largies et plutt avances sur le time-sharing mais ses
ides, juges ambitieuses mais imprcises sont rejetes. Aprs son dpart, le comit est plac
sous la direction de J. McCarthy.
Ainsi le conflit porte, non sur lobjectif, mais sur la nature des moyens ncessaires ; le plan de
recherche propos par Teager parat irralisable et trop cher pour les autres, qui prfrent la
solution intrimaire propose par Corbato. La majorit du Comit remettra ainsi ses
conclusions dans un autre rapport, sign de tous sauf de Herb Teager et de Wes Clark.
Si les raisons de la division du comit sont de nature essentiellement technique , comme cest
le cas dans la plupart des controverses entre les acteurs dune mme innovation, lon ne saurait
sous-estimer la part du facteur personnel dans la dchirure du petit rseau de chercheurs59. Pour
Corbato, tous ces problmes techniques sont aggravs du propre fait de Teager, personnage jug
ttu et travaillant peu en quipe.

3.3.5.1.2 Le deuxime rapport majoritaire du Long Range... Group et son devenir


incertain

57
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 25
58
Sur lhistoire du Stretc.h, voir MOREAU, op. cit., p. 101-104, et BRETON, op. cit., p. 133
59
Il est frappant de constater dans les interviews des acteurs que le temps na pas attnu la svrit de certains
jugements, comme le montre le regard assez critique de Corbato et McCarthy sur Teager. Le dogmatisme et
lincapacit travailler en quipe de ce dernier sont des leitmotive, qui expliquent, selon eux, la division du comit :
son projet de time-sharing sur le 704 comportait plusieurs dfauts , il voulait faire tout la partie logicielle lui-
mme, avec son quipe , il voulait renoncer tous les modules logiciels existants et voulait concevoir ses
propres langages, il tait oblig de concevoir galement son propre matriel, pour pouvoir connecter ses
machines crire .
190
En dsaccord partiel avec les vues de Teager, la majorit des membres du Comit publie
donc un second rapport, le Long Range Computation Study Groups recommendation for a
time-sharing system , remis en avril 1961 Albert Hill.
Partageant les mmes objectifs que Teager, i.e. le dveloppement du time-sharing au MIT
partir dun ordinateur central trs puissant et accessible distance par des terminaux, la majorit
du Long Range Computation Study Group se spare de Teager sur les moyens darriver
cette solution. Selon les auteurs du deuxime rapport, dit rapport majoritaire , lalternative est
alors la suivante :
- ou bien lacquisition (par achat ou location) dun matriel dj existant sur le march, comme
le Stretch, auquel il faudrait apporter quelques modifications et quipements de time-sharing.
Cette solution fonde sur le Stretch est value un cot se situant entre 20 et 25 millions de
dollars, essentiellement compos du cot de la mmoire. Cst la solution prconise par Teager.
- ou bien la construction par une entreprise informatique dun ordinateur rpondant aux
spcifications du MIT (du sur-mesure en quelque sorte). La majorit des membres du comit,
favorables cette deuxime solution, ne peut nanmoins chiffrer le cot dun tel systme et
propose au MIT de lancer une procdure dappel doffres, sur la base de laquelle le MIT pourrait
solliciter une subvention du Gouvernement.
Ce rapport majoritaire du Long Range Computation Study Group est accueilli favorablement
par la direction du MIT et la solution prconise est adopte.
Mais ladministration du MIT ne poursuivra pas la mise en oeuvre du projet et lappel doffres
ne verra jamais le jour. Deux raisons peuvent expliquer cet tonnant blocage :
- dune part, les estimations du cot global du projet paraissent trs leves, do une certaine
rticence de la direction du MIT se lancer dans ce projet ;
- dautre part, lattitude ambigu dIBM.
En effet, IBM rencontre Stratton, le Prsident du MIT, pour stonner du blocage de lappel
doffres, en affirmant quelle pourrait satisfaire les besoins du MIT un cot rduit, voire nul.
Mais :

malheureusement, la conception du 360 prit plus de temps que ne lavait prvu la direction
dIBM, et tout au long de cette priode, les relations entre le MIT et IBM taient devenues trs
tendues, cause du procs pour le brevet sur linvention de la mmoire tore de ferrite. 60.
IBM essaye donc de gagner du temps et recontacte McCarthy pour lui proposer de faire une
nouvelle tude sur ce projet de time-sharing. Celui-ci refuse et, passablement du de tous ces
retards, quitte le MIT pour Stanford.

60
J. McCARTHY, Reminiscences on the History of Time-Sharing, [En ligne], Stanford University, 1996, p. 3
191

Ainsi sentremlent, autour de lobjet time-sharing , relations internes et externes au MIT,


marques par diffrentes controverses, conflits de personnes, conflits dintrts, questions
financires, diversit de choix techniques : linnovation na rien dun fleuve tranquille et, en
1961, la situation du time-sharing parat pour le moins confuse. Pour rsumer ces controverses
internes au MIT, on observe quelles ont t plusieurs niveaux :
- dabord la division du comit technique, aboutissant lisolement de Teager, qui va dsormais
poursuivre presque seul son projet de time-sharing commenc au Computation Center sur lIBM
7090 ;
- puis les rticences de la direction et les dconvenues de lappel doffres avec IBM, qui vont
provoquer la paralysie du projet majoritaire du Comit ;
- la multiplication des projets : Dennis, Teager, Corbato (cf plus loin) ;
- enfin le dpart de lun des pilliers du time-sharing, McCarthy.

3.3.5.2 Les controverses externes : quels adversaires du time-sharing ?


Pour sduisante quelle paraisse, avec son objectif de partage de laccs lordinateur, lide de
time-sharing est pourtant loin de faire lunanimit derrire elle. Cette notion est mme trs
minoritaire au dbut et se heurte de nombreux adversaires, lintrieur comme lextrieur du
MIT.
Dans lhistoire courante de lmergence de ce nouveau modle dordinateur, les multiples
oppositions et les obstacles qui ont du tre franchis sont souvent laisss dans lombre, accrditant
lillusion que linnovation, toujours bonne en soi, na pu que lemporter par sa seule
positivit .
Au dbut des annes 60, alors que le time-sharing nen est encore qu ses balbutiements,
quelles sont les forces quil faudra arriver convaincre ou neutraliser ? Et quelles sont les
principales rserves qui sont lui faites ?

3.3.5.2.1 Lopposition batch processing / time-sharing : un clivage dans linformatique


amricaine
192
La controverse principale qui oppose partisans et adversaires de ce nouveau systme recouvre
essentiellement le clivage technique originel entre les deux types de systme dexploitation
concurrents : batch processing et time-sharing.
Rappelons que la quasi-totalit des machines dalors fonctionnent sur le mode du traitement par
lots et que ce systme pose moins de problmes dans les entreprises, qui disposent de ressources
informatiques abondantes. Les constructeurs dordinateurs de lpoque, IBM en tte, ne
ressentent donc pas les limites du traitement par lots avec la mme acuit que les universits. Par
ailleurs, la concurrence encore limite, ltroitesse du march, la domination sans partage de
linformatique lourde , les limites du matriel, autrement dit les caractristiques structurelles
de linformatique de la fin des annes 50 semblent plaider pour une volution plus progressive,
voire le maintien prolong du systme du traitement par lots.
Mme si linformatique est lun des secteurs qui a connu, depuis sa naissance, les
dveloppements et les innovations les plus rapides et les plus ininterrompues, elle reste partage
par des lignes de force contradictoires, par les tensions habituelles entre linnovation et linertie,
entre les esprits pionniers et inventifs et les tenants de la stabilit. Cette dimension
psychologique est aussi prendre en compte dans les processus dinnovation, mme sil ne sagit
pas de revenir aux bonnes vieilles explications sur les inventeurs de gnie .
Dans le cas du time-sharing comme plus tard dARPANET, il a fallu nanmoins une
combinaison dintrts socio-conomiques, dintuitions thoriques et de forces de conviction,
pour surmonter les nombreuses rsistances linnovation.
Si la majorit des entreprises semblent hostiles ou simplement rticentes au time-sharing, la
situation est cependant loin dtre uniforme au dbut des annes 60. Quelques entreprises, parmi
les plus rcentes comme DEC ou BBN (si lon considre son arrive sur le march de
linformatique), vont devenir des fers-de-lance des systmes temps partag. Dautres, plus
importantes, comme General Electric, se montreront trs rceptives aux projets des chercheurs
du MIT. Par ailleurs, lintrieur des entreprises hostiles, existent des chercheurs favorables au
temps partag61, qui deviendront de prcieux allis pour les tenants de linformatique
interactive.
Mais les adversaires du temps partag sont cependant les plus nombreux et peut-tre les plus
forts si lon considre lexemple dIBM ou de SDC.

3.3.5.2.1.1 Les rticences dIBM et les rapports compliqus entre le MIT et Big Blue

61
Comme Nat Rochester chez IBM, qui jouera un rle important dans le soutien au Project MAC (cf plus loin).
193
Parmi les principaux adversaires du time- sharing, la charnire des annes 50-60,
figure donc IBM. Nous mettons des guillemets adversaire car il serait rducteur de durcir les
oppositions et de cantonner IBM dans le rle de lopposant dtermin.
De fait, lvocation des premiers pas du time-sharing a montr le caractre paradoxal, compliqu
et conflictuel des relations dIBM avec ce type de systme dexploitation :
- dune part, les premiers systmes de temps partag au MIT se crent sur des machines IBM et
avec laccord de la firme62;
- mais dautre part, la firme manifeste ds le dbut une assez forte rticence vis--vis de ces
systmes et une prfrence marque et durable pour le batch processing.
Autrement dit, si IBM accepte, bon gr mal gr, de voir ses machines transformes en
ordinateurs temps partag, il nest pas question pour elle de construire ce type dordinateurs et
ce, pendant plusieurs annes.
Corbato livre de prcieuses indications sur les raisons de cette attitude. Il explique, par exemple,
quau dbut des annes 60, les responsables dIBM prennent conscience quils ont trop de
machines diffrentes, ddies des applications spcifiques et que cette diversit et cette
incompatibilit de leurs matriels commenent leur revenir cher.
Les dirigeants dIBM sont alors convaincus de la ncessit de sengager dans la construction
dune seule classe de machine, susceptible dtre universelle dans ses applications : ce sera le
dbut des travaux sur lIBM 360. Ainsi la firme semble se rallier aux conceptions de certains
chercheurs du MIT (dont Corbato) sur la ncessit de machines universelles.
Mais, lors de lannonce de la construction du 360, le 7 avril 1964, IBM indique que ce nouvel
ordinateur tournera en batch processing, au grand dpit de Corbato et des tenants du time-
sharing, partenaires privilgis dIBM malgr tout.
Pourtant en 1964, le time-sharing aura commenc se rpandre dans plusieurs universits,
comme nous le verrons.
Mme cette poque, IBM parat toujours impermable aux avis, conseils et critiques formuls
de toutes parts et ne dvie pas de sa route ; la priorit est donne aux fabricants et aux
informaticiens, au dtriment des utilisateurs63.

62
Cf les travaux de McCarthy sur lIBM 704, de Teager sur le 709 et le 7090, de Corbato sur le 7090.
63
Il y aurait de longs et intressants dveloppements faire, mais hors de notre propos, sur la position dIBM face
au time-sharing, en la mettant en perspective avec lopposition quasi-constante de Big Blue aux innovations
allant dans le sens dune plus grande autonomie des utilisateurs (cf lopposition IBM / Apple dans les annes 70).
Nous retrouverons une nouvelle illustration de ce conservatisme technique dIBM lors de la naissance
dARPANET.
194
Comment sexplique cette attitude rigide, face aux volutions, paraissant irrversibles, des
systmes dexploitation ? Corbato avance lide que la question de la construction des machines
est alors une question rgle pour IBM.64 Et il nous donne ici une illustration concrte de cette
notion capitale, la base des processus dinnovation : la notion de problme (technique ou
autre), au sens donn par Thomas Hughes de goulot dtranglement de la recherche. La
construction des machines, ou du moins larchitecture logicielle, le systme dexploitation de
celles-ci, nest pas (ou plus) un problme , cest--dire une question ouverte ( an open
question ) pour IBM, comme lindique Corbato65. De l la rticence, linertie et le freinage
constant de Big Blue devant ces illumins du time-sharing que sont alors les chercheurs
du MIT.
Corbato va plus loin dans lexplication et suggre que lune des causes de cette fermeture
provient peut-tre de lorganisation interne dIBM : les laboratoires de recherche dIBM sont
surtout peupls de brillants physiciens, mais de trs peu dingnieurs systmes de renom. Ensuite
les gens des laboratoires de recherche qui travaillent dans le domaine logiciel, travaillent surtout
sur les franges des problmes, pas sur la partie centrale... .
Enfin, lexploration et lexprimentation de diffrentes sortes de conceptions de machines ntaient
pas faites dans les labos de recherche mais dans le centre de dveloppement et de production,
66
Poughkeepsie. .

On retrouve cette notion capitale de la dfinition du front de la recherche : quest-ce qui est
central, quest-ce qui est marginal ? Nous sommes peut-tre l au coeur de la controverse sur le
time-sharing et, incidemment, des processus dinnovation : la modification du systme
dexploitation des ordinateurs est un problme pour un petit groupe de chercheurs, elle ne lest
pas, pour diverses raisons, aux yeux de la majorit des acteurs du domaine.
Et Corbato reconnat quil a d, avec son quipe, se battre pour intresser et dtourner cette
majorit de collgues ( So that was what we were fighting, and we were having a very hard time
getting peoples attention. ), donnant une illustration concrte de la notion dintressement de
Latour-Callon.

64
Nous citons Corbato : The experimentation and exploration of different kinds of designs was not done in
research. They did not recognize that it was an open question ; they thought it was a closed question of how to
build machines (cest nous qui soulignons). F. CORBATO, Interview by Arthur L. Norberg. 18 April 1989, 14
November 1990, art. cit., p. 13
65
Les principaux efforts de recherche mens chez IBM portent alors sur dautres domaines, comme les langages de
programmation par exemple (le FORTRAN est lun des grands succs de la firme cette poque).
66
F. CORBATO, Interview by Arthur L. Norberg. 18 April 1989, 14 November 1990, art. cit., p. 13
195

Pour tre complet, il faut aussi voquer les relations compliques entre les deux macro-
acteurs de la recherche informatique : le MIT et IBM. Relations de partenariat et de
coopration, mais aussi de conflit sur les questions dattribution des inventions. Ainsi a-t-on
voqu, dans lchec du projet de time-sharing (propos par la majorit du comit technique du
MIT), la tension des relations existant vers 1961-62 entre le MIT et IBM, qui se disputent devant
les tribunaux le brevet sur linvention de la mmoire tore de ferrite. Ce conflit explique
galement lattitude datermoiements dIBM sur le projet dappel doffres du MIT.

En rsum, sans se montrer radicalement oppose au time-sharing, la position dIBM restera


longtemps domine par lune des formes de rsistance technique les plus efficaces, celle de
la force dinertie.

3.3.5.2.1.2 Lindiffrence ou lignorance de SDC et du Pentagone

Outre IBM, quels sont les autres acteurs de linformatique, adversaires du time-sharing ?
Il faut citer ici lexemple dune entreprise trs implique dans les contrats de recherche avec le
Pentagone : la SDC (System Development Corporation). Cre en 1957 par la RAND
Corporation dans le cadre du projet SAGE, SDC est lorigine une entreprise de formation de
programmeurs, devant travailler pour le compte du Pentagone la mise en place de SAGE.

Les travaux de SDC sont alors fonds sur le batch processing, ce qui suscitera un conflit avec
Licklider lorsque celui-ci sera responsable de lARPA/IPTO. Nous reviendrons sur cette
entreprise et sur sa position dans la controverse sur le time-sharing, lors de lvocation du rle
de Licklider lARPA.

Quant au Pentagone, principal commanditaire de la recherche informatique, la situation y parat


plutt contraste. Du ct des principales agences de recherche, comme lAFOSR (de lUS Air
Force) ou lONR (Navy), les tenants du time-sharing vont trouver une aide prcieuse pour leurs
recherches. Ainsi lUS Air Force manifestera-t-elle un soutien total aux projets dvelopps au
MIT, souhaitant mme, selon Robert Fano, que la communaut entire des informaticiens soit
implique dans le time-sharing . De mme lONR jouera-t-elle un rle important dans le
dmarrage du Project MAC, comme nous le verrons.
196
En revanche, dans les autres sphres du Pentagone et y compris lARPA (jusqu
larrive de Licklider), la tendance dominante, au dbut des annes 60, est plutt au batch
processing.
Mais sans doute faut-il voir dans lattitude des responsables du Pentagone ou de lARPA une
manifestation de conservatisme technique, puisque la plupart des administrateurs, qui ne sont ni
des chercheurs ni des ingnieurs en informatique, se contentent de suivre les acteurs du
domaine, comme IBM, SDC ou la RAND.
Il faudra tout le travail dintressement et de dtournement, toute la force de conviction et
tout lenthousiasme des adeptes du time-sharing, au premier rang desquels figure Licklider, pour
faire voluer les positions des uns et des autres.

3.3.5.2.2 Les dissenssions au sein du MIT

Enfin il faut nuancer notre tableau du time-sharing au MIT, qui a pu laisser croire que
lensemble de linstitut se tenait derrire le petit groupe de pionniers. Sil est incontestablement
le bastion et le tremplin du time-sharing au dbut des annes 60, le MIT reste cependant trs
divis. Les partisans des ordinateurs temps partag doivent affronter de fortes rsistances parmi
leurs collgues, notamment au sein du Department of Electrical Engineering et du Lincoln
Laboratory.
Mais ces oppositions ne recouvrent pas exactement celles dIBM ou des autres entreprises.
Les acteurs, leurs intrts et leurs positions ne sont pas les mmes et, l encore, une observation
prcise est ncessaire pour sortir des dichotomies trop faciles, opposant pionniers et
conservateurs .
Au sein du MIT, les controverses se droulent dabord entre chercheurs, partageant les mmes
buts et les mmes intrts ( la diffrence des relations entre IBM et le MIT). Elles portent donc
plutt sur les contenus scientifiques ou techniques du time-sharing. Et lon sait que les
controverses entre pairs en sont dautant plus vives.
Ainsi Jack Dennis, lorsquil travaille sur son projet de transformation du PDP-1 en ordinateur
temps partag, se heurte-t-il, selon McCarthy, une violente opposition de plusieurs chercheurs
du Department of Electrical Engineering, notamment des laboratoires dIntelligence Artificielle.
Ce qui parat tonnant lorsque lon connat la position en pointe de McCarthy, ainsi que celle de
Marvin Minsky, deux futurs grands noms du domaine de lIA. De nombreux chercheurs, dots
alors dun PDP-6, ne veulent pas entendre parler de partage des ressources, menacent mme de
dtruire leur machine si lon y touche et parlent, pour dsigner ironiquement leur machine, dITS
: Incompatible Time-Sharing, en opposition au systme labor par Corbato, qui sappele CTSS
(Compatible Time-Sharing System).
197
Lors de la cration dARPANET, on retrouvera ces crispations de chercheurs,
refusant nettement de partager leur machine et leurs ressources. Sans tomber dans le
manichisme scientifique, en opposant les bons chercheurs aux gostes qui ne veulent pas
partager , il est nanmoins vident que les projets de time-sharing de lpoque impliquent des
changements dhabitude, des remises en cause de situations acquises. Il est ds lors assez normal
quils se heurtent des ractions hostiles67.
Robert Fano, autre acteur-cl de ce nouveau modle dordinateur, signale galement lattitude
plutt rserve, voire hostile, de la majorit des chercheurs de lpoque face au temps partag.
Il note ainsi, pour souligner le scepticisme gnral, que beaucoup de gens lpoque
considraient que le time-sharing tait bon pour les oiseaux... et que linteraction homme-machine
tait considre comme un gaspillage du temps de lordinateur . Il se rappelle galement les
oppositions parfois excessives de certains, comme ce chercheur des Bell Laboratories, un certain
Hamming, lui disant quil tait criminel pour quiconque de programmer en ligne 68
Selon Fano, cette attitude de mfiance (que lon retrouvera plus tard devant la mise en rseaux)
est donc majoritaire chez les informaticiens et partage notamment par quelques grands noms de
linformatique, comme Jay Forrester ou Wesley Clark.
La position de ce dernier est trs intressante relever, car Wes Clark, dont on a vu le rle
pionnier dans le Whirlwind et les TX-0 et TX-2, se dfinit lui-mme comme lun des plus vieux
69
opposants (au time-sharing) , continuellement hsitant dans cette affaire. . Dans son tmoignage,
Wes Clark explique ainsi quil a toujours t trs rserv et trs critique sur le time-sharing,
critiquant surtout le cot lev de ce type de machines et non lobjectif, quil trouve sduisant
( The access part was a great idea , reconnat-il). Mais selon lui, lide de time-sharing est
devenue un peu confuse et le modle retenu de partage du temps (le dcoupage du temps daccs
en petits morceaux, attribus tour de rle chaque utilisateur) lui semble trs lourd grer,
coteux en ressources et finalement ingalitaire. Lopposition de Wes Clark au time-sharing est
sans doute lune des plus argumente et des plus constante, du moins parmi celles quil nous a
t possible de connatre70.

67
Notons cependant que Jack Dennis ne mentionne pas ou peu ces conflits avec ses collgues, souligns en
revanche par McCarthy.
68
R. FANO,Interview by Arthur L. Norberg. 20 April 1989. Cambridge, Mass, Charles Babbage Institute, Center
for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1989, p. 9
69
W. CLARK, Interview by Judy E. O'Neill. 3 May 1990. New York, NY., art.cit., p. 4
70
Lun des signes de lopposition de Wesley Clark au time-sharing sera son refus de lide dEd Fredkin
dimplanter un systme de time-sharing sur le TX-2, conu pour une poigne dutilisateurs. Par ailleurs, membre du
Long Range Computation Study Group, il se solidarisera dHerb Teager, en refusant de signer avec lui le rapport
majoritaire de ses collgues du comit.
198

Pour conclure sur les controverses qui entourent le time-sharing, on pourrait sinterroger sur les
conditions de son succs final au milieu des annes 60, dont ARPANET sera une sorte de
conscration. Comment cette notion et le modle dordinateur dont elle est porteuse, ont-ils
russi vaincre les innombrables forces qui leur font face, allant de la simple force dinertie du
conservatisme aux oppositions les plus farouches ? Louverture ou lentrebaillement de la bote
noire du time-sharing, lors de son mergence au tout dbut des annes 60, confirme, sil en
tait besoin, que linnovation technique ne va pas de soi.

3.3.6 1961-1962 : ralits et potentialits du time-sharing

Comment se prsente la situation en 1961-62 ?


Nous avons montr la naissance de plusieurs problmatisations , au sens donn par la
sociologie de la traduction de construction hypothtique dun monde , comme celles de
Teager, McCarthy, Dennis, BBN, du Long Range Computation Study Group.
Les problmatisations, qui correspondent aux oprations de dfinition, de dlimitation, de
projection dune nouvelle ralit encore en germe, sont engages par diffrents acteurs et
sidentifient eux. Parler de problmatisation revient parler dun acteur et dcrire
larticulation socio-logique quil tente de former.
Dans lexemple du time-sharing, il nous semble que la situation, dans ces annes 61-62,
correspond cette premire tape dun processus de traduction, celle de lmergence de
plusieurs articulations socio-logiques, embryons de rseaux socio-techniques, reliant des acteurs
et des intermdiaires humains et non-humains. La notion darticulation socio-logique, que
chaque acteur tente de constituer lors de sa problmatisation, indique que les contextes
techniques, cognitifs et sociaux sont indissociables.
Ainsi cette poque chacun des protagonistes donne sa propre dfinition du temps partag ou se
rfre des dfinitions plus collectives : nous avons vu ainsi les dissonnances entre Teager et les
autres. Ces dfinitions dun nouveau systme dexploitation ne sont pas de pure rhtorique, elles
ne se limitent pas des textes techniques et scientifiques, mme si elles sappuient sur ces traces,
comme nous lavons not avec les deux rapports du Long Range Computation. Les dfinitions
variables du time-sharing sarticulent galement des artefacts spcifiques et se nourrissent de
diffrents discours (ou ensembles dnoncs), qui viendront leur tour modifier les
199
dfinitions initiales. Lhybridit de linnovation technique se tient l, dans ce
mixte de textes, dobjets techniques, de discours, dacteurs humains, dintrts, etc..
Pour caractriser cette situation encore incertaine dans laquelle se trouve le time-sharing en 61-
62, nous voquerons les trois dimensions suivantes, prsentes sparment pour les besoins de
lexpos mais enchevtres dans la ralit :
- o en sont les artefacts et les projets techniques ?
- quels sont les acteurs humains ou organisationnels, incarnant le time-sharing ?
- quels sont les textes ou les discours sur lesquels sappuie ce mouvement dinnovation ?

3.3.6.1 Des ralisations techniques ingales et spares


Les annes 61-62, au plan de lactualit technique du time-sharing sont domines par quatre
projets en cours :
- celui de BBN, men sur un PDP-1 ;
- celui de Teager, men sur lIBM 7090 ;
- celui de Jack Dennis, men galement sur un PDP-1 ;
- enfin le projet CTSS de Fernando Corbato.

3.3.6.1.1 Le projet CTSS de Corbato : premier projet compatible

Le jeune chercheur devenu vers 1960 Directeur Associ (associate director) du Computation
Center aux cts de Phil Morse, est dj lun des piliers de linformatique au MIT71. Il est
surtout lun des plus fervents partisans des ordinateurs temps partag.
Membre actif et important du Long Range Computation Study Group, il devient lun des
principaux animateurs avec McCarthy du Rapport majoritaire et linspirateur de la solution
intrimaire (appele ainsi pour la distinguer de celle de Teager, juge grandiose ),
prconise par la majorit du comit. Et ds le printemps 61, sans attendre les rsultats de la
dmarche auprs de la direction du MIT, Corbato commence les travaux de conception et
dlaboration dun nouveau systme de time-sharing, selon les plans de cette solution
intrimaire .
Corbato travaille alors avec un couple de programmeurs, Marjorie Daggett et Bob Daley, la
conception de ce prototype de time-sharing, jug trs primitif . En novembre de la mme
anne, lors dun sminaire, ils font la premire dmonstration dun prototype rudimentaire,
fonctionnant sur lIBM 709, auquel sont connects quatre Flexowriter. Le CTSS (Compatible

71
Alors g denviron trente ans, Corbato est prsent au Computation Center depuis sa cration en 1957 et a
commenc sa carrire sur le Whirlwind vers 1952-53.
200
Time-sharing System) est n et va devenir le premier vritable projet de temps partag ,
72
celui que lhistoire retiendra .
Au printemps 1962, lquipe de Corbato procde limplantation du systme CTSS sur lIBM
7090, qui vient dtre fourni au Computation Center73. Notons que Corbato travaille, pendant
plusieurs mois, sur le mme ordinateur que celui de Teager : lIBM 709, puis le 7090. Ces
machines ntant pas prvues pour cet usage, le systme de Corbato est appel Compatible
car il doit tre compatible avec les diffrentes machines disponibles au MIT.
Larrive de lIBM 7090 va tre llment technique dterminant pour lessor du projet CTSS.
En effet, selon les explications de Corbato, le systme de temps partag quil a conu avec son
quipe ne pouvait pas fonctionner correctement sur lIBM 709, lune des dernire machine
tubes. Lon retrouve ici le constat technique entrevu galement par McCarthy et Teager : le time-
sharing ncessite des ordinateurs transistors, beaucoup plus puissants et fiables que les
machines tubes vide.
A partir du printemps 1962, Corbato, Marjorie Daggett et Bob Daley peuvent donc enfin
rsoudre les nombreux problmes techniques rencontrs jusquici sur lIBM 70974.
CTSS nest encore, cette poque, quun prototype de time-sharing, qui commence tre connu
au-del du MIT, notamment grce aux dmonstrations et interventions de Corbato. En tant que
chef de projet, Corbato dploie son activit sur tous les fronts : technique, politique , social. Il
prsente ainsi le projet CTSS, au nom de son quipe, lors de la Spring Joint Computer
Conference du dbut mai 1962.
Il faut enfin noter que les travaux de Corbato sur le systme de gestion des interruptions sont de
sa seule inspiration : ils nont rien voir avec les conceptions de McCarthy, ni avec celles de
Teager. Nous avons donc affaire ici une nouvelle problmatisation , une nouvelle dfinition
du time-sharing, diffrente des autres. Ainsi, si le projet de Corbato vise demble la
compatibilit avec les autres machines, ce qui assurera sans aucun doute son succs, le projet
de Teager, lui, est incompatible avec dautres systmes, ce qui explique peut-tre son chec,
comme nous le verrons plus loin.

72
CTSS est gnralement cit comme le premier projet de time-sharing. Voir notamment R. MOREAU, Ainsi
naquit l'informatique, op. cit.
73
Rappelons que lIBM 7090 est le premier ordinateur transistors, trs fiable et trs puissant (cf supra).
74
CTSS est un systme rsidant en mmoire principale de lordinateur, fonctionnant schmatiquement de la manire
suivante :
- lors dune demande dexcution dun travail, le programme correspondant, stock en mmoire secondaire, est
recherch par le systme ;
- le processeur excute le programme, envoie les rsultats au terminal et renvoie le programme dans la mmoire
secondaire ;
- le systme est prt pour une autre demande, venant dun autre terminal.
201

3.3.6.1.1.1 La triple importance de CTSS

CTSS va connatre un certain succs au MIT et revt une grande importance dans lhistoire du
temps partag pour trois raisons socio-techniques , troitement lies :
- linteractivit : CTSS est lun des tout premiers systmes informatiques dits
conversationnels et interactifs (conversationnel par la succession de questions et de
rponses entre lordinateur et le programmeur, interactif par la possibilit dagir sur le traitement
pendant lexcution du programme). En dpit des imperfections de son prototype75, Corbato
parvient montrer la faisabilit dun systme de time-sharing et russira convaincre les
sceptiques : le fait de taper une question et davoir une rponse immdiate de lordinateur suscite
en effet un trs vif intrt. La dmonstration concrte dun terminal interactif surmonte les
rsistances ou les mfiances des chercheurs, majoritairement rservs devant les discours sur
linformatique interactive.

- laccs collectif : CTSS est le premier systme de time-sharing utilis par des utilisateurs
nombreux et, surtout, diffrents des concepteurs. En loccurrence, le CTSS est utilis pour les
travaux des tudiants du MIT et permet plusieurs tudiants dexcuter simultanment des
travaux. CTSS est un systme ouvert, offrant la possibilit diffrents utilisateurs de diffrentes
disciplines ou travaillant sur diffrents thmes de recherche, de crer des sous-systmes
dapplication. Et dans sa version finale, il offrira des possibilits trs larges denregistrement,
ddition, de mise au point des programmes. Ce sont donc les applications sociales ou socio-
techniques de CTSS, permettant le dveloppement de linteraction et de linteractivit entre les
chercheurs, qui expliquent le succs du time-sharing.
- le support socio-technique du Project MAC : le CTSS de Corbato annonce et prpare le
projet de time-sharing grande chelle, qui sera men au MIT partir de 1963, le Project MAC
(que nous prsentons plus loin). Les deux projets sont indissociables : ils mobilisent les mmes
rseaux dacteurs et dactants et sont interconnects par de multiples chanes de traduction.

3.3.6.1.2 Lchec de Teager et le succs de Corbato

Lvocation du CTSS nous a montr que deux projets concurrents de time-sharing sont conduits
en mme temps au sein du Computation Center - celui de Teager et celui de Corbato -, deux
projets utilisant les mmes machines (lIBM 709 puis le 7090), que Herb Teager, qui a la
prsance de lantriorit, prte Corbato.

75
Par exemple, chaque terminal doit avoir un systme dentranement de bande magntique entirement ddi, ce
qui empche toute exportation du systme ; par ailleurs, les capacits de mmoire sont trs rduites.
202
Il nest donc pas inintressant de revenir sur une comparaison de ces deux projets
parallles et concurrents, dont les destines vont rapidement diverger : le CTSS de Corbato allant
vers le succs et le projet de Teager finissant par un chec. En effet, la rivalit opposant les deux
hommes et les deux projets se termine par le dpart de Teager, qui quittera le MIT pour
lUniversit de Boston, en 1962-1963.

Comment expliquer ces deux devenirs ? Par lintelligence technique suprieure de Corbato ?
Par le caractre individualiste de Teager ?
Pour appliquer le fameux principe de symtrie de Bloor, postulant que les checs comme les
succs de la science et de la technique peuvent sexpliquer par les mmes raisons, sociales et/ou
techniques, nous tenterons de lister les caractristiques de lun et lautre projet, travers le
tableau suivant.
203
COMPARAISON DES PROJETS DE TIME-SHARING
DE H. TEAGER ET F. CORBATO
AU MIT (1960-1963)

Critres de Projet de Teager Projet CTSS de Corbato


comparaison

Objectifs Raliser un service de time-sharing Raliser un systme de time-sharing


poursuivis performant et ambitieux, permettant qui marche , permettant de
des progrs dans diffrents champs nombreux utilisateurs du MIT
disciplinaires et demandant une daccder distance aux ressources de
meilleure interaction avec lordinateur lordinateur.

Public vis Chercheurs de quelques laboratoires Ensemble de la communaut du MIT,


notamment les tudiants

Artefacts Machines du Computation Center : Machines du Computation Center :


concerns - lIBM 709 - lIBM 709
- lIBM 7090 - lIBM 7090

Financement NSF (National Science Foundation) - dabord le MIT, peut-tre galement


la NSF au dbut (61)
- lARPA ( partir de 1963)

Aspects Systme de time-sharing incompatible Compatibilit avec dautres machines


techniques avec les autres machines (do le nom de CTSS : Compatible
gnraux Time-sharing System)

Objet - Dispositif des entres-sorties sur Systme de gestion des interruptions


principal des lordinateur ;
recherches - Interfaces hommes-machines

Proprits et - systme ferm : les utilisateurs - systme interactif, conversationnel


qualits doivent se plier aux conditions du - systme ouvert : possibilit pour
techniques systme chacun de modeler son systme plutt
que dtre contraint par quelquun
dautre
- relative simplicit du systme, lui
permettant dtre expliqu facilement

Conception - ordinateur comme aide au travail - ordinateur comme outil de


sous-jacente de intellectuel, la rsolution de communication, support des
lordinateur problmes communauts en ligne
- accent mis sur la dimension cognitive, - partage de linformation
heuristique de lordinateur - accent mis sur la dimension
communicationnelle et sociale de
lordinateur

Critres de Projet de Teager Projet CTSS de Corbato


204
comparaison

Ides gnrales - vues trs larges et ambitieuses au plan - vues plutt modestes au plan
sur le time- technique technique
sharing - conceptions gnrales assez avances - conceptions gnrales assez avances
sur le time-sharing sur le time-sharing
- inspiration des travaux de Licklider - conceptions proches de R. Fano
sur la symbiose homme-machine

Allis : - dans le Comit technique (Long - dans le Comit technique : la majorit


forces de Range Computation Studuy Group) : des membres (notamment McCarthy,
soutien, allis Wes Clark (par ailleurs rserv sur les Dennis)
extrieurs... systmes de temps partag) - dans le rseau time-sharing :
- dans le rseau time-sharing du Licklider, Fano
MIT : presque aucun chercheur - dans le MIT : la direction de linstitut
- dans le MIT : assez peu de personnes, ; les nombreux utilisateurs de CTSS (la
semble-t-il communaut des tudiants, des
- lextrieur du MIT : la NSF ; IBM chercheurs dautres laboratoires)
(soutien partiel et hsitant) - lextrieur : lARPA/IPTO ( partir
de 1963)

Adversaires - la majorit des membres du Comit - aucun adversaire dans le rseau


technique (notamment McCarthy, time-sharing : Corbato peut
Corbato) mobiliser lensemble du rseau derrire
- les adversaires habituels du time- lui
sharing - les adversaires habituels du time-
sharing, mais de nombreux sceptiques
sduits par CTSS

Pratiques de - travail plutt solitaire de Teager : - travail en quipe intense : Corbato


travail difficults recruter des assistants, assist dun couple de programmeurs ;
caractre jug rigide , rtention de caractre plus ouvert (semble-t-il),
linformation partage de linformation
Ce tableau permet de faire ressortir assez nettement la diffrence principale entre les deux
projets et, peut-tre, la raison de leur diffrence de destin :
- ce qui fait incontestablement la force du projet de Corbato est son caractre doublement ouvert
: ouverture technique de CTSS (avec la compatibilit, la souplesse du projet), lui permettant
dintresser et denrler de nombreuses entits sociales et techniques (dautres ordinateurs,
les tudiants, dautres chercheurs), ouverture sociale de Corbato lui-mme, lui assurant le
soutien de nombreux allis ;
- linverse, le projet de Teager se caractrise par une fermeture peu prs symtrique
louverture de Corbato : fermeture technique du projet (incompatibilit, verrouillage du
systme), fermeture sociale avec lisolement progressif de Teager.
Nous ne dterminerons pas ici la cause du succs de lun et de lchec de lautre, mais nul
doute que les capacits dintressement, de capture, denrlement et de mobilisation des
205
autres entits, sociales et techniques, ont fait la diffrence entre deux projets, la fois
voisins et concurrents. Bien sr le constat rtrospectif frise la tautologie : un projet russit
lorsquil mobilise autour de lui beaucoup de forces. Mais cest parce quil a mobilis ces forces
autour de lui que le projet russit : toute la difficult tant de reconstituer distance ces
mobilisations.

3.3.6.1.3 Le projet de Dennis

Nous avons vu que se dveloppe galement au mme moment un autre projet : celui de Jack
Dennis, men sur un PDP-1. Dennis semble sinspirer beaucoup des conceptions du comit
technique (le Long Range Computation Study Group), dont il fait partie. Mais son projet, bien
que puisant aux mmes sources, se situe dans une optique diffrente de celle de Corbato. L o
les projets de Corbato et Teager comportent des dimensions socio-cognitives fortes, le projet de
Dennis semble surtout concentr sur le matriel. Par ailleurs, lune des caractristiques du
rseau relationnel de ce projet est le travail de partenariat men avec la socit DEC, qui a livr
le PDP-1. Selon Dennis, plusieurs innovations apportes plus tard la srie des PDP sont
dailleurs redevables du travail men sur le PDP-1 en 1960-61.
A cette poque des dbuts, chaque projet de time-sharing constitue ainsi un petit rseau socio-
technique lui seul, connectant chercheurs, matriels, conceptions gnrales, aspects techniques,
financements, partenaires spcifiques. Et certaines lignes de ces rseaux se retrouvent parfois
quelques annes plus tard et dans dautres lieux.
Ainsi, dans le cas du projet de Jack Dennis, lune des lignes ou lun des surgeons de ce projet
apparatra de lautre ct des Etats-Unis Berkeley, avec lun des tout premiers systmes de
time-sharing dvelopps dans les autres universits partir de 1964. Lintermdiaire (humain)
sappelle ici Peter Deutsch, lun des programmeurs travaillant avec Jack Dennis sur le PDP-1,
qui quittera ensuite le MIT pour lUniversit de Berkeley, o il implmentera le mme systme
de programmation sur un autre type de machine (un SDS 940). On voit par l que, mme si les
projets initiaux de time-sharing nont pas tous laiss la mme empreinte, ils ont nanmoins
contribu, chacun sa manire, la dissmination dune ide encore trs minoritaire et localise
seulement Cambridge au dbut des annes 6076.

3.3.6.1.4 Le projet BBN et la mutation de lentreprise

76
Il est par exemple intressant de noter que lUniversit de Berkeley, qui est lune des premires de la cte Ouest
se lancer dans le time-sharing sera galement lun des premiers sites dARPANET, comme nous le verrons.
206
Pour le projet BBN, dont nous avons dj retrac la gense, nous voquerons seulement
lune de ses consquences sur lentreprise dacoustique, qui va acqurir une nouvelle dimension
grce au time-sharing.
En effet, la fin des annes 50, BBN connat une profonde mutation sous leffet de la traduction
opre par Licklider : en deux ou trois ans, le recrutement (au sens propre comme au sens
figur) dentits de toutes sortes - jeunes chercheurs, ordinateurs, projets - a abouti transformer,
traduire lidentit de lentreprise. Traduire tant vraiment prendre ici aux deux sens
proposs par Latour et Callon : transcrire ou redfinir et dplacer (sens linguistique et sens
gomtrique).
Avec linformatique apporte par Licklider et notamment le projet de time-sharing initi par
McCarthy, BBN est la fois redfinie (puisque son identit change) et dplace (puisque
ce nouvel acteur de linformatique occupe rapidement une position leader).
Ainsi en 1961, BBN fait-elle une entre remarque dans le petit monde de linformatique et
bnficie immdiatement dune position centrale :
- par ses innovations techniques sur le time-sharing ;
- par le prestige acquis auprs des chercheurs et tudiants de Cambridge, qui viendront
nombreux se former dans la troisime universit ;
- par les contrats dvelopps par Licklider avec diffrents partenaires importants : lUS Air
Force, mais aussi le Council of Library (que nous verrons plus loin).
De petite entreprise constitue dune poigne de brillants consultants en acoustique, BBN est
devenue, la fin de la dcennie 50, un nouvel acteur part entire de linformatique, comptant
dj environ une cinquantaine de personnes. Lessor de son activit informatique va concider,
de plus, avec une grave crise de sa branche traditionnelle, la branche acoustique, due au scandale
du Lincoln Center77. Et ce serait la rcente diversification de la firme dans linformatique qui lui
aurait permis dviter la faillite.

Nous retrouverons lentreprise BBN lorsque nous arriverons la naissance proprement dite
dARPANET, dont elle sera lun des principaux acteurs.

3.3.6.2 La monte en force du thme du time-sharing dans la communaut informatique


De 1960 1962, cette ide dun autre type daccs aux ordinateurs va faire des adeptes de plus
en plus nombreux parmi la petite communaut informatique. Mme si le thme suscite beaucoup

77 Lacoustique du complexe philharmonique du Lincoln Center tait catastrophique et entrana la destruction du


complexe, provoquant un scandale dans lequel Leo Beranek fut le principal accus. Sur ce point, voir K. HAFNER,
M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, op. cit., p. 103
207
de rticences, voire dhostilits, le fait mme de devenir objet de dbat, de publications, de
controverses, tmoigne du succs de la problmatisation-time-sharing .
Deux lments sont noter dans cette priode bouillonnante des dbuts :
- le recrutement de nouveaux allis, parmi lesquels certains chercheurs importants, comme
Robert Fano ;
- la confrence du centenaire du MIT.

3.3.6.2.1 Lintressement de plusieurs acteurs de la recherche informatique

Le rseau des partisans du time-sharing va stendre progressivement entre 1960 et 63, avant de
prendre son vritable essor partir de 1963.
Parmi les acteurs de la recherche informatique de cette poque, nous avons dtaill le rle des
pionniers des systmes temps partag78. Dans les soutiens dont dispose alors le time-sharing,
notons galement la direction du MIT, notamment Gordon Brown, mais aussi Charlie Townes, le
Directeur et Jay Stratton, le Prsident qui, bien que prudents, encouragent plutt le mouvement.
Jusquen 1962, le time-sharing reste sur la cte Est et plus prcisment Cambridge (MIT et
BBN) et il faut attendre le dpart de McCarthy Stanford pour voir le rseau simplanter sur la
cte Ouest79. Si McCarthy ne peut voir les premires dmonstrations du CTSS de Corbato, il
organise, ds son arrive Stanford, un nouveau projet sur un PDP-1, qui sera le premier
systme de time-sharing fond sur des terminaux daffichage80.
Nous verrons plus loin que plusieurs universits de la cte Ouest seront parmi les premires
dvelopper le temps partag et que la carte dimplantation du time-sharing prcde en partie
celle dARPANET.

3.3.6.2.1.1 Une recrue de poids : Robert Fano

Parmi les acteurs importants gagns trs tt la cause du time-sharing figure un personnage,
que nous avons maintes fois cit sans le prsenter vraiment : Robert Fano.

78
Pour mmoire : John McCarthy, Fernando Corbato, Herb Teager et Jack Dennis au MIT, ainsi que leurs assistants
et le responsable du Computation Center, Phil Morse ; lquipe de BBN, avec Licklider et Fredkin ; les ingnieurs
de DEC du PDP-1, comme Ben Gurley.
79
George Forsythe, le Prsident de lUniversit de Stanford, sollicite fortement McCarthy en 1962, pour quil
vienne Stanford mettre en place un Dpartement dInformatique. Comme cette proposition arrive au moment o
McCarthy se sent dsavou par la Direction du MIT (voir le problme du blocage de lappel doffres), il finit par
accepter et, lautomne 1962, une fois le projet de BBN termin, il quitte la fois BBN et le MIT pour lUniversit
de Stanford.
80
Ce systme sera utilis jusquen 1969-70 pour un travail sur lEAO (Enseignement Assist par Ordinateur).
208
Avec Fano, nous rencontrons un nouveau pionnier de linformatique interactive du
dbut des annes 60, trs proche des thories de Licklider et suivant avec attention tous ces
divers travaux.
A la diffrence de la plupart des acteurs rencontrs jusqu prsent, Robert Fano ne vient pas du
champ de lElectrical Engeneering (la discipline matricielle de linformatique), mais de celui
des sciences de linformation, encore en gestation. En effet, ds lobtention de son PhD au MIT
en juin 1947, portant sur la thorie de linformation, Fano va consacrer ses recherches
lapprofondissement de ces questions thoriques81.
Cest partir de ses travaux initiaux et surtout de ses contacts troits avec Claude Shannon mais
aussi Norbert Wiener, que Robert Fano va dvelopper ses recherches pendant les annes 50 dans
lquipe du RLE (Research Laboratory for Electronics) du MIT. Son champ de recherche
principal concerne le codage et le dcodage de linformation et pendant toutes ces annes 50,
Fano na pas rellement de contact avec les ordinateurs.
Dans le livre quil publiera au MIT en 1961, Transmission of Information et qui est le fruit
de tous ses travaux sur linformation, il dcrira ses premiers contacts avec N. Wiener et Shannon
et limportance, dans sa formation initiale, du double cadre de recherche de la cyberntique et de
la thorie de linformation. Si Fano ne semble pas avoir suivi les Confrences Macy, du moins a-
t-il particip au sminaire de Wiener au MIT et il fait partie, linstar de Licklider, de ce noyau
initial des premiers cybernticiens. Il connat par ailleurs trs bien Licklider, quil rencontre
souvent durant les annes 50, puisquils font partie du mme laboratoire, le RLE.
Vers 1956, Robert Fano devient professeur (full professor) au MIT. Associ lquipe de
direction de Gordon Brown, alors directeur du dpartement dElectrical Engineering, il est en
contact avec de nombreux chercheurs en informatique du RLE et du Computation Center, dont
Minsky et McCarthy. Dans le courant de lanne 60, Jerome Wiesner, lun des chercheurs les
plus minents du MIT, met sur pied un comit de rflexion au sein du RLE: le Center for
Communications Science. Wiesner naura pas le temps dy faire grand-chose, car il sera appel
Washington comme conseiller scientifique de Kennedy. Fano devient donc, la suite de
Wiesner, Chairman de ce comit de recherche et de rflexion sur les sciences de la
communication, qui existera surtout sur le papier. Il tente, sans trop de succs, de susciter des
thmes de rflexion interdisciplinaire, mais constate que la ferveur interdisciplinaire au sein
du RLE a disparu. Par ailleurs, au mme moment, il devient en 1960 senior faculty member

81
En mars 1948, il fait la connaissance de Claude Shannon, lors dune runion de lIRE (anctre de lIEEE :
International Electrical and Electronic Engineering). Trs intress par lintervention de Shannon, Fano lui expose
ses propres travaux sur la thorie de linformation, qui reproduisent une partie du travail de lauteur de la Thorie
mathmatique de lInformation , mais dans une perspective diffrente. Fano a surtout travaill sur la question de
lencodage et les possibilits optimales pour coder les messages.
209
du MIT et va tre encourag par Gordon Brown, doyen de la Engineering School,
apprendre la programmation des ordinateurs. Il suit avec enthousiasme les cours dinformatique,
mis sur pied par Gordon Brown lattention des nouveaux senior faculty members , cours
anims par Corbato et Mc Carthy. Enfin, partageant la prise de conscience de Gordon Brown sur
le rle majeur de lordinateur, il fait galement partie du Comit de Recommandation sur les
futurs besoins du MIT en informatique.
A partir de 1960, ce professeur du MIT est donc devenu une rfrence importante de linstitut,
notamment dans la rflexion qui commence slaborer sur lavenir de lordinateur et de
linformatique, comme latteste son intervention la Confrence du Centenaire du MIT en 1961.
En 1961, il est membre de deux comits de rflexion (sur linformatique et sur la
communication), il a des contacts et des relations avec les diffrents chercheurs de plusieurs
laboratoires du MIT et entend dvelopper des rflexions et des travaux interdisciplinaires. Il est
au courant des travaux mens chez BBN sur le time-sharing et commence sintresser de prs
aux problmes de communication entre ordinateurs. Afin de parfaire sa formation technique,
Robert Fano prend une anne sabbatique au MIT lt 1961 et part travailler au Lincoln
Laboratory, avec le projet den apprendre davantage sur les ordinateurs. Exprience dcisive, car
cest lors de ce passage au Lincoln Labs, en 1961-62, que Fano affine sa conception de
lordinateur, quil entend penser dsormais en termes de fonctions et non plus de composants,
contrairement la reprsentation dominante dalors. Entrevoyant la gnralisation de ces
fonctions, il propose de commencer penser la communication universelle, rendue possible par
82
lordinateur. . Par ailleurs, lors de son passage au Lincoln Lab, Fano rencontre Wes Clark, qui
travaille alors sur le TX-2. Revenu au MIT lautomne 196283, Robert Fano parat alors mr
pour prendre la relve du time-sharing : form la programmation, dveloppant des conceptions
originales sur lordinateur, ayant tiss un solide rseau de relations autour de lui, il remplit toutes
les conditions pour jouer un rle dcisif dans lessor du time-sharing.
Ce sera le Project MAC, pour lequel il faudra nanmoins une impulsion extrieure, celle de
Licklider. Mais nanticipons pas sur notre rcit.

3.3.6.2.2 Emergence publique du time-sharing : la Confrence du Centenaire du MIT de 1961,


les premires publications

Autre signe de lextension du rseau du time-sharing : la Confrence du Centenaire.

82
M. et R. HAUBEN, Netizens, op. cit., p. 85
83
Par une curieuse concidence, cest galement le moment o le pionnier du time-sharing, McCarthy, quitte
linstitut.
210
Au printemps 1961 a lieu une confrence de premier plan, organise loccasion du
centenaire du MIT, pour rflchir sur lavenir de lordinateur et de linformatique. Cette
Confrence du Centenaire runit les plus grands chercheurs de linformatique et des sciences de
linformation de lpoque, parmi lesquels Norbert Wiener, Claude Shannon, John Kemeny,
Robert Fano, Alan Perlis, Charles Percy Snow (chercheur britannique), John Pierce (lun des
pionniers des laboratoires Bell), Licklider... Dans son intervention, ce dernier dveloppe une
vision de lordinateur du futur, considr comme mdiateur et facilitateur de la
communication entre les hommes . En remplacement de dernire minute dun orateur absent, J.
McCarthy est invit intervenir pour prsenter la raison dtre du time-sharing et la conception
nouvelle de lordinateur reprsente par ce nouveau systme dexploitation.
Par cette confrence trs importante, le thme du time-sharing accde ainsi la notorit et la
reconnaissance dans le milieu de la recherche informatique. Les ordinateurs temps partag
apparaissent comme lune des composantes essentielles dun nouveau modle, plus large :
linformatique interactive, qui est encore dans les limbes. Lors de cette confrence, la plupart des
intervenants mettront laccent, par ailleurs, sur le rle fondateur de la cyberntique de Wiener et
de la thorie de linformation de Shannon.

Enfin, dernires marques de lmergence du time-sharing : les publications scientifiques,


dispositifs dintressement essentiels entre tous. Entre 1960 et 62, vont ainsi tre publis
plusieurs articles et rapports sur les ordinateurs temps partag. Aprs le Memorandum de
McCarthy de janvier 59, la communication de Strachey en juin 59 Paris, le Rapport majoritaire
du Long Range Computation Study Group remis en avril 61, un nouveau rapport de recherche est
publi en novembre 61. Il sagit de lun des tout premiers rapports de synthse sur le time-
sharing, labor par Herbert Teager84.
De leur ct, Corbato et son quipe publient le texte de leur intervention de mai 1962 la Spring
Joint Computer Conference, au cours de laquelle ils prsentent leur travail sur CTSS85.

84
Le rapport, Real-Time, Time-Shared Computer Project , est dabord publi par le Computation Center et le
Research Laboratory of Electronics du MIT, avant dtre republi en 1962 dans Communications of the ACM. Il
dcrit le travail men daprs les plans de Teager, paralllement aux travaux de Corbato, sur lIBM 709.
85
F. CORBATO, M. MERWIN-DAGGET, R. DALEY, An Experimental Time-Sharing System, Proceedings of the
American Federation of Information Processing Societies, Spring Joint Computer Conference, 1-3 mai 1962, vol.
21, pp. 335-344
211

3.3.6.3 Dun systme dexploitation un nouveau modle de lordinateur


Nous avons not plusieurs reprises que le time-sharing tait loin dtre rductible la seule
modification du systme dexploitation des ordinateurs et quil fallait dpasser la stricte
opposition technique batch processing vs time-sharing .
La ralit de ce phnomne dinnovation du dbut des annes 60 est infiniment plus complexe et,
comme chaque innovation majeure, elle tisse peu peu un ensemble composite entremlant
spcifications techniques, reprsentations des usages, objectifs sociaux ou socio-cognitifs,
rfrences thoriques, pratiques sociales, voire visions utopiques.
Nous refusons pour notre part daccorder une prminence quelconque lun ou lautre de ces
composants , par exemple en voyant seulement dans le mouvement qui se dessine au MIT
autour du temps partag le produit de linfluence de la cyberntique sur les chercheurs, ou
bien le simple rsultat dun plan politique de recherche nonc par une direction. De mme que,
tout en essayant de montrer les bases techniques du temps partag, nous ne voulons en aucune
manire accrditer lhypothse du time-sharing comme simple tape prvisible dune volution
technique irrsistible.

Nous esprons que, de cette tude dtaille de la priode dmergence, ressortira linextricable
enchevtrement des facteurs de linnovation technique : les exprimentations techniques, portes
par des acteurs humains incertains et diviss, senchanent aux projets programmatiques, eux-
mmes articuls des projections sociales, un imaginaire technique, qui vont la fois
conditionner et dpendre des choix techniques.
En fait, la traduction majeure du time-sharing semble se situer l : dans ce passage progressif,
compliqu et incertain, dun type de systme dexploitation des ordinateurs de lpoque
(problme que lon peut qualifier de strictement technique ) un modle de lordinateur de
porte beaucoup plus large. Autrement dit, une transition, une traduction allant de lobjet
technique - le systme dexploitation temps partag - au nouvel usage de lordinateur -
interactivit, usage collectif - puis au discours sur lordinateur - sur les interfaces
hommes-machines, linformatique communicationnelle - .
Aprs avoir essay de retracer les points forts de ce processus de traduction, ses acteurs et ses
connexions diverses, il importe dsormais de voir de plus prs les composants de ces
discours du time-sharing, les grandes thmatiques qui affleurent dans les textes et les ides
des pionniers de ce type de systme.
212

3.3.6.4 Le time-sharing comme support dune nouvelle vision de lordinateur


Si les textes scientifiques sont lexpression et lexprim de rseaux sous-jacents, ils restent avant
tout porteurs de thmes, dides, densembles dnoncs. Sans voir dans les discours du time-
sharing une cause ni une consquence de celui-ci, il importe den tudier la teneur, den
dgager les constantes.
Lobjectif du temps partag nest pas seulement technique : en permettant le partage des temps
de traitement dun ordinateur entre diffrents utilisateurs, en liminant lattente trop
contraignante du traitement par lots, il sagit en fait de dvelopper la possibilit dune utilisation
collective, partage et directe des ordinateurs et des programmes.
Aussi les projets mens au dbut des annes 60 vont-ils alimenter un ensemble de discours
forte tonalit sociale, communicationnelle, voire utopique, o la marque de la cyberntique est
patente.
Schmatiquement, on peut distinguer trois grands thmes, qui vont nourrir les divers discours et
structurer peu peu une nouvelle vision de lordinateur et de sa place dans la recherche
scientifique et, au-del, dans la socit. Chacun de ces thmes correspond chez lun ou lautre
des acteurs un objectif important assign aux systmes de time-sharing, que lon noncera
ainsi :
- le partage des ressources ;
- le dveloppement du travail collectif ;
- le dveloppement de linteraction homme-machine.
Ces trois thmes ne sont pas propres au temps partag et on les retrouve dans dautres contextes,
sous dautres signatures mais ils constituent le noyau dur de cette thmatique, principal
support dun autre modle de lordinateur.

3.3.6.4.1 Le partage des ressources

Le partage des ressources informatiques est la base mme de la notion de temps partag .
Nous avons dj relev, dans la description technique, que lobjectif premier de ces systmes
tait lutilisation collective, partage, des ressources de la machine. Les avantages dun tel
systme apparaissent trs vite ses promoteurs : tous les programmes utilisateurs, mais aussi les
utilisateurs eux-mmes, sont traits par la machine sur le mme pied, assurant lgalit dans
laccs aux ressources. Concrtement, la dure des tranches de temps, alloues chaque
213
utilisateur sur un terminal, est calcule pour tre la mme pour tous, donnant limpression
chacun que lordinateur travaille uniquement pour lui86.
Aussi, ds les premiers rapports techniques, laccent est-il mis sur les implications sociales de ce
partage des ressources et sur les promesses de changement des pratiques des chercheurs,
jusqualors isols dans leur laboratoire.
Le rapport de la majorit du Groupe dEtude ( Long Range Computation Study Groups
recommendation for a time-sharing system , davril 1961) justifie de la manire suivante
limportance du time-sharing au MIT :

la raison de cette insistance sur le time-sharing vient du fait que le problme principal au MIT ne
rside pas dans la vitesse des ordinateurs mais dans la capacit dinteraction avec les utilisateurs
et avec les utilisateurs des laboratoires. En fait, le dveloppement de la capacit dinteraction
rendue possible par le systme de time-sharing, aura autant dimpact sur la recherche au MIT que
lintroduction en premier lieu de lautomatisation du calcul. 87.
A une poque o les ordinateurs sont encore rservs un petit groupe dexperts et utiliss pour
les calculs scientifiques, le time-sharing reprsente donc une rupture rvolutionnaire, annonant
avec dix ans davance lessor de linformatique individuelle et dmocratique , incarne par le
micro-ordinateur.

3.3.6.4.2 Le travail collectif et les communauts en ligne

On le voit bien, les ingrdients du discours sur le partage des ressources se trouvent en
germe dans les aspects purement techniques du time-sharing : galit dans le partage,
communication entre chercheurs, interactivit, simplicit dans la mise en oeuvre, ouverture du
systme. Une sorte dagencement se cre ainsi entre un objet technique ayant ses propres rgles
et les usages, les discours, les pratiques ; de multiples relations et interactions vont se tisser entre
le dispositif technique et le discours tenu sur ses potentialits, notamment la notion de
communaut virtuelle qui va pouvoir merger.
Si le time-sharing ne dtermine pas une nouvelle vision de lordinateur et de nouvelles
pratiques sociales entre chercheurs, il existe lvidence une continuit socio-technique entre un
systme dexploitation, fonctionnant de manire galitaire et de nouvelles pratiques de
partage des ressources et des informations entre chercheurs qui, sans tre gnres

86
Rappelons que les temps dattente trop longs concernent uniquement les entres/sorties de lordinateur, i.e.
laccs simultan de plusieurs utilisateurs la mme unit de disque. Par ailleurs, le systme na pas grer les
priorits entre les programmes utilisateurs (contrairement aux systmes de multiprogrammation) : il existe ainsi une
plus grande simplicit dans la mise en oeuvre dun logiciel de temps partag que dans celle dun systme en
multiprogrammation.
87
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 29
214
automatiquement par le time-sharing (ou plus tard ARPANET), seront autorises et
encourages par la machine. De lamlioration du travail individuel au partage des ressources
entre un petit groupe dutilisateurs, puis lmergence de vritables communauts
structures par lordinateur, il ny a quun pas ou plutt un cheminement.
Ainsi, pour Corbato et Fano :

Le systme dordinateur en temps partag peut unir un groupe de chercheurs dans une
recherche cooprative pour la solution dun problme commun, ou bien il peut servir de rservoir
commun de connaissances et de comptences dans lequel chacun peut puiser selon ses besoins. En
projetant le concept sur une grande chelle, on peut concevoir une telle installation comme une
bibliothque extraordinairement puissante servant la communaut toute entire, en bref comme
un service public intellectuel. (cest nous qui soulignons)88.
Avec ces intuitions prmonitoires des pionniers du time-sharing, commence apparatre une
toute autre conception de lordinateur, rellement neuve laube des annes 60. Conception
inaugurant toute une ligne de linformatique, dans laquelle on retrouve les communauts
virtuelles, les collecticiels, lhypertexte, lintelligence collective , etc.. La notion des
online communities (communauts en ligne), qui spanouira plus tard sur ARPANET et
Internet trouve ici ses fondements dans le time-sharing, notamment dans la thorisation quen
feront en 1968 des chercheurs comme Licklider et Taylor.

3.3.6.4.3 Linteraction hommes-machines

Le dernier thme, que lon peut rsumer par la recherche de linteractivit, nest pas propre au
time-sharing, comme le montrera ltude des travaux mens par Engelbart. Mais lamlioration
du travail intellectuel par une interaction plus pousse entre lhomme et lordinateur, ou celle des
processus daide la dcision, reprsente un objectif essentiel et affirm ds le dbut des travaux
sur le time-sharing. Ainsi, Teager, dans un papier prsent en 1960 la Georges Washington
University, dveloppe lide que les mthodes heuristiques sont plus prometteuses que les
mthodes exhaustives ou algorithmiques et affirme quil est par consquent dune valeur
considrable dexplorer comment les meilleurs aspects de la dcision chez lhomme et la machine
89
peuvent tre coupls .
Lanalogie avec le concept de man-computer symbiosis , dvelopp la mme priode par
Licklider (voir plus loin), est frappante et tmoigne de la prgnance du thme de linteraction
hommes-machines, de linteractivit.

88
R. FANO, F. CORBATO, Time-Sharing on Computers, In Information, A Scientific American Book, Freeman,
1966, p. 76-77. Citation extraite de M. et R. HAUBEN, Netizens : On the History and Impact of Usenet and the
Internet, op. cit., p. 70
89
J. LEE, J. LICKLIDER, J. McCARTHY, The Beginnings at MIT, art. cit., p. 29
215
Un peu plus tard en 1961, le mme Teager soulignera, dans son rapport de recherche
prsentant son travail sur lIBM 709 :

Lobjectif de ce projet est de dvelopper des dispositifs, des systmes et des langages pour
linteraction fructueuse entre les scientifiques et les ordinateurs, utilisant lordinateur comme une
aide en ligne puissante pour la comprhension 90.
Pour conclure, les objectifs du mouvement autour des ordinateurs temps partag sont la fois
sociaux (avec les communauts en ligne), socio-cognitifs (avec les prmisses de lintelligence
collective , la rsolution collective de problmes), communicationnels (avec les changes entre
chercheurs), techniques (avec la connexion dordinateurs htrognes).
Autant dlments la base dARPANET, que lon peut ds lors interprter comme une
extension lchelle du pays de ces principes mis en oeuvre au niveau local.

3.3.7 Cartographie de lmergence du time-sharing

Comme pour le Whirlwind, nous avons tent de reprsenter par deux schmas lenchevtrement
compliqu des oprations de traduction du processus dmergence du time-sharing.

90
Rapport de Herbert Teager, Real-Time, Time-Shared Computer Project , Computation Center and Research
Laboratory of Electronics, MIT, novembre 1961, cit dans LEE, LICKLIDER, MCCARTHY, Ibid., p. 28
216

Schma 2.1 : La filire du time-sharing : 1957-1960


217
Schma 2.2 : La filire du time- sharing : 1960-1962
218
LEGENDE DES SCHEMAS

I/ Les ENTITES (acteurs et actants, intermdiaires...) : cinq types dentits

1- Les Acteurs organisationnels, les acteurs-rseaux (par ex. un thme de recherche) : en


Majuscule ou Minuscule Gras. Ex. : ARPA, TIME-SHARING, Lincoln Laboratory...

2- Les Acteurs humains : en Minuscule Gras. Ex. : Licklider, Roberts...

3- Les Artefacts et les projets techniques : en Minuscule ou Majuscule Gras Italique. Ex. :
IMP, CTSS, Project MAC, Whirlwind...

4- Les Textes : en Minuscule Normal Italique et entre . Ex. : Conceptual Framework

5- Les Evnements : en Minuscule Gras et Normal. Ex. : Avril 1967 Runion des ARPAs
Contractors

II/ Les POLES : trois ples

- le ple S (Scientifique) : universits, laboratoires de recherche, agences civiles de financement


de la recherche, associations scientifiques...

- le ple A (Arme) : agences militaires de financement, organismes et armes du Pentagone


(Navy, US Air Force, Army), par extension instances du pouvoir politique.

- le ple E (Entreprises) : toutes les entreprises prives ou para-publiques, spcialises dans


linformatique, les tlcommunications...

III / Les RELATIONS et OPERATIONS DE TRADUCTION entre ENTITES

1- Les relations de toutes natures (appartenance, intressement , association...) entre


deux entits ou entre deux ples :

2- Les flux financiers (financements des projets par une agence) :

3- Les oprations indiquant une mobilisation , une forte convergence dacteurs/actants,


autour dun projet ou dun acteur-rseau :

4- Les transformations de projets ou dacteurs, rsultats de diverses micro-oprations de


traduction :
219

3.4 Emergence de linformatique interactive et communicationnelle

Le time-sharing doit tre replac dans le contexte plus large de lmergence dun nouveau
modle de lordinateur, qui commence se faire jour laube des annes 60 : linformatique
interactive, que lon peut opposer au modle encore dominant de linformatique
computationnelle. Ce nouveau modle va trouver son expression la plus aboutie dans les travaux
de Licklider et dun autre thoricien des interfaces, Douglas Engelbart.

3.4.1 Licklider, thoricien de linformatique interactive

Dans notre description du rle de Licklider chez BBN au dbut des annes 60, nous avons
voqu deux tudes menes pour le compte de lUS Air Force et pour celui des bibliothcaires
amricains. Cest sur ces deux tudes que nous entendons revenir.

3.4.1.1 Des ordinateurs et des hommes


Nous avons vu que, ds son arrive chez BBN en 1957-58, Licklider organise et anime un petit
groupe de chercheurs.
Une tude interdisciplinaire, mene en 1959 pour le compte de lAir Force Office of Scientific
Research sur les problmes de lavenir de la recherche, lui donne loccasion de dvelopper un
nouveau concept des systmes hommes-machines et une vision originale de lordinateur.
Inspire par la cyberntique de Wiener, cette tude interdisciplinaire mobilise une partie de son
quipe et Licklider travaille sur les significations de la notion de systme pour le monde
scientifique et technique. Plusieurs runions interdisciplinaires sont organises pour cette
recherche, voquant, selon son expression, une sorte de cercle de Wiener miniature 1.
Cest la suite de cette tude, la finalit plutt abstraite, quil publie en mars 1960 son premier
article thorique Man-Computer Symbiosis 2, dans lequel il expose sa notion de symbiose

1
Un autre chercheur (que nous retrouverons plus loin), Tom Marill, rejoint ce groupe de BBN et participe cette
tude ; il dveloppe, sous contrat, les premiers rseaux smantiques (semantic networks).
2
Larticle original (LICKLIDER, J.C.R., Man-Computer Symbiosis, in IRE Transactions on Human Factors in
Electronics, vol. HFE-1, mars 1960, p. 4-11) sera republi en 1990 par la socit DEC, dans : DIGITAL
SYSTEMS RESEARCH CENTER, In Memoriam : J.C.R. Licklider : 1915-1990, Digital Equipment Corporation,
220
homme-ordinateur et trace les voies possibles de dveloppement dune
informatique interactive, en rupture complte avec le modle dominant de lpoque. Licklider y
dcrit certains rsultats de l tude mene chez BBN3. Cet article va permettre Licklider de
structurer et de formaliser sa conception de lordinateur comme technologie intellectuelle,
comme outil daide la dcision, i.e. dengager une problmatisation denvergure qui
aboutira quelques annes plus tard. Licklider devient alors le thoricien le plus abouti du time-
sharing et de linformatique interactive, le visionnaire dune autre utilisation possible de
lordinateur. Toute son action et ses textes ultrieurs prolongeront les intuitions de la symbiose
homme-ordinateur .

3.4.1.1.1 Une vision novatrice de lordinateur, appuye sur une conception continuiste des
rapports hommes-techniques

Deux choses nous frappent la lecture de Man-Computer Symbiosis : dune part les ides,
rvolutionnaires pour lpoque, sur le rle possible de lordinateur et dautre part, laffiliation
intellectuelle de Licklider, mme son corps dfendant, tout un courant de la pense des
techniques dans lequel il prend sa place aux cts de Samuel Butler, Simondon ou Leroi-
Gourhan.
Comment Licklider dfinit-il tout dabord cette notion de symbiose homme-ordinateur ?
Comme un dveloppement attendu dans linteraction cooprative entre les hommes et les
4
ordinateurs . Man-Computer Symbiosis dveloppe lide dune interaction troite entre
lordinateur et lhomme, pour penser ensemble, partager et se rpartir les tches - principalement
heuristiques versus algorithmiques . Dans cette perspective, les hommes devront fixer les buts,
formuler les hypothses, dterminer les critres, accomplir les valuations , tandis que les machines
feront le travail automatisable . Les effets attendus de la symbiose sont une meilleure
efficacit des oprations intellectuelles, plus importante que lorsquelles sont menes par un
homme seul5. Les proccupations de Licklider rejoignent ici celles dEngelbart (voir plus loin),
dans la recherche de lefficience intellectuelle.

1990, pp 1-20. Disponible sur WWW: <http://gatekeeper.dec.com/pub/DEC/SRC/research-reports/abstracts/src-rr-


061.html>.
3
Selon Licklider lui-mme, larticle ne provient pas directement de la recherche pour lUS Air Force mais dune
rflexion personnelle sur lanalyse des mcanismes cognitifs loeuvre dans un travail de cration et
lautomatisation possible des procdures de routine par lordinateur.
4
J. LICKLIDER, Man-Computer Symbiosis, In Digital Systems Research Center, In Memoriam : J.C.R. Licklider :
1915-1990.], art. cit., p. 1
5
Cest videmment dans le domaine des activits de pense technique et scientifique que Licklider situe les
principaux bnfices attendus dune telle symbiose. Ayant observ, par une tude empirique mene sur son propre
221
Pour mieux expliquer ses objectifs, Licklider donne des indications intressantes sur les
axes de recherches dont il entend se dmarquer. Il distingue ainsi son projet de deux autres
orientations dveloppes alors : le Mechanically Extended man et lIntelligence Artificielle.
La notion dhomme prolong mcaniquement , selon lexpression dun certain J. D. North6,
concerne tous les systmes fonds sur lextension, le prolongement dorganes humains, comme
le bras, loeil, etc.. Derrire cette notion, qui nest pas sans voquer lhomme-machine et
toute la ligne des automates, figurent les travaux ouvrant la voie lautomatisation, au
remplacement de lhomme par les machines. Les systmes semi-automatiques ne peuvent tre
symbiotiques , puisquils se fondent, partiellement ou non, sur llimination de lun des
lments du couple (lhomme en loccurrence) et sont donc trs diffrents du projet de Licklider.
La symbiose nest, en aucun cas, synonyme dautomatisation.
Licklider distingue galement le projet de symbiose homme-machine de celui de
lIntelligence Artificielle. Reconnaissant que son concept nest srement pas lultime paradigme
pour les systmes technologiques complexes , il admet quil sera sans doute dpass terme par les
progrs attendus dans lIntelligence Artificielle et, cet gard, il fait rfrence aux travaux alors
en cours de Newell, Simon et Shaw sur lIA, le general problem solver , etc..
Licklider dveloppe ici une intuition forte sur lavenir de lordinateur, servant de postulat
implicite lIA, intuition selon laquelle les machines lectroniques ou chimiques surpasseront le
cerveau humain dans la plupart des fonctions, considres jusqu prsent comme exclusivement de son
7
domaine. . Prmonition que lon ne peut que rapprocher de celle du clbre palontologue
Leroi-Gouran, qui affirme la mme poque :

Imaginer quil ny aura pas bientt des machines dpassant le cerveau humain dans les
oprations remises la mmoire et au jugement rationnel, cest reproduire la situation du
Pithcanthrope qui aurait ni la possibilit du biface, de larcher qui aurait ri des arquebuses, ou
plus encore dun rhapsode homrique rejetant lcriture comme un procd de mmorisation sans
lendemain. 8

travail intellectuel en 1957, que lactivit la plus importante est de garder des traces et que le temps de
pense est principalement consacr des activits de bureau ou mcaniques (recherche, calcul, dessin,
transformation, etc.), ses conclusions dobservation le conduisent lide que les oprations qui demandent le
plus de temps, habituellement consacres la pense technique sont celles qui peuvent tre effectues de manire
plus efficace par les machines que par les hommes. Do la ncessit de crer une relation de symbiose entre
lhomme et une machine rapide de recherche dinformation et de traitement des donnes , cette interaction
cooprative pouvant amliorer le processus de pense. . (J. LICKLIDER, art. cit., p. 5)
6
Dans la rfrence suivante, cite par Licklider : J.D. NORTH, The rational behavior of mechanically extended
man , Boulton Paul Aircraft Ltd, Wolverhampton, Eng., september, 1954
7
J. LICKLIDER, Man-Computer Symbiosis, art. cit., p. 2
8
A. LEROI-GOURHAN, Le Geste et la parole, tome 2, Albin Michel, 1964, p. 75
222
Moins ambitieuse que lIntelligence Artificielle9, dont elle ne partage pas tous les
postulats, la symbiose homme-ordinateur de Licklider vise en fait deux objectifs spcifiques :
- faire participer les ordinateurs la formulation des problmes ;
- les faire intervenir dans les processus de pense en temps rel.
Concernant le premier objectif, Licklider se livre dabord une observation sur le modle daide
cognitive apporte par les ordinateurs de lpoque : ils aident rsoudre des problmes pr-
formuls, ou traiter des donnes selon des procdures prdfinies. Certes, la pr-formulation
dun problme par lutilisateur savre tout fait fconde dans de nombreuses situations et
lintrt de la programmation, en tant que dcomposition algorithmique de toutes les tches et
procdures accomplir, nest plus dmontrer. Mais Licklider note que, dans ce type de
configuration o lutilisateur peut lui-mme penser son problme lavance et le prformuler,
lassociation symbiotique avec lordinateur nest pas ncessaire. . Or les dmarches intellectuelles
fondes sur la programmation comportent de srieuses limites, car certains types de problmes
ne peuvent tre penss lavance ou programms. Citant Poincar ( la question nest pas : quelle
est la rponse ? La question est : quelle est la question ? ), Licklider inscrit sa notion de symbiose
homme-ordinateur dans cette catgorie de problmes, o la question est plus importante que la
rponse. Lobjet principal de la Symbiose homme-ordinateur est donc de faire intervenir les
ordinateurs dans le questionnement, la formulation des problmes et non plus seulement dans le
traitement des donnes. Nannonce-t-il pas ici les systmes experts et tous les systmes
daide la dcision ?
Le deuxime objectif annonc de la symbiose , i.e. lintervention de lordinateur dans les
processus cognitifs en temps rel, est bien entendu li au premier. Si lon veut que lordinateur
intervienne dans la formulation de problmes, il faut quil puisse le faire en temps rel , la
mme vitesse que la pense. Cette ncessit socio-technique conduit Licklider une critique
svre du systme en vigueur dans les ordinateurs dalors, le traitement par lots : il imagine ainsi
lexemple, forcment absurde, dune bataille dirige laide dun ordinateur fonctionnant en
diffr et qui serait perdue avant la deuxime tape du traitement des donnes10.

9
Pour Licklider, les rsultats attendus de lIA seront trs longs venir : selon les conclusions de son tude
multidisciplinaire mene chez BBN sur les problmes futurs de Recherche et Dveloppement de lUS Air Force, il
faudrait attendre 1980 pour voir des rsultats significatifs de lIA dans le domaine militaire. Licklider pense, quant
lui, que cinq annes peuvent suffire dvelopper la Symbiose homme-ordinateur.
10
Nous citons in extenso la dmonstration de Licklider Imagine trying, for example, to direct a battle with the aid
of a computer on such a schedule as this. You formulate your problem today. Tomorrow you spend with a
programmer. Next week the computer devotes 5 minutes to assembling your program and 47 seconds to calculating
the answer to your problem. You get a sheet of paper 20 feet long, full of numbers that, instead of providing a final
solution, only suggest a tactic that should be explored by simulation. Obviously, the battle would be over before the
second step in its planning was begun. To think in interaction with a computer in the same way that you think with a
colleague whose competence supplements your own will require much tighter coupling between man and machine
223
Pour que lordinateur soit en interaction avec la pense, il faut un couplage entre
lhomme et la machine beaucoup plus troit et donc une possibilit technique de temps rel.
Quels sont les pr-requis techniques ncessaires la ralisation de cette association cooprative
? En bon ingnieur de linformatique, Licklider dtaille dans son article les domaines de
recherche, dans lesquels des dveloppements significatifs devront tre accomplis au pralable,
savoir : le time-sharing, les composants et lorganisation des mmoires, les langages de
programmation et les quipements dentre et sortie. On voit que le champ est large et couvre
une bonne partie des domaines de recherche de linformatique.

Cet article fondateur nouvre pas seulement une voie nouvelle la recherche informatique : sans
dvelopper de rflexion thorique sur la question de la technique , Licklider exprime
nanmoins une conception des rapports hommes-techniques continuiste et mdiologique avant
lheure. La rfrence la notion de symbiose, au centre de sa conception de lordinateur, est
particulirement explicite. Pour la dfinir, il emprunte bien entendu la biologie, partir de
lexemple de la pollinisation du figuier par un seul insecte et de la relation dinterdpendance, de
lassociation intime entre les deux organismes qui en rsulte, chacun ayant besoin de lautre pour
vivre. Pour lui, la Symbiose homme-ordinateur nest quune nouvelle sous-classe des
nombreux systmes hommes-machines, quil sagit de penser en termes de couplage.
Ainsi :

les ordinateurs peuvent faire volontiers, bien et rapidement beaucoup de choses difficiles ou
impossibles pour lhomme, et les hommes peuvent faire volontiers et bien, pas moins rapidement,
beaucoup de choses difficiles ou impossibles pour les ordinateurs.11.
Do la ncessit dune coopration symbiotique entre les deux, qui pourrait tre dune
grande valeur .
Le psycho-acousticien, marqu par la cyberntique, sinscrit ici dans la longue ligne des
penseurs de la co-volution hommes-techniques et du couplage hommes-machines, etc.. Ce
thme du couplage homme-machine se retrouve par exemple chez Samuel Butler (avec
Erewhon), chez Simondon (avec la notion densemble technique et la relation de lhomme
chef dorchestre de ces ensembles techniques) et surtout chez Leroi-Gourhan, thoricien de
lextriorisation de lhomme par la technique12.

than is suggested by the example and than is possible today. (J. LICKLIDER, Man-Computer Symbiosis, art. cit.,
p. 4
11
J. LICKLIDER, art. cit., p. 6
12
Il faudrait galement citer les biologistes Varela et Maturana, chez qui la notion de couplage structurel est
galement centrale.
224

Quel a t limpact de ce texte, considr aujourdhui comme lun des textes fondateurs de
linformatique interactive ?
Une occasion importante daffirmer son rle de thoricien et de visionnaire de linformatique
sera offerte Licklider en 1961, lors de la Confrence du Centenaire du MIT que nous avons
dj voque. Son intervention semble avoir fait date devant cet auditoire prestigieux. Cette
confrence lui permet de dvelopper publiquement son concept de symbiose homme-
ordinateur et daffirmer fortement la nouvelle voie quil propose la recherche informatique
mergente, celle de lordinateur-outil intellectuel, compltant et clairant les activits et les
processus cognitifs humains. Ainsi dclare-t-il :

par sa contribution la formulation de la pense (...), lordinateur nous aide comprendre la


structure des ides, la nature des processus intellectuels 13.
Si la symbiose homme-machine semble avoir rencontr un cho certain au dbut des annes
60, son influence plus long terme ne fait en revanche aucun doute, si lon en juge par le
nombre de citations et de commentaires suscits, notamment chez les diffrents acteurs
dARPANET. Ainsi Robert W. Taylor, dans sa prface de louvrage publi en hommage
Licklider en 1990 par la socit DEC, In Memoriam : J.C.R. Licklider , rappelle, entre autres
louanges des multiples acquis dont les informaticiens lui sont redevables, le caractre
prmonitoire de Man-Computer Symbiosis qui a fourni un guide suivre pour des dcennies de
14
recherche en informatique.

Cette vision des relations entre les hommes et les ordinateurs, refusant tout la fois lhomme
remplac par la machine et lhomme au service de lordinateur, ouvre la voie une conception
interactionniste, toujours fconde aujourdhui. Plus immdiatement, elle fournit un cadre
thorique important tous les pionniers de linformatique interactive.

3.4.1.2 La prmonition des bibliothques virtuelles et de la numrisation


Lvocation dune autre recherche mene par Licklider peu prs la mme poque nous
montre, non seulement lextraordinaire polyvalence de ce chercheur, la diversit et ltendue de
ses rseaux relationnels, mais aussi la circulation des ides, la percolation des concepts de

13
M. et R. HAUBEN, op. cit., p. 84
14
Digital Systems Research Center, In Memoriam : J.C.R. Licklider : 1915-1990, Digital Equipment Corporation,
1990, p. 4
225
linformatique, passant de la recherche thorique aux applications militaires et
bibliothconomiques.
Quelques mois aprs la publication de Man-Computer Symbiosis, Licklider, qui travaille toujours
chez BBN, va avoir loccasion dappliquer ses conceptions novatrices dun autre rle possible de
lordinateur, sur un terrain qui ne cessera de lintresser : celui des bibliothques et de la
recherche dinformation.
En novembre 1961, il commence ainsi une recherche chez BBN sur lutilisation de lordinateur
dans le stockage, lorganisation et la recherche de linformation . Ce travail, men sur le PDP-1, est
en fait lune des premires applications pratiques du systme de time-sharing, que lquipe de
Fredkin a commenc implanter. Ltude porte plus prcisment sur limpact de lordinateur sur
les bibliothques (dj !) et elle est commandite par le Council on Library Resources. Elle
durera deux ans. Mais Licklider et ses associs15 sintressent surtout aux bases de connaissance,
aux systmes hommes-machines interactifs et aux procds de stockage de linformation16,
plutt qu lutilisation des ordinateurs dans les bibliothques. Selon Licklider, ces sujets de
recherche sont alors dans lair du temps, puisque lquipe du futur Xerox PARC travaille
galement sur le mme thme.
Au cours de cette tude, Licklider et son quipe seront trs soutenus par le Directeur du Council,
Verner Clapp, en dpit de la mfiance de celui-ci pour les ordinateurs. La recherche, sans doute
perturbe partir de novembre 62 par le dpart de Licklider pour lARPA, nen continuera pas
moins et se terminera en novembre 1963, lorsque Licklider remettra son rapport final Verner
Clapp. Ce dernier, enthousiasm par la qualit du travail de lquipe de Licklider, fera publier le
rapport par le MIT en 1965. Louvrage paratra ainsi, aux MIT Press, sous le titre Libraries of
the future .
On peut voir dans cet ouvrage la prmonition de la notion de bibliothque virtuelle . En effet,
Licklider y dveloppe une vision tonnante dun futur rseau de la connaissance et de
linformation, sorte de bibliothque virtuelle avant la lettre. Il dcrit les avances
technologiques qui vont se produire dici lan 2000 (reprsentant le futur ) et qui rendront
possible la cration dun rseau national dordinateurs contenant tout le savoir disponible.
Diffrents dispositifs sophistiqus permettront aux utilisateurs de communiquer et dobtenir
toutes les informations pertinentes. Licklider anticipe galement sur la numrisation gnralise

15
Bertram Raphael, R. Kain et Daniel Bobrow.
16
Fredkin, un autre chercheur de BBN, publiera pendant cette tude un article intitul TRIE Memory , prsentant
un systme de stockage dinformation bas sur la notion de pointeurs et dindex. Licklider et lui travaillent sur une
machine du Lincoln Laboratory (7094 ou 7090) lexprimentation de ce systme de recherche par index
alphabtique (sorte de prcurseur des recherches sur les mots du titre ou dune phrase).
226
puisquil prdit que ce systme dynamique naura pas besoin de livres ou de
documents physiques , car des techniques de recherche affine, des crans daffichage et des mthodes
17
dimpression rapide rendront ces artefacts passifs superflus . Ne peut-on voir l une prmonition
de lInternet actuel et de la trilogie de base de la recherche dinformation sur le web : moteurs de
recherche, interfaces graphiques et imprimantes ?
Licklider fonde ses intuitions sur le postulat conomique selon lequel linteraction avec
linformation et la connaissance constituera 10 ou 20 % de lactivit totale de la socit , se posant
comme vritable prophte de la socit de linformation .
Dernire remarque sur ce livre essentiel dans loeuvre de Licklider et, probablement, dans
lhistoire des bibliothques et des systmes dinformation : la rfrence Vannevar Bush, qui
mrite dtre souligne. Non seulement Licklider ddicace son livre au Dr Vannevar Bush, mais
lauteur de Libraries of the future sinscrit explicitement dans la ligne des intuitions de
lauteur de As we may think : il crdite ainsi, dans la prface de son livre, larticle de Bush
comme ayant eu, pour lui, la plus grande influence extrieure sur ses ides18. De son ct,
Verner Clapp, le Directeur du Council on Library Resources, tablit dans son avant-propos au
livre de Licklider une relation directe entre les prmonitions de Bush et son projet hypertextuel
de Memex, permettant chacun de stocker, de relier et de retrouver linformation pertinente, et
le travail de Licklider sur les bibliothques du futur .

Outre la prospective sur lavenir des bibliothques, Licklider et ses associs publieront
galement un autre article dans le fil de cette recherche mene pour le Conseil des Bibliothques.
En octobre 1966, la revue American Documentation publie ainsi un article de Licklider, co-crit
avec Daniel Bobrow, R. Kain et Raphael Bertram, A Computer-Program System to Facilitate
The Study of Technical Documents . Les auteurs y prsentent le Symbiont, un systme
informatique dvelopp par Licklider et son quipe, permettant de stocker, rechercher et afficher
des documents ou des extraits de documents19.

17
J. LICKLIDER, Libraries of the Future, MIT Press, 1965 ; rsum de la notice de louvrage dans Information
Science Abstract, sur le serveur DIALOG, 1998.
18
Peut-tre peut-on voir l un simple gage dallgeance intellectuelle plutt convenu, car Licklider reconnat que,
sil avait beaucoup entendu parler depuis longtemps de larticle de 1945, il venait seulement de le lire, aprs avoir
men lessentiel de ses recherches pour le Council of Libraries...
19
Conu pour dvelopper laide de lordinateur la recherche, le Symbiont permet la semi-automatisation de la
prise de notes, facilite la manipulation et la comparaison de graphes et permet la recherche dextraits de textes
partir de mots ou de phrases. Il sagit l des rsultats des travaux mens chez BBN quelques annes auparavant,
lorsque Licklider et son quipe cherchaient construire un systme de traitement de la documentation technique.
227
Ainsi la documentation et les problmatiques de la recherche de linformation ont t pour
Licklider lun des terrains privilgis dexprimentation de sa conception de la symbiose
hommes-ordinateurs. Et quil sagisse de ses recherches pour lUS Air Force, de ses travaux
thoriques, de ses exprimentations techniques de time-sharing sur le PDP-1, de cette tude
mene pour les bibliothques, de ses multiples interventions, toutes les activits de Licklider
entre 1960 et 1962, vont faire de lui un vritable missionnaire de linformatique interactive.
Mais Licklider, aussi important soit-il dans lmergence de ce nouveau paradigme, nest pas le
seul et il faut prsenter ici un autre acteur et thoricien de ce modle dordinateur : Douglas
Engelbart.

3.4.2 Engelbart ou lingnierie des interfaces

Engelbart est un personnage clbre de linformatique, qui lon doit la plupart des innovations
majeures concernant les interfaces, dont la souris. Pionnier des interfaces graphiques, de
lhypertexte, des collecticiels , Engelbart jouera galement un rle important dans
lmergence dARPANET.
Mais pour lheure, i.e. au tournant des annes 50-60, Engelbart na pas encore perc . Nous
retracerons donc en premier lieu son parcours initial, qui le conduira devenir galement un
point de passage oblig de lmergence dARPANET.

3.4.2.1 Linfluence de Bush, la formation initiale en lectrotechnique


Lvocation de la formation initiale dEngelbart permettra de mieux cerner le parcours de cet
acteur qui, la diffrence des autres (Licklider, McCarthy, Fano, Kleinrock, Roberts), est le
premier personnage provenant de la cte Ouest et qui nest, ni issu du MIT ni pass par le moule
de la cyberntique. Engelbart inaugure dune certaine manire la part californienne de
linformatique naissante, dont il sera pendant longtemps lune des figures emblmatiques.

Si lon veut retracer depuis le dbut la carrire de ce clbre chercheur, n en 1925 Portland
(Oregon), il faut commencer par voquer cet autre grand nom de la recherche amricaine,
Vannevar Bush, auteur de larticle fondateur de lhypertexte, As We May Think , publi en
juillet 1945. En effet, selon le propre tmoignage dEngelbart20, la lecture de larticle de Bush

20
Voir notamment sa lettre V. Bush : D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human
Effectiveness, In J. NYCE, P. KAHN, Paul (sous la dir. de), From Memex to Hypertext : Vannevar Bush and the
Mind's Machine, Academic Press, 1992. p. 235-244
228
aura constitu pour lui une sorte dillumination , qui orientera et guidera
21
tous ses travaux ultrieurs . Cette lecture dcisive, qui orientera ses futurs travaux, survient dans
un contexte et sur un terrain dj propices. Car cest au cours de la guerre, lors de sa
premire exprience de travail sur des crans de radar dans un environnement machinique
complexe, que sbauche lintuition, qui ne le quittera plus, des potentialits des interfaces
hommes-machines.
Aprs sa dmobilisation de larme en 1946, Engelbart commence des tudes en
lectrotechnique22, qui le mneront en 1957 un poste de chercheur au prestigieux Stanford
Research Institute (SRI, devenu SRI International) de lUniversit de Stanford.
Sa formation initiale est acheve et cest partir du SRI que commence, 32 ans, sa carrire de
chercheur, qui le conduira aux sommets de la computer science .
Pendant ses deux premires annes au SRI, Engelbart travaille dabord dans son domaine
dexcellence, celui des composants magntiques dordinateur. Mais on peut penser quil
consacre une bonne part de son activit llaboration de son programme de recherche et la
mise en place du laboratoire, qui sera son cadre de recherche pendant prs de 20 ans.

3.4.2.2 La problmatisation de laugmentation


Au cours de ces annes 40-50 de formation initiale et de maturation intellectuelle, prend corps
peu peu ce qui sera lobsession de toute sa vie : lamlioration de lefficacit intellectuelle de
lindividu et de la capacit rsoudre des problmes complexes. Cette proccupation,
quEngelbart fait remonter aux annes de guerre et la lecture de larticle de Bush, prendra le
nom dAugmentation , ou plus tard de Bootstrapping . Le nom de Doug Engelbart sera
dsormais indissolublement li cette notion, qui recouvre lensemble de ce processus de
traduction , amorc la fin des annes 50 au SRI.

21
Rappelons lanecdote, devenue clbre dans lhistoire de lhypertexte. A lautomne 1945, le jeune Engelbart,
alors technicien radar de lUS Navy attend sa dmobilisation sur lune des les Philippines. Au cours de ses lectures
dans une bibliothque de la Croix Rouge, en bordure de la jungle, il tombe par hasard sur larticle de Bush, qui
vient dtre re-publi dans une autre version par la revue Life, et il va lire avec avidit , selon son expression, le
clbre article As we may think ..
22
Ds lobtention de son premier diplme technologique, le BS (Bachelor of Sciences, ou Bachelors Degree) en
Electrical Engineering de lUniversit de lOregon, Engelbart travaille de 1948 1951 comme ingnieur lectricien,
au NACA Ames Laboratory Mountain View (Californie) (rappelons que le NACA est devenu la NASA en 1958).
Mais, lass de travailler sans vritable but, il quitte le NACA en 1951 et commence alors formuler lobjectif de ses
recherches, ce qui le dcide reprendre ses tudes. Il retourne alors lUniversit de Californie de Berkeley pour
continuer sa formation et, aprs avoir dcroch en 1952 le Engineers Degree (Master), obtient en 1955 le PhD en
Electrical Engineering. Recrut comme professeur assistant dElectrotechnique lUniversit de Berkeley, il y reste
deux ans avant dentrer au SRI.
229
Laugmentation ne saurait tre vue seulement comme la thorie dun chercheur
original. Elle exprime littralement toute la dmarche dEngelbart, la problmatisation laquelle
il va sidentifier, puis lensemble des moyens humains et matriels quil mobilisera et au final,
lacteur-rseau quil russira constituer autour de lui : un rseau reliant des acteurs humains
(lui-mme et son quipe), des moyens matriels, un cadre de travail (le laboratoire de lARC), un
programme de recherche, des soutiens extrieurs, diffrents textes et rapports, un ensemble de
conceptions originales sur les processus dapprentissage et les ordinateurs, de nombreux
artefacts et des innovations de toutes sortes (la souris), des projets techniques importants (H-
LAM), etc..
Avant de devenir cet acteur-rseau majeur de linformatique amricaine, comment cette
problmatisation de lAugmentation va-t-elle merger et sur quoi porte-t-elle ?

Selon Engelbart lui-mme, ses intuitions et ses ides originales sur lordinateur, comme outil
possible daide au travail intellectuel, se heurtent dabord pendant plusieurs annes
lincomprhension et au rejet, y compris au SRI. Ce nest que vers la fin des annes 50, lorsque
le climat gnral de la recherche informatique commence changer, quEngelbart parvient
faire reconnatre son projet par le SRI. 1959 marque ainsi une tape importante dans son
parcours, puisque cest lanne de fondation de son laboratoire de recherche sur
laugmentation : l ARC (Augmentation Research Center). Bien quayant peu de dtails sur
les modalits de cette problmatisation russie, il est frappant dobserver que dans la
stratgie dEngelbart mise en oeuvre ds 1957, la cration dun cadre de travail et la
constitution dune quipe prcdent la formulation explicite et la thorisation des projets de
recherche.
Ce laboratoire, que dirigera Engelbart jusquen 1977, comprendra jusqu 47 personnes et sera le
terrain dexprimentation de ses intuitions sur lhypertexte et sur les interfaces. Pendant les
annes 60, lARC sera ainsi lun des principaux foyers de la recherche informatique et nous
verrons plus loin comment il deviendra un maillon essentiel dans la mise en place dARPANET.

A partir de 1959, Engelbart parvient en deux ans jeter les bases dun vritable programme de
recherche sur lefficacit intellectuelle humaine . Les temps ont chang, les thmes et les
potentialits dune nouvelle informatique commencent merger et le SRI, comme le MIT, est
lun des lieux les plus propices linnovation. Engelbart, la recherche de soutien, arrive donc
intresser son institut de recherche et surtout recruter un alli extrieur de poids, lAFOSR (Air
Force Office of Scientific Research), lagence de lArme de lAir, source importante de
financement de la recherche informatique.
230

3.4.2.2.1 Une nouvelle tude civile pour larme

Ainsi en mars 1961, Engelbart obtient-il le soutien financier de lOSR de lAir Force pour son
programme de recherche sur laugmentation . Un contrat est sign et ltude peut
commencer23.
Il faut noter que cet organisme de recherche de lArme de lair est galement le commanditaire
de ltude de Licklider, mene deux ans plus tt chez BBN sur la notion de systme. Au-del de
cette nouvelle illustration de ltroite coopration entre universitaires et centres de recherche de
larme, une certaine similitude entre les deux recherches mrite dtre souligne : elles ont le
mme destinataire et surtout le mme caractre spculatif, abstrait, qui dnote laspect trs peu
militaire de certains projets de recherche communs entre larme et les universits. Lon
commettrait donc un total contresens voir dans tout projet commun universits/Pentagone,
men pour le compte de larme, une finalit directement militaire ou stratgique. Les choses
sont plus compliques et les agences militaires de recherche financent souvent des recherches
thoriques et civiles.
Cette recherche va donner Engelbart loccasion de formuler, de thoriser et de publier ses
intuitions de la premire heure sur laugmentation et dbouche en octobre 1962 sur un
rapport de 134 pages : Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework 24. Avant de
remettre son rapport lAFOSR et au SRI, Engelbart sollicite un soutien extrieur capital, quil
est intressant de mentionner ici. En effet, le 24 mai 1962, il envoie une longue lettre son

23
Engelbart va raliser cette recherche sous le double parrainage du SRI (son institution de rfrence) et du
Directorate of Information Sciences (Conseil dAdministration des Sciences de lInformation) de lAir Force Office
of Scientific Research (Bureau de lArme de lAir de la Recherche Scientifique). Le projet est supervis par
Rowena Swanson.
24
Ce rapport de recherche, publi dabord de manire confidentielle dans les Summary Report du SRI, sera repris et
donnera matire lessai, publi en 1963, A Conceptual Framework for the Augmentation of Man's Intellect ,
considr comme loeuvre majeure dEngelbart et lun des textes fondateurs de la notion dhypertexte.
Voir D. ENGELBART, Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework. [En ligne], Stanford Research
Institute, 1962, 134 p. Disponible sur WWW :
<http://www-leland.stanford.edu/class/history204i/Engelbart/Engelbart_AugmentIntellect.html>
231
inspirateur, Vannevar Bush25 : dune part pour exprimer toute sa reconnaissance et sa
gratitude intellectuelles celui qui est lorigine de ses recherches et pour lui demander
lautorisation de citer des extraits de As we may think, dautre part pour prsenter son travail au
pre fondateur de lhypertexte. Cette lettre, vritable trace du processus historique de
lhypertexte, dans laquelle Engelbart revient sur sa lecture de 1945, tmoigne de la grande
influence intellectuelle de Bush sur les pionniers de lhypertexte26. Nous avions dj relev la
filiation thorique entre Bush et Licklider, lun des premiers acteurs de linformatique interactive
se rclamer de linventeur du Memex. Aprs le rapport sur laugmentation , le rseau
conceptuel de linformatique interactive reposera sur un solide trpied thorique : Bush,
Licklider et Engelbart.

3.4.2.2.2 Laugmentation : une notion difficile cerner

Que recouvrent au juste cette notion et ce terme, inhabituel dans ce contexte, daugmentation
et de quel cadre conceptuel (conceptual framework) sagit-il ? Quest-ce qui doit tre
augment pour le chercheur du SRI ?
Rien de moins que lintellect humain , lefficacit intellectuelle des individus, confronts la
rsolution de problmes complexes. Ainsi que le prcise Engelbart dans le rsum de son
rapport, ce texte se veut une vue densemble de laugmentation de lintellect humain . Il dfinit
cette augmentation de lintellect comme le dveloppement de la capacit dun homme aborder
27
une situation de problme complexe (...) et trouver des solutions aux problmes .

Cette ide daugmentation peut tre comprise comme la recherche dune mthode gnrale ou
dun systme daide la rsolution de problmes, valable pour toutes les situations complexes,
toutes les disciplines et domaines scientifiques et tous les types de problmes. Selon lauteur lui-
mme, il sagit l dune hypothse, selon laquelle lefficacit intellectuelle dun tre humain peut
tre amliore de manire significative par une approche de type ingnierie , visant re-concevoir les
28
composants variables dun systme. . Par systme , Engelbart entend lensemble des
processus, des capacits et des moyens utiliss par lhomme, en interaction troite avec

25
D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human Effectiveness, In J. NYCE, P. KAHN, Paul
(sous la dir. de), From Memex to Hypertext : Vannevar Bush and the Mind's Machine, Academic Press, 1992. p.
235-244
26
Il semble, en revanche, que les deux hommes nont pas eu de contact personnel direct et Vannevar Bush ne
rpondra pas lui-mme Engelbart, faisant envoyer lautorisation demande par sa secrtaire.
27
D. ENGELBART, Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework, [En ligne], op. cit., Introduction.
232
lordinateur, pour traiter linformation (au sens le plus large possible). Cest dans cette
perspective trs gnrale de la recherche dune plus grande efficacit des processus de lintellect
quEngelbart labore ce quil appelle un cadre conceptuel , apparaissant la fois comme une
thorie interactionniste de lapprentissage et une approche nouvelle de lordinateur.

3.4.2.2.3 Une dmarche globale, une conception systmique

Dans son rapport de 1962, le caractre global de la dmarche et de la vision dEngelbart apparat
de manire frappante sous trois aspects :
- dabord dans lobjet ou le champ dapplication de sa notion daugmentation : tous les domaines
et toutes les situations o des problmes complexes (politiques, scientifiques, organisationnels,
conomiques...) doivent tre rsolus, sont concerns.

- ensuite dans la perception des enjeux de laugmentation : compte-tenu de la complexit


croissante des problmes affronter, lie aux volutions dmographiques et conomiques, la
recherche dune plus grande efficacit et dune meilleure gestion des problmes devient un enjeu
social et conomique de premier plan. Pour Engelbart, les finalits de son projet se confondent
avec celles dune socit claire et lon retrouve ici certaines prmisses de la cyberntique sur
les limites humaines dans le traitement de la complexit.

- enfin la vision systmique ressort clairement des explications fournies par Engelbart sur
lensemble des moyens quil envisage pour augmenter lintelligence humaine. Considrant
le systme entier dun tre humain et de ses moyens augments comme un champ spcifique de
recherche , il insiste sur la ncessit dapprhender cet ensemble comme un jeu de composants
29
interactifs plutt que de considrer chaque lment sparment. .
La recherche dun cadre conceptuel , permettant de penser et de raliser ces diffrents moyens
daugmentation de lefficacit humaine, sinscrit donc sous les auspices dune conception
systmique et interactionniste de lintelligence et de la technologie.

3.4.2.2.4 Une intuition mdiologique

Lintuition de dpart dEngelbart est politique, au sens large du terme : pour affronter les
problmes de plus en plus urgents et complexes poss par lvolution de la socit, les hommes

28
Op. Cit., Summary
29
Op.cit., I. Introduction
233
nont pas seulement besoin de leur intelligence naturelle ou de leur force
physique, mais ils doivent utiliser des outils, des mthodes et des stratgies efficaces.
Les prsupposs (background) de sa dmarche, dfinis dans sa lettre Vannevar Bush,
rejoignent ceux de toutes les approches mdiologiques : les individus, pour rsoudre ou
reprsenter la plupart des problmes de la vie relle, ne peuvent se contenter de leurs ressources
naturelles (capacits de mmorisation, de reprsentation mentale). Ils ont besoin de reprsenter
les concepts, les ides, avec des mots, des nombres, des lettres, des dessins, des graphes, etc. :
i.e. des symboles.
Gnralement, ce sont des marques sur le papier qui sont utilises pour augmenter nos
capacits de visualisation et de mmorisation. Engelbart anticipe ici sur certaines notions
fondamentales de lapproche mdiologique des techniques, comme le rle des traces et des
inscriptions dans la science et la technologie (Latour-Callon), ou bien limpossibilit de la
pense hors de ses supports (Stiegler). Cette volont de prendre pour point de dpart de sa
rflexion le rle crucial mais invisible des mdiations techniques dans les processus cognitifs,
marque la prcocit de la dmarche dEngelbart, lheure de lessor des penses de la mdiation.
Dans cette fameuse lettre Bush, il dveloppe galement ce quil nomme son hypothse
fondamentale :

la capacit dun individu donn contrler la manipulation externe, en temps rel, des symboles,
pour rpondre aux besoins rpts minute par minute de ses processus mentaux, a un effet profond
sur la structure globale des concepts et des mthodes utiliss dans son activit intellectuelle 30.
On voit clairement affiche ici lintuition de la logique des outils et de lcologie cognitive,
selon laquelle nos reprsentations du monde ou notre capacit rsoudre les problmes
dpendent en partie de notre capacit manipuler les symboles, utiliser les outils.

Ds lors, lobjectif central de sa recherche dcoule en toute logique de cette intuition initiale. Il
sagit dutiliser le meilleur de la technologie pour dvelopper ce pouvoir de manipulation symbolique
de lhomme, et ensuite dexplorer les possibilits qui en rsultent pour rorganiser, redfinir sa structure
de concepts et de mthodes, en vue de rendre plus efficace la rsolution des problmes. . Autrement
dit, il sagit damliorer les outils de lintelligence pour rendre plus intelligents les
humains31.

30
D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human Effectiveness, op. cit., p. 238
31
Selon une approche critique des techniques, on peut voir l une nouvelle incarnation des utopies technicistes
amricaines ou, tout le moins, une confiance presque nave dans le pouvoir salvateur des outils de lintelligence.
Mais il ne nous importe ni de critiquer ni dencenser la dmarche dEngelbart ; il sagit avant tout de la comprendre,
pour pouvoir en mesurer les implications concrtes dans le processus dmergence dun nouveau modle de
lordinateur.
234
A partir de ces postulats va merger une nouvelle vision de lordinateur : ce nest pas
seulement un moyen de calcul ou un instrument mathmatique, mais un manipulateur de
symboles .

3.4.2.2.5 Le systme H-LAM / T : une nouvelle voie de lordinateur

Ce cadre conceptuel, dfinissant les moyens de laugmentation , sera videmment orient vers
les relles possibilits et les problmes lis lutilisation des technologies modernes . Lobjectif de
ce cadre conceptuel :

apporter une aide directe un individu dans la comprhension de situations complexes,


lisolement des facteurs significatifs et la rsolution de problmes 32.
Engelbart procde un examen pralable des moyens utiliss par un individu pour atteindre son
niveau actuel defficacit et il commence par faire la dmonstration, vidente, des limites des
canaux sensoriels humains dans le traitement de linformation reue du monde extrieur33.
Puis il entreprend ltude de ce quil nomme moyens daugmentation (augmentation means),
qui permettent ltre humain denrichir ses capacits de base en vue de lapprhension et de
la rsolution de problmes de plus en plus complexes. Il distingue ainsi quatre types de classes
de moyens pour augmenter les capacits humaines :
- les artefacts, permettant la manipulation des objets mais aussi des symboles ;
- le langage, avec lequel on peut manipuler des concepts ;
- la mthodologie, entendue au sens large de lensemble des mthodes, des procdures et des
stratgies permettant lorganisation de lactivit ;
- enfin la formation, condition indispensable pour utiliser efficacement les trois premiers
moyens daugmentation .
Et le systme dvelopper se devra dintgrer tous ces composants de base de
laugmentation de lintelligence.

Reconnaissant la progression des apprentissages comme la caractristique essentielle de tout


processus dapprentissage, Engelbart dveloppe lide dembotement de processus de base et de
processus plus complexes, comme tant au coeur de tout processus cognitif ou de toute action.

32
Op. Cit., II. Conceptual framework, p. 1
33
Prenant lexemple dun aborigne possdant toutes les capacits de base sensori-motrices, mais non le
background de la connaissance indirecte et des procdures (il ne peut pas conduire une voiture, acheter un
livre, appeler quelquun au tlphone, etc.), Engelbart dveloppe une approche mdiologique sur le rle des
artefacts utiliss pour amliorer les capacits humaines de perception et de traitement de linformation et daction
sur le monde. Cette insistance mise sur les techniques dinformation (au sens trs large) nest pas sans voquer la
thse de Goody sur la coupure entre socits crites et orales.
235
Ds lors, lun des problmes poss est celui de la nature des sous-processus de base , de
niveau infrieur, qui sont au fondement de toute activit cognitive et qui ne peuvent se
subdiviser : existent-ils dans le monde physique ou dans les limites de lesprit humain ?
A partir de lexemple de lcriture dun texte, faisant appel diffrents processus et sous-
processus de diffrents niveaux (dans la mise en page, lcriture, etc.), Engelbart avance
lhypothse suivante : quelle est la possibilit pour un individu de se constituer une sorte de
rpertoire de ses capacits individuelles ? Il compare ce rpertoire une bote outils , dont
le travailleur intellectuel (the intellectual worker est la figure emblmatique de lusager potentiel
du systme dEngelbart, comme le montre bien Bardini34) doit connatre les lments, les
caractristiques de chaque outil, les mthodes dutilisation.
Dans ce rpertoire individuel , cette bote outils de tout travailleur intellectuel, lingnieur
distingue trois grandes catgories de capacits processuelles , i.e. de capacits de traitement de
linformation :
- les capacits processuelles explicitement humaines , excutes totalement dans le cerveau
humain ;
- les capacits processuelles explicitement artificielles , excutes par des artefacts sans
intervention humaine ;
- et les capacits composites , issues des hirarchies contenant les deux premires .

Cest partir de ces distinctions et de ces incursions dans un domaine proche de la psychologie
cognitive, que Douglas Engelbart propose son systme baptis du curieux acronyme H-LAM/T
(Human using Language, Artifacts, Methodology, in which he is Trained), un systme qui aurait,
selon lui, la capacit et la possibilit dassurer les processus tous les niveaux dutilisation de ce
35
rpertoire .

34
Voir notamment ltude clairante et trs documente de Bardini et Horvath : T. BARDINI, A. HORVATH, The
Social Construction of the Personnal Computer User, Journal of Communication, t 1995, vol. 45, n 3. p. 40-65
35
Pour illustrer son systme H-LAM/T, Engelbart prend de nouveau lexemple des processus dcriture mis en
oeuvre pour une note importante (ce quon appelle couramment un memorandum). Aprs avoir rappel le concept
li la dfinition de ce type dcrit, savoir un certain traitement de linformation, prsente selon des rgles
formelles, et distribue un public prcis en vue dun objectif prcis il tablit que le processus dcriture dune
note correspond un ensemble dau moins cinq comptences processuelles : le suivi dun plan, le
dveloppement du sujet, la composition du texte, la production dune copie et sa distribution. Plusieurs types de
processus interviennent dans cette sorte dcrit, quEngelbart dtaille de la manire suivante :
- pour une note simple et courte, les trois premiers processus sont du type explicitement humains et les deux
derniers du type composite . Entendons par l que le rdacteur dune note brve peut raliser entirement dans sa
tte le plan, le dveloppement et la composition de la note et pourrait nutiliser des artefacts (stylos, papier,
photocopieuse) que pour la production et la diffusion.
- pour une note plus complexe, tous les sous-processus sont de type composite , incluant au minimum
lutilisation des artefacts du stylo et du papier. Ce recours aux artefacts donne alors la possibilit davoir diffrentes
236
Une illustration des possibilits de ce nouveau cadre conceptuel de lapprentissage et de
la cognition est donne par Engelbart sous la forme suivante : si une innovation technique
permettait de composer et de modifier lcriture dun texte (et donc les capacits processuelles
de niveau infrieur ), quelles seraient les modifications apportes la hirarchie des
comptences ? Rtrospectivement, cet exemple est tout fait saisissant, car que dcrit ainsi le
chercheur dans son rapport de 1962 ? Une nouvelle machine crire , qui permettrait de
modifier la forme des caractres au moyen dun gadget que lon tient comme un crayon et qui
pourrait pointer certaines zones sensibles, une machine qui offrirait la possibilit de rarranger,
modifier, complter les bauches dun texte. Autrement dit, il dcrit et annonce l de manire
trs prcise certaines de ses inventions ultrieures majeures, notamment la souris, les interfaces
graphiques et les fondements du traitement de texte.
Au-del du caractre prmonitoire de cette vision technique, largumentaire et la conception
des outils dans lesquels elle sinscrit nous paraissent plus intressants relever. Pour Engelbart,
le vritable intrt des possibilits techniques de cette nouvelle machine crire , qui permet
dutiliser un nouveau processus de composition du texte , rside dans la possibilit dajouter plus
de complexit dans les pistes de la pense en construction , dintgrer de nouvelles ides plus
facilement, et donc daugmenter sa crativit, si lon peut changer rapidement et facilement son support
36
de travail . Lide fondamentale exprime ici est quune nouvelle innovation directe sur une
capacit particulire peut avoir des effets lointains sur le reste de la hirarchie des capacits. . Dans la
hirarchie densemble des comptences processuelles, ou des capacits cognitives, une
comptence de haut niveau pourra tre modifie, rorganise , par lutilisation dune
innovation dans une capacit de base . Les innovations dune nouvelle machine crire,
cites en exemple, illustrent cette ide de propagation des changements le long de la chane des
comptences processuelles associes . Autrement dit, une seule innovation peut provoquer une
redfinition plus large de notre hirarchie .
Selon Engelbart, ce processus caractrise la longue volution des moyens daugmentation de
lintellect , commence depuis le premier cerveau humain et son projet sinscrit dans la
poursuite de cette volution. Il sagit de sorienter, selon une approche systmique, vers la

applications de ces sous-processus, lintrieur du procs global dcriture (i.e. des versions successives du
memorandum...).
Si ces comptences dorganisation rendent possible lexcution du procs dcriture dun mmo , il est
nanmoins ncessaire de leur ajouter une nouvelle comptence, la capacit dexcution (ou executive
capability), dcrite comme une sorte de capacit la fois dinnovation et de supervision de lensemble des sous-
processus... Pour Engelbart, cest cette dernire comptence dexcution quincarne son systme H-LAM/T.
36
D. ENGELBART, Augmenting Human Intellect : A Conceptual Framework. [En ligne], Stanford Research
Institute, 1962, p. 5
237
synthse de nouvelles capacits, partir de la rorganisation des autres capacits, anciennes et
37
nouvelles. .

Indpendamment de son contenu, que nous ne discuterons pas ici, il faut de nouveau insister sur
le caractre global, systmique, voire systmatique, du projet dEngelbart, conu comme un
systme la fois humain et technique, langagier et procdural, conceptuel et mthodologique,
capable dintervenir tous les niveaux des processus cognitifs. Nous sommes loin dun projet de
recherche strictement technique et Engelbart se rvle comme un thoricien de
lapprentissage et des interfaces, doubl dun mdiologue avant lheure.

3.4.2.2.6 Quelles traductions techniques et organisationnelles du projet


daugmentation ?

Comment Engelbart nonce-t-il les conditions de ralisation technique dobjectifs socio-cognitifs


aussi ambitieux ? Et quel plan de recherche propose-t-il ?
Dans son explication Vannevar Bush de son projet sur laugmentation de lintellect humain
par les ordinateurs, il annonce un plan de recherche en deux temps, fond sur des objectifs long
terme et court terme :
- longue chance, lobjectif essentiel vis est bien une augmentation significative de
lefficacit dans la rsolution humaine des problmes. Il sagirait, chaque tape du processus,
de pouvoir reconnatre les facteurs contrlables qui limitent le niveau particulier defficacit de
lindividu et de dvelopper les moyens ncessaires pour lever ce niveau.
- court terme (i.e. dici deux ou trois ans, pour Engelbart), il sagirait de dvelopper lefficacit
des individus pour des tches spciales de rsolution de problmes, de notre propre conception, en
utilisant lapproche la plus sophistique possible . Engelbart propose donc de concentrer leffort de
recherche sur des tches identifies et sur ce qui peut tre accompli concrtement avec la
technologie disponible.
Une fois dfinis ces objectifs de recherche, Engelbart dtaille ce quil appelle son approche
gnrale . Lordinateur est bien sr au centre du dispositif prvu :

un sujet test aura par consquent un ordinateur digital, dont les capacits sont immdiatement
disponibles pour chacune de ses demandes de service. Il communiquera avec lordinateur partir
dune station de travail quipe dun cran personnel et de dispositifs dentre . A chaque
tape de la recherche, nous ferons un dveloppement coordonn, la fois des services spciaux de
lordinateur programm, que le sujet peut appeler, et des mthodes spciales associes pour
lutilisation de ces services, dans la manipulation des symboles .38

37
Ibid.
38
D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human Effectiveness, op. cit., p. 241
238
Derrire le style parfois obscur dEngelbart, ne peut-on voir, dans ces mthodes spciales
associes , une ide des interfaces graphiques, quEngelbart et ses associs ne cesseront de
mettre au point39 ?

Sur quels moyens humains doit reposer cette recherche exprimentale originale ? Engelbart
estime ncessaire de constituer une quipe de huit dix professionnels, reprsentant une varit de
disciplines , parmi lesquelles la psychologie, la programmation et lingnierie informatique
constitueraient le noyau dur ; mais de plus, un bnfice considrable proviendrait de comptences
personnelles dans des champs comme lintelligence artificielle, lanalyse des systmes, lingnierie des
crans, ltude des cadences, la science du management, la psycho-linguistique et la recherche de
40
linformation. . Engelbart, comme Licklider et de nombreux chercheurs amricains, se situe
rsolument dans une dmarche multi-disciplinaire, misant sur la fertilisation croise de multiples
approches sur le mme objet.
Quant au matriel requis, Engelbart fait une rfrence explicite au time-sharing :

le coeur de ces quipements exprimentaux devra tre un ordinateur digital travaillant en temps
rel avec des sujets tests. Lordinateur doit tre hautement flexible en ce qui concerne la quantit
de mmoire interne haute vitesse et le type et la quantit de stockage externe pouvant tre ajout.
De plus, lordinateur doit se prter lui-mme une utilisation en temps partag. 41..

3.4.2.2.7 Une conception cologique des technologies intellectuelles

Ces longues citations du rapport comme de la lettre dEngelbart Bush montrent clairement, non
seulement la finesse danalyse des processus cognitifs faite par Engelbart, mais surtout la
conception systmique ou mdiologique des outils intellectuels. Engelbart exprime concrtement
cette ide de rorganisation de notre cologie cognitive (thorise par Pierre Lvy42) sous

39
Engelbart prvoit ainsi la programmation dune squence de tches, dveloppant initialement des capacits
primitives mais essentielles de manipulation des symboles, comme la composition et la modification de diffrentes
formes de reprsentations de linformation (textes, diagrammes...). Puis ces dveloppements conduiront
progressivement vers des capacits intermdiaires de comptabilit personnelle : programmations, calculs,
plannings... . Enfin, couronnant cette dmarche progressive, il propose le dveloppement des processus de haut
niveau utiliss pour la rsolution de problmes du mode rel. . Ibid., p. 241
40
D. ENGELBART, Letter to Vannevar Bush and Program On Human Effectiveness, op. cit., p. 242
41
Ibid., p. 242-243. Le chercheur du SRI propose, pour les spcifications techniques, deux possibilits : soit un petit
ordinateur, rapide et spcialement conu pour les besoins du programme, soit lutilisation dun gros ordinateur en
time-sharing, avec des quipements spcifiques. Type dalternative technique qui semble assez proche de celle que
nous avons vue sur la cte Est au MIT.
42
Notamment dans P. LEVY, Les Technologies de l'intelligence. L'avenir de la pense l're informatique, La
Dcouverte, 1990
239
leffet de micro-changements dans les interfaces hommes-machines : ajouter un
pointeur , inventer la fonction du couper-coller et cest toute la chane du processus de
lcriture qui se trouve modifie, enrichie, augmente .
Loin de toute vision techniciste ou machinique, o tous les espoirs seraient mis dans une
substitution de lhomme par la machine, ou dune recherche effrne de lautomatisation de
tous les processus, Engelbart na de cesse daffirmer le caractre interactionniste, systmique de
son approche et de son systme H-LAM/T ( an interacting whole from a synthesis-oriented
approach ).
Il dfend une conception des rapports hommes-machines fonds sur la synergie , la co-
volution, linteraction, conception trs proche de la notion de symbiose homme-ordinateur
de Licklider, cit par ailleurs dans le rapport.

3.4.2.3 Le rseau de rfrence dEngelbart : une cartographie de linformatique interactive


Il nous parat intressant, pour conclure cette partie sur lmergence du modle de linformatique
interactive, de rendre compte du rseau de chercheurs et de travaux dans lequel Engelbart
sinscrit de manire explicite.
En effet, dans la troisime partie du rapport ( Other Related Thought and Work ), il consacre
un paragraphe, non de remerciements formels, mais de reconnaissance envers ses
prdcesseurs et pairs qui ont inspir sa rflexion. Il prcise dailleurs que llaboration de ce
cadre conceptuel est le produit dun travail de large synthse , opr partir de multiples
lments pris en divers endroits.
Engelbart distingue deux grandes catgories de rfrences : dune part, un certain nombre de
travaux spculatifs , thoriques, ne comportant pas de rsultats exprimentaux
significatifs , dautre part les articles rcents (en 1962) dcrivant des travaux qui vont dans la
mme direction.

Dans la premire catgorie, Engelbart place, videmment la premire place, celui qui a donn
la premire impulsion sa qute de laugmentation : Vannevar Bush. Une partie importante
du rapport est dailleurs consacre au commentaire du fameux texte As we may think ,
considr par Engelbart comme lun des premiers articles proposant des suggestions pour
augmenter lintellect humain . Cette reconnaissance explicite et appuye du visionnaire de
linformation atteste de cette ligne de lhypertexte, aujourdhui bien tablie, reliant Bush,
Engelbart et Ted Nelson jusqu Tim Berners-Lee.
240
Lon nest pas autrement surpris de voir le nom de Licklider cit par Engelbart juste
aprs celui de Bush : Licklider occupe alors une place centrale au dbut des annes 60 et sa
notion de symbiose homme-ordinateur est bien sr connue dEngelbart, qui y voit lun des
exemples les plus clairs de coopration bnfique entre lhomme et lordinateur.
Engelbart cite galement dautres chercheurs moins connus, qui se sont aussi aventurs sur le
terrain encore vierge dune informatique interactive et qui ont forg des expressions spcifiques,
parfois curieuses, pour dsigner cette troite interaction hommes-machines43. A lvidence,
Engelbart nest pas seul dans un domaine o les spculations les plus hardies, proches de la
science-fiction, voisinent avec les rflexions les plus approfondies sur lordinateur. Le petit
rseau de rfrences quil donne voir tmoigne, sa faon, de lmergence dun nouveau
paradigme de lordinateur, loppos des utilisations courantes et des conceptions dominantes,
orientes vers lautomatisation du traitement de linformation.

La deuxime catgorie des rfrences dEngelbart est galement intressante relever : non
seulement elle indique les travaux qui lont directement inspir, mais elle dresse aussi une
cartographie des exprimentations en cours, dont la plupart ne nous sont plus inconnues. Parmi
les articles cits, Engelbart fait de nouveau rfrence Licklider, en mentionnant la
communication que celui-ci a faite avec Wes Clark la Spring Joint Computer Conference de
mai 1962, sur la On-Line Man-Computer Communication . Il cite galement un nom et des
travaux dj voqus : Herb Teager et ses deux rapports sur le systme de time-sharing mis en
place au MIT.
Enfin, Engelbart cite quelques travaux de time-sharing en cours, dont il a eu connaissance mais
qui nont pas encore donn lieu publication. Parmi ceux-ci, le projet de Douglas Ross, de
lElectronic Systems Laboratory du MIT, retient toute son attention en tant que projet permettant
linteraction homme-machine en temps rel. Il semble que le projet de Doug Ross soit la
continuation de celui pilot par Jack Dennis, que nous avons vu plus haut. Cet ensemble de
chercheurs, de travaux, darticles, etc.44, dans lequel Engelbart inscrit son travail sur la notion

43
Ainsi S.M. Ulam et la notion de synergesis , I.J. Good qui aurait prsent un modle de rseau de structuration
de linformation dans la mme perspective de laide possible apporte par lordinateur la pense humaine, Simon
Ramo, galement proccup de lextension scientifique de lintellect humain , Louis Fein et son projet de
computer-related sciences , pour lequel il a cr lexpression de synnoetics , dsignant l activit
cooprative des hommes, des mcanismes, des organismes vgtaux et animaux et des automatismes .

44
Il mentionne par exemple un autre projet, men au Lincoln Laboratory par un chercheur que nous aurons
loccasion de retrouver en prsentant le travail de lIPTO, Ivan Sutherland : cet tudiant, en fin de doctorat, utilise
alors un dispositif dcran dordinateur sur le TX-2 du Lincoln Lab, pour dvelopper des techniques coopratives
pour les problmes de conception dingnierie . Enfin, un dernier projet de time-sharing assez peu connu est cit :
celui de la RAND Corporation, o une quipe de trois chercheurs (Cliff Shaw, Tom Ellis et Keith Uncapher) ont
241
daugmentation , est doublement clairant : dabord par ce quil montre de son propre
rseau dappartenance. Et lon peut voir aisment que le rseau quil tablit savre une
cartographie dune bonne partie du champ mergent de linformatique interactive dalors ; les
travaux sur le time-sharing y figurent en bonne place. Engelbart lui-mme peut tre considr
comme lun des pionniers du time-sharing, mme si sa problmatique de laugmentation est
diffrente de celle du temps partag.
Mais ces rfrences sont aussi intressantes par ce quelles ne montrent pas : cette cartographie
du champ de linformatique interactive reste partielle. Ainsi Engelbart ne mentionne-t-il pas
quelques uns certains travaux importants (notamment le projet de McCarthy chez BBN, le projet
CTSS de Corbato), montrant par l les lacunes informationnelles du time-sharing en 1962 :
plusieurs travaux existants mais souvent isols, peu connus lextrieur, nayant pas encore
donn lieu des compte rendus crits et connus dautres chercheurs par le hasard des rencontres
personnelles ou du bouche oreille45.

Pour conclure, nous pouvons observer que si tous les thmes de linformatique interactive sont
dj apparus en 1962 et ont donn lieu quelques thorisations approfondies, le rseau socio-
technique en cours dmergence autour de ce nouveau modle dordinateur est encore loin dtre
structur. Il faudra attendre la traduction majeure de lautomne 62, par laquelle va soprer
linterconnexion entre deux acteurs-rseaux en voie de consolidation : celui de
linformatique interactive dune part, celui de lARPA, une nouvelle agence de recherche,
dautre part.

implant un systme de time-sharing sur leur ordinateur, le JOHNIAC (construit par la RAND Corporation et
baptis ainsi en hommage John Von Neumann).
45
Ainsi Engelbart nous apprend-il incidemment quil ne connat les autres travaux sur le time-sharing (de Doug
Ross et de la RAND Corporation) que par conversation directe et personnelle.
242

3.5 LARPA et la rorganisation de la recherche militaire

Selon notre hypothse, plus que le produit de la guerre froide , ARPANET serait le rsultat
dune nouvelle imbrication des universits et de la dfense, voire dun dtournement (au sens
de la sociologie de la traduction) du ple militaire par le civil.
Lune des questions historiques les plus intressantes pouvant se poser propos de lARPA et de
son rseau est peut-tre la suivante : pourquoi, ou plutt comment, une agence fdrale gre par
le Pentagone, ayant pour mission le soutien la recherche militaire, est-elle devenue dans les
annes 60 lune des premires sources de financement et lun des acteurs stratgiques les plus
innovants de la recherche informatique civile ?
Pour tenter de rpondre cette question complexe et, en mme temps, dcrire ce processus
dinterconnexion entre universits et Pentagone, il nous faut remonter aux origines de cet acteur
fondamental dARPANET qua t lARPA.
Cette vocation des dbuts de lagence nous contraint un retour en arrire de quelques annes
(1957) et nous invite lexploration dun nouveau monde, celui du Pentagone et de la politique
de management de la recherche scientifique militaire, qui semble tre un tournant majeur la
fin des annes 50.

3.5.1 LARPA : une rponse politique un double dfi militaro-politique

Dans quel contexte, par qui et pour quelles missions est cre cette nouvelle agence de
financement de la recherche ?

3.5.1.1 Le dfi externe : la course lespace


Lhistoire est connue et commence par le clbre sifflement du Spoutnik. Si la naissance du
bb-lune , comme on appelle alors Spoutnik, suscite un immense retentissement dans le
monde entier et marque le vritable dbut de la course lespace, elle constitue galement lun
des vnements dclencheurs du futur ARPANET.
En pleine guerre froide, le 4 octobre 1957, le lancement russi du premier satellite artificiel,
Spoutnik 1, par lURSS va modifier brutalement, sinon le climat international, du moins la
course lespace et surtout lorganisation de la recherche scientifique militaire amricaine. Ce
coup dclat scientifique et technique des sovitiques provoque aux Etats-Unis deux types de
sentiments collectifs entremls : la peur et la mortification.
243
Aprs la premire hantise de la guerre nuclaire de la fin 49 (lors de lexplosion de la
premire bombe atomique sovitique, qui devait acclrer les recherches militaires et dboucher
sur le systme SAGE), la possibilit pour lURSS de placer un satellite en orbite terrestre ravive
toutes les peurs amricaines dune attaque nuclaire. Le prsident Eisenhower voque mme le
spectre dune destruction massive .
Mais une deuxime raction collective va tre plus forte que le premier sentiment de panique : la
mortification, car Spoutnik porte un coup trs dur lorgueil national amricain1.
Au plan de la politique intrieure, cet vnement du bip bip de Spoutnik surgit en pleine
rorganisation politique du Pentagone, principal acteur concern. En effet, Eisenhower vient de
nommer au dbut octobre un nouveau Secrtaire dEtat la Dfense, Neil McElroy, prsident de
la firme de savon Procter & Gamble. Le tout nouveau Secrtaire dEtat, qui prte serment le 9
octobre, arrive donc au Pentagone dans un contexte pour le moins agit, marqu la fois par
lune des plus graves crises de confiance des Etats-Unis dans leur capacit de dfense et par une
violente polmique sur les responsabilits du retard amricain.

Face lavance des Russes, les Amricains vont donc devoir relever le dfi, la fois militaire et
scientifique de la course lespace.
La course lespace, dj commence avec le projet Vanguard aux USA (qui prvoit le
lancement dune fuse ds juin 1957 mais aura beaucoup de retard) va sacclrer et se durcir :
lenjeu nest pas seulement scientifique mais aussi stratgique, puisque la scurit des Etats-Unis
se trouve, potentiellement du moins, menace par le lancement de Spoutnik qui dmontre la
capacit des Russes envoyer des missiles intercontinentaux dans lespace. En fait, les vritables
risques militaires de Spoutnik auraient t largement surestims par les services du Pentagone,
qui ont vu l une bonne occasion dobtenir de nouveaux crdits. La course aux armements est
donc relance et les crdits accords la recherche militaire, qui nont cess de diminuer depuis
cinq ans (passant de 40 milliards en 1952 35 milliards en 1957) augmentent de nouveau (38
milliards pour 1958).
En revanche, le retard scientifique dans la course lespace est plus srieux car les Etats-Unis
risquent de perdre linitiative et, plus long terme, peuvent voir leur scurit menace.

1
Il nest pas possible de peindre la mortification amricaine , selon lobservation dun journaliste, qui rend
compte du sentiment prouv par lAmricain de la rue en ces termes : Le fait brut, cest que les moujiks ont battu
lorgueilleuse et puissante Amrique dans le match scientifique le plus sensationnel de tous les temps. Le
bip...bip...bip... de loiseau volant rsonne comme un persiflage de New York Los Angeles et casse les nerfs de
toute une nation. . (extrait non rfrenc dun dossier de presse).
244
Deux rponses organisationnelles sont apportes ce dfi extrieur : tout dabord
la cration de lARPA, puis celle de la NASA.
La transformation en septembre 1958 du NACA (National Advisory Committee for Aeronautics)
en NASA (National Aeronautics and Space Administration), agence fdrale charge de
dvelopper la conqute de lespace, sera la rponse principale des Etats-Unis au dfi sovitique.
Dans la ligne du modle historique du Manhattan Project, la NASA mobilisera quelques uns
des plus minents scientifiques amricains, dont les travaux vont permettre en 18 mois de
rattraper une partie du retard des Etats-Unis. Lchec, le 31 janvier 1958, du lancement du
premier satellite amricain faisant partie du projet Vanguard, va acclrer cette mobilisation
scientifique, par la nouvelle humiliation provoque.
Mais les dirigeants amricains, et McElroy au premier chef, doivent galement rpondre un
autre dfi, interne celui-l.

3.5.1.2 Le dfi interne : la rorganisation de la recherche militaire


Dans les jours et les semaines qui suivent le passage du Spoutnik au-dessus des Etats-Unis, une
violente polmique agite lopinion et surtout la classe politique sur les responsabilits du retard
amricain. Le Pentagone est bien entendu sur la sellette. En effet, parmi les raisons du camouflet
scientifique, sont abondamment voques ple-mle la concurrence que se livrent alors les
diffrentes branches du Pentagone (Army, Air Force, Navy), une gestion bureaucratique de la
recherche et des liens trop distendus entre la recherche civile et la Dfense2.
La division et la concurrence absurde et surtout trs coteuse pour le pays, qui oppose les trois
armes, Navy, Air Force et Army, est au coeur de la polmique. La presse, la classe politique, de
nombreuses personnalits vont dnoncer cette situation. Ainsi Vannevar Bush, sollicit vers la
fin novembre avec dautres scientifiques par le snateur Lyndon Johnson, sur la politique
scientifique mettre en place, critique vertement la multiplication des programmes de recherche
entre les trois armes. Pour linspirateur de lhypertexte, qui a t galement lun des responsables
du Manhattan Project, la solution pour rattraper le retard pris sur les Sovitiques est simple :
Unifier notre organisation militaire. Sans cela tout le reste est vain.3. Dautant plus quil faut
prvoir une exacerbation de ces rivalits si rien nest fait, car le Spoutnik donnait le dpart dune
4
nouvelle course au gteau de la recherche et du dveloppement .

2
Pour toute la partie sur la naissance de lARPA, nous nous sommes essentiellement appuys sur louvrage de
Hafner et Lyon : K. HAFNER, M. LYON,Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, op. cit., p. 19-31
3
P. ZACHARY, Endless Frontier. Vannevar Bush, Engineer of the American Century, The Free Press, 1997, p. 388
4
K. HAFNER, M. LYON, Les Sorciers du Net. Les origines de l'internet, op. cit., p. 25
245
Pour pouvoir relever le dfi extrieur de la course lespace, McElroy doit donc rpondre
un autre dfi dune nature plus politique : celui de rformer la gestion de la recherche militaire
et civile. Il va disposer pour cela de plusieurs atouts, dont le fait darriver en pleine crise. Venu
dun milieu totalement tranger aux cercles militaires du Pentagone et surtout, arriv quelques
jours peine avant Spoutnik, le nouveau Secrtaire dEtat bnficie ainsi dune sorte dtat de
grce . Trs intress par la recherche scientifique et soucieux, comme Eisenhower, de resserrer
les liens entre la communaut scientifique et ladministration gouvernementale, il participe, aux
cts du Prsident, plusieurs rencontres avec un Comit scientifique consultatif, regroupant
quelques uns des plus grands scientifiques du moment. Lors de ces runions, lide dune agence
centrale, indpendante, disposant de moyens importants et ayant la haute main sur tous les
projets du Pentagone, est avance par plusieurs spcialistes et notamment par deux conseillers
scientifiques, le physicien nuclaire Ernest Lawrence et Charles Thomas, ancien PDG dune
entreprise chimique, qui rencontrent McElroy. Cette ide dune agence centrale, ayant la gestion
des projets de recherche avance et coiffant les diffrents services du Pentagone va faire son
chemin dans diffrents milieux aux intrts diffrents : la Chambre amricaine du commerce, le
comit consultatif scientifique, le Secrtaire dEtat McElroy lui-mme, exaspr par la rivalit
permanente opposant les trois armes.
Le 7 novembre, Eisenhower annonce la nomination de James R. Killian, Prsident du MIT,
comme conseiller scientifique : prsent comme lhomme providentiel par le Prsident, Killian
est surtout charg de rorganiser la recherche et de faire linterface entre les milieux
scientifiques et les milieux de la dfense5.
Le projet dune nouvelle agence est finalement propose en novembre par McElroy
Eisenhower qui laccepte aussitt. Et le 20 novembre 1957, McElroy, dans une dclaration
devant le Congrs sur les programmes de missiles balistiques, annonce linstallation dun
directeur unique, responsable de lensemble de la recherche sur la dfense et la cration dune
agence charge de la gestion des programmes de Recherche et Dveloppement pour les satellites
et lespace. Malgr une vive opposition des militaires des trois armes et notamment de lUS Air
Force, qui est le plus dans le collimateur du gouvernement, McElroy tiendra bon sur deux
aspects essentiels, qui vont dterminer tout le devenir de lARPA et sa spcificit :
- le directeur de la nouvelle agence pourra passer directement des marchs : il sagit l du point
le plus litigieux et le plus contest par les militaires des autres agences des trois armes, car il
signifie concrtement la fin de lautonomie royale dont jouissaient les diffrents services du

5
Notons au passage que lorigine de Killian est un nouveau signe de limbrication de la recherche civile avec la
sphre politico-militaire et de limportance du MIT dans ce complexe.
246
Pentagone. Dsormais, tous les contrats de recherche et dveloppement du Pentagone
passeront par le crible de cette agence.
- lagence bnficiera dune capacit de recherche illimite : elle ne sera pas seulement au
service de projets de dveloppement mais devra encourager la recherche fondamentale.
Ces deux proprits essentielles de lARPA subsisteront, en dpit de toutes les vicissitudes de
son devenir.
Ainsi la cration de lARPA apparat-elle comme une double rponse du gouvernement
amricain :
- une rponse politique et militaire face au dfi sovitique : la mission de lARPA sera de
dvelopper les recherches tous azimuths pour la dfense et de contribuer rattraper le retard
scientifique amricain ;
- mais surtout une rponse organisationnelle et managriale des autorits politiques qui,
utilisant la formidable occasion que reprsente le lancement de Spoutnik, vont pouvoir
rorganiser une recherche militaire devenue incontrlable.

3.5.2 Les premires annes difficiles de lagence

Si lon doit rsumer les premires annes de lARPA, depuis la naissance en 1958 jusqu 1961,
on peut relever quatre moments distincts : une naissance prometteuse (premiers mois de 1958),
une trs grave crise qui manque demporter la toute jeune agence (automne 1958), un long
redmarrage (de la fin 58 1960) et un nouvel essor ( partir de 1960-61).

Mme si le projet dune nouvelle agence se heurte lhostilit profonde de nombreux


responsables du Pentagone (hostilit qui perdurera comme nous le verrons), les forces qui
soutiennent le projet sont suffisamment importantes, commencer par le Prsident lui-mme. Le
7 janvier 1958, Eisenhower annonce ainsi au Congrs la cration de lARPA (Advanced
Research Projects Agency, qui signifie Agence pour les Projets de Recherche Avance).
Lagence est place sous la tutelle du Ministre de la Dfense (Department Of Defense : DoD),
avec pour mission le rtablissement du leadership amricain en matire de recherche scientifique
et technique dans le domaine militaire. Mais lune des tches officielles de lARPA est de mettre
fin la concurrence inter-services du Pentagone et dassurer un contrle civil sur les autorits
247
militaires6. Le Congrs, qui Eisenhower a rclam des crdits pour le lancement de
lagence, ne lsine pas et le premier directeur de lARPA dispose dun budget colossal de 520
millions de dollars et dun budget prvisionnel de 2 milliards de dollars.
Ce nouveau directeur nest ni un militaire, ni un scientifique mais vient, comme le Secrtaire
dEtat la Dfense, du monde de lentreprise. Il sagit de Roy Johnson, lun des vice-prsidents
de General Electric, qui va dvelopper des talents de gestionnaire, l o il aurait fallu sans doute
des intuitions scientifiques et des visions politiques. Il est second nanmoins par un
scientifique, Herbert York, et entour dun tat-major plthorique de soixante-dix personnes
environ, responsables des diffrents projets scientifiques. Les domaines dintervention de
lagence sont trs tendus puisque, ds sa naissance, lARPA a la responsabilit de tous les
programmes spatiaux et de toute la recherche avance sur les missiles stratgiques.
Ainsi lagence bnficie des plus solides atouts dune naissance triomphale. Et les six premiers
mois voient le dmarrage de nombreux programmes spatiaux, programmes uniquement
militaires.

Lagence va pourtant connatre, lautomne 1958, une trs grave crise. La NASA, venant juste
dtre mise en place en septembre par Eisenhower, se voit confie la responsabilit de tous les
programmes spatiaux et les programmes de missiles retournent aux services des trois armes.
LARPA se trouve brutalement dpossde de ses programmes de recherche et voit son budget
descendre 150 millions de dollars, ce qui entrane la dmission de Roy Johnson. Ainsi en
moins dune anne, la nouvelle agence, charge de la direction de tous les programmes spatiaux
et des programmes de recherche avance sur les missiles, est vide de sa substance et parat
condamne une fin prmature.
Hafner et Lyon ne donnent pas beaucoup dexplications sur les causes de cette crise surprenante,
arrivant quelques mois peine aprs le lancement de lagence, ni sur la rivalit initiale qui a paru
opposer la NASA lARPA.
Lune des explications fournies est cependant trs intressante. Lchec de lARPA viendrait
dune erreur stratgique fondamentale de Roy Johnson, qui sest enferm dans une conception
purement militaire, la fois de la conqute spatiale et de la gestion de la recherche : les projets
spatiaux sont tous finalit militaire, les allis recruts lextrieur sont des entreprises dj
fournisseurs du Pentagone, aucune universit na t sollicite...

6
Je nessaie pas aujourdhui de formuler un jugement sur les accusations de rivalits dommageables entre les
services. Mais une chose est sre. Quoi quil en soit, lAmrique veut que cela cesse. , dclare Eisenhower le 9
janvier dans son message sur ltat de lUnion. K. HAFNER, M. LYON, op. cit., p. 27
248
Au cours de lanalyse approfondie qui est faite de lchec de lagence, juste avant le dpart de
Johnson, lquipe de lARPA labore plusieurs scnarios possibles : la disparition, le statu quo,
le dveloppement ou le changement. Ltat-major prend conscience de lerreur stratgique de
direction de concentrer toute laction de l'ARPA sur le militaire et de ne pas faire appel aux
universits, vritable vivier de la recherche. Ils proposent donc le quatrime scnario, i.e. le
maintien de lagence avec une rorientation vers la recherche rellement avance ,
fondamentale, risque lev pour un gain lev .
Roy Johnson est remplac par un gnral de brigade, Austin W. Betts, qui dirigera lagence
jusquau dbut 61 et assurera ce changement de cap de la politique de recherche. LARPA prend
ainsi un nouveau dpart, plus modeste, orient clairement vers la recherche fondamentale et
davant-garde.
La nouvelle mission (le soutien aux recherches rellement avances) correspond en fait lide
initiale lorigine de lagence. Le changement didentit, mais non dappellation, se traduit par
le fait que lARPA va devenir au fil des ans une agence militaire de soutien la recherche civile,
pour des objectifs militaires long terme.
Par ailleurs, en associant troitement le monde des universits aux programmes de recherche,
lARPA nintroduit pas seulement de nouveaux partenaires : elle inaugure aussi un nouveau
style de fonctionnement, en rupture complte avec les pratiques plutt lourdes et
bureaucratiques des services du Pentagone.

Ainsi, dans lvocation des dbuts agits de lagence, la crise et la rorientation de lautomne 58
nous apparaissent comme la premire traduction majeure de lARPA : pour survivre, lagence
doit changer de mission, donc didentit, donc de partenaires, donc de style de management.
Nous sommes bien l en prsence la fois dune redfinition et dune reconfiguration du
rseau ARPA .

3.5.3 Larrive de Kennedy et le nouvel essor de la recherche

Si les rythmes de dveloppement de lIST et de la recherche scientifique ne concident pas avec


ceux de la politique, certaines alternances politiques ont parfois un grand impact sur la
recherche. Avec la victoire de Kennedy aux lections prsidentielles lautomne 1960 et son
arrive la Maison Blanche le 20 janvier 1961, samorce ainsi un tournant dans la recherche
scientifique amricaine. Certes, la politique du nouveau prsident ne constitue pas une vritable
rupture avec celle de son prdecesseur et lre Kennedy commence dans un contexte
249
minemment favorable la recherche scientifique. Mais incontestablement, si lon
ne peut parler de rupture, larrive du jeune prsident dmocrate va se traduire par un
changement datmosphre, de style et dorientations, en dfinitive par un nouvel essor tous
azimuths de la recherche, proclame nouvelle frontire des Etats-Unis,
Ainsi Kennedy va-t-il sentourer de llite scientifique et intellectuelle du pays, majoritairement
acquise aux dmocrates. Une nouvelle gnration de chercheurs et de scientifiques arrive aux
plus hautes responsabilits : Jerme Wiesner, professeur au MIT (que nous avons dj
mentionn) devient par exemple le Conseiller scientifique de Kennedy et jouera un rle dcisif
au sein du PSAC (Presidents Science Advisory Committee). Comme Licklider, Wiesner est issu
de la matrice cyberntique et fait partie de ce cercle, encore limit, des responsables convaincus
de limportance grandissante des ordinateurs.
Nous ne dtaillerons pas ici la nouvelle politique scientifique mise en place par la prsidence
Kennedy, dont le Projet Mercury et la course la lune sont les fleurons les plus connus.
Notons seulement qu laube des annes 60, un soutien massif du gouvernement va tre accord
la recherche scientifique, soutien qui se dclinera selon les formes les plus diverses.

La matrise de lIST constitue sans doute lun des signes marquants, la fois de la continuit et
du changement dans la politique scientifique des pouvoirs publics.
Dj ds la fin des annes 50 se dveloppe, dans les sphres dirigeantes amricaines, politiques
et scientifiques, une prise de conscience de plus en plus vive du rle stratgique de la matrise de
lIST (Information Scientifique et Technique). La cration, la mme anne, de lARPA et de la
NASA7 tmoigne de cette prise de conscience gnrale, tout comme lintrt de la NSF
(National Scientific Foundation) pour linformatisation des revues scientifiques en 1959, la
cration de lISI (Institute for Scientific Information) par Garfield ou les nombreuses recherches
dinformatique documentaire. Lmergence de linformatique interactive et du time-sharing, que
nous avons prsente, participe galement de cette attention nouvelle porte aux problmatiques
de production et dchange de linformation scientifique. De nouveaux concepts de recherche
militaire mergent galement cette poque, imprgns des notions cyberntiques comme le
concept de Command and Control , que nous prsentons plus loin
Un autre signe de cette importance accorde la matrise de linformation est donn par le
rapport du PSAC, le rapport Weinberg, remis au nouveau prsident en 1961 : ce rapport, intitul
Les responsabilits de la communaut scientifique et du gouvernement dans le transfert de

7
On peut galement citer la cration en 1958 dun autre organisme de soutien la recherche, beaucoup moins
connu que les deux premiers : lOSIS (Office of Scientific Information Service), dont la mission est de distribuer
contrats et subventions aux centres dinformation privs.
250
linformation , prconise en effet une vritable politique de dveloppement de
linformation documentaire, par la rorganisation des organismes documentaires fdraux et la
mise en place dun rseau national dinformation8.
Notons enfin que dans le domaine militaire, la nomination de Robert McNamara au Pentagone
entranera llaboration dune nouvelle doctrine stratgique, dite de la rponse gradue et
surtout la mobilisation des nombreux services et agences de recherche.

Sans pouvoir approfondir cet immense domaine, on doit donc garder lesprit limportance de
ce contexte gnral, politico-scientifique, pour mieux suivre les acteurs organisationnels et
humains du processus dmergence dARPANET. Et aprs cette brve incursion dans le
macrocosme de la politique scientifique amricaine du dbut des annes 60, revenons au
microcosme qui nous intresse : celui de lARPA.

3.5.4 Le nouveau dpart de lARPA : 1961-1962

Comment se traduit ce tournant Kennedy sur lARPA ? Par la renaissance et lessor.


LARPA, qui a eu du mal se remettre de la crise de lautomne 58, va devenir lun des premiers
bnficiaires du grand programme darmement, de conqute spatiale et deffort scientifique tous
azimuths, lanc par Kennedy. Elle va galement se transformer de nouveau.
La mutation qui sopre au dbut des annes 60 se dcline sur plusieurs plans : changement de la
direction et du mode de fonctionnement, augmentation du budget, renouvellement des projets de
recherche.

3.5.4.1 De nouveaux dirigeants : Ruina, Herzfeld


Le premier signe de changement est la dmission au dbut de 1961 du directeur, le gnral
Austin Betts, remplac par Jack P. Ruina, ingnieur lectricien et ancien professeur duniversit.
Ruina est le premier scientifique diriger lARPA et sous sa direction, lagence va trouver une
nouvelle vigueur et connatre un dveloppement important.
Avant dtre appel la tte de lARPA, Ruina travaillait dj au Pentagone lUS Air Force, o
il tait Deputy Assistant Secretary of the Air Force 9(sous-secrtaire adjoint). Cet ingnieur,

8
La mise en oeuvre des propositions du Rapport Weinberg sera effectue partir de 1964 par un organisme ad hoc,
le COSATI (COmmittee for Scientific And Technical Information). Voir C. PANIJEL, Information scientifique et
technique [en ligne], URFIST de Paris, 1999. Disponible sur WWW : <http://www.ccr.jussieu.fr/urfist/def-ist.htm>
251
qui combine formation scientifique et exprience militaire, va tre lhomme de la
restructuration de lagence.
Quelle est la situation de lagence, lorsquil arrive en 1961 ?
LARPA connat alors une sorte de crise de croissance, ayant grandi de faon trop rapide et
dsordonne. Selon le tmoignage de Herzfeld10, beaucoup de problmes se font sentir cette
poque : un certain manque de cohrence, des redondances et un manque de concertation entre
les programmes, une absence de direction stratgique dans les diffrents services. Il semblerait
que lARPA, au dbut des annes 60, at partiellement reproduit en son sein les divisions et les
rivalits internes entre les trois armes, quelle avait pour mission de rduire.
Jack Ruina est donc nomm avec la mission de rorganiser lagence et notamment de renforcer
lquipe de direction, qui doit tre la meilleure possible. De fait, larrive de Ruina se traduit
rapidement par le recrutement de nouveaux responsables, comme Charles Herzfeld, Bob Frosh,
et bientt Licklider.
Arrtons-nous sur Charles Herzsfeld, qui deviendra lun des principaux dirigeants de lARPA
pendant les annes 60 et, de fait, un acteur dcisif dans lmergence dARPANET.

3.5.4.1.1 Herzfeld ou le patriotisme comme motif denrlement

Celui qui sera (non sans mal) recrut en 1961 lARPA par Jack Ruina est, comme ce dernier,
un scientifique et un universitaire, possdant la mme caractristique que le directeur : une
bonne connaissance des milieux de la dfense.
Herzfeld est une autre incarnation du complexe militaro-scientifique amricain. Physicien de
formation, il a travaill au dbut des annes 50 au NRL (Naval Research Laboratory), le
laboratoire de recherche de la Navy. Dabord enseignant, puis chercheur puis adjoint la
direction du laboratoire, il travaille galement comme professeur de physique lUniversit du
Maryland, en contrat avec le NRL. Cas intressant de passerelle entre larme et luniversit,
dans lequel cest larme qui constitue le point dancrage de lacteur.
Vers la fin des annes 50, Herzfeld, selon ses propres souhaits, quitte le NRL pour aller travailler
au National Bureau of Standards, principal organisme amricain de normalisation. Ses
comptences lui font gravir rapidement les chelons de la hirarchie et il devient chef de division
au Bureau of Standards jusquau dbut 61, avant dtre nomm Directeur Associ de Nick

9
J. RUINA, Interview by William Aspray. 20 April 1989. Cambridge, Massachusetts, Charles Babbage Institute,
Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1989.
10
C. HERZFELD, Interview by Arthur L. Norberg. 6 August 1990. Washington, D.C., Charles Babbage Institute,
Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1990, p. 3
252
Golovin, le premier responsable du Bureau. Mais il ne participera la Direction du Bureau
of Standards que quelques mois, car lARPA cherche le recruter.
Les conditions de son recrutement lARPA sont intressantes voquer, car elles clairent la
sinuosit des chemins de linnovation.
En mai 1961, Jack Ruina fait appel Herzfeld pour venir lagence et prendre la direction du
programme de recherche militaire le plus important, le Defender Program, mais Herzfeld refuse
la proposition, se passionnant alors pour son travail au Bureau of Standards.
Et cest au cours dun voyage en Europe11 lt 61, alors que le mur de Berlin commence tre
difi et que la nouvelle aggravation de la guerre froide linquite beaucoup, que Herzfeld pense
tre plus utile son pays au Ministre de la Dfense quau Bureau of Standards. De retour aux
Etats-Unis, il rappelle donc Ruina pour lui demander si sa proposition tient toujours. Ruina
nayant toujours pas trouv dassoci, Charles Herzfeld quitte alors le Bureau of Standards, au
grand tonnement de ses collgues qui ne comprennent pas pourquoi il abandonne ainsi une
position aussi leve pour un poste plus obscur dans une agence gouvernementale peu connue.
En septembre 1961, Herzfeld travaille donc dsormais lARPA comme responsable du
principal programme de recherche, le Programme de Dfense (Defender Program). Sa mission
gnrale est de participer la remise en ordre au sein de lARPA, dcide alors par les
responsables, Ruina et Harold Brown, conseiller de McNamara.

Le parcours des acteurs de lmergence dARPANET, comme de tout processus dinnovation,


est loin dtre rectiligne. Il entre une grande part de hasard, de concidences et aussi de motifs et
de valeurs personnels dans les dplacements des acteurs. L o Jack Ruina na pas russi
dtourner de sa trajectoire Charles Herzfeld, le patriotisme de ce dernier sera finalement,
sous leffet dune concidence historique, le principal oprateur dune longue chane
de traductions , qui commence Berlin avec ldification du mur et se termine Washington,
avec la nomination dun nouveau responsable lARPA12.
Pour conclure sur Herzfeld, quels sont ses principaux atouts expliquant son recrutement par
lARPA ? Herzfeld cite parmi ceux-ci sa bonne rputation de manager de programmes

11
Au cours de cet t 61, Charles Herzfeld voyage en Europe et visite cinq ou six laboratoires europens de
normalisation, rencontre de nombreux chercheurs europens et participe des travaux sur la normalisation des
thermomtres de platine : il est alors habit par le souci de normaliser les instruments scientifiques, pour pouvoir
changer et partager les rsultats et les instruments de recherche.
12
Certes, Ruina aurait probablement trouv un autre candidat et le devenir de la dfense amricaine ne sest pas
jou l, compte tenu de limmensit des enjeux et de limportance de lacteur-rseau dfense nationale . En
revanche, celui de linformatique sera peut-tre lgrement inflchi par larrive de Herzfeld lARPA, si lon
prend en compte ses positions trs favorables la nouvelle informatique et le nouvel enchanement de traductions
qui va suivre.
253
techniques complexes, acquise au Bureau of Standards, un solide background
technique, des connaissances assez varies dans diffrents domaines et surtout un grand intrt
pour les questions militaires. Il faut y ajouter une bonne connaissance des milieux politiques et
de la Dfense, acquise lors de son travail au NRL et au Bureau of Standards. Enfin, ses contacts
personnels avec des responsables comme Jerme Wiesner, quil connat avant llection de
Kennedy, puis plus tard Henry Kissinger, faciliteront grandement sa tche au sein de lARPA.

3.5.4.2 Dimportants projets de recherche militaire


Quelle est lactivit de lARPA, au moment de larrive de Jack Ruina au dbut 61 ?
De nombreux programmes de recherche militaire ont t lancs par lagence au dbut des annes
60 : programmes militaires sur les missiles balistiques de dfense, programme spatial, dtection
des tests nuclaires, Defender Program, quelques programmes informatiques. Tous ces
programmes relvent de la recherche fondamentale, conformment la nouvelle orientation
dcide aprs la crise de 58.

Daprs Norberg, citant une analyse du style de management de lARPA ralise par The Barber
Associates (analyse parue en 1975), il existe au moins six groupes diffrents dactivits au
dbut des annes 60.
Le premier groupe, le Defender Program (Programme de Dfense), est le plus important et
comprend deux parties :
- un projet de recherche en science et technologie, qui sera plac sous la responsabilit de
Charles Herzfeld, de 1961 1963 ;
- le missile group , ou Ballistic Missile Defense, correspondant lune des premires
activits de lARPA de 1958 1963, qui avait pu sans doute tre conserve par lagence, au
moment de son dpouillement par la NASA.
Le deuxime groupe dactivit est le Nuclear Test Detection Office, qui sera plac sous la
responsabilit de Bob Frosh, arriv lARPA lautomne 61. Ce groupe sur la dtection des
tests nuclaires est galement trs important, selon Ruina.
En fait, ce sont ces deux programmes dactivit sur les missiles et les tests nuclaires qui
constituent lessentiel de lactivit et du budget de lARPA au dbut des annes 60. Ainsi, en
1960-61, le programme de recherche sur les missiles balistiques a un budget de 60 70 millions
de dollars par an13.

13
Dans son tmoignage, Jack Ruina, insiste beaucoup sur ces deux programmes de dfense auxquels lARPA
consacrait ses principaux efforts. Ruina indique par exemple que lorsque McNamara, le nouveau Secrtaire dEtat
254
Les autres programmes dactivit sont donc relativement limits par rapport aux deux
premiers. On y trouve :
- un programme de recherches en chimie (Chemical Propellant Program), commenc vers
1958 et qui sarrtera vers 1964 ;
- le Project AGILE, cit par Herzfeld et sur lequel nous navons aucune information.
Enfin, deux programmes de recherche vont tre lancs peu prs au mme moment, en 1961-
62 : - le Commanding control group (groupe de recherche sur le Command and Control) ;
- et un programme sur la psychologie du comportement (Behavioral Science).

Selon Norberg, ces deux groupes, Command and Control et Behavioral Science sont lis, alors
que les autres groupes dactivits restent sans lien entre eux. Ce double programme de recherche
correspond une double demande des instances du Pentagone.
Celui sur les sciences du comportement est issu, semble-t-il, dune recommandation du Defense
Advisory Board au DoD, visant dvelopper des recherches en sciences comportementales
(behavorial science), en faisant appel diffrents instituts pour runir une quipe de chercheurs.
Lautre programme de recherche sur le Command and Control (nous dveloppons plus loin
limportance prise par cette notion) provient directement des hautes instances du Pentagone, car
il est assign lARPA en 1961 par Harold Brown, le nouveau Directeur de la Defense Research
and Engineering (DDRE).
Cest dans le cadre de ce programme sur le Command and Control que vont se dvelopper les
premires recherches informatiques finances par lARPA. En effet, un contrat est bientt sign
entre lARPA et lentreprise informatique SDC (System Development Corporation), qui est dj
un fournisseur important de larme de lair.

On le voit : les activits et les programmes de recherche de lARPA sont diversifis et paraissent
assez compliqus suivre, dautant plus que les acteurs eux-mmes ont des mmoires parfois
imprcises. Retenons seulement que cest ce double programme portant sur la psychologie du
comportement et sur les questions de commandement et de contrle qui sera lorigine directe
du recrutement de Licklider lARPA, recrutement sur lequel nous reviendrons en dtail.

Pour conclure sur cette question des programmes de recherche, il nous parat important de
souligner quel point, en ce tout dbut de la nouvelle dcennie, linformatique est encore loin

la Dfense, demandait le voir, il ne posait jamais de question sur linformatique mais sintressait uniquement aux
deux programmes militaires.
255
des proccupations immdiates des dirigeants du Pentagone et de lARPA. La priorit
absolue de lagence concerne alors les missiles et la dtection des tests nuclaires.

3.5.4.3 Une situation privilgie dans son rseau de rfrence


Il est important de prciser la place et les relations de lARPA dans son rseau dappartenance :
le Pentagone et la Maison Blanche.

3.5.4.3.1 Une agence place tout contre le pouvoir

De qui dpend lARPA au sein de la hirarchie du Pentagone et du gouvernement ?


Au moment de sa cration en 1958, Eisenhower et McElroy ont galement prvu un poste
particulier au Pentagone, celui de DDR&E : Director of Defense Research and Engineering
(Directeur de la Recherche et du Gnie Militaires), qui doit avoir la haute main sur toute la
politique de recherche militaire. A ce titre, le DDR&E, directement plac sous lautorit du
Secrtaire dEtat la Dfense, est le responsable du Pentagone ayant en charge lARPA. Il est
donc le premier patron des directeurs de lagence.

La hirarchie au-dessus de lARPA est ainsi constitue de trois niveaux de dcision.


Au sommet, la Maison Blanche, qui intervient souvent trs directement dans les programmes de
lARPA. Selon Herzfeld, la plupart des grandes orientations de recherche sont, sous la
prsidence Kennedy, des initiatives de la Maison Blanche, notamment le Defender Program, le
programme sur les tests nuclaires et le programme spatial. Ces programmes de recherche sont
dabord labors au sein du comit stratgique et scientifique de la Maison Blanche, le PSAC
(Presidents Science Advisory Committee), puis les propositions sont examines par Jerme
Wiesner, le conseiller scientifique de Kennedy, qui joue un trs grand rle dans la validation de
ces programmes ; ceux-ci sont ensuite approuvs par le Prsident, qui les assigne au DoD
(Department of Defense).
Au deuxime niveau, le Pentagone, instance de tutelle de lARPA, avec sa tte le Secrtaire
dEtat : McElroy sous la prsidence Eisenhower, Robert McNamara, qui sera le Secrtaire
dEtat de lengagement amricain au Vietnam et restera au Pentagone de 1961 1967.
Au troisime niveau intervient le DDR&E, qui le Secrtaire dEtat dlgue ses pouvoirs ; sous
McNamara, le Directeur de la Recherche et du Gnie Militaires est Harold Brown, grand
patron direct de lARPA au Pentagone. Cest lui par exemple qui nomme Jack Ruina en 1961.
Si le directeur de lARPA jouit dune trs grande libert de maneuvre au sein du Pentagone,
256
nayant aucun autre service en situation de rivalit, il doit cependant rendre des comptes
au DDR&E, qui ne parat pas toujours accommodant 14.

Ainsi lagence est-elle place dans une situation la fois privilgie et difficile, par rapport au
pouvoir quelle peut exercer. Privilgie car, situe au coeur mme de la machine politique
du pouvoir amricain, elle nest pas entrave par une hirarchie bureaucratique. Nul doute que la
libert de recherche et la souplesse de fonctionnement de lARPA sont lun des effets de cette
situation administrative particulire. Mais position difficile galement, car lagence ne peut
fonctionner quen symbiose troite avec le pouvoir politique (ce qui sera dailleurs le cas
pendant la prsidence Kennedy et quelques annes aprs, mais ce qui changera vers la fin des
annes 60).
Ne disposant pas de garde-fou face au pouvoir, lagence est directement expose aux alas
des changements politiques.
Par ailleurs, cette situation somme toute exceptionnelle place lARPA, ds sa naissance, dans
une situation plus dlicate face ses partenaires du Pentagone.

3.5.4.3.2 Un vritable pouvoir de politique scientifique

Si les relations de lARPA avec son instance de tutelle seront souvent tendues, compte tenu des
enjeux en cours et de la personnalit de ses terribles patrons , selon lexpression de Ruina,
quen est-il des relations avec les autres services du Pentagone, notamment les trois armes, dont
la concurrence exacerbe avait t la raison premire de la cration de lagence ?

Du fait des conditions de sa naissance et de son statut particulier, cest peu dire que lARPA ne
bnficie pas dun franc soutien parmi les autres services du DoD. Tout dabord, richement dote
au dpart comme on la vu, lARPA dispose encore, mme aprs la brutale cure
damaigrissement de lautomne 58, dimportants moyens financiers. Et ces moyens vont
augmenter de manire significative entre 1961 et 63, puisque Ruina russira lever le budget
annuel de lagence 250 millions de dollars.

Mais la vritable force de lARPA, qui ne peut que susciter jalousie et hostilit de la part des
autres services, nest pas lie son confortable budget. Elle vient de cette prrogative, sur

14
Ruina, expliquant les procdures dlaboration des projets et les contraintes quil devait affronter, parle ainsi de
son patron : I mean my boss, Hal Brown, was terrific, and his boss, McNamara, was terrific, and I never
played any games with them. . J. RUINA, Interview by William Aspray. 20 April 1989. Cambridge, art. cit., p. 6
257
laquelle McElroy navait pas cd en 1958 : la possibilit de passer directement des contrats
de recherche.
Selon Herzfeld, la technique de base de lARPA pour ltablissement des contrats est la
suivante : le Directeur de lagence, Jack Ruina ou plus tard Herzfeld, signe un ordre de lagence
adress un Dpartement du DoD (Army, Navy, Air Force), pour leur demander dexcuter tel
contrat avec leurs contractants ou telle organisation, sur tel budget, etc..
LARPA est alors la seule organisation du DoD pouvoir faire ce type dintervention, dont
lavantage principal, pour ltablissement des contrats de recherche, est bien sr la rapidit. Si
elle est limite par les diffrents rglements, cest elle qui a le pouvoir de dcision, si ncessaire
au plus haut niveau, et si ncessaire avec lautorisation du DDR&E ou du Secrtaire dEtat, et pour des
15
situations majeures. . Cette position privilgie par rapport aux instances de dcision du
Pentagone lui permet ainsi dimposer ventuellement un contrat de recherche aux autres
branches du Dod.

Lextraordinaire libert et la rapidit dintervention qui caractrisent lARPA nauraient


probablement pas t possibles, sans ce pouvoir dcisionnaire dans la conduite de la politique
scientifique et technique. On peut y voir aussi lune des explications possibles de lopposition,
voire de lhostilit presque constante dune partie du Dod son encontre.

Le schma page suivante permet de situer la position institutionnelle de lARPA dans la chane
de dcision du pouvoir scientifico-militaire du dbut des annes 60.

15
C. HERZFELD, Interview by Arthur L. Norberg. 6 August 1990. Washington, D.C., art. cit., p. 6
258
SITUATION DE LARPA DANS LA CHAINE
DU POUVOIR SCIENTIFIQUE au dbut des annes 60
259

3.5.4.4 Une organisation et un fonctionnement vous lefficacit


Comment est organise lARPA au dbut des annes 60 ?
Pour autant que nous ayons pu reconstituer partiellement le mode de structuration de lagence,
daprs les tmoignages de Herzfeld et Ruina et sous rserve de plus amples informations, il
apparat que lARPA se caractrise, au dbut des annes 60, par un mode dorganisation
relativement simple, constitu dun minimum de structures et dchelons hirarchiques.
Nous en avons relevs seulement deux : la direction gnrale de lagence et les diffrentes
directions des programmes de recherche.

La direction de lagence est deux ttes : le Director, nomm par le DDR&E du Pentagone et le
Deputy Director (Directeur Adjoint), choisi par le Directeur.
Au-dessous de cette quipe de direction trs rduite, interviennent les Office Directors ou
directeurs de programme : il sagit des responsables des principaux programmes de recherche,
comme le Defender Program, le Nuclear Test Detection Office, etc..
Les directeurs de programme jouent un rle essentiel au sein de lagence, selon Herzfeld, qui
insiste sur leur capacit dinitiative : Les chefs de service taient rellement les acteurs cls durant
la plus grande partie de lhistoire de lARPA . Enfin ces Office Directors sont galement seconds
dun Assistant Director16. Enfin au sein mme des services de lARPA, qui correspondent aux
programmes de recherche, il semble que les effectifs soient assez rduits.

Ainsi le mode de structuration de lagence savre-t-il en complte adquation avec les objectifs
assigns : dvelopper les projets de recherche avance. Une organisation trop lourde,
bureaucratique et hirarchise aurait t inadapte cette mission.

Le schma suivant prsente une reprsentation simplifie de cette organisation de lARPA.

16
Litinraire de Herzfeld dans lagence est intressant dcrire, car il a parcouru en quelques annes presque tous
les postes. Recrut lautomne 1961 dabord comme Assistant Director (directeur associ) du Defender Program,
principal programme de recherche en cours, il devient en 1963 Deputy Director (Directeur Adjoint) de lARPA, aux
cts du nouveau directeur Bob Sproull, avant dtre nomm enfin Director de lagence en 1965, poste quil
occupera jusquen 67. Comme il le rsume lui-mme, pendant deux ans, jai dirig la moiti de lARPA (le
Programme de Dfense), et puis pendant deux ans, jai partag la direction de la totalit de lARPA, et pendant
deux ans jai dirig la totalit de lARPA . C. HERZFELD, Interview by Arthur L. Norberg. 6 August 1990.
Washington, D.C., art. cit., p. 12
260

ORGANIGRAMME et PROGRAMMES DE LARPA


261

3.5.4.5 Le nouveau style ARPA


Pour que cette simplicit dans la structuration interne soit un vritable facteur defficacit,
encore faut-il quelle soit couple un mode de fonctionnement adquat. Ce sera le cas partir
de 1961.
Quel est ce mode de fonctionnement, que les services du Pentagone et les diffrents partenaires
de lagence vont bientt appeler le style ARPA ?
Un nouveau style de management, trs souple et dcentralis, qui caractrisera longtemps le
mode de fonctionnement de lagence et qui se dveloppe sous la direction de Jack Ruina, partir
de 1961. Ce style ARPA , sur lequel nous aurons loccasion de revenir, est un mlange de
dcontraction, de rapidit de dcision, de souplesse de gestion et de hardiesse dans la recherche.
Il sera, selon nous, lun des facteurs-cl de la russite des interventions de lARPA dans la
recherche informatique.
Quelles en sont les principales caractristiques ? On peut les rsumer trois lments cl, dont
limbrication, la coalescence vont assurer un style de fonctionnement alors atypique pour une
agence de recherche :
- la rapidit dintervention : il sagit la fois dun objectif, dune valeur et dune modalit de
fonctionnement de lagence. Les contrats doivent se ngocier et se dvelopper rapidement et les
dcisions tre prises en peu de temps. LARPA a t pense et voulue comme une sorte de
chevau-lger de la recherche, qui doit galoper loin devant les grandes agences plus
traditionnelles, ouvrir la voie et susciter des recherches avances , comme le rclame son
nom. De tels objectifs sous-entendent un fonctionnement le moins bureaucratique possible, dans
lequel tous les facteurs de lenteur doivent tre limins. Nous donnerons plusieurs exemples de
cette rapidit de dcision, lors de la naissance dARPANET.
- lautonomie, la libert dinitiative des acteurs : la deuxime grande caractristique du
style ARPA , qui va surtout se dvelopper avec Ruina, est trs lie la premire. Pour que
lagence soit efficace et rapide, il faut laisser aux responsables une grande libert de manoeuvre,
une relle autonomie de dcision. Cest la vritable marque de fabrique du style de management
de Jack Ruina, qui accordera une grande confiance ses collaborateurs et les laissera travailler
seuls. Nous verrons que ce sera le cas notamment avec Licklider, qui jouira dune trs grande
autonomie au sein de lARPA17. Notons galement la relation de grande confiance entre Ruina et
Herzfeld, qui va grandement faciliter lessor de la jeune agence. Ainsi, selon Herzfeld :

17
Ruina rencontrait Licklider peut-tre une fois par mois, alors quil rencontrait les responsables des projets de
dfense cinq fois par jour, sur diffrents thmes. Ce fait nous renseigne galement sur la place relative de
linformatique aux yeux de Ruina.
262

les directeurs de service srieux pouvaient faire absolument ce quils pensaient


ncessaire de faire, avec un minimum dinterfrences ou de tracasseries, car ils avaient le soutien
des directeurs 18.
- le primat des relations individuelles sur les rapports hirarchiques : le fonctionnement
interne de lARPA dans les annes 60 parat reposer avant tout sur des contacts quotidiens,
rguliers et gnralement dtendus entre les diffrents responsables19. Ce type de
fonctionnement, fond sur les rapports directs entre le Directeur et les chefs de programme,
caractrise lensemble des programmes de lARPA, avec des degrs plus ou moins levs de
complicit et de confiance. Ainsi la plupart des dcisions sont-elles prises lors de contacts
informels et rapides entre les Directeurs de programme et le Directeur.

3.5.4.6 Un potentiel de force exceptionnel


En rsum, au dbut 1962, lARPA possde dj la plupart des atouts qui vont faire sa force.
Rappelons-les brivement :
- une direction renouvele, dynamique, soude, dlguant beaucoup ses pouvoirs (Ruina et
Herzfeld notamment) ;
- une petite quipe de directeurs de programmes trs comptents, fortement mobiliss, jouissant
de pouvoirs tendus (Herzfeld, Frosh, plus tard Licklider, etc.) ;
- des moyens financiers redevenus normes (budget de 250 millions de dollars) ;
- de puissants soutiens politiques la Maison Blanche (notamment de Jerme Wiesner) ;
- un pouvoir dcisionnaire exceptionnel en matire de contrats de recherche, lui permettant de
passer par-dessus les autres services du Pentagone ;
- une mission axe sur la recherche fondamentale, induisant un esprit daudace scientifique et de
curiosit trs dvelopp ;

18
Ibid., p. 7
19
Un extrait de linterview de Herzfeld illustre trs bien le type de relations alors en vigueur lARPA :
NORBERG: What sort of interaction did you have with Ruina when you came?
HERZFELD: Very friendly, very frequent, very informal and pleasant. He would wander into my office whenever
he felt like it, and I would go see him whenever it was necessary - several times a day usually, on the phone with
each other, lots of meetings together.
NORBERG: What went on during these meetings?
HERZFELD: Well, I would tell him, "Look, Jack, I really..." For example, "In order to get this comparison of the
U.S. penetration aids and potential Soviet defenses together, we have to get one contractor that really handles all of
the data. This contractor has to be able to get all the clearances - a very sensitive matter; the most sensitive then
around. And if I can't do that then I can't do the job." He says, "Fine, who do you have in mind?" I said, "Well,
A,B, and C." He says, "Fine, sounds great to me. Go do it."
NORBERG: Was this a fairly typical interaction?
HERZFELD: Yes.
C. HERZFELD, Interview by Arthur L. Norberg. 6 August 1990. Washington, D.C., art. cit., p. 7.
263
- une structuration assez simple et lgre, permettant une forte ractivit ;
- un fonctionnement interne fond sur la plus grande souplesse, la dlgation de pouvoirs, les
relations de confiance : le style ARPA ;
- une grande rapidit dintervention et de dcision, exprime dans le caractre informel de
nombreuses runions et interactions ;
- un contexte gnral minemment favorable la recherche scientifique (le tournant
Kennedy ).
En bref, tous les lments sont runis pour confrer lARPA une force de frappe et un
potentiel dintervention dans la recherche scientifique redoutables.
En 1962, lheure du mur de Berlin et de la crise des missiles, cette force politico-scientifique
est alors presque exclusivement tourne vers les besoins de la dfense nationale. Il faut attendre
la venue de Licklider lautomne 62, pour la voir se dployer dans le champ de linformatique,
quelle changera en profondeur.

3.5.5 Schma des premires annes de lARPA

Le schma de la page suivante tente de reprsenter les principales tapes et traductions qui
ont scand les premires annes de lagence, depuis sa cration en 1958 jusqu larrive de Jack
Ruina la direction.
264
Schma n 4.1 La filire de lARPA : 1958 - 1961
265

3.5.6 La monte en force du thme du Command and Control

Afin de comprendre lentrelacs des nombreuses oprations de traduction et des


interconnexions reliant diffrents ples menant lmergence dARPANET, il nous faut
prsenter, au moins brivement, un mouvement gnral de recherche qui va se dvelopper la
mme poque et un autre organisme de recherche militaire.

3.5.6.1 Le Command and Control comme thme fdrateur : lexemple des C2 systems et
du Planning Office
La cyberntique na pas concern seulement les thoriciens de linformation, les anthropologues,
les neuro-psychiatres ou les informaticiens. Les milieux militaires se sont galement beaucoup
intresss aux concepts de linformation, thoriss par Wiener ou Shannon. A la charnire des
annes 50-60, la question de la matrise de systmes complexes dinformation se pose pour eux
de manire cruciale, comme le montre lexemple du vaste systme automatis de surveillance
arienne, SAGE. Lune des notions-cls de la cyberntique, la commande et le contrle
distance de systmes dinformation, va alors devenir centrale et susciter un vaste mouvement de
recherche multi-disciplinaire.
Debons et Horne20ont montr en dtail le rle majeur de cette notion, mergeant avec force dans
les annes 60-64, non seulement dans la recherche militaire amricaine et occidentale mais aussi,
et le fait est moins connu, dans le champ encore en constitution des sciences de linformation. En
effet, ce concept, fond sur la principale prmisse de la cyberntique selon laquelle tout
organisme peut tre apprhend en tant que systme dinformation, est au carrefour de la plupart
des recherches menes sur diffrents thmes de linformatique et des tlcommunications :
transmission lectronique du signal, traitement des donnes, intelligence artificielle, rsolution
de problmes ( problem solving ), processus de dcision automatis, etc..
Toutes ces questions, lies avant tout la dfense des intrts nationaux amricains et au
fonctionnement des systmes de Command And Control, font lobjet, en cette poque de guerre
froide presque chaude21 dintenses travaux de recherches, mobilisant les services de larme
mais aussi dinnombrables acteurs de la recherche civile, universitaire ou prive. Car la

20
A. DEBONS, E. HORNE, NATO Advanced Study Institutes of Information Science and Foundations of
Information Science, Journal of the American Society for Information Science, n 48 (9), septembre 1997, p. 794-
803
266
problmatique des systmes de commande et de contrle de linformation, dveloppe
surtout dans les milieux militaires de lOTAN et du Pentagone, dborde largement le seul cadre
du champ de bataille. Lenjeu des recherches est galement scientifique, car il sagit dlaborer
un concept unificateur ou un cadre conceptuel commun, permettant de faire la synthse des
multiples travaux et questions, qui intressent au plus haut point des chercheurs de toutes
disciplines : mathmaticiens, philosophes, psychologues, linguistes, neurologues...

Ainsi assiste-t-on, autour de la notion de Systme de Commande et de Contrle de linformation,


lmergence dun large rseau de recherche reliant presque tous les grands organismes et
acteurs de la recherche amricaine :
- au premier plan, les services de recherche des trois armes (Army, Navy, Air Force), trs
engags dans ces activits, ainsi que les chercheurs impliqus dans le projet SAGE ;
- des acteurs de linformatique impliqus dans les premires recherches sur les banques de
donnes, comme la firme System Development Corporation (SDC) et son projet de traitement
des donnes bibliographiques BOLD (Bibliographic Online Library Display) ;
- le champ de la documentation et une bonne part des organisations civiles consacres aux
sciences de linformation, comme lInternational Conference on Scientific Information (ICSI),
lAmerican Documentation Institute (ADI), lAmerican Society for Information Science (ASIS) ;
- diverses sries de confrences (les confrences Synthex, Informatics, Bionics, Cyberntics),
dautres recherches soutenues par la NSF ou par lARPA, sont galement concernes de prs ou
de loin par ce mouvement gnral, militaro-scientifique, autour du concept cybernticien de
Commande et Contrle .

Nous nentrerons pas ici dans cette immense bote noire , mergeant au mme moment que
linformatique interactive, avec laquelle elle a dailleurs partie lie. Soulignons seulement que la
question dun modle commun, dun concept intgr ou dun paradigme unificateur de
linformation, se pose avec acuit au dbut des annes 60, la fois dans les universits, un
certain nombre dorganisations de recherche et au sein du commandement de larme.

Lune des rponses cet enjeu scientifique et militaire sera donne par le commandement
gnral de lUS Air Force (le United States Air Force Systems Command) avec la cration le 1er
juillet 1961 dune nouvelle organisation de recherche : lESD - System Design Laboratory

21
Quelques points de repre essentiels de la tension internationale : chec du dbarquement de la Baie des Cochons
en avril 1961, construction du Mur de Berlin en aot, crise des missiles de Cuba en octobre 1962, dbut de
lengagement amricain au Vietnam en 61-62...
267
Planning Office. Quelles sont les missions de cette ESD (Electronic Systems Division),
appele rapidement le Planning Office, qui est un organisme de recherche totalement militaire,
la diffrence de lARPA ? Elles sont de deux ordres :
- soutenir les initiatives de recherche et de dveloppement pour les C2 (Command and
Control) System en mobilisant une population diversifie de chercheurs et dinstitutions ; sur
ce point, la tche du Planning Office parat assez analogue celle de lARPA, en tant quagence
de soutien la recherche ;
- laborer et formuler un concept unifi en vue de la cration et de linstallation dun
laboratoire scientifique, ddi la recherche et au dveloppement pour le compte du C2 System.
Cest surtout ce deuxime volet de la mission du Planning Office qui doit tre retenu pour
caractriser cet organisme.
La tche du Planning Office, dirig par Anthony Debons, est donc de formuler un cadre
conceptuel gnral, sur lequel pouvait tre ralise la structure (lanalyse et la conception) dun systme
22
de commande et de contrle, pour le Strategic Air Command (SAC). . Le SAC est charg cette
poque de la riposte aux missiles balistiques sovitiques.
La nouvelle organisation va tre cre avec le soutien matriel dune autre organisation
importante de la recherche militaire : la MITRE Corporation23.

Quels sont les liens de ce mouvement de recherche militaire et multidisciplinaire sur le concept
de Command and Control avec lARPA et lmergence dARPANET ? Pourquoi voquer
ces organismes et ces recherches qui nous plongent au coeur de la machine de guerre amricaine
?
Tout dabord, le Planning Office et la MITRE Corporation font partie des partenaires de
lARPA, les gens qui y travaillent viennent en bonne partie du MIT et les liens, personnels,
techniques, politiques et organisationnels entre les deux acteurs-rseaux sont nombreux.
Dans les multiples relations entre acteurs, organisations et artefacts (que nous renonons
dcrire pour ne pas nous loigner de notre rcit), lune des connexions les plus importantes entre

22
A. DEBONS, E. HORNE, NATO Advanced Study Institutes of Information Science and Foundations of
Information Science, art. cit., p. 796
23
La MITRE Corporation est une manation du Lincoln Laboratory, dont nous avons vu le rle capital la fois
dans linformatique et dans la dfense militaire amricaine. Cette entreprise de recherche, but non lucratif, a t
initie par lUS Air Force dans le cadre du systme SAGE. Issue de la Division Informatique du Lincoln
Laboratory, elle est cre en janvier 1959, avec le transfert de 485 chercheurs du MIT, travaillant au Lincoln
Laboratory, dans un nouveau complexe de recherche. La MITRE sera charge essentiellement de la maintenance et
de lorganisation du systme SAGE et sera ainsi lune des organisations de pointe en matire de Command and
Control. Lorigine du nom, MITRE (qui nest ni un sigle ni un acronyme), reste peu claire : il a t choisi, en partie,
en rfrence au MIT, do viennent les fondateurs et les membres de ce nouveau symbole du complexe militaro-
scientifique amricain.
268
ces deux acteurs-rseaux est la demande formule en 1961 par Harold Brown, le
Directeur de la Defense Research and Engineering (DDR&E) au Dpartement de la Dfense,
adresse lARPA pour assigner lagence le dveloppement dun projet de recherche sur le
Command and Control Systems : il sagit dengager aussi lARPA dans la rflexion
commune et de dvelopper un travail de recherche sur lutilisation des quipements
informatiques pour la Command and Control Research
Or cest cette commande du DoD son agence qui est lorigine du recrutement de Licklider et
de la cration de la structure de soutien aux recherches informatiques, lIPTO. Dans lopration
de traduction , que reprsente la venue de Licklider lARPA, le dbut de la chane se
situe ainsi dans ce mouvement gnral de recherche autour des notions de Command and
Control.
269

3.6 La jonction de 1962 : larrive de Licklider lARPA

Nous avons retrac en dtail lapparition dun systme dexploitation, le time-sharing, dont les
traductions et les interconnexions multiples ont abouti lmergence dun nouveau modle de
linformatique : linformatique interactive. Dun autre ct, nous avons remont la filire de
lARPA et essay de rendre compte de la spcificit de cette agence de recherche. En 1962, ces
deux grandes lignes de force, partie prenante de lmergence venir dARPANET, ne sont pas
relies entre elles : ainsi lARPA na-t-elle encore aucune relation directe avec le MIT, BBN ou
les acteurs du time-sharing.
Selon notre perspective, la naissance dARPANET rsulte dun long processus dinterconnexion
de diffrents rseaux et acteurs-rseaux , de taille, didentit et de nature htrognes. Au
sens strict, lARPA et le modle de linformatique interactive ne sont comparables en rien,
compte tenu de ce qui les constitue, et il peut sembler trange de mettre sur le mme plan une
organisation gouvernementale et un ensemble diffus et clat de recherches et de projets
informatiques. Lintrt de la sociologie de la traduction consiste pourtant dpasser les clivages
essentialistes pour ne prendre en compte que des configurations de rseaux htrognes, des
agencements de lignes de force. Nous considrerons donc ces deux ensembles que sont lARPA
et le time-sharing comme des acteurs-rseaux plus ou moins consolids, i.e. des rseaux
constitus de toutes sortes dentits et devenus eux-mmes des acteurs part entire, dont
linterconnexion va soprer sous leffet dun oprateur humain, Licklider.

En octobre 1962 en effet, se produit un fait important dans le parcours de Licklider, qui savrera
surtout dcisif dans le processus dmergence dARPANET : son arrive lARPA. Cette
apprciation, quasi-unanime chez les acteurs comme chez les historiens dARPANET, sur
limportance historique de ce nouveau dplacement de Licklider est motive par la connaissance
rtrospective du droulement ultrieur des faits : la cration de lIPTO, la mise sur pied du
rseau de chercheurs associs lARPA, le lancement du rseau sous la tutelle de lARPA/IPTO.
Mais la plupart des explications historiques sur ARPANET et sur le rle de Licklider nous
paraissent prisonnires de cette illusion rtrospective si rpandue, consistant prendre le rsultat
pour la cause et le succs dune innovation ou dun acteur pour la preuve irrfutable de son
intrt ou de son gnie. Lexplication courante de la naissance des rseaux nchappe gure au
raisonnement tautologique clbre : nous vaincrons parce que nous sommes les plus forts .
LIPTO serait ainsi lorigine dARPANET, grce notamment aux intuitions gniales et au
travail de Licklider. Certes, mais comme il est impossible dutiliser la fin de lhistoire pour
270
expliquer son dbut et son droulement 1, il nous faut suivre les acteurs pas pas et rester
fidle cette entreprise de description la fois chronologique et cartographique des multiples
chanes de traduction qui vont constituer dans lincertitude la plus totale le rseau sans doute le
plus solide et le plus irrversible de lhistoire des rseaux.
Aprs avoir rappel la situation de ces trois acteurs-rseaux que sont le time-sharing,
lARPA et Licklider lui-mme, nous retracerons les conditions incertaines de leur
interconnexion de 1962.

3.6.1 Etat des forces en 1962

Comment se prsentent les trois forces en question, i.e. le time-sharing, lARPA et Licklider,
avant la jonction de 1962 ?

3.6.1.1 Forces et faiblesses du time-sharing


Fin 62, la problmatisation du time-sharing a conduit la mise en place dun premier
ensemble dacteurs et dintermdiaires : des territoires, des frontires et des relations entre ces
territoires commencent tre dfinis, un problme qui va devenir commun de nombreux
acteurs est dlimit (celui de laccs partag aux ordinateurs), des acteurs, des intermdiaires ont
commenc apparatre, circuler, sassocier.
Quels sont les points forts de cet acteur-rseau en mergence ? Citons :
- lapparition de nombreux chercheurs, qui se sont identifis ce nouveau thme de la
recherche informatique (Corbato, Fano, McCarthy, Teager, Licklider, etc..) ;
- lclosion de diffrents projets : trois projets au MIT, un chez BBN, un autre galement la
RAND Corporation. Projets dimportance ingale mais dont la multiplication tmoigne de la
diffusion de lide ;
- lintressement des dirigeants et des responsables de plusieurs organisations : MIT,
Universit de Stanford, BBN, DEC ;
- la formulation, les premires thorisations : le time-sharing est un thme de recherche
vivace, donnant lieu un nombre croissant de textes scientifiques et techniques ;
- la perce publique : depuis la premire communication de Strachey la Confrence de lIFIP
de 1959, plusieurs confrences et colloques ont trait de cette utilisation de lordinateur. Le time-
sharing a commenc sortir des cercles restreints des laboratoires du MIT ou de BBN.

1
D. VINCK (sous la coord. de), Gestion de la recherche. Nouveaux problmes, nouveaux outils, De Boeck-
Wesmael, 1991, p. 462
271

Que trouve-t-on du ct des points faibles ou des fragilits ?


- des acteurs diviss des projets mietts ;
- des limites techniques : les techniques ne sont pas encore au rendez-vous la fin 62, mme si
les premiers ordinateurs transistors changent la donne et vont donner le signal du vrai dpart du
time-sharing ;
- le caractre exprimental des travaux : les projets sont gnralement des exprimentations,
des prototypes, ce qui souligne ltat balbutiant de la technique et la fragilit du rseau en voie
de constitution ;
- le petit nombre des acteurs impliqus : le nombre de lieux, dorganisations et de chercheurs
concerns par le time-sharing reste encore trs limit, eu gard lensemble du champ de la
recherche informatique. Fin 62, le time-sharing nexiste que sur la cte Est2 et, dans le ple
scientifique nest prsent quau MIT ;
- lindiffrence ou les rticences des autres acteurs : en cette fin 62, le time-sharing se heurte
lignorance, lindiffrence, voire lhostilit de nombreux chercheurs, et non des moindres, du
champ informatique.

Pour conclure ce rapide tat des lieux du time-sharing selon le rpertoire de la traduction ,
quelle tape du processus serait atteinte la fin 62 ? Sil est difficile et quelque peu hasardeux de
vouloir caractriser une innovation aussi diversifie par une tape unique et prcise du processus
de traduction, risquons lhypothse que le time-sharing nest pas loin daccder la fin 1962 au
statut de ce que la sociologie de la traduction appelle un acteur-rseau : un rseau socio-
technique (une organisation, un mouvement quelconque, un ple de recherche) qui, par sa
cohrence interne et la solidit de ses liens, peut agir lui-mme en tant quacteur sur la scne
sociale ou scientifique.
Le passage sera assur, selon nous, par le Project MAC3, qui va rellement cristalliser le
rseau encore lche des acteurs du time-sharing.

2
Notons quavec le dpart de McCarthy pour lUniversit de Stanford lautomne 62, un pont sera jet sur la
cte Ouest, o le time-sharing va commencer simplanter partir de 1963.
3
Voir le chapitre 4.2 : Le Project MAC et ses suites
272

3.6.1.2 La recherche informatique lARPA : un potentiel exploiter mais dans quelle


direction ?
La recherche informatique est loin dtre une priorit pour les dirigeants de lARPA4 et nous
avons vu que lessentiel des activits de recherche de lagence concerne le domaine militaire
(missiles, tests nuclaires). Le seul contrat en cours sur linformatique est celui men avec la
firme SDC pour ltude du Command and Control.
Par rapport aux diffrents programmes de recherche de lARPA conduits en 1960-61, Jack Ruina
a alors les positions suivantes :
- une attention presque exclusive tourne vers les gros programmes de dfense ;
- une relative mfiance pour le programme de recherche sur les sciences du comportement ;
- un certain intrt pour les potentialits de linformatique interactive, mais sans vision trs
prcise de ses possibilits.
Ruina nest donc pas lorigine de la prise de conscience de lARPA sur les recherches
informatiques, mais dit stre laiss facilement convaincre par le reste de lquipe de lagence
quil fallait dvelopper les recherches dans ce domaine. Lautre dirigeant important de lARPA,
Charles Herzfeld, a une position beaucoup plus affirme sur limportance des nouvelles
technologies dalors. Si Herzfeld nest pas non plus un informaticien au sens strict5, il a
cependant une perception assez forte des enjeux de linformatique, vision forge et alimente par
deux sminaires auxquels il a particip6.

4
Parfois pour des raisons paradoxales. Jack Ruina, par exemple, a une position assez intressante relever : peu
form lui-mme linformatique, il a eu connaissance cependant, lorsquil tait lUS Air Force avant 1961, de
nombreux dossiers en informatique, ayant particip des achats dordinateurs ou des projets dapplications
dIntelligence Artificielle pour le Command and Control. Mais il trouve que la technologie ntait pas prte pour
cela (i.e. les recherches sur le Command and Control) . Soucieux defficacit et rigoureux dans la gestion,
conscient des limites technologiques, il fait une diffrence importante entre les mots crits (les projets) et ce
qui marche rellement . Pour lui, lcriture de projets servait satisfaire certaines demandes bureaucratiques ,
comme la justification devant le Congrs. Mais Ruina ne peut se permettre ce type de jeux avec ses terribles
patrons , Harold Brown et McNamara. De nombreux projets ou propositions de projets informatiques arrivent
cependant sur son bureau, la plupart axs sur le problme majeur du moment, le Command and Control sur le
champ de bataille. Mais Ruina reste rserv sur les possibilits relles de linformatique du moment. J. RUINA,
Interview by William Aspray, art.cit., p. 5-6
5
Sa formation initiale est celle dun physicien et il ne semble pas avoir particip des projets techniques sur les
ordinateurs.
6
Le premier est dj ancien puisquil date de 1948, lorsque Herzfeld assiste un sminaire de trois jours
lUniversit de Chicago, anim par lun des pres fondateurs de lordinateur, John Von Neumann. Ce sminaire de
haut niveau va constituer pour lui, non seulement son premier contact avec linformatique, mais surtout un cadre
de pense , qui va guider sa vision du monde de linformatique pour une bonne quinzaine dannes. Et au cours de
lhiver 61-62, alors quil est dj en poste lARPA, il assiste la srie de confrences que donne Licklider sur
lavenir de lordinateur : une seconde rvlation intellectuelle (selon son expression) va rorienter toute sa
conception de linformatique. Herzfeld est gagn la cause des nouvelles orientations juges invitables par
Licklider et quil sagira danticiper et de prparer : celles du time-sharing, de linformatique interactive, de la mise
en rseaux, du traitement graphique...
273
On peut rsumer ainsi la position des dirigeants de lARPA en 1962 face la
recherche informatique :
- une nette majorit de responsables dans les diffrents programmes largement favorables un
dveloppement des recherches informatiques, notamment sur les problmes de Command and
Control, mais dans la perspective classique fonde sur le mode dexploitation en vigueur
lpoque (le traitement par lots) ;
- un Directeur Associ de programme, Charles Herzfeld, fortement partisan des nouvelles
orientations de linformatique interactive ;
- un Directeur de lagence, Jack Ruina, sceptique sur le traitement par lots et intress par
linformatique interactive, mais peu inform des possibilits relles et surtout proccup par les
autres programmes.
Cest dans ce contexte que se fait larrive du visionnaire de linformatique communicationelle.

3.6.1.3 Licklider comme point de passage oblig


Si lon tente de reconstituer le rseau socio-technique au sein duquel se situe Licklider en 1961-
62, i.e. les multiples acteurs avec lesquels il est en relation plus ou moins troite, que pouvons-
nous observer ? Une donne majeure : le thoricien de la symbiose homme-machine se trouve,
avant son arrive l'ARPA, au centre des trois ples constitutifs de linformatique
amricaine, universits, entreprises, arme et plus prcisment au coeur du nouvel acteur-
rseau qui merge autour de linformatique interactive.

Le schma que lon trouvera plus loin illustre cette position centrale de Licklider.
En 1962, il travaille chez BBN, i.e. dans le ple Entreprises . Reconnu par tous les
chercheurs de lentreprise, il est en relation de partenariat avec lentreprise DEC (cf le projet de
time-sharing), mais connat aussi les gens dIBM, de SDC, de la RAND Corporation.
Son rseau social personnel le plus dense se situe nanmoins dans le ple Scientifique des
universits. Il est dabord rest en troite relation avec le MIT : contacts avec les dirigeants, les
chercheurs des diffrents laboratoires (RLE, Computation Center) et surtout proximit
intellectuelle et personnelle trs forte avec les tenants du time-sharing (notamment Fano,
McCarthy, Morse, Dennis). Il participe aux vnements forts du MIT (Confrence du centenaire)
et connat la plupart des chercheurs en informatique, en psychologie et en sciences de
linformation du clbre institut. Comme le rappellera Fano, Licklider tait chez lui au MIT .
274
Ses contacts personnels dans le monde acadmique ne se limitent pas au MIT et
Licklider, qui vient de Harvard, a gard de nombreuses relations avec des chercheurs de cette
universit. Il semble avoir aussi, ds 1962, des contacts avec des collgues de UCLA (comme un
certain George Brown) et dautres universits de la cte Ouest et dailleurs. Mais la partie
universitaire de son rseau scientifique , juste avant son arrive lARPA, est plutt
concentr sur la cte Est et particulirement Cambridge. Dans le ple Scientifique , notons
quil est galement depuis 1961 en contact rgulier avec le Council of Libraries, dirig par
Verner Clapp, pour qui il a entrepris son tude chez BBN sur linformatique documentaire.
Par ailleurs, Licklider connat parfaitement les rouages et les acteurs de la gestion de la
recherche de lpoque, quils soient civils ou militaires. Du ct des agences civiles de
financement de la recherche7, Licklider a t en contrat avec le NIH (National Institutes of
Health) et a rencontr les gens de la NSF. Mais il connat mieux les agences de recherche de
larme, avec lesquelles il a dj souvent travaill au MIT et chez BBN, notamment lAFOSR
(Air Force Office of Scientific Research) et lONR (Office of Naval Research), qui ont financ
certains de ses projets.
Si lon regarde vers le ple Arme , nous avons soulign les nombreuses interactions de
Licklider avec les responsables de la recherche militaire, non seulement les agences de
financement mais aussi les comits scientifiques consultatifs, comme lAir Force Scientific
Advisory Board, dont il fait toujours partie en 19628. Il participe par ailleurs de nombreuses
runions et confrences organises par larme ou des organismes de recherche trs lis au
Pentagone, comme la MITRE Corporation. Dans le ple militaire mais tout contre le MIT,
rappelons quil est galement en relation rgulire et amicale avec de nombreux chercheurs du
Lincoln Laboratory, la cration duquel il a particip9. Enfin, en remontant vers les cercles du
pouvoir, Licklider connat personnellement depuis longtemps le nouveau conseiller scientifique
de Kennedy, Jerme Wiesner.
On voit bien, par cette liste indicative des composants du rseau social de Licklider, la
position centrale (au sens donn par la scientomtrie) quil occupe dans la recherche
scientifique et informatique au dbut des annes 60. Rappelons que la centralit, dans les

7
Pour rester cohrents avec notre propre typologie des trois ples , nous avons plac les agences civiles (NSF,
NIH) dans le ple Scientifique et les agences militaires (ONR, AFOSR...) dans le ple Arme . Classement
purement arbitraire, car lon pourrait considrer toutes les organisations de financement de la recherche comme
relevant du ple Scientifique, tel quil est dfini par Callon.
8
Il quittera ce comit scientifique de larme de lair ds son arrive lARPA lautomne 62, ne pouvant cumuler
les deux emplois.
9
Citons par exemple Wes Clark, qui la initi linformatique, toute lquipe du TX-0 et du TX-2, ses anciens
collgues du groupe de recherche en psychologie, etc..
275
cartographies scientomtriques, est lun des principaux indicateurs de position dun acteur
ou dun actant :

elle donne la mesure des relations dun individu ou dun groupe avec lensemble des autres
individus et groupes. Lorsque ces relations sont nombreuses, lindividu ou le groupe concern est
dit central. Lorsquelles sont rares, il est dit marginal. 10
Incontestablement, les relations de Licklider avec les divers acteurs concerns de la recherche
informatique sont nombreuses et fortement convergentes.
Lautre indicateur habituel des rseaux sociaux de la techno-science, ou des analyses
scientomtriques des publications, est la densit, qui mesure la frquence relative des relations,
la force des interactions, le degr plus ou moins lche des liens qui unissent diffrents acteurs.
De ce point de vue-l aussi, la position de Licklider est caractrise par une forte densit, compte
tenu de limpact de ses publications11, de la frquence et du succs de ses confrences
(notamment de lhiver 61-62), en bref de linfluence quil exerce alors auprs de trs nombreux
chercheurs et responsables scientifiques.
A notre connaissance, trs peu de chercheurs dans le champ mergent de linformatique peuvent
prtendre un tel palmars cette poque. Toutes proportions gardes, Licklider apparat bel et
bien comme le Vannevar Bush de linformatique des annes 60 et il est dailleurs intressant
de noter que le coordonnateur de leffort de guerre scientifique du Manhattan Project reprsente
lun des principaux modles en matire de gestion scientifique, auquel Licklider sidentifiera
explicitement.
Ainsi, la veille de son recrutement par lARPA, Licklider apparat clairement comme un
point de passage oblig pour tout projet denvergure de la recherche informatique.

10
D. VINCK, Sociologie des sciences, op. cit. p. 68
11
Man-Computer Symbiosis, par exemple, est plusieurs fois cit par de nombreux acteurs comme lun des textes les
plus importants de lpoque. Voir la section sur Engelbart.
276
Schma n 3.1 : Le rseau de Licklider en 1962
277

3.6.2 Les ambiguts de larrive de Licklider lARPA

Pourtant, selon son propre tmoignage, son arrive lARPA sest faite trs soudainement et
sans prmditation de sa part.
Lhistoire est intressante car elle nous montre, au rebours des visions dterministes de
linnovation et du modle diffusionniste , toute la part dincertitude, dinformel, de hasard
aussi, qui entre dans les processus dinnovation.
Une triple ambigut caractrise le recrutement de Licklider par lARPA :
- lindcision de Licklider lui-mme ;
- limprcision des missions qui doivent lui tre confies ;
- le malentendu sur le type de recherches informatiques entreprendre.

3.6.2.1 Du ct de lARPA : quels projets, quels intrts ?


Pour mieux comprendre les conditions de ce recrutement, il faut rappeler deux commandes faites
lARPA en 1961 et 1962 :
- dune part, la commande provenant des chefs du Pentagone, i.e. du DDR&E Harold Brown,
dont lobjectif est de dvelopper les recherches sur le Command and Control ;
- dautre part, la recommandation du Defense Advisory Board au DoD pour le dveloppement de
recherches en sciences comportementales (behavorial sciences)12.

La premire commande a donn lieu un contrat entre lARPA et la SDC. En mai 1961, pour
mener bien cette recherche sur le Command and Control, lUS Air Force met la disposition
de lARPA un trs gros et coteux ordinateur, le Q-32, vritable monstre technologique servant
au systme dalerte mis en place dans le cadre du plan SAGE. Lordinateur, install dans les
laboratoires de la firme SDC Santa Monica, a dabord servi lentranement des oprateurs du
systme SAGE, puis sest trouv sans utilisation quelques mois plus tard cause dune rduction
budgtaire de lAir Force. LARPA cherche alors quelquun pour reprendre et dvelopper le
contrat avec SDC, le projet tant dans limpasse vers la fin 61-dbut 62.
Jack Ruina a galement besoin dun autre responsable pour diriger le projet de recherche sur les
sciences du comportement, pour lequel il prouve de grandes rserves.

12
Voir supra la section 3.5.4.2 : Dimportants projets de recherche militaire
278

3.6.2.1.1 Un dispositif dintressement de lARPA insuffisant : la motivation salariale

Lhistoire de ce projet de Command and Control confi lARPA parat plus complique que ce
quen prsentent les historiens dARPANET.
En effet, contrairement ce quen a retenu lhistoire dARPANET, la premire personne
contacte pour mener bien cette recherche nest pas Licklider mais Charles Zraket, lun des
organisateurs du systme SAGE et responsable la MITRE Corporation.
Zraket rvle ainsi13 quil a t sollicit en premier pour ce projet. Dtail surprenant, il naurait
pas t contact par lARPA, mais directement par Harold Brown, le grand patron de la
recherche au Pentagone et son assistant, Gene Fubini14. Ce haut responsable du complexe
militaro-scientifique , dont nous avons dj rencontr le nom15, parat tre en effet le candidat
idal pour le Pentagone : ayant travaill la conception du systme SAGE, puis particip la
cration de la MITRE, il connat parfaitement les problmes lis au Command and Control et, de
manire plus gnrale, est rompu tous les dossiers portant sur lutilisation militaire des
techniques informatiques. Mais Zraket, qui occupe ce moment-l un poste important la
MITRE Corporation, considre que la proposition de Fubini et Brown nest pas trs intressante
au plan salarial16 et refusera loffre du Pentagone.
Cet aspect financier nest pas aussi anecdotique quon pourrait le croire. Largent,
intermdiaire essentiel des processus dinnovation technique, nentre pas seulement en ligne de
compte sous la forme des crdits accords aux projets de recherche ; il peut constituer aussi, au
sens le plus trivial du terme, un dispositif dintressement plus ou moins dcisif pour le
recrutement des acteurs dun rseau17. A linverse, la mdiocrit de lattrait financier souligne un
trait du profil des futurs responsables de lARPA/IPTO : ce seront gnralement des chercheurs
militants , dsirant utiliser la puissance de lARPA pour faire avancer leur cause, en
loccurrence celle de linformatique interactive. Le cas est particulirement net pour Licklider.

13
A la surprise dailleurs de son interviewer, Arthur Norberg.
14
C. ZRAKET, Interview by Arthur L. Norberg. 3 May 1990. Bedford, MA., art. cit., p. 4.
Zraket ne donne aucune indication de date, mais il est probable que cette proposition ait t faite ds 1961, sans
doute avant que le projet de Command and Control ne soit confi lARPA.
15
Voir la section 3.2.4.3 : Le systme SAGE : matrice de linformatique des annes 60
16
Le salaire propos serait de 18 000 ou 19 000 dollars, ce qui nest pas une grosse somme cette poque , selon
Zraket qui confie quil a alors other fish to fry . C. ZRAKET, Interview by Arthur L. Norberg. 3 May 1990.
Bedford, MA., art. cit., p. 4.
17
En loccurrence, ce dtail du refus de Zraket est clairant, car nous retrouverons cette donne financire : en effet,
les postes de responsabilit lARPA et lIPTO paraissent plutt mal rmunrs, au regard des critres de
lpoque, ce qui expliquera en partie les difficults rcurrentes des dirigeants de lARPA trouver des candidats.
279

3.6.2.2 Lindcision de Licklider ou la part de hasard dans les processus dinnovation


Au printemps ou lt 1962, Jack Ruina cherche donc quelquun pour coordonner les deux
projets, runis pour dobscures raisons. Fred Frick, qui a connu Licklider Harvard et qui
travaille alors au Lincoln Lab en relation avec lARPA, informe son ancien collgue de cette
opportunit ; tous deux intresss par les projets de lARPA mais ne souhaitant pas abandonner
leurs prsentes activits, ils dcident de rencontrer ensemble Jack Ruina Wahington pour en
savoir davantage. Lors de cette rencontre, Ruina envoie les deux hommes vers Gene Fubini,
Assistant Principal de Harold Brown lAssistant Secretary of Defense, pour convaincre les
deux chercheurs de limportance du projet de Command and Control. Si Licklider est rapidement
persuad de lintrt du projet de lARPA, il se montre lui-mme trs loquent au point de
convaincre ses interlocuteurs que les problmes de command and control taient essentiellement
18
des problmes dinteraction homme-machine . Cette conversation avec ce responsable du
Pentagone fait une forte impression sur les deux hommes, convaincus alors que lun dentre eux
doit accepter loffre de lARPA : mais ne pouvant dcider lequel des deux devra abandonner ses
activits, Frick et Licklider jouent leur dcision pile ou face. Licklider, ayant gagn ,
accepte loffre de lARPA19. Et le 1er octobre 1962, il prend ses fonctions au sein de lagence.

Sil ne faut pas tomber dans le pige des petites histoires de linnovation consistant
remettre le sort des inventions dans le bon vouloir des inventeurs, cette anecdote du pile ou
face de Licklider pour sa venue lARPA nous apporte nanmoins une illustration
supplmentaire de limportance des acteurs humains, des individus et de la part dincertitude,
voire de fantaisie, pouvant intervenir au coeur des processus apparemment les mieux
programms. Limprvisibilit des acteurs est lune des donnes fondamentales des processus
dinnovation et quelle prenne la forme dun pile ou face reste secondaire. Ce qui se rvle
galement travers cette anecdote raconte par Licklider, cest la faible attractivit de lARPA :
lagence ne reprsente pas encore un rseau suffisamment tabli et reconnu pour attirer lui les
chercheurs20.

18
Au cours de cette discussion, il arrive mme convaincre Fubini quun systme de command and control bas sur
le batch processing est ridicule Qui peut diriger une bataille quand il lui faut crire le programme au milieu
du combat ? (J. LICKLIDER, Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988, art. cit., p. 15)
19
Relevons que cest la deuxime fois dans sa vie professionnelle, aprs lalternative entre le dpart pour le Lincoln
Lab ou le maintien au MIT en 1952 (voir le point 3.3.4.2.2 : Licklider : dj au coeur de la recherche ) que
Licklider confie au sort lorientation de sa carrire.
20
A la fois intress et sceptique sur ce travail lARPA, Licklider donne un autre signe dhsitation en prenant au
dbut un simple cong chez BBN, persuad que sa nouvelle mission sera trs brve. Assez rapidement cependant, il
dcidera de ne pas retourner dans lentreprise, quil quittera alors dfinitivement lautomne 62.
280

3.6.2.3 Imprcision des missions, ambigut des attentes de lARPA


Lhistoire des conditions du recrutement de Licklider lARPA est riche denseignements sur le
fonctionnement rel des agences de gestion de la recherche et sur la complexit des micro-
processus de traduction. Lhsitation et lincertitude ne caractrisent pas seulement la dcision
du principal acteur concern : il rgne un certain flou sur les missions officielles qui lui sont
proposes.
Ruina a des souvenirs assez vagues de larrive de Licklider21. Mais les dfaillances de mmoire
du directeur de lARPA sexpliquent peut-tre par limprcision mme qui a entour la mission
officielle confie Licklider, imprcision perceptible travers les contradictions des
tmoignages des acteurs. En effet, la mission pour laquelle il est recrut lARPA ne parat pas
bien tablie : projet sur les sciences du comportement, sur le Command and Control ou les deux
la fois ? 22
Autre ambigut concernant le groupe Behavorial Science : Licklider est recrut pour mener
un programme de recherche, auquel ni lui ni le directeur de lARPA ne semblent beaucoup
croire23.

3.6.2.3.1 Le malentendu initial et fondateur de lIPTO

Un autre malentendu beaucoup plus significatif caractrise larrive de Licklider lARPA : le


type dinformatique dvelopper.

21
Ainsi le directeur de lARPA ne se rappelle plus comment le nom de Licklider est venu, ni quelle mission prcise
lui a t confie ! Amnsie intressante, constituant un nouvel exemple de la place assez rduite en 1962 des
programmes de recherche informatique au sein de lARPA. Ruina le dit plusieurs reprises : linformatique ntait
quun petit programme et le recrutement de Licklider, dans ces conditions, ne devait pas lui sembler dune
importance stratgique.
22
Selon la version de Ruina, les deux projets de recherche taient lis et auraient t confis simultanment
Licklider, bien que, selon le directeur de lARPA, cela semblait curieux que la mme personne puisse diriger les
deux programmes . (J. RUINA, Interview by William Aspray. 20 April 1989, art.cit., p. 3). Si lon en croit le
tmoignage du principal intress, il aurait t recrut dabord pour diriger le groupe Behavorial Science et
lARPA ne lui aurait jamais confi la direction du programme de Control and Command . Enfin, pour la plupart
des autres tmoignages, Licklider a t embauch pour mener bien les recherches sur le Command and Control.
Lorigine de cette confusion sur les missions initiales de Licklider se situe peut-tre dans le fait quil devait avoir
galement en charge le contrat avec SDC, comprenant une partie du projet sur le Command and Control.
23
Jack Ruina manifeste ainsi une grande mfiance sur lintrt et les apports possibles dun tel programme de
recherche. Au cours dune discussion avec Licklider (au moment des premiers contacts pour son recrutement),
Ruina pose une question trs critique sur les potentialits de ces sciences et les retombes attendre dun
financement public de la recherche. Et Licklider est daccord sur ce constat : il est incapable de prouver que
quelque chose de trs intressant puisse tre produit dans ce programme de recherche.
281
Une fois les ambiguts initiales leves, la mission principale de Licklider pour les
responsables de lARPA semble tre celle du Command and Control, pour laquelle la solution
technique envisagee est fonde sur les systmes de traitement par lots. Lon sait ce que pense
alors Licklider de ce type de systme dexploitation. Pour lui, il est hors de question de
dvelopper des recherches sur le Command and Control, tant que les ordinateurs fonctionnent en
batch processing. Do cette sorte de quiproquo sur larrive lARPA de Licklider : il est
recrut pour encourager des recherches informatiques selon un modle quil rcuse totalement.
Ds ses premiers contacts avec Ruina, Licklider dveloppe, non seulement ses prfrences pour
encourager des recherches en informatique (plutt quen sciences du comportement), mais il
voque les nombreuses initiatives prendre pour montrer les possibilits offertes par le
dveloppement de la puissance des ordinateurs. Son argumentation gnrale est celle dune
informatique distribue au lieu dune informatique individuelle24. Licklider parle ainsi Ruina
dune ide, qui est dans lair chez les gens du MIT, les seuls avoir commenc penser selon
cette direction . Dans son tmoignage, Ruina fait rfrence lanalogie qui commence se
dvelopper entre un service public dinformatique et les services de chauffage collectif et
dlectricit : lide consiste dvelopper une sorte de service public informatique, analogue au
service dlectricit et offrant des accs multiples de grands ordinateurs. On est encore trs
loin, en ce dbut des annes 60, de la possibilit technique et du projet social du micro-
ordinateur personnel et la vision dveloppe par Licklider devant Ruina constitue une sorte de
prmonition de la tlmatique.

Si Licklider bnficie de la confiance du Directeur de lARPA et du soutien explicite de Charles


Herzfeld, il doit en revanche affronter le scepticisme, voire la mfiance des dirigeants du
Pentagone et, probablement, dautres responsables de lARPA. Mais il semble bien quil a su
habilement jouer des imprcisions et ambiguts de toutes sortes pour faire avancer sa propre
problmatisation . Selon le tmoignage de Corbato, Licklider est arriv lARPA avec un tat
desprit de missionnaire ( as a Johnny Appleseed with a mission ), ce qui dpasse alors les
attentes des dirigeants de lARPA, qui doivent accepter tant bien que mal cet imptueux
responsable ; et, toujours selon Corbato, cest Licklider qui prend les commandes et impose ses
vues aux dirigeants.

24
Au lieu que chacun possde son propre ordinateur, ce qui sera la voie relle prise par la technologie, il disait
quil tait beaucoup plus efficace davoir de grandes et puissantes machines, auxquelles chaque individu aurait
accs, vraiment comme dans un service public . J. RUINA, Interview by William Aspray. 20 April 1989.
Cambridge, Massachusetts, art.cit., p. 3
282
Licklider explique lui-mme les conditions de son arrive lARPA, en insistant sur le
malentendu initial quil lvera immdiatement : alors que les dirigeants de lARPA font appel
lui pour travailler sur le Command and Control , il est clair pour lui quil ne vient lARPA
que pour dvelopper linformatique interactive 25.

En rsum, Licklider ne quitte BBN pour lARPA qu lissue dune ngociation o, aprs avoir
lev les ambiguts initiales de sa mission, il obtient lautorisation de pouvoir dvelopper sa
propre vision dune informatique interactive et du time-sharing, qui ne concide pas exactement
avec celle des dirigeants et des contractants 26de lARPA.

3.6.2.4 La traduction russie de Licklider


Aprs avoir rendu compte de lincertitude qui entoure le recrutement de Licklider, il est
maintenant possible de mieux comprendre le succs de la traduction , que reprsente, du point
de vue de lmergence dARPANET, lopration entreprise par le dfenseur du time-sharing.
Rappelons que traduire, selon le rpertoire dfini par Callon, signifie galement dplacer,
dtourner.
Ainsi Licklider, qui a t dtourn de son parcours initial chez BBN pour suivre les objectifs
de lARPA, russit son tour dtourner celle-ci en imposant ses propres vues et ses
conditions. En arrivant lARPA, il donne en effet une autre orientation, conforme ses
conceptions novatrices sur le time-sharing, aux recherches menes jusqualors. Et pour bien
imprimer ce changement de cap, il cre aussitt aprs son arrive une nouvelle division au sein
de lagence : lIPTO (Information Processing Techniques Office), qui prend la suite de
lancienne division, la Command and Control Research. Il devient ainsi le premier dirigeant des
recherches informatiques lARPA, o il entend dvelopper linformatique interactive et le
partage des ressources.

Exemple particulirement reprsentatif, nos yeux, dune problmatisation russie selon la


grille de lecture de la sociologie de la traduction. La dfinition dun problme ou dun projet
implique une dlimitation de territoire, ltablissement de frontires, laffirmation dune
nouvelle ralit partir du problme pos. Le plaidoyer engag par Licklider ds 1960 pour la

25
Mais Licklider prcise quil avait promis (assez habilement) de raliser le substrat technique rendant possible
ce truc (selon son expression pour dsigner le Command and Control), auquel il ne croyait pas.
26
Les ARPAs Contractors sont les entreprises ou les chercheurs en contrat de recherche avec lARPA. Nous
verrons plus loin le rle-cl de ce rseau des contractants de lARPA .
283
constitution de linformatique en discipline autonome, ne participe-t-il pas de ce
marquage du territoire propre toute problmatisation ? Ensuite, la problmatisation consiste
pour un acteur se rendre indispensable, devenir un PPO (point de passage oblig) pour les
autres acteurs, les obligeant faire un dtour pour atteindre leurs objectifs. Nous avons vu
comment Licklider est devenu la fin des annes 50 un personnage incontournable de la
recherche informatique, insr dans un dense tissu relationnel, linterface des trois secteurs-
cls de luniversit (MIT), de lentreprise (BBN) et du Ministre de la Dfense (ARPA).
Mais pour se transformer en point de passage oblig , il ne suffit pas davoir un carnet
dadresses bien fourni. Il faut sinterposer sur le parcours des autres, se rendre indispensable
pour la ralisation de leurs objectifs, constituer un dtour dans leur dmarche et aussi re-traduire
dans ses propres termes le projet des autres.
Cest ce qui ressort nettement lors du recrutement de Licklider par lARPA. Il fera subir
lobjectif initial (dvelopper lutilisation de lordinateur pour le Command and Control)
motivant son recrutement une trs nette inflexion, en intgrant, en traduisant cet objectif dans
son propre projet, i.e. le dveloppement des recherches pour une informatique interactive.
A linverse, que peut faire Licklider sans les moyens matriels, financiers, linfrastructure dj
existante des rseaux de lARPA ? Qui est lacteur stratgique dans cette affaire ? A qui
attribuer le mrite ou lorigine de ce qui va suivre et qui conduira ARPANET ?
Vaine question sans doute, que lon vacuera au profit dune vision interactionniste o les
deux entits, Licklider et l ARPA, vont se trouver intimement lies, imbriques, dans des
relations dinterdpendance. Mais il convient de rendre aux acteurs humains la capacit et
lintelligence de cristalliser , un certain moment et dans des conditions donnes, un
ensemble plus vaste de forces et dacteurs.

3.6.3 La cration de lIPTO et la premire recherche dallis

Ne nous mprenons pas sur les signes du succs de la traduction de Licklider : lorsquil prend
ses fonctions lARPA, tout reste faire et il dispose de moyens la fois importants et limits :
- des moyens financiers non ngligeables : en matire de crdits, Licklider dispose dun budget
de 14 millions de dollars, quil peut affecter comme il voulait. Un seul contrat est en cours ce
moment : celui avec SDC, dun montant de 9 millions de dollars. Il lui reste donc 5 millions de
284
dollars non affects. Au total, lIPTO bnficie dun budget assez important par
27
rapport aux moyens de lpoque .
- en revanche, des moyens humains limits : une seule secrtaire est mise sa disposition.
Que fait un manager de la recherche scientifique, qui a beaucoup dides raliser, de largent,
peu de personnel mais un prcieux carnet dadresses ? Il recherche des allis , renforce ses
dispositifs dintressement, se rend incontournable et dtourne les autres vers ses propres
objectifs.

3.6.3.1 Le renforcement interne du dispositif


Lune des premires dmarches de Licklider est la recherche dun associ parmi les militaires du
Pentagone. Sil a dj des contacts avec beaucoup de gens du Pentagone, il lui faut cependant
recruter quelquun de crdible aux yeux de larme, pour qui il reste avant tout un
scientifique brillant mais hors du rseau du Pentagone. Licklider va ainsi rechercher
quelquun qui soit de prfrence un hros de la dernire guerre et possdant de plus des
connaissances scientifiques et informatiques. Et il trouve ds 1963 un prcieux associ en la
personne de Buck Cleven, astronome de mtier et ancien vad de guerre.
Au sein de la minuscule quipe de lIPTO, compose dsormais de Licklider, sa secrtaire et son
associ Buck Cleven, ce dernier va vite remplir un rle essentiel de double interface :
- dune part avec les chercheurs, puisque cest Cleven qui est charg des ngociations avec les
contractants. Nouant de nombreux contacts sur le terrain avec les chercheurs, Cleven aura pour
tche dexaminer les nombreuses demandes de subventions et dy rpondre ;
- dautre part et prioritairement avec le Dpartement de la Dfense : en tant que militaire, Buck
Cleven a une bonne connaissance du protocole, des procdures et des usages en vigueur. Il sera
mieux mme de neutraliser les nombreux sceptiques ou adversaires du Pentagone que
Licklider ne manquera pas de trouver devant lui.

La deuxime principale action de Licklider, ds lautomne 62, sera lintressement et le


recrutement dallis extrieurs , dans les cercles les plus divers : milieux militaires,
politiques, scientifiques. Nous verrons plus loin que lessentiel de son activit la tte de

27
Licklider doit affronter, ds le premier jour de son arrive lARPA, des fonctionnaires du Bureau du Budget du
Pentagone, venus discuter du financement de ses projets. Rencontre trs fructueuse, au cours de laquelle il arrive
convaincre les administrateurs de lintrt de ses visions de lordinateur ; ceux-ci, non seulement ne lui retirent
aucun moyen financier, mais accepteront ensuite ses demandes.
285
lIPTO, entre 1962 et 64, peut tre caractrise comme tant celle de la
construction mthodique, intelligente et efficace dun rseau socio-technique solide, celui de
linformatique interactive.

3.6.4 Quelles leons ?

En bref, quelles leons dgager de cette histoire quelque peu embrouille des conditions de
recrutement de Licklider lARPA ?
Au plan thorique, on peut y voir une confirmation de ce postulat fondateur de la nouvelle
anthropologie des sciences et des techniques : les processus dinnovation comme les activits
scientifiques sont des activits sociales, le produit dinnombrables interactions, au cours
desquelles les acteurs ne cessent de ngocier et de dfinir projets, contenus, objets, identits.
Lorsque Licklider arrive lARPA, rien nest jou ni assur pour le devenir de
linformatique interactive : les acteurs sont loin dtre daccord sur ce quil doit faire (de la
recherche en sciences du comportement ou en informatique ? ), sur la manire dont il doit le
faire (dvelopper linformatique interactive ou poursuivre sur la voie dominante ?) et sur les
partenaires avec qui il doit le faire (les entreprises comme SDC ou les universits ?). Nous
verrons comment Licklider va profiter de cette situation dincertitude, dimprcision, pour
avancer ses propres conceptions sur la recherche. Rien nest dfini avec certitude et tout doit tre
constamment ngoci entre les acteurs. Linnovation scientifique et technique est bien une
construction sociale, collective et le suivi des acteurs, de leurs projets, de leurs trajectoires et de
leurs interactions permet, mme partiellement, de reconstituer toute son incertitude.

Deuxime leon mthodologique : lobservation de type ethno-mthodologique , quarante


ans de distance, est bien sr illusoire et lon est contraint de se fonder, avec toute la
circonspection ncessaire, sur le tmoignage tardif des acteurs. En dpit des zones dombre, ils
permettent cependant de restituer, mme partiellement, cette zone grise des micro-processus
de traduction. Par ailleurs, nous ne pouvons suivre la loupe toutes les traductions menant
ARPANET. Si nous sommes descendus ici une chelle dobservation assez prcise des
conditions de larrive de Licklider lARPA, cest avant tout en raison dun choix historique
rtrospectif , opr en fonction de limportance que nous accordons ce micro-vnement
pour la suite de lhistoire. Il nous faudra montrer, par la mme dmarche dobservation
empirique des interactions et traductions de toutes sortes, que ce choix tait justifi. Autrement
286
dit, quil y a bien un avant et un aprs Licklider, au plan de la recherche
informatique amricaine.
287

4. STRUCTURATION DES RESEAUX DE LINFORMATIQUE,


EMERGENCE DE LINFORMATIQUE EN RESEAU : 1962-1967

La nouvelle priode ouverte en 1962 par la cration de lIPTO peut tre caractrise par deux
grandes tendances fortement lies :
- la constitution, la structuration et le renforcement des rseaux socio-techniques de
linformatique interactive, autour du pivot que va reprsenter lARPA/IPTO ;
- lapparition des principes techniques, des thorisations, des exprimentations et des premiers
projets de la mise en rseau dordinateurs.
Autrement dit, les rseaux humains et les rseaux techniques de la nouvelle informatique
mergent et se dveloppent simultanment et la monte de la mise en rseau (dans tous les
sens du terme) de linformatique amricaine doit tre apprhende dans ses deux dimensions :
sociale et technique. Prcdant immdiatement la naissance dARPANET (dont le projet apparat
ds 1966-67), cette priode voit la mise en place de tous les composants (organisationnels,
humains, techniques, idologiques, sociaux) du futur rseau et leur association progressive. Pour
rendre compte de cette imbrication des diffrentes filires dARPANET, dont nous avons retrac
longuement lmergence, nous avons choisi de mettre laccent sur quatre de ces entits qui,
bien que de nature et didentit fort diffrentes, ont jou pendant cette priode un rle-cl :
- un acteur humain avec lequel nous navons pas fini, car il va se rvler le pre fondateur
de tout ce processus : Licklider ;
- un projet informatique trs important : le Project MAC, prfiguration locale du rseau
national ARPANET ;
- un acteur organisationnel, au sein duquel agissent dautres acteurs humains essentiels,
indissolublement li aux deux entits prcdentes : lARPA/IPTO, qui va rapidement dominer
la scne de la recherche informatique acadmique ;
- enfin un ensemble de forces et dentits plus difficiles dlimiter, que lon a regroupes sous
lappellation gnrique de la thmatique des rseaux : nous visons par l les principes
techniques, les exprimentations et les projets de rseaux informatiques.
288

4.1 Le rle stratgique de Licklider : 1962 - 1964

Rendre compte, dans lobservation des processus dinnovation, du jeu des acteurs et de leur
action permet de rhabiliter pleinement le rle dcisif des individus, des groupes et des acteurs
humains dans des processus par ailleurs htrognes et complexes.
Contre les conceptions dterministes de la science, o les inventeurs seffacent derrire les
logiques internes des techniques, les approches interactionnistes ou constructivistes de
linnovation restituent limportance et la spcificit de chaque acteur. Particulirement attachs
cette vision des processus dinnovation rendant toute leur responsabilit, individuelle et
collective, aux acteurs, nous avons jusqu prsent essay de montrer, travers cette description
des diverses micro ou macro-oprations de traduction, le rle des diffrents protagonistes de
lmergence de linformatique interactive.
Un autre cueil nous guette cependant : celui de retomber dans les visions des modles les plus
classiques de linnovation, dans lesquels le succs des inventions tient avant tout au talent ou au
gnie des inventeurs. Et une lecture rapide de la partie qui va suivre pourrait laisser croire que
nous sommes effectivement tombs dans le pige de lacteur . Il nous faut donc revenir
sur cette notion essentielle de lacteur dans les processus dinnovation.

4.1.1 Licklider : acteur stratge ou acteur stratgique ?

Lvocation de laction de Licklider la tte de lIPTO entre 1962 et 1964 et sa qualification


dacteur stratgique peuvent en effet laisser croire que le processus dcrit ici dpend avant
tout du gnie de lhomme providentiel .
La sociologie de la traduction permet, selon nous, de tenir fermement la barre entre les deux
cueils traditionnels de la sociologie des innovations : lcueil du dterminisme technique et le
mythe quelque peu cul mais toujours prgnant de linventeur gnial, relook par une
interprtation abusive de la notion dacteur stratge chez Latour. Quest-ce dire ?
On sait que la conception de lacteur, chez Latour et Callon, a parfois t interprte1 comme
une nouvelle version peine enrichie du modle de lacteur-stratge , modle sociologique
des acteurs sociaux considrs comme des tres totalement rationnels et surtout manipulateurs,
dont les actions, toujours dtermines par des intrts plus ou moins explicites, consistent

1
Voir notamment L. QUERE, Les Botes noires de B. Latour ou le lien social dans la machine, Rseaux, juin 1989,
n 36, art. cit.
289
tenter de tirer les ficelles des autres acteurs, tisser des rseaux, imposer des
rapports de force favorables, etc.. En bref, le modle implicite de lacteur chez Latour serait celui
du marionnettiste manipulant les autres, rduits ltat de marionnettes.
Nous avons essay de montrer dans la premire partie que cette vision machiavlique de
lacteur, telle quelle serait dveloppe par Latour et Callon, procde, selon nous, dune lecture
rductrice. Pour Latour et Callon, un acteur est :

nimporte quel lment qui cherche courber lespace autour de lui, rendre dautres lments
dpendants de lui, traduire les volonts dans le langage de la science propre. Un acteur dnivelle
autour de lui lensemble des lments et des concepts que lon utilise dhabitude pour dcrire le
monde social ou naturel. 2
Plutt que de parler dacteur stratge , ce qui sous-entend une dfinition a priori et quasi-
essentialiste des acteurs de linnovation (il y aurait les stratges et les autres), Latour et
Callon parlent dacteur stratgique , ce qui nest pas la mme chose. Pour notre part et pour
nous dmarquer de toute conception platement machiavlique ou manipulatrice de
linnovation, nous utiliserons donc cette notion dacteur ou mieux, de rle, de position
stratgique. Laccent est mis ici sur la position dun acteur dans un dispositif ou un rseau plus
vaste, sur limportance que va prendre dans un contexte donn laction de tel acteur, devenant
stratgique par la combinaison de cette action et de ce contexte. La qualification de ce qui est
stratgique et de ce qui ne lest pas reste en revanche tout fait classique : est qualifi
dacteur ou daction stratgique, tout acteur ou action qui transforme en profondeur le monde
autour de lui, qui russit donner de nouvelles orientations la recherche et redfinir une
nouvelle ralit autour, sinon partir, de lui, de ses ides ou de son rseau.
A cette aune, laction que va mener Joseph Licklider de 1962 1964 est incontestablement
stratgique et mme de premire grandeur, compte tenu de lextension de son champ
daction.

Il est possible de dcomposer son action en trois volets indissociables mais dimportance peut-
tre ingale :
- une activit thorique ou discursive : il sagit ici de toutes les activits, crites et orales, de
Licklider pour dfendre et diffuser le modle de linformatique interactive, particulirement la
notion de communaut en ligne fonde sur le time-sharing. Cette dimension du Licklider
visionnaire de lordinateur , dj bien tablie avant son arrive lARPA, va se renforcer et se
concrtiser lors de ces deux annes passes.

2
Cit dans P. FLICHY, LInnovation technique, op. cit., p. 100
290
- une activit managriale : nous avons vu que Licklider est loin dtre un pur thoricien
; il est galement ingnieur, conseiller scientifique, innovateur de projets techniques. Lors de son
passage lARPA, il va enrichir son parcours dune nouvelle exprience : celle de manager de la
recherche informatique. Ce deuxime volet de son activit, au coeur de sa nouvelle mission, va
consister initier, financer et manager des projets de recherche en informatique.
- le troisime volet, totalement indissociable du prcdent, est de nature plus sociale : il concerne
le travail de rseau que ralise Licklider durant ces deux annes. Selon nous, cest lun des
aspects les plus essentiels de son action.
Thoricien, praticien et homme de(s) rseau(x), Licklider va donc dployer lARPA une
activit multiforme, qui jettera une bonne partie des bases thoriques, sociales,
organisationnelles, managriales, voire techniques, du futur ARPANET. Bien entendu, il ne sera
pas seul dans cette tche.
Nous commencerons par rappeler les ides et les conceptions de linformatique, que va dfendre
incessamment Licklider. La prsentation de son action lIPTO ne sera donc pas strictement
chronologique, les trois volets de cette action rpondant des droulements pas toujours
synchrones .

4.1.2 Le missionnaire de linformatique interactive, le visionnaire des communauts en

ligne

Quels sont les principales ides de Licklider sur linformatique ? On peut rsumer sa pense en
quatre mouvements :
- le rejet du modle dominant : rejet sans appel des systmes alors en vigueur fonds sur le
traitement par lots3, profonde mfiance pour les recherches en cours sur le Command and
Control ;
- lintuition dune autre informatique possible : celle de linformatique interactive et du time-
sharing, dfendue avec une ardeur quasi militante, notamment lide des communauts en
ligne ;
- la vision prmonitoire, les intuitions mdiologiques fortes sur la socit des rseaux , les
bibliothques virtuelles , le rle de lordinateur, etc. ;

3
La critique des systmes fonds sur le batch processing est la base de toutes les intuitions et actions de
Licklider ; il tmoigne ainsi, dans son interview, du caractre extrmement frustrant des ordinateurs des annes 50 ;
comme dautres chercheurs, Licklider est terriblement frustr par les limites du matriel , notamment dans les
temps de rponse.
291
- la croyance et le discours utopique sur le monde des rseaux : la conception globale,
communicationnelle de lordinateur, dbouchant insensiblement sur un discours utopiste sur
la communication et les rseaux, fortement inspir par la cyberntique.

4.1.2.1 Le croyant de linformatique interactive


Sans revenir sur la critique que fait Licklider du modle dominant de linformatique
(informatique lourde et voue exclusivement au calcul), ni sur ses conceptions des interactions
hommes-machines, il parat important dinsister sur le caractre alors minoritaire de ses ides.

Norberg, linterviewer du CBI, rappelle que la communaut des chercheurs du MIT et de


Boston, dans laquelle Licklider est totalement immerg, dfend cette poque une conception
trs diffrente de celle des autres chercheurs universitaires et de celle des gens de lindustrie,
conception domine par le pressentiment dun nouveau type dinformatique. Nous en avons
donn de nombreux exemples avec lvocation du time-sharing au MIT. Et Norberg (se) pose
dailleurs une question importante et reste sans rponse ( notre connaissance du moins) :
pourquoi les autres chercheurs des autres universits ou entreprises nont pas alors une vision
semblable de linformatique ? Licklider rappelle cependant que la vision de lpoque, y compris
la sienne, nest pas aussi claire et quil y a beaucoup dincertitude en ce dbut des annes 60.
Mais il fait plus que partager les pressentiments, les souhaits ou les intuitions de ses collgues de
Boston et Cambridge : il se dfinit lui-mme comme un vrai croyant de linformatique
interactive ( I was just a true believer , dit-il). Et cest ce modle dordinateur, dont les
prmisses thoriques ont t dfinies en grande partie dans Man-Computer Symbiosis, qui est
la base de sa venue lARPA et de toute son action ultrieure.

4.1.2.2 Le rseau intergalactique : les ingrdients du discours des communauts en


ligne
Le texte rsumant le mieux les ides et les projets de Licklider cette poque, est probablement
son mmorandum davril 1963, Members and Affiliates of the Intergalactic Computer
Network , adress aux membres du petit rseau de chercheurs quil a commenc mettre en
place lARPA4. Il voque lide dun rseau dordinateurs interconnects permettant le partage

4
Dans cette longue note, il fait part aux chercheurs de sa dception propos de la dispersion excessive des
thmes de recherche : langages de programmation, logiciels de dboguage, langages de commande des systmes en
temps partag... les projets se multipliaient, prolifraient. Comment parvenir les normaliser ? Daprs K.
HAFNER, op. cit., p. 48
292
des ressources, laide possible apporte aux chercheurs pour partager linformation et
dveloppe la vision long terme dun avenir o des communauts de gens, ayant des intrts
communs, pourront communiquer en ligne. Ce memorandum sappuie directement sur le Project
MAC, alors en mergence.
Si la formulation du projet de Licklider peut prter sourire - l intergalactic network dsigne
ironiquement un service de time-sharing devant servir la galaxie entire - lide dveloppe
dans ce curieux concept deviendra, quelques annes plus tard, celle dun vaste rseau global
accessible tous, sorte de vision prmonitoire dInternet. La notion de communaut en ligne
y apparat comme lun des thmes principaux et lexpression de rseau intergalactique vise
en fait la communaut potentielle qui doit merger de linterconnexion des communauts locales
dutilisateurs du rseau, nes du time-sharing. Ce service doit permettre des systmes de time-
sharing gographiquement spars, de partager les donnes, les programmes, les recherches, les
ides.

Le discours sur les communauts en ligne nest pas propre Licklider ; dautres chercheurs,
comme Robert Fano, Corbato ou Engelbart sen font galement les champions. Mais les ides de
Licklider sur l Intergalactic Network vont fortement influencer ses successeurs de lIPTO,
notamment Larry Roberts et Robert Taylor et les inciteront construire ARPANET.

4.1.2.3 La vision prophtique


La cration de communauts en ligne , partir de puissants ordinateurs fonctionnant en time-
sharing, est lune des ides pour laquelle Licklider va dpenser une grande nergie et consacrer
beaucoup de moyens lIPTO.
Mais ses intuitions sur dautres usages possibles de lordinateur par les chercheurs sinscrivent
dans une rflexion plus vaste, portant sur le long terme. Ainsi est-il convaincu ds 1963 que
lordinateur interactif allait rvolutionner la faon de penser des gens, la faon dont les choses se
font... et il prvoit une multiplication par quatre ou par dix de la productivit grce aux
ordinateurs5.

5
Il ne cessera de dvelopper aprs son passage lIPTO ses ides prophtiques sur la communication par
ordinateur, notamment travers deux textes importants : Libraries of the Future, publi en 1965 et dont nous avons
dj parl, et un article co-crit avec Robert Taylor, The Computer as communication device , publi en 1968.
Nous prsenterons plus loin ce texte prophtique, vritable saut conceptuel dans la pense de Licklider (voir
Chapitre 5.2.7 : La communication par ordinateurs... )
293
A la diffrence de la plupart des chercheurs dalors, le plus souvent polariss sur des
applications prcises et limites leur domaine, Licklider est lune des rares personnes de cette
poque dvelopper une conception globale de linformatique, dbordant le seul cadre ferm de
la recherche pour ltendre toute la socit. Cet largissement conceptuel trs net dans la
pense de Licklider, analogue celui de Wiener avec la cyberntique passe du statut de thorie
scientifique celui de modle social, est dj perceptible en 1962-63 et samplifiera partir de
1968. En bref, Licklider est lun de ceux qui aura le plus contribu la longue laboration du
corpus dides, mais aussi de limaginaire technique dans lequel puiseront les pionniers des
rseaux informatiques.

4.1.3 Un fdrateur de projets

Incontestablement, le nouveau responsable de lIPTO est habit par une vision long terme
de lordinateur et cest laspect du personnage qui sera gnralement retenu : celui de
linspirateur , du prophte des rseaux. Pourtant, lon aurait tort de ne voir en Licklider quun
nime reprsentant de la longue liste des utopistes de la technique 6. Et lon ne saurait
expliquer son rle extraordinairement dcisif dans la mise en place des fondements socio-
techniques dARPANET, si lon sen tenait cette dimension quelque peu classique du
thoricien. Il y a loin des discours aux objets techniques et si les innovations taient le seul
produit des rves et des idologies des chercheurs, le monde des technosciences serait dune
grande simplicit.
On retombe ici sur cette notion cruciale de traduction , qui permet de rendre compte de ce
processus compliqu, long, htrogne et conflictuel, au terme duquel va se raliser un rve ou
un projet dingnieur. Il faut, dans ce type de processus, dautres qualits que celles de
linspiration visionnaire et de la rflexion sur les techniques, des qualits managriales,
organisationnelles, sociales, des talents politiques , des comptences techniques et
scientifiques, un charisme personnel.
Le vritable talent de Licklider, voire son gnie , tient sans doute la runion dans le mme
personnage de lensemble de ces qualits souvent disperses entre plusieurs individus. Mais si le
premier directeur de lIPTO va russir en deux ans poser les fondations des futurs rseaux,
techniques et sociaux, il ne le doit pas seulement des qualits personnelles indniables : cest

6
La veine utopique est dailleurs plutt rduite dans son discours.
294
aussi parce quil est porteur dune conception originale, nouvelle et trs fine des modalits
de gestion de la recherche.

4.1.3.1 Des conceptions novatrices en matire de gestion de la recherche


Afin de mieux comprendre son action la tte de lIPTO, il est donc important de prsenter la
manire dont Licklider conoit son rle et, plus gnralement, la vision de la recherche quil
dveloppe. Trois points ont retenu notre attention, qui paraissent chacun reprsentatif dune
conception proprement et implicitement latourlienne de la science et de linnovation :
- la nature de lalliance entre les trois ples du complexe militaro-scientifico-industriel ;
- une acceptation de lhtrognit de la recherche ;
- une rflexion sur son propre rle.

4.1.3.1.1 Sur lalliance entre arme, recherche et entreprise : convergence des intrts,
divergence des projets

Licklider se trouve au coeur de la triple alliance arme-universits-entreprises et ne cessera


de passer dun ple lautre. Il est ds lors assez naturel quil ait rflchi la question de la
nature mme de cette alliance. Et dans son interview au CBI, il dveloppe sur ce problme une
rflexion lucide et trs fine. Ainsi, la question de savoir comment peuvent se distinguer les
intrts militaires des intrts de la communaut scientifique (notamment des chercheurs de
Cambridge) dans lutilisation des ordinateurs et les objectifs poursuivis, il dveloppe une
rponse en deux temps, qui peut tre perue comme une illustration concrte de la notion
dobjet-frontire .
Selon lui, il est dabord ncessaire de ne pas penser en termes de gros blocs schmatiques ,
sparant les trois composants du complexe militaro-scientifico-industriel . Il existe une
interdpendance des besoins, une convergence des intrts, comme il le rsume par cette
formule : what the military needs is what the businessman needs is what the scientist needs. 7. Les
besoins des trois ples sont poss comme tant presque identiques au dpart.
Mais les divergences vont apparatre lorsque lon descend dans le coeur des projets, au niveau
micro des projets techniques prcis. Prenant lexemple des travaux sur la reconnaissance de
la parole, il montre que chaque acteur a des attentes spcifiques, parfois divergentes (les
militaires veulent la reconnaissance de quelques mots critiques, les scientifiques une machine
dicter, etc.). Il prend aussi lexemple de la fabrication dun ordinateur permettant la simulation
dun oprateur de Code Morse, pour dvelopper explicitement lide quun mme objet

7
J. LICKLIDER, Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988, art. cit., p. 25
295
technique sera inscrit dans un rseau social : so that you can hook the computer in the net
8
with people . En quelques termes simples et avec des exemples concrets, Licklider ne dit pas
autre chose que les modles constructivistes de linnovation. Dans cet exemple de lordinateur,
chaque partenaire, arme et science par exemple, sera attach un aspect prcis du projet : les
scientifiques aux recherches sur lI.A., larme aux capacits de simulation, etc..
Que peut-on voir sexprimer l, en effet ? A la fois une conception plutt latourlienne de la
recherche scientifique en termes de rseaux dacteurs et une vision proche de la notion dobjet-
frontire, i.e. dun objet technique plac lintersection de diffrents mondes et runissant les
intrts spcifiques et convergents de ces acteurs. Pour Licklider, les militaires, les scientifiques
et les entreprises doivent tre galement intresss par la ralisation des mmes projets de
recherche informatique, condition que les projets comportent plusieurs facettes9. Nous sommes
loin des schmas purement linaires et unidirectionnels, selon lesquels les scientifiques
travaillent pour le compte des militaires.

4.1.3.1.2 Une conception trs souple de la recherche et de ses rseaux

Concernant le travail scientifique proprement dit, lactivit des chercheurs ou plutt le


management de celle-ci, Licklider parat trs attach trois aspects complmentaires : la
prise en compte de la diversit et de lincertitude des recherches et des projets, la dimension
informelle et conviviale de la recherche, une trs grande souplesse dans la gestion des contrats.
Ainsi sur le premier point, Licklider accorde une grande attention aux divergences, aux
oppositions techniques pouvant diviser les chercheurs : comment tablir la connexion entre le
clavier et la mmoire de masse, quel nombre de boutons ncessaire la souris dEngelbart, etc..
Il cite quelques exemples prcis de recherches parfois contradictoires et fait part de sa volont de
favoriser les projets diffrents, mens sur les mmes sujets, pour examiner les nouvelles ides
pouvant en surgir.
Connaissant bien lui-mme le caractre incertain et conflictuel de toute activit de recherche
scientifique, il a demble intgr cette dimension de la recherche dans son mode de
management lIPTO. Et sil parle dlibrement de rseau intergalactique , pour dsigner le

8
Ibid.
9
But they will both be happy with exactly the same project if it has both facets. , prcise-t-il plus loin. Ibid.
296
petit rseau de chercheurs quil va mettre en place, ce nest pas seulement par ironie : cest
pour donner la vision dun rseau assez lche, htrogne, diversifi et non pas la reprsentation
dun systme organis. Licklider voulait crer un rseau de contrats dans lequel chaque point
10
pouvait faire diffrentes choses qui ne sadaptaient pas forcment pour faire un systme total . Il
dveloppe ainsi la conception dun rseau trs souple dinteractions, fond en bonne part sur les
rencontres personnelles, frquentes mais aussi amicales. La cration par exemple dun groupe
informel de tous les responsables dagences de financement de la recherche informatique (que
nous prsentons plus loin), est assez emblmatique de cette vision assez conviviale de la
recherche, dgage le plus possible des pesanteurs bureaucratiques.
On peut voir dans cette manire extrmement souple denvisager les recherches et les changes
entre chercheurs, une prmonition de lhtrognit et de la diversit dInternet, en tant que
rseau autogr, auto-produit et perfectionn par ses acteurs, sans plan densemble. En dautres
termes, la conception de la recherche de Licklider est loppos de toute vision planificatrice et
dirigiste de la gestion scientifique.
Licklider va galement faire preuve dinnovation dans la gestion des contrats de recherche et du
mode de management de lIPTO. Il met au point une nouvelle faon de grer les contrats et de
les dfendre auprs de lARPA, quil explique de la manire suivante. Au lieu de prsenter les
contrats comme dhabitude, en disant : Voil ce contrat et nous allons le mettre dans telle
catgorie , il insiste sur les rsultats attendus et les interactions avec dautres recherches : Ce
11
contrat doit produire tels rsultats et largent ncessaire est de ... . Cette faon indite de prsenter
les contrats de recherche et de grer les projets est alors trs nouvelle lARPA et au Pentagone
et elle heurtait les gens de la comptabilit, qui navaient jamais vu a 12.
Enfin sur lensemble des recherches menes au dbut des annes 60, il reconnat quil ny a pas
alors de vision claire et srement pas celle dun systme global et cohrent, mais plutt le
soutien diffrentes mthodes, techniques, laboratoires et personnes travaillant diffrents
systmes informatiques. En fait, lensemble de la reprsentation de Licklider du champ de la
recherche informatique de cette poque est marque au coin de lhtrognit foncire de toute
recherche scientifique. La grande qualit du directeur de lIPTO semble rsider ici dans cette
lucidit et cette acceptation de la ralit de la science en action , quil a cherch
accompagner intelligemment.

10
Ibid., p. 27
11
Ibid. Il peut ainsi tablir la liste de tous les composants du contrat, prciser combien chaque partie reoit
dargent, quelles sont les interactions entre elles, etc..
12
Ibid.
297

4.1.3.1.3 Une conception de son propre rle comme animateur de projets

Dans cette interview, Licklider confie que son passage lARPA a t trop bref pour pouvoir
construire rellement quelque chose. Comme il ny a pas de pression vritable de la part de ses
suprieurs du Pentagone pour faire un projet uniquement militaire, lune de ses ides-forces la
tte de lIPTO est de rester au sommet du diagramme (i.e. de la triple alliance arme-
universits-entreprises) pour essayer damener ses partenaires sa conception de la recherche,
notamment cette ide selon laquelle le mme objet de recherche correspond aux besoins de
diffrents acteurs. Enfin, dans une intressante confession, Licklider compare son propre rle,
une chelle plus modeste, celui de Vannevar Bush : un rle danimateur, de fdrateur, de
gestionnaire de multiples projets.

4.1.3.2 Les fondements du management de lIPTO


Comment se traduit cette conception la fois lucide, originale et souple de la recherche
scientifique, lors de son passage lIPTO ? Par ltablissement dun style de management, en
parfaite congruence avec celui de Jack Ruina et qui va caractriser longtemps les interventions
de lIPTO dans le champ de la recherche informatique.
Mme si la personnalit de chaque directeur de lIPTO jouera un rle important, chacun
imprimant son style et un mode de relation particulier avec les partenaires de lagence, il existe
des constantes dans le fonctionnement de lIPTO. Et cest bien Licklider qui a, le premier, tabli
ce mode de management si spcifique lARPA/IPTO, dont nous aurons loccasion de voir
lefficacit lors du lancement dARPANET.
Pour en donner une ide plus concrte, nous rappellerons les conditions que pose Licklider pour
ltablissement dun contrat, en prenant lexemple de son projet le plus important, celui du
Project MAC conclu avec le MIT. Premire et principale condition : le MIT doit faire un trs
bon projet (que Licklider nhsite pas comparer un travail de chef dtat ) et la qualit
du projet crit est un enjeu essentiel pour lui. Les orientations de recherche elles-mmes, voulues
par le directeur de lIPTO, sont claires et sans surprise : je voulais de linformatique interactive,
13
du time-sharing, des ordinateurs autant faits pour la communication que pour le calcul. . Il lui faut
galement lassurance que les meilleurs chercheurs travailleront sur le projet14. Autre condition,

13
J. LICKLIDER, Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988, art. cit., p. 33
14
On retrouve ici une constante essentielle chez Licklider, dj visible en 1952-53 au Lincoln Lab : la qute de
lexcellence, le souci de sentourer des meilleurs (les dix meilleurs psychologues en 1952-53, les meilleurs
informaticiens en 1962-64). Cette recherche, trs amricaine, de la performance et de la plus grande qualit ne lui
est certes pas propre et marquera galement la politique de ses successeurs lIPTO.
298
peut-tre moins systmatique mais qui a prvalu dans le cas du MIT : lorganisation
dune recherche dt (ce que lon appelle alors summer study). Ce type de recherche permet
de rassembler des gens venus la fois de lindustrie et dautres universits, pour travailler sur le
mme thme ou le mme projet lespace dun t15. Enfin, les contrats mens avec
lARPA/IPTO doivent entraner la plus grande coopration entre chercheurs et, dans le cas du
MIT, lobligation pour les chercheurs de simpliquer auprs dautres partenaires (comme SDC),
ou de prsenter leurs travaux lors de runions. Toutes ces conditions, plus ou moins informelles,
indiquent le haut degr dexigence de Licklider et son souci dimpliquer au maximum les
chercheurs dans la communaut en mergence. Elles seront peu ou prou maintenues par les
autres dirigeants de lIPTO, qui ajouteront chacun leur style personnel .

4.1.4 Le constructeur des rseaux sociaux de linformatique

Laction de Licklider sest sutout traduite par la constitution des rseaux sociaux des acteurs
dARPANET. En effet, pendant ses deux annes lARPA, il va mettre en place la vritable
ossature du rseau dacteurs et dentits qui ralisera ARPANET. Cette intense activit
dintressement et denrlement dallis les plus divers va se dployer dans diffrentes
directions, lintrieur et lextrieur de lARPA et dans les trois sphres du complexe
militaro-scientifico-industriel de linformatique. On peut rsumer ce travail minemment social
par les points suivants :
- la recherche dallis intrieurs et extrieurs lARPA dans les hautes sphres de la politique,
de larme et de la gestion de la science ;
- la mise en place dun petit rseau de chercheurs en informatique travers le pays, financs par
lARPA / IPTO ;
- la consolidation de ses plus forts soutiens existants, notamment au MIT avec le lancement du
Project MAC ;
- le soutien actif la constitution de linformatique comme discipline autonome ;
- la rorientation des contrats conclus avec les entreprises et la promotion du time-sharing auprs
des sceptiques ;

15
Nous avons dj rencontr ces Summer study dans lvocation du MIT au dbut des annes 50 et soulign leur
importance pour Licklider. Rien dtonnant ce quil en fasse une condition pour le lancement du Project MAC,
comme nous le verrons.
299
- la prparation de facto de sa succession lIPTO par le travail dintressement et de
conviction dvelopp auprs dun petit groupe de chercheurs de haut niveau, quil ralliera ses
vues sur limportance des rseaux.
En passant successivement en revue ces diffrentes actions de Licklider, nous aurons loccasion
de dresser une nouvelle cartographie du rseau, de plus en plus tendu, de ses relations et, au-
del, de lARPA/IPTO.

4.1.4.1 Une position dlicate au sein de lARPA


Disposant dsormais avec lIPTO dun dispositif potentiellement trs puissant (crdits, libert de
maneuvre, souplesse, situation stratgique), il va devoir tout dabord consolider sa propre
position lintrieur de son nouveau rseau dappartenance , le Pentagone. Bien quil soit
lun des plus forts symboles du complexe scientifique-militaro-industriel , on aurait tort de
considrer Licklider comme un parfait bureaucrate du Pentagone, militariste et sans tat dme.
Sil se sent chez lui au MIT, on ne saurait en dire autant du Pentagone et de lARPA, o les
relations avec son entourage et le milieu particulier du Ministre de la Dfense nauront pas ce
caractre dvidence16. Sa position lARPA nest donc pas aussi forte quon peut le penser :
comme plus tard ses successeurs, il reste un universitaire, un civil exil dans un milieu
militaire. En fait de soutien interne, il bnficie surtout de la confiance totale de Jack Ruina,
quil voit assez peu et qui lui laisse une entire libert dinitiative. Par ailleurs, il doit affronter
les rticences des responsables des services comptables de lARPA, surpris par son mode
original de management des contrats. Par rapport au conflit latent et originel entre lARPA et le
DoD, Licklider semble garder une position dextriorit et avoue ne pas avoir ressenti cette
guerre des services interne au Pentagone17.
En fait, sa position comme son parcours, ses projets et ses ides le placent demble dans une
situation plutt marginale au sein de lARPA, quil va utiliser surtout comme un dispositif

16
Ainsi dans son interview, Licklider fait part de ses sentiments personnels et de ses impressions trs mitiges sur
lARPA son arrive. Une partie de lactivit de lARPA, qui commencet tre implique dans la guerre du
Vietnam naissante, le met trs mal laise. Il voque galement une ambiance despionnage au sein de lagence,
incarne par un certain Bill Godell, charg de surveiller son activit. Et il confie quil essaye alors de rester en
dehors de cette atmosphre pesante, en se concentrant sur son projet encore mal dfini.
17
Licklider parat dailleurs disposer de ses propres canaux de contact personnel avec son ministre de tutelle, le
Pentagone : cest ainsi quil voque ses relations pisodiques avec un organisme, appel Defense Supply Service
Washington (DSSW), manation du Secretarys office. Cet organisme est alors un interlocuteur important pour le
dblocage en urgence de crdits pour le financement des projets des diffrentes agences du Pentagone. Licklider y
fera appel au moins une fois et russira conclure un contrat de recherche dans le temps record de deux semaines.
300
dintressement orient vers lextrieur. Et ce sera cette action externe qui lui assurera, en
retour, une consolidation de sa position interne plus fragile.

4.1.4.2 La recherche dallis extrieurs : le Comit Licklider , la Maison Blanche...


Lexemple le plus marquant de cette politique de recrutement dallis lextrieur de
lagence est donn par lune de ses premires initiatives.
Peu de temps aprs son arrive lARPA lautomne 62, le nouveau directeur de lIPTO met
sur pied un comit assez informel, runissant tous les responsables des agences et des
programmes de financement de la recherche informatique du moment. Ce comit, que certains
ont baptis le comit Licklider , est une sorte de comit de liaison, dchange dinformation.
Selon Ivan Sutherland, qui y sera introduit par Licklider, ce groupe sans statut, sans
responsabilits, sans budget et sans objectifs se runira rgulirement et aura une trs grande
importance. Le comit Licklider , sorte de collge invisible du management de la recherche
informatique, runit ainsi, non seulement des membres du gouvernement, mais tous les
principaux responsables des programmes de recherche informatique de lpoque18. Son rle
consiste sinformer mutuellement, entre responsables, des projets de recherche en cours pour
viter les doublons ou les rivalits.
Selon la teminologie guerrire de la sociologie de la traduction, la cration de ce comit
regroupant les autres responsables dagences, cest--dire les adversaires ou les concurrents
potentiels de lIPTO, pourrait correspondre une opration russie de neutralisation des
adversaires : comment mieux sassurer, sinon le soutien explicite du moins la neutralit des
autres acteurs, quen impliquant ceux-ci dans un comit informel, plutt convivial selon les
tmoignages et o linformation et la transparence sont de mise ? En fait, il ne faut voir l
aucune volont machiavlique et manipulatoire de la part de Licklider, mais plutt la marque
dune conception hautement rflchie des interactions entre gestionnaires de la recherche et le
signe dune incontestable efficacit naturelle du dirigeant de lIPTO.
Parmi les autres relations tablies ou suivies par Licklider dans les hautes sphres du pouvoir, il
faut galement mentionner celle quil tablit avec le Comit scientifique prsidentiel de J.

18
Citons par exempe Rowena Swanson et Harold Wooster de lAFOSR, le responsable de lONR, lArmy Research
Office reprsent par quelquun de Durham en Caroline du Nord, le NIH, la NASA, reprsente par un jeune et
brillant gestionnaire de projets, Robert Taylor, alors responsable du bureau de recherche de la NASA (Office of
Advanced Research and Technology). Selon ce dernier, la NSF et le Bureau of Standards ne semblent pas faire
partie du comit. Notons que cest par lintermdiaire du comit Licklider que Robert Taylor, galement
psycho-acousticien de formation, a loccasion ds 1963 de rencontrer celui qui est alors pour lui son grand modle
intellectuel en psycho-acoustique et qui va devenir trs vite son mentor en matire dinformatique. Nous prsentons
plus loin ce personnage-cl de lmergence dARPANET.
301
Kennedy : le Presidents Science Advisory Committee (PSAC), dont fait partie Jerome
Wiesner quil a trs bien connu au MIT. Nouvelle illustration des rivalits internes au sein du
pouvoir politique, voire de la mfiance qui semble rgner alors entre le Pentagone et le PSAC :
Licklider rvle que ses patrons du Pentagone naiment pas trop le voir travailler avec le
conseiller scientifique du prsident, car il est suppos travailler dabord pour eux et non pour la
Maison Blanche. Au cours de ses contacts avec le PSAC, Licklider rencontrera un cho
videmment trs favorable ses thses sur linformatique interactive auprs de Jerme Wiesner,
forg lui aussi aux conceptions de la cyberntique.
Enfin, dans ce premier rseau des relations extrieures construit ds son arrive lARPA, il
faut citer une relation, certes marginale, mais qui tmoigne dune dimension importante des
proccupations de Licklider. Son intrt pour les problmes dinformation scientifique et
technique, suscit par son travail chez BBN sur les bibliothques, le mettra en effet en contact
avec Weinberg, alors la tte de lAgence lEnergie Atomique dans le Tennessee et qui est
lauteur du fameux rapport19 sur la politique documentaire mener pour la matrise de
linformation spcialise. Licklider cite ce contact pour rappeler que les questions nouvelles
poses par lessor de lIST ne cessent de lintresser lorsquil est la tte de lIPTO.
En rsum, quelques mois peine aprs son arrive lARPA, Licklider a considrablement
enrichi la partie institutionnelle de son rseau social personnel : il a des relations
professionnelles, et parfois personnelles, avec tous les responsables des agences de financement
de la recherche, avec les conseillers scientifiques de Kennedy, avec plusieurs responsables du
Pentagone, avec galement les gens de la CIA et du NSA, avec de nombreuses personnalits
dorganismes scientifiques ou techniques.
Quant son rseau universitaire, il va, lui aussi, stendre de manire impressionnante.

4.1.4.3 Constitution du rseau de chercheurs de lIPTO : les ARPAs Contractors


Lobjectif central de Licklider la tte de lIPTO reste le dveloppement des recherches en
informatique et, pour y parvenir, il va utiliser les fonds sa disposition pour le financement
dune dizaine de laboratoires informatiques. Son ide majeure est de crer une communaut de
recherche consolide, solide, en finanant des laboratoires travaillant sur des domaines proches
de linformatique interactive.

19
Nous avons voqu le Rapport Weinberg dans la section 3.5.3 : Larrive de Kennedy et le nouvel essor de la
recherche
302
Nous avons vu quil est habit par une vision collective de la recherche, fonde sur lide de
synergie, de partage et de renforcement mutuel. Do son hypothse de conforter les laboratoires
existants pour gagner du temps, en remettant plus tard la possibilit de faire quelque chose au
20
Texas ou dans le Middle Ouest et de crer un centre cognitif l o il ny avait rien .
A partir de son budget de 14 millions de dollars, Licklider dgage deux priorits : lancer des
programmes de recherche par le financement dune dizaine de laboratoires et raliser ces projets
en trois ans21. Il va constituer ainsi rapidement lembryon du rseau des chercheurs en contrat
avec lARPA.
Quelles sont les modalits de slection de ces sites ? Selon son tmoignage, le choix des sites
financs se fait surtout partir de ses relations personnelles et en partie sur la rputation de
luniversit. Licklider a de nombreux contacts avec les chercheurs, il participe de nombreuses
runions, fait de nombreux voyages travers le pays et, comme il lindique lui-mme propos
de ses choix, there is a kind of network .
Dans cette liste des premiers sites en contrat avec lARPA, lon retrouve donc sans surprise
lessentiel de son rseau personnel antrieur :
- lEst : le MIT, Harvard, le Lincoln Laboratory, lentreprise BBN, ainsi que le MGH
(Massachussetts General Hospital) avec un certain Otto Burnett ; il faut y ajouter la CMU
(Carnegie Mellon University), rpute pour les recherches sur lIntelligence Artificielle menes
par Perlis et Newell ;
- lOuest : lUniversit de Stanford avec McCarthy, le SRI avec Engelbart, ainsi que
lentreprise SDC, la seule qui soit dj en contrat avec lARPA. Sy ajoutent UCLA et Berkeley,
dont la rputation en informatique est dj tablie.
Au total, ce sont peine une douzaine de sites de recherche informatique qui sont relis
lARPA par un systme de gnreux contrats de financement. Le critre essentiel du choix du
directeur de lIPTO tient plus des relations personnelles existantes et surtout du type
dinformatique que les chercheurs sont prts dvelopper, que des moyens existant dj dans les
universits22.
Pour susciter des projets dans les universits, Licklider va bnficier dun prcieux moyen de
motivation des chercheurs : des ordinateurs du systme SAGE, mis disposition par larme,

20
J. LICKLIDER, Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988, art. cit., p. 21
21
Ds son arrive, Licklider a lintention de ne pas rester trop longtemps lARPA. Do la ncessit de diviser par
trois son budget pour ltaler sur trois ans.
22
On comprend mieux pourquoi, selon linterviewer William Aspray, plusieurs sites informatiques importants,
comme Wayne State, lUniversit du Michigan ou Georgia Tech, nauraient reu aucun financement de lIPTO.
Bien que, selon Licklider, lUniversit du Michigan aurait t finance par lARPA, mais plutt pour un projet sur
les sciences du comportement.
303
quil utilise comme une sorte dappt ou plutt de dispositif dintressement . Il fait
ainsi ce type de proposition quelques universits : voulez-vous ce type dordinateur et que feriez-
vous avec si vous laviez ? . Mme si les chercheurs ne sont pas toujours intresss par les
ordinateurs monstrueux du rseau SAGE, dintressantes discussions sensuivent, conduisant
gnralement la signature dun contrat de recherche. Second par son associ Buck Cleven
dans cette tche, Licklider assume la responsabilit de slectionner et de financer les chercheurs
pour organiser et diriger les groupes de recherche : ce titre, il deviendra larchitecte du Project
MAC au MIT et des autres projets informatiques.
Cest ce petit rseau des ARPAs Contractors, i.e. des chercheurs en contrat avec lARPA,
constitu en quelques mois et compos dune douzaine des meilleurs informaticiens du moment,
que Licklider baptisera ironiquement lIntergalactic Computer Network (rseau
dordinateurs intergalactique). Les ARPAs Contractors sont galement appels PI ou Principal
Investigators23.
Ds 1963, lIPTO commence ainsi avec quelques sites cette activit de financement de la
recherche informatique dans les universits, qui va constituer par la suite son activit essentielle.
Lembryon du futur ARPANET apparat ici, autour de cette douzaine de sites de recherche.
Le schma de la page suivante rcapitule lextension du rseau social tiss par Licklider durant
ses deux annes passes lARPA.

23
Nous navons pu tablir sil existe une stricte quivalence entre les PI et les ARPAs Contractors, les acteurs de
lpoque utilisant indiffremment les deux dnominations. Selon nous, le terme de ARPAs Contractors dsignerait
le site en contrat avec lARPA et par extension, lensemble des chercheurs de ce site, tandis que le terme de
Principal Investigator (Chercheur Principal) sappliquerait au chercheur responsable du contrat.
304
Schma n 3.4 : Les filires de lARPA/IPTO. Licklider : 1962-1964
305

4.1.4.3.1 Peu de contrats, mais le lancement dun projet phare

Quels sont les premiers contrats de recherche conclus par lIPTO entre 1962 et 64 ?
Licklider naura pas le temps de mener bien beaucoup de projets : venu pour un an lARPA,
il est rest deux ans, dlai cependant trop court pour des projets techniques significatifs.
Sa priorit concerne la ncessit davoir des systmes de time-sharing pour pouvoir faire de la
recherche sur les interactions hommes-machines. Parmi les contrats et projets passs par lui, on
peut donc observer trois projets de time-sharing et quelques autres contrats sur diffrents thmes.

Le premier et le plus important projet lanc par Licklider est men dans son fief dorigine, le
MIT. Il concernera plusieurs laboratoires existants du MIT et plusieurs axes de recherche : time-
sharing, Intelligence Artificielle, interactivit. Ce projet, dont lide est lance ds lautomne 62,
sera conduit par Robert Fano, que Licklider connait trs bien. Il sagit du Project MAC, dont la
spcificit et limportance justifient une prsentation particulire24.
Les deux autres projets de time-sharing concernent lentreprise SDC et luniversit de Berkeley.
Le projet SDC, dont nous voquons ci-dessous la difficile gense, aurait t lun des plus
coteux projets de lIPTO. Visant implanter un systme de time-sharing sur le gros ordinateur
AFSQ32 du rseau SAGE, ce projet sera termin avant le dpart de Licklider de lARPA.
Le troisime projet de time-sharing est lanc lUniversit de Californie de Berkeley (UCB),
avec Harry Huskey et David Evans comme Principal Investigators. Initialement, il sagit
simplement dtablir une liaison distance avec la SDC, pour suivre les travaux de la firme et en
rendre compte Licklider. LUCB tablit ainsi son premier contrat avec lARPA pour recevoir
un tlscripteur et une ligne ddie entre Berkeley et Santa Monica, afin de pouvoir se connecter
de temps autre et valuer les travaux mens par SDC25. Mais le projet initi Berkeley consiste
aussi en limplantation dun systme de time-sharing sur un ordinateur SDS, systme qui
fonctionnera avant le dpart de Licklider. Si le projet de Berkeley est au dbut assez modeste en
termes de financements, il deviendra plus important par la suite pour se transformer en un grand
projet de time-sharing, le Project Genie.

Enfin il faut relever un autre contrat important car emblmatique de la connexion entre les deux
visionnaires de linformatique interactive : celui sign par Licklider concernant les recherches

24
Voir le chapitre suivant 4.2 : Le Project MAC et ses suites
25
Faut-il voir dans ce contrat un dispositif de contrle distance et une marque de dfiance de Licklider envers la
SDC, avec qui les relations seront toujours un peu tendues ? Ou bien la concrtisation de cette ide, chre au
responsable de lIPTO de raliser des interactions entre les projets de ses contractants ?
306
menes au SRI par Douglas Engelbart. Ce dernier a commenc ses travaux sur les
interfaces et la souris, bien avant larrive de Licklider lARPA. Engelbart bnficie dj
dautres sources de financement, notamment provenant de cet organisme de la NASA, lOffice of
Advanced Research and Technology, qui fait partie du Comit Licklider et dont le
responsable est Robert Taylor, que nous aurons loccasion de retrouver. En 1963, Engelbart
devient PI de lARPA et obtient un financement assez gnreux de Licklider pour mener ses
recherches sur limplantation dune interface sur un ordinateur central. Les travaux sur
linvention de la souris aboutissent assez vite en 1964, lorsque Engelbart et son associ Bill
English mettent au point un premier dispositif de pointage . 1963 marque ainsi, non
seulement lentre dEngelbart dans le rseau des ARPAs Contractors, dans lequel il jouera un
rle-cl, mais aussi le dbut dune longue relation entre les deux thoriciens de linformatique
interactive, relation qui sachvera dans des conditions plus conflictuelles en 1975, lorsque le
mme Licklider, revenu la tte de lIPTO, coupera les vivres Engelbart. Comme lexpliquent
Bardini et Horvath :

depuis leur commencement, la relation entre Engelbart et Licklider tait celle dun intrt
mutuel : Engelbart voulait tre financ, et Licklider voulait voir lvolution du time-sharing, lune
de ses ides favorites. Mais au dbut des annes 70, le problme tait diffrent 26.

Pour limite quelle soit (en comparaison des annes qui suivront), lactivit de financement de
projets de Licklider est loin dtre ngligeable27 : quil sagisse de lencouragement de
recherches dcisives dj commences comme celles dEngelbart, ou du lancement de ce qui
sera lun des plus grands projets informatiques des annes 60, le Project MAC, laction de
Licklider, pendant ces deux annes cruciales, sera l encore fondatrice.

4.1.4.4 La constitution dune nouvelle discipline : la Computer Science


Lun des effets, directs ou indirects, de cette politique contractuelle de lIPTO sera la naissance
de linformatique, en tant que discipline scientifique reconnue part entire. Rappelons que

26
T. BARDINI, A. HORVATH, The Social Construction of the Personnal Computer User, Journal of
Communication, t 1995, vol. 45, n 3, p. 52
27
Les autres contrats de la priode Licklider paraissent plus marginaux : quelques contrats conclus sur les crans,
les procdures de contrle, les bases de donnes, un autre sign avec la CMU (Carnegie Mellon University),
impliquant Perlis et Newell. Notons galement quil y a peu de contrats conclus sur le traitement graphique, car les
supports techniques ncessaires pour ce type de travaux ne sont pas encore suffisants.
307
jusqu prsent, les tudiants et chercheurs en informatique relvent des dpartements
dElectrical Engineering.
Selon Robert Taylor et dautres acteurs dARPANET, cest le programme de Licklider lARPA
qui va permettre de jeter les bases des premires formations diplmantes en informatique dans
quatre universits, habilites dlivrer les premiers diplmes de doctorat (Ph D) en Computer
Science : lUniversit de Californie de Berkeley, la CMU (Carnegie Mellon University), le MIT
et Stanford.
Certes ces premiers programmes de formation doctorale en informatique ne commenceront quen
1965, donc aprs le dpart de Licklider de lARPA. Et il serait excessif daffirmer que cest le
Directeur de lIPTO qui a constitu la discipline scientifique de linformatique. Les
initiatives sont dabord venues des universits elles-mmes28. Mais les financements accords
par lIPTO ont acclr la cration des premiers Ph D dinformatique et nul hasard si ces quatre
universits figurent parmi les quinze premiers noeuds dARPANET, aux cts des autres
universits (UCLA, Utah, etc.) qui suivront bientt le mouvement et creront leur Dpartement
dInformatique.

4.1.4.5 Comment dtourner les sceptiques vers le time-sharing : le cas de SDC


Dans son travail dintressement et denrlement dallis, il faut signaler lattitude offensive
de Licklider face aux sceptiques du time-sharing, notamment la firme SDC. Nous avons vu que
son recrutement lARPA a t officiellement motiv pour reprendre en mains le contrat, dun
montant de 7 9 millions de dollars, sign auparavant entre lagence et la Systems Development
Corporation29.
Quelle est la nature des recherches menes au dbut des annes 60 chez SDC ? Ce sont
essentiellement des recherches sur le Command and Control et sur les bases de donnes. Les
premires vritables recherches sur la gestion de grandes bases de donnes sont ainsi menes par
SDC30 et cest laspect le plus intressant de leurs travaux, selon Licklider, par ailleurs assez
critique sur la firme.

28
Comme nous lavons entrevu avec luniversit de Stanford, dont le Prsident a fait venir John McCarthy en 1962
pour crer prcisment un Dpartement de Computer Science. Stanford, avec McCarthy comme PI, est par ailleurs
lun des premiers sites en contrat avec lIPTO.
29
Voir la section 3.5.4.2 : Dimportants projets de recherche militaire
30
Lentreprise californienne va devenir dans les annes 60 lun des pionniers de linformatique documentaire :
travaux sur lun des premiers systmes de recherche sur texte libre en 1960 (le Protosyntex), conception en 1965 du
systme BOLD (Bibliographic On-Line Display) et surtout mise au point en 1969 du logiciel ORBIT (Online
Retrieval of Bibliographic Information Time-shared), le deuxime serveur de banques de donnes (aprs DIALOG)
308
Cette caractristique des travaux mens par SDC est lie aux origines mmes de la firme.
Rappelons que SDC est ne dans les annes 50 loccasion du systme SAGE, dune initiative
de la RAND Corporation, partenaire privilgi de larme31. Dans son interview, Licklider
value cent ou deux cents le nombre de programmeurs travaillant au dbut des annes 60 dans
la firme.
Autrement dit, le tout premier partenaire informatique de lARPA est dj un acteur important de
linformatique amricaine.

Mais tous les travaux de la firme32 sont fonds sur le batch processing, ce qui ne peut que
susciter lopposition du fervent partisan du time-sharing. Ds sa prise de fonctions lARPA,
Licklider ne cache donc pas son hostilit la nature des travaux de SDC et, compte tenu de son
manque dempressement soutenir le contrat en cours, les relations avec la firme de Santa
Monica vont rapidement se tendre. Licklider reproche surtout SDC davoir des moyens
importants (lnorme Q 32, lordinateur SAGE), fonctionnant en batch processing et de refuser
de les adapter au time-sharing.
Le conflit qui surgit en 1962, fond sur des conceptions diffrentes de linformatique, nest ainsi
quune illustration supplmentaire de la longue controverse, opposant les deux systmes
dexploitation en concurrence : time-sharing vs batch processing. Les relations entre lIPTO et
SDC sont donc marques par de vives tensions, cause de ces visions opposes et des tentatives
de chacun pour imposer ou maintenir ses propres conceptions, lenjeu tant le maintien ou la
diminution des moyens accords par lARPA SDC. Dans son tmoignage, Licklider a tendance
minimiser le conflit, qui ne serait pas trop grave selon lui et il rappelle, non sans ironie, que
la firme naimait pas trop quon lui dise ce quil fallait faire .
Mais dans cette controverse opposant deux acteurs et deux conceptions de linformatique, le
thoricien de linformatique interactive et du time-sharing dispose de moyens de pression
dcisifs, puisque cest lui qui dcide des crdits. Ne pouvant rompre cependant les liens quasi
historiques de lARPA avec la firme, il cherchera la faire changer davis et la dtourner
vers ses propres conceptions, en assortissant les financements de lARPA dune condition : que
les travaux de SDC portent dsormais sur le time-sharing. Le dnouement de ce micro-conflit

permettant linterrogation distance dune trentaine de bibliographies mdicales, qui formeront en 1971 la clbre
banque de donnes MEDLINE.
31
Afin dassurer la formation des programmeurs des normes machines du rseau SAGE, la RAND avait mis sur
pied un service de formation, la Systems Development Corporation (SDC), par lequel passeront plus de 2000
personnes (voir P. BRETON, op. cit., p. 130).
32
SDC mne galement des travaux pionniers sur les premiers crans de contrle et les interfaces.
309
intervient lhiver 62-63, lors dune runion organise par Licklider avec les gens de SDC.
A cette runion assistent galement Fernando Corbato, McCarthy et dautres chercheurs
sollicits par Licklider pour laider convaincre la firme rcalcitrante franchir le pas vers le
time-sharing. Mais si les chercheurs de SDC acceptent finalement le projet de lIPTO, ce nest
pas par conviction, selon Corbato, mais bien parce que Licklider leur aura presque ordonn.
Pour quelles raisons les chercheurs de SDC sopposent-ils aussi longtemps au time-sharing ?
Comme dans lexemple dIBM que nous avons montr, ce ne sont pas des raisons
idologiques ou thoriques qui motivent les programmeurs de lentreprise. En fait, ces
chercheurs sont dabord intresss par la programmation de haut niveau ; et les projets
dvelopps sur les bases de donnes ou le Command and Control sont surtout des prtextes,
selon Licklider, pour pouvoir dvelopper des programmes trs compliqus, leur permettant de rester
33
au sommet de la programmation complexe . Licklider livre ici une ide intressante sur les
intrts des chercheurs, leurs motivations et leur refus de dvelopper de nouveaux systmes
techniques, peut-tre plus intressants pour les usagers mais remettant en question leur domaine
dexcellence.

Dans la controverse time-sharing/batch processing, le ralliement, mme contraint et forc, de


SDC au modle du temps partag marque une tape importante, non seulement cause du poids
de lentreprise californienne dans le champ de linformatique dalors, mais aussi parce que, une
fois leur accord donn, ils joueront le jeu. Le travail propos par Licklider sera confi un
brillant programmeur, Jules Schwartz, et le projet SDC deviendra trs vite lun des plus
importants projets de time-sharing en cours au milieu des annes 60.

4.1.4.6 Une succession assure lIPTO


Licklider tait un incomparable chasseur de ttes et ce fut lun des principaux aspects de son
activit, tout au long de sa longue carrire de chercheur et de gestionnaire scientifique. Cest
dailleurs lun des rares talents quil se reconnat, tant par ailleurs de nature plutt modeste : I
think I was a good picker of people , confie-t-il dans son interview. De fait, nous venons de voir
que lessentiel de son action lIPTO a consist choisir, convaincre et recruter les meilleurs
informaticiens de lpoque.

33
J. LICKLIDER, art. cit., p. 22
310
Et dans le bilan quil tire de ses deux annes la tte de lIPTO, il est significatif de voir que
pour lui, la meilleure chose quil a pu faire a t de recruter un successeur, Ivan Sutherland , quil
34
juge trs efficace et srement plus brillant que lui .
Licklider sait en arrivant quil ne restera pas longtemps lARPA. Ce sera dailleurs une rgle
de fonctionnement plus ou moins explicite de lIPTO que de confier des mandats assez courts,
gnralement de deux ans, aux directeurs successifs. Ds le dbut 1964, il commence donc se
chercher un successeur, inaugurant galement une autre rgle implicite qui perdurera, celle de la
cooptation directe par chaque responsable de lIPTO de son remplaant. La tche est difficile
selon lui, car les candidats ne paraissent pas se bousculer. Il trouve cependant loiseau rare
en la personne dun jeune chercheur, Ivan Sutherland, quil connat depuis plusieurs annes35.

Non seulement Licklider russit assurer sa succession immdiate avec un chercheur qui croit
en limportance de ses ides, mais il va galement tablir, de manire plus ou moins directe, la
courte ligne de ses successeurs des annes 60. Ds 1963-64, il a en effet des contacts
importants avec ceux qui prendront la suite de Sutherland, savoir Robert Taylor et Larry
Roberts, quil convaincra aussi de limportance de son concept de mise en rseau.
Pour Robert Taylor, les contacts se font au sein du Comit Licklider , dont Taylor fait partie.
Il fait plus que sduire et gagner sa cause ce jeune psycho-acousticien, puisquil le conseillera
Sutherland lorsque celui-ci, frachement nomm la tte de lIPTO, cherchera un conseiller
scientifique36.
Le troisime personnage de lIPTO, Larry Roberts, entrera en contact avec Licklider au cours
dun colloque en novembre 1964, peu aprs son dpart de lARPA.
Selon Roberts lui-mme, cette rencontre37orientera toute la suite de sa carrire, puisquil aurait
dcid ce moment-l de se consacrer la mise en rseaux. Dans son Internet Chronology ,
le futur fondateur dARPANET va mme jusqu qualifier cette confrence et cette discussion de
tournant critique dans lhistoire de lmergence dARPANET : This was the critical turning

34
LICKLIDER, J.C.R. Interview by William Aspray and Arthur Norberg. 28 October 1988. Cambridge,
Massachussets, art. cit., p. 32
35
Nous retraons plus loin les conditions plutt tumultueuses de la venue de Sutherland lIPTO en septembre
1964. Voir section 4.3.1.1.2 : Des conditions darrive lIPTO assez inhabituelles
36
Robert Taylor, que nous prsentons plus loin (voir section 4.3.1.2 : Robert Taylor ou le disciple de
Licklider ) deviendra par la suite le troisime Directeur de lIPTO (voir le chapitre 4.3).
37
Nous y reviendrons dans la section consacre Larry Roberts (voir en 4.4.1.2 : Larry Roberts, un autre gnie
de linformatique ).
311
38
point where Licks Internet concept is transferred to Roberts to be implemented. . La ralit est
certes plus complexe que ne le laisse entendre Roberts, qui fournit dailleurs dans son interview
au CBI une version plus nuance de cette rencontre historique .
Pour notre part, tout en prenant avec beaucoup de rserve cette vision quelque peu simpliste dun
point de dpart du concept dInternet de Licklider , nous retiendrons limportance de cette
rencontre de novembre 64, nouvelle illustration de la capacit de Licklider convaincre et
intresser dautres acteurs sa cause.
Licklider aura ainsi permis une totale continuit dans la politique de lARPA/IPTO des annes
60. Marqus par sa formidable puissance de conviction et lampleur de ses vues, ses successeurs
tout en laissant lempreinte de leur passage lARPA, vont continuer sur la voie ouverte par le
visionnaire de linformatique interactive.

4.1.5 Quel bilan de Licklider ?

Figure majeure de lhistoire de linformatique des annes 60, Licklider a eu une influence
considrable39 : il a permis une rorientation stratgique de la recherche informatique
acadmique vers les nouvelles voies de linformatique interactive, donnant une direction de
recherche long terme pour tous les chercheurs, il a redfini les priorits des financements de
lARPA vers des objectifs plus civils que militaires40, il a structur le champ de linformatique
amricaine en jetant les bases des formations diplmantes et en constituant le rseau des
meilleurs chercheurs...
Son bilan durant ses deux brves annes la tte de lIPTO est donc dcisif, surtout lorsquon le
considre sur la longue dure. Car comme beaucoup de pionniers et de fondateurs, Licklider na
pas rcolt lui-mme les fruits de ce quil a sem41. Son action lARPA entre 1962 et 64 doit
tre value sur le long terme, notamment par la prise en compte du rle dterminant jou par
lARPA/IPTO dans le dveloppement de la recherche informatique amricaine.

38
L. ROBERTS, Internet Chronology, [En ligne] Version mise jour le 29 aot 1997, p.1. Disponible sur WWW :
<http://www.ziplink.net/~lroberts/InternetChronology.html>
39
Bien que nous nen ayons pas fini avec Licklider, nous prsentons ici ce bref bilan de son action la tte de
lIPTO.
40
Daprs la srie dinterviews du Charles Babbage Institute, les fonds de lARPA distribus sous la direction de
Licklider pour financer la recherche taient considrs comme devant tre dabord utiles la socit civile et en
second lieu aux militaires.
41
Il ne participera que de trs loin, par exemple, la naissance dARPANET, qui pourtant lui devra beaucoup.
312
Il na pas seulement fourni linspiration socio- technique des futurs pionniers dARPANET,
qui se rclameront tous de lui et le rle de visionnaire des rseaux , auquel le rsume souvent
lhistoriographie courante dInternet, ne constitue pas, loin sen faut, son seul bilan. Et il est
intressant de relever laccord de deux de ses successeurs qui partagent la mme analyse de son
vritable bilan. Pour Roberts:

la premire influence (de Licklider) est la production de gens dans le champ de linformatique
qui sont forms, bien informs et comptents, et qui forment les bases du progrs que les Etats-
Unis ont fait en informatique. La production de ces gens a commenc avec Licklider, quand il a
dmarr le programme de lIPTO et commenc les grands programmes universitaires42.
Robert Taylor renchrit en disant que Licklider a constitu, en deux ans, par son travail de
recrutement et dorganisation des quipes de recherche, une bonne partie du whos who de la
recherche informatique actuelle43.
Il ne sagit pas cependant dexpliquer le dveloppement informatique dun pays comme les
Etats-Unis par la seule action dun individu, aussi talentueux soit-il. Mais il est incontestable que
la personnalit, le charisme, la vision stratgique et les intuitions dune autre informatique ont
confr Licklider un rle crucial une poque o la recherche informatique cherchait encore sa
voie et hsitait sur le modle dordinateur promouvoir.
Licklider inaugure en fait la srie de conjonctions exceptionnelles entre des individualits fortes,
brillantes et efficaces et le puissant dispositif de recherche scientifique que va constituer
lARPA/IPTO.

42
L. ROBERTS, Interview by Arthur L. Norberg. 4 April 1989. San Mateo, California, Charles Babbage Institute,
Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1989, p. 26
43
R. TAYLOR (Prf.), In Memoriam : J.C.R. Licklider : 1915-1990, [En ligne], Digital Equipment Corporation,
1990, op. cit., p. 5
313

4.2 Le Project MAC et ses suites

Aprs avoir suivi lintense activit de constitution de rseaux socio-techniques, mene avec
succs par Licklider, il faut accorder une place particulire ce projet de time-sharing, dont nous
avons plusieurs fois voqu le nom: le Project MAC. Ce projet reprsente lun des plus
importants projets dinformatique interactive et de time-sharing des annes 60 et sans doute
lune des pages les plus riches de lhistoire du MIT.
A lorigine, deux personnages que nous connaissons dj : Licklider et Robert Fano.

4.2.1 Conception, naissance et dveloppement du Project MAC

Nous rappellerons ici les conditions et les tapes de son mergence au dbut des annes 60, ainsi
que quelques donnes sur son devenir.

4.2.1.1 Dune discussion informelle au lancement dun projet


Nous avons pu reconstituer de manire assez prcise la gense du Project MAC grce aux
tmoignages entrecroiss de Licklider, Fano et Corbato et il nous a paru intressant de descendre
une fois de plus au niveau dchelle le plus micro possible, i.e. celui des acteurs eux-mmes,
de leurs dcisions et de leurs interactions. Au-del du caractre anecdotique, le rcit des
conditions relles de la conception et du dmarrage de ce projet, pendant la dernire semaine de
novembre 1962, illustrent la fois le climat scientifique de lpoque, la rapidit de dcision des
acteurs et la part, toujours dcisive, des interactions individuelles et informelles dans les
processus dinnovation.

Lhistoire de ce projet commence la fin novembre 1962, avec le premier congrs des Sciences
des Systmes dInformation Hot Springs (Virginie), organis par ces organismes de recherche,
dj rencontrs : lESD / Planning Office de lArme de lAir et la MITRE Corporation,
organismes militaires de soutien la recherche1.

1
Ce premier congrs, qui sera suivi de deux autres en 1964 et 1966, fait partie de ce que Anthony Debons et Esther
Horne appellent les MITRE-ESD congress , organiss dans le cadre gnral des recherches sur les Systmes de
Control and Command. Le congrs inaugural de 1962, consacr la dfinition et la discussion des fondements
thoriques des sciences de linformation mergentes, rassemble alors tous les acteurs (organisations et chercheurs)
impliqus dans les recherches avances en informatique.
314
Rien de surprenant y trouver Licklider, qui vient dtre nomm lARPA, et Robert
Fano, invit pour ce congrs prsider une session sur la communication. Tous les deux
participent plusieurs sessions sur le concept du jour de Command and Control . Comme
Licklider, Fano considre que les projets en discussion nont aucun sens, car ils sont envisags
avec des systmes de batch processing, alors que pour eux, seuls des systmes de time-sharing
seraient oprationnels.
Dans le long trajet du retour en train vers Washington, Fano et Licklider ne cessent de discuter
de toutes ces questions tournant autour du time-sharing, de linteraction homme-machine, du
dveloppement dune informatique interactive, des projets en cours, etc.. Licklider explique
son collgue ses ides et les projets quil envisage de mener lIPTO. Les deux hommes
prennent conscience notamment de la complmentarit entre les besoins de lARPA et les
capacits de recherche du MIT. Cette discussion ferroviaire, au cours de laquelle rien nest
dcid formellement, permet de clarifier beaucoup de choses pour Fano : Je compris mieux ce
quil (Licklider) avait en tte . Comme nous lavons vu, les projets de Licklider sont trs loigns
de la thmatique du Command and Control . La discussion a un grand impact sur Fano ; ds
le lendemain, jour fri du Thanksgiving2, il ne cesse dy rflchir et dcide de se lancer dans
llaboration dun projet de time-sharing3. Il rencontre le vendredi Charlie Townes, alors
Provost du MIT4 pour lui parler de cette ide de projet dinformatique interactive ; Townes
lencourage sans lui demander davantage de dtails. Fano labore immdiatement pendant le
week-end un mmorandum, quil remet le lundi aux diffrents responsables concerns : le
Provost Charlie Townes, Peter Elias alors Directeur du Dpartement dElectrical Engineering,
Gordon Brown devenu Dean of School of Engeneering, Stratton, Prsident du MIT, Phil Morse,
responsable du Computation Center et Albert Hill, Directeur du Lincoln Lab. Cette note de deux
pages dfinit les trois objectifs de ce qui deviendra le Project MAC : le temps partag, une
communaut dutilisateurs et la formation. Le projet suscite des ractions mitiges chez
certains5et des interrogations chez le Prsident Stratton, qui demande Fano dans quel endroit
du MIT il compte raliser son projet.

2
Dernier jeudi de novembre et jour fri aux Etats-Unis.
3
Le rcit de cette discussion et de ses suites est racont en dtail par Robert Fano dans : R. FANO, Interview by
Arthur L. Norberg. 20 April 1989. Cambridge, Mass., art. cit., p. 7-8
4
Rappelons que le provost, dans une universit, est le vice-prsident acadmique, immdiatement plac derrire le
prsident et ayant en charge toute la politique interne de luniversit.
5
Notamment chez le Dean of School of Engeneering, Gordon Brown, qui parle de la Fanos Folly .
315
Le jeudi de cette mme semaine arrive au MIT Licklider, venu de Washington pour diverses
raisons. Une runion informelle runit alors dans le bureau du Prsident, Robert Fano, Phil
Morse, Directeur du Computation Center et Licklider. Le projet est vivement soutenu par
Licklider, qui pse dsormais du poids de lARPA, et rapidement approuv par le Prsident
Stratton, qui dcide de lancer linstitut dans laventure dun vaste projet de time-sharing financ
par lARPA.
La dcision aura t prise en moins dune semaine.

A la mme priode va se tenir une autre runion importante la demande de Licklider, qui veut
rencontrer cette fois les principaux chercheurs du MIT intresss par le time-sharing. Lobjectif
annonc est lexploration des possibilits de linstitut pour dvelopper un centre de recherche sur
linteraction homme-machine, dans le cadre du projet dfini par Robert Fano. A cette runion
assistent les principaux pionniers du time-sharing : Teager, Doug Ross, Corbato, Dennis, Fano.
Les chercheurs dbattent furieusement face Licklider (selon lexpression de Corbato) et
rejettent ses propositions ; en fait, ils sont toujours trs diviss6 et Fano sort de cette runion
coeur , comprenant que ses collgues ont besoin dune direction pour pouvoir travailler
ensemble.
A la suite de cette pnible runion, il met sur pied un groupe de travail, charg dexplorer la
possibilit dobtenir un soutien financier de lIPTO, que les chercheurs ne peuvent se permettre
dcarter. Le groupe commence laborer les diffrents aspects du projet et Fano crit lui-mme
lintroduction.
Ds le dbut de lanne 1963, Robert Fano, dcid aller vite, labore la proposition de
financement soumise lARPA et se consacre lorganisation de la Summer study ,
demande par Licklider comme condition du contrat et qui doit se drouler ds lt7. Le Project
MAC est lanc.
Comment Robert Fano a-t-il russi convaincre ses collgues ?

6
Corbato dcrit ainsi cette runion : We sounded like a pack of dogs going in all directions. It was really a
disgraceful... (In F. CORBATO, art. cit., p. 14). Rappelons que cette runion survient aprs les dissenssions de
lanne 62 du Long Range Computation Study Group (voir la section 3.3.5.1 : Les controverses internes... ),
le dpart dans lamertume de McCarthy, les tensions entre Teager et Corbato, etc..
7
Le projet ncessitant de gros moyens informatiques, il est prvu de limplanter dans les deux derniers tages dun
immeuble proche du MIT, lous linstitut par une socit. Fano va devoir ainsi rgler quelques difficults
juridiques pour llaboration du contrat, portant sur la question de la proprit de limmeuble prvu pour le projet. Il
doit ngocier galement pied pied avec larchitecte pour contenir les cots et viter le report du projet. Avec son
associ, Oliver Selfridge, ils travaillent donc darrache-pied pour tre prts temps la fin juin, date prvue pour le
lancement de la summer study .
316

4.2.1.2 Lintressement et lenrlement russi des pionniers du time-sharing


Lvocation des tout premiers pas dune innovation peut conduire parfois se poser la question
philosophique la plus classique qui soit : pourquoi y-a-t-il quelque chose plutt que rien ?
Devant la premire raction hostile des chercheurs aux propositions de Fano et Licklider, lors de
la runion houleuse de dcembre 62, on peut se poser en effet deux questions symtriques :
- pourquoi des chercheurs, tous partisans du time-sharing, refusent-ils un projet paraissant
intressant et conforme leurs orientations ? Linnovation ne serait-elle pas bonne en soi et
surtout bonne prendre tout moment ? Selon une optique diffusionniste , lattitude de ces
chercheurs serait mettre sur le compte des forces dinertie ou du conservatisme.
- mais lon peut aussi poser la question inverse, probablement plus pertinente : pour quelles
raisons les chercheurs se lanceraient-ils dans un nouveau projet ? Que peut leur apporter celui-
ci ?
Cette micro-histoire nous parat emblmatique des mcanismes complexes de linnovation et
apporte une confirmation concrte de certains aspects de la sociologie de la traduction.
Comme nous lavons plusieurs fois voqu, lune des caractristiques importantes du petit rseau
du MIT autour du time-sharing se trouve tre, au dbut des annes 60, la division des
chercheurs.
Mais ce ne sont pas seulement des divergences techniques ou des incompatibilits personnelles
qui sparent ce petit groupe de pionniers, tous partisans du mme type de systme dexploitation.
Sils sont aussi diviss, cest en fait parce quils sont clats dans diffrents laboratoires : Doug
Ross travaille pour lElectronics Systems Lab, Corbato et Teager sont au Computation Center,
McCarthy8margeait la fois lEECS (Electrical Engineering Computer Science) et au
Computation Center, Minsky9 est au Department of Mathematics, au RLE et parfois au
Computation Center. Quant Fano, il est au RLE (Research Laboratory for Electronics).
Or nous avons dj not, propos de lorganisation du MIT, quun chercheur doit tre membre
dun dpartement et dun laboratoire, mais ne peut (ou ne doit ?) pas appartenir plusieurs labos
la fois10 : la fidlit et la loyaut un seul laboratoire est encourage. Bien que les chercheurs
potentiellement intresss par le projet de Fano soient assez nombreux et diversifis, ils sont sans
unit administrative. Et Corbato, dans son tmoignage, rappelle deux raisons assez naturelles

8
Qui vient de quitter le MIT pour Stanford.
9
Minsky, lun des pionniers de lIntelligence Artificielle, semble jouer ici un rle secondaire mais il est quand
mme intress par le time-sharing.
10
Cette rgle implicite nest cependant pas absolue puisque certains chercheurs travaillent parfois dans deux
laboratoires.
317
pouvant expliquer les rticences des chercheurs, y compris les siennes, devant
lide dun projet commun :
- dune part, il leur faut de srieux avantages en retour pour que le travail en quipe en vaille la
peine ;
- et dautre part, le rassemblement des chercheurs dans une nouvelle organisation risque de
provoquer des perturbations pour chacun dans son propre laboratoire.
Fernando Corbato fournit l une illustration tout fait concrte de la thorie de
lintressement de Latour et Callon. Que dit-il dautre, en effet, sinon cette donne de base
de la sociologie de la traduction selon laquelle des chercheurs, pour participer un nouveau
projet collectif, doivent en attendre quelque chose de plus ( intressement au sens
traditionnel, mme sil ne sagit pas forcment de retombes individuelles et financires) et
surtout doivent accepter dtre dtourns de leur propre organisation ou de leurs objectifs11.
Le Project MAC est bien une traduction russie puisque, en proposant un dtournement des
chercheurs, il les obligera non quitter leur organisation, mais rorganiser leur rseau. Mais
pour y arriver, il faudra un important travail dintressement et denrlement de la part de
Fano et Licklider, un contexte favorable et des retombes prvisibles importantes.
Le rle de Licklider va savrer une fois de plus dcisif dans la phase de lancement du projet :
non seulement cest lui qui en soumet lide Fano, mais il intervient fortement pour lappuyer
dabord auprs de la direction du MIT, rapidement convaincue, puis auprs des chercheurs plus
rticents. Et Lick , comme on lappelle familirement, est trs apprci des chercheurs qui
considrent que ce ntait pas un bureaucrate typique , comme le dit Corbato. Son poids
personnel va donc compter.
Mais il ne suffit pas dtourner un chercheur de son laboratoire.
La cl du succs de lopration est sans doute chercher dans la tactique dintressement
adopte par Fano et dans son ide de projet . Compte tenu de lobligation pour les chercheurs
du MIT dappartenir un seul laboratoire, Fano ne peut pas lancer son ide dans un seul
laboratoire ni en crer un autre. Do lide de projet transversal, reposant sur une
collaboration de diffrents chercheurs et de diffrents laboratoires. Autrement dit, les chercheurs
concerns ne sont pas obligs de quitter leur propre rseau : la participation au Project MAC ne
demande pas de sacrifice. La tche de Fano consistera fournir un centre dintrt, un
financement et une organisation : cette tactique mise au point ds le dbut va savrer fructueuse.

11
Nous retrouverons presque le mme cas de figure lors du lancement dARPANET.
318
Le Project MAC est un projet de travail en commun, un effort collectif, mme si le projet
concerne au dpart assez peu de personnes.
La deuxime raison du succs est galement dterminante moyen terme. Le Project MAC
recevra un financement important de lARPA (3 millions de dollars au dbut), ce qui constitue
une puissante raison de mobilisation des autres chercheurs. Comme lindique Fano, travailler
avec le Project MAC tait une source dargent , bien que les autres laboratoires soient dj
gnreusement financs par diffrentes sources12. Par la suite, le financement du Project MAC
sera intressant pour obtenir des quipements informatiques, rares et chers lpoque et donnera
loccasion de remplacer les services traditionnels de batch processing, alors en vigueur au MIT.
Enfin, si le Project MAC a pu dmarrer aussi rapidement au MIT, cest pour les deux raisons
de fond suivantes, voques par Corbato :
- le projet ne part pas de rien : de nombreux travaux existent depuis plusieurs annes au MIT et
le CTSS de Corbato arrive en 1963 une version beaucoup plus perfectionne que celle du
prototype ;
- les gens concerns par le projet sont tous impliqus dans linformatique depuis longtemps dj.
Aussi la division tait-elle trompeuse pour lextrieur.. , conclue Corbato13.

4.2.1.3 Une Summer Study comme rampe de lancement


Que signifie au juste le nom du projet ? Plusieurs interprtations sopposent. Birrien14 indique
que MAC signifierait Multiple Access Computer (Ordinateur Accs Multiple), mais cette
explication ne semble pas la premire retenue par les sources amricaines (Hauben, Lee), pour
lesquelles MAC serait plutt un acronyme ayant eu, ds lorigine, plusieurs significations
possibles15 :
- Machine Aided Cognition : signification la plus couramment admise et qui correspond la
problmatique gnrale de Licklider et Fano ;
- Man And Computer
mais aussi une interprtation humaine plus savoureuse : Minsky Against Corbato !

12
Une recherche du Computation Center est finance par la NSF et lONR, lElectronic System Laboratory est
financ par lAFOSR pour un travail sur la Computer Aided Design (Conception Assiste par Ordinateur).
13
F. CORBATO, Interview by Arthur L. Norberg. 18 April 1989, 14 November 1990, art. cit., p. 14
14
J.Y. BIRRIEN, Histoire de linformatique, PUF, 1992, p. 72
15
Explications recenses par Peter Elias, dans le 25me Anniversary Project MAC Time Line.
319
Ce projet au nom polysmique, qui vise la cration dun service informatique en temps
partag et interactif, va pouvoir commencer dans les dlais prvus. Le 1er juillet 1963 en effet
voit la fois la signature du contrat entre lARPA et le MIT, consacrant le lancement officiel du
Project MAC, et louverture de la Summer Study qui lui est consacre. Il sagit alors de runir
des chercheurs de diffrentes universits et entreprises pour engager des rflexions et des travaux
communs sur le time-sharing.
Pour Corbato, dsormais fortement impliqu dans le projet aux cts de Robert Fano, les
objectifs de cette Summer Study sont de deux ordres : attirer une quipe de haute qualit au MIT
autour du projet et diffuser lide dun changement ncessaire dans lindustrie informatique,
pour inciter les vendeurs et les fabricants voluer vers le time-sharing. Autrement dit,
intresser et enrler plusieurs allis autour du projet prvu et essayer de dtourner les partenaires
extrieurs vers les objectifs affichs. Il sagit bien dun vritable dispositif dintressement
dacteurs et dintermdiaires de toutes sortes.

Qui sont les participants la Summer study du Project MAC ? Robert Fano en donne la liste
suivante, particulirement significative :
- la plupart des chercheurs du MIT concerns par le time-sharing : Doug Ross, Jack Dennis,
Corbato, Phil Morse16 ;
- de nombreux chercheurs du Lincoln Laboratory ;
- des chercheurs dautres universits : McCarthy (alors Stanford, il revient au MIT pour
loccasion), Al Perlis, des chercheurs de Carnegie Mellon, Dave Evans, etc.17 ;
- la plupart des entreprises informatiques sont galement invites participer plusieurs
runions et confrences : IBM, DEC, Xerox, General Electric (reprsente par Joe
Weizenbaum), Burroughs (Ted Glazer) ; curieusement, BBN nest pas mentionne par Fano
mais doit srement tre prsente ;
- des reprsentants des diffrentes agences gouvernementales de recherche (ONR, NSF, AFOSR
et, bien sr, ARPA avec Licklider).
En bref, la majeure partie du whos who de linformatique amricaine se retrouve ainsi au
MIT pendant cet t 63.

16
Ces chercheurs du MIT reprennent leur compte les objectifs implicites de la Summer Study (convaincre les
opposants au time-sharing) et invitent eux-mmes certains collgues extrieurs : Phil Morse fait venir ainsi Maurice
Wilkes, un chercheur trs rserv sur le time-sharing, qui deviendra, aprs cet t 63, lun des plus chauds partisans
de cette nouvelle forme dinformatique.
17
Notons que tous ces noms figurent dj (ou vont figurer bientt) parmi les ARPAs Contractors, recruts par
Licklider.
320
Comment les choses se droulent-elles lors de cette universit dt ? L encore prdomine
le caractre informel et souple, si caractristique de la recherche informatique de lpoque : le
travail se fait en petits groupes, de nombreuses discussions agitent les chercheurs ; chacun doit
nanmoins rdiger un bref rapport sur ses travaux et le prsenter oralement, lors des nombreuses
runions qui se succdent18. Mais il ny a pas de thme oblig de discussion, ni mme de
vritable ordre du jour ou de programme.
Lun des objets de la Summer study est lexploration et lvaluation des systmes de time-
sharing existant alors. Le Project MAC na pas encore dinstallation en propre et les chercheurs
ont leur disposition deux systmes de time-sharing :
- celui de SDC situ Santa Monica et accessible par des lignes tlphoniques ;
- le CTSS de Corbato, qui fait la preuve de sa supriorit dutilisation sur le systme de SDC. En
effet, le CTSS fonctionne avec une unit de disque venant juste dtre installe, alors que le
systme de SDC marche encore avec des bandes magntiques. CTSS va se rvler beaucoup plus
rapide et rencontre un grand succs auprs des nombreux participants la Summer Study : entre
100 et 200 personnes testent ainsi le systme de Corbato19.

Quels sont les rsultats de cette Universit dt consacre au time-sharing ? Contrairement ce


qui a t initialement prvu, il ny aura pas de rapport final et la Summer study ne dbouche pas
sur des recommandations prcises, ni sur des conclusions formalisables. Selon Fano, lapport
principal va consister surtout en deux choses : lmergence dune communaut de chercheurs,
dun rseau de personnes ayant appris se connatre et lexploration des systmes de time-
sharing comme ciment de cette communaut.
La Summer study de lt 63 est ainsi un moment fort dans lmergence du rseau alors en
construction des ARPAs Contractors , qui ralisera plus tard ARPANET.

4.2.1.4 Le CTSS comme support technique du Project MAC, Corbato nouvel alli de
Licklider
Nous avons vu que le Project MAC est loin de survenir sur un terrain vierge au MIT et tous les
travaux pionniers, prsents plus haut, lui ont ouvert la voie. Mais le projet de Fano va

18
Ainsi le 8 juillet Corbato prsente-t-il un court memorandum sur les diffrents problmes poss par les systmes
de time-sharing et recense treize domaines, dtaills avec prcision.
19
Lutilisation conjointe et la comparaison de ces deux systmes diffrents font prendre conscience Fano et aux
chercheurs du MIT de deux conditions techniques essentielles pour la mise en oeuvre dun systme efficace de time-
sharing : limportance de lunit de disque, i.e. le disque dur, dont dispose lIBM 1301, rcemment arriv au MIT et
la supriorit crasante du transistor sur les tubes vide.
321
incontestablement jouer un rle dimpulsion, dacclrateur des travaux existants et
confrer au time-sharing une grande popularit et un essor rapide au MIT.
Corbato sera le premier bnficiaire du Project MAC, puisquil apprend, ds le dbut de cet t
63, quil peut financer le dveloppement de CTSS dans le cadre du projet de R. Fano. CTSS
devient alors partie intgrante du Project MAC et, en quelque sorte, son principal support
technique, notamment pendant le moment crucial de la Summer study.
Ds le dpart, les moyens affluent sur le MIT pour ce nouveau projet : ainsi, ds la mi-octobre,
un deuxime ordinateur en temps partag est disponible pour le Project Mac et est oprationnel
en moins dune semaine.
Bnficiant de moyens accrus, ayant dj dpass ses premires limites techniques avec
lutilisation de lIBM transistors 7090, CTSS est dsormais adopt par ses nombreux
utilisateurs du MIT.
Quant Corbato et son quipe, ils travaillent dsormais en troite collaboration avec Fano et
Licklider.
Le jeune Directeur associ du Computation Center a commenc entendre parler de Licklider
par lintermdiaire de McCarthy, au moment des travaux sur le time-sharing chez BBN.
McCarthy lui a alors fait lire larticle sur la Symbiose homme-machine, mais Corbato, inform
de lenthousiasme de Licklider pour le PDP-1 et le time-sharing, na pas encore de contact direct
avec lui au dbut des annes 6020.
A partir de 1963, les relations seront plus troites entre les deux pionniers du time-sharing,
puisque Fernando Corbato devient rapidement, dans le cadre du Project MAC, un PI (Principal
Investigator) de lIPTO et reoit un financement pour le CTSS. Il est sollicit galement deux
reprises par lARPA/IPTO comme consultant21.
En bref, partir du lancement du Project MAC dont il est lun des principaux protagonistes,
Corbato devient un alli prcieux de Licklider, mme sil nest pas toujours aussi align que
celui-ci laurait souhait sur ses positions.

20
Il semble que le premier vritable contact ait lieu la fin 1962 lorsque Licklider, alors dirigeant de lIPTO, vient
au MIT pour voir comment les travaux de Corbato peuvent aider lARPA dans le time-sharing et lexploration des
interactions homme-machine. Corbato cite galement la runion houleuse de la fin 62 entre Licklider et les
principaux chercheurs du MIT.
21
Rappelons notamment la runion organise par Licklider visant convaincre la SDC de se lancer dans le time-
sharing, laquelle participe Corbato. On retrouvera plus tard les deux hommes la confrence de novembre 1964,
lors de cette autre discussion-vnement avec Larry Roberts (voir la section 4.4.1.2 : Larry Roberts... ).
322

4.2.1.5 Un cadre de recherche spcifique : le MAC Laboratory


Au plan organisationnel, le Project MAC est lanc et ralis dabord lintrieur du Dpartement
dIngnierie Electrique (Department of Electrical Engineering), vraisemblablement au sein du
Computation Center. Mais devant le succs et lampleur du projet, un cadre de recherche
spcifique lui sera accord en 1967 ; le projet accde alors une large autonomie au sein du MIT
avec la cration dun laboratoire interdpartemental et interdisciplinaire : le MAC Laboratory.
Fano, qui dirige le projet depuis 1963, restera le directeur de ce nouveau laboratoire jusquen
1968.

Ainsi, partir de 1967, le Project MAC est devenu un acteur part entire au sein du MIT22.
Certains noms de personnes qui dirigeront ce laboratoire sont intressants mentionner, car ils
tmoignent de lexistence du rseau cr autour du time-sharing et de la circulation intense de
ses acteurs. Ainsi deux figures du time-sharing succderont Robert Fano la tte du Mac
Laboratory : tout dabord Licklider qui, aprs son passage lARPA, revient, probablement vers
la fin 64, sur son premier lieu de recherche pour participer directement au projet ; il prendra
ensuite la direction du Mac Laboratory de 1968 1971 et sera remplac par Edward Fredkin,
son ex-collgue de BBN, qui dirigera le laboratoire de 1971 1974.
Si lon droule cette chronologie du laboratoire consacr au Project MAC, lon trouve un dernier
nom, celui de Michael Dertouzos, qui remplace Fredkin en 1974 et assure toujours la direction,
battant ainsi le record de longvit. Mais le laboratoire ne restera pas immuable et connatra
deux transformations majeures. En 1976, sous limpulsion de Michael Dertouzos, il change de
nom pour devenir le LCS (Laboratory for Computer Science), son nom actuel23.

Ce fil du Project MAC, droul rapidement jusqu nos jours, atteste de la longvit, de
lampleur et du riche devenir de ce projet dinformatique interactive, dont une vision
anecdotique de lhistoire se plaira peut-tre situer la conception dans un wagon de train roulant
vers Washington, une nuit de novembre 1962.

22
On observera qu la diffrence dEngelbart, qui a dabord cr un cadre pour commencer ses recherches, le
laboratoire de Fano, cr lui aussi autour dune ide, viendra encadrer des recherches dj existantes.
23
Ce changement de nom traduit en fait un changement dorientation, car le programme de recherche du LCS
slargit dautres domaines que les systmes de time-sharing et dautres sponsors : il travaille dsormais dans
divers programmes de recherche financs par plusieurs entreprises prives et plusieurs agences gouvernementales.
Par ailleurs, le laboratoire est rorganis (toujours en 1976) en plusieurs divisions administratives et plusieurs
groupes de recherche spars, relis au sein de cette mme structure. Enfin en 1981, tout en restant un laboratoire
interdisciplinaire, le LCS retourne dans le giron de la School of Engineering et son directeur (toujours Dertouzos)
doit rendre compte de ses activits directement au Doyen de la School of Engineering.
323

4.2.2 Un projet global, matrice de plusieurs innovations

Quelle est la nature prcise du Project MAC et en quoi se distingue-t-il des autres projets de
time-sharing, que nous avons dj prsents ?

4.2.2.1 Un projet socio-technique


Dans une autre interview donne en 1988, Fano revient sur les particularits et les objectifs du
projet et nous en livre une des cls. Aprs avoir rappel que Licklider voulait le dveloppement
dune informatique interactive, dont le time-sharing nest que loutil, il prcise :

one was the tool the other the goal . This is where the name MAC came from. There was a
goal and there was a tool - the tool that was most appropriate at that time 24.
Expliquant que la vision des pionniers, comme J. McCarthy et plus tard Licklider, a permis de
voir ce que lon pouvait attendre de la ralisation dun service informatique en temps partag, il
rappelle quun tel service nexiste pas encore en 196225.
Ce commentaire de Robert Fano nous claire mieux sur ce qui semble la caractristique
essentielle du Project MAC : un projet global, intgrant des projets techniques existants (comme
le CTSS), visant capitaliser toutes les initiatives, les moyens financiers et matriels, les
nergies des chercheurs, en vue de dvelopper un vrai service collectif dinformatique
interactive. Rien dtonnant alors voir limpulsion immdiate qui est donne au projet de
Corbato et qui permettra le dcollage de CTSS au MIT.
Lobjectif du Project Mac nest donc pas seulement technique mais social : en cherchant
rendre lordinateur accessible aux utilisateurs de nimporte quel endroit 26 (du MIT), il sagit la
fois dun projet technique de rseau dordinateurs et dun projet de dveloppement des pratiques
dchanges entre chercheurs et tudiants. De manire trs explicite dans lesprit de ses
concepteurs, la finalit du Project MAC est la cration de ces premires communauts en
ligne , thorises plus tard par Licklider.

24
The Project MAC Interviews, IEEE Annals of the History of Computing, vol. 14, n 2, 1992, p. 26 (cit dans M. et
R. HAUBEN, Netizens, op. cit., p. 94). Le numro de cette revue publie une srie dinterviews, mens en octobre
1988 par John Lee et Robert Rosin, auprs de Fernando Corbato, Robert Fano, Martin Greenberger, Joseph
Licklider, Douglas Ross et Allan Scherr.
25
It didnt exist then. It didn exist until the time of Project MAC because it was just that year that Corby
(Corbato) finished the model that really could serve a community. It didnt exist before. . M. et R. HAUBEN,
Netizens, op. cit., p. 94
26
Ibid., p. 87
324
Lide des deux inspirateurs du projet est de permettre aux chercheurs et aux tudiants,
membres de cette communaut en ligne , dapprendre utiliser de nouveaux outils pour
rsoudre les diffrents problmes quils rencontrent dans leurs recherches ou leurs travaux.
Robert Fano, tmoignant de lmergence de ces nouvelles pratiques de collaboration et de
communication via lordinateur nes autour du Project MAC, voque de faon trs simple les
consquences humaines directes de ce nouveau systme de communication :

friendships being born out of using somebody elses program, people communicating through the
system and then meeting by accident and say Oh, thats you . All sorts of things. It was a
nonreproducible community phenomenon. 27(cest nous qui soulignons).
Le phnomne de la communication distance par ordinateurs, pralable ou renfort des
interactions directes, est sans doute n ce moment-l, au sein de la communaut des chercheurs
et des tudiants du MIT. Ainsi est-ce le Project MAC qui fournit sans doute le premier exemple
de ces communauts nouvelles nes autour de lordinateur, promu outil de communication, bien
avant les forums et les listes de diffusion.

4.2.2.2 Le Project MAC : matrice de projets au MIT


Projet socio-technique visant faciliter le travail collectif, le partage des informations, etc.,
le Project MAC est aussi lorigine, directe ou indirecte, de plusieurs autres projets lis
linformatique et qui marqueront fortement le MIT, comme Multics ou le Project INTREX.
Sous rserve dapprofondissement28, le projet Multics, qui va impliquer quelques autres
pionniers du time-sharing comme Jack Dennis ou Robert Fano, peut tre considr comme une
nouvelle traduction du Project MAC et de lmergence du time-sharing. Il nous a paru
intressant de prsenter rapidement le deuxime projet avec lequel nous retrouvons la ligne
proprement documentaire, qui ressurgit plusieurs reprises dans le long processus dmergence
dARPANET.

4.2.2.2.1 Le projet INTREX

27
Ibid., p. 88
28
Multics, initi et anim par Fernando Corbato, se situe dans la stricte continuation des prcdents projets et
semble prendre la suite de CTSS. Sans dtailler ce nouveau projet, que nous navons pas tudi, notons seulement
que Multics, commenc vers 1964-65, durera jusquau milieu des annes 70 ; il est men en contrat avec lentreprise
General Electric (GE) et consacrerait le retrait dIBM du MIT. Au plan strictement technique, Multics, qui porte sur
un nouveau systme dexploitation fond sur le time-sharing, jettera les bases du futur systme Unix, dvelopp
dans la foule par les laboratoires Bell. Il sagit donc dun projet informatique tout fait essentiel, qui consacrera
par ailleurs Fernando Corbato comme lun des grands informaticiens du MIT et de linformatique amricaine
(Corbato recevra ainsi en 1991 le Alan Turing Award, lune des plus hautes distinctions scientifiques en
informatique ).
325
En filant la mtaphore botanique, nous pourrions suggrer que, l o Multics peut tre
considr comme un vritable surgeon du Project MAC n directement de lui, le projet INTREX,
lui, tiendrait davantage de la bouture.
Le projet INTREX apparat dans le contexte des premiers travaux sur linformatique
documentaire29. Alors que Licklider a ouvert la voie aux recherches sur le texte intgral30,
dautres chercheurs font avancer linformatique documentaire, comme ce chercheur du MIT,
Kessler, qui met au point vers 1964-65 un index interactif de citations pour la littrature
scientifique en physique, partir du systme de lordinateur en time-sharing du Project MAC. Et
il semble que ce soit par ce chercheur que va tre entreprise la premire opration de
bouturage documentaire, menant au projet INTREX.
Quest-ce que ce projet ? INTREX est un acronyme signifiant INformation TRansfer
EXperiments. Il sagit dun systme exprimental de stockage et de recherche de linformation,
n au sein de la bibliothque du MIT dans la foule du Project MAC.
En fait, le projet INTREX est lune des premires applications documentaires du time-sharing.
Selon ses promoteurs Carl Overhage et Francis Reintjes, le succs grandissant, dans la
communaut universitaire, des services dinformatique interactive en time-sharing a montr que des
31
techniques similaires pouvaient tre mises en oeuvre pour rsoudre la crise des bibliothques. . Les
bibliothcaires et documentalistes amricains, la recherche de progrs dans le stockage et la
recherche de linformation technique grce aux nouvelles techniques de transmission et de
traitement des donnes par ordinateur, vont en effet sintresser de trs prs aux potentialits
nes du time-sharing.
Mais la question de lautomatisation des bibliothques nintresse pas que les bibliothcaires.
Ainsi, dans le cadre du dveloppement du Project MAC vers 1963-65, plusieurs chercheurs et
ingnieurs commencent rflchir aux possibilits offertes pour laccs distance aux
ressources des bibliothques de linstitut. La problmatique de la consultation distance des
catalogues de bibliothques, par lintermdiaire de terminaux situs linstitut, voire au-del,
commence prendre forme cette poque. Un constat gnral est fait nanmoins sur

29
Notamment les travaux de Luhn dans les annes 50, lapparition des premires banques de donnes, les premires
tudes en 1961-62 menes la Library of Congress sur les usages potentiels de lordinateur dans les oprations
bibliographiques. Le projet a t galement prcd par les propositions du programme exprimental centr sur
ltude des interactions hommes-machines, faites par Licklider en 1961 (voir section 3.4.1.2 : La prmonition des
bibliothques virtuelles... ).
30
Licklider, dans son tude mene pour le Council of Libraries, suggre notamment des formes avances de
traitement des donnes, dans lesquelles les concepts et les ides, plutt que les rfrences des documents, pourraient
tre changes dans un dialogue entre le systme dinformation et son utilisateur.
31
C. OVERHAGE, F. REINTJES, Project Intrex : A General Review , in Information Storage And Retrieval,
vol. 10, n 5/6, 1974, p. 157
326
linsuffisance des techniques du moment et sur la ncessit de faire prcder un tel
systme dinformation par une srie dexprimentations, menes non seulement sur les aspects
techniques dun tel systme, mais plus particulirement sur les interactions en temps rel entre un tel
32
systme et ses utilisateurs. .
En aot 1965, lors dune confrence parraine par la Independance Foundation, est prsente la
premire formulation de ce plan exprimental, baptis Project Intrex. Lauditoire se compose de
deux parties : dune part des membres du MIT (bibliothcaires, documentalistes, ingnieurs,
scientifiques) et dautre part des personnes extrieures, reprsentant divers domaines
(architecture, linguistique, mathmatiques, philosophie, publicit). Le plan exprimental dtaille
deux premires tapes pour le projet :
- dabord des exprimentations sur un catalogue augment , tabli comme une base de
donnes numriques sur un ordinateur en ligne. Lenrichissement du catalogue porte sur le
contenu, la profondeur et la connectivit ;
- la deuxime tape recommande par la confrence est un ensemble dexprimentations daccs
au plein texte, utilisant diverses techniques pour dlivrer ou afficher aux usagers le texte intgral
des documents, identifis par le catalogue augment de recherche.
Ainsi Carl Overhage, lun des responsables de la bibliothque de linstitut, va-t-il initier le
premier projet dinformatisation de bibliothque. Plus quun projet technique prcis, INTREX
est en fait un vaste programme dexprimentations de transfert de linformation (comme
lindique son nom : INformation TRansfer Experiments), pour savoir comment les bibliothques
peuvent fournir un meilleur accs linformation technique33. Anim par un groupe dtudiants,
de chercheurs et de responsables du MIT, ce programme durera de 1965 1973. Entrepris dans
la School of Engineering du MIT, le travail de recherche et dveloppement sera ralis
essentiellement lElectronic Systems Laboratory (laboratoire du Dpartement dElectrical
Engineering) par un chercheur confirm en informatique, Frank Reintjes.

32
Ibid., p. 158
33
Le systme est fond sur la combinaison dun catalogue enrichi, mis en mmoire sur un ordinateur en ligne et
dun stockage de plein texte sur microfiche. Laccs au plein texte distance est possible par lutilisation dun
systme de stockage et de recherche automatique de fiche, contrl par ordinateur. Au plan documentaire, le
domaine scientifique concern est celui des sciences des matriaux et de lingnieur, ce qui implique la participation
active de cinq groupes de recherche dans ces domaines scientifiques. Le type de littrature accessible est
uniquement une littrature priodique, sous forme darticles constituant une base de donnes ; celle-ci comprend les
articles publis dans une priode de cinq ans, entre 1967 et 1971. A la fin des 5 ans, elle comprendra un total de 20
000 articles. En plus du catalogue enrichi de ces articles, accessible distance par terminal, le texte intgral de
chaque article est donc stock sur micro-fiches. Au plan technique, le projet INTREX est mis en oeuvre sur un
ensemble de matriels, dont un ordinateur central IBM 7094, modifi pour le time-sharing, qui peut recevoir
simultanment et en temps rel environ 30 utilisateurs en ligne.
327
Au-del des vicissitudes techniques ou organisationnelles qui paraissent avoir marqu
34
ce projet , notons pour conclure que le projet INTREX reprsente une tape majeure dans la
longue histoire de linformatisation documentaire. Par ailleurs, il est intressant de souligner le
lien direct avec lmergence du time-sharing et au-del dARPANET, comme nouvel exemple
de cet enchevtrement de lignes socio-techniques, htrognes et constitutives de la naissance
du futur rseau des rseaux.

4.2.3 Quel bilan du Project MAC ?

Il est difficile de faire le bilan dun projet aussi important, qui a dur aussi longtemps et mobilis
autant de monde. Pour bien saisir limportance que va prendre le Project MAC dans le processus
dmergence de linformatique interactive et dARPANET, il faut se rappeler la situation
existant au MIT et dans les cercles troits de la recherche informatique au dbut des annes 60,
situation que nous avons tent de dcrire dans le passage sur ltat des forces en 1962. Nous y
avions laiss un mouvement de recherche sur le time-sharing divis et fragile, mais un stade
pas trs loign de celui de l acteur-rseau . Et nous avancions lide que ce passage, cette
nouvelle traduction allait tre celle du Project MAC.
Cette opration de traduction dans lmergence du time-sharing, concernant la fois la
rorganisation des rseaux existants et la redfinition dune nouvelle ralit, va transformer deux
mondes :
- celui de la communaut des chercheurs en informatique du MIT, qui ne sera plus le mme
quavant 1963 ; au-del des informaticiens, une bonne partie de linstitut sera galement
transforme, notamment la bibliothque et les pratiques documentaires ;
- le monde du time-sharing proprement dit, dont le Project MAC va assurer le succs dfinitif au
MIT ; au-del de linstitut, ce sera linformatique en gnral qui sera (partiellement) modifie.

34
Ainsi Corbato porte-t-il un regard trs critique sur Carl Overhage et son projet. Il considre par exemple que le
projet ne marchait pas bien car il navait pas linfrastructure ncessaire . Et si le Projet Intrex na pas t un
chec complet , il na pas t non plus un succs fou . (F. CORBATO, art.cit., p. 14). Si le projet INTREX a
t un semi-chec, selon son svre jugement, cest parce quil ne disposait pas de plate-forme de matriel
spcifique pour travailler et surtout parce quil ny avait pas beaucoup de monde pour travailler sur le projet, hormis
Reintjes. Corbato confie dailleurs que cest le recrutement de Frank Reintges qui aurait vit labandon du projet.
Si lon en croit Corbato, le semi-chec du Project INTREX aurait t d au fait que Carl Overhage naurait pas
russi intresser et mobiliser autour de son projet le matriel et les personnes ncessaires. Notons cependant que
Overhage russira faire financer son projet par plusieurs organisations, comme la Carnegie Corporation, le
Council on Library Resources, le Pentagone (peut-tre par lintermdiaire de lARPA) et la National Science
Foundation.
328
Structuration technique de la (micro) socit du MIT, construction sociale de la technique
du time-sharing : le bilan du Project MAC peut tre dcrypt travers ces deux grandes lignes de
force.

4.2.3.1 Quel bilan immdiat ?


Le Project MAC a-t-il rempli tous ses objectifs ? Pour y rpondre, nous relverons dabord les
diffrentes apprciation portes par les acteurs eux-mmes. Les analyses de Fano et de Corbato
traduisent par exemple, sans sopposer vraiment, les positions et les objectifs spcifiques de lun
et lautre par rapport au projet.
Ainsi selon Robert Fano, inspirateur et organisateur du projet, lun des principaux objectifs du
Project MAC na pas t atteint : celui de rendre lordinateur accessible de nimporte quel
endroit du MIT. Fano explique que si le systme a trs bien march pour la petite communaut
de gens qui lutilisaient directement (sans doute dans le cadre du Computation Center), son
utilisation distance est reste un chec. En revanche, lobjectif social - savoir la cration
dune communaut en ligne, le dveloppement des contacts entre chercheurs, le travail en
quipe, etc. - semble avoir t assez bien ralis, mme petite chelle.
Corbato, quant lui, met laccent sur le succs technique de CTSS. Il est confort sur ce
point par Greenberger, lui-mme chercheur au MIT cette poque35. Tous deux insistent, pour
expliquer le succs global du Project MAC, sur laspect le plus important du support technique
du projet : sa qualit de systme ouvert. CTSS donne la possibilit pour chacun de modeler son
systme plutt que dtre contraint par quelquun dautre36. Corbato rappelle une seconde
qualit, en plus de louverture et de la souplesse de son systme, qui explique galement son
succs : la relative simplicit du systme, lui permettant dtre expliqu facilement37.
On ne sera pas surpris de voir deux des principaux acteurs, reprsentant les deux aspects
distincts mais complmentaires du projet (aspect plutt social pour Fano et plutt
technique pour Corbato), mettre en valeur la russite de leur propre problmatisation.

35
Il a t lun des organisateurs de la Confrence du Centenaire et a galement particip au Project MAC.
36
Selon Greenberger, CTSS was an open system. It challenged the user to design his own subsystem, no matter
what discipline he came from, no matter what his research interests. (M. et R. HAUBEN, Netizens, op. cit., p. 87)
37
Corbato : Two aspects strike me as being important. One is the kind of open system quality, which allowed
everyone to make the system kind of their thing rather than what somebody else imposed on them. (...) And the other
thing, I think, we deliberately kept the system model relatively unsophisticated (maybe thats the wrong word -
uncomplicated), so we could explain it easily. (M. et R. HAUBEN, Netizens, op. cit., p. 88)
329
Au final, le bilan court terme apparat nuanc et pourrait se rsumer ainsi : un succs
social et un (semi)-chec technique. Si la ralisation de lobjectif technique de partage de
lordinateur, indpendamment de sa localisation, i.e. laspect rseau du projet semble avoir t
manque en raison de linsuffisance des techniques du moment, il faut noter lavance technique
(ou socio-technique ) que reprsente la mise au point dun systme de time-sharing ouvert,
simple et volutif et surtout le plein succs dans la cration dune premire communaut en
ligne.

4.2.3.2 Le Project MAC comme unificateur de la communaut informatique


Lun des rsultats du Project MAC est incontestablement le rapprochement des deux
communauts distinctes, existant alors autour de linformatique : la communaut des utilisateurs
et celle des informaticiens. Avant le projet, ces deux communauts ne se connaissent pas et nont
que trs peu de liens. Or la communaut des utilisateurs est trs importante dans lesprit des
promoteurs du projet, puisque lide de Fano et de Licklider est de rendre cette communaut
38
dpendante de linteraction homme-machine et du time-sharing .
Le Project MAC va donc savrer un moyen efficace dinterconnexion entre ces deux
communauts spares. Le time-sharing et le Project MAC apparaissent comme une sorte
dobjet-frontire interne au MIT, que se partagent les diffrents groupes de linstitut. Lun
des meilleurs exemples de cette nouvelle liaison utilisateurs-informaticiens est donn par le
projet INTREX, concernant les utilisations documentaires de lordinateur. On y voit travailler
ensemble des informaticiens, des bibliothcaires, des chercheurs dautres dpartements, des
tudiants, etc..

Ainsi, dans lhistoire interne du MIT, cest partir de 1963 que linformatique sort vraiment des
quelques laboratoires trs restreints qui lont vu natre, pour se rpandre dans les diffrents
dpartements et services de linstitut. Autrement dit, lordinateur devient le fdrateur de
plusieurs communauts du MIT, la technique va structurer le social .

4.2.3.3 Un rle-cl dans la structuration de la Computer Science au MIT


Si le Project MAC est une tape importante dans la diffusion de linformatique au sein de
linstitut, il constitue surtout un tournant dans lactivit informatique proprement dite de

38
R. FANO, Interview, art. cit., p. 9
330
linstitut. Jusquen 1963, les activits informatiques sont surtout concentres au
Dpartement dElectrical Engineering et dans quelques travaux danalyse numrique au
Dpartement de Mathmatiques. Dans les autres dpartements se sont dveloppes des
applications de travail, reprises par quelques chercheurs. Lenvironnement informatique est alors
marqu par la dispersion, lisolement des forces, lparpillement, comme le rappelle Corbato :

le Project MAC a permis lunion de la communaut informatique. Linformatique, en tant que


science, arrivait peine maturit en ce sens o Stanford commenait peine crer un
dpartement. Au MIT existait une sorte de dpartement de facto. 39.
Nous retrouvons ici cet lment essentiel, constitutif du processus gnral dmergence
dARPANET, savoir la monte en puissance progressive de linformatique amricaine, en tant
que communaut et discipline scientifique autonome.
Ce processus sera plus long quil ny parat. Ainsi les premiers diplmes de premier cycle en
informatique napparaissent au MIT que vers la fin des annes 60 et il faut attendre 1975 pour
voir la transformation du dpartement dElectrical Engineering en EECS (Electrical
Engeneering and Computer Science). Autrement dit (et le fait est paradoxal) : lun des berceaux
historiques de lordinateur sera lune des dernires universits crer son premier dpartement
dinformatique.
Quoi quil en soit, il est clair que dans cette longue maturation, le Project MAC, qui tait plus
quun simple projet selon lexpression de Corbato, a jou un rle-cl, puisquil est considr
comme le vrai point de dpart de la constitution de la communaut informatique de linstitut de
Cambridge.

4.2.3.4 Lacteur-rseau du time-sharing renforc

Si lon considre le time-sharing comme un rseau socio-technique, constitu de multiples


acteurs et actants, voire comme un acteur-rseau agissant de fait comme un acteur ,
susceptible de recomposer le monde autour de lui, on peut dcrire son extension travers les
pousses opres dans diffrentes directions. Nous tcherons de dresser ici une rapide
cartographie des forces et des composants du rseau du time-sharing aprs le lancement du
Project MAC (schmatiquement, au milieu des annes 60), cartographie quil faudrait comparer
ltat des forces de 1962.

Nous avons vu dabord que lun des tout premiers rsultats, et non des moindres, du Project
MAC a t de faire travailler ensemble les pionniers solitaires et diviss du time-sharing.

39
F. CORBATO, Interview, art. cit., p. 15
331
Premire traduction interne donc : le coeur du rseau du time-sharing sort renforc, unifi et
plus convergent quauparavant.

Deuxime extension : les soutiens financiers des agences. Nous avons vu que le Project MAC est
le premier contrat lanc par Licklider lARPA/IPTO et qu ce titre, il recevra un financement
substantiel de lARPA, du moins au dbut. Car ce soutien ne durera pas trs longtemps. En effet,
sous la direction de Roberts (cest--dire partir de 1967-68), lagence cessera de soutenir le
Project MAC, trop orient selon elle vers lducation et la recherche40.

Mais lARPA nest pas le seul sponsor du Project MAC. Selon Fano, lUS Air Force
tmoigne galement dun soutien total ce type de projet et souhaitait que la communaut entire
des informaticiens soit implique dans le time-sharing . Mais Fano ne donne pas dindications sur
un ventuel financement de lAFOSR. En revanche, lautre grande agence militaire de recherche,
lONR, intervient trs tt directement dans le financement du projet41. Un autre soutien sera
obtenu de la part de la NSF : Fano russira obtenir un financement global de la part de la NSF
mais pour un ou deux ans seulement. La NSF prfre alors financer des petits projets prcis et se
retirera rapidement du Project MAC, trop important et diversifi aux yeux de lagence civile de
recherche. Ainsi le time-sharing devient, avec le Project MAC, un thme de recherche faisant
lobjet de financements et de soutiens croiss de la plupart des agences de recherche.

Troisime extension du rseau : lensemble de la communaut informatique du MIT et dailleurs,


plutt rserve ou hostile face au time-sharing. Nous avons voqu plus haut lattitude
dominante des chercheurs de lpoque vis--vis du time-sharing, faite de doute, de mfiance ou
de franche hostilit. Le succs de la Summer study de lt 63 puis celui du Project MAC
permettront de vaincre les rticences de nombreux informaticiens, dsormais gagns la cause
du time-sharing et de linformatique interactive. Nouveau renforcement du rseau donc, par la
neutralisation ou lenrlement des adversaires.
Une quatrime pousse du rseau time-sharing concerne les entreprises informatiques et, au
premier chef, IBM. Nous avons vu quune part essentielle de la stratgie de lquipe du Project

40
LARPA nest pas intresse par lducation , rpondra assez schement Larry Roberts Fano, lors dune
demande de subventions vers 1967 ou 68. Le financement du Project MAC par lARPA sarrtera dfinitivement
lors du lancement du projet Multics par Corbato.
41
Robert Fano cite notamment, comme facteur facilitateur au moment du dmarrage, les trs bonnes relations
personnelles entre Paul Cusick, le responsable financier du MIT et seule personne habilite signer les contrats de
linstitut, et le responsable de lONR, responsable des contrats de lagence (dont il a oubli le nom). Lexistence de
ce rseau personnel et institutionnel (le MIT et lONR travaillent ensemble depuis longtemps) a jou un rle
important au moment du dmarrage du Project MAC. Ainsi Fano peut-il commencer dpenser ses crdits ds avril
63 et notamment emmnager dans ses nouveaux locaux avant que le contrat avec lONR ne soit sign, grce la
relation de confiance entre les deux responsables financiers.
332
MAC (et notamment de Corbato) est alors la volont dintresser IBM et de les convaincre
quun autre mode de fonctionnement des ordinateurs est possible. Et il est frappant dobserver
quel point les organisateurs du projet ont cherch, ds lt 63, gagner les entreprises leur
cause.
Dans cette perspective, la Summer Study reprsente un dispositif capital dans la stratgie des
tenants du time-sharing. Visant dabord les chercheurs en informatique pour les convaincre de
lintrt du time-sharing et de linformatique interactive, elle a pour deuxime objectif explicite
datteindre les industriels, qui dtiennent la cl du problme. De fait, le Project MAC suscitera
pendant plusieurs annes de nombreuses visites au MIT, dingnieurs, dentrepreneurs, de
journalistes, de chercheurs. Mais il faut noter le relatif manque dintrt des dirigeants des
grandes entreprises amricaines informatiques, qui se dplacent trs rarement pour voir le
Project MAC42. En fait, selon Corbato, la vritable cible est IBM, dont les chercheurs du
MIT narrivent pas retenir lattention. A cette poque rgne encore un scepticisme gnral chez
IBM devant le time-sharing43. Et il semble bien que les tentatives dintressement de Big
Blue naient pas t vraiment couronnes de succs.
En revanche, lquipe du Project MAC trouve un soutien extrieur plus affirm chez lentreprise
DEC, qui a dj conu le PDP-1, support de systmes de time-sharing. Les relations de Fano
avec les gens de DEC seront assez troites tout au long du projet. Enfin, un autre soutien, qui
savrera essentiel, est trouv auprs de la firme General Electric. Fano est en relation
notamment avec deux ingnieurs de lentreprise, Weil et John Couleur, et ces contacts
dboucheront plus tard sur le financement du projet Multics de Corbato.

Au total, le Project MAC ne russira que partiellement son pari dintresser le monde de
lindustrie au time-sharing, dans la mesure o certains poids lourds comme IBM resteront
sur leur position, ce qui leur fera perdre dailleurs limportant march de Multics.

Le schma de la page suivante, qui retrace les grandes tapes du projet, permet de rcapituler
partiellement le rseau dacteurs concern par le Project MAC.

42
Contrairement aux Japonais, qui viendront rgulirement faire des visites au MIT pour sinformer sur le Project
MAC.
43
Presque seul chez IBM, un ingnieur, Nat Rochester, sera un alli de la premire heure du projet. Il fera de
nombreuses visites au MIT et apportera un soutien constant au projet de Fano. Un autre soutien sera trouv plus tard
chez IBM avec Bo Evans, qui deviendra vice-prsident de la firme.
333

Schma n 2.3. Les filires du time- sharing : le Project MAC


334

4.2.3.5 Le Project MAC comme prfiguration dARPANET


On ne peut conclure ce bilan du Project MAC sans le remettre dans la perspective qui est la
ntre, celle du processus dmergence dARPANET. Combinant des objectifs la fois sociaux,
cognitifs, communicationnels, techniques, le Project MAC anticipe et prfigure, selon nous, le
futur ARPANET et revt, de ce point de vue, une quadruple importance :
- au plan idologique ou discursif, i.e. de limaginaire technique , le time-sharing, dont le
Project MAC est devenue la figure emblmatique, constitue la matrice de tous les thmes
majeurs dARPANET : vision de linformatique interactive, change et partage des ressources,
communication horizontale, intelligence collective , communauts en ligne, etc. ;
- au plan social (ou socio-technique) de la constitution des rseaux dacteurs, le Project Mac
contribue fortement structurer le rseau initial de tous les acteurs majeurs dARPANET :
constitution des quipes de recherche, des circuits de financement, distribution des rles et des
relations entre chercheurs, entreprises, organisations. Ainsi les futurs sites ou acteurs
dARPANET seront-ils pour lessentiel ceux qui mettent en place des projets de time-sharing au
dbut des annes 60, dans la voie ouverte par le Project MAC : le MIT, le SRI, lentreprise BBN,
SDC, lUCB, et ;
- au plan des pratiques : le time-sharing est le premier laboratoire dexprimentation des
pratiques de partage des ressources des ordinateurs, de communication non hirarchique entre
chercheurs, toutes pratiques qui spanouiront sur ARPANET et plus tard, sur lInternet. Vu sous
cet angle, ARPANET pourrait tre considr comme lextension lchelle du territoire
amricain de projets et de pratiques dj en place lchelle dune universit ;
- au plan technique enfin : les travaux sur le time-sharing vont jeter les bases de la cration de
certains ingrdients techniques permettant ARPANET, soit directement par les avances dans les
ordinateurs accs multiple, soit indirectement par les limites techniques rencontres dans
laccs distance. Ces limites ne seront dpasses quavec ladoption de la transmission par
paquets et llaboration de langages communs, les protocoles de communication.
En retombant dans les schmas traditionnels de la causalit historique, on pourrait ainsi dgager
une autre lecture causale possible de lmergence dARPANET, selon laquelle le rseau
serait le produit driv du Project MAC et du time-sharing. Mais ce serait une erreur, non
seulement historique mais thorique : les innovations techniques, surtout de lampleur
dARPANET, sont le rsultat de multiples facteurs. Disons simplement que dans cette
multiplicit, le Project MAC lanc en 1963 au MIT tient une place de choix.
335
337

4.3 La monte en puissance de lIPTO : 1964-1967

Pourquoi ce dcoupage chronologique de 1964 1967 ? Quels sont les faits ou les vnements
qui le dlimitent ? Et quels en sont les traits marquants ? Du point de vue de lmergence
dARPANET, nous caractriserons cette priode par deux lments essentiels :
- la consolidation et lextension de lIPTO, confrant lagence une position de centralit dans le
diagramme stratgique de la recherche informatique. Cest lors de ces annes de construction
que lARPA/IPTO va devenir lacteur dominant dans le champ en plein essor de la recherche
informatique ;
- la monte, non en force mais plutt en ralit , des projets de rseaux dordinateurs.
Pour des raisons de clart dans lexpos, nous avons prfr sparer ces deux grands aspects, que
nous traiterons lun aprs lautre au risque de quelques chevauchements. Le prsent chapitre est
donc entirement consacr lIPTO.

En reprenant la terminologie de la traduction, nous dirons que le premier phnomne marquant


de cette priode est, nos yeux, le passage de lIPTO de la position de rseau dacteurs
celle dacteur-rseau .
Rseau dacteurs, le service cr par Licklider lest incontestablement ds lorigine, en tant que
centre de coordination, danimation et de financement du rseau de chercheurs des ARPAs
Contractors, i.e. cette poigne des meilleurs et principaux chercheurs en informatique de
lpoque. Chacun de ces chercheurs (les PI : Principal Investigator) peut tre considr lui-
mme comme un acteur-rseau, situ au coeur de projets techniques relis de nombreuses
entits.
Mais par la politique efficace dintressement et denrlement mene par ses dirigeants, par les
nombreuses associations tisses avec de nouveaux partenaires, autrement dit par la forte
convergence qui va soprer entre ses divers composants, lIPTO devient assez vite au cours de
cette priode mal dlimite un vritable acteur-rseau , un rseau se transformant en acteur
part entire, capable de parler dune seule voix au nom des innombrables entits qui le
composent. Ainsi, tant au sein de lARPA et du Pentagone que parmi les autres agences de
recherche et, au-del, dans le champ de linformatique, lIPTO se constitue en acteur
incontournable pour toutes les autres entits, lors de ces annes fondatrices. Premire agence de
financement, le service informatique de lARPA sinstalle durablement au centre mme de la
recherche acadmique informatique.
338
A nos yeux, il sagit l de lune des conditions pralables les plus importantes de la naissance
dARPANET : pour que ce rseau dordinateurs voit le jour, encore faut-il des forces de
coordination, dimpulsion et de pilotage suffisamment fortes et lgitimes. Et il apparat que cest
pendant ces annes grises , o lon distingue parfois mal les vnements marquants, que
lIPTO acquiert cette puissance dintervention et, par consquent, cette lgitimit, cette
reconnaissance.

Cette premire caractristique de la priode justifie le dcoupage chronologique, du moins en


amont1. En effet, le dpart du fondateur de lIPTO lautomne 64, compte tenu de sa
personnalit, marque une tape importante tant dans le processus gnral dmergence
dARPANET que dans la courte histoire de lIPTO, scande par ses directeurs successifs.

Aprs avoir prsent les deux successeurs de Licklider, Ivan Sutherland et Robert Taylor, nous
retracerons la consolidation et lextension de lIPTO sous leur direction, en dcrivant
successivement la place de ce service au sein de sa propre organisation, lARPA, les moyens
dont il dispose et leur utilisation par Sutherland et Taylor dans leur politique de soutien la
recherche informatique. Nous tcherons enfin de montrer ce qui a fait alors loriginalit du mode
de management de la recherche informatique tabli par lIPTO, en le comparant avec
lintervention des autres agences.

4.3.1 Les successeurs de Licklider

Sil ne constitue pas un changement radical dans la politique de lagence, le remplacement de


Licklider par Sutherland reprsente nanmoins une csure significative dans lhistoire de lIPTO
et inaugure une nouvelle priode, domine par les figures des successeurs de Licklider. On ne
peut donc retracer le rle-cl de lIPTO sans prsenter au pralable ses dirigeants, tant ceux-ci
vont laisser leur empreinte sur lagence.

4.3.1.1 Ivan Sutherland : le choix de la jeunesse


Qui est et do vient celui que Licklider va aller chercher pour lui succder ?

1
Le bornage en aval de la priode (1967) est li la monte des projets de rseaux informatiques et sera expliqu
dans le chapitre suivant.
339
N en 1938, Sutherland dcouvre linformatique trs jeune, lors de sa formation
initiale luniversit, dans la deuxime moiti des annes 502. Passionn dlectronique, il
quittera linstitut Caltech pour rejoindre le MIT, jug plus performant en informatique (ce qui
confirme bien la place de leader de la recherche informatique quoccupe alors le MIT). Ds son
arrive au MIT vers 1958-59, Sutherland va sinsrer dans un rseau scientifique de haut niveau.
En effet, devenu graduate student, il prpare son Ph D sous la direction de Claude Shannon3 et
travaille galement avec Wes Clark au Lincoln Laboratory, o il a sa disposition le gros
ordinateur TX-2, successeur du TX-0.
Sa thse porte sur un dispositif tout fait nouveau dinterface graphique nomm Sketchpad ,
qui rendra trs vite clbre ce jeune chercheur particulirement dou. Terminant sa thse
lhiver 1962-63, Sutherland ne peut assister au lancement du Project MAC, car il doit quitter le
MIT pour faire son service militaire.
Le rseau personnel de celui qui part larme en 1963 est dj trs riche : il est en relation avec
les plus grands noms de linformatique du moment, Shannon, Wes Clark, Minsky, Doug Ross.
Au Lincoln Lab, il sest li avec plusieurs chercheurs, dont deux autres doctorants que nous
retrouverons bientt, Larry Roberts et Leonard Kleinrock. Et surtout il bnficie dune certaine
considration pour son Sketc.hpad au sein de la petite communaut informatique4. Cette donne
est essentielle pour comprendre son arrive lIPTO.

4.3.1.1.1 Des conditions darrive lIPTO hors normes

La nomination dIvan Sutherland la tte de lIPTO se fait dans de curieuses conditions au


regard des rgles en vigueur au Pentagone. Par-del la petite histoire, larrive du deuxime
directeur de lIPTO nous semble, une fois encore, riche denseignements sur le fonctionnement
de lagence et ses problmes de recrutement .

2
Aprs divers travaux de construction de relais lectroniques lors de ses annes de formation, il obtient son
Bachelors degree (licence) en Electrical Engineering la CMU (Carnegie Mellon University), puis le Masters
Caltech, o il construit plusieurs machines relais. Entre la licence et la matrise, il fait galement un job dt
(summer job) chez IBM.
3
Selon son tmoignage, Sutherland a eu la possibilit de rencontrer Claude Shannon quelques annes plus tt aux
Bell Laboratories (alors quil tait encore adolescent). Aussi, en arrivant au MIT, reprendra-t-il contact avec le pre
de la thorie de linformation, ce qui changera totalement les conditions de son sjour linstitut, Sutherland ayant
demand Claude Shannon de diriger sa thse.
4
Comme en tmoigne lanecdote suivante : pendant son service militaire, Sutherland travaille dabord comme
employ la NSA (National Security Agency). Puis lArme lenvoie lUniversit du Michigan pour travailler sur
le Project Michigan, important projet de recherche militaire. Beaucoup daspects de ce projet nont rien voir avec
linformatique et Sutherland, plac sous la direction dun colonel, est seulement charg de suivre lavancement du
projet. Plusieurs responsables du champ informatique, dont Licklider, qui a dj une trs grande estime pour
Sutherland, sont persuads quil perd son temps dans ce travail fait Michigan et vont manoeuvrer pour le faire
repartir au NSA. LArme le renverra alors comme lieutenant au NSA, plus ou moins sous la pression de Licklider
qui pense dj lui pour prendre sa succession. Cest l quil sera appel pour prendre la direction de lIPTO.
340
On se souvient des difficults de Licklider se trouver un remplaant avant son dpart de
lARPA. Il va finir par choisir le jeune lieutenant mais aura beaucoup de mal limposer, tant
auprs de ses suprieurs de lARPA5 que de certains responsables du Pentagone, tous rticents
pour des raisons diffrentes devant cette cooptation6. Au terme de longues tractations, Licklider
lemportera finalement et pourra quitter lARPA en septembre 1964.
Ainsi larrive de Sutherland la tte de lIPTO sopre-t-elle dans des conditions un peu
mouvementes, dues sa jeunesse et son grade militaire.
Si ce problme du grade de lieutenant est anecdotique7, la nomination du successeur de Licklider
rvle par contre des donnes intressantes sur les problmes de recrutement la tte de lIPTO.
Tout dabord, Sutherland confirme lui-mme que son choix sest fait apparemment par dfaut,
personne ne voulant prendre la place de Licklider8.
Quelles sont les raisons de cette difficult de recrutement et du choix, somme toute tonnant,
dun jeune lieutenant de 26 ans ? Deux raisons sont invoques par Sutherland.
Tout dabord, un problme clairement financier : les rares personnes qui pourraient accepter la
direction de lIPTO verraient leur salaire diminu presque de moiti. De plus, tous les candidats
potentiels ont des placements divers dans plusieurs entreprises - autre exemple du complexe
militaro-scientifico-industriel - et ils doivent sattendre tre privs de leurs droits en entrant
lARPA. Prendre la direction de lIPTO les met donc dans une situation personnelle qui peut tre

5
Le nouveau Directeur de lARPA est alors Bob Sproull et le Directeur adjoint Charles Herzfeld.
6
Les dirigeants de lARPA sinterrogent au dpart sur la capacit dun si jeune chercheur (rappelons quil na alors
que 26 ans !) travailler au Pentagone et les militaires manifestent de fortes rticences accepter un garon peine
lieutenant ! Les ngociations de Licklider aboutissent finalement et Ivan Sutherland se voit proposer, son immense
surprise, le poste de direction de lIPTO ; se trouvant lui-mme trop jeune pour une responsabilit aussi grande, il
refuse dans un premier temps, demande six semaines de dlai et finira par accepter, sous la pression trs forte de
lArme, apparemment convaincue cette fois par Licklider.
7
Dans son interview (I. SUTHERLAND, Interview by William Aspray. 1 May 1989. Pittsburgh, Pa, Charles
Babbage Institute, Center for the History of Information Processing, University of Minnesota, 1989, p.7),
Sutherland raconte un dtail assez drle sur les consquences de son statut de simple lieutenant. Ainsi, ds son
arrive lARPA se pose le problme, trs protocolaire, du titre accord dans le communiqu de presse qui doit
annoncer sa nomination : Docteur ou Lieutenant ? Le Directeur de lARPA, Bob Sproull, lorigine du
communiqu de presse, parle du Docteur Sutherland mais le Bureau de presse du Pentagone parle du Lieutenant.
Les dsaccords entre lARPA et le DoD, qui aboutiront lannulation du communiqu de presse !, sont aggravs
par le fait que Sproull veut cacher lun des dirigeants (du DoD), le Major General Wineky, que Sutherland est un
simple lieutenant ! Dsaccords entre acteurs sur lidentit dun autre acteur, pourrait-on dire pour rsumer cette
anecdote selon le rpertoire de la sociologie de la traduction.
8
Quelques personnes hautement qualifies ont t trouves avant lui pour remplir cette tche, mais les difficults
croissantes de ce poste lARPA les en ont dissuades, selon lui. Son tmoignage est confirm par celui de
Licklider, insistant sur la difficult quil a eue trouver un successeur.
341
difficile9. La direction de lIPTO est donc un poste stratgique, probablement passionnant
dun point de vue professionnel, mais il y faut un relatif dsintressement personnel.
La deuxime raison dcoule en partie de la premire : il sagit de la prime la jeunesse. Ne
pouvant recruter des personnalits confirmes, lARPA et notamment Licklider doivent se
tourner vers de jeunes chercheurs, laube de leur carrire. Mais ce choix par dfaut est renforc
par une autre considration : la volont de retrouver la souplesse dorigine de lARPA. Lune des
raisons du choix de Sutherland, selon lui, est donc paradoxalement sa jeunesse, le fait quil soit
nouveau et sans obligations. Cette responsabilit reprsente en effet pour lui une grande mission,
le mobilisant fortement, mme si sa paye ne doit pas changer.
Selon lui, les mmes raisons joueront pour le choix de ses successeurs Larry Roberts, galement
frais moulu de luniversit et qui a le mme ge que Sutherland, et Robert Taylor, peine plus
g.

Ce choix de la jeunesse pour les directeurs de lIPTO tmoigne lvidence, non seulement de la
jeunesse elle-mme dune organisation qui na pas encore fait ses preuves, de son caractre
rsolument exprimental et pionnier, mais aussi de la volont des dirigeants de lARPA, pour
dvelopper des recherches rellement avances , de miser sur les capacits dinnovation et de
responsabilit de jeunes chercheurs enthousiastes. A linverse, la nomination dun jeune
lieutenant de 26 ans dans une agence de financement du Pentagone rvle limportance encore
trs relative de la recherche informatique aux yeux des hauts responsables du Pentagone10.
La jeunesse des directeurs de lIPTO aura bien sr dimportantes consquences, tant sur laction
de lagence en matire de recherche que sur le style de fonctionnement et de management, le
fameux style ARPA 11.

9
A lappui de cet lment, souvenons-nous du refus initial d aux mmes raisons financires de Charles Zraket,
sollicit avant Licklider par lARPA (voir le point 3.6.2.1.1 : Un dispositif dintressement lARPA
insuffisant... )
10
On peut sinterroger par exemple sur la probabilit dune nomination dun Sutherland ou dun Roberts comme
responsables des programmes de dfense sur les missiles ou les tests nuclaires !
11
Pour leur propre carrire, le passage la tte de lIPTO sera un formidable tremplin pour ces jeunes directeurs.
Sutherland reconnat ainsi que lIPTO la beaucoup aid pour le reste de sa carrire, par les nombreux contacts
crs. Cette exprience lARPA constitue par ailleurs une tape assez courte dans la carrire de ces chercheurs trs
mobiles. Comme Licklider, Sutherland sest fix deux ans pour rester lIPTO. A une question sur les causes de
son dpart de lARPA, il se contente dun laconique : It was time , pour signifier que cette direction de lIPTO,
quil na pas vraiment choisie, ntait pour lui quun intermde dans sa carrire. Ivan Sutherland quittera ainsi
lARPA au dbut de lt 66 pour aller enseigner Harvard.
342
Pour conclure sur lge des directeurs de lIPTO, cette pratique en vigueur lARPA
exprime, selon nous, lun des aspects importants de tout phnomne dinnovation, quont bien
tabli plusie