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ARISTOTE ET LA MTHODE

SCIENTIFIQUE

Paolo C. BIONDI

Publi dans Aspects sociologiques, novembre 1993, pp. 4-9

Rsum

Certaines personnes considrent la logique aristotlicienne comme une source de la science


contemporaine. En faisant une comparaison entre Aristote et quelques savants qui l'ont
prcd de mme que quelques-uns qui l'ont suivi, on ralise quAristote a tabli les aspects
empirique et rationnel de la mthode scientifique moderne, mme si on constate que l'esprit
des savants diffre maintenant de sien.

Abstract

Some people consider Aristotle's logic as one of the sources of contemporary science. A
comparison between Aristotle and several scientists who preceded and followed him will
enable us to determine his contribution to the scientific method presently in use. Apart
from the empirical-rational constitution of the actual method, which was first established
by Aristotle, the attitude guiding scientists today is different from his.

NATURE ET METHODE DE LA de la science. En effet, le philosophe qui


SCIENCE recherchait les causes des choses s'engageait,
par le fait mme, dans l'tude proprement
scientifique, la science tant, au sens ancien,

C eux qui ont consacr leur vie la


science ont transform la nature, le
rle et la mthode de celle-ci. Le
philosophe grec Aristote, en
dveloppant la logique, est un des fondateurs
de la science. En effectuant un survol
la connaissance des causes. Nous dfinirons
donc ainsi la science: tout savoir de nature
universelle et ncessaire comportant un
ensemble de connaissances sur un objet
dtermin1.

historique des points tournants dans La science tant un type particulier de


l'volution de la mthode scientifique connaissance, elle doit avoir une mthode
contemporaine, nous verrons comment la qui lui est propre, c'est--dire un ensemble
logique aristotlicienne l'a influence, en de moyens utiliss pour parvenir au but
gardant toujours l'esprit qu' l'poque scientifique, soit le savoir tel que nous
classique, la philosophie n'tait pas spare l'avons dfini. La mthode scientifique

1
comporte deux aspects distincts mais 1'poque grecque, avec Thals qui est
complmentaires. D'abord, il y a l'aspect reconnu comme tant le premier avoir
empirique qui porte sur les donnes sensibles donn une explication rationnelle du monde.
en nous fournissant la matire ou le contenu Pendant les deux sicles qui sparent Thals
du savoir. Ensuite, il y a l'aspect rationnel (vers 625 av. J.C.-v. 547 av. J.C.) et Aristote
qui organise les donnes sous une forme, (384-322av. J.C.), ce sont les philosophes
donnant des thories et des lois cohrentes qui font les premiers pas vers la science et
plus ou moins universelles. Ainsi, la thorie, s'efforcent d'expliquer le monde en laissant
le ct rationnel, s'applique un vaste de ct les causes supra- rationnelles ou
domaine de donnes, c'est--dire le ct mythologiques. Ils vitent toute rfrence
empirique. l'intervention des dieux dans le monde et
cherchent surtout les causes dans la nature
La dimension empirique procde par cosmique et dans les conventions et les lois
induction: on parvient une gnralisation humaines.
partir de quelque chose de constant et de
commun plusieurs cas particuliers. La naissance de la science est pourtant
graduelle et sans rigueur. Par exemple,
L'induction peut tre accomplie soit par la parmi les prsocratiques qui s'intressent
simple observation de la nature sans aux questions cosmologiques, quelques-uns
manipulation - l'astronomie en est un affirment potiquement que le monde est un
exemple - soit par l'exprimentation, o l'on navire flottant sur l'eau, et expliquent
observe l'objet dans un environnement scientifiquement que tous les tres
artificiel et contrl, comme on le fait en proviennent de la rarfaction et de la
physique avec la fission des atomes. La condensation de l'eau qui est l'tre
dimension rationnelle, quant elle, procde primordial. Ces philosophes ont alors
tendance rduire, un peu radicalement,
par dduction logique: on reconnat certaines l'explication de tous les phnomnes
proprits si elles dcoulent ncessairement naturels une seule cause. Mais la diversit
de thories universelles qui servent de des thories cosmiques et la difficult de les
principe la dduction. Par exemple, on vrifier dans un monde toujours en flux
procde par dduction lorsque l'on conclut dtournent ventuellement l'attention des
que Socrate est un animal quand on sait que philosophes du monde sensible vers les lois
Socrate est un homme et que tous les et les conventions du monde humain. La
hommes sont des animaux. Or, la mthode recherche de savoirs pratiques l'homme
dans son activit quotidienne remplace la
scientifique est un va-et-vient entre notre pure spculation sur le cosmos. Socrate tente
exprience du monde sensible et la de dfinir les vertus dont la connaissance est
comprhension que nous en avons. requise pour la vie morale. Mais la relativit
Aujourd'hui, cette mthode est surtout des lois et des conventions qui diffrent
exprimentale: on tente de vrifier ou d'une socit l'autre rend la recherche
d'infirmer une hypothse susceptible inefficace. Les sophistes exploitent les
d'expliquer les phnomnes 2 . Le critre est ambiguts existant dans le langage pour
russir en politique. Ainsi, les difficults que
toujours le monde sensible de l'exprience
l'on rencontre dans l'acquisition d'une
qui permet de juger et de trancher entre les science du monde, naturel ou humain,
diffrentes hypothses. provoquent la prise de conscience des
limitations de la capacit humaine de
LA SCIENCE AVANT ARISTOTE connatre.
Apparat en suite une attitude de
Puisque la rationalit est le fondement scepticisme et de cynisme qui mprise les
de notre culture scientifique, nous sens et le langage cause de leur incapacit
considrons que la science est ne
atteindre le savoir. Il devient plus clair que
2
la nature universelle de tout savoir exige, en sensible. La rptition d'une mme
effet, un objet qui soit toujours identique et perception devient ventuellement un
immuable. Donc, si le monde sensible souvenir et l'organisation des souvenirs
change toujours, on ne peut se fier aux rpts forme l'exprience 4 , ladite
organisation tant orchestre naturellement
connaissances des sens qui nous le rvlent par la raison. Aristote montre donc que
Si le monde humain est relatif, ni le langage l'individu du monde sensible est intelligible
avec ses ambiguts, ni les lois sociales puisque la perception sensible des
tablies au moyen de ce langage ne peuvent particuliers fournit la forme qui est
nous fournir cette connaissance. Par l'origine de l'exprience, laquelle est
consquent, Platon soutient que la seule dsormais quelque chose d'intelligible.
connaissance certaine est celle des ides
intelligibles, puis- quelles ne changent Pourtant selon Aristote, l'exprience ne
constitue pas encore le savoir. Elle ne sert
jamais. L'ide de "table" reste toujours la que de point de dpart, comme connaissance
mme, tandis que cette table-ci que l'on premire requise par toute science. La
peroit maintenant peut tre autrement (elle science est selon lui, la connaissance qui
peut tre en bois ou en mtal, ronde ou nous indique la cause de la chose, que cette
carre, etc.). De plus, il affirme que ce cause est vraiment celle de la chose et que la
"monde d'ides" est le "rellement rel" 3 chose ne pourrait tre autrement 5 . En
puisqu'il prsuppose que ce qui est s'accorde d'autres mots, la science ne porte que sur le
avec ce qui est intelligible. De cette faon, la ncessaire, celui-ci ne pouvant tre
autrement et l'universel, puisque
ralit des ides est la source de l'existence l'exprience, tant le point de dpart de la
ainsi que de l'intelligibilit du monde naturel science, est universelle. Par consquent la
et de la socit humaine. science est la connaissance de l'individu du
monde sensible en tant qu'il est intelligible
LA SCIENCE D'APRS ARISTOTE puisque seulement ce qui est intelligible est
universel et ncessaire.
Aristote est l'lve de Platon. Mdecin
avant d'tre philosophe, il est peut-tre plus ARISTOTE TABLIT LA STRUCTURE
dispos accepter la ralit du monde DE LA MTHODE SCIENTIFIQUE
sensible et la possibilit de le connatre. EEN FONDANT LASPECT
Pour Aristote, le "rellement rel" est RATIONEL PARTIR DUNE BASE
l'individu concret du monde sensible: cette
table-ci, ce cheval-ci, etc. Toute EMPIRIQUE
connaissance doit commencer par
l'information sensorielle parce que l'on Soulignons ici quAristote, l'instar de
rencontre cette ralit travers les sens. Platon, montre que la science est le savoir de
Aristote se fie aux capacits naturelles des ce qui est intelligible. Cependant, en accord
sens pour percevoir un objet. Par exemple, avec les prsocratiques, il donne un
fondement empirique l'intelligible. Avec sa
LA NAISSANCE DE LA SCIENCE EST conception de l'exprience, jouant le rle
POURTANT GRADUELLE ET SANS d'un pont unifiant le sensible et l'intelligible,
RIGUEUR Aristote tablit la structure de la mthode
scientifique en fondant l'aspect rationnel
partir d'une base empirique.
l'il, naturellement ne se trompe pas de Pour Aristote cependant, la science
couleur. L'organe sensible reoit la forme de n'est que la connaissance de la cause d'une
la chose sensible qui est perue, comme la chose, comme nous l'avons indiqu. Il
cire reoit la forme de l'anneau. Cette forme dveloppe alors la mthode qu'il faut suivre,
constitue l'aspect intelligible de l'individu selon lui, pour s'assurer que la cause est
3
ncessairement celle de la Chose que l'on dtermine dj si les principes seront
veut connatre scientifiquement. Ce procd certains ou probables. Comme nous le
dductif est le syllogisme qui est "un mentionnions, la science originant de ce qui
discours dans lequel, certaines choses tant est universel et ncessaire, cest--dire
poses, une autre chos diffrente d'elles en intelligible, plus l'objet est intelligible, plus
rsulte ncessairement, par les choses certain est le principe du syllogisme et plus
mmes qui sont poses" 6 . Par exemple, le certain est le savoir qui en dcoule.
syllogisme suivant
Aristote a t le premier philosophe
Toute figure ayant trois cts est un prsenter explicitement une mthode
triangle. L'isocle est une figure ayant trois scientifique. Telle que nous l'avons dcrite,
cts. Donc, l'isocle est un triangle. La l'exprience est un procd inductif qui
conclusion rsulte ncessairement des deux donne une orientation empirique la
principes prcdents puisque la cause qui science. Cette orientation est appuye par
fait que l'isocle est ncessairement un l'affirmation d'Aristote qui soutient qu'il faut
triangle est le fait qu'il soit une figure ayant toujours vrifier le savoir dans le monde
trois cts et qu'une telle figure est selon sa sensible, lequel, tant la ralit de l'individu
dfinition, un triangle. On constate ainsi le concret est la mesure de la vrit de la
rle central que joue la dfinition dans le science7. De plus, la logique aristotlicienne
syllogisme. Elle est le moyen terme liant les fonde l'aspect rationnel de la mthode
deux autres dans la conclusion et elle assure puisqu'elle enseigne la structure du
ainsi le lien de causalit requis dans la syllogisme ainsi que le rle de la dfinition
dduction. Socrate eut raison de chercher la et celui du langage. La reconnaissance de la
dfinition des choses pour mieux les contribution significative d'Aristote dans la
connatre. Mais Aristote va plus loin classification des espces, la taxonomie,
puisquil indique ce qu'il est possible de tmoigne de l'utilit actuelle de sa logique
dfinir, la manire de parvenir une dans l'organisation des faits empiriques et
dfinition valide et comment la dfinition permet d'en rendre compte. Finalement il
correspond la chose dfinie. De plus, le distingue les diffrentes sortes de
problme du langage est reli la dfinition, syllogismes, ce qui lui permet de reconnatre
puisqu'une dfinition est un discours qui deux rles principaux de la science. Le
exprime ce qu'est une chose. Aristote nous savoir peut tre thorique ou pratique, c'est-
fait prendre conscience de certains piges -dire spculatif, ou en vue d'agir et de faire.
linguistiques qu'il faut viter si l'on veut Autrement dit on peut connatre simplement
avoir une connaissance relle des choses; pour connatre ou bien connatre pour
par exemple, la pluralit d'acceptions d'un raliser pratiquement quelque chose l'aide
mot. du savoir. L'originalit d'Aristote rside
d'abord dans sa logique par laquelle il a
Le syllogisme, qui est la voie gnrale rassembl et organis, dans un systme
menant la science, prend une forme et une comprhensif et cohrent la diversit des
valeur particulire selon diffrents principes. savoirs labors par plusieurs philosophes
Le syllogisme dmonstratif dcoule de prcdents.
principes certains, premiers, vrais et
immdiats. A cause de la certitude des LA SCIENCE APRES ARISTOTE
principes, la dmonstration nous assure une
connaissance scientifique de l'objet tudi. Mme si on reconnat encore volontiers
Par contre, les syllogismes dcoulant de l'influence de la logique aristotlicienne
principes qui ne sont pas certains diminuent dans la classification des espces, sans
la nature scientifique de la connaissance. mentionner son importance en philosophie,
Autrement dit ces syllogismes nous on ne reconnat cependant plus aujourd'hui
fournissent une connaissance qui est plus ou son influence dans la plupart des autres
moins certaine. C'est l'objet tudi qui sciences. Pourquoi? Aprs l'poque
4
classique, le monde occidental s'intresse Galile aussi pense que la mthode et le
la philosophie de Platon, et celle d'Aristote but de la science sont pratiques. Par la
est oublie. Ce n'est qu'au Moyen Age, fabrication d'instruments et dans une
pendant la priode dite scolastique, situation artificielle, il poursuit des
qu'Aristote recommence exercer une exprimentations pour comprendre
influence majeure dans la pense "comment" se fait le mouvement Ds lors, le
occidentale. On maintient la priorit, telle ct empirique occupe une place dominante
que confre par Aristote lui-mme, du rle dans la science, et l'empirisme, qui n'est que
spculatif et thorique de la science. Par de l'induction par simple observation chez
consquent, l'emphase est mise davantage Aristote 10 , se transforme en une
sur l'aspect rationnel de la science plutt que exprimentation qui permet de contrler
sur son aspect empirique. De plus, le ct l'induction qui, elle, devient de plus en plus
rationnel tant fond sur la logique statistique.
aristotlicienne, la science garde son
caractre philosophique. En effet, on En plus du changement du rle (de la
cherche la dfinition et la cause des choses, spculation vers l'action) et de la mthode
le "qu'est-ce" et le pourquoi tant des (de la logique vers l'exprimentation), on
interrogations de nature philosophique. Mais peut noter une transformation dans la nature
avec les grands bouleversements de la mme de la science. La prdominance
Renaissance, qui ont remis en question notre croissante des mathmatiques dans les
faon de voir le monde et l'homme, toute sicles suivant la Renaissance impose un
autorit est rejete. La mthode scientifique caractre mathmatique plutt que
d'Aristote, telle que prsente par les philosophique au savoir. La rvolution
scolastiques dans sa version logique et copernicienne montre, par des preuves
philosophique, est donc rejete. Ainsi, la mathmatiques, que l'univers est
science qui s'impose partir de la hliocentrique (conception cosmologique qui
Renaissance est, en partie, une raction considre le soleil comme l'astre autour
contre le rle spculatif, la nature duquel tournent les plantes), rencontre de
philosophique et la mthode logique de la l'univers gocentrique (conception qui faisait
science scolastique8. de la Terre le centre de l'univers) d'Aristote.
Les lois mathmatiques de Kepler appuient
Francis Bacon et Galile, deux l'hypothse copernicienne et, de plus,
fondateurs de la science contemporaine, montrent que les orbites plantaires sont
illustrent bien cette raction ngative. elliptiques; ce qui va encore rencontre de la
Bacon, en affirmant que "le savoir est le cosmologie circulaire d'Aristote. Ainsi,
pouvoir", valorise le rle pratique de la l'infirmation de la
science qui se met dsormais de plus en plus
au service du faire et de l'agir humain. Il AU MOYEN-AGE, [] ON MAINTIENT
attaque expressment 1'"Aristote LA PRIORIT, TELLE QUE
scolastique" et son emphase sur la logique et CONFRR PAR ARISTOTE LUI-
la dimension rationnelle dans la science 9 . MME, DU RLE SPCULATIF ET
Selon lui, il faut plutt mettre l'emphase sur THORIQUE DE LA SCIENCE
l'induction et sur l'exprience sensible. Mais
l'induction de Bacon diffre de celle
d'Aristote, puisque le premier soutient que cosmologie aristotlicienne au moyen de
les sens et la raison ont besoin d'aide dans la calculs mathmatiques est telle que la
recherche empirique de la connaissance logique aristotlicienne, fonde sur le
scientifique. Il dveloppe donc une mthode langage, est graduellement remplace par la
d'induction complique qui ne peut tre logique mathmatique, avec son langage
effective que dans l'environnement contrl symbolique qui semble rendre compte des
de l'exprimentation. phnomnes de faon plus prcise.
L'influence des mathmatiques infiltre mme
5
la philosophie. Descartes, par sa mthode du mathmatiques. Ce doute, et ses
doute systmatique, rejette tout ce qui ne lui consquences pour la mthode scientifique,
semble pas certain et cherche fonder sa est vident dans notre socit. La "culture
philosophie sur les mathmatiques qui, selon scientifique" est une faon de percevoir le
lui, est la science qui a le plus de rigueur et monde qui implique que l'on se mfie des
de certitude. Il tablit ainsi une autorits pour se fier plutt sa propre
mtaphysique mathmatique 11 dans laquelle exprience, voire exprimentations, quil
le monde sensible n'est que l'extension faut des sondages pour dterminer et
gomtrique. contrler l'opinion publique et possder des
tudes scientifiques avec statistiques
CONCLUSION l'appui pour soutenir une position
quelconque. En outre, la primaut du rle
pratique de la science contemporaine
Aujourd'hui, la science ressemble dtermine les dcisions sociales de manire
beaucoup plus au modle tabli par Bacon, telle que l'on ne demande plus pourquoi la
Descartes et d'autres savants modernes qu' socit doit se comporter de telle ou telle
celui d'Aristote. On peut alors se demander manire. Par exemple, pourquoi faut-il
si la logique aristotlicienne influence conqurir l'espace ou axer l'conomie sur la
encore, de prs ou de loin, la science technologie? En subordonnant la science la
contemporaine. Notre rponse est oui et non. pratique et aux techniques, on se demande
Oui, parce que l'on garde encore les deux plutt: comment agir de faon plus efficace
dimensions de la science, empirique et et plus "rationnelle"? Cela nous ramne aux
rationnelle, leurs procds respectifs, Grecs qui, s'ils le pouvaient encore, se
l'induction et la dduction, ainsi que demanderaient peut-tre comment notre
l'orientation empirique qui mesure la validit socit a pu perdre l'merveillement et
des raisonnements. Non, parce que l'on l'tonnement qui sont les sources de tout
pense aujourd'hui que la mthode savoir et qui aboutissent la contemplation
scientifique a t dveloppe seulement philosophique.
partir de la Renaissance, comme le dmontre
l'attitude de la plupart des savants
contemporains. Ainsi, mme si l'on concde
Paolo C. BIONDI12,
qu'Aristote est le fondateur de la mthode
scientifique dans ses grandes lignes, il faut Troisime cycle,
admettre que l'esprit qui dirige l'effort des Philosophie, Universit Laval
scientifiques n'est plus le mme.

En effet, le scientifique contemporain,


hritier du doute cartsien, considre toute
hypothse comme probable, tandis
qu'Aristote admet la possibilit de principes
certains dans quelques domaines; le
cartsianniste pose aussi le doute comme
principe, la manire de Bacon, puisqu'il se
mfie des capacits humaines de connatre,
alors quAristote suppose que la facult de
connatre est naturelle l'homme et
fonctionne efficacement par nature. Les
scientifiques actuels ressentent donc le
besoin de contrler, de mesurer et de
manipuler par le biais d'exprimentations
dans un environnement artificiel. De plus, ils
prouvent le besoin de prcision et de
certitude en utilisant des calculs
6
1
Le savoir scientifique est universel puisqu'il s'applique plusieurs cas particuliers. D est ncessaire puisque le
ncessaire, tant ce qui ne peut pas tre autrement, est constant, rgulier et rptitif. La science est ainsi une
connaissance certaine et prcise puisque l'universalit et la ncessit rendent l'objet inchangeant. Dans l'article,
science aura le sens de savoir mais parfois, le mot dsignera la mthode scientifique. Nous esprons que le
contexte clarifiera le sens voulu.
2
Ici, et partout dans l'tude, on utilise le mot hypothse au sens contemporain, c..d. une thorie considre
provisoirement comme vraie jusqu' ce qu'elle soit soumise l'preuve de l'exprimentation pour pouvoir la
confirmer ou l'Infirmer de faon dfinitive. L'hypothse chez Aristote a un autre sens spcifique son systme
logique.
3
GILSON, E. L'tre et l'essence, Paris, Librairie Philosophique J. Vrin, 1987, pp.27-28.
4
ARISTOTE, Seconds analytiques, liv. II, ch, 19, 99b 30-100a 9. Il est Important de reconnatre la diffrence entre
l'exprience au sens contemporain et l'exprience d'aprs Aristote. Aujourd'hui, l'exprience ne signifie que les faits
sensibles. Par contre, l'exprience est plus que les faits sensibles pour Aristote puisqu'elle a besoin de la raison pour
organiser les faits particuliers perus par les sens. L'intervention de la raison rend ainsi l'exprience universelle et
intelligible.
5
Ibid., liv. I, ch.2, 71b 10-12.
6
ARISTOTE, Premiers analytiques, MA, ch.l, 24b 19.
7
Ce point tant disput par de nombreux philosophes et scientifiques, nous rfrons le lecteur au livre de SIMARD,
E., La nature et la porte de la mthode scientifique, Laval, Presses Universitaires, 1958, pp.233-50 o sont
reproduites plusieurs citations des traits d'Aristote appuyant cette Interprtation.
8
Nous ne prtendons pas que l'poque scolastique fut si homogne, bien qu'en gnral, notre interprtation de
l'volution des tendances soit juste. BACON, R. est un exemple d'un aristotlicien qui a promu l'aspect empirique de
la science.
9
BACON, F., Novum Organum, liv. I, aphorismes 12-17.
10
Nous reconnaissons qu'Aristote a effectu ds dissections, mais il n'avait pas l'attitude baconienne selon laquelle il
faut contrler et aider les sens pervertis par une dficience naturelle.
11
Par mtaphysique, nous signifions tout principe indmontrable que le scientifique prsuppose et qui dirige la
recherche du savoir. Un principe mtaphysique est considr comme certain, allant de soi et n'est pas mis en doute
par les conclusions de la science. D n'est donc pas une hypothse puisque celle-ci est considre comme probable et
est soumise aux conclusions de la science. La mtaphysique mathmatique prsuppose donc que le monde a une
nature gomtrique et qu'il peut tre compris seulement en termes mathmatiques.
12
L'auteur tient exprimer sa gratitude Mireille Boisvert pour les corrections qu'elle a apportes au texte.