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Henry David THOREAU

LA DESOBEISSANCE CIVILE

le passager clandestin dition


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le passager clandestin Edition


26 rue Muller, 75018 Paris
www.lepassagerclandestin.fr

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logo : Fabrice www.surlaplagelespaves.fr

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Prsentation par Nol Mamre


A l'Etat, je donne ce conseil : rompre
avec les propritaires d'esclaves sur-le-champ.
Il n'y a pas de loi, ni de prcdent respectable
qui sanctionne le maintien de cette union. Et
tous les habitants du Massachusetts, je
conseille de rompre avec l'Etat tant qu'il
hsitera faire son devoir .

Faire son devoir , toute la philosophie de


Thoreau tient en ces quelques mots simples
qui sonnent comme une exigence paradoxale
quand il s'agit de rpondre, d'abord, ce que
nous dicte notre conscience.

Si Thoreau avait eu vingt ans en Aot 14,


quand les grandes puissances ont donn le
signal de la premire boucherie du vingtime
sicle, il aurait sans doute fait partie des
insoumis ou des mutins, en obissant au
devoir de sa conscience contre le devoir
d'un Etat qui a envoy toute une gnration au
cimetire. S'il avait eu vingt ans au moment de
la guerre d'Algrie, il serait devenu objecteur

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de conscience et aurait sans doute appartenu


au rseau Jeanson Comme il aida en son
temps de nombreux esclavages fugitifs
rejoindre le Canada. La conscience contre
l'Etat, la dsobissance contre l'injustice. De
Gandhi Havel, de Luther King Schindler,
les grandes figures de la dsobissance
qui ont travers le sicle des guerres colonia-
les, de la Shoah et du goulag, ont port une
part de l'hritage de Thoreau.

C'est en ce sens qu'il reste trs moderne et


continue d'inspirer de nombreux combats
contemporains dont le plus emblmatique
reste celui que mnent les faucheurs volon-
taires contre la tentative de main-mise sur
l'agriculture mondiale par les fabricants
d'OGM.

Toute la vie de Thoreau (1817-1861) n'est


qu'engagement et posie, un mlange de
romantisme inspir par l'amour de la nature et
d'exigence morale aux racines mystiques.

Il est de son temps et, surtout, de son pays :


une Amrique en construction, qui massacre
les Indiens, organise l'esclavage, engage la
guerre contre le Mexique et s'apprte entrer
dans une guerre civile terrible, une Amrique

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la fois barbare et puritaine qui se prend dj


pour le phare des liberts ; une Amrique-
continent o la nature puissante et sauvage,
souvent hostile, s'impose l'Homme, oblig
d'en rabattre dans son orgueil promthen
face un tel gant.

C'est dans ce contexte politique et philo-


sophique que Thoreau grandit et construit sa
philosophie. Son nom va entrer dans l'Histoire
pour un petit texte de quelques pages, intitul
la dsobissance civile, que publie en 1849
une revue phmre, Aesthetic papers, dirige
par Elisabeth Peabody, la grande prtresse
de l'ducation nouvelle que Thoreau enseigne
avec son frre John l'Acadmie de Concord,
depuis 1838.

S'il rsume bien les fondements de son enga-


gement - je conseille de rompre avec l'Etat
tant qu'il hsitera faire son devoir - ce
texte devenu universel ne reprsente pourtant
qu'une facette de son uvre et de sa vie
beaucoup tourne vers la nature, qu'il crivait
avec un grand " N ", tant sa relation avec elle
tait fusionnelle et mystique. Ce texte fonda-
teur de la " dsobissance " ne peut donc tre
dtach de l'ensemble de l'uvre de Thoreau,
de sa conception de la relation de l'Homme

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la Nature et des rencontres qui ont boule-


vers sa vie.

N en 1817 dans la petite ville de Concord,


Massachusetts, Thoreau a rarement quitt sa
terre natale pour laquelle il prouvait un
amour infini. Dans son Journal, commenc en
1837 et jamais abandonn jusqu' sa mort
en 1861, chaque jour est un motif de clbra-
tion de la nature, de ses paysages et de son
peuple : Le chant du grillon suggre une
sagesse accomplie, une sagesse jamais en
retard, car elle est au-dessus de tous les sou-
cis temporels ou la Nature, chaque
instant, s'occupe de votre bien-tre. Elle n'a
pas d'autre fin. Ne lui rsistez pas Mais il
est aussi l'occasion de souligner sa conception
d'une Nature qui chapperait l'Homme et
dans laquelle il pourrait tre finalement un
intrus : j'aime la Nature en partie parce
qu'elle n'est pas l'homme, mais une retraite
pour lui chapper. Aucune des institutions
humaines ne l'a soumise, ni pervertie. Chez
elle, c'est une discipline diffrente. Je puis tre
heureux au milieu de la Nature, d'un bonheur
parfait L'homme est contrainte, la Nature
est libert (Journal, janvier 1853).

C'est cette conception de la relation de

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l'Homme la nature qui a inspir l'essentiel


des mouvements cologistes amricains pr-
nant sa sanctuarisation plutt que sa matrise.
De grandes ONG, comme le WWF, s'inscri-
vent dans la droite ligne de Thoreau et du
courant transcendantaliste dont il fut un des
adeptes les plus actifs.

La deep ecology , version radicale et dan-


gereuse de l'cologie moderne, celle qui a
donn naissance aux eco-warriors , est
aussi une hritire de Thoreau et de ses amis
transcendantalistes.

Le transcendantalisme est le premier mouve-


ment cologiste de l'histoire, fond par le phi-
losophe Ralph Waldo Emerson que Thoreau
rencontre en 1837 et dont il devient presque
aussitt l'un des plus fervents disciples, au ser-
vice de cette philosophie idaliste, panthiste
et mystique. Emerson est un contestataire qui
fait dj figure de matre pour de nombreux
intellectuels amricains quand il prononce son
fameux discours L'humaniste amricain qui
prne une vie transcendantale dans la natu-
re et cherche dmontrer la ncessit
d'tre prsent au monde, de rejoindre l'tre
profond des choses et d'y accorder sa cons-
cience.

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Cette rencontre tombe au bon moment ;


Thoreau, alors jeune diplm d'Harvard, vient
lui-mme de prononcer un discours qui
contient l'essentiel de ce que sera sa vie de
dsobissant, rtif aux contraintes et aux
contradictions des institutions des hommes.
Dans la foule de cette rencontre dcisive
pour la suite de sa vie, Thoreau est engag
l'cole publique de Concord dont il dmis-
sionne au bout d'une semaine parce qu'il refu-
se de battre les lves ! C'est la suite de
cette dmission qu'il va fonder sa propre cole
avec son frre John, pour appliquer les
mthodes d'ducation de Bronson Alcott et
Elisabeth Peabody, disciples et compagnons
d'Emerson qui prnent la non-violence dans
l'ducation des enfants et accordent une large
place leur responsabilit individuelle. Une
approche que l'on retrouvera des dcennies
plus tard dans les coles Freney et
Montesori C'est d'ailleurs cette mme anne
(1838) qu'Emerson prononce Harvard, le
discours l'cole de thologie, vritable
charte philosophique du mouvement trans-
cendantaliste, auquel rpond Thoreau,
quelques mois plus tard, de son cole de
Concord, avec son discours intitul
La Socit. C'est cette poque qu'apparat le
chemin de fer souterrain , vritable rseau

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clandestin qui aide les esclaves fuir vers le


Canada et auquel participe naturellement
Thoreau qui sera de tous les combats pour l'a-
bolition de l'esclavage. En 1854, on peut lire
dans son Journal : On m'a parl l'autre jour
d'un pauvre diable d'vque qui approuvait la
loi et le dcret grce auxquels l'esclave Burns
a t livr ses matres. Avant de m'asseoir
une table, je demanderai dsormais s'il y a
dans la compagnie quelqu'un qui s'appelle
vque, et il faudra alors que ce soit lui ou
moi qui quitte la table

Quelques annes plus tt, en 1846, Thoreau


a pass une nuit en prison pour avoir refus
de payer ses impts l'Etat du Massachusetts
au motif qu'il admet l'esclavage et fait la
guerre au Mexique. Il est dj install dans sa
cabane en bois (4 juillet 1845) construite avec
l'aide d'Emerson, d'Alcott, du docteur
Channing et d'autres amis transcendantalistes,
au bord de l'tang de Walden, l o il crit le
livre qui le rendra clbre aux Etats-Unis et qui
va devenir la bible des cologistes nord-
amricains : Walden ou la vie dans les bois. Il
a vingt-huit ans quand il dcide de concrtiser
son idal mystique et panthiste en vivant au
milieu de la fort, au contact direct de la
Nature. L'exprience dure trente six mois et va

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nourrir nombre de ses confrences et publica-


tions caractre politique et philosophique...
dont la dsobissance civile qui connatra
plus tard le succs que l'on sait et qui fait suite
son discours sur les droits et devoirs de l'in-
dividu vis--vis du gouvernement, prononc
Concord en 1848.

Jusqu'en 1862, date de sa mort de la tubercu-


lose, la vie de Thoreau est faite de combats
contre l'esclavage, d'aide aux fuyards, de
condamnation des guerres coloniales de la
jeune Amrique. Il s'illustre notamment dans la
dfense de John Brown qui, le 16 octobre
1859, s'tait empar, avec une poigne de
partisans, de l'arsenal fdral de Harper's
Ferry, en Virginie, avant d'tre arrt. Il crit
plusieurs textes sur ce hros de la lutte contre
l'esclavage, notamment les derniers jours de
John Brown au moment de la commmora-
tion de sa mort. Nous sommes en 1860,
anne de l'lection d'Abraham Lincoln la
prsidence des Etats-Unis. Un an plus tard
dbute la Guerre de Scession.

Cette vie d'engagement est indissolublement


lie sa mystique de la Nature : il parcourt
l'Etat du Maine pied, descend les rivires
Concord et Merrimack avec son frre, se rend

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au cap Cod, ne peut supporter de rester plus


de huit mois Staten Island o il est devenu
prcepteur chez le frre d'Emerson ; la nature
sauvage et ouverte de son Massachusetts lui
manque ; il crit un important ouvrage
d' Histoire Naturelle qu'il transmet au grand
naturaliste JL Agassiz, Harvard ; il publie un
rcit sur les bois du Maine

Thoreau est l'un des tout premiers cologistes


avoir dmontr que l'cologie ne niche pas
seulement dans les arbres mais qu'on peut
aussi la trouver dans la dfense des droits
humains et dans une certaine ide de ce qu'on
appelle la conscience. Voil la leon qu'il faut
tirer de la vie de cet homme engag qui leva
l'indignation au rang de rgle morale.

Puissions-nous-retrouver l'esprit de Thoreau


quand il s'agit de dire non l'inacceptable
et de rpondre au seul appel de notre cons-
cience.
Nol Mamre
4 fvrier 2007

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La dsobissance civile
Henry David Thoreau

De grand cur, j'accepte la devise : Le


gouvernement le meilleur est celui qui gouver-
ne le moins et j'aimerais la voir suivie de
manire plus rapide et plus systmatique.
Pousse fond, elle se ramne ceci auquel
je crois galement : que le gouvernement le
meilleur est celui qui ne gouverne pas du
tout et lorsque les hommes y seront prpa-
rs, ce sera le genre de gouvernement qu'ils
auront. Tout gouvernement n'est au mieux
qu'une utilit mais la plupart des gouverne-
ments, d'habitude, et tous les gouvernements,
parfois, ne se montrent gure utiles. Les
nombreuses objections - et elles sont de taille
- qu'on avance contre une arme permanente

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mritent de prvaloir ; on peut aussi finale-


ment les allguer contre un gouvernement
permanent. L'arme permanente n'est que l'ar-
me d'un gouvernement permanent. Le gouver-
nement lui-mme - simple intermdiaire choi-
si par les gens pour excuter leur volont -, est
galement susceptible d'tre abus et perverti
avant que les gens puissent agir par lui.
Tmoin en ce moment la guerre du Mexique,
uvre d'un groupe relativement restreint d'in-
dividus qui se servent du gouvernement per-
manent comme d'un outil ; car au dpart,
jamais les gens n'auraient consenti cette
entreprise.

Le gouvernement amricain, qu'est-ce donc


sinon une tradition, toute rcente, qui tente de
se transmettre intacte la postrit, mais perd
chaque instant de son intgrit ? Il n'a ni la
vitalit ni l'nergie d'un seul homme en vie, car
un seul homme peut le plier sa volont.
C'est une sorte de canon en bois que se don-
nent les gens. Mais il n'en est pas moins
ncessaire, car il faut au peuple des machine-
ries bien compliques - n'importe lesquelles
pourvu qu'elles ptaradent - afin de rpondre
l'ide qu'il se fait du gouvernement. Les
gouvernements nous montrent avec quel suc-
cs on peut imposer aux hommes, et mieux,

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comme ceux-ci peuvent s'en imposer eux-


mmes, pour leur propre avantage. Cela est
parfait, nous devons tous en convenir.
Pourtant, ce gouvernement n'a jamais de lui-
mme encourag aucune entreprise, si ce
n'est par sa promptitude s'esquiver. Ce n'est
pas lui qui garde au pays sa libert, ni lui qui
met l'Ouest en valeur, ni lui qui instruit. C'est
le caractre inhrent au peuple amricain qui
accomplit tout cela et il en aurait fait un peu
plus si le gouvernement ne lui avait souvent
mis des btons dans les roues. Car le gouver-
nement est une " utilit " grce laquelle les
hommes voudraient bien arriver vivre cha-
cun sa guise, et, comme on l'a dit, plus il est
utile, plus il laisse chacun des gouverns vivre
sa guise. Le commerce et les affaires s'ils
n'avaient pas de ressort propre, n'arriveraient
jamais rebondir par-dessus les embches
que les lgislateurs leur suscitent perptuelle-
ment et, s'il fallait juger ces derniers en bloc
sur les consquences de leurs actes, et non sur
leurs intentions, ils mriteraient d'tre classs
et punis au rang des malfaiteurs qui sment
des obstacles sur les voies ferres.

Mais pour parler en homme pratique et en


citoyen, au contraire de ceux qui se disent
anarchistes, je ne demande pas d'emble

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point de gouvernement , mais d'emble un


meilleur gouvernement. Que chacun fasse
connatre le genre de gouvernement qui com-
mande son respect et ce sera le premier pas
pour l'obtenir.

Aprs tout, la raison pratique pour laquelle, le


pouvoir une fois aux mains du peuple, on per-
met une majorit de rgner continment sur
une longue priode ne tient pas tant aux
chances qu'elle a d'tre dans le vrai, ni l'ap-
parence de justice offerte la minorit, qu' la
prminence de sa force physique. Or un
gouvernement, o la majorit rgne dans tous
les cas, ne peut tre fond sur la justice,
mme telle que les hommes l'entendent. Ne
peut-il exister de gouvernement o ce ne
seraient pas les majorits qui trancheraient du
bien ou du mal, mais la conscience ? O les
majorits ne trancheraient que des questions
justiciables de la rgle d'opportunit ? Le
citoyen doit-il jamais un instant abdiquer sa
conscience au lgislateur ? quoi bon la
conscience individuelle alors ?

Je crois que nous devrions tre hommes


d'abord et sujets ensuite. Il n'est pas souhaita-
ble de cultiver le mme respect pour la loi et

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pour le bien. La seule obligation qui m'incom-


be est de faire bien. On a dit assez justement
qu'un groupement d'hommes n'a pas de cons-
cience, mais un groupement d'hommes cons-
ciencieux devient un groupement dou de
conscience. La loi n'a jamais rendu les hom-
mes un brin plus justes, et par l'effet du respect
qu'ils lui tmoignent les gens les mieux inten-
tionns se font chaque jour les commis de l'in-
justice. Le rsultat courant et naturel d'un
respect indu pour la loi, c'est qu'on peut voir
une file de militaires, colonel, capitaine, capo-
ral et simples soldats, enfants de troupe et
toute la clique, marchant au combat par
monts et par vaux dans un ordre admirable
contre leur gr, que dis-je ? contre leur bon
sens et contre leur conscience, ce qui rend
cette marche fort pre en vrit et prouvante
pour le cur. Ils n'en doutent pas le moins du
monde : c'est une vilaine affaire que celle o
ils sont engags. Ils ont tous des dispositions
pacifiques. Or, que sont-ils ? Des hommes
vraiment ?, ou bien des petits fortins, des
magasins ambulants au service d'un person-
nage sans scrupules qui dtient le pouvoir ?
Visitez l'Arsenal de la Flotte et arrtez-vous
devant un fusilier marin, un de ces hommes
comme peut en fabriquer le gouvernement
amricain ou ce qu'il peut faire d'un homme

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avec sa magie noire ; ombre rminiscente de


l'humanit, un homme debout vivant dans son
suaire et dj, si l'on peut dire, enseveli sous
les armes, avec les accessoires funraires,
bien que peut-tre :

Ni tambour, ni musique alors n'accompagnrent


Sa dpouille, au rempart emmene au galop ;
Nulles salves d'adieu, de mme, n'honorrent
La tombe o nous avions couch notre hros

La masse des hommes sert ainsi l'tat, non


point en humains, mais en machines avec leur
corps. C'est eux l'arme permanente, et la
milice, les geliers, les gendarmes, la force
publique, etc. La plupart du temps sans exer-
cer du tout leur libre jugement ou leur sens
moral ; au contraire, ils se ravalent au niveau
du bois, de la terre et des pierres et on doit
pouvoir fabriquer de ces automates qui ren-
dront le mme service. Ceux-l ne comman-
dent pas plus le respect qu'un bonhomme de
paille ou une motte de terre. Ils ont la mme
valeur marchande que des chevaux et des
chiens. Et pourtant on les tient gnralement
pour de bons citoyens. D'autres, comme la
plupart des lgislateurs, des politiciens, des
juristes, des ministres et des fonctionnaires,
servent surtout l'tat avec leur intellect et,

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comme ils font rarement de distinctions mora-


les, il arrive que sans le vouloir, ils servent le
Dmon aussi bien que Dieu. Une lite, les
hros, les patriotes, les martyrs, les rforma-
teurs au sens noble du terme, et des hommes,
mettent aussi leur conscience au service de
l'tat et en viennent forcment, pour la plupart
lui rsister. Ils sont couramment traits par
lui en ennemis. Un sage ne servira qu'en sa
qualit d'homme et ne se laissera pas rduire
tre la glaise qui bouche le trou par o
soufflait le vent ; il laisse ce rle ses
cendres pour le moins.

Je suis de trop haut lieu pour me laisser


approprier
Pour tre un subalterne sous contrle
Le valet et l'instrument commode
D'aucun tat souverain de par le monde.

Celui qui se voue corps et me ses sembla-


bles passe leurs yeux pour un bon rien, un
goste, mais celui qui ne leur voue qu'une
parcelle de lui-mme est salu des titres de
bienfaiteur et philanthrope.

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