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V Congreso Internacional de Investigacin y Prctica Profesional en Psicologa XX

Jornadas de Investigacin Noveno Encuentro de Investigadores en Psicologa del


MERCOSUR. Facultad de Psicologa - Universidad de Buenos Aires, Buenos Aires,
2013.

EL ESTUDIO DEL CEREBRO


ADOLESCENTE: CONTRIBUCIONES
PARA LA PSICOLOGA DEL
DESARROLLO.

De Caro, Duilio Marcos.

Cita: De Caro, Duilio Marcos (2013). EL ESTUDIO DEL CEREBRO


ADOLESCENTE: CONTRIBUCIONES PARA LA PSICOLOGA DEL
DESARROLLO. V Congreso Internacional de Investigacin y Prctica
Profesional en Psicologa XX Jornadas de Investigacin Noveno
Encuentro de Investigadores en Psicologa del MERCOSUR. Facultad
de Psicologa - Universidad de Buenos Aires, Buenos Aires.

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EL ESTUDIO DEL CEREBRO ADOLESCENTE:
CONTRIBUCIONES PARA LA PSICOLOGA DEL
DESARROLLO
De Caro, Duilio Marcos
Facultad de Psicologa, Universidad de Buenos Aires

Resumen En el presente artculo terico vamos a profundizar en un aspecto


El estudio del desarrollo cognitivo en la adolescencia, y del compor- sistemticamente ignorado por muchos autores locales que escri-
tamiento en general en dicha etapa del ciclo vital, con frecuencia ben en el marco de la psicologa del desarrollo y que constituye,
se realiza prescindiendo del conocimiento de los cambios a nivel desde nuestra perspectiva, una negacin de algo central que ya
cerebral. Esta tradicin, vigente en el contexto acadmico local, se fuera planteado -entre otros- por Piaget: la maduracin del sistema
sustenta en posiciones dualistas anacrnicas y una falta de actua- nervioso. Qu pasa con el cerebro en la adolescencia? No es aca-
lizacin respecto de los avances recientes de las neurociencias. El so un factor del desarrollo mental enunciado explcita y recurren-
presente artculo terico se propone revisar las contribuciones de temente por Piaget y tambin por Vigotsky? Creemos que esto se
las neurociencias que sealan una fase de marcada reorganizacin debe a la tan perniciosa y prejuiciosa tendencia a desbiologizar
cerebral en la adolescencia, caracterizada por la tarda maduracin las teoras psicolgicas, tendencia que se nutre de ideologas dua-
de la corteza prefrontal, que da lugar a un perodo sensible a la listas. La desbiologizacin de la teora piagetiana demostr ser el
experiencia, tericamente asociado con las funciones ejecutivas. extremo de esta tendencia, ya que se trata de una teora biolgica-
Tales funciones, en proceso de desarrollo, permiten comprender di- mente fundamentada del conocimiento. Esta operacin ideolgica
versos aspectos del comportamiento adolescente mejor que cual- ya no es aceptable en el marco del enfoque gentico constructivis-
quier otro constructo terico carente de sustento neuropsicolgico. ta, en funcin de la evidencia emprica actual en las ciencias del
comportamiento. Hoy no se puede estudiar el desarrollo cognitivo
Palabras clave sin entender las transformaciones cerebrales, que son su sustrato
Adolescencia, Desarrollo cognitivo, Cerebro, Comportamiento material, y que nos permiten elaborar modelos explicativos ms
slidos e integrales que los carentes de apoyo neuropsicolgico.
Abstract
THE STUDY OF THE ADOLESCENT BRAIN: CONTRIBUTIONS TO El desarrollo cerebral en la adolescencia: vctima de la indife-
DEVELOPMENTAL PSYCHOLOGY rencia.
The study of cognitive development in adolescence, as well as En su libro clsico De la lgica del nio a la lgica del adolescente
behaviour in general during that phase of the life, is very often (publicado en 1955) Piaget e Inhelder ya airmaban: parece pues
done without any reference to the current knowledge of changes evidente que el desarrollo de las estructuras de la adolescencia se
in the brain. This tradition remaining in the local context is rooted encuentra conectado con el de las estructuras cerebrales (Piaget &
in anachronic dualistic ideologies and a lack of information about Inhelder, 1985, 283). Sin embargo, muchos estudiosos del desarrollo
the latest developments of neuroscience. In this theoretical article, cognitivo parecen no haberse interesado demasiado en este aspec-
the aim is to revise the latest contributions of neuroscience, which to bsico. Ya es un conocimiento generalizado y consensuado en
demonstrate a sequence of profound changes in the brain during la comunidad cientica que con la pubertad se producen notables
adolescence, so that it constitutes a sensitive period, particularly transformaciones cualitativas y cuantitativas en el cuerpo humano,
related to the development of executive functions. These still devel- en funcin de la activacin de toda una cascada de procesos hor-
oping cognitive functions, allow us to understand several aspects of monales genticamente determinada (y ambientalmente modulada)
adolescent behaviour much better than any other theoretical model y que lleva a la aptitud reproductiva. Con la pubertad, se observan
lacking neuropsychological support. notables cambios en el comportamiento, en todo sentido: inteli-
gencia, sexualidad, personalidad, etc. Esto es as, no simplemente
Key words porque se reacciona psicolgicamente a los cambios biolgicos
Adolescence, Cognitive development, Brain, Behaviour que ocurren en el cuerpo. Efectivamente, los cambios corporales
demandan del adolescente un gran esfuerzo adaptativo, pero un
hecho frecuentemente pasado por alto es que los cambios en el
comportamiento suceden, en primer lugar, porque algo que tambin
cambia con la pubertad es el cerebro. El programa gentico humano
incluye la pauta para que en la pubertad se produzca la ltima gran
reorganizacin cerebral en el ciclo vital. Luego, la neuroplasticidad
se mantiene, pero no vuelve a suceder un cambio tan importante
como durante la adolescencia. Algo muy interesante es que Piaget
se adelant a la teorizacin sobre funciones ejecutivas, por ejemplo,
cuando plante que los procesos de reacciones diferidas y luego

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de interiorizacin, suponen naturalmente determinadas condiciones hace el desarrollo cognitivo, sin dejar de resaltar los efectos de las
neurolgicas, por ejemplo, el frenaje al nivel de ciertos relevos en la diferencias signiicativas en la experiencia, en trminos de crianza
actualizacin de los esquemas de acciones, sin efectuacin com- familiar, oportunidades educativas, y otras tantas variables.
pleta (Piaget, 1978, 178). Esta posibilidad de frenar la ejecucin La corteza prefrontal (y con ella las funciones ejecutivas) puede en-
de esquemas de accin, que se relaciona con condiciones neurol- contrarse bastante madura en un adolescente de 14 aos, mientras
gicas, remite claramente a la inhibicin como una de las funciones otro puede alcanzar un nivel de desarrollo equiparable a los 18. Esto
ejecutivas, en el sentido en que hoy las entendemos. depende tanto de factores genticos como de la experiencia (fami-
Segn Frith (2005), uno de los motivos por los cuales tantos psic- liar, social, educativa, cultural). Incluso, en los casos de sujetos que
logos saben tan poco de los cambios cerebrales durante la adoles- durante el perodo sensible de la adolescencia padecieron diversos
cencia, es que la nocin de que el cerebro sigue desarrollndose traumas, un estrs sostenido, o por falta de cuidados de los adultos
despus de la niez es relativamente nueva, de inales de la dcada mantuvieron un comportamiento de consumo sistemtico de taba-
de 1970. Esto era algo que Piaget ya saba: la maduracin del co, alcohol o drogas ilegales, una alimentacin inadecuada o una
sistema nervioso prosigue hasta los 15 o 16 aos (Piaget, 2000, falta de educacin formal, es posible que estas funciones no lleguen
21). Y agregaba: esta maduracin continua del sistema nervioso a desarrollarse tanto como podran, y es una hiptesis pensar en la
hasta los 15-16 aos no constituye, de ninguna manera, una factor relacin que todo esto podra tener con los hoy llamados eternos
del que podamos hacer caso omiso (Piaget, 2000, 22). Hoy sabe- adolescentes, sin negar por ello la inluencia de factores sociales,
mos con seguridad que ciertas regiones del cerebro, en especial la culturales, econmicos y polticos. La adolescencia no depende so-
corteza prefrontal siguen desarrollndose hasta alrededor de los 20 lamente de aspectos biolgicos, eso est claro, pero tampoco se
aos aproximadamente. La corteza prefrontal, la parte ms anterior la puede entender cienticamente sin considerarlos en su debida
de nuestro cerebro, constituye el sustrato neural de las funciones importancia. A su vez, es sabido que la correlacin entre desarrollo
ejecutivas: control e inhibicin de los impulsos, planiicacin y au- neural y cognitivo no es lineal, en el sentido de que pueden obtener-
tomonitoreo de la conducta, toma de decisiones, anticipacin de se desempeos ptimos, por ejemplo, en funciones ejecutivas, an
consecuencias a corto, mediano y largo plazo, lexibilidad cognitiva, con la corteza prefrontal inmadura, algo que tiene que ver con la
razonamiento abstracto, etc. Si tenemos en cuenta estas funciones heterogeneidad y complejidad de dichas funciones y lo limitado de
pensando que la parte del cerebro que las soporta se encuentra las pruebas psicomtricas en cuanto a su validez ecolgica.
inmadura, y observamos el comportamiento adolescente, las impli- Por otro lado, la relacin entre este radical cambio cerebral y la po-
cancias comportamentales resultan evidentes. sibilidad de lograr el mximo nivel de desarrollo cognitivo postula-
Segn demuestran muchas investigaciones (citadas en Frith, 2007), do por Piaget, es decir, el pensamiento operatorio formal, resulta
con los cambios corporales que se producen con el advenimiento evidente. Con la maduracin prefrontal y el aumento en la eicacia
de la pubertad, en la corteza prefrontal tienen lugar tres procesos de las funciones ejecutivas, los adolescentes pueden sostener su
que dan cuenta de su maduracin durante la adolescencia: sinap- atencin sobre un problema por ms tiempo, evaluar las diversas
tognesis masiva, poda y mielinizacin. Las tecnologas de neu- opciones para tomar una decisin, planiicar el curso de accin an-
roimgenes han permitido detectar una densidad mucho mayor de ticipando sus consecuencias y probar sus resultados, modiicarlos
sinapsis en la zona prefrontal, producto de una nueva oleada de si estos no son los esperados, etc. Claramente son las funciones
proliferacin sinptica (Frith, 2007) que se produce en la pubertad. ejecutivas las que subyacen a las capacidades requeridas para pa-
A esta oleada sinaptognica le sigue un proceso de poda en funcin sar las pruebas diseadas por Piaget para explorar el pensamiento
de la experiencia, es decir, que la adolescencia es otro perodo sensi- abstracto, y claramente son las funciones ejecutivas las que dan
ble para que se produzcan cambios psicolgicos signiicativos (tanto cuenta de la excepcional descripcin que Piaget hizo de los cam-
positivos como negativos, segn el caso). De esta manera se obser- bios en el pensamiento del adolescente. En trminos generales, las
va una disminucin progresiva de la densidad sinptica prefrontal funciones ejecutivas, pueden deinirse siguiendo a Banich, como un
a lo largo de toda la adolescencia, lo que implica la consolidacin constructo multidimensional atravesado por la idea comn de que
de las redes neurales adaptativas en funcin de la interaccin con implica procesos para dirigir la conducta hacia metas, sobre todo en
el ambiente, y la retraccin de las conexiones menos funcionales. situaciones no rutinarias () Estos incluyen priorizar y secuenciar
Este proceso es correlativo de un incremento en la cantidad de sus- la conducta, inhibir conductas estereotipadas o familiares, crear y
tancia blanca, lo que implica una mielinizacin tambin masiva en mantener la informacin necesaria para la resolucin de una tarea
la corteza prefrontal, lo que en trminos isiolgicos supone una (), resistir la intromisin de informacin irrelevante para la misma,
mayor velocidad de transmisin. alternar entre distintos propsitos de la tarea, emplear la informa-
Frith sostiene que en la adolescencia el cerebro todava se est cin pertinente para la toma de decisiones, categorizar o abstraer
desarrollando: es adaptable y necesita ser moldeado y modelado factores entre mltiples elementos, manejar nueva informacin
(Frith, 2007, 181). El cerebro adolescente es sumamente sensible, o situaciones, etc. (Banich, 2009, 89). Para Tirapu-Ustrroz y co-
por lo cual la experiencia durante esta etapa del ciclo vital es funda- laboradores, los seres humanos somos capaces de hacer frente
mental. La educacin secundaria es crucial, as como la proteccin a situaciones novedosas y de adaptarnos a los cambios de forma
por parte de los adultos para reducir las probabilidades de conduc- lexible. Las habilidades cognitivas que permiten al individuo contro-
tas de riesgo para la salud. Es importante entender que el cerebro lar y regular sus comportamientos reciben el nombre de funciones
adolescente es un cerebro inmaduro, lo cual tiene implicancias in- ejecutivas (Tirapu-Ustrroz, Garca-Molina, Luna-Lario, Roig-Rovira
cluso desde el punto de vista jurdico. Si bien la diversidad entre & Pelegrn-Valero, 2008, 684). Bechara y Verdejo-Garca, deinen
los individuos es ininita, y muchos adolescentes evidencian niveles las funciones ejecutivas como el conjunto de habilidades implica-
de desarrollo cognitivo y estabilidad emocional notables, otros tan- das en la generacin, la supervisin, la regulacin, la ejecucin y el
tos demuestran todo lo contrario, y hay que entenderlo desde esta ajuste de conductas adecuadas para alcanzar objetivos complejos,
perspectiva. El desarrollo corporal, incluido el cerebral, no sigue un especialmente aquellos que requieren un abordaje novedoso y crea-
ritmo uniforme en todos los sujetos, en consecuencia tampoco lo tivo (Verdejo-Garca & Bechara, 2012, 227).

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Kuhn (2006) alerta sobre el riesgo de reducir todo lo que ocurre con la bsqueda de placer. La caracterstica central de la adoles-
durante la adolescencia en el plano psicolgico, a la insuiciente cencia es la exploracin, la bsqueda de la novedad, la curiosidad, y
maduracin de la corteza prefrontal. Si bien est claro que es un todo esto supone una ventaja adaptativa en trminos evolutivos, por
factor muy importante a tener en cuenta, la realidad es que sos- supuesto que dentro de ciertos rangos de riesgo. Las conductas de
tener esa postura implicara caer en un reduccionismo eliminativo. este tipo permiten expandir el medio habitable, modiicarlo, encontrar
Sin embargo, es innegable que si hay un aspecto de la cognicin nuevos compaeros, e incluso pareja.
que indudablemente se va ainando con la adolescencia es el fun- Steinberg (2007), seala el error terico que supone atribuir la
cionamiento ejecutivo, y esto es algo que se relaciona con la madu- conducta adolescente a diferencias en sus capacidades de razo-
racin prefrontal, tal como lo avalan innumerables investigaciones namiento lgico respecto de los adultos, en sus creencias o en la
a lo largo de dcadas. Por lo tanto, si bien no puede ser el nico fac- cantidad y calidad de informacin de la que disponen. Todos estos
tor a tener en cuenta, bajo ningn punto de vista es aceptable, hoy enfoques a la larga fracasan porque las conductas no se modiican
en da, no considerarlo, mucho menos en el marco de la psicologa con ms informacin o con entrenamiento metacognitivo intencio-
del desarrollo y la psicologa gentica, ya que desarrollo cognitivo y nal. El planteo de Steinberg es que el problema reside en las funcio-
desarrollo cerebral se relacionan dialcticamente. nes ejecutivas, la capacidad de inhibir los impulsos, de regular las
Kuhn (2006) habla de la importancia de la segunda dcada en el propias emociones, y esto depende de partes del cerebro de muy
desarrollo cognitivo y airma que son las funciones ejecutivas las tarda maduracin. Los adolescentes pueden comprender perfecta-
que constituyen su hito fundamental. A su vez, propone la investi- mente la lgica en los planteos de los adultos, pero aun as, muchos
gacin microgentica como ideal para el estudio de los cambios en (no todos) no pueden evitar hacer lo que no deberan. Todo lo que
procesos complejos como la toma de decisiones. Para esta autora, Spear relaciona con las vas dopaminrgicas, Steinberg lo deno-
el nico acierto de Piaget respecto de su caracterizacin del pen- mina sistema socioemocional, y experimenta un impulso hormonal
samiento adolescente fue destacar el pensamiento sobre el propio muy fuerte con la pubertad, mientras que el sistema de control cog-
pensamiento (metacognicin) como un emergente fundamental. La nitivo se desarrolla ms lentamente, incluso alrededor de los 20
progresiva emergencia de esta capacidad relexiva o metacognitiva aos (Steinberg, 2007). De la dinmica entre estos dos sistemas re-
es precisamente una manifestacin del cada vez ms eiciente fun- sulta la conducta efectiva del adolescente ante cada situacin que
cionamiento ejecutivo. Es as que los adolescentes van tomando le presenta el contexto. De este modo, las acciones que tengan por
el control de su vida mental, eligen en qu pensar, cundo y dnde objeto reducir los riesgos que pueden conllevar las conductas ado-
hacerlo, y cmo asignar su esfuerzo cognitivo (Kuhn, 2006, 64). lescentes deben orientarse al contexto. La responsabilidad necesa-
No es necesario aclarar que las funciones ejecutivas se relacionan riamente recae sobre los adultos y la forma en que lo estructuran.
estrechamente con la motivacin y la atencin (algo que saben muy
bien tanto los padres como los profesores de adolescentes). Una Conclusin
cuestin a nuestro entender crucial que destaca Kuhn, es que las Los estudios del desarrollo no pueden pasar por alto las investiga-
trayectorias evolutivas durante la primera dcada de la vida son ciones sobre el cerebro para aumentar la potencia explicativa de
mucho ms generales o regulares que durante la segunda, es decir, sus modelos tericos. Esta integracin es totalmente compatible
que en la adolescencia la variabilidad individual es mucho mayor con los aportes de los principales referentes histricos en el campo.
(Kuhn, 2006). Claramente, las explicaciones sobre el comportamiento adolescen-
Spear (2000) realiza un planteo muy poco comn en la bibliografa te no pueden ignorar las variables relativas al desarrollo cerebral, y
psicolgica acerca de la adolescencia. Segn esta investigadora, la mucho menos se puede hacer esto en base a posiciones dualistas
adolescencia no es una etapa exclusiva de la especie humana, sino absolutamente anacrnicas, ya superadas por la psicologa con-
que se observan fases similares en otras especies, desde ratas a tempornea en la mayor parte del mundo.
primates, y esto es as por ciertas caractersticas comportamen-
tales que son comparables. Por supuesto que en el caso del ser
humano la adolescencia implica un complejo conjunto de factores BIBLIOGRAFIA
culturales, sin embargo, esto no impide reconocer aspectos comu-
Banich, M. (2009) Executive Function: The Search for an Integrated Ac-
nes a otras especies. Segn Spear (2000) las caractersticas de count. Current Directions in Psychological Science, Vol.18. N2, 89-94.
la adolescencia humana que pueden observarse en otras especies
son el aumento de las conductas riesgosas concomitante con el in- Frith, U. (2007) Cmo aprende el cerebro. Las claves para la educacin.
Barcelona: Ariel.
cremento de la exploracin y la investigacin social. Los adolescen-
tes (de distintas especies) se arriesgan, prueban, tantean, pero es Keating, D.P. (2004) Cognitive and Brain Development. In R.A. Lerner & L.
importante sealar que existe una enorme variabilidad individual en Steinberg (eds.) Handbook of Adolescent Psychology. USA: John Wiley &
Sons Inc., 2004. Chapter 3.
este tipo de conductas, determinada por la interaccin de factores
genticos con las experiencias previas en el desarrollo. Algo que Kuhn, D. (2006) Do Cognitive Changes Accompany Developments in the Ado-
vale la pena enfatizar es que los cambios comportamentales durante lescent Brain? Perspectives on Psychological Science, Vol.1, N1, 59-66.
la adolescencia tradicionalmente se atribuyeron tan solo a factores Nelson, C.A. (1999) Neural Plasticity and Human Development. Current Di-
hormonales cuando, en realidad, lo principal son las modiicaciones rections in Psychological Science, Vol.8, N2, 42-45.
que se producen en el cerebro. Segn Spear ms dramticas que Piaget, J. & Inhelder, B. (1985) De la lgica del nio a la lgica del adoles-
los a veces sorprendentes cambios en la apariencia fsica de los cente. Ensayo sobre la construccin de las estructuras operatorias forma-
adolescentes, son las transformaciones que tienen lugar en sus ce- les. Barcelona: Paids.
rebros (Spear, 2000, 112). Adems de los cambios cerebrales que Spear, L.P. (2000) Neurobehavioral Changes in Adolescence. Current Direc-
ya hemos estado revisando, Spear agrega un aumento de la dopa- tions in Psychological Science, Vol.9, N4, 111-114.
mina tanto en la corteza prefrontal como en estructuras subcortica- Steinberg, L. (2007) Risk Taking in Adolescence: New Perspectives from
les, lo que se asociara con el aumento de conductas relacionadas

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Brain and Behavioral Science. Current Directions in Psychological Science,
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Thomas, M.S.C. & Johnson, M.H. (2008) New Advances in Understanding
Sensitive Periods in Brain Development. Current Directions in Psychological
Science, Vol.17, N1, 1-5.
Tirapu-Ustrroz, J., Garca-Molina, A., Luna-Lario, P., Roig-Rovira, T. & Pele-
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Verdejo-Garca, A. & Bechara, A. (2010) Neuropsicologa de las funciones
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