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ISBN: 2 7617 0976-4

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LA LECTURE EN LANGUE MATERNELLE 13

CHAPITRE 2

La lecture en
Iangue maternelle
A) La perception visuelle

Comment l'oeil dchiffre-t-il un texte? La plupart des auteurs


s'accordent pour affirmer que c'est Javal qui serait le premier
avoir abord cette question au dbut du XXe scle. Dans Psycho-
logie et lecture de l'criture (1905; cit par Richaudeau 1969:19),
Javal dcrit ainsi les mouvements des yeux et Ia prise d'informa-
tion visuelle:
Dans un important travail excut par M. Lamarre mon labo-
ratoire, il a t dmontr que, loin d'tre continu, le mouvement
horizontal des yeux pendant Ia lecture se fait par saccades. Le
lecteur divise Ia lgne en un certain nombre de sections d'envi-
ron 10 lettres, qui sont vues grce des temps de repos rythms;
le passage d'une section Ia suivante se fait par une saccade trs
vive, pendant laquelle Ia vision ne s'exerce pas ,

De nombreuses tudes pour mieux comprendre le processus de lec-


ture visuelle ont suivi ces premres recherches menes par Javal
et ont montr en particulier que le lecteur dbutant peroit quel-
ques syllabes d'un mot durant une fixation, et qu'illui faut en gn-
ral deux fixations pour percevoir un mot compos de deux ou trois
syllabes. Par ailleurs, ses retours en arrire sont aussi frquents
et d'une assez longue dure. Toutefois, lorsque le lecteur devient
plus expert, le nombre et Ia dure des fixations ainsi que les retours
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en arrere diminuent; l'empan perceptuel (Ia capacit perceptuelle)


augmente et il peroit alors plus d'un mot Ia fois.

Concernant justement Ia dure des fixations, plusieurs tudes plus


rcentes menes vers Ia fin des annes soixante-dix signalent que
le lecteur adulte fait environ quatre fixations par seconde et qu'il
peroit en gnral huit caractres chaque fois, ce nombre pouvant
aller jusqu' vingt chez le lecteur expriment. Ces performances
que l'on pourrait qualifier d'assez moyennes s'expliquent par le fait
que Ia structure de l'oeil n'est pas uniforme. Ainsi, l'acuit est
bonne au centre du champ visuel, mais elle a tendance diminue r
ds qu'elle s'en loigne. Etant donn cette chute de l'acuit une
distance de quelques lettres gauche et droite du point de regard,
le lecteur comptent ne peut pas identifier plus de deux ou trois
mots au cours d'une fixation, Ia moyenne tant de 1,2 mot par fixa-
tion. Selon Smith (1971), le lecteur habile peut lire deux cents mots
Ia minute et maintenir une trs bonne comprhension. En lec-
ture rapide, toutefois, certains lecteurs peuvent parcourir jusqu'
mille mots Ia minute. J.F. Kennedy lisait, parat-il, des romans
policiers Ia vitesse de dix-huit mille mots Ia minute, environ
une page par seconde. 11 est malheureusement rare que des tests
de comprhension soient administrs Ia suite de ces lectures rapi-
des, et lorsqu'ils le sont c'est sous Ia forme de vrai ou faux, ou de
questions choix multiples qui visent vrifier Ia comprhension
des ides trs gnrales du texte. On conoit facilement qu 'il n' est
pas question que les lecteurs retiennent les moindres dtails, mais
on obtient ainsi une valuation trs approximative de Ia compr-
hension du fait mme que les techniques utilises pour Ia mesurer
ont une validit assez rduite.

Contrairement ce que l'on pourrait croire, les yeux ne sont en


mouvement que 6 p.l00 du temps pendant Ia lecture, le reste tant
consacr aux fixations, comme certaines expriences l'ont montr
(Singer 1983). Le temps durant lequelles yeux sont en mouvement
parat donc ngligeable par rapport au temps total de lecture. En
revanche, le temps allou aux fixations est le plus important et
pourrait dans certains cas tre rduit, ce qui permettrait alors de
pratiquer une lecture plus rapide. De plus, certaines tudes ont
montr qu'il faut seulement de 1/30 1/40 de seconde pour per-
cevoir les signes graphiques au cours d'une fixation, le reste tant
consacr Ia stabilisation et au traitement de l'information (Gil-
LA LECTURE EN LANGUE MATERNELLE 15

bert 1959). En nous appuyant sur ces donnes, Ia vitesse de lec-


ture dpendrait donc davantage du temps qui est accord au trai-
tement de l'information, partir du moment ou l'oeil a peru les
sgnes graphiques, jusqu'au moment ou l'information slectionne
est transfre dans Ia mmoire court terme. Bernhardt (1986),
en comparant les mouvements des yeux de Iecteurs exprirnents
et de moins bons lecteurs en langue maternelle et en langue
seconde, a montr que les fixations sont moins nombreuses et plus
courtes chez Ie bon lecteur, du fait que l'information visuelle est
traite plus rapidement.

Au cours d 'une Iecture normale - par opposition Ia Iecture rapide


ou Ie sujet saute ncessairement de nombreux mots, et en particu-
lier Ies mots prvisibIes - queIs sont Ies mots fixs Ie plus souvent?
D'aprs Ies expriences menes par McConkie et Zola (1981), exp-
riences qui font autorit dans Ie domaine, les lecteurs habiles fixent
pratiquement chaque mot du texte, Ies mots les pIus prvisibIes
tant fixs aussi souvent que Ies autres, bien que moins Iongtemps.
De pIus, on a constat que ces mmes Iecteurs remarquaient infail-
libIement Ies fautes d'orthographe aussi insignifiantes fussent-elles.
Le vrage technoIogique avec l'irruption de l'informatique sembIe
avoir donn un nouveI essor aux tudes reIatives aux mouvements
des yeux. Ainsi, ces dernres annes, l'intrt des chercheurs s'est
port vers I'tude d' ventueIs mouvements oculaires qui pourraient
faciliter Ia reconnaissance du moto En effet, il a t vrifi expri-
mentaIement qu'il existe effectivement des avantages fixer cer-
tains endroits dans le mot: Ie temps de fixation est Ie pIus court
quand l'oeil fixe initiaIement une position lgerement gauche du
centre du mot, c'est--dire Ia premire partie du moto Au cours de
Ia lecture l'oeil peut-il atteindre facilement cette position privil-
gie? Mme si les rsultats obtenus au cours des expriences sont
prometteurs, il reste encore beaucoup de difficults surmonter
pour entraner l' oeil pratiquer certains mouvements oculaires
pendant Ia lecture, tout en essayant de tenir compte des contrain-
tes imposes par Ia capacit de viser du systme oculomoteur (c'est-
-dire le systme qui commande les mouvements des yeux).

Par petits bonds successifs, plus prcisment par saccades, voil


donc comment nos yeux procedent lorsque nous lisons, bien que
nous ayons l'impression qu'ils avancent sur une lgne de faon
16 LE POINT SUR LA LECTURE EN DIDACTIQUE

continue. Ces mouvements sont d'une dure trs breve, environ


1/40 de seconde. De plus, l'oeil ne peroit que lorsqu'il est immo-
bile au cours des fixations qui durent environ 1/4 ou 1/3 de seconde.
Les fixations chez le bon lecteur sont d'une dure plus breve que
chez le lecteur moins expriment et il peut, au cours de chacune
d'entre elles, identifier deux ou trois mots Ia fois. ces deux ta-
pes de l'exploration visuelle (progression et fixation) on doit enfin
ajouter Ia rgresson, ou le retour en arrre , qui se manifeste plus
souvent chez le lecteur moins habile, ou lorsque le texte est plus
difficile lire.

On sait que Ia vitesse de lecture se module en fonction d'un projet


particulier. En effet, en lisant un roman pour son plaisir on ne lit
pas Ia mme vitesse qu'on lirait une note de service ou une page
dejournal. Cependant, le bon lecteur est celui qui, l'occasion et
s'il en a besoin, sait lire vite, sans pour cela sauter les mots prvi-
sibles; Ia cl d'une lecture plus rapide, serait alors de pouvoir
rduire Ia dure du temps consacr aux fixations.

B) L'organsaton de Ia mmoire dans Ie traitement


de I'information

Les travaux des psychologues cognitivistes ont permis de jeter un


nouveau regard sur les processus mentaux mis en oeuvre dans les
activits de traitement de l'information durant l'activit de lecture.
Quelles sont leurs hypotheses concernant le mode d'organisation
de Ia mmoire et son fonctionnement dans les activits de traite-
ment de l'information, et en particulier durant Ia lecture?

Parler de traitement de l'information sous-entend l'existence d'un


dispositif d'accueil, c'est--dire d'un centre de donnes vers leque I
les informations convergent et que l'on appelle Ia mmoire. Les
psychologues ont tabli une distinction thorique entre trois
niveaux de mmoire: Ia rserve sensorielle, Ia mmoire court
terme et Ia mmoire Iong terme (Smith 1978). Comment ces trois
niveaux operent-ls en situation de lecture?
La rserve sensorielle capte les premieres impressions visuelles sous
forme d'mages des mots qu'elle va retenir durant un quart de
seconde environ. Elle procede ensuite une premre slection
dans le corpus d'information et achemine ces mots vers Ia mmoire
LA LECTURE EN LANGUE MATERNELLE 17

court terme; celle-ci va alors attribuer un sens aux mots qui ont
t perus. La mmoire court terme conserve cette information,
et au cours des fixations subsquentes, d'autres lments vont pou-
voir s'ajouter ceux qui sont dj l. Par exemple, si Ia phrase Les
psychologues ont tabli une distinction throrique entre trois
niveaux de mmoire a t lue en trois fixations:
Les psychologues ont tabli (premere fixation)
une distinction thorique (deuxime fixation)
entre trois niveaux de mmoire (troisime fixation).

La r serve sensorielle a d' abord achemin vers Ia mmoire court


terme:
psychologues tabl

ensuite:
distncton thorque .
et enfin:
trois niveaux de mmoire ou encore trois niveaux mmoire .

La faon dont se fait cette premere slection dpend naturelle-


ment du lecteur qui lit le texte, de ses connaissances du domaine,
et de son projet de lecture (ou intention de lecture). On doit cepen-
dant noter que Ia capacit de Ia mmoire court terme est de sept
lments d'information en moyenne, il peut s'agr de lettres, de
mots, de chiffres, etc. et que Ia dure de conservation de l'infor-
mation ne dpasse pas vingt secondes (Lavigne et Dot 1986).
Supposons que certains lments d'information ont t retenus par
Ia mmoire court terme. Que se passe-t-il au bout de vingt secon-
des ou lorsqu'elle a atteint sa capacit? Pour tre conserves, ces
donnes doivent alors tre transfres dans Ia mmoire long
terme, sinon elles sont immdiatement effaces, perdues. Le bon
lecteur transfere facilement et intervalles rguliers, d'une
mmoire 1'autre, les lments d'information qu'il extrait du texte.
Une fois Ia lecture acheve, ce n'est pas le texte dans son intgra-
lit qui sera retenu par Ia mmoire long terme, mais son sens glo-
bal, un genre de rsum que l' on appelle aussi Ia macrostructure
du texte (van Dijk et Kintsch 1983). Ainsi le lecteur qui aurait lu
18 LE POINT SUR LA LECTURE EN DIDACTIQUE

le dbut de ce paragraphe Supposons que certains lments ... per-


dues (voir dbut du paragraphe) et qui l'on demanderait de le
rappeler oralement quelques heures aprs Ia lecture pourrait dire:
La mmoire court terme conserve les informations pendant vingt
secondes. Aprs vingt secondes, elles sont transfres dans Ia
mmoire long terme, sinon elles sont perdues .
On a prsent Ia mmoire long terme comme un systme com-
plexe compos d'units de sens qui reprsentent l'ensemble des
connaissances accumules par un individu. Ces units ne seraient
pas organses de faon permanente mais constitueraient plutt un
rseau d'lments fonctionnant selon un mode gnratif. Pour
Smith (1971), mmoire longterme et structure cognitive sont des
tiquettes identifiant Ia totalit de notre connaissance du monde.
En d'autres mots, mmoire long terme et structure cognitive ne
constituent qu'une seule et mme chose.
Contrairement Ia mmoire court terme, Ia mmoire long terrne
n'est lirnite ni en capacit ni en temps. Des souvenirs qui remon-
tent l'enfance et que nous pensions avoir oubli peuvent surgir
sur une simple question comme: Vous vous souvenez de ... ?, et
nous allons retrouver nos souvenirs grce une certaine organisa-
tion, un rseau de relations dans lequel ils sont enchsss.
Si les trois niveaux de mmoire ont un rle jouer en situation de
lecture, on doit cependant note r que de nombreux travaux ont t
consacrs Ia mmoire court terme qui est responsable du codage
de l'information et de son transfert dans Ia mmoire long terme.
On s'est demand en particulier si Ia capacit de cette mmoire,
que l'on appelle galement l'empan mnmonique, ne serait pas le
facteur permettant de distinguer les bons lecteurs des lecteurs
moins habiles. Les mesures traditionnelles de l'empan mnmon-
que, telle test portant sur Ia mmoire des chiffres, ne permettent
pas de dire que Ia capacit de Ia mmoire court terme - du moins
bon lecteur - est plus limite; par contre, les tests qui mesurent
l'efficacit et Ia vitesse du traitement de base de l'information pour-
raient tablir cette distinction. En effet, des expriences ont mon-
tr que le traitement dtaill des mots, jusqu'au niveau des lettres,
exige trop de temps et trop d'attention et il s'ensuit que Ia mmoire
court terme ne parvient pas assimiler ces fragments d'informa-
tion. La mmoire devient alors vite dborde et l'information se
LA LECTURE EN LANGUE MATERNELLE 19

perd, au lieu d'tre achemine normalement vers Ia mmoire long


terme (Sanford et Garrod 1981; McLaughlin et ai. 1983).
En rsum, le traitement de l'information se ferait donc de Ia faon
suivante en situation de lecture: les premires donnes seraient
d'abord reues par Ia rserve sensorielle, responsable de leur main-
tien pendant une fraction de seconde. Cette information transite-
rait ensuite, pour un court laps de temps, dans Ia mmoire court
terme et ventuellement s'ajouterait d'autres lments d'infor-
mation qui y figurent dj avant d'tre achemine vers Ia mmoire
long terme ou l'information va finalement se graver. Les psycho-
legues prcisent toutefois que ces trois niveaux de mmoire fone-
tionnent en troite relation. Ainsi Smith (1978) explique que lors-
que nous slectionnons de l'information partir de Ia rserve sen-
sorielle et que nous portons attention aux mots plutt qu'aux let-
tres, c'est que nous savons apprhender les mots globalement, et
que ces connaissances particulires nous viennent de Ia mmoire
long terme ou de Ia structure cogntve. De mme, lorsque Ia
mmoire court terme attribue un sens au mot, elle le fait par rap-
port aux donnes concernant les catgories de mots qui sont, encore
une fois, contenues dans Ia mmoire long terme. Tout cela pour
dire qu'il y aurait donc un change constant entre les trois niveaux
de mmoire.