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Le pre de Francis Poulenc, mile Poulenc (1855-1917), est lun des

fondateurs des tablissements Poulenc frres qui deviendront plus tard le


groupe Rhne-Poulenc2. Sa mre, Jenny Royer (1864-1915), fille dartisans
parisiens2, lui apprend le piano ds l'ge de cinq ans2. partir de 1915, il se
perfectionne auprs de Ricardo Vies, qui lui fait rencontrer notamment Erik
Satie, Claude Debussy et Maurice Ravel3.

Aprs une scolarit au lyce Condorcet, il connat dix-huit ans une premire
russite lors dun concert de musique davant-garde donn au thtre du
Vieux-Colombier, dirig alors par la cantatrice Jane Bathori4. Sa Rapsodie
ngre (1917) lui ferme la porte du Conservatoire de Paris5, mais attire
lattention du compositeur Igor Stravinsky, dont l'appui lui permet de faire
publier ses premires uvres aux ditions britanniques Chester6,7,8.

Grce son amie denfance Raymonde Linossier (18971930)9, il frquente


en compagnie de son ami Georges Auric (son frre jumeau [rf.
ncessaire]) la Maison des amis des livres, tenue par Adrienne Monnier9. Il y
fait la connaissance des potes davant-garde, tels que Jean Cocteau,
Guillaume Apollinaire, Max Jacob, Paul luard10, dont il mettra de nombreux
textes en musique.

Il compose Le Bestiaire ou Cortge d'Orphe (1918), un cycle de mlodies


reprenant des pomes de l'uvre ponyme de Guillaume Apollinaire, et en
confie la premire excution Suzanne Peignot (1919)11. C'est cette
poque que se cre, sous l'impulsion de Jean Cocteau et d'Erik Satie, un
collectif de jeunes compositeurs que le critique Henri Collet surnomme en
1920 le groupe des Six , en rfrence au groupe des Cinq russes.
Constitu, outre Francis Poulenc, de Georges Auric, Louis Durey, Arthur
Honegger, Darius Milhaud et Germaine Tailleferre, il se veut une raction
contre le romantisme et le wagnrisme, mais aussi, dans une certaine
mesure, contre le courant impressionniste. Le groupe des Six ne crera
pourtant que deux uvres collectives : un recueil pour le piano, Album des
Six, et un ballet, Les Maris de la tour Eiffel (sur un texte de Cocteau).

De 1921 1925, Poulenc tudie la composition avec Charles Koechlin12, un


lve de Gabriel Faur. Il reste nanmoins une sorte dautodidacte : Mon
canon, cest linstinct , dit-il un jour. La premire de son ballet Les Biches,
donn par les Ballets russes de Serge de Diaghilev, dans des dcors et des
costumes de Marie Laurencin, a lieu en janvier 1924.

En 1926, il rencontre le baryton Pierre Bernac, qui il demande d'interprter


les Chansons gaillardes composes la mme anne13. Pierre Bernac
deviendra son interprte-ftiche (Franck Ferraty parle de partenaire affectif
privilgi 14, bien que selon Wilfrid Mellers malgr les inclinations
homosexuelles de Francis, lui et Bernac ne furent pas amants 15) et pour
lequel il composera 90 de ses 145 mlodies 16. Il laccompagne au piano
partir de 1935 (et jusqu'en 1959) dans des rcitals de musique franaise
travers le monde entier.

En 1927, il achte le Grand Coteau , une maison prs de Noizay, en


Touraine, o il se rfugie ds lors pour composer. En 1928, il crit pour la
clbre claveciniste Wanda Landowska le Concert champtre pour clavecin et
orchestre. Luvre est ddie son amant, le peintre Richard Chanlaire. Il
cre son Concerto pour deux pianos en 1932 avec Jacques Fvrier, fidle
interprte de ses uvres.

La mort de plusieurs amis et celle du compositeur et critique Pierre-Octave


Ferroud, puis un plerinage Rocamadour en 1935, le ramnent vers la foi
catholique dont il stait dtourn depuis la mort de son pre, en 1917. Mme
s'il continue composer des mlodies lgres, comme les Quatre chansons
pour enfants (1934) sur des textes de Jean Nohain, certaines de ses uvres
se font plus sombres et austres. En 1936, il compose les Litanies la Vierge
noire de Rocamadour, pour chur de femmes et orgue (quil orchestre
ultrieurement), suivies de la Messe en sol majeur pour chur mixte a
cappella17 (1937) et des Quatre motets pour un temps de pnitence (1938-
39).

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Poulenc crit texte et musique des


Animaux modles, ballet plein dhumour cr l'Opra de Paris en 1942 sur
une chorgraphie de Serge Lifar, avec les costumes de son ami le peintre et
dcorateur de thtre Maurice Brianchon. Luvre peut tre vue comme un
acte de rsistance, en ce quelle fait entendre un passage de Vous n'aurez
pas l'Alsace et la Lorraine que les officiers allemands ne reconnurent pas
l'poque. La mme anne, il compose la musique du film La Duchesse de
Langeais de Jacques de Baroncelli.