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Henri Bergson est n Paris, rue Lamartine.

Il descendait par son pre Micha


Bergson dune famille juive polonaise, et par sa mre dune famille juive
anglaise. Sa famille vcut Londres quelques annes aprs sa naissance, et il
se familiarisa trs tt langlais avec sa mre. Avant ses neuf ans, ses
parents traversrent la Manche et stablirent en France. C'est ses 18 ans
qu'Henri est devenu citoyen franais, en optant pour la nationalit franaise,
comme le lui permettait sa naissance en France. tienne Monceaux et
Charles Salomon, deux collgues de lcole normale suprieure en furent les
tmoins.

Il fit sa scolarit Paris au lyce Fontanes. Il gagna en 1877 le premier prix


du concours gnral de mathmatiques. Sa solution du problme fut dite
lanne suivante dans les Annales de mathmatiques et constitue sa
premire publication1. Aprs quelques hsitations propos de sa carrire,
balanant entre les sciences et les humanits, il opta finalement pour ces
dernires, et entra lcole normale suprieure lanne de ses dix-neuf ans
dans la promotion d'mile Durkheim, de Jean Jaurs et de son ami Pierre
Janet, o il suivit les cours dmile Boutroux. Il y obtint une licence en lettres,
puis sort deuxime de lagrgation de philosophie en 18812.

Le professeur

Essai sur les donnes immdiates de la conscience (Thse, 1889)

Quid Aristoteles de loco senserit (Thse complmentaire, 1889)

Cette mme anne, il fut nomm professeur au lyce David-dAngers


dAngers. Deux ans plus tard, il fut mut au lyce Blaise-Pascal de Clermont-
Ferrand3. Il publia en 1884 des morceaux choisis de Lucrce, accompagns
dune tude critique du texte et de la philosophie du pote, ouvrage plusieurs
fois rdit. En parallle son enseignement, Bergson trouva le temps de
mener des travaux personnels. Il rdigea lEssai sur les donnes immdiates
de la conscience quil soumit en mme temps quune courte thse en latin
sur Aristote, Quid Aristoteles de loco senserit (L'ide de lieu chez Aristote),
pour son diplme de docteur s lettres quil obtint en 1889. Sa thse
principale fut publie la mme anne par l'diteur parisien Flix Alcan dans la
srie La Bibliothque de philosophie contemporaine.

Bergson ddicaa l'Essai Jules Lachelier, alors ministre de linstruction


publique, qui tait un fervent dfenseur de Flix Ravaisson, et lauteur dun
ouvrage philosophique Du Fondement de l'induction paru en 1871 (Lachelier
tait n en 1832, Ravaisson en 1813 et ils furent tous deux professeurs
lcole normale suprieure).

Bergson sinstalla ensuite de nouveau Paris, et, aprs avoir enseign


quelques mois au collge Rollin, il fut nomm au lyce Henri-IV, o il resta
huit ans. Il eut en 1891-1892 Alfred Jarry pour lve. En 1892, il pouse
Louise Neuburger. Ils auront une fille, Jeanne. En 1896, il publia son second
ouvrage majeur, Matire et mmoire. Ce livre relativement difficile, mais trs
riche, explore les fonctions du cerveau, entreprend une analyse de la
perception et de la mmoire, et propose des considrations sur les problmes
de la relation entre l'esprit et le corps. Bergson a consacr des annes de
recherches la prparation de chacun de ses ouvrages principaux. Cest
particulirement vident pour Matire et mmoire, o il montre une
connaissance pointue des recherches mdicales qui ont t menes pendant
cette priode.

En 1898, Bergson devint matre de confrence lcole normale suprieure,


et obtint ensuite le titre de professeur la mme anne. En 1900, il fut nomm
professeur au Collge de France, o il accepta la chaire de philosophie
grecque, en remplacement de Charles Lvque.

Le philosophe

Au premier congrs international de philosophie, qui se tint Paris les cinq


premiers jours daot 1900, Bergson fit une courte mais importante
confrence : Sur les origines psychologiques de notre croyance la loi de
causalit. En 1900, Flix Alcan publia Le Rire, une des productions mineures
de Bergson. Cet essai sur le sens du comique tait bas sur un cours
quil avait donn dans sa jeunesse en Auvergne. Son tude est essentielle
pour comprendre la vision de Bergson sur la vie, et ses passages traitant de
la place de lart dans la vie sont remarquables. En 1901, Bergson fut lu
lAcadmie des sciences morales et politiques. En 1903, il collabora la
Revue de mtaphysique et de morale en publiant un essai nomm
Introduction la mtaphysique, qui peut tre lu comme une prface ltude
de ses livres principaux.

En 1904, la mort du sociologue Gabriel Tarde, Bergson lui succda la


chaire de Philosophie moderne. Entre le 4 et le 8 septembre 1904, il tait
Genve pour participer au Second congrs international de philosophie o il
tint une confrence sur Le Paralogisme psycho-physiologique ou, pour citer
son nouveau titre, Le Cerveau et la pense : une illusion philosophique. Une
maladie lempcha de se rendre en Allemagne pour assister au troisime
congrs qui eut lieu Heidelberg.

Sa troisime uvre majeure, L'volution cratrice, parue en 1907, est sans


conteste son livre le plus connu et le plus tudi. Il constitue lune des
contributions les plus profondes et les plus originales ltude philosophique
de la thorie de l'volution. Pierre Imbart de La Tour affirme qu'un livre
comme Lvolution cratrice nest pas seulement une uvre, mais une date,
celle dune direction nouvelle imprime la pense . En 1918, son diteur
Alcan avait effectu 31 rditions, avec en moyenne deux ditions par an
pendant dix ans. Aprs la parution de ce livre, la popularit de Bergson
augmenta considrablement, non seulement dans les cercles acadmiques,
mais aussi dans le grand public.

Bergson et James

Bergson se rendit Londres en 1908 et rendit visite William James,


philosophe amricain de Harvard et son an de 17 ans, qui fut lun des
premiers attirer lattention du public anglo-amricain sur ses travaux. Ce
fut une entrevue intressante et nous retrouvons les impressions de James
dans une lettre du 4 octobre 1908 : Cest un homme modeste, mais quel
gnie intellectuellement ! Jai la conviction la plus ferme que la thorie quil a
dveloppe finira par simposer, et que lpoque que nous vivons sera une
sorte de virage dans lhistoire de la philosophie. James, dont il commente,
dfend et explique les ides notamment dans Sur le pragmatisme de William
James (dition critique des uvres de Bergson dirige par F. Worms, PUF,
Paris, 2011), fit sur Bergson une profonde impression et est l'origine de
plusieurs des ides que l'on retrouvera dans Les Deux Sources de la morale
et de la religion.

Peu avant sa mort, James assi