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Barrington Moore, Jr.

Los orgenes sociales


de la dictadura
y de la democracia
El seor y el campesino
en la formacin del mundo moderno

Traduccin de Jaume Costa y Gabrielle Woith

Ariel
S ' ' 3 ) o
/ } J A t L c-O j ]

Tftulo original: Social Origins ofDictatorship and Democracy:


Lord and Peasant in the Making of the Modem World

Publicado originalmente por Beacon Press, de Boston, Mass., USA


1.* edicin: marzo de 2015
Barrington Moore, Jr.
\

Traduccin de Jaume Costa y Gabrielle Woith

Derechos exclusivos de edicin en espaol


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Prlogo............................................................................................................. 7
Primera parte. Orgenes revolucionarios de la democracia capitalista 17
I. Inglaterra y las contribuciones violentas al gradualismo 19
1. Impulsos aristocrticos coadyuvantes a la transicin al capi
talismo en el campo..................................................................... 19
2 . Aspectos agrarios de la Guerra Civil....................................... 28
3 . Enclosures y destruccin del campesinado........................... 34
4 . Gobierno aristocrtico para el capitalismo triunfante 41
II. Evolucin y revolucin en Francia................................................. 51
1 . Contrastes con Inglaterra y causas que los originaron 51
2 . La respuesta nobiliaria a la agricultura comercial................ 55
3 . Las relaciones de clase bajo el absolutismo real.......................... 67
4 . La ofensiva aristocrtica y el colapso del absolutismo 73
5 . La relacin de los campesinos con el radicalismo durante la
Revolucin.................................................................................... 79
6 . Los campesinos contra la Revolucin: la Vende................. 99
7 . Consecuencias sociales del terror revolucionario................. 108
8 . Recapitulacin.............................................................................115

III. La Guerra Civil Americana: la ltima revolucin capitalista 119


1 . Plantacin y fbrica: un conflicto inevitable?..................... 119
2 . Tres formas de crecimiento capitalista norteamericano 123
3 . Hacia una explicacin de las causas de la Guerra Civil 139
4 . El impulso revolucionario y su fracaso................................... 147
5 . El significado de la Guerra Civil.............................................. 154

Segunda parte. Tres rutas hacia el mundo moderno en Asia........................... 161


Nota preliminar..........................................................................................163
IV La decadencia de la China imperial y los orgenes de la variante
comunista......................................................................................... 167
1. Las clases altas y el sistema imperial.................................... 167
2 . La gentry y el mundo del comercio.................................. 175
3 . La no adopcin de la agricultura comercial........................ 179
4 . Colapso del sistema imperial y auge de los caciques guerreros 182
5 . El interludio del Kuomintang y su sentido...........................188
6 . Rebeliones, revolucin y campesinos.....................................201

V. El fascismo asitico: el Japn........................................................227


1 . Revolucin desde arriba: respuesta de las clases dirigentes
a las nuevas y a las viejas amenazas......................................... 227
2 . La ausencia de una revolucin campesina............................250
3 . El orden de los Meiji: los nuevos terratenientes y el capi
talismo .........................................................................................270
4 . Consecuencias polticas: naturaleza del fascismo japons... 284

VI. La democracia en Asia: la India y el precio del cambio pacfico... 305


1 . Relevancia de la experiencia india...........................................305
2 . La India mogol: obstculos a la democracia.........................308
3 . La sociedad aldeana: obstculos a la rebelin.......................320
4 . Cambios producidos por los britnicos hasta 1 8 5 7 ...........329
5 . Pax Britannica 1857 - 1947 : Un paraso para el terrateniente? 340
6 . El vnculo burgus con el campesinado a travs de la no
violencia.......................................................................................355
7 . Una nota sobre la extensin y el carcter de la violencia
campesina....................................................................................363
8 . La independencia y el precio del cambio pacfico...............369

'Ircera parte.Inferencias y proyecciones tericas............................................... 395


VIL La ruta democrtica hacia la sociedad moderna........................ 397
VIII. Revolucin desde arriba y fascismo...............................................417
IX. Los campesinos y la revolucin......................................................435
Eplogo. Imgenes revolucionarias y reaccionarias....................................463
Apndice
Una nota sobrela estadstica y sobre la historiografa conservadora.. 487
N otas.................................................................................................................. 501
Bibliografa........................................................................................................ 565
Este libro pretende explicar los diferentes papeles polticos des
empeados por las clases superiores terratenientes y el campesi
nado en la transformacin de las sociedades agrarias (definidas
simplemente como sistemas donde una gran mayora de la pobla
cin vive de la tierra) en sociedades industriales modernas. Algo
ms especficamente, trata de descubrir la gama de condiciones
histricas bajo las que uno de aquellos grupos rurales o ambos a
la vez se convirtieron en fuerzas importantes para la emergencia
de las versiones parlamentarias occidentales de la democracia y
de las dictaduras de derecha y de izquierda, es decir, de los reg
menes fascistas y comunistas.
Como ningn problema llega nunca a secas y sin llover al es
tudioso de la sociedad humana, vale la pena indicar muy breve
mente las consideraciones implicadas en el que nos ocupa. Ya al
gn tiempo antes de iniciar en serio esta obra hace ms de diez
aos, me haba vuelto escptico sobre la tesis de que el indus
trialismo sera la causa principal de los regmenes totalitarios del
siglo xx, por el hecho muy obvio de que Rusia y la China eran
pases eminentemente agrarios cuando los comunistas se esta
blecieron en ellos. Mucho antes an me haba convencido de
que la comprensin terica adecuada de los sistemas polticos
requiere que se atienda a las instituciones y la historia de Asia.
Por eso me pareci a lo menos una estrategia prometedora in
vestigar qu corrientes polticas se dieron entre las clases que vi
van del campo, y dedicar tanta atencin a las sociedades de Asia
como a las occidentales.
Para empezar (en la primera parte), el libro considera el itine
rario democrtico y capitalista hacia la Edad Moderna, y asimismo
cmo se resolvi tal transformacin en Inglaterra, Francia y los
Estados Unidos. M i intencin original haba sido completar esa
seccin con captulos similares sobre Alemania y Rusia con miras
a mostrar cmo los orgenes sociales del fascismo y del comunis
mo en Europa diferan de los de la democracia parlamentaria.
Tras algunas vacilaciones, me decid a prescindir de esos dos ca
ptulos, en parte porque el libro ya era bastante largo, en parte
porque durante el curso de su redaccin se hicieron asequibles
tratados excelentes a los que me hubiera sido imposible aadir
nada en cuanto a interpretacin de la historia social de ambos pa
ses. Por otro lado, no he dejado de aprovechar libremente ma
teriales sobre Alemania y Rusia con fines de ilustracin compa
rativa y en la exposicin terica de la tercera parte. La
bibliografa rene las fuentes que han formado la base de mi con
cepcin de la historia social de Alemania y Rusia. N o referirse
explcitamente a Alemania y Rusia tiene por lo menos la ventaja
compensatoria de permitir una exposicin ms extensa (en la se
gunda parte) de las versiones asiticas de fascismo, comunismo y
democracia parlamentaria, en el Japn, la China y la India, don
de los problemas agrarios son an agudos. Dado que la historia y
la estructura social de dichos pases a menudo es bastante desco
nocida de los lectores occidentales cultos, cabe suponer que los
crticos sern indulgentes con un autor que escribe ms sobre lo
que menos conoce.
Contra semejante seleccin de casos es posible objetar que su
mbito es demasiado amplio para que lo cubra una sola persona
y, a la vez, demasiado estrecho para permitir generalizaciones
bien fundadas. Acerca de la posibilidad de que la empresa sea de
masiado ambiciosa, lo nico que el autor, propiamente, tiene de
recho a decir es que ha habido muchos momentos en que l mis
mo lo hubiera reconocido de buena gana. Las crticas del
segundo tipo podran sealar que ninguno de los Estados de ex
tensin menor Suiza, Escandinavia o los Pases Bajos entre los
democrticos, las reas ms reducidas de victoria o control co
munista por otro lado, como Cuba, los satlites de la Europa
oriental, Vietnam del Norte, Corea del Norte reciben consi
deracin alguna. Cmo es posible generalizar sobre el desarro
llo de la democracia occidental o del comunismo excluyndolos?
La exclusin de los Estados democrticos occidentales de segun
do orden, no da un sesgo antirrural a todo el libro, desde el prin
cipio hasta el fin? A esa objecin, creo que existe una respuesta
objetiva. Este estudio se concentra en ciertos estadios importan
tes dentro de un prolongado proceso social que se ha ido confor
mando en diversos pases. Como parte de tal proceso han ido im
ponindose nuevos ajustes sociales, con o sin violencia, que han
dado a ciertos pases el liderazgo poltico en distintos momentos
de la primera mitad del siglo xx. Lo que interesa aqu de modo
central es la innovacin que ha conducido al podero poltico, y
no la propagacin y la recepcin de instituciones que han sido
forjadas ac y all, salvo donde han conducido a una pujanza sig
nificativa en la poltica mundial. E l hecho de que los pases de
menor relieve dependan econmica y polticamente de los gran
des y poderosos indica que las causas determinantes de su polti
ca se encuentran fuera de sus lmites. Indica asimismo que sus
problemas polticos no son en realidad comparables con los de
los pases ms importantes. Por eso un estudio general sobre las
precondiciones histricas de la democracia y del autoritarismo
que incluyera lo mismo pequeos que grandes pases sera proba
blemente tan amplia como llena de lugares comunes abstractos.
Desde ese punto de vista, el anlisis de la transformacin de
la sociedad agraria en pases especficos produce resultados tan
valiosos, por lo menos, como amplias generalizaciones. Es im
portante, por ejemplo, saber cmo la solucin de los problemas
agrarios contribuy al establecimiento de la democracia parla
mentaria en Inglaterra, mientras que el fracaso hasta hoy en la
solucin de aqullos, planteados de modo muy distinto, constitu
ye una amenaza para la democracia en la India. Adems, para un
pas cualquiera en particular, uno est obligado a encontrar lne
as causales que no encajaran fcilmente en teoras de alcance
ms amplio. Una dedicacin demasiado devota a la teora, por el
contrario, entraa siempre el peligro de que uno ponga excesivo
nfasis en hechos que encajan en la teora ms all de su impor
tancia en la historia del pas en cuestin. Por todas esas razones la
interpretacin de la transformacin en distintos pases ocupa la
mayor parte del libro.
E n el esfuerzo por entender la historia de un pas especfico,
una perspectiva comparativa puede llevar al planteamiento de cues
tiones muy tiles y, a veces, nuevas. Hay an ms ventajas. Las
comparaciones pueden servir para rechazar de plano explicacio
nes histricas aceptadas. Y una aproximacin comparativa puede
llevar a nuevas generalizaciones histricas. En la prctica todas
esas caractersticas constituyen un proceso intelectual nico y ha
cen que un tal estudio sea ms que una coleccin heterognea de
casos interesantes. Tras observar, por ejemplo, que los campesi
nos indios han venido a sufrir de hecho durante los siglos xix y xx
tanto como los campesinos chinos sin engendrar un movimiento
revolucionario masivo, uno empieza a reconsiderar las explica
ciones tradicionales sobre lo que ha tenido lugar en ambas socie
dades y presta atencin a los factores relacionados con alzamien
tos campesinos en otros pases, con la esperanza de discernir
causas generales. O tras tener noticia de las desastrosas conse
cuencias para la democracia de la coalicin entre lites agrarias e
industriales en la Alemania del siglo xix y principios del xx, el tan
trado y llevado matrimonio del hierro y del centeno, se pregun
ta por qu un matrimonio similar entre hierro y algodn no im
pidi en los Estados Unidos que se produjera la guerra civil; y as
uno ha dado un paso cara a especificar las configuraciones favo
rables y desfavorables al establecimiento de la democracia occi
dental moderna. Es obvio, con todo, que el anlisis comparativo
no representa ningn sustitutivo para la investigacin detallada
de los casos especficos.
Las generalizaciones bien fundadas se asemejan a una carta
en gran escala de un extenso territorio, como la que utilizara un
piloto de avin al atravesar un continente. Tales cartas son tan
esenciales para ciertos fines como son necesarias las ms detalla
das para otros. Nadie que busque una orientacin preliminar res
pecto a determinado territorio pretender conocer la localiza
cin exacta de cada casa y cada sendero. En cambio, si se explora
a pie y en la actualidad el historiador comparatista no hace otra
cosa buena parte del tiempo , lo primero que se conoce son los
detalles. Su sentido y su parentesco emergen tan slo gradual
mente. Puede haber largos perodos en que el investigador se
sienta perdido en una maleza de hechos habitada por especialis
tas ocupados en salvajes disputas sobre si la maleza es un pinar o
una jungla tropical. Es improbable que salga de tales refriegas sin
rasguos y magulladuras. Y si cartografa el rea que ha visitado,
puede muy bien suceder que uno cualquiera de los nativos le acu
se de haber omitido su casa, triste eventualidad si el investigador
ha encontrado all, justamente, buen sustento y refresco. Es pro
bable que la protesta sea an ms viva si el explorador, al fin del
viaje, intenta fijar en forma muy sumaria para quienes quiz sigan
sus pasos las cosas ms notables que ha visto. Eso es exactamente
lo que voy a intentar llevar a cabo ahora, o sea esbozar con trazos
muy gruesos mis hallazgos principales con miras a dar al lector
un mapa preliminar del terreno que vamos a explorar juntos.
En el conjunto de casos aqu examinados, se pueden distin
guir tres grandes vas en el trnsito del mundo preindustrial al
moderno. La primera de ellas pasa por lo que me ha parecido
apropiado denominar revoluciones burguesas. Ese trmino, ade
ms de ser una bandera roja para muchos eruditos a causa de sus
connotaciones marxistas, presenta otras ambigedades y desven
tajas. Sin embargo, por razones que se vern a su tiempo, pienso
que es una designacin necesaria para ciertos cambios violentos
que tuvieron lugar en las sociedades inglesa, francesa y norteame
ricana en el curso de su evolucin hacia democracias industriales
modernas, y que los historiadores asocian con la Revolucin Pu
ritana (tambin llamada con frecuencia Guerra Civil Inglesa), la
Revolucin Francesa y la Guerra Civil Americana. Un rasgo cla
ve de tales revoluciones es el desarrollo de un grupo social con
base econmica independiente que ataca los obstculos que se
oponen a la versin democrtica del capitalismo, obstculos he
redados del pasado. Aunque gran parte del mpetu procediera de
las clases ciudadanas mercantiles y artesanas, ello est lejos de ex
plicarlo todo. Los aliados que encontr ese mpetu burgus, los
enemigos con que choc, varan muchsimo de un caso a otro.
Las clases altas rurales, principal punto de partida de nuestras
consideraciones, o bien fueron una parte importante de la marea
capitalista y democrtica, como en Inglaterra, o bien quedaron al
margen en las convulsiones de la revolucin o guerra civil. Lo
mismo se puede decir de los campesinos. O bien la orientacin
primordial de sus esfuerzos polticos coincidi con aquel empuje
hacia el capitalismo y la democracia poltica, o bien, de lo con
trario, fueron irrelevantes, ya porque el avance capitalista destru
y la sociedad rural, ya porque se inici en un nuevo pas, tal
como los Estados Unidos, sin autntico campesinado.
A travs de grandes revoluciones y guerras civiles, la primera
y ms temprana de las tres vas arriba distinguidas condujo a la
combinacin de capitalismo y democracia occidental. La segun
da va tambin fue capitalista, pero culmin durante el siglo xx
en el fascismo. Alemania y el Japn son los dos casos ms obvios,
si bien tan slo el ltimo se trata con detalle en este estudio, por
las razones ya comentadas. La calificar de forma capitalista y
reaccionaria. Representa un tipo de revolucin desde arriba. En
tales pases el impulso burgus fue mucho ms dbil. Si lleg a
cobrar cariz revolucionario, la revolucin fue desbaratada. Ms
tarde sectores de la relativamente dbil clase comercial e indus
trial contaron con elementos disidentes de las ms rancias y an
dominantes clases rectoras, reclutados sobre todo en el campo,
para imponer cambios polticos y econmicos indispensables
para la construccin de una sociedad industrial moderna, bajo los
auspicios de un rgimen semiparlamentario. E l desarrollo indus
trial, bajo tales auspicios, fue quiz rpido. Pero el resultado, tras
un breve e inestable perodo de democracia, fue el fascismo. La
tercera va es, por supuesto, el comunismo, ejemplificado en Ru
sia y en fchina. Las magnas burocracias agrarias de esos pases sir
vieron para inhibir los impuestos comerciales y luego industria
les en mayor medida an que en los casos precedentes. Los
resultados fueron biformes. En primer lugar las clases urbanas
fueron demasiado dbiles para constituir siquiera un asociado ad
venedizo segn la forma de modernizacin adoptada por Alema
nia y el Japn, aunque hubo tentativas en tal sentido. Y al faltar
los ms mnimos pasos hacia la modernizacin, el campesinado
continu siendo ingente. Ese estrato, sujeto a nuevas sobrecargas
y presiones al introducirse el mundo moderno, suministr la ma
yor afluencia de fuerza revolucionaria destructiva que ech abajo
el antiguo orden e impuls a aquellos pases a la era moderna
bajo regmenes comunistas que hicieron de los campesinos sus
vctimas predilectas.
Finalmente, podemos ver en la India un cuarto modelo gene
ral que se caracteriza por el dbil impulso hacia la moderniza
cin. En aquel pas, hasta el momento, no se ha dado ni una re
volucin capitalista desde arriba o desde abajo, ni una revolucin
campesina que haya conducido al comunismo. Asimismo el im
pulso hacia la modernizacin ha sido muy dbil. Por otro lado,
no han dejado de hacer acto de presencia en l algunos, por lo
menos, de los requisitos histricos previos de la democracia occi
dental. Hace cierto tiempo que posee un rgimen parlamentario
que es considerablemente ms que mera fachada. Justamente
porque en la India el impulso hacia la modernizacin ha sido ms
dbil, su caso resulta algo aparte de cualquiera de los esquemas
tericos que parece posible construir para los restantes. A la vez
sirve de saludable refutacin a tales generalizaciones. Es til, en
especial, para tratar de entender las revoluciones campesinas, por
cuanto el grado de miseria rural en la India, donde no se ha dado
revolucin campesina alguna, es ms o menos igual al de la Chi
na, donde rebelin y revolucin han sido decisivas lo mismo en
los tiempos premodernos que en los recientes.
Para resumirlo con la mayor concisin posible, nos mueve el
propsito de comprender el papel de las clases altas rurales y de
los campesinos en las revoluciones burguesas que condujeron a la
democracia capitalista, las revoluciones burguesas abortadas que
condujeron al fascismo, y las revoluciones campesinas que con
dujeron al comunismo. Las formas como las clases altas rurales y
los campesinos reaccionaron al reto de la agricultura comercial
fueron factores decisivos para que se dieran determinados resul
tados polticos. Espero que en el curso de la exposicin que va a
seguir se pondr de manifiesto la aplicabilidad de aquellas eti
quetas polticas, los elementos que tienen o no en comn aque
llos movimientos en diversos pases y distintas pocas. Hay un
punto, con todo, que merece ser puesto de relieve en seguida.
Aunque en cada caso destaque una configuracin dominante, es
posible discernir configuraciones subordinadas que en otro pas
constituyen los rasgos dominantes. As en Inglaterra, durante la
ltima parte de la Revolucin Francesa y hasta despus del final
de las guerras napolenicas, existan algunos de los elementos de
una configuracin reaccionaria reconocibles como rasgos domi
nantes en Alemania: una coalicin entre las ms rancias lites te
rratenientes y las comerciales e industriales en ascenso, dirigida
contra las clases bajas ciudadanas y rurales (pero capaz a veces de
atraerse el importante apoyo de stas en determinadas cuestio
nes). De uno u otro modo, en efecto, tal combinacin reacciona
ria de elementos aparece en cada una de las sociedades estudia
das, incluso en los Estados Unidos. Igualmente el absolutismo
real en Francia muestra algunos efectos sobre la vida comercial
idnticos a los de las grandes monarquas burocrticas de la Ru
sia zarista y la China imperial. Observaciones de ese tipo acre
cientan un tanto la confianza en la posibilidad de que categoras
fundadas empricamente trasciendan los casos particulares.
Existe, sin embargo, una fuerte tensin entre las exigencias
de explicar en debida forma un caso particular y la bsqueda de
generalizaciones, en especial porque es imposible saber a ciencia
cierta cun importante puede ser un problema particular hasta
que uno ha terminado de examinarlos todos. Esa tensin es res
ponsable de una cierta falta de simetra y de elegancia en la ma
nera de presentar esta obra, que deploro, pero que he sido inca
paz de eliminar tras varias redacciones. De nuevo el paralelo con
el explorador de tierras desconocidas puede no estar de ms: no
se le pide que construya un camino real llano y directo para el
grupo de viajeros que va a seguirle. De ser su gua, se considera
r que cumple adecuadamente con su cometido si evita las prdi
das de tiempo en marchas atrs y errores de su primera explora
cin, se abstiene cortsmente de conducir a sus compaeros por
lo ms intrincado de la maleza y, mientras les va guiando con cau
tela hacia delante, les indica los pozos de lobo ms peligrosos. Si
un torpe desliz le hace caer en una trampa, puede incluso que al
gunos de los de la partida, lejos de regodearse a sus expensas, es
tn dispuestos a darle una mano para ponerle otra vez en su ca
mino. Es para un equipo as de compaeros en busca de la verdad
que he escrito este libro.

El Centro de Investigacin Rusa de Harvard me ha favorecido


con una preciosa ddiva de tiempo. Por el inters comprensivo
que me han manifestado sin el menor vestigio de impaciencia, es
toy especialmente agradecido a diversos funcionarios del Centro
durante cuyo ejercicio el libro ha sido escrito: los profesores W i-
lliam L. Langer, Merle Fainsod, Abram Bergson, director, Mars-
hall D. Shulman, director asociado. Mis numerosos descuidos
han obligado a la seorita Rose DiBenedetto a mecanografiar re
petidas veces incontables pginas del manuscrito siempre con in
alterado buen humor.
A lo largo de toda la empresa, mi excelente amigo el profesor
Herbert Marcuse me ha sostenido con su amalgama nica de c
lido aliento y de crtica penetrante. Quiz cuando ms me ha
ayudado ha sido cuando me ha credo menos. Otro buen amigo,
el difunto profesor Otto Kirchheimer, ley el manuscrito de cabo
a rabo y sac a la luz algunas tesis implcitas que despus he tra
tado de hacer explcitas. El concurso que me ha prestado Eliza-
beth Carol Moore en todos los estadios ha sido tan fundamental y
tan variado que slo un autor y marido puede apreciarlo. Ambos
nos hemos beneficiado a menudo, y en gran medida, de la inteli
gencia y la prudente inventiva de algunos de los que integran el
personal de la Widener Library, en especial del seor Foster M.
Palmer y de la seorita Y. T. Feng.
Distintos colegas con especiales conocimientos objetivos,
gracias a sus observaciones sobre captulos particulares, me han
salvado de necios errores y me han hecho sugestiones valiosas. Su
generosidad al confesarme que en esta obra han encontrado ma
teria de reflexin e incitaciones a replantearse algunos puntos en
sus respectivas especialidades ha constituido para m una recom
pensa de sumo valor. Por ms aclaraciones que hiciera constar,
enumerar aqu sus nombres les identificara en cierto modo con
mis puntos de vista y conferira a este libro una injustificada au
reola de consenso erudito. Por eso he preferido darles las gracias
privadamente. De aquellos no mencionados aqu lo mismo que
de los que s lo han sido, he aprendido que la nocin de una co
munidad de eruditos es ms que pura retrica.
\
B A R R IN G T O N M O O R E, J R .
O R G E N E S REV O LU C IO N A R IO S
D E LA D EM O C R A C IA C A PIT A L IST A
IN G L A T E R R A Y LAS C O N T R IB U C IO N E S V IO L E N T A S
AL G R A D U A L ISM O

I. IM P U L S O S A R IS T O C R T IC O S C O A D Y U V A N T E S
A LA T R A N S IC I N A L C A P IT A L IS M O E N E L C AM PO

Al acometer el estudio de la transicin del mundo preindustrial al


moderno examinando la historia del primer pas que dio el salto,
viene a la mente de modo casi automtico esta cuestin: por qu
el proceso de industrializacin en Inglaterra culmin en el esta
blecimiento de una sociedad relativamente libre? Que la Inglate
rra contempornea lo es hace ya largo tiempo, y quizs incluso
considerablemente ms liberal que los Estados Unidos en las re
as cruciales de la libertad de expresin y la tolerancia de oposi
cin poltica organizada, parece bastante claro. El componente
aristocrtico en esa actitud magnnima de las clases dominantes
es asimismo ostensible. Indicar todas las razones importantes por
las que vino a crearse tal situacin sera una tarea que ir ms all
de nuestras necesidades, aun siendo necesario contar con otras
posibles causas que las aqu investigadas a fin de mantener una
perspectiva apropiada. Este captulo se centrar en el papel parti
cular y muy significativo que las clases rurales ejercieron en la
transformacin hacia el industrialismo.
Si el nfasis puesto en las vicisitudes de nobles y campesinos
as como en las numerosas gradaciones intermedias que son un
rasgo distintivo de la sociedad inglesa procede del plan general
de este libro y de las cuestiones de que ha arrancado, otro eje de
la investigacin resulta del examen de lo dado por evidente. No
es necesario leer mucha historia inglesa, ni ser ms escptico que
en el grado prescrito en los textos standard sobre el mtodo cien
tfico, para reconocer que hay un elemento mtico en los lugares
comunes sobre la peculiar capacidad britnica de resolver sus di-
ferencias polticas y econmicas mediante procesos pacficos, lim
pios y democrticos. Tales ideas, ms que un mito, son una ver
dad parcial. Limitarse a desacreditarlas no pone en claro las co
sas. Las convenciones de los escritos histricos que inician la
crnica de la industrializacin inglesa en algn punto despus de
1750 ayudan a perpetuar esa verdad parcial iluminando la pacfi
ca historia domstica, muy pacfica en contraste con Francia, du
rante los siglos xvni y xix, y dejando en la sombra la poca de la
Revolucin Puritana o Guerra Civil.' La mera observacin de ese
hecho significa enfrentarse con la cuestin de cul ha sido el nexo
entre violencia y reforma pacfica: ante todo en las democracias
modernas y, ms generalmente, en la transformacin aqu y all
de las sociedades basadas en la agricultura, en sociedades basadas
en las tecnologas industriales modernas.
Las pugnas sociales que estallaron en la Guerra Civil inglesa
del siglo x v i i tenan sus orgenes en un complicado proceso de
cambio que haba empezado varios siglos antes. Es imposible de
cir con exactitud cundo empez, como tambin lo es probar que
deba revestir la forma de una guerra civil. Pero el carcter del
proceso en s mismo est razonablemente claro. Una sociedad
moderna y secularizada iba abrindose paso poco a poco en su ca
mino ascendente a travs de la vigorosa y muy enmaraada exu
berancia del orden feudal y eclesistico.1 Ms especficamente,
desde el siglo xiv en adelante se manifiestan algunos signos que
indican la creciente importancia del comercio tanto en el campo
como en las ciudades, la desarticulacin del feudalismo y su re
emplazamiento por la relativamente plida versin inglesa del
absolutismo real; ambos fenmenos prosiguieron en el contexto
de un conflicto religioso cada vez ms spero, en parte reflejo y
en parte causa de las ansiedades y amarguras que necesariamente
acompaan el declive de una clase de civilizacin y el ascenso de
otra nueva.
Aunque la explotacin de la lana se conociera ya en Inglate
rra de antiguo, fue a fines de la Edad Media cuando el pas se
convirti en la fuente ms rica e importante de lana fina. Las re
percusiones del negocio lanero se dejaron sentir, no tan slo en
las ciudades, sino asimismo en el campo, posiblemente an ms
en ste, y por supuesto en la poltica. Como los mercados ingle
ses de la lana estaban en el Continente, en particular en Italia y
Jos Pases Bajos, es al desarrollo de ciudades mercantiles en esos
pases donde debera acudirse para encontrar los inicios del fuer
te impulso comercial que con el tiempo iba a regir la sociedad in
glesa. Tal anlisis nos llevara demasiado lejos; para nuestros pro
psitos basta con admitir esa influencia decisiva como puro dato.
Operaron tambin otros factores importantes. En 1348-1349, la
Peste Negra seg con profunda guadaada la poblacin de Ingla
terra y redujo las disponibilidades en mano de obra. N o mucho
despus estallaron dentro de la Lollardy los primeros retum
bos de mal agero de revuelta religiosa, seguidos en 13 8 1 por una
seria rebelin campesina. Ms adelante habr ocasin de exami
nar tales conmociones entre las clases bajas y su significado.
Por ahora atenderemos sobre todo a las clases altas. Durante
la ltima parte del siglo xiv y la mayor parte del siglo xv, se fue
ron operando cambios importantes en su posicin. La tierra y las
relaciones posesionales basadas en ella cesaron en buena medida
de ser el cemento que entrejuntaba seor y hombre. Pese a que
otros aspectos del feudalismo, se mantenan vigorosos, el rey lle
vaba ya tiempo intentando con xito diverso encauzar dichos re
ajustes hacia sus propios fines, trabajndolos para reforzar su po
der. Separado de sus races en el suelo, el feudalismo se haba
vuelto parastico: sacaba su fuerza de las maniobras de los mag
nates poderosos y las contramaniobras del monarca.4
La Guerra de las Dos Rosas (1455-1485) fue para la aristo
cracia terrateniente, ms que una catstrofe natural, una catstro
fe social, una sangra que la debilit severamente y permiti a la di
nasta Tudor, que surgi del conflicto, reasumir con mayor xito el
proceso de consolidacin del poder real. Bajo Enrique VIII, cues
tiones polticas y religiosas tuvieron quiz por consecuencia que
se diera otro paso hacia la agricultura comercial. Un historiador
marxista ha sugerido que es posible que la confiscacin de los
monasterios por Enrique V III en i53 y 1539 ayudara a promo
ver nuevos propietarios rurales con mentalidad comercial a ex
pensas de la vieja aristocracia y de sus tradiciones centrfugas.5
Parece ms probable, sin embargo, que la significacin capital
del reinado de Enrique V III consisti en menoscabar uno de los
pilares del antiguo orden, la Iglesia, y en dar un ejemplo a ese
respecto que sus sucesores tendran que lamentar. Entraron en
accin movimientos ms profundos que no necesitaban ya que
los alentara la corona, la cual se enfrent cada vez ms con ellos
como a una amenaza al orden establecido.
Combinada con el estmulo ininterrumpido del negocio lane
ro, la paz tudoriana engendr un estmulo poderoso para el des
arrollo de una actitud comercial e incluso capitalista en el campo.
Junto con otras obras, el estudio no superado de R. H. Tawney
sobre la vida econmica de Inglaterra antes de la Guerra Civil
muestra que haca ya mucho tiempo que aquellas fuerzas haban
desquiciado la estructura feudal:

En los turbulentos aos del siglo xv la tierra tena an importancia


militar y social aparte su valor econmico; los seores salan a caba
llo a la cabeza de sus sbditos para convencer a un mal vecino con ar
cos y lanzas; y un gran nmero de llevadores era ms importante que
un alto rendimiento pecuniario del suelo. La disciplina tudoriana,
con su rgida prohibicin de la livety y el maintenance, sus jurisdic
ciones administrativas y su incansable burocracia, reprimi las gue
rras privadas con mano dura, y, quitndole los dientes al feudalismo,
hizo del manejo de dinero algo ms importante que el manejo de
hombres... [Ese cambio...] marca la transicin de la concepcin me
dieval de la tierra como la base de funciones y obligaciones polticas
a la moderna, que la considera como una inversin que reporta in
gresos. La propiedad rural tiende, brevemente, a comercializarse.6
Paz monrquica y lana tuvieron que combinarse de un modo es
pecfico para formar una de las fuerzas decisivas que propulsar
an a Inglaterra tanto hacia el capitalismo como hacia una revolu
cin que terminara por hacerlo democrtico. En otros Estados,
notablemente Rusia y la China, gobiernos fuertes impusieron su
mando sobre dilatados territorios. En Inglaterra, en cambio, el
hecho de que el xito de los gobernantes fuera muy limitado con
tribuy sobremanera al triunfo final de la democracia parlamen
taria. Y, por otro lado, entre negocio lanero como tal y democra
cia no hay una conexin necesaria. En Espaa, durante el mismo
perodo, el efecto de la cra de ganado lanar fue ms bien el con
trario, ya que los rebaos trashumantes y sus dueos se convir
tieron en uno de los instrumentos utilizados por el monarca cen-
tralizador en oposicin a las tendencias locales y particularistas, y
contribuyeron as al desarrollo de un absolutismo real asfixiante.7
La clave de la situacin inglesa es que la vida comercial, lo mis
mo en la ciudad que en el campo, durante los siglos xvi y x v i i se
desarroll en gran parte, aunque no enteramente, en oposicin
con la corona, por razones que se vern a su tiempo.
Bajo la presin de las circunstancias, la nocin medieval que
llevaba a juzgar los hechos econmicos conforme a su contribu
cin a la salud del organismo social entr en barrena. Ces de
creerse que el problema agrario consista en hallar el mejor m
todo posible de mantener a las gentes en la tierra y empez a con
siderarse que era cuestin de dar con la mejor manera posible de
invertir capital en ella. Se empez a tratar la tierra, cada vez ms,
como algo que poda comprarse y venderse, sujeto a uso y abuso,
en una palabra como propiedad privada capitalista moderna.
Tambin bajo el feudalismo haba existido, por supuesto, propie
dad privada en el campo. Pero, en todas las partes del mundo
donde se desarroll el feudalismo, la propiedad de la tierra haba
llevado siempre aparejadas las cargas y trabas de una gran varie
dad de obligaciones respecto a otras personas. El proceso por el
que esas obligaciones desaparecieron, y quin sali ganando o
perdiendo con el cambio, implic encrucijadas polticas de suma
trascendencia en todos los pases que conocieron el feudalismo.
En Inglaterra las novedades emergieron pronto a la superficie.
Mucho antes de Adam Smith, grupos dispersos de ingleses resi
dentes en el campo empezaron a considerar el inters privado y
la libertad econmica como la base natural de la sociedad huma
na.8 Ante el prejuicio muy extendido de que el individualismo
econmico surgi principalmente entre la burguesa, vale la pena
notar que los propietarios rurales cercadores, con anterioridad
a la Guerra Civil, proporcionaron ya a tales doctrinas subversivas
un semillero por lo menos notable.
Uno de los signos ms reveladores del cambio de perspectivas
fue el boom en el mercado de tierras que empez alrededor de
1580 y dur aproximadamente medio siglo. Las rentas anuales
subieron a un tercio del precio de venta de las fincas pocas dca
das antes.9 Semejante boom difcilmente se hubiera dado sin cam
bios estructurales de gran envergadura en la misma organizacin
de la agricultura, y puede interpretarse como una consecuencia
de tales cambios.
Los ms importantes de ellos fueron las enclomres (cercamien-
tos). Este trmino tiene diversidad de sentidos que se refieren a
hechos bastante diferentes que sucedieron todos por aquellos
tiempos y cuya importancia relativa no est enteramente clara.
Durante el siglo xvi el primordial fue el de usurpaciones consu
madas por lords o f manors o sus farm ers de la tierra sobre la que la
poblacin de aqullos tena derechos comunales o que consista
en labrantos abiertos.10 Movidos por la perspectiva de las ga
nancias que obtendran ya por la venta de lana ya por el arrenda
miento de sus tierras a los que se dedicaban a ello, con aumento
de las rentas, los seores encontraron una gran variedad de m
todos legales y semilegales para privar a ios campesinos de sus de
rechos de cultivo en los campos abiertos y asimismo de sus dere
chos a utilizar las tierras comunales para apacentar sus ganados,
recoger lea, y otros por el estilo. Aunque el rea concreta afec
tada por tales enclosures parece que fue pequea menos de una
vigsima parte del rea total de los condados que ms las sufrie
ron , ese hecho, si realmente es un hecho, no significa que la si-
tuacin en aquellas zonas no fuera grave. Del mismo modo se po
dra argir, como nota Tawney, que la superpoblacin urbana no
tiene en Inglaterra ninguna importancia puesto que el rea total
del pas dividida por la poblacin da un cociente de aproximada
mente un acre y medio para cada ser humano. L a expulsin de
un colono de cada una de cincuenta manors, y el desahucio de
cincuenta colonos de un solo manor, dan exactamente los mismos
resultados estadsticos y muy distintos resultados sociales. Al
fin y al cabo, el desorden poltico y social de aquellos tiempos
hubo de tener una base real. Los gobiernos no se arriesgan a
ofender a las clases poderosas por mero capricho, ni grandes ma
sas de hombres se amotinan por haber confundido un labranto
con un pasturaje de ovejas."
N o cabe duda que una cantidad considerable de tierra ante
riormente sujetas a normas consuetudinarias que prescriban los
mtodos de cultivo se iban convirtiendo en tierras de que los in
dividuos podan disponer a discrecin. Simultneamente la co
mercializacin de la agricultura significaba pasar del seor feudal
que, en el peor de los casos, era un tirano arbitrario, y, en el
mejor, un padre desptico a un terrateniente ms prximo a un
avisado hombre de negocios que explotaba las riquezas materia
les del dominio pensando en el provecho y el rendimiento.12 Ta
les hbitos, en el siglo xvi, no eran por entero nuevos. N i estaban
tan difundidos como lo estaran tras la Guerra Civil y durante el
siglo xvni y principios del xix. N i quedaban limitados a la aristo
cracia rural. Tambin se haban propagado entre las capas supe
riores del campesinado.
Estas estaban constituidas por \os yemrten, una clase cuyos l
mites fueron definindose poco a poco entre la pequea gentry
arriba y los campesinos menos prsperos abajo.'5 Aunque no to
dos ellos, en modo alguno, fueran poseedores de tierras francas ni
disfrutaran de los derechos modernos de la propiedad privada de
bienes races, empujaban apremiantemente en esa direccin a la
vez que se desembarazaban de las obligaciones feudales que an
subsistan.'4 Econmicamente eran un grupo de pequeos capi
talistas ambiciosos y agresivos, conscientes de que no tenan sufi
ciente sobrante para aventurarse a grandes riesgos, atentos a que
con frecuencia el provecho consiste, tanto como en el gastar, en el
ahorrar, pero determinados a sacar ventaja de toda oportunidad,
cualquiera que fuere su origen, para incrementar sus ganancias.'5
Sus posesiones podan ir de veinticinco a doscientos acres en zo
nas de labranza y hasta unos quinientos o seiscientos en terrenos
de pasto. Si bien los grandes ganaderos de ovejas podan, por su
puesto, trabajar a costes por unidad ms bajos y vender su lana con
mayores beneficios, los yeomen e incluso los campesinos menos
prsperos se dedicaban asimismo ampliamente a la cra de ove
jas.'6 Otra fundamental fuente de ingresos para la yeonuinry era el
cultivo de cereales comerciales. Los prximos a Londres y a otras
florecientes ciudades, as como los que tenan acceso al transpor
te por agua, posean sin duda enormes ventajas sobre los otros.'7
Los yeomen fueron la principal fuerza impulsora de las enclo
sures campesinas. Esos cercamientos, que perseguan ganar tie
rras para la labranza, se diferenciaron bastante de los que lleva
ron a cabo los seores dedicados a la ganadera lanar. Fueron
ante todo una forma de roturar baldos, tierras comunales, y muy
a menudo campos de vecinos, incluso de seores que no velaban
demasiado por defender sus derechos. Otras veces las enclosures
campesinas fueron convenios para consolidar parcelas y abando
nar el sistema de hazas en campos abiertos. Dentro de los lmites
de su situacin, losyeotnen sentan tambin el ansia de superar las
rutinas agrcolas tradicionales y de experimentar nuevas tcnicas
que dieran mayor rendimiento.'8
Desde el punto de vista comparativo, los yeomen del siglo xvi
equivalen un tanto a los kulaks de la Rusia de fines del siglo xix y
aun de despus de la Revolucin, si bien vivan en un medio mu
cho ms favorable a la empresa individual que sus homlogos ru
sos. Los yeomen, por regla general, son los hroes de la historia
inglesa, mientras que los kulaks son los villanos de la rusa, lo mis
mo para los conservadores que para los socialistas, contraste muy
revelador de las diferencias entre ambas sociedades y sus respec
tivas trayectorias hacia el mundo moderno.
Los que promovieron la ola del capitalismo agrario, los prin
cipales beneficiarios de la victoria sobre el antiguo orden, proce
dan de layeomanry y an ms de la aristocracia rural. Las mximas
vctimas del progreso fueron, como de costumbre, los campesi
nos corrientes. Ello sucedi as, no porque los campesinos ingle
ses fueran particularmente tercos y conservadores, se apegaran a
los hbitos precapitalistas y preindividualistas por pura ignoran
cia y estupidez, por ms que tal pareciera ser el caso para los con
temporneos. La persistencia de los viejos hbitos tuvo sin duda
un papel; pero ante ese hecho, como ante otros muchos que irn
ofrecindose en el curso de este estudio, es necesario preguntar
se por qu los viejos hbitos persistieron. La razn es bastante
fcil de advertir. Una de las caractersticas del sistema agrcola
de la Edad Media en Inglaterra, como en otras muchas partes
del mundo, era que la tenencia de cada campesino estaba for
mada por una serie de hazas estrechas desparramadas entre las
de sus iguales en campos no cerrados o abertales. Como el ga
nado paca en esos campos tras la cosecha, el tiempo de proce
der a ella deba ser aproximadamente el mismo para todos los
interesados, y las operaciones del ciclo agrcola deban estar ms
o menos coordinadas. Dentro de tales ajustes, haba cierto mar
gen para las variaciones individuales,'9 pero sobre todo una im
periosa necesidad de organizacin cooperativa que fcilmente
poda petrificarse en costumbre como la manera ms fcil de re
solver los problemas. N o cabe duda que reajustar el uso de las
hazas cada temporada, pese a que ello aconteciera alguna que
otra vez, hubiera sido una empresa muy ardua. Es tambin obvio
que los labriegos estaban interesados en seguir disponiendo de
las tierras comunales, que les proporcionaban pastos y lea su
plementarios. Mas en general, si se tiene en cuenta que los cam
pesinos ingleses se haban ganado una posicin relativamente en
vidiable amparndose en la costumbre de cada manor, no es ex
trao que consideraran el amparo de la costumbre y de la tradi
cin como el dique que podra defenderles contra la marea
capitalista invasora, de la que difcilmente estaban en condicio
nes de aprovecharse.20
A despecho de alguna que otra ayuda de la monarqua, el di
que empez a desmoronarse. Por as decir, las ovejas se comieron
a los hombres. Los labriegos fueron ahuyentados de la tierra; lo
mismo las hazas aradas que las tierras comunales, convertidas en
dehesas. Un solo pastor poda encargarse de apacentar los reba
os sobre la tierra que antes haba alimentado a muchos seres hu--
manos.21 Evaluar tales cambios con toda justeza es probablemen
te imposible, aunque no cabe duda que fueron sustanciales.
Ahora bien, como el mismo Tawney pone sumo cuidado en su
brayar, las aguas que en el siglo xvi agrietaron el dique no fueron
ms que un chorro delgado en comparacin con el torrente que
lo destruira tras la Guerra Civil.
As pues, en Inglaterra, los principales promotores de lo que
culminara en una sociedad moderna y secularizada fueron ante
todo, a la sazn, hombres de comercio, tanto en el campo como
en las ciudades. En vivo contraste con lo que sucedi en Francia,
aqullos empujaron hacia delante por s mismos, y no escudn
dose en un patrocinio real paternalista. Aveces, claro est, algu
nos cooperaron de buen grado con la corona, si haba pinges
beneficios que ganar con ello. Sin embargo, especialmente al
avecinarse la Guerra Civil, los ciudadanos acaudalados se volvie
ron contra los monopolios reales, que sentan, si no como cade
nas para la produccin, por lo menos como barreras para sus
ambiciones.22 La corona, bajo Isabel y los dos primeros Estuar-
do, realiz algunos esfuerzos para mitigar los efectos de tales
tendencias sobre los campesinos y las clases ms pobres de las
ciudades. Grandes masas de campesinos, desaposentados y a la
deriva, constituan cada vez ms una amenaza para el orden es
tablecido, hasta el punto de producirse revueltas intermitentes.23
Un historiador concienzudo califica la poltica real de poltica de
benevolencia espasmdica. Durante la Tirana de los Once
Aos, cuando Carlos I gobern sin Parlamento por medio de
Strafford y Lad, el afn de benevolencia fue quiz ms vigoro
so. Tribunales reales como la Star Chamber y la Court o f Re-
quests dieron al campesino la nica proteccin que obtuvo con
tra las enclosures.4
A la vez, para imponerse, la corona no se olvid de llenar sus
arcas con multas. Como quiera que fuere, una imposicin vigoro
sa estaba fuera de su alcance. A diferencia de la monarqua fran
cesa, la corona inglesa no haba sido capaz de montar una maqui
naria administrativa y legal que, independiente y eficaz, hiciera
acatar su voluntad en el campo. Los que velaban por el orden en
el campo eran por lo general miembros de la gentry, o sea aque
llos, precisamente, contra quienes iba dirigida la poltica protec
tora de la corona. La consecuencia capital de sta era, entonces,
enemistarse con los que propugnaban el derecho de cada cual a
hacer lo que quisiera de su propiedad. La poltica real favoreca
que los elementos ciudadanos y rurales de mentalidad comercial,
unidos ^a por otros muchos vnculos, se aglutinaran en una opo
sicin coherente contra la corona.1* En el sector agrario, la pol
tica agraria de la casa Estuardo constituy un rotundo fracaso y
contribuy a precipitar la Guerra Civil, un conflicto entre dere
chos individuales y autoridad real, concebida, en ltimo extremo,
como basada en una sancin religiosa.26 Llegados a este punto,
debera estar razonablemente claro de qu derechos individuales
se trataba y que no eran, a buen seguro, los de las masas campesi
nas, con todo aplastante mayora de la poblacin de Inglaterra.

2. A S P E C T O S A G R A R IO S D E L A G U E R R A C IV IL

A la luz de los antecedentes generales expuestos, parece que son


escasos los motivos para poner en duda la tesis de que elementos
de mentalidad comercial entre las clases altas rurales, y en menor
proporcin entre los yeomen, fueron una de las principales fuer
zas que se opusieron al rey y a las tentativas reales de preservar el
antiguo orden, y por lo tanto causa importante, aunque no ni
ca, de que estallara la Guerra Civil. E l desarrollo del comercio en
las ciudades durante los siglos xvi y x v i i proporcion al campo
ingls un mercado para los productos agrcolas, con lo cual se
puso en marcha en el propio campo un proceso que conducira a
la agricultura comercial y capitalista. La intrusin de influencias
comerciales cre una nueva situacin cada vez ms extendida a la
que los diferentes grupos dentro de cada una de las clases agrarias,
ninguna de las cuales se distingua con rasgos muy acusados de
las otras o de las urbanas, se adaptaron en distintas formas y con
grados de xito diversos. Los aristcratas titulados, con costosos
hbitos de pompa y relacionados con la corte, fueron en general
los menos capaces de cambiar, si bien algunos se adaptaron.27 El
cuerpo rural cuyos miembros ms emprendedores se adaptaron
con pleno xito fue el grupo amplio y algo difuso situado bajo los
pares y sobre losyeomen, en otras palabras, la gentry. Pero su xi
to no se debi por entero a las meras actividades agrcolas. La
gentry, de miras progresivas, tena toda suerte de conexiones per
sonales y de negocios con las capas superiores ciudadanas o bur
guesa, en el sentido ms riguroso del trmino.28 De la gentry
como clase procedieron, pues, los representantes ms destacados
de aquella tendencia histrica decisiva que modificara la estruc
tura de la sociedad rural de Inglaterra. En cuanto al contraste de
tipos de economa, estructura social, y actitudes correspondien
tes, entre la gentry y la aristocracia rural, se dio una pugna entre
economas de diferentes tipos, que se correspondan ms estre
chamente con peculiaridades regionales que con divisiones so
ciales. Hubo bastantes miembros de la gentry que se estancaron o
fueron cuesta abajo. Sera fcil encontrar terratenientes nobles
que andaron con el tiempo, y sacaron el mejor partido de sus
propiedades.29 Los miembros de la gentry que se estancaron
fueron, claro est, los relativamente poco emprendedores que no
supieron manipular su situacin econmica en el campo y care
can de tiles conexiones urbanas de naturaleza comercial y ofi
cial. Esos growlers and grumblers (gruones y rezongones)
proporcionaran parte del elemento radical en que se apoyaron
Cromwell y la Revolucin Puritana, aunque el mpetu de sta
brot ante todo de ms abajo de la escala social.3 Por el impacto
del comercio y de alguna industria, la sociedad inglesa estaba,
pues, transformndose de arriba abajo dejando bolsas de descon
tento radical producidas por las mismas fuerzas que por algn
tiempo ocuparan el primer plano. Como veremos, secuencias si
milares de desenvolvimientos son tambin caractersticas, a
grandes rasgos, de las otras grandes revoluciones modernas, la
francesa, la rusa y la china. En ese proceso general, cuando el an
tiguo orden se desintegra, sectores sociales afectados negativa
mente por tendencias econmicas de larga duracin sacan la ca
beza y realizan buena parte de la violenta faena sucia de des
truir el anden rgime, despejando el camino para instituciones de
nuevo cuo.
En Inglaterra la ms notable faena sucia de tal tipo fue el
acto simblico de decapitar a Carlos I. La exigencia de juzgar al
rey sali en primer lugar del ejrcito. Las influencias populares
eran en l bastante intensas. Procedan de estratos inferiores a la
gentry, muy probablemente de menestrales urbanos y labriegos.51
Por la poca de la ejecucin, Cromwell y sus oficiales haban lo
grado ya refrenarlas. En cuanto a la ejecucin misma, tuvo que
ser impuesta en el Parlamento prcticamente a punta de espada.
As y todo, un nmero respetable de sus miembros (cuarenta y
nueve) se negaron a juzgar al rey; los que firmaron la orden de
muerte sumaron cincuenta y nueve. Hay indicios de preponde
rancia de la gentry menos acaudalada entre los regicidas, y de la
ms rica entre aquellos que se negaron a juzgar al rey. La imbri
cacin entre ambos grupos, sin embargo, era considerable; un
anlisis sociolgico mecnico no cerner al justo los sentimientos
polticos del momento.52 Cabe suponer que la monarqua consti
tucional hubiera podido advenir de otro modo. Pero la suerte de
Carlos I fue una tremenda advertencia para el futuro. Ningn rey
ingls posterior tratara ya de reintroducir seriamente el absolu
tismo real. La tentativa de Cromwell de establecer una dictadura
parece un mero intento de recomponer la situacin a posteriori y,
de hecho, no puede compararse con la fase semidictatorial de la
Revolucin Francesa, en que an se dio mucha destruccin del
anden rgime. Los campesinos y la plebe urbana, por otro lado,
que corrieron con la faena sucia en las dems revoluciones, no
se significaron durante la Guerra Civil Inglesa, salvo en ciertos
breves actos simblicos muy importantes.
Innovadores y tradicionalistas se hallaban unidos por muchos
vnculos, incluidos temores comunes frente a las capas inferiores,
la baja suerte. Tales vnculos ayudan a explicar por qu las ali
neaciones de clase estuvieron lejos de ser claras en aquella revo
lucin. Carlos I hizo como mejor pudo para cortejar a la gentry, y
consta que consigui atrarsela en una escala muy amplia.55 A
despecho de la oposicin de los Estuardo a las endosares, el apoyo
de buena parte de la gentry rica a la causa real no puede sorpren
der demasiado. Difcilmente cabra esperar de gentes acomoda
das como eran aqullas que tuvieran la conciencia laxa cuando se
trataba de dar un puntapi a dos de los mximos puntales, rey e
Iglesia, que sostenan el orden social. A la larga, transformados
stos, ms de acuerdo con sus necesidades, volveran a darles la
bienvenida. En las tres otras grandes revoluciones mencionadas,
as como en la Guerra Civil Norteamericana, se iba a manifestar
la misma actitud ambigua respecto a los aspectos del antiguo or
den que sostenan los derechos de propiedad. La poltica de los
dirigentes de la rebelin, por el contrario, fue clara y sin rodeos.
Se opusieron a toda interferencia en los derechos de propiedad
de los seores rurales por parte del rey y de los radicales de las ca
pas bajas. En julio de 16 4 1, el Long Parliament aboli la Star
Chamber, la ms eficaz arma monrquica contra los seores ru
rales cercadores, a la vez que smbolo relevante del poder real
arbitrario. Las amenazas radicales desde dentro del ejrcito de
los levellers y diggers fueron desviadas por Cromwell y sus colabo
radores con firmeza y habilidad.34
Existen an otros factores que explican que la Revolucin
Puritana no desembocara en ningn momento en una pugna
bien definida entre estratos superiores e inferiores. En el conflic
to se combinaron cuestiones econmicas, religiosas y constitu
cionales. N o se dispone de suficientes datos para sealar conclu
yentemente hasta qu punto coincidieron: la base social del
puritanismo est por analizar. Pero los indicios son de que, en di
versos momentos, se produjeron cristalizaciones de la opinin en
torno a ellas. De ah que, al desplegarse los avatares dramticos
de la Revolucin y encontrarse enfrentados los individuos con
acaecimientos que no podan controlar y cuyas implicaciones no
podan prever en otras palabras, al avanzar y retroceder el pro
ceso de polarizacin revolucionaria, muchos de ellos, ya en en
cumbrada ya en humilde posicin, se sintieran terriblemente
apurados y slo pudieran decidirse con enormes dificultades. Le
altades personales podan arrastrarles en direccin opuesta a
principios que slo seguan a medias, y viceversa.
En el plano econmico, la Guerra Civil no produjo un tras
paso masivo de la propiedad rural de un grupo o clase a otro. (A
ese respecto, todo indica que se ha entendido mal a Tawney.) Sus
efectos sobre la posesin de tierras frieron an menores, proba
blemente, que los de la Revolucin Francesa, para la cual la in
vestigacin moderna ha ratificado la tesis polmica de Tocquevi-
lle de que el desarrollo de una clase de campesinos propietarios,
lejos de ser la consecuencia de la venta de haciendas de migrs,
precedi a la Revolucin. En Inglaterra, el bando parlamentario
anduvo crnicamente corto de dinero y financi la guerra en par
te usufructuando la administracin de los dominios de los realis
tas, en parte confiscndolos directamente. Agentes realistas se las
arreglaron para readquirir algunos dominios, aun contribuyendo
con ello al financiainiento de sus enemigos. Los dominios recu
perados despus fueron muchos ms. Un estudio de esas transac
ciones en la Inglaterra sudoriental, cuyo autor cree que puede te
ner aplicaciones ms amplias, muestra que ms de las tres cuartas
partes de las haciendas vendidas bajo la Commonwealth volvie
ron a sus propietarios con la Restauracin. Las otras haban sido
ya recuperadas antes de 1660. Los adquiridores de tierras de la
corona y de la Iglesia no parecen haber sido capaces de retener
las tras la Restauracin, aunque Thirsk no da estadsticas sobre
este particular.15
Tales constataciones, sin embargo, no se aducen en apoyo de
la tesis de que la Revolucin Puritana no fue en absoluto una re
volucin. Sus consecuencias revolucionarias fueron profundas y
duraderas en el rea de la legislacin y de las relaciones sociales.
Con la abolicin de la Star Chamber, los campesinos perdieron
su amparo capital contra el incremento de las enclosures. Es cier
to que bajo Cromwell, especialmente en la ltima fase del man
do de the major generis, se hicieron an algunas tentativas para
atajar sus efectos. Pero fue ya el ltimo esfuerzo en ese sentido.56
Aunque puedan caber dudas sobre las caractersticas sociales de
aquella gentry que sostuvo la revolucin, est muy claro quin
sali ganando con la victoria. Con la Restauracin el endoser
arroll todos los obstculos, si bien los plenos efectos de ello
tardaran algn tiempo en dejarse sentir.57 Tronchando el poder
del rey, la Guerra Civil haba removido la principal barrera con
tra el seor rural cercador y, simultneamente, preparado a
Inglaterra para el gobierno de un comit de seores rurales,
designacin poco lisonjera, pero que cuadra bastante bien al Par
lamento del siglo xvm.
Los crticos que califican la Guerra Civil de revolucin bur
guesa llevan razn cuando argumentan que el conflicto no vino a
parar en la toma del poder poltico por la burguesa... Las clases
altas rurales, como veremos, retuvieron firmemente el control
del aparato poltico no tan slo durante el siglo xvm, sino inclu
so tras el bil de reforma de 1832. N o obstante, si se atiende a las
realidades de la vida social, semejante circunstancia resulta tri
vial. Influencias capitalistas haban penetrado en el campo, y lo
haban transformado a fondo, mucho antes de la Guerra Civil. La
conexin entre seores rurales cercadores y burguesa lleg a
ser tan ntima, que a menudo se hace difcil determinar dnde
empiezan los unos y acaban los otros en los crculos familiares
tan ramificados de entonces. El resultado de aquel conflicto fue
una abrumadora, si bien incompleta, victoria para la democracia
parlamentaria y el capitalismo coligados. Como puntualiza un
historiador moderno, el orden aristocrtico sobrevivi, pero
transformado, pues el dinero, ms que el nacimiento, fue ahora
su base. Y el Parlamento mismo se convirti en un instrumento
de capitalistas terratenientes, whigs y tories, y de sus conexiones y
aliados, cuyos intereses promovi ahora el Estado sin vacilar.8
Para hacerse cargo de la magnitud de las consecuencias de la
Guerra Civil, es necesario alejarse de los detalles y echar un vis
tazo hacia delante y hacia atrs. E l principio fundamental de la
sociedad capitalista es que el uso sin restricciones de la propiedad
privada para el enriquecimiento personal, a travs del mecanismo
del mercado, produce riqueza y prosperidad en constante au
mento y en beneficio de toda la sociedad. En Inglaterra ese esp
ritu triunf, a la larga, por mtodos legales y pacficos, los
cuales, no obstante, durante el siglo xvm y principios del xix,
quiz llegaron a causar en realidad ms violencia y sufrimientos
que la misma Guerra Civil, tanto en el campo como en las ciuda
des. Si bien el impulso originario hacia el capitalismo es probable
que hubiera nacido en las ciudades en tiempos remotos de la Edad
Media, continu obrando despus en el campo tan fuertemente
como en las ciudades, de las que aqul reciba una corriente de
aire perpetua que le comunicaba las llamas que devoraban el anti
guo orden. Los principios del capitalismo y la democracia parla
mentaria son diametralmente antitticos a los que sustituyeron,
superados en gran medida durante la Guerra Civil: autoridad de
base divina en poltica, y produccin para satisfacer las necesida
des, ms que para el provecho individual, en economa. Sin el
triunfo de aquellos principios en el siglo xvu, es difcil imaginar
cmo hubiera podido la sociedad inglesa modernizarse pacfica
mente en la medida que tal proceso fue de veras pacfico du
rante los siglos xvni y xix.

3- E N C L O S U R E S V D E S T R U C C I N D E L C A M P E S IN A D O

La violencia revolucionaria puede contribuir tanto como la re


forma pacfica al establecimiento de una sociedad relativamente
libre, y en Inglaterra fue, en efecto, el preludio de una transfor
macin ms pacfica. Pero no toda violencia con relieve histrico
adopta la forma de una revolucin. Puede darse tambin, y en
gran escala, dentro del marco de la legalidad, incluso de una le
galidad encaminada con derechura hacia la democracia constitu
cional occidental. Tal fue el caso de las enclosures que siguieron a
la Guerra Civil y continuaron producindose al principio de la
era victoriana.
Medio siglo atrs, muchos eruditos vean en los cercamientos
del siglo xvm el principal resorte de que se vali una aristocracia
rural casi todopoderosa para destruir al campesinado indepen
diente de Inglaterra.*9 La erudicin posterior, lenta y paciente
mente, ha ido astillando esa tesis. Pocos historiadores profesio
nales, excepto tal vez algunos marxistas, la aceptaran en la
actualidad. Es incuestionable que la antigua interpretacin peca
de errnea en muchos detalles y resulta dudosa en ciertos puntos
cruciales de la argumentacin central. Con todo, los autores de
antao hacan hincapi en un punto que a menudo desaparece en
las exposiciones ms recientes: las enclosures fueron el golpe de
gracia para la estructura entera de la sociedad campesina inglesa
encarnada en la aldea tradicional.
Como hemos visto, la sociedad campesina haba sufrido agre
siones mucho antes ya del estallido de la Guerra Civil. La guerra
elimin al rey como ltima proteccin que le quedaba al campe
sinado contra los despojos de las clases altas rurales. Si bien la bu
rocracia de los Tudor y los Estuardo no haba sido muy eficaz,
por lo menos haba procurado contener la marea de cuando en
cuando. Tras la Restauracin y la Gloriosa Revolucin de 1688,
postreros retumbos del terremoto, Inglaterra se estabiliz en el
siglo xviii bajo el gobierno del Parlamento. Aunque el rey no
fuera en modo alguno un mero figurante, no intent ya interfe-
rirse en la progresin de las enclosures. E l Parlamento era ms que
un comit de seores rurales; los intereses comerciales urbanos
tenan en l, como mnimo, alguna representacin indirecta a
travs del corrompido sistema de representacin municipal.40 La
administracin local, con la que los campesinos estaban en con
tacto directo, se hallaba ms firmemente an que antes en manos
de la gentry y de la aristocracia titulada. A medida que avanzaba el
siglo xviii, la tramitacin de asuntos pblicos en las parroquias,
que en nmero de unas quince mil formaban las clulas del cuer
po poltico de Inglaterra, se llev cada vez ms a puertas cerradas,
hasta perder todo vestigio del carcter popular y democrtico
que pudiera haber tenido durante la Edad Media.4'
Fue el Parlamento, por otra parte, quien acab por controlar
la tramitacin de las enclosures. Formalmente, los procedimientos
por los que un seor rural haca aceptar una enclosure por, decre
to del Parlamento eran pblicos y democrticos. En la prctica,
sin embargo, los grandes propietarios de haciendas dominaban
los procedimientos del principio al fin. Para que el Parlamento
aprobara una propuesta de enclosure, se requera el consentimien
to de tres cuartas partes a cuatro quintas partes. Pero qu
consentimiento? La respuesta debe buscarse en los bienes, no en
las personas. Los sufragios no se contaban, sino que se pesaban.
Un gran propietario poda hundir a una comunidad entera de pe
queos propietarios y colonos.42
La supremaca poltica y econmica de los grandes seores ru
rales durante el siglo xvm era en parte el resultado de tendencias
muy anteriores a la Guerra Civil, sobre todo la autoridad de nota
bles locales y la ausencia de un fuerte aparato burocrtico que la
refrenara, incluso bajo los Tudor y los Estuardo. Y los efectos de la
propia Guerra Civil, en vivo contraste con los de la Revolucin
Francesa, haban sido robustecer en gran manera la posicin de las
clases altas terratenientes. Ya ha habido ocasin de aducir algunos
datos que indicaban que el cambio en la distribucin de la propie
dad de la tierra durante la Revolucin Puritana haba sido relativa
mente pequeo.43 Con slo dos excepciones, todas las grandes fa
milias radicadas en 1640 en los condados de Northamptonshire y
Bedfordshire se hallaban todava all un siglo ms tarde.44
La aristocracia rural de Inglaterra, habindose adaptado tem
prano al mundo del comercio, hasta el punto de llegar a tomar la
delantera en la marcha hacia Ja nueva era, no fue arrastrada por las
convulsiones que acompaaron el cambio. Aunque en el siglo xvm
su entrelazamiento con la burguesa fue menor que bajo Isabel y
los primeros Estuardo, la conexin entre una y otra clase continu
siendo estrecha.45 Como ha observado sir Lewis Namier, las clases
dirigentes inglesas del siglo x v i i i no fueron agrarias como sus
contemporneas de Alemania; la civilizacin que crearon no fue ni
urbana ni rural. N o vivan ni en castillos fortificados, ni en manor
hottses, ni en palacios erigidos en las ciudades (como en Italia), sino
en casas solariegas ubicadas en sus dominios.46
Existe amplio acuerdo entre los historiadores acerca de que el
perodo que va poco ms o menos desde 1688 hasta el final de las
guerras napolenicas fue la edad de oro de las grandes haciendas
rurales. En partes sustanciales del pas, se ensancharon stas a
costa, algunas veces, de la pequea gentry, y en especial de los
campesinos. Nadie ha tomado an la voz para negar la importan
cia fundamental de las enclosures o que innumerables campesinos
perdieron sus derechos sobre los terrenos comunales de las alde
as al ser stos absorbidos por los grandes seores rurales. Fue
aqulla una poca de perfeccionamiento de las tcnicas agrcolas:
incremento del uso de fertilizantes, nuevos cultivos, rotacin de
cultivos... Los nuevos mtodos no podan aplicarse en los cam
pos sujetos a las reglas de la explotacin comunal; los gastos que
exigan resultaban ms penosos para el agricultor de escasos, o
hasta medianos, recursos. N o cabe duda que el aumento en ex
tensin de las granjas se debi, en gran parte, a los mayores be
neficios y menores costos de las unidades ms extensas.47
Los contemporneos fueron conscientes de esas ventajas, que
les entusiasmaron quizs en demasa. Como su equivalente en
las ciudades, y de hecho como todos los revolucionarios modernos,
el capitalista rural justificaba la miseria que causaba apelando a los
beneficios que procuraba a la sociedad, a la par con sus inmensas
ganancias personales. Sin tales ideas de beneficio para la sociedad
y los sustanciales elementos de verdad que contenan, sera impo
sible comprender la implacabilidad del movimiento cercador.48
Hasta aqu he hablado como si el capitalista rural hubiera
sido una sola persona. En realidad fueron dos: el gran propieta
rio de tierras y el gran farm er arrendatario. E l primero era un
aristcrata que no trabajaba con sus manos y que a menudo con
fiaba los detalles prcticos de la administracin a un mayordomo,
si bien por lo general lo vigilaba de cerca. Antes de examinar los
pliegos oficiales, Walpole lea los informes de su mayordomo. La
contribucin del gran seor rural al desarrollo de la agricultura
capitalista, en aquella etapa, fue sobre todo legal y poltica; era l,
por lo comn, quien estatua las enclosures. Careciendo de siervos
para trabajar la tierra, solan arrendarla a grandes granjeros que
la llevaran. Muchos de stos utilizaban mano de obra asalariada.
Bastante al principio an del siglo xvm, los propietarios de tie
rras estaban ya bien enterados de lo que era una buena hacien
da. Era la llevada por grandes granjeros que tuvieran doscientas
o ms acres, pagaran sus rentas regularmente y mantuvieran la
posesin en buen estado. Los tres mtodos ms importantes de
desarrollo en ese perodo fueron todos ellos medios al servicio de
tal finalidad consolidacin de las haciendas, enclosure y reem
plazamiento de los contratos de arrendamiento vitalicios por
contratos de duracin limitada a aos y en la prctica estuvie
ron relacionados unos con otros de muy diversas maneras.49 Los
grandes farm ers pagaban una contribucin econmica. Aunque
los propietarios corrieran con las cargas de gravosos impuestos,
los renteros se hallaban en una posicin suficientemente slida
para imponerlo , raras veces proporcionaban a stos capital de
explotacin.?0 Tampoco se esperaba de ellos que lo hicieran. Con
todo, los grandes renteros, junto con los ms ricos poseedores de
tierras francas, y no el clebre puado de audaces seores rura
les, fueron los autnticos pioneros del desarrollo agrcola, a jui
cio de un historiador reciente.?1
El espacio de tiempo en que tales cambios se produjeron con
mayor rapidez y profundidad no est del todo claro. Parece muy
probable, sin embargo, que el movimiento de enclosure acumul
considerable fuerza alrededor de 1 760. Cobr quiz su mxima
aceleracin durante las guerras napolenicas, para extinguirse
despus de 1832, habiendo contribuido entre tanto a cambiar el
campo ingls ms all de todo clculo. E l alza de precios de los
alimentos y probablemente tambin las dificultades para obtener
mano de obra parecen haber sido los principales factores que in
dujeron y compelieron a los seores rurales a ensanchar sus po
sesiones y a racionalizar la manera de cultivarlas.52
As pues, en partes sustanciales de Inglaterra, al hacerse ms
extenso el gran dominio y ser dirigido cada vez ms, segn prin
cipios comerciales, la comunidad campesina medieval qued, fi
nalmente, destruida. Es bastante probable, aunque no del todo
seguro, que la ola de enclosures parlamentarias durante el siglo
xviii y principios del xix signific tan slo dar sancin legal a un
proceso de erosin de la propiedad campesina que haca ya algn
tiempo que vena desarrollndose.53 Por la experiencia de otros
pases, sabemos que la intrusin del comercio en una comunidad
campesina pone en marcha casi siempre una tendencia a la con
centracin de la tierra en menor nmero de manos. Tal tenden
cia haba sido perceptible en Inglaterra al menos desde el siglo
xvi. En el corazn de un rea duramente golpeada por la enclosu
re, el 70 por ciento de las tierras de una aldea haban sido ya se
paradas de la economa campesina antes que el Parlamento de
cretara la enclosure del lugar. Hacia 1765 slo tres familias de cada
diez ocupaban tierras en aquella rea con creciente industria. El
resto eran braceros, calceteros, pequeos artesanos. Setenta pe
queos campesinos, de menos de un centenar, posean menos de
la quinta parte de todas las tierras, mientras que una docena de
familias selectas posean tres quintas partes.54 Una situacin simi
lar debi de prevalecer en la mayora de las zonas duramente su
jetas a la enclosure en la segunda mitad del siglo xvm. Si, para ha
cerse cargo del rea afectada, uno mira un mapa de Inglaterra
sombreado de acuerdo con las reas totales de los condados don
de tuvo lugar la enclosure de campos comunales, comprueba que
estuvo sujeta a ella ms de la mitad del pas. Aproximadamente la
mitad, a su vez, de esta rea, sobre todo en los Midlands pero con
una amplia lengua que se extiende hacia el Norte, sufri el im
pacto ms fuerte, con proporciones de un tercio a una mitad, e
incluso ms, de las reas totales de los condados.55
Como acostumbra a suceder en los cataclismos sociales de esa
naturaleza, el destino de los que salieron perdiendo en la transfor
macin es muy difcil de discernir. En el curso de los procedi
mientos de enclosure, aquellos que tenan derechos de propiedad
que defender pudieron, por lo comn, capear mejor el temporal
que aquellos que no los tenan. Con todo, muchos pequeos pro
pietarios debieron soportar gravosas costas conexas a los procedi
mientos de enclosure, as como desembolsos de capital para cercar
con seto y abrir zanjas, lo cual hizo precaria su situacin.56 Aque
llos cuyos derechos de propiedad eran tenues o inexistentes no
aparecen en la documentacin histrica, precisamente porque ca
recan de derechos de propiedad que defender. Esos trabajadores
sin, o casi sin, tierras, junto con los pequeos llevadores que des
aparecieron con la consolidacin (de las haciendas), representan
las verdaderas vctimas de la enclosure y, si no se les tiene en la
mente constantemente, pueden ser tambin las vctimas del mto
do estadstico.57 Dentro de esas capas ms bajas, antes de la en
closure, haba existido cierta variedad en la posicin econmica y
legal. Las familias ms pobres los cottagers, por ejemplo ten
an una pequea vivienda y el derecho de cultivar algunas piezas de
tierra y quizs, adems, de criar una vaca, algunas ocas, un cerdo...
Por lo general, hombres y bestias se haban ganado una existencia
en la que los derechos sobre los terrenos comunales desempea
ban un papel importante. Para los cottagers y, ciertamente, para los
braceros sin tierras que tan slo disfrutaban de uso consuetudina
rio, y no legal, de los terrenos comunales, la prdida de tal dere
cho o privilegio significaba el desastre. La apropiacin por los
propietarios legales de prcticamente la totalidad de lo^ baldos
comunales para usar de ellos en exclusiva significaba que la cor
tina que separaba al ejrcito creciente de braceros de la proleta-
rizacin completa haba sido arrancada. Era, sin duda, una leve y
esculida cortina... pero exista, y privarlos de ella sin proporcio
narles un sustitutivo implicaba la exclusin de los braceros de los
beneficios que slo su intensificado laborar haca posibles.58 Las
gentes humildes situadas en las bajuras de la colectividad rural
quedaron, pues, marginadas, y pasaron o bien a engrosar el nuevo
ejrcito de braceros rurales, necesario por algn tiempo a fin de
dotar a las enclosures de setos, zanjas y caminos o para llevar ade
lante las nuevas prcticas agrcolas, que an no era posible ejecu
tar con maquinaria que ahorrara mano de obra, o bien a unirse a
los miserables obreros en ciudades opresoras. La erudicin mo
derna tiende a creer que los desposedos cottagers y braceros sin
tierras preferan de ordinario permanecer en el campo, y que los
que se convertan en obreros industriales eran el excedente no
absorbido.59 En general, sin embargo, slo los jvenes, los solte
ros y los artesanos estaban dispuestos a abandonar el suelo natal
y los nuevos patronos industriales slo queran individuos
como ellos. Los hombres maduros con familia no eran tan adies-
trables ni tan capaces de erradicarse del tejido de la vida rural.
Permaneciendo en el campo, podan recurrir a su ltimo dere
cho el derecho al socorro de pobres.60
En una aldea del Leicesterhire, como en millares de otras
parroquias de los Middlands y el Sur, los cercamientos de cam
pos comunales, junto con la ruina del estado llano y las exigencias
de una economa monetaria, llevaron consigo un ininterrumpido
aumento de las contribuciones de pobres, que, hacia 1832, de
ban alcanzar a tener casi la mitad de las familias de la aldea en
cobranza regular del socorro de pobres y muchas ms cobrando
socorro intermitente. En el siglo anterior esas mismas familias
haban sido pequeos granjeros que se bastaban a s mismos o cot
tagers no en exceso apurados, que podan obtener lo necesario
para vivir en una economa de campos libres.61 All donde el sis
tema de campos libres haba funcionado plenamente bien, como
para suministrar en cantidad suficiente lo que se necesitaba, ha
ba constituido la base de cierta igualdad econmica aldeana.
Haba servido tambin para reforzar la red de relaciones sociales
basada en la divisin del trabajo que haba sido en realidad la so
ciedad de la aldea. Cuando, en el pasado, la sociedad de la aldea
haba sido fuerte, los campesinos haban luchado vigorosamente,
y con algn xito, para defender sus derechos. En el siglo x v h i ,
tras el golpe de gracia de las enclosures y las influencias comercia
les, los pequeos granjeros dejaron de resistir, no se batieron ya.62
Parece, pues, bastante claro que, al desaparecer los terrenos co
munales y empezar a imponerse en el campo un nuevo sistema
econmico, la vieja comunidad campesina, finalmente, cedi y
pas a desintegrarse.63
Echando una mirada retrospectiva al movimiento de enclosu
re en conjunto y teniendo en cuenta los resultados de la investi
gacin moderna, parece asimismo harto evidente que, junto con
la expansin de la industria, los cercamientos fortalecieron en
gran manera a los propietarios rurales ms poderosos y descala
braron al campesinado ingls, eliminndole como factor de la
vida poltica britnica. Desde el punto de vista de los procesos
tratados aqu, es ste, por encima de todo, el punto decisivo. Ade
ms, al campesino sobrante, le daba lo mismo si el tirn de las
ciudades o fbricas era ms o menos importante que el empujn
que le expulsaba de su mundo rural. A fin de cuentas, en uno u
otro caso, estaba atrapado entre alternativas que significaban de
gradacin y sufrimiento comparadas con la vida tradicional de la
comunidad aldeana. Que la violencia y la coercin que produje
ron tales resultados tuvieran lugar durante un largo espacio de
tiempo, y casi por entero dentro del marco de la ley y el orden,
que contribuyeran a la larga a establecer la democracia sobre una
base ms firme, todo ello no debe ocultarnos la masiva violencia
ejercida por las clases altas contra las bajas.

4. G O B IE R N O A R IS T O C R T IC O P A R A E L C A P IT A L IS M O T R IU N F A N T E

El siglo xix, por el contrario, se caracteriz por la transformacin


pacfica; durante su transcurso, la democracia parlamentaria fue
establecindose con firmeza y amplindose de precedente en
precedente. Antes de examinar qu papel desempearon los cam
bios agrarios en ese proceso, conviene hacer una breve pausa y
considerar cmo la violencia de los siglos x v i i y xvm abierta y
revolucionaria en el primero, ms disimulada y legal, pero no por
eso menos violenta, en el segundo haban preparado el camino
para la transicin pacfica del xix. Romper la conexin entre am
bos procesos sera falsificar la Historia. Afirmar que aqulla, de
algn modo, e necesaria e indispensable, justificar el presente
por el pasado con un argumento que es imposible comprobar.
Todo lo que puede hacer el historiador social es apuntar una co
nexin contingente entre cambios en la estructura de la sociedad.
Puede que el legado ms importante del pasado violento fue
ra el haberse fortalecido el Parlamento a expensas del rey. El he
cho de que el Parlamento existiera significaba que se contaba con
una institucin flexible que constitua, tanto una arena en la cual
poda integrarse a nuevos elementos sociales a medida que plan
teaban sus exigencias, como un mecanismo institucional para
componer pacficamente los conflictos de intereses entre los dis
tintos grupos. Si bien el Parlamento, tras la Guerra Civil, haba
quedado ante todo como un instrumento de las clases altas rura
les con mentalidad comercial, no era tan slo eso; como iba a
mostrar la experiencia, poda llegar a ser mucho ms. E l haber
desarrollado aquella clase una base econmica que la haba con
ducido a oponerse violentamente a la corona antes de la Guerra
Civil tuvo mucho que ver con la vigorizacin del Parlamento,
punto que se ver ms claro cuando ser posible comparar el cur
so de los hechos en Inglaterra con otros casos en que ello no su
cedi. El fuerte tono comercial en la vida de las clases altas rura
les, lo mismo de la gentry que de la nobleza titulada, llev tambin
aparejado que no existiera ninguna falange demasiado compacta
de oposicin aristocrtica al progreso de la misma industria. A
pesar de que algunos de sus miembros expresaran a menudo sen
timientos adversos, se puede afirmar con justicia que el sector
ms influyente de las clases altas rurales actu como una avanza
da poltica del capitalismo comercial e industrial. As continuaban
actuando, slo que de nuevas maneras, durante el siglo xix.
La otra gran herencia era la destruccin del campesinado.
Por brutal y despiadado que parezca el concluirlo, hay razones de
peso para sostener que contribuy al cambio democrtico pacfi
co en la misma medida, quiz, que la pujanza del Parlamento.
Implic que la modernizacin pudiera avanzar en Inglaterra sin
el inmenso fondo de fuerzas conservadoras y reaccionarias que
ha existido, en determinados momentos, en Alemania y el Japn,
para no mencionar a la India. Tambin, por supuesto, que la po
sibilidad de revoluciones campesinas a la manera de Rusia y de la
China no entrara ya en el orden del da de la Historia.
A fines del siglo xvni y principios del xix, la victoria de la de
mocracia parlamentaria no tena, ciertamente, nada de inevita
ble. Es improbable, en efecto, que la gran mayora de los indivi
duos tuvieran ni la nocin ms vaga de qu podan significar tales
palabras y de qu clase de sociedad se dibujaba en el horizonte. El
comercio, durante el siglo xvin, haba hecho progresos conside
rables. Se manifestaban ahora los primeros signos de conflicto
entre los intereses rurales y los relativos al comercio. Elementos
influyentes de ste trataban de promover una poltica exterior
agresiva en pos de materias primas y mercados, mientras que gran
parte de la gentry se resista a pasar adelante por miedo de contri
buciones ms elevadas, en una poca en que la contribucin terri
torial era la mxima fuente de rentas pblicas. Entre tanto empe
zaban a hacerse or voces radicales que denunciaban la necesidad
de revisar la anticuada estructura social de Inglaterra, en especial
su corrompido Parlamento. El clich de que la poltica del siglo
xvm fue un batallar de camarillas sin autnticos puntos en dispu
ta es simplemente falso. Existan las mismas tensiones entre nue
vas y antiguas formas de sociedad y de civilizacin que en el siglo
x v i i , traspuestas a una nueva era, aunque quiz sea exagerado afir
mar que, tras la prdida de las colonias americanas, Inglaterra es
taba a dos dedos de la accin revolucionaria/4
El estallido de la Revolucin Francesa puso fin a toda espe
ranza de reforma. Ms especficamente, tan pronto como la Re
volucin Francesa dej atrs su fase liberal, cuando la huida de
Luis X V I a Varennes y su nueva captura arrancaron el velo de
ilusiones sobre expectativas liberales y la Revolucin empez a
entrar en una fase radical, los que simpatizaban con ella en In
glaterra se encontraron en una posicin cada vez ms embarazo
sa. Pitt el Joven cort toda especulacin sobre reforma. Inglate
rra empez a entrar en una fase de represin que se prolong
hasta despus de las guerras napolenicas. Su caracterstica fun
damental fue que las clases altas, tanto en las ciudades como en
el campo, cerraron filas en torno de lemas patriticos y conser
vadores contra la amenaza del radicalismo y la tirana franceses y
contra la ms remota de que sus privilegios peligrara^.95 Si la
amenaza de revolucin y dictadura militar no se hubiera desva
necido con la batalla de Waterloo, es sumamente improbahle
que Inglaterra hubiera reanudado en el siglo xix aquellos pasos
lentos y titubeantes hacia la reforma poltica y social que haba
interrumpido a fines del x v h i . Que existieran regmenes acepta
bles en Europa y no se cerniera, por lo tanto, desde sta ninguna
amenaza era uno de los requisitos previos para la evolucin de
mocrtica pacfica de Inglaterra.
Para comprender por qu la fase reaccionaria fue relativa
mente breve y por qu el movimiento hacia una sociedad ms li
bre rebrot durante el siglo xix, es necesario llevar la atencin
ms all de las clases terratenientes. Estas haban alcanzado el c
nit de su poder, econmico y poltico a la vez, antes del cambio
de siglo; su desenvolvimiento posterior combina defensa y con
cesiones, otorgadas tanto ms fcilmente cuanto el proceso de
erosin fue pausado y su base econmica qued firme. Las habi
tuales metforas mecnicas son aqu engaosas. Aunque los ele
mentos urbanos capitalistas subieron, las clases rurales supe
riores no cayeron al menos no por largo tiempo. Hacia el fi
nal de las guerras napolenicas, los ms modernos de aqullos
haban alcanzado ya considerable fuerza gracias a sus realizacio
nes econmicas, las cuales, como subrayan los historiadores de
nuestros das, tenan detrs una dilatada historia. Les haba sido
allanado el camino durante el liderazgo de las clases terratenien
tes. Los capitalistas ingleses del siglo xix no tuvieron que apelar
a nada parecido a Prusia y sus Ju n ker para dar cima a la unidad
nacional, romper las barreras internas al comercio, establecer un
sistema legal uniforme, circulacin monetaria moderna, y otros
requisitos previos para la industrializacin. Haca ya mucho
tiempo que se haba racionalizado el orden poltico y creado mi
Estado moderno. Slo con un mnimo de ayuda de ese Estado,
lograron, en su calidad de primera burguesa plenamente capita
lista, convertir gran parte del globo en rea comercial propia.
Pese a los perjuicios que le ocasionaron transitoriamente las gue
rras napolenicas, el capitalismo industrial ingls consigui ex
tenderse, en general por medios pacficos, y as absorber los re
cursos forneos y convertir a Inglaterra, durante el siglo xix, en
el taller del mundo. Las otras tareas capitalistas, como el acre
centamiento de la disciplina obrera, los lderes industriales ingle
ses fueron tambin capaces de llevarlas a cabo por su propia
cuenta, slo con un mnimo de ayuda del Estado y de la aristo
cracia rural. Se vieron obligados a ello, por cuanto el aparato re
presivo del Estado ingls era relativamente dbil a consecuencia
de la Guerra Civil, con la prematura evolucin de la monarqua
que haba trado, y de depender ms de la armada que del ejrci
to. En contrapartida, la ausencia de una monarqua fuerte apoya
da en el ejrcito y la burocracia, como en Prusia, hizo ms fcil el
desarrollo de la democracia parlamentaria.
Mientras tanto la gentry terrateniente y los elementos situa
dos ms arriba que ella en la escala social tenan an firmemen
te en sus manos las palancas del poder poltico. Nutran los ga
binetes, monopolizaban la representacin de las zonas rurales, y
aun se sentaban en el Parlamento como representantes de las
ciudades. A nivel local, su influencia segua siendo muy grande.
Como ha indicado un historiador de nuestros das, la antigua
clase dirigente controlaba todava con firmeza el poder a me
diados del siglo xix. E l sistema poltico an era, en considera
ble medida, el juguete de la nobleza y de la gentry, y en particu
lar de los propietarios hereditarios de los grandes dominios.
El ncleo de ese sistema no comprenda quiz ms de mil dos
cientas personas.66
Por otro lado, no obstante, tales estratos rectores manejaban
las palancas del poder dentro del contexto de enrgicos desafos
de otras clases. Poner tan slo de relieve su posicin privilegiada
en el aparato poltico formal, e incluso en el informal, dara una
impresin engaosa de la potencia de la gentry y de la nobleza.67
Aunque el bil de Reforma de 1832, que dio el voto a los capita
listas industriales, decepcion las esperanzas y demostr infunda
dos los temores de, respectivamente, los ms ardientes abogados
y los ms acrrimos adversarios de aqulla, su aprobacin no deja
de significar que la burguesa haba enseado los dientes.68 Lo
mismo se puede decir de la derogacin de las Com Latos (leyes
sobre cereales) en 1846. Las clases altas rurales no sufrieron
ningn desastre, pero conocieron los lmites de su poder.
Tampoco ante la agitacin cartsta, durante la dcada 1838-
1848, surgi una poltica de reaccin muy dura, intransigente.
Cierto es que el gobierno conservador, espoleado por la reina
Victoria y el duque de Wellington, recurri a las tropas, abri co
rrespondencia privada en busca de informacin y enjuici a algu
nos de los adalides de la conspiracin que el jurado trat con
lenidad , y asimismo que aprovech la ocasin para desencade
nar un ataque contra la prensa radical del momento. Pero los
whigs, que ocuparon el poder al principio y al final de dicho per
odo, fueron mucho ms tolerantes. Lord John Russell, ministro
del Interior, prohibi toda interferencia a los grandes mtines
cartistas celebrados en otoo de 1838. Excepto en determina
das fases relativamente breves, el gobierno whig prest muy poca
atencin a los cartistas. Los papeles privados de Russell no con
tienen sino una referencia ocasional a su movimiento. La nica
efusin de sangre se dio cuando veintids cartistas fueron muer
tos a tiros en un tumulto, episodio que tuvo lugar, irnicamente,
pocos das despus de que el fiscal de la corona de los whigs se
enorgulleciera de que se haba suprimido el movimiento sin de
rramar ni una sola gota de sangre.6
AI desarrollar el movimiento cartista intentos armnicos
de violencia, pona a dura prueba los principios liberales. E l tra
to relativamente suave que le dispensaron las clases dirigentes
puede imputarse a tres factores. En primer lugar, a que entonces
exista una fuerte corriente de opinin favorable a hacer algo para
aliviar la miseria de las masas, a la vez que marcadamente adver
sa a recurrir a la fuerza. Esa corriente de opinin es atribuible, a
su vez, a la experiencia histrica de Inglaterra, cuando menos a
partir de la Revolucin Puritana. Russell era un whig doctrinario
consagrado al ideal de la libertad y ansioso de evitar todo atenta
do a la libre discusin de las cuestiones polticas.70Y, en tercer lu
gar, cabe que, al combinarse una legislacin que tenda a mejorar
la situacin de los pobres con un giro favorable de la situacin
econmica, el movimiento cartista perdiera gas antes de haber
llegado a constituir una amenaza realmente seria.
La situacin inglesa durante la primera mitad del siglo xix, y
aun hasta bastante despus, contrasta vivamente con la que se ob
serva en Alemania, donde en aquel mismo perodo de tiempo (y
tambin ms tarde) una burguesa mucho ms dbil se apoyaba
en la aristocracia rural para protegerse contra el descontento po
pular e imponer las medidas polticas y econmicas necesarias
para la modernizacin. En Inglaterra los intereses terratenientes
se enzarzaron, hasta cierto punto, en una contienda de populari
dad con la burguesa para ganarse el apoyo de las masas. Despus
de 1840 la clase de los propietarios rurales encontr en el soste
nimiento de las leyes sobre las fbricas una forma adecuada de
responder a los ataques de los industriales contra las Com Laws,
aunque convendra notar que hubo clarividentes partidarios de
reducir la jornada laboral entre los mismos industriales.71
As pues, el tema de la oposicin acrrima al progreso de la
democracia parlamentaria no constituy sino una corriente rara
y menor entre la aristocracia rural de Inglaterra en el siglo xix.7
N o es posible encontrar en la historia inglesa el equivalente de
aquellos conservadores alemanes cuyos representantes parla
mentarios se pusieron en pie para mostrar su encendido aplauso
al desafo resonante de Herrn von Oldenburg auf Januschau: E l
rey de Prusia y Kaiser de Alemania debe estar siempre en condi
ciones de decir a cualquier teniente: Tome diez hombres y fusi
le al Reichstag!.73
Una de las razones por que semejante escena parece incon
gruente con la Inglaterra del siglo xix es que, a diferencia de los
Junker, la gentry y la nobleza de Inglaterra no tenan gran nece
sidad de confiar en palancas polticas para apuntalar una posi
cin econmica tambaleante. N i siquiera la abolicin de las
Com Laws tuvo los efectos calamitosos pronosticados por algu
nos. Si acaso, las condiciones de la agricultura despus de 1850
fueron ms bien mejores que antes. Los precios seguan au
mentando. La administracin de las haciendas se acercaba cada
vez ms a la de las empresas capitalistas a medida que los encar
gados se esforzaban por sacar ventaja de los grandes progresos
en tcnicas agrcolas llevados a efecto en las dcadas preceden
tes. Hubo ah, claro est, considerables diferencias. En los sec
tores cimeros, confiar gran parte de la responsabilidad a un
agente fue una costumbre bastante extendida. De esa manera el
propietario ganaba tiempo libre para el deporte, la cultura y la
poltica, al paso que el cometido del agente adquira muchas de
las cualidades de una profesin liberal. El gran seor rural, con
todo, tomaba las decisiones principales o asuma la responsabi
lidad de ellas, y no dejaba para los agentes sino la rutina. Para la
gentry, la alternativa ms bien estaba entre una administracin
solcita por s mismos o, por el contrario, confiarla a abogados
de las ciudades, que a menudo ignoraban las peculiaridades ru
rales y que se hacan ricos as pensaban algunos de los miem
bros de aqulla a costa de la pobreza de los propietarios.74 Par
tcipes del avance general de la era victoriana y dadas a adquirir
de continuo caracteres burgueses y capitalistas, las clases altas ru
rales de Inglaterra tenan muchas menos razones que sus equiva
lentes continentales para oponerse al progreso del capitalismo y
de la democracia.
En el siglo xix, como ya antes, los lmites entre la nobleza
acaudalada y la gentry, por un lado, y los sectores ms elevados
del mundo de los negocios y de las profesiones liberales, por el
otro, eran desdibujados e inciertos.75 En numerosos casos indivi
duales, resulta muy difcil determinar si una persona pertenece a
una u otra de aquellas categoras. Esa dificultad, la desesperacin
de todos aquellos que emprenden un anlisis estadstico de la es
tructura de las clases en Inglaterra, constituye en s misma uno de
los datos ms importantes sobre tal estructura.76
Cabe la posibilidad de que, cuantitativamente, la osmosis entre
mundo de los negocios y aristocracia rural en el siglo xix no fuera
muy distinta en Inglaterra y en Alemania. Hay incluso algunas ex
ploraciones estadsticas que indican, cosa bastante sorprendente,
que fue ms intensa en Prusia. Un investigador afirma que ha lo
grado averiguar que, en una dilatada serie de aos antes de 19 18, la
Cmara de Diputados prusiana inclua entre sus miembros algo
ms de un 78 por ciento, por trmino medio, procedentes de la bur
guesa (Biirgerttim) y la nobleza nueva. En la diplomacia y la admi
nistracin, por otro lado, autnticas claves del poder en Alemania,
las proporciones de elementos no nobles eran, respectivamente, de
un 38 y un 43 por ciento. Para Inglaterra, cierto estudio del Parla
mento durante los aos 1841-1847 halla tan slo un 40 por ciento
de miembros relacionados con el mundo de los negocios, mientras
que el 60 por ciento restante no estaban unidos a l por ningn vn
culo.77 El manejo de tales datos plantea espinosos problemas tcni
cos; por ejemplo, si las cifras totales estadsticas de cada pas son re
almente comparables. Es apropiado poner uno al lado de otro, el
40 por ciento del Parlamento ingls relacionado con el mundo de
los negocios y el 78 por ciento de la Cmara de Diputados prusiana
procedente del Biirgerttim? Soy escptico sobre el particular; creo,
por el contrario, que ni siquiera si pudiramos resolver los proble
mas tcnicos habramos avanzado demasiado.
Una medida cuantitativa, por s misma, nos dice bien poco
acerca de la anatoma social y el funcionamiento de las distintas
partes de la sociedad. En la Prusia del siglo xix, los miembros de
la burguesa que se asociaron con la aristocracia abrazaron, por lo
general, los hbitos y las actitudes de esta ltima. La relacin en
tre ambas clases en Inglaterra tuvo un signo casi opuesto. Por lo
tanto, aunque dispusiramos de una medida tcnica perfecta que
diera una lectura numrica idntica de la cantidad total de fusin
en Inglaterra y Prusia, caeramos en un error catastrfico si dij
ramos que los dos pases se comportaron de modo parecido. Las
estadsticas, cuando abstraen de la esencia de la situacin el todo
del contexto estructural en que la osmosis social tuvo lugar, tien
den un lazo al lector incauto. Vale la pena recalcarlo porque las
estadsticas estn ahora de moda. Los hombres que detentan el
poder no necesariamente lo ejercen en inters, tan slo, de la cla
se de que proceden, sobre todo en las situaciones de transicin.
Tambin en Inglaterra se dio cierta tendencia a la adopcin
de caracteres aristocrticos por la lite comercial e industrial. To
dos los anlisis de la Inglaterra anterior a 19 14 , y segn y como
incluso ms all de aquel hito, dan fuertemente la impresin de
que el poseer acres de csped que allanar con el rodillo y una casa
en el campo era indispensable para la preeminencia poltica y so
cial. Sin embargo, a partir aproximadamente de la dcada de
1870, los dominios rurales dejaron, cada vez ms, de ser los fun
damentos del poder poltico para convertirse en meros smbolos
de preeminencia social.
En parte porque el fin de la Guerra Civil Americana y el em
pleo del buque de vapor haban empezado a hacer asequibles en
Europa los cereales norteamericanos, sobrevino entonces una
depresin agrcola que pas a erosionar seriamente la base eco
nmica de los estratos rurales superiores.78 Ms o menos lo mis
mo sucedi en Alemania, y ser de nuevo instructivo contemplar
a Inglaterra sobre el fondo de aqulla. All los Ju n ker pudieron
servirse del Estado en sus esfuerzos para preservar su posicin y,
asimismo, para formar un frente agrcola unido con los campesi
nos propietarios del resto de Alemania. En ningn momento
atraves Alemania por una experiencia comparable a la abolicin
de las Com Laws. En vez de ello, los sectores principales de la in
dustria forjaron el matrimonio del hierro y el centeno (plena
mente consumado por el arancel de 1902), del que sacaron, como
su parte en el negocio, un programa de construccin naval. La
coalicin entre los intereses de los Junker, del campo y de la in
dustria en torno de un programa de imperialismo y reaccin
tuvo, en conjunto, resultados desastrosos para la democracia ale
mana. En la Inglaterra del siglo xix, tal amalgama, no se produ
jo. Los programas polticos imperialistas tenan ya en Inglaterra
mucha historia detrs. Eran una alternativa, quizs incluso un
apndice de los programas librecambistas, ms que un fenmeno
social completamente nuevo que surgiera del capitalismo avanza
do.79 Ante los problemas agrcolas, los gobiernos conservadores
de 1874-1879 no tomaron sino tmidas medidas paliativas; los li
berales, de 1880 en adelante, o dejaron que las cosas siguieran su
curso o atacaron activamente los intereses agrarios.80 La norma
fue dejar que la agricultura se las apaara por s misma, es decir,
se suicidara de una manera decorosa confortada por algunas l
grimas retricas. Difcilmente se la hubiera abandonado as a su
suerte sin la circunstancia de que a la sazn haca ya tiempo que
los estratos superiores de Inglaterra no eran ya agrarios. El cen
tro de la actividad econmica haba pasado a la industria y al co
mercio. Disraeli y sus sucesores demostraron que, con alguna
que otra reforma, se poda mantener y sostener una base popular
para el conservadurismo dentro de un contexto democrtico.
Iban a sobrevenir an conflictos, como cuando Lloyd George
carg la mano sobre la nobleza terrateniente en su presupuesto
de 1909 y ello provoc una crisis constitucional. Pero por enton
ces, pese al furor de los sectores afectados, el problema agrario y
la cuestin del poder de la aristocracia rural haban quedado en
segundo trmino para ceder el paso a nuevas cuestiones, en espe
cial cmo incorporar el obrero al consenso democrtico.
Si echamos una mirada retrospectiva al conjunto del siglo
xix, qu factores se destacan como responsables del progreso de
Inglaterra hacia la democracia? Los herederos de un pasado vio
lento han sido ya mencionados: un Parlamento relativamente
fuerte e independiente, influencia del comercio y la industria,
con su propia base econmica, ningn problema campesino se
rio. Otros factores son especficos del siglo xix. Gobernando
dentro del contexto de un capitalismo industrial en rpido des
arrollo, las clases rurales superiores integraron a los nuevos ele
mentos en sus filas a la vez que competan con ellos en busca del
apoyo popular o, por lo menos, evitaron un descalabro con
concesiones oportunas. Tal poltica era necesaria por no existir
un aparato de represin eficaz. Era, adems, posible, por cuanto
la posicin econmica de las clases dirigentes se desgast lenta
mente y de una manera que les permiti pasar de una base eco
nmica a otra con slo un mnimo de dificultades. Por ltimo, ta
les orientaciones tan necesarias como posibles se materializaron
gracias a que lderes prestigiosos vieron y manipularon los pro
blemas harto correctamente y a tiempo. N o hay ninguna necesi
dad de negar la significacin histrica de los hombres de Estado
moderados e inteligentes. Es preciso, sin embargo, atender a la
situacin dentro de la que se movieron, una situacin creada en
gran medida por hombres que haban sido tambin inteligentes,
pero muy poco moderados.
I. C O N T R A S T E S C O N IN G L A T E R R A Y C A U SA S Q U E LO S O R IG IN A R O N

Entre los factores decisivos en el desarrollo de la democracia en


Inglaterra figuraron, como hemos visto, la independencia de la
gentry y la nobleza rurales respecto a la corona, su adopcin de la
agricultura comercial, en parte como respuesta al ascenso de una
clase mercantil y manufacturera con slida base econmica pro
pia, y la desaparicin del problema campesino. La sociedad fran
cesa entr en el mundo moderno por un camino muy distinto.
En vez de abrirse paso a brazo partido hacia un alto grado de in
dependencia, la nobleza francesa, o ms especficamente su sec
tor cimero, se convirti en una escolta decorativa del rey. Pese a
la inversin de esa tendencia en la segunda mitad del siglo xvni,
la consecuencia final fue la destruccin de la aristocracia! En vez
de una clase alta rural que recurriera a la agricultura comercial a
la manera inglesa, en la Francia de la monarqua borbnica en
contramos primordialmente una nobleza que viva de lo que po
da sacar de las obligaciones que gravitaban sobre los campesinos.
En lugar de la destruccin de la propiedad campesina, observa
mos su consolidacin gradual, lo mismo antes que despus de la
Revolucin. E l comercio y la fabricacin franceses marcharon
rezagados con respecto a Inglaterra. Desde el siglo xvi hasta el
xvin inclusive, las principales variables estructurales y tendencias
histricas que caracterizaron a la sociedad francesa del anden r-
gime difirieron en gran manera de las de Inglaterra. Cmo y por
qu hubo cierta semejanza en el resultado poltico final durante
los siglos xix y xx constituye, junto con algunas de las diferencias
importantes, el enigma central que voy a tratar de descifrar en
este captulo. Toda vez que sin la Revolucin es muy improbable
que se hubiera llegado a ninguna semejanza, aquel gran aconteci
miento ser el tema central de mi anlisis.

,
En comparacin con su equivalente en Inglaterra durante el
siglo x v i i i la nobleza francesa viva en gran parte de los dere
chos percibidos en especie o en metlico de sus campesinos.
Los orgenes de tal diferencia arrancan de suficientemente atrs
en las nieblas de la primitiva historia francesa para hacer des
aconsejable que un aficionado trate de mirrselos muy de cerca,
sobre todo desde el momento que el gran historiador francs
Marc Bloch prefiri levantar las manos de la empresa antes que
apuntar una explicacin. M e limitar, pues, a decir que, aproxi
madamente a fines del siglo xiv y durante el siglo xv, haban
empezado ya a aparecer muchos de los rasgos fundamentales.
Ante todo que el seor consagraba relativamente poca atencin
al cultivo de su dominio estricto, ms bien poco extenso, y que
parece habrsele encogido an al ir cediendo fracciones de l en
pequeas parcelas a los campesinos a cambio de una parte de la
cosecha. De ser posible, el seor prefera arrendar su tierra en
bloque y, en muchos casos, en condiciones que indican que es
peraba recobrarla en el futuro. Pero ello no siempre era posible.
El noble se encontraba a menudo muy lejos guerreando y, por
otro lado, era difcil hallar mano de obra para trabajar la tierra.
L a mejor solucin, al menos para muchos, parece haber sido
descargarse lo ms posible de las responsabilidades del cultivo
en renteros que llevaran grandes unidades o, con mayor fre
cuencia, directamente en el campesino. Algn tiempo antes la
nobleza francesa haba empezado a adquirir un rgimen jurdi
co ms preciso mediante reglas estrictamente definidas en tr
minos de ley.1
Esos dos rasgos de un rgimen legal ms definido aunque
lejos de estar tan claro como el agua y de dependencia de los
tributos campesinos iban a diferenciar la nobleza francesa de la
gentry inglesa para el resto de sus das. Ya en fecha bastante tem
prana, el campesino francs haba conseguido escapar de la servi
dumbre personal, sobre todo aprovechndose de la demanda de
mano de obra en el campo, que aument cuando el desarrollo de
las ciudades ofreci la posibilidad de ganarse la vida de otra ma
nera. Por los tiempos de la Revolucin, los campesinos estaban
cerca de poseer derechos de propiedad de factoJ
Debajo de esa continuidad, hubo tambin importantes ele
mentos de cambio. El sistema de grandes posesiones territoriales
trabajadas por siervos, como acabamos de ver, empez a sufrir
modificaciones no ms tarde de la segunda mitad del siglo xiv. Al
final de la Edad Media y durante los comienzos de la era moder
na, en especial quizs en el curso del siglo xvi, cuando un au
mento en la afluencia de oro y plata parece haber hecho subir los
precios, hay indicios de cierta crisis en los ingresos seoriales.
Amplios sectores de la nobleza militar, la noblesse d'pe, resulta
ron duramente afectados. Ello debi de hacer ms fcil para los
reyes y sus talentosos ministros extender la autoridad real, proce
so que culminara en el largo reinado de Luis X IV (16 4 3-1715).
La nobleza, por supuesto, no acept su suerte pasivamente.
Frente a la catstrofe, muchos nobles intentaron volver grupas,
dejar de ser rentiers y reconstituir, bajo su propio control, los do
minios. Pero, por lo general, les faltaba para ello la base econ
mica, como la produccin lanera que hizo posible semejante po
ltica en Inglaterra.
Los miembros de la burguesa que haban hecho dinero en las
ciudades y empezado a adquirir tierras de los nobles en apuros
tuvieron algo ms de xito. El proceso se inici en el siglo xv y
prosigui hasta el final del siglo x v i i i . Gracias a esa afluencia de
caudales, se produjo cierta reconstitucin de los dominios rura
les, con lo cual se cre en algunas partes de Francia una nueva si
tuacin que presentaba semejanzas con la de Inglaterra, por
cuanto los nuevos propietarios vivan en sus haciendas y las ad
ministraban pensando en los beneficios. Pero la afinidad es su
perficial. En la Francia del siglo x v i i , e incluso con posterioridad,
los beneficios no procedan de la venta de productos en el mer
cado, sino de percibir rentas de, los campesinos. Como observ
Bloch, la fortuna que pudiera producir una gran hacienda proce
da de percibir una serie de pequeos tributos, algunos de ellos
en especies, de una serie de pequeas unidades. Aunque en oca
siones se delegara la responsabilidad en un intermediario, las me
jores perspectivas de xito dimanaban de una administracin cui
dadosa, detallada y ms bien pleitista.5
Era una situacin ideal para los abogados, y en ms de un as
pecto. Los cada vez ms extendidos tentculos de la burocracia
real necesitaba abogados en su pugna con la nobleza vieja. Y los
burgueses ricos que adquiran tierras escalaban crculos sociales
ms altos o por serles concedida nobleza o por compra de un
puesto burocrtico (office o charg).6Aunque la noblesse de robe fue
ra a menudo enojosa para el rey slo Luis X IV supo tratarla a
su tiempo con deliberado desdn , proporcion uno de los
principales instrumentos al absolutismo en su pugna con las ten
dencias localistas y con la nobleza militar. Dadas las pinges ga
nancias que se solan alcanzar en la burocracia real, especialmen
te en el siglo x v i i i al aflojarse el control del rey, es probable que
sus atractivos sirvieran para menoscabar cualquier tendencia a di
rigir las haciendas segn los criterios ingleses.
En todo caso, el retorno al gran dominio constituy un fe
nmeno relativamente limitado. N o fue, ni de lejos, tan comn en
Francia como en Inglaterra o en el Este de Alemania. Grandes
sectores del pas siguieron en manos de los campesinos. As pues
el sistema, en conjunto, se caracteriz por la coexistencia de gran
des y pequeas unidades.7 Francia no experiment un vasto movi
miento cercado. En lneas generales, el gran propietario tena
inters en preservar las tenencias campesinas, desde el momento
que le proporcionaban la base de su propia existencia.8 Slo en la
segunda mitad del siglo x v i i i empez la situacin a cambiar.
La decadencia de la noblesse d'pe formaba parte del mismo
proceso por el que el rey consolidaba y extenda su autoridad. En
el curso del siglo xvi, y en los siglos subsiguientes, el rey despo
sey a los nobles de muchas de sus funciones judiciales, reclut
soldados y colect contribuciones en sus tierras, intervino con
frecuencia en sus asuntos, y les forz a someterse a sus parlamen
tos.9 En los tiempos de Luis X IV Ia nobleza pareca haber que
dado reducida a un papel de fastuosa indolencia en Versalles o
bien al de vegetar plcidamente en las provincias. Esa impresin,
sin embargo, es algo engaosa. Es cierto que el Rey Sol la hizo en
extremo inofensiva. Pero debi pagar ciertas costas que slo en
parte resultaban ventajosas para la corona. Pudo conseguir para
muchos de los miembros de aqulla buenos puestos en la Iglesia,
que reportaban enormes ingresos, entonces mucho mayores in
cluso que los del Estado. A cambio de esa colaboracin de la Igle
sia hacindose cargo de un sector de la nobleza, el rey protegi a
la Iglesia contra la hereja.10 LTna de las consecuencias fue la re
vocacin del Edicto de Nantes. En segundo lugar, la corona de
bi pagar con la guerra. Si bien Luis X IV barri a la nobleza del
centro del gobierno, dej en sus manos tanto el ejrcito como la
Iglesia.11 La guerra perpetua constitua el perpetuo tema de con
versacin entre la nobleza cortesana, y ayudaba a crear una at
msfera de lealtad al rey.12
En Versa 11 es, el sistema de vida que compela al consumo os
tentativo arruin a muchos nobles. La encuesta de Colbert, lleva
da a cabo a travs de los intendentes, revel asimismo en las pro
vincias una pobreza muy extendida.11 De ah que sea tentador
establecer una conexin entre el absolutismo reai y el no afianza
miento de la agricultura comercial como factores que se afirma
ron uno a otro durante un largo perodo de tiempo. Hasta hace
bastante poco, la contraposicin por los historiadores de una aris
tocracia brillante y parastica en Pars al noble rural que se des
moronaba orgullosamente en el campo en medio de una agricul
tura estancada tenda a explicar as el trasfondo de la Revolucin y
la desaparicin de la aristocracia por violencia revolucionaria. El
trabajo de investigacin del erudito norteamericano Robert Fors-
ter, publicado desde 1960, ha modificado en gran manera esa ima
gen familiar. Al ponernos en condiciones de determinar ms pre
cisamente las diferencias estructurales entre la modernizacin del
campo ingls y la del francs, ha hecho una contribucin de sumo
valor para comprender el trasfondo y las consecuencias eje la Re
volucin. Como el papel de la agricultura comercial es bsico para
el eje de la argumentacin del presente libro, ser oportuno hacer
una pausa para examinar la situacin de cerca.

2. L A R E S P U E S T A N O B IL IA R IA A L A A G R IC U L T U R A C O M E R C IA L

En lo que concierne a las ltimas dcadas del siglo x v i i y la pri


mera del siglo x v i i i , hay pocos motivos para dudar de la tesis de
que el impulso hacia la agricultura comercial fue dbil compara
do con el que se dio en Inglaterra, y no slo entre la nobleza, sino
en Francia en conjunto. Al igual que en Inglaterra, el problema
agrcola clave era el de abastecer de grano a las clases que com
an pan pero no cultivaban trigo. La produccin de cereales pre
sentaba un cuadro global de estancamiento roto por cierto im
pulso hacia la produccin para el mercado en los alrededores de
las grandes ciudades. En tales reas, los mximos beneficiarios
parecen haber sido los campesinos ms ricos, con preferencia a la
aristocracia rural. Generalmente no se extendan ms all de las
vecindades de unas pocas grandes ciudades y de ciertos depsitos
para la exportacin en las fronteras. Slo Pars form un hinter
land notable. La mayor parte del territorio sacaba sus provisiones
de reas inmediatas.'4
La concepcin general que se tena del problema del grano
consista en regular un abastecimiento limitado obtenido de un
rea limitada. La succin de las contadas grandes ciudades se sen
ta sobre todo en tiempos de escasez, y entonces como un factor
disruptivo.'5 En las ltimas dcadas del siglo xvn y a principios
del siglo xviii, los mercaderes y sus agentes en algunas localida
des, en especial las cercanas a Pars, adoptaron la prctica de re
correr el campo para comprar cualquier excedente que pudieran
hallar. Tal prctica despert grandes rencores por representar un
trastorno de las fuentes locales de abastecimiento; se extendi en
oposicin a la costumbre reinante y, asimismo, a la legislacin."*
Aunque los propietarios de dominios ricos podan recibir grano
en concepto de derechos feudales y disponer de l a travs de co
misionistas en las ciudades, era prctica muy comn comprar gra
no de los campesinos ms pudientes, claro indicio de que stos
competan con xito con los nobles por un mercado limitado.'7 Si
acaso existieron en Francia, en las dcadas finales del siglo xvn y
en la primera del xvm , terratenientes emprendedores que acerca
ran un plano a otro a la manera inglesa, han pasado inadvertidos
a los historiadores. Posiblemente hubo unos cuantos. Pero es su
mamente improbable que tuvieran la menor importancia. Duran
te el siglo xviii, al subir de punto los alicientes del comercio, los
nobles franceses respondieron de un modo enteramente distinto.
Si slo se considerara el trfico del grano, se correra el ries
go de dar una impresin muy engaosa. E l vino fue un producto
comercial, y de enorme importancia. De hecho el vino fue para la
agricultura francesa, quizs incluso para el conjunto de la socie
dad francesa, lo que la lana para la agricultura y la sociedad in
glesas en los siglos xvi y xvn. Un estudioso amante de las esta
dsticas ha calculado que, durante los ltimos tiempos del anden
regime, en un ao ordinario, Francia produca vino suficiente
unos treinta millones de hectolitros para proporcionar carga-
ment a la totalidad de la flota mercante britnica de entonces.'8
Era tan imposible para un francs beber todo el vino que poda
producir como para un ingls llevar toda la lana de las ovejas que
poda criar. De ah que el cultivar la vid y el criar ovejas significa
ran igualmente ser empujado hacia el mercado, pasar a depender
de los derechos de reyes y cancilleres y tratar de influir en ellos,
hallar mtodos eficaces y congeniar con los libros de cuentas ms
que con el beau geste, la espada, la largesse y otras actitudes aristo
crticas. Pero las similitudes no van ms all, no afectan a lo que
realmente importa.
Las consecuencias econmicas y polticas de la vinicultura y
la cra de ovejas son muy distintas. En lo que parece haber sido
un arranque de entusiasmo galo, combinado con la mana esta
dstica norteamericana, el eminente historiador econmico fran
cs C .E . Labrousse se ha esforzado por demostrar con copiosas
estadsticas que una prolongada depresin en la economa del
vino constituy un factor decisivo para el atraso de la economa
francesa en general y el estallido de la Revolucin. Los resulta
dos, a mi entender, son ms aplastantes que convincentes. El
nexo con el atraso industrial no queda demostrado. Los dos in
gentes estudios de Labrousse, tan slo una pequea parte de la
totalidad de la empresa tal y como haba sido planeada original
mente, se limitan casi por entero a aspectos agrcolas. Aunque sea
agradable ver en el consumo de vino una cura, cuando menos po
tencial, del atraso econmico, algunos hechos aducidos por el
mismo autor indican que, para la Francia del siglo x v h i , tal pers
pectiva era poco realista. Las nueve dcimas partes del vino pro
ducido, estima Labrousse, se consuman en la propia Francia. El
cultivo de la vid estaba difundido por toda Francia: de las treinta
y dos gnralits o divisiones fiscales del anden rgime, slo tres si
tuadas en el Norte y en el Noroeste no eran zonas productoras de
vino.'9 Malos transportes, cultivo de la vid extendido por todo el
pas, la mayor parte del vino bebida en la propia Francia; todos
esos hechos inducen a concluir que la mayor parte del vino era
vin ordinaire, probablemente bastante ms detestable que el de
hoy en da, y no un producto de lujo que posibilitara ganar fortu
nas y sostener la economa.
Los vinos que proporcionaban un buen rendimiento comer
cial parecen haber sido producidos en las mismas reas limitadas
de Francia que ahora. La favorable circunstancia de su proximi
dad al transporte martimo debi de conferir una enorme venta
ja al puerto de Burdeos durante el siglo xvm. E l vino depar la
base econmica para el auge, durante el siglo xvm , de una noble
za provinciana muy prspera y fuertemente orientada hacia el
comercio en Burdeos y sus cercanas. Las uvas se transmutaban
en oro, y el oro en formas muy atractivas de cultura que iban des
de las bailarinas hasta el Esprit des Lois de Montesquieu. (Ese des
tacado filsofo fue ocasionalmente para la industria vincola lo
que los modernos llamaran un cabildero.)20 De suyo, sin em
bargo, los beneficios vincolas se acaban ah, como parece que su
cedi en Burdeos. La vinicultura no puede formar la base de una
industria textil como Ja ganadera lanar. Tampoco puede proveer
de alimento a la poblacin urbana como el cultivo de trigo. En
todo caso, el impulso para el cambio proviene de las ciudades, no
del campo. L o que acontece en el campo resulta importante pri
mordialmente por los cambios sociales, en la medida que puedan
o no extenderse a la generalidad de los que siguen constituyendo
la mayora aplastante de la poblacin durante los primeros esta
dios del desarrollo industrial.
La viticultura no produjo en Francia cambios entre el campe
sinado de la naturaleza de los que la agricultura comercial trajo
consigo en Inglaterra, tales como cercamientos masivos. Aqulla,
en particular antes de los fertilizantes artificiales, era lo que los
economistas llaman una variedad de agricultura intensiva de mano
de obra: requera grandes cantidades de mano de obra campesina
bastante especializada y, en cambio, cantidades relativamente pe
queas de capital en forma de tierra o de bienes de equipo. La si
tuacin inglesa, a grandes rasgos, se caracterizaba por todo lo
contrario. Ahora bien: la sociedad rural francesa del siglo xvm
estaba constituida de tal modo, que pudo enfrentarse con los pro
blemas de la agricultura intensiva de mano de obra bastante sa
tisfactoriamente si no desde el punto de vista del campesinado,
por lo menos desde el de la aristocracia. Como hay, cosa extraa,
escasa diferencia entre los reajustes sociales de un rea de gran
desarrollo vitcola y los de las reas cerealeras donde haban pe
netrado y adquirido fuerza influencias comerciales, podemos pa
sar aqu por alto los detalles. La distincin esencial es bien sim
ple: el aristcrata francs retena al campesino en la tierra y
utilizaba los resortes feudales para extraer de l mayor cantidad
de productos. Despus el noble venda esos productos en el mer
cado. En el caso del vino, sus privilegios legales eran especial
mente tiles, puesto que mediante ellos poda hacer mucho para
impedir que los campesinos llevaran vino a Burdeos en compe
tencia con el de los cbateaux nobles. Careciendo del privilegio de
llevar vino a la ciudad, y asimismo de los recursos necesarios para
aplazar su venta hasta el momento ms favorable, los producto
res ms modestos se vean obligados a vender su vino al terrate
niente noble.21
En el Burdeos del siglo xvm, slo encontramos fortunas de
grandes dimensiones basadas en el vino entre la noblesse de robe, la
nobleza judicial, cuyos orgenes eran principalmente burgueses,
aunque en el siglo xvm, para muchas familias de robe de toda
Francia, el origen burgus poda ser algo que perteneca a un pa
sado remoto. La rancia nobleza militar, la noblesse d pe, no era ni
rica ni ilustre. Y sus miembros parecen haber constituido la
aplastante mayora de las cuatrocientas y pico familias nobles de
la regin de Burdeos. Slo unas pocas brillaban en la alta socie
dad de Burdeos. La mayor parte vivan en o cerca de soolientas
parroquias, a menudo en cbateaux celados por lamos o perdidos
en las aldeas. Dominios trigueros de alrededor de cien acres y
pensiones reales de algunos centenares de livres proporcionaban
la base de una existencia que no era ni austera ni opulenta, sino
en extremo provinciana. Los seores de parroquias, muchos de
ellos oficiales del ejrcito retirados, tenan ingresos no superiores
a tres mil livres por ao, casi de indigencia comparados con los
ordinarios de un noble acomodado con viedos en que sustentar
su prosperidad.22 Por lo menos en aquella zona, el contraste en
tre la vieja nobleza militar y la ms reciente noblesse de robe era im
presionante. Y deba de haber por toda Francia muchos nobles
que se asemejaban a tales seores de parroquias. M uy probable
mente los nobles no emprendedores eran una mayora sospe
cho que una mayora aplastante , aunque todava no se poseen
datos que remachen esa conjetura. Al notar semejante contraste,
a un socilogo de nuestros das le vienen a la mente de modo casi
automtico ciertas cuestiones. Haba alguna suerte de barreras
legales y culturales que impidieran a la noblesse d pe practicar
con xito el comercio? Qu importancia tenan esas barreras?, o
sea: hasta qu punto explican las caractersticas econmicas y
polticas de la nobleza francesa y el hecho de que la arrollara una
gran revolucin?
Un cmulo de constataciones me induce a contestar con
una negativa muy firme al ltimo interrogante y a argir que es
un planteamiento falso para comprender la conexin entre
cambios econmicos y polticos. Tanto M arx como Weber, en
algunos de esos puntos, han llevado por mal camino a sus se
guidores en particular a aquellos que pretenden ser lo ms es
trictamente cientficos posible , por inestimable que haya sido
su contribucin en otros aspectos. Pero consideremos primero las
constataciones.
Existan, ciertamente, obstculos culturales y legales que re
sultaban del prejuicio aristocrtico contra el comercio y de la ley
de drogeance, a saber que todo noble que se dedicaba a una ocu
pacin degradante perda su estado noble. La legislacin sobre
drogeance apuntaba con preferencia al comercio urbano y a la in
dustria. Pretenda trazar una divisoria entre actividades a gran es
cala tales como la venta al por mayor y el comercio internacional,
que la monarqua fomentaba activamente, a veces enfrentndose
a las objeciones del Tercer Estado, y actividades menores como
explotar una tienda de venta al detalle, que eran las que estaban
prohibidas a la nobleza. En la agricultura, exista una ley categ
rica renovada en 1661 contra el que un noble explotase por s
mismo sus tierras, salvo una pequea extensin, cuatro chatmes,
o sea cuatro veces el rea que poda labrarse con un solo arado.23
La principal fuerza que mantena dichas leyes, as como la opi
nin pblica que las respaldaba, era la monarqua. Sin embargo,
incluso bajo Luis XIV, su poltica en ese terreno resultaba ambi
valente y confusa. La monarqua quera una nobleza prspera
como apndice decorativo de la corona y, asimismo, corno auxi
liar para retener a las gentes en sus sitios, y se mostraba afligida
en las frecuentes ocasiones en que tropezaba con la evidencia de
pobreza entre los nobles. Pero la corona no quera que la noble
za se creara una base econmica independiente que le permitiera
desafiar el poder real.
El prejuicio contra la pretensin de ganar dinero dedicndo
se a la agricultura probablemente pesaba mucho sobre la noble
za ms alta, incluso sobre los nobles sujetos de modo menos di
recto a las costumbres de la vida cortesana. Una vida de hidalga
indolencia y de intriga en Versalles sera sin duda mucho ms
apasionante que cuidar de vacas y de campesinos y enseara a
encontrar molesto el tufo del estircol en las botas. Por otro
lado, un buen nmero de aristcratas eludan las leyes amasando
sus fortunas en las Indias Occidentales, donde a menudo traba
jaban hacha en mano y a la cabeza de cuadrillas de negros de su
propiedad. Despus volvan a Versalles o a Pars para participar
en la vida cortesana. En otras palabras: dedicarse a una agricul
tura comercial lucrativa implicaba para el alto aristcrata un
abandono temporal de la alta sociedad francesa.3'* En el primer
cuarto del siglo xvm, el prejuicio general contra las ocupaciones
humildes parece que fue bastante fuerte: Carr cita algunos tes-
dmonios sacados de cartas coetneas, entre ellos el caso de un
duque que abri una especiera, con lo cual se granje la inquina
del gremio especiero. Cuando el asunto se hizo pblico, los mo
zuelos le perseguan por la calle gritando: II a chi au lit.'5
Dentro del mismo siglo xvm , se manifest ms tarde una vigo
rosa com ente de opinin en sentido contrario, favorable a que
la aristocracia desarrollara actividades comerciales. Inglaterra y
todo lo ingls, incluyendo las prcticas agrcolas, se pusieron
muy de moda en los altos crculos y, por breve tiempo, ejercie
ron alguna influencia en el plano poltico. Tuvo lugar una enco
nada guerra de panfletos en torno a la conveniencia del comer
cio para la nobleza. Con el correr de los aos, la elusin de las
leyes se extendi ms y ms. Muchos aristcratas estaban en
vueltos en empresas comerciales, cuya presencia en ellas disimu
laban con ficciones y testaferros.36
Todos esos hechos indican que, durante el siglo xvm , las ba
rreras culturales y legales fueron volvindose mucho menos im
portantes. Para el noble de provincias, el que nos interesa aqu
de modo primordial, eran en gran parte letra muerta. Como se
alaba un panfleto coetneo, cuando el noble rural haba vendi
do su trigo, vino, ganado o lana, nadie le acusaba de drogeance.11
Cuando se le presentaba la oportunidad, quiz debera decirse la
tentacin, de proceder as, la nobleza de espada no demostraba
ninguna repugnancia por ganar dinero comerciando. En el caso
de las cercanas de Tolosa, regin donde podan conseguirse
buenas ganancias con el trigo, los hbitos y costumbres de la ms
antigua nobleza se hicieron por entero utilitarios e indistingui
bles de los de la semiburguesa nobleza de toga.*8 Refirindose a
la nobleza de provincias en general, Forster ha explicado la si
guiente tesis:

Lejos de ser un holgazn, lerdo y empobrecido hobereau, el noble


provinciano era igualmente capaz de ser un propietario rural activo,
sagaz y prspero. Esos adjetivos pretenden sugerir algo ms que
una cartera abultada. Implican una actitud respecto a la fortuna fa
miliar caracterizada por la austeridad, la disciplina y la administra
cin estricta habitualmente implicadas en el trmino burgus.*9

De ah se desprende con meridiana claridad que la legislacin y el


prejuicio arriba referidos no obstaculizaron por s mismos de
modo significativo que los puntos de vista y comportamientos
comerciales se extendieran entre la aristocracia rural francesa.
Pero no es ste el lugar de perquirir una explicacin, cualquiera
que sea, del supuesto atraso de la agricultura francesa con res
pecto a la inglesa.
Es que estaba tan atrasada como eso? Hasta qu punto era
representativo el tipo de noble cuyo bosquejo por Forster acaba
mos de citar? Por ahora la respuesta a interrogantes de ese orden
no puede ser sino sumamente provisional. Si fuera posible estable
cer algn ndice del grado de penetracin comercial en la agricul
tura y situar las diferencias en un mapa de la Francia de fines del
siglo xvin, nos encontraramos sin duda con mbitos considera
bles donde algo que podra llamarse espritu de capitalismo agra
rio era muy fuerte. La ejecucin de semejante tarea, sin embargo,
sera muy laboriosa y, desde el ngulo de las cuestiones planteadas,
no servira para mucho. Las estadsticas no resolvern por s solas
el problema, que es ante todo de naturaleza cualitativa.
Tambin ah est en debate mucho ms que la mera emergen
cia de una nueva actitud psicolgica y sus posibles causas. Los que
siguen a Weber, en especial aquellos que hablan en trminos de
cierta abstracta energa hacia la realizacin, negligen la importan
cia del contexto social y poltico en que los cambios se manifies
tan. El problema no se reduce a saber si los nobles rurales france
ses trataron o no de organizar sus dominios cara al rendimiento y
de vender sus productos en el mercado. N i tampoco consiste sim
plemente en echar cuentas sobre cuntos nobles adoptaron tal ac
titud. La cuestin clave estriba en aclarar si, hacindolo, alteraban
o no la estructura de la sociedad rural de modo parecido a lo que
tuvo lugar en aquellas partes de Inglaterra donde fue ms fuerte el
movimiento de enclosure. La respuesta es negativa. Los nobles que
representaban la punta de lanza del avance comercial en el campo
francs trataban de sacar ms de los campesinos.
Por fortuna Forster nos ha obsequiado con un detallado estu
dio de la nobleza en una parte de Francia, la dicesis de Tolosa,
donde el impulso comercial fue vigoroso y donde el cultivo de
granos para el mercado fue una ocupacin noble por excelencia.
El cuadro que traza permite poner los dedos con bastante preci
sin en las similitudes y diferencias entre la gentry reformadora
de Inglaterra y su equivalente en Francia, no menos atenta a la
economa.
En la Francia meridional, y quiz tambin en otras partes de
Francia ms ampliamente de lo que se ha reconocido, el incentivo
a cultivar granos para el mercado fue bastante poderoso. La po
blacin se desarroll muy de prisa tanto en la totalidad del reino
como en aquella zona, donde aumentaron asimismo los precios de
los cereales. Ciertas presiones polticas locales haban ocasionado
grandes mejoras en el transporte, gracias a lo cual result posible
vender el grano a considerable distancia de Tolosa y en captidades
notables para el siglo xvm. En todos esos aspectos, la situacin era
bastante similar a la de Inglaterra. Como ya hemos indicado, los
nobles de Tolosa, lo mismo los d pe que los de robe, se adaptaron
a las circunstancias que ellos mismos haban contribuido a crear
con idntico xito que los audaces seores rurales de Inglate
rra.3 Quiz los nobles de Tolosa obtenan un porcentaje mayor de
sus ingresos en forma de rentes. Dado que muchas de stas eran
rentes sobre los dominios del Languedoc, regin primordalmen-
te agrcola y de burguesa dbil y atrasada, la mayor parte del di
nero que aflua a sus bolsillos se basaba an en el trigo.3'
Por otro lado, el modo de practicar la nobleza tolosana la agri
cultura para el mercado fue por entero distinto del de la gentry in
glesa. Dejando aparte la introduccin del maz durante el siglo xvi
como cultivo forrajero para los animales, que increment grande
mente la cantidad de trigo que era posible llevar al mercado, no
hubo innovaciones tcnicas importantes. La agricultura se man
tuvo, fundamentalmente, dentro del mismo sistema tcnico y so
cial de la Edad Media. Tal vez contribuyeran a impedir la trans
formacin factores geogrficos, diferencias en el suelo y el cli
ma,32 pero sospecho que los factores polticos y sociales fueron
ms importantes. A grandes rasgos, lo que aconteci puede expre
sarse de modo muy sencillo: los nobles utilizaron el sistema social
y poltico existente para arrancar ms grano de los campesinos y
venderlo. Si los nobles no hubieran sido capaces de proceder as,
venciendo la repugnancia de los campesinos a ceder su grano, las
masas ciudadanas no habran tenido nada que comer. 33
De modo parecido a lo que tuvo lugar ms de un siglo despus
en algunas partes de la China y el Japn, los campesinos siguieron
usufructuando el suelo, pero bajo una serie de obligaciones que
permitan a los nobles, convertidos de hecho en propietarios ru
rales con mentalidad comercial, absorber gran parte de la cose
cha. Aqu est la principal diferencia con la situacin inglesa. Los
nobles tolosanos, diversamente a los de otras muchas partes de
Francia, posean por s mismos casi la mitad de sus seoros y sa
caban el grueso de sus ingresos estrictamente agrcolas de tales
tierras. Pero tambin sas estaban divididas en una serie de pe
queas parcelas, donde seguan viviendo campesinos.34 Algunos
de ellos, conocidos como matre valets, reciban una choza, bue
yes, unos pocos tiles rudimentarios y un salario anual en grano
y en dinero. La cosecha entera de cereales pasaba a los graneros
del seor. A un observador falto de sentido crtico, el matre valet
con su choza poda parecerle un campesino, por cuanto cultivaba
su pequea granja con la ayuda de su familia. Tal vez l mismo se
sintiera un campesino: Forster nos dice que tena cierto prestigio
porque a menudo su familia llevaba generaciones cultivando la
hacienda del seor. En estrictos trminos econmicos, no obs
tante, era un trabajador asalariado.35 Otros campesinos cultiva
ban la tierra del seor como aparceros. En teora, seor y arren
datario se repartan la cosecha a partes iguales; pero, en la
prctica, el contrato fue cada vez ms favorable al seor, en espe
cial porque la manipulacin de los derechos seoriales le permi
ti hacerse con la parte del len en lo tocante al ganado, el prin
cipal capital agrario de aquella regin. Tambin favoreci al
seor el crecimiento de la poblacin, al aumentar la competencia
para llevar sus tierras.36
En la prctica, asimismo, la diferencia entre matre valet y
aparcero era escasa. La unidad bsica de produccin era la mtai
rie, una granja de treinta y cinco a setenta acres, cultivada por una
sola familia campesina ya como asalariados ya como aparceros. En
el caso de los nobles ms hacendados, la unidad de propiedad po
da ser mayor y contener varias mtairies. Una aplastante mayora
de los dominios nobles se administraban de ese modo. El arrendar
la tierra a un gran explotador por rentas en dinero, la prctica in
glesa, exista tambin en aquella regin, pero era raro.17
Semejante sistema de tener a los campesinos en la tierra como
mano de obra encontraba apoyo en instituciones legales y polti
cas heredadas del feudalismo, pero esos derechos eran de impor
tancia menor como fuente de ingresos en la dicesis de Tolosa.
Con todo, el derecho de justicia seorial, por ejemplo, deparaba
un buen instrumento para forzar a los llevadores negligentes a pa
gar los atrasos y formaba parte de la serie de sanciones polticas
que permitan a la nobleza ganarse su supervit econmico.8 En
breve los campesinos iban a hallar aliados que les capacitaran
para asaltar tales murallas polticas y desarmar as a la nobleza.
Al contrario que en Inglaterra, las influencias comerciales, al
penetrar en el campo francs, no minaron ni destruyeron la or
ganizacin feudal. A lo sumo infundieron nueva vida a los viejos
ajustes, aunque de una manera que a la larga tendra desastrosas
consecuencias para la nobleza. Tal es la leccin que se puede de
ducir de los detallados estudios de Forster, as como de las fuen
tes clsicas ms antiguas y las descripciones ms generales si se
miran con la penetracin que proporcionan las descripciones
mas detalladas. Si tratamos de representarnos la situacin de
Francia como un todo hacia el final del ancien rgime, lo que pro
bablemente veremos ser, por un lado, una serie de campesinos
cultivando la tierra y, por el otro, el noble colectando una parte
de lo que han producido, ya directamente en forma de productos,
ya indirectamente en forma de dinero efectivo. Es muy posible
que las descripciones clsicas del pasado subvaloraran el alcance
del papel del noble, que los economistas calificaran de contribu
cin directiva a la produccin total. Pero estaba atrapado en una
situacin embarazosa. Todas las contribuciones que haba aporta
do bajo el feudalismo en el sentido de salvaguardar el orden po
ltico y la seguridad haban pasado a manos de los funcionarios
reales, si bien haba sabido retener ciertos derechos de justicia lo
cal y aprovecharlos para fines econmicos. Tampoco haba llega
do a convertirse, por otro lado, en un autntico granjero capita
lista. L o que el seor rural posea eran, esencialmente, ciertos
derechos de propiedad, centrados en la exigencia de una parte es
pecfica del excedente econmico, cuyo cumplimiento aseguraba
el aparato represivo del Estado. Aunque en trminos formales y
legales lo esencial de los derechos de propiedad estribara en la
tierra, aquello que describan los ttulos de propiedad (terriers)
cuidadosamente conservados del noble, la tierra slo era til al
noble en la medida que los campesinos que la cultivaban le pro
ducan ingresos. Poda obtenerlos por convenios de aparcera,
que venan a cubrir entre dos terceras partes y tres cuartas partes
de Francia. Los aparceros coincidan a menudo con los peque
os, propitaires campesinos, los cuales, de tener esa fortuna, to
maban a veces pequeas piezas de tierra en aparcera para au
mentar la produccin insuficiente de las reducidas parcelas
propias.39 Por lo comn la tierra se arrendaba a campesinos cuyas
explotaciones no sobrepasaban las cincuenta hectreas.30 En al
gunas regiones, los nobles araaban ingresos del campesinado
devengando una serie de tributos feudales, sin poseer por s mis
mos una hacienda importante.4'
Las principales fuerzas que crearon las relaciones econmicas
hasta aqu descritas fueron las influencias capitalistas que irradia
ban de las ciudades y los persistentes esfuerzos de la monarqua
para sojuzgar a la nobleza. Como en Inglaterra, las relaciones con
elementos comerciales e industriales y con el rey influyeron de
modo decisivo en la determinacin de las caractersticas de la no
bleza. Tambin como en Inglaterra, la respuesta al nuevo mundo
del comercio y de la industria implic un grado muy considera
ble de fusin entre las clases altas rurales y la burguesa. Pero si
esas variables abstractas, rey, nobleza y burguesa, fueron las mis
mas en ambos pases, su carcter cualitativo y su interrelacin
fueron muy distintas. En Inglaterra, la fusin entre campo y ciu
dad anduvo dirigida en general contra la corona, no tan slo an
tes de la Guerra Civil sino durante buena parte del perodo sub
siguiente. En Francia, la fusin tuvo lugar gracias a la corona,
con consecuencias polticas y sociales muy distintas.
Basta con una simple ojeada al comercio, la fabricacin y la vida
urbana durante el apogeo del absolutismo real en el siglo x v ii
para que uno se pregunte de dnde pudo salir la fuerza para en
gendrar una revolucin burguesa y capitalista en el siglo xvm, y
si aquellos que caracterizan as a la Revolucin Francesa no ha
brn sido vctimas de un espejismo doctrinal, punto que se discu
tir mejor ms adelante. Bajo la monarqua del siglo xvii, la bur
guesa francesa no era, como haba pasado a ser su equivalente en
Inglaterra, una punta de lanza de la modernizacin que arrastra
ra consigo el campo hacia el an invisible mundo del capitalismo
industrial. Dependa, en cambio, estrechamente del favor real, y
estaba sujeta a la regulacin real y orientada hacia la produccin
de armas y de objetos de lujo para una clientela restringida.41 De
jando aparte el grado mucho mayor de control y el ms alto nivel
tecnolgico, especialmente en las artes blicas, la situacin quiz
se asemeja ms a la del Japn de los ltimos Tokugawa o incluso
a la de la India de la era de Akbar que a la de Inglaterra en el mis
mo perodo. En el plano poltico, tambin la vida municipal esta
ba sujeta a controles reales, que haban ido aumentando de
modo intermitente desde el restablecimiento de la paz y el orden
bajo Enrique IV. Tras haberse producido un breve renacimiento
municipal durante la Fronde en Burdeos, Marsella, Lin y Pars,
Luis X IV se decidi a no tolerar ya oposicin alguna de sus bon
nes villes. Los controles reales, a lo largo de su reinado, tomaron
rpido incremento en las partes ms antiguas de Francia. A travs
de las ciudades el rey controlaba las provincias, si bien existan
muchas diferencias locales; aun permitiendo a veces que siguie
ran celebrndose elecciones municipales, era siempre l quien
designaba el corregidor, directa o indirectamente.41
De todo ello resulta evidente que, bajo Luis X IV el impulso
hacia el establecimiento de las bases de una sociedad moderna, es
decir un Estado unificado e incluso algunos de los hbitos mo
dernos de precisin y de obediencia, proceda mucho ms de la
burocracia real que de la burguesa. Es improbable, sin embargo,
que ello obedeciera a un designio deliberado de la corona. Su au
tntica funcin consista entonces en mantener el orden, supervi
sar la economa y extraer de la sociedad francesa cuantos recursos
pudiera para sustentar la poltica real de guerra y de magnificen
cia. De las dos, la guerra costaba mucho ms cara que la magnifi
cencia, aunque no sea posible llevar a cabo evaluaciones exactas.
N i qu decir tiene que la burocracia real de los das de Luis X IV
era mucho menos eficaz en cumplir tales tareas que el aparato ad
ministrativo de un Estado del siglo xx.
La administracin real francesa debi afrontar las mismas di
ficultades que han atormentado tambin a otras burocracias
agrarias, como las de la Rusia zarista, la India mongol y la China
imperial. En las sociedades preindustriales, era prcticamente
imposible engendrar y extraer el excedente econmico necesario
para pagar a los miembros de la burocracia un salario que asegu
rara su dependencia efectiva de la corona. Otros mtodos de
pago s que eran posibles, por ejemplo la garanta de obtener in
gresos de determinadas tierras o la prctica china de tolerar la co
rrupcin para colmar la diferencia entre los ingresos que corres
pondan a un rango oficial y lo que el monarca poda permitirse
pagar en concepto de salarios. Tales compensaciones indirectas,
no obstante, implican los riesgos de disminuir el control central
y de alentar una explotacin que puede excitar el descontento po
pular. La monarqua francesa intent resolver el problema ven
diendo puestos en la burocracia. Aunque esa prctica no se haya
dado nicamente en Francia, la medida en que los reyes france
ses recurrieron a ella y el modo como no tan slo impregn toda
la burocracia real sino que adems influy en el carcter de la so
ciedad francesa en conjunto, distinguen a Francia bien marcada
mente de otros pases. La sociedad francesa de los siglos x v i i y
xvni nos depara una ilustrativa mezcla de rasgos encontrados que
algunos estudiosos consideran como caractersticamente occi
dentales y caractersticamente orientales: el feudalismo, la bur
guesa y la burocracia. La venta de oficios compendia dicha mez
cla de instituciones comerciales y precomerciales, y represent
asimismo una tentativa para conciliarias.
Durante largo tiempo la venta de oficios fue una medida po
ltica de sentido comn. Al dar acceso a la burguesa a la admi
nistracin real, ganaba aliados para el rey entre esa clase.44
Probablemente, en las condiciones francesas, era un ardid indis
pensable para consolidar el poder del rey y, por lo tanto, para
marginar la nobleza vieja, superar las barreras del feudalismo y
echar as los cimientos de un Estado moderno. Y, desde el punto
de vista del rey, era a la vez una importante fuente de ingresos y
un mtodo barato de administracin, aunque ninguna de esas
particularidades resultaba ventajosa para la sociedad francesa en
conjunto.45
Pero encerraba asimismo desventajas, que cobraron cada vez
mayor importancia con el correr del tiempo. La venta de oficios
significaba de hecho que los puestos se convertan en una forma
de propiedad privada que pasaba de padres a hijos. Fomentaba,
pues, que el rey perdiera el control sobre sus subordinados. La
famosa Paulette de 1604, durante el reinado de Enrique IV ga
rantiz plenos derechos de propiedad a los detentores de oficios
a cambio del pago de un impuesto, con lo que vino a sellar la
transicin del cargo burocrtico a la propiedad. A fin de paliar tal
situacin, los reyes recurrieron a la caracterstica contramedida
de crear nuevos oficiales, los intendentes, para que vigilaran las
actividades de los otros.46 Esos mismos cargos, no obstante, pasa
ron a hallarse pronto indirectamente sujetos a compra.47
Al principio, el estado de nobleza adquirido por la compra
de un oficio quedaba limitado a la persona del comprador. Des
pus se hizo hereditario. Bajo Luis XIV, desapareci la norma de
que se requeran tres generaciones en el mismo cargo para con
ferir nobleza hereditaria. Como los altos cargos tendan, de to
dos modos, a permanecer en la misma familia, el cambio fue ms
que nada simblico.48 E l impulso burgus hacia la propiedad en
contr considerable satisfaccin en la burocracia real, mientras
que cualquier impulso hacia la independencia poltica se vio fre
nado al convertirse el burgus en un aristcrata. Ms tarde ello
iba a limitar muy severamente la capacidad de la monarqua para
adaptarse a s misma y a la sociedad francesa a problemas cada
vez ms acuciantes.
Las contradicciones y paradojas del sistema eran ya visibles
en pleno apogeo del absolutismo. Sin el recurso de la venta de
oficios, el man que nunca falta, Luis X IV habra tenido que
buscar probablemente el consentimiento de la nacin, a travs de
los Estados Generales, para reunir dinero.49 La venta de oficios
estaba, pues, en la raz de la independencia del rey respecto a la
aristocracia y a cualquier control eficaz por un parlamento. Era el
punto de apoyo clave del absolutismo real.
Al mismo tiempo, con todo, aquella prctica minaba la inde
pendencia del rey. Est en la raz de la paradoja el que el rey ms
poderoso de Europa, contra quien no era posible, ni siquiera
imaginable, la menor resistencia intestina, aparezca an a los his
toriadores tan mal obedecido, que tenia que considerar la des
obediencia como perfectamente normal.50
Si bien en las primeras fases del desarrollo de la monarqua la
venta de oficios haba ayudado a vincular la burguesa a la arre
metida del monarca contra el feudalismo, el recurso continuo a
tal medida deba revelar ms y ms que comunicaba tambin ca
ractersticas feudales a la burguesa. En 1665, Colbert bas su
propuesta para abolir la venta de oficios en el argumento de que
la suma de dinero envuelta en el trfico de cargos volvera con
ello al comercio efectivo, lo que resultara beneficioso para el Es
tado. Sugiri que dicha suma importaba quizs el valor de todas
las tierras del reino.5' N o cabe duda que la afirmacin de Colbert
era exagerada. Pero es ciertamente correcta su tesis de que el sis
tema distraa energa y recursos del comercio y la industria. Por
otro lado, al dar a los plebeyos burgueses un ttulo de nobleza e
imposibilitar que se supervisaran con rigor sus actividades, la
venta de oficios ayud a que se crease un sentido de identidad
corporativa y de inmunidad a las influencias de fuera, o sea esprit
de cnrps. Los que detentaban cargos se cerraban a la influencia
real y se convertan en tenaces defensores de los intereses locales
y privilegios establecidos.
El proceso se ve con mayor claridad en los parlements, rga
nos judiciales que, como los de otros pases, incluso en la N or
teamrica del siglo xx, haban adquirido considerable poder ad
ministrativo. Durante la Edad Media, haban proporcionado al
rey una de las armas ms eficaces contra la nobleza. En tiempos
de la Fronde, y con posterioridad, queran pasar por uno de los
baluartes de la libertad contra el despotismo absoluto. En el si
glo x v i i i se haban convertido ya en el principal bastin de la re
accin y los privilegios, la barrera inflexible contra la que se
haca aicos en vano el espritu reformador del siglo.52 A los
parlements, en esa pugna con el rey, se unieron otros rganos
corporativos. Segn Martin Ghring, cuyo estudio sobre tales
aspectos se ha hecho clsico, dieron a la monarqua el empujn
final que la derrib.55
Por la luz que proyecta sobre nuestro problema, vale la pena
referir aqu un episodio de aquel conflicto, la tentativa de Luis X V
y su canciller Maupeou de terminar con la venta de oficios y la
venalidad de la justicia. El incidente tuvo lugar en 17 7 1, poco an
tes de la muerte de Luis XV, y levant al punto una tempestad de
oposicin. Guiada por la nobleza, aqulla se expres en trminos
de derechos naturales del hombre y de libertad individual y polti
ca, e incluso ech mano del Contrato Social. Voltaire se apercibi
de la impostura y apoy a Maupeou. Detestaba a los parlements en
cuanto perseguidores no tan slo de Calas sino de literatos como
l mismo.54
Nos equivocaramos si pusiramos a un lado la aparicin de
consignas revolucionarias al servicio de una causa reaccionaria
por no ver en ello sino un exponente de privilegios egostas que
buscan justificarse a s mismos mediante cualquier argumento
oportuno. Por alguna cosa nada menos que Montesquieu defen
di la venta de oficios como parte de su famosa teora de los po
deres intermedios. Como seala Ghring, los conceptos de la in
violabilidad de la propiedad y de la libertad individual recibieron
un impulso poderoso de aquella situacin histrica concreta.55
No era la primera vez, ni sera la ltima, que una aristocracia aga
rrada con testarudez a privilegios reaccionarios ayudaba a poner
en marcha ideas revolucionarias. Con todo difcilmente^ encon
traramos un exponente ms significativo de la interpenetracin
de rasgos burocrticos, feudales y capitalistas caracterstica de la
sociedad francesa de fines del siglo xvm, que la aparicin en ese
contexto de tales ideas.
Cuando muri Luis XV, la reforma de Maupeou pareca te
ner posibilidades de xito.s6 Luis X V I subi al trono en 1774.
Uno de los primeros actos de su reinado fue deshacer la obra de
Maupeou y restaurar el statu quo. Ese hecho tan sorprendente
ha llevado a un buen nmero de historiadores, entre ellos el so
cialista Jaurs, a pensar que un rey fuerte podra haber evitado
la Revolucin y guiado a Francia por el camino de la moderni
zacin con medios pacficos.57 Aunque sea imposible corrobo
rar o refutar a ciencia cierta tal hiptesis, el reflexionar sobre
ella fuerza a uno a formular otros interrogantes que ponen al
descubierto las cuestiones bsicas. Qu alternativas tena real
mente abiertas la monarqua, digamos a la muerte de Luis X IV
en 17 15 ? Qu lneas de desarrollo poltico haba cerrado ya el
curso de la historia previa?
Era improbable que la sociedad francesa pudiese engendrar
un parlamento de seores rurales con ingerencias burguesas de
las ciudades a la manera inglesa. E l incremento de la monarqua
francesa haba privado en gran medida a las clases altas rurales de
responsabilidad poltica y haba desviado el impulso burgus ha
cia sus propios objetivos. Pero tal trayectoria no era necesaria
mente la nica posibilidad, pese a las dificultades que encierra
discernir las alternativas abiertas a la corona. Est claro, con
todo, que si el rey hubiese tenido el menor inters en perseguir
una poltica activa habra debido reforjar un instrumento eficaz
de gobierno, una burocracia renovada. Y ello hubiera significado
poner fin a la venta de oficios y a la justicia venal, as como refor
mar el sistema de impuestos para distribuir las cargas de modo
ms equitativo y recaudar las rentas pblicas con mayor eficacia.
Habra sido tambin necesario, cuando menos por algn tiempo,
reducir la costosa poltica de guerra y de magnificencia. Las ba
rreras internas al trfico, que continuaban siendo enormes, ha
bran tenido que desaparecer, y el sistema legal modernizarse
considerablemente para permitir el crecimiento del comercio y
de la industria, que empezaron a presentar algunos signos de vi
talidad independiente hacia el final del siglo xvm . Destacados
hombres de Estado, de Colbert a Turgot, propugnaron muchos
aspectos de tal programa. Para explicar la incuria de la monar
qua, podemos descartar al punto cualquier argumento que pre
tenda imputarla a que el clima intelectual de la poca imposibili
taba que nadie situado en un puesto de influencia viera el
problema. L o vean muy claramente. Que los intereses creados
hubieran opuesto dura resistencia, eso es obvio. Sera difcil, no
obstante, argir que tales obstculos eran insuperables. Habran
sido acaso ms severos que los afrontados por Enrique IV al for
jar la unidad francesa?
Por ahora basta con indicar la direccin hacia la que condu
cen tales consideraciones. Es concebible que Francia hubiese po
dido seguir el camino conservador de modernizacin a la mane
ra de Alemania o del Japn. Por otro lado, y debido a razones que
slo pueden ir apareciendo de modo gradual en el curso de la to
talidad del libro, es probable que en tal caso los obstculos hu
biesen sido an mayores. Sea como fuere, la monarqua no pro
cedi segn ningn programa poltico consecuente, y no sobre
vivi. Los problemas agrarios contribuyeron con un papel muy
importante a ocasionar ese resultado.

4 . L A O F E N S IV A A R IS T O C R T IC A Y E L C O LA P SO D E L A B S O L U T IS M O

Durante la segunda mitad del siglo xvm, el campo francs pre


senci la reaccin seorial y experiment un breve y limitado
movimiento cercador. Llamar a aquella reaccin feudal es enga
oso. Lo que sucedi, como hemos visto ms arriba en este mis
mo captulo, fue que penetraron prcticas comerciales y capita
listas en la agricultura a travs de mtodos feudales. Tal
fenmeno llevaba ya largo tiempo producindose, pero en la se
gunda mitad del siglo xvm adquiri mayor amplitud. Una de las
formas que revisti dicha penetracin fue la restauracin de los
derechos y tributos feudales all donde se haba dejado que caye
ran en desuso. Algunos historiadores econmicos ven sus orge
nes en la necesidad de dinero contante del seor, en continuo au
mento.58 Puede que buena parte de la presin procediera de los
recin ennoblecidos, que adoptaban una actitud ms comercial y
menos patriarcal respecto a sus dominios: hacan su administra
cin ms estrecha, explotaban los derechos feudales antiguos y
establecan nuevos tributos cuando era posible.59 Ese proceso pa
rece haberse caracterizado sobre todo por los esfuerzos de los se
ores para obtener una parte mayor de las cosechas de los cam
pesinos con miras a la venta. Conseguir controlar las tierras de
los campesinos era secundario; importaba mucho ms hacerse
con sus cosechas. Los tributos feudales pagados en frutos eran los
ingresos agrcolas que ms rendan, en parte porque se recauda
ban en proporcin directa con la cosecha.60
Limitarse a acentuar los aspectos puramente econmicos, no
obstante, representara pasar por alto el punto clave. Como se ha
indicado repetidas veces en estas pginas, los reajustes feudales,
combinados con los del absolutismo real, constituan los meca
nismos polticos a travs de los que la aristocracia rural francesa
extraa un excedente econmico de los campesinos. Sin esos me
canismos polticos, el sistema econmico del campo no poda
funcionar. Tal era el significado concreto de los privilegios. He
aqu tambin el rasgo esencial que distingua a la aristocracia
francesa de las altas clases rurales inglesas, que desarrollaron m
todos de extraer el excedente totalmente distintos. Y es en este
punto, asimismo, que una versin simplificada del marxismo,
cualquier nocin de que la subestructura econmica determina
de algn modo automticamente la superestructura poltica, pue
de llevar por mal camino. E l mecanismo poltico era decisivo, y
los campesinos, en la poca de la Revolucin, revelaron un agu
do instinto poltico al perseguir hacer pedazos tales engranajes y
palancas, instinto que no siempre les acompa, como veremos
dentro de poco. Contribuyendo a destrozar aqullos, imposibles
de reparar, coadyuvaron a destruir el anden rgime. La significa
cin de la reaccin seorial, insisto en ello, reside en el impulso,
sea cual fuere, que dio a tales cambios polticos.
E l movimiento cercador fue una forma ms ostensible de
transformacin capitalista de la agricultura. Pas a cobrar fuer
za durante la segunda mitad del siglo xvm, aunque jams llegara
a ser tan amplio como en Inglaterra, salvo quizs en la Norman-
da, donde las industrias textiles, en especial en los contornos de
Caux, tomaron incremento lo mismo en las ciudades que en el
campo.15' El movimiento cercador francs signific, pues, en
parte una respuesta al comercio, como en Inglaterra. Pero en
Francia, mientras dur, fue mucho ms asunto de poltica gu
bernamental y de discusiones intelectuales que en Inglaterra,
donde consisti en un movimiento espontneo de la gentry.
Cuando, por algn tiempo, los fisicratas consiguieron que le
prestaran odos importantes oficiales reales, la poltica de cerca-
miento fue momentneamente promovida.62 Sin embargo, as
que el gobierno encontr resistencia, se ech atrs. El impulso
se extingui, en lo esencial, por el ao 17 7 1. La timidez fue la
nota dominante del anden rgime hasta el final.63 El embate fi-
siocrtico dur ms. Aunque por largo tiempo no se atrevieran
los fisicratas a arremeter contra el feudalismo, en 1776, bajo el
ministerio de Turgot, su amigo y secretario Boncerf propuso,
cuando menos para la siguiente generacin, la redencin mone
taria de los derechos feudales.6
As pues, el capitalismo se estaba infiltrando en el campo
francs por cualquier hendedura que se le abriera, ya revistiendo
la forma del feudalismo a travs de la reaccin seorial, ya la de
un ataque al feudalismo, ya bajo la bandera del progreso y la
razn a travs del movimiento cercador oficialmente patroci
nado. La penetracin ms rpida tuvo que aguardar a las medi
das de la Revolucin, y a sus mucho ms tardos resultados.
Ciertos derechos de pasto comunal, por ejemplo, no se abolie
ron hasta i 8 8 p. 6 5
Aunque la limitada penetracin capitalista fracasara durante
el siglo xvni en revolucionar la agricultura y eliminar el campe
sinado, advino de tal manera, que intensific fuertemente la
hostilidad campesina contra el anden rgime. Los campesinos se
resintieron del aumento de los derechos feudales y del restableci
miento de antiguos derechos por hbiles abogados. Cosa ms im
portante an: el flirteo del gobierno con los cercamientos moti
v que los campesinos se volvieran contra la monarqua. Muchos
cahiers de las commnnes en 1789 exigan enrgicamente la restau
racin del antiguo orden y la retirada de los edictos de cerca-
miento.66 Todo ello trajo por consecuencia alentar la unidad del
Tercer Estado y empujar a muchos campesinos y a un sector de
los habitantes de las ciudades a una oposicin ms vehemente
contra el antiguo orden. Tales corrientes explican en gran parte
por qu el campesinado ms prspero de Europa lleg a conver
tirse en una fuerza revolucionaria de primera magnitud.
A travs de los parlements, los peldaos ms altos de la nobles-
se de robe apoyaban e intensificaban la reaccin seorial. Con an
terioridad, segn hemos visto, la burocracia real haba servido
para atraer caudales comerciales a la causa real. A la vez, sin em
bargo, haba provocado que pequeos, pero influyentes sectores
de la burguesa se convirtieran en vehementes defensores de pri
vilegios concebidos como propiedad privada vinculada al indivi
duo. He aqu, de nuevo, maneras de pensar y de hacer capitalis
tas infiltrndose por entre los poros del antiguo orden. Durante
el siglo xvni, esas tendencias no tan slo continuaron, sino que se
intensificaron. Ya en 17 15 trascendan signos de que la nueva no
bleza judicial haba ganado aceptacin, de que los muros no cesa
ban de allanarse y de que, en realidad, Francia conocera pronto
una sola nobleza que defendera el mismo conjunto de privilegios
contra la intrusin real y popular. Hacia 1730, la fusin era muy
visible.67 Dado que la nobleza vieja careca de cualquier base ins
titucional que le permitiera desafiar con eficacia al rey y que, en
cambio, el grupo ms reciente posea tal base en el sistema de tri
bunales soberanos, el estrato ms antiguo crey necesario, pen
sando en dichas ventajas polticas, concederle aceptacin social.
Como el estilo de vida de los dos sectores se haca cada vez ms
semejante, las dificultades para fusionarse fueron disminuyendo
tambin sin cesar.68 Bajo Luis XIV, el aparato judicial del rey con
tinu funcionando como un gran centro de reclutamiento que
integraba a los plebeyos ricos en aquella parte de las fuerzas vivas
que constitua el punto focal de la oposicin a la reforma. De no
vecientos cuarenta y tres parlementaires reclutados durante el pe
rodo 1774-1789 y todava en funciones en 1790, no menos de
trescientos noventa y cuatro, o sea el 42 por ciento, eran antiguos
roturiers convertidos en nobles en virtud de su nueva posicin.6
De la ms o menos operante coalicin que hemos venido ex
poniendo, la nobleza vieja deveng el poder reservndose ciertas
posiciones clave para s misma. Hacia el final del anden rgime
consigui, en efecto, levantar ms y ms barreras al poder del di
nero. Los altos cargos y el ejrcito constituyeron vedados donde
aqul encontraba sus fronteras.70 Por los aos ochenta, la coali
cin aristocrtica en un todo haba arruinado a Maupeou y Tur-
got, reconquistado todos los obispados del reino, impuesto la
norma de los cuatro cuarteles de la nobleza para los altos mandos
del ejrcito y forzado a la monarqua a una amilanada y, a la lar
ga, fatal solicitud por los intereses privilegiados.7'
La integracin de muchos burgueses en la nobleza hace muy
dudosa una difundida exgesis de la Revolucin: que una de sus
causas capitales fue el carcter cerrado de la aristocracia francesa;
cerrado, claro est, en comparacin con los lmites fluidos y la fa
cilidad de acceso que reinaban en la Inglaterra contempornea.
Las constataciones precedentes indican que el contraste estrib
sobre todo en una formalidad legal. En la prctica, el acceso al es
tado aristocrtico puede que no presentase vallas ms difciles en
la Francia de la segunda mitad del siglo xvm que en la Inglaterra
del mismo perodo. Estamos faltos de estadsticas. Otra vez nos
encontramos aqu, sin embargo, con una cuestin en la que las
evaluaciones cuantitativas no pueden penetrar las importantes
diferencias cualitativas. Como se ha indicado antes, la situacin
en que se dieron movilidad social ascendente y fusin fue en con
junto muy distinta en uno y otro pas. En Inglaterra, la fusin
tuvo lugar en gran medida fuera del mbito de influencia de la
monarqua y contra el rey. Los propietarios rurales cerradores no
queran que el rey se entrometiera en los asuntos de sus campesi
nos; los ciudadanos acaudalados, que hiciera de las buenas opor
tunidades de negocio un vedado para un puado de favoritos.
Importantes sectores de ambas clases ni necesitaban ni queran
en aquel pas armas polticas recibidas en prstamo del arsenal de
un feudalismo muerto o del absolutismo real. En Francia, por el
contrario, la monarqua convirti a plebeyos en aristcratas ha
cendados que necesitaban proteccin feudal; a fin de cuentas, por
tanto, en obstinados defensores de los privilegios y vigorosos
oponentes de sus propios esfuerzos intermitentes para una refor
ma. Y lo hizo con tales procedimientos, que se cre enemigos en
tre los sectores de la burguesa que no estaban identificados con
el antiguo orden.
Estos burgueses, entre tanto, iban volvindose cada vez ms
fuertes. Hasta aqu no han recibido atencin de los historiadores
y socilogos en el mismo grado que la nobleza y los campesi
nos.72 N o obstante, algunos puntos de gran importancia para el
presente anlisis se hallan pasaderamente bien establecidos. El si
glo, en sus lneas fundamentales, fue de acusado progreso econ
mico para el comercio y para la industria. Sobre todo se intensi
fic el comercio con el extranjero, de hecho con mayor rapidez
que en la misma Inglaterra.7 En lo que concierne a los ltimos
aos del anden rgime, hay diversidad de opiniones. C. E. La-
brousse, que ha llevado a cabo un detallado estudio de los pre
cios, cree que desde alrededor de 1778 en adelante se atraves
por un perodo de fuerte depresin, que afect tanto a la indus
tria como a la agricultura.7' En cambio, en una obra anterior,
Henri Se describe las dos ltimas dcadas del siglo como una
fase en que se produjo un esfuerzo supremo en la gran industria;
si Francia continuaba rezagada con respecto a Inglaterra al esta
llar la Revolucin, ello se deba tan slo a que haba partido de
mucho ms atrs que su competidora del otro lado del Canal.75
La regulacin por el gobierno de la industria fue an muy im
portante en el siglo xvm, aunque la oleada de edictos sugiere que
las regulaciones no resultaban muy eficaces. En la segunda mitad
del siglo, el control del gobierno disminuy.76 Al irse ensanchan
do la base social del comercio y en menor grado, de la industria,
subieron de punto las exigencias de que se desembarazase el tr
fico y la produccin de sus ancestrales cadenas.
Turgot sirvi de portavoz a tales fuerzas. Crea firmemente en
el despotismo ilustrado y en la libertad de produccin y de inter
cambio lo mismo para la industria que para la agricultura, y lleg
al poder. Una ojeada a las reformas que intent y a la oposicin
que despertaron nos ayudar a apreciar la potencia de las fuerzas
impulsoras de una versin clsica del capitalismo, basado en la
propiedad privada y la libre competencia y sin el apoyo de las ins
tituciones precapitalistas. Su programa, slo en parte realizado,
inclua una reforma del sistema contributivo, libre trfico de gra
nos (introducido por el edicto del 1 3 de setiembre de 1774), la su
presin de la carve, la supresin de los gremios, y libertad de los
trabajadores para elegir su ocupacin.77 La poltica de Turgot des
content a los pequeos consumidores de alimentos, gravemente
trastornados por el alza de precios que sigui al libre trfico de
granos. Estallaron tumultos en todo el pas; algunos amotinados
llegaron a invadir el patio de Versalles para exigir que se obligara a
los panaderos a reducir los precios del pan, hecho que prefiguraba
los de la Revolucin en el apogeo del Terror. Aunque en esa oca
sin Luis X V I se mantuvo firme, el incidente difcilmente poda
reforzar el crdito de Turgot en la corte.78N o cabe duda que exis
ta una fuerte exigencia popular de una economa controlada de
tipo muy arcaico, es decir de una economa en que el nfasis no es
tuviera puesto en el aumento de la produccin, sino en que una
autoridad benevolente asegurara una equitativa distribucin de
las necesidades elementales a los pobres. Ese sentimiento, con
hondas races entre los estratos inferiores de los campesinos y de
la plebe urbana, los famosos sans-ciilottes sera la fuente ms im
portante de medidas radicales a lo largo de la Revolucin. Los
proyectos de Turgot despertaron, adems, la oposicin de los fi
nancieros que se aprovechaban de la corrupcin de la burocracia y
de los fabricantes que estaban indignados de que aqul se negara a
proteger la industria francesa, en particular la que dependa del al
godn y el hierro, contra la competencia extranjera y a prohibir la
exportacin de materias primas necesarias para la industria.79
La coalicin de intereses contra Turgot es un indicio ms de
que las fuerzas que perseguan romper las duraderas cadenas del
feudalismo y establecer algo as como la propiedad privada y la li
bre competencia estaban lejos de ser las dominantes en la socie
dad francesa en vsperas de la Revolucin, por ms incremento
que hubieran tomado durante lo ya transcurrido del siglo xvm.
Calificar a la Revolucin de burguesa y capitalista tan slo en ese
sentido es a todas luces errneo. Al introducirse en Francia, el ca
pitalismo se revisti a menudo de una mscara feudal, sobre todo
en el campo. La apetencia de derechos de propiedad dentro del
sistema reinante era muy fuerte, como lo demuestran la venta de
oficios y la reaccin seorial. El capitalismo, como advirti Jau-
rs, el gran historiador socialista de la Revolucin, sin sacar lue
go de ello las necesarias conclusiones, impregn el anden rgime,
y lo retorci de tal manera, que exasper a importantes sectores
de las clases privilegiadas y, asimismo, a los campesinos, a la vez
que les volva tambin contra la monarqua. En parte por esa ra
zn, el empuje radical que aliment a la Revolucin, centrado en
los sans-culottes y en ciertos sectores del campesinado, fue explci
ta e intensamente anticapitalista. Los campesinos ricos, como ve
remos, fijaron los lmites hasta dnde poda llegar el anticapita
lismo radical. A la larga, las fuerzas que pugnaban por una
propiedad privada libre de ancestrales cadenas alcanzaron impor
tantes victorias en la ciudad y en el campo. Para conseguir triun
far, sin embargo, los capitalistas tuvieron con frecuencia necesi
dad de la ayuda de sus ms acerbos enemigos.

5. L A R E L A C I N D E LO S C A M P E S IN O S CO N E L R A D IC A L IS M O
D U R A N T E L A R E V O L U C I N

Hasta aqu se ha tratado de iluminar las fuentes tanto de la rigi


dez como de las exigencias de cambio que se acumulaban de
modo gradual entre las clases dominantes. Al pasar a analizar la
propia Revolucin, los hechos imponen un cambio de enfoque
que centre la atencin en las clases bajas. La sociedad francesa se
desintegr de arriba abajo cuando la monarqua, por razones ins
titucionales y personales, fue cada vez menos capaz de controlar
las fuerzas disgregadoras especificadas en los apartados prece
dentes. El colapso aument el descontento latente entre las cla
ses bajas y posibilit que saliera a luz. Nos consta que haca ya
cierto tiempo que ello se fraguaba. Revueltas campesinas en que
tambin participaba la gente menuda de las ciudades salpican el
.
transcurso del siglo x v i i Acontecieron en distintas partes de
Francia en 1639, 1662, 1664, 1670, 1674 y i75.8P o r s solo, no
obstante, el resentimiento popular no poda promover una revo
lucin. Si se intensific o no en la fase previa a la Revolucin, no
est del todo claro; es muy probable que s lo hiciera. Sea como
fuere, slo al combinarse, aunque por breve tiempo, con los de
grupos ms poderosos, podran los agravios populares contribuir
a echar a pique la monarqua entre fuego, sangre y humo.
La causa de los estallidos previos, la naturaleza del mundo de
los campesinos, los problemas de los que constituan la gran ma
yora de la poblacin francesa, no aparecen sino confusamente
en los estudios de los grandes das del absolutismo real.8' Al apro
ximarse la Revolucin, trascienden ms detalles, hasta el punto
de que por lo menos algunos de los perfiles esenciales de la so
ciedad Campesina resultan bastante distinguibles. En ausencia de
una revolucin comercial como la que tuvo lugar en Inglaterra o
de una reaccin seorial por el estilo de la que se dio en Prusia,
y tambin en Rusia por razones bastante distintas, muchos cam
pesinos franceses se haban convertido de hecho en pequeos
propietarios. Si bien es imposible dar cifras precisas sobre esos
coqs de paroisse cuyos equivalentes recibirn el nombre de ku
laks en Rusia en una etapa ms tarda , no cabe duda que re
presentaban una minora considerable y muy influyente. La
gran mayora de los campesinos quedaban por bajo de ellos se
gn imperceptibles gradaciones, desde los que tenan reducidos
lopins de terre hasta los que no tenan nada de nada, los jornaleros
agrcolas. A uno le da la impresin pero no es ms que una im
presin que el nmero de los pequeos explotadores de tierras
y de los que no disponan de ninguna haba ido aumentando, con
lentitud pero de continuo, por lo menos desde dos siglos atrs.
Lefebvre afirma que en 1789 la gran mayora de los propietarios
rurales no posean suficiente tierra para vivir y deban trabajar
para otros o encontrar alguna ocupacin auxiliar. Tropezamos
aqu de nuevo con la falta de estadsticas de conjunto. Pero, en
muchas partes del pas, las familias sin ninguna tierra pueden ha
ber significado del 20 hasta incluso el 70 por ciento de la pobla
cin campesina.8'
Entre los campesinos ms pobres, cabe discernir dos graneles
reivindicaciones. Primeramente, y quiz ms que cualquier otra
cosa, queran una parcela de tierra si no tenan ninguna, y ensan
charla un tanto si ya tenan una. En segundo lugar, ansiaban pre
servar aquellas costumbres especficas de la comunidad aldeana
que les beneficiaban. El apego de los campesinos pobres a la co
munidad aldeana no se extenda a todos sus aspectos. Cuando vis
lumbraron, durante la Revolucin, la oportunidad de conseguir
una parcela de tierra si se dividan los terrenos comunales de la al
dea, lo reclamaron a voz en grito. Fueron sobre todo los campesi
nos ricos quienes se opusieron al parcelamiento de aqullos, en
parte porque a menudo eran los nicos que los utilizaban como
pastos para el ganado con que labraban sus tierras.85 Sin embargo,
ciertas prcticas colectivistas eran importantes para los campesi
nos pobres. La ms notable consista en el derecho de vaine ptu
re. En las extensiones cultivadas, ese derecho formaba parte del
antiguo sistema de campos abiertos, que imperaba an en amplias
zonas de Francia a falta de un movimiento cercador poderoso.
Los labrantos, dispuestos en hazas, rodeaban el racimo de vivien
das que constituan la aldea. Deban pasar todos por cada fase del
ciclo agrcola al mismo tiempo, prctica conocida en Francia con
el nombre de assolementforc, y con el de Flurzwang en los pases
de habla alemana. Una vez recogida la cosecha, los derechos del
propietario, como observa grficamente Bloch, se dorman, y el
ganado vagaba libremente por los campos, no cercados. Tambin
en los henares, propiedad a la sazn o de un seor o de la aldea en
conjunto o de un campesino acomodado, imperaba en muchas zo
nas un concierto similar: una vez que se haba segado el heno, los
prados se dejaban abiertos para que el ganado pudiese pacer en
ellos y comerse la segunda hierba {regain). El derecho de vaine p
ture era importantsimo para los campesinos ms pobres, expues
tos a que se les impidiera hacer mucho uso de los terrenos comu
nales. Aunque a menudo carecan de caballos y de arados, solan
poseer una vaca o una oveja y algunas cabras que les procuraban
carne para comer o la oportunidad de conseguir un poco de dine
ro. Eran tambin importantes el derecho de espigar, que llevaba a
hordas de campesinos pobres a pulular por los campos durante un
nmero especificado de das bajo la ansiosa mirada de los propie
tarios, y los de recoger lea y pastorear animales en los bosques.84
Las consecuencias polticas fueron un cisma dentro del cam
pesinado y una desintegracin muy marcada de la comunidad
campesina. Como en muchas otras partes del mundo, los campe
sinos ms pobres resultaron en Francia las vctimas principales
cuando las fuerzas de la modernizacin desbarataron la vetusta
sociedad aldeana que haba gobernado la divisin del trabajo y les
haba conferido a ellos desde tiempo inmemorial un lugar mo
desto, pero respetado, dentro de su pequeo mundo. Si bien las
aldeas francesas, de las que existan muchos tipos distintos, su
frieron por lo general ms tarde y con menor intensidad y por
distintas razones que sus equivalentes inglesas, no obstante, al
acercarse el siglo xvm a su final, tal forma de sociedad aparece
sometida a un embate muy visible.85 La situacin creada entonces
empuj a muchos pobres rurales a violentas teoras igualitarias.
Para ellos la modernizacin significaba ante todo que los campe
sinos prsperos bloqueaban el reparto del suelo (incluso de las
tierras confiscadas durante la Revolucin) y les condenaban al
hambre al restringir los derechos de espigar y de pastoreo, una de
las secuelas del avance rural hacia formas modernas de propiedad
privada. En la cspide de la Revolucin, el radicalismo de las ciu
dades y el del campo se dieron la mano, hecho que ayuda a expli
car la profundidad y violencia de la Revolucin Francesa en com
paracin con su precursora inglesa. N o hubo, sin embargo, una
sola revolucin campesina que llevara un solo camino, a veces
unindose, a veces oponindose a la revolucin de las ciudades y
de la capital. Coexistieron, por lo menos, dos revoluciones cam
pesinas, la de la aristocracia campesina y la de la ms amplia y di
fusa mayora, cada una de las cuales sigui su propio curso que,
eventualmente, las llev a fusionarse o a entrar en oposicin con
las oleadas revolucionarias de las ciudades.
Volviendo ahora a los rangos superiores del campesinado, pa
rece claro, por lo menos pasaderamente claro, que sus motivos de
descontento dimanaban de su posicin ambigua: posean la tierra
sin que en rigor les perteneciera.86 De todas formas, como es bien
sabido, la posicin legal y social del campesinado francs, en sus
niveles ms altos, estaba sujeta a menos restricciones represivas
que en cualquier otro pas del continente. La mayora de ellos
eran personalmente libres. Por eso sus exigencias, hasta donde
podemos alcanzar a ver por las refracciones de los cahiers, apun
taban primordialmente a eliminar los aspectos arbitrarios del sis
tema feudal, que haban venido aumentando durante los ltimos
aos del antiguo orden. En agudo contraste con la burguesa, no
impugnaban la posicin social y los privilegios especiales de Ja
nobleza. Al contrario: a menudo los reconocieron de modo ex
preso,87 hecho que indica que no perciban quiz ninguna cone
xin general entre los privilegios de la nobleza y sus propios pro
blemas. N o cabe duda que, en 1789, sin que hubieran mediado
graves trastornos, no se habran convertido en una fuerza revolu
cionaria activa. Esas sacudidas no tardaron en llegar.
Uno de los impulsos revolucionarios procedi de los manejos
de la nobleza y de las vacilaciones del rey que precedieron y si
guieron a la reunin de los Estados Generales. Los campesinos,
ciertamente, ni perciban el alcance ni se preocupaban demasia
do de cuestiones tales como la de que se votara por estamentos o
por individuos, que agitaba el resto de Francia. Es asimismo im
probable que les inquietase de modo profundo el quebranto de
las finanzas borbnicas y la perspectiva de bancarrota. La distri
bucin de las cargas fiscales entre los distintos estamentos tam
poco deba de apasionarles en exceso; el campesino se interesaba
por su cuota en su aldea, la cual variaba de un lugar a otro en for
ma tan aturdidora, que slo los especialistas podan alcanzar a
comprenderla.88 Todas esas cuestiones, en cambio, agitaban so
bre manera a un amplio sector de los ciudadanos instruidos. La
nobleza estaba tratando de aduearse del Estado valindose del
mecanismo de los Estados Generales, lgica secuela de sus obje
tivos durante la llamada reaccin feudal. Su aversin a transigir
en tal empeo hizo momentneamente de lo que no era ms que
una etiqueta para designar los sectores que no pertenecan ni a la
nobleza ni al clero el Tiers Etat algo prximo a una tenden
cia poltica homognea.
Muchos de los nobles ms ricos y, en especial, de los liberales,
que desempearon un papel conspicuo en aquella primera fase de
la Revolucin, estaban bastante dispuestos a hacer concesiones
considerables. En lo tocante a las cuestiones agrarias, incluso lo
estaban a sacrificar algunos de los derechos feudales ms opresi
vos sin indemnizacin. El elemento reaccionario que por algn
tiempo se fusion con el Tiers Etat proceda muy probablemente
en gran medida de la multitud de pequeos seores rurales que
vivan de sus derechos y no tenan ni voluntad ni capacidad ni
oportunidad de llevar sus negocios como los plebeyos, aun cuan
do se les indemnizara por la prdida de los derechos feudales.89
Otros impulsos eran ms fortuitos. En 1786, el gobierno fran
cs haba reducido fuertemente sus derechos de aduana sobre las
manufacturas inglesas, lo cual dej sin trabajo a mucha gente. Re
sultaron tambin afectados, en algunas regiones, los campesinos,
al quedar restringido o eliminado el empleo exterior. Un decreto
del ao 1787 anul las restricciones al trfico de granos, entre
ellas las que imponan que los cultivadores los llevasen al merca
do local. La cosecha del otoo de 1788 fue desastrosamente esca
sa. Siguieron un invierno de extraordinaria crudeza y una prima
vera plagada de violentas tempestades e inundaciones.90 En el
verano de 1789, las calamidades naturales se combinaron con las
incertidumbres y ansiedades polticas para suscitar una serie de
pnicos y de revueltas campesinas en muchas partes de Francia.
Empez con ello a ponerse de manifiesto el potencial radical
del campesinado. Aunque los trastornos conocidos como la Gran
de Peur revistieran distintas formas en las diversas partes de Fran
cia, la oposicin al feudalismo se present por doquier. Incluso en
las zonas donde no se alzaron, los campesinos se negaban a cum
plir con sus obligaciones feudales.9' Se propagaban con rapidez
toda suerte de rumores exagerados; los temores de un complot
aristocrtico, no carente de fundamento, facilitaron que los cam
pesinos obtuviesen el apoyo de las clases ciudadanas ms pobres.
Al deteriorarse la autoridad del gobierno central, Francia pareca
estarse descomponiendo en una red de pequeas ciudades y co
munidades. La desintegracin del orden pblico motivaba que
los ciudadanos acomodados de la burguesa acogieran de buena
gana en sus filas a los nobles liberales. Las clases ms pobres, por
otro lado, recelaban de ellos y trataban de marginarlos. As, en las
zonas donde reinaba el pnico, los dueos de propiedades media
nas en la ciudad o en el campo se constituan en grupos de defen
sa locales para protegerse a s mismos contra los bandoleros, que
suponan movidos por una aristocracia intrigante.92
All donde se produjeron autnticas revueltas agrarias y jac-
queries, no existi Grande Peur.' En esas zonas, el bandolero era
el campesino en marcha. N o haba ninguna necesidad de pensar
en bandoleros, y ninguna posibilidad tampoco de imaginar que
eran el instrumento de los aristcratas. La violencia campesina
en gran escala asustaba a la burguesa, en particular a aquellos
burgueses para los que los derechos feudales representaban una
forma tan sagrada de propiedad como cualquier otra, y los echa
ba en brazos de la nobleza. Despus de la toma de la Bastilla, la
burguesa de algunas regiones, sobre todo de Alsacia, donde los
alzamientos campesinos fueron especialmente violentos, cooper
sin reservas con las clases privilegiadas para reprimirlos.94
La Revolucin haba ya desencadenado fuerzas sociales an
siosamente dispuestas a ponerle fin. La contrarrevolucin tena
algo as como su liderazgo en Pars, y valimiento cerca del rey.
Por algn tiempo, pareca posible que le sonriera el xito. El 1 1
de julio de 1 789, Necker fue destituido precipitadamente y des
terrado de Francia. La nobleza haba dado muestras de que no
estaba dispuesta a aceptar la victoria del Tiers Etat, que se haba
separado de los Estados Generales llevndose consigo al clero y a
cuarenta y siete nobles para formar la Asamblea Constituyente,
formalmente establecida el 7 de julio de 1789. Se estaban con
centrando tropas alrededor de Pars. El campo se hallaba agitado
por la razones que ya hemos visto. El hambre amenazaba. Exist
an sospechas de que el rey preparaba un golpe. La Asamblea
Constituyente se tema lo peor. En aquel momento, un alza
miento popular salv la revolucin moderada y la propuls hacia
adelante. La poblacin de Pars no tena la intencin de salvar la
Asamblea; actu de rechazo, a manera de reaccin defensiva.
En aquellos das fueron continuos los pnicos, primeras manifes
taciones de la Grande Peur. Viendo Pars rodeado por tropas rea
les y bandoleros y temiendo que sera bombardeado y entre
gado al pillaje, masas de ciudadanos levantaron barricadas y se
apoderaron de treinta y dos mil rifles en los Invlidos. Por la ma
ana del 14 de julio, se dirigieron a la Bastilla para conseguir ms
armas y acabaron tomando por asalto el famoso smbolo de la au
toridad arbitraria.95
En la toma de la Bastilla y la breve oleada de venganza popular
que le sigui, aparecieron ya, como indica Lefebvre, algunos de los
rasgos esenciales del componente radical de la Revolucin France
sa: el temor de complots contrarrevolucionarios, el alzamiento de
fensivo de las masas, integradas sobre todo por artesanos pobres y
oficiales, y la voluntad de castigar y destruir a los enemigos.96
Tales caractersticas reaparecen en cada uno de los principa
les flujos populares de la Revolucin. Es bien sabido que la Re
volucin empez con una ofensiva de la nobleza y fue radicali
zndose a medida que avanzaba. Hasta poco antes de la cada de
Robespierre, el 9 Termidor o 2 7 de julio de 1794, fueron llegan
do al poder sectores cada vez ms radicales de la burguesa que
seguan, asimismo, orientaciones polticas ms y ms radicales.
Siempre que las fuerzas conservadoras que, por supuesto, fue
ron cada vez menos conservadoras y estuvieron representadas, en
las sucesivas ocasiones, por un grupo distinto , trataron de fre
nar la Revolucin, una ofensiva radical desde abajo las propuls
hacia delante. Tres grandes convulsiones populares, tres famosas
joumes, jalonaron esa serie de giros repentinos hacia la izquier
da. La primera fue la toma de la Bastilla el 14 de julio de 1789. La
segunda, la toma de las Tulleras el 10 de agosto de 1792, que
condujo a la ejecucin de Luis X V I. E l tercer alzamiento, el del
3 1 de mayo de 1793, tuvo lugar en medio de circunstancias pare
cidas, pero ms graves, y form parte de la cadena de sucesos que
llevaron al reinado del terror y a la breve supremaca de Ro
bespierre. El principal impulso que determin cada flujo proce
da de los sans-ctilottes parisienses. Y el xito de las sucesivas olea
das duraba siempre tan slo lo que el apoyo activo del campo.
Cuando se cesaba, cuando las exigencias de los sans-culottes en
traban en conflicto con las de los campesinos propietarios, el im
pulso motor de la revolucin radical se iba agotando, y sus resi
duos urbanos eran fcilmente reprimidos.
Por eso es justo sostener que el campesinado, aun no siendo
la principal fuerza propulsora, fue el rbitro de la Revolucin,
una fuerza muy importante, en una medida responsable de lo
que, retrospectivamente, parece el logro ms importante y per
durable de la Revolucin: el desmantelamiento del feudalismo.
Volviendo al curso de los hechos, la toma de la Bastilla fue
ms trascendental en un sentido simblico que como una victo
ria poltica o militar concreta. Resultara ms importante el gol
pe mortal asestado al feudalismo pocas semanas despus, en la fa
mosa noche del 4 de agosto de 1789, cuyos orgenes, segn se
acaba de indicar, pueden hacerse remontar de un modo directo a
disturbios campesinos. La Asamblea Constituyente se encontr
entonces en delicada postura. La mayora de sus miembros eran
hombres de ley y orden, por ms que les hubiera salvado un alza
miento popular. Poseedores de considerables bienes, no tenan
por lo general ningn deseo de ver desenfrenarse a los campesi
nos. Sin embargo, de volver al rey y a lo que quedaba del aparato
real para restaurar el orden, haran el juego a los elementos in
transigentes de la aristocracia y se perderan las ganancias de la
Revolucin. Estando as las cosas, las maniobras de una minora
lograron llevar a la Asamblea a aprobar los decretos.
Aunque el texto de la declaracin empiece afirmando que la
Asamblea destrua por completo el feudalismo, ello era exagera
do. La anulacin de los derechos feudales basados en la tierra
quedaba sujeta a pagos que los redimiesen, lo cual hubiera signi
ficado su supervivencia por bastante tiempo. Subsistan tambin
otros remanentes, entre ellos las prerrogativas honorficas. Slo
ms tarde, en fases ms radicales de la Revolucin, vino a consu
mar la legislacin posterior la casi totalidad de la tarea de des
montar los residuos de la estructura feudal, no cabe duda que en
una lnea de continuidad con la obra del absolutismo real, como
subray ya De Tocqueville. La Asamblea, con todo, vot la igual
dad ante la ley, la abolicin de los derechos feudales de naturale
za personal (sin indemnizacin), la igualdad de las puniciones, la
facultad de acceso de todos los ciudadanos a los servicios pbli
cos, la abolicin de la venta de oficios y la supresin de( diezmo
(sin indemnizacin). Semejante serie de decretos justifica que se
considere aquel sealado momento como el certificado de de
funcin del anden rgime.97
Permtaseme insistir en que no se trat de un arranque de ge
nerosidad espontnea. La Asamblea actu con un pual al pecho:
los desrdenes populares.98Echar mano de ocasiones como esa, en
que las clases altas se mostraron propicias a las concesiones, fuera
de su contexto para argir que no haba necesidad del radicalis
mo revolucionario, sera falsificar completamente la situacin.
La segunda fase radical, provocada tambin por un conato de
reaccin, repiti el mismo modelo, pero con intensidad mayor.
La tentativa de fuga del rey, frustrada en Varennes (20-25 de ju
nio de 179 1), destruy cualquier hipottica posibilidad de que la
Revolucin viniese a parar a una monarqua constitucional go
bernada por las clases superiores como en Inglaterra. En la pri
mavera de 1792, estall la guerra con Austria. Los adalides de la
Gironde, dentro de la que pesaban fuertemente los intereses co
merciales y exportadores, la promovieron para difundir el evan
gelio revolucionario y, a la vez, por razones ms materiales. Lafa
yette intent utilizarla para un fin radicalmente opuesto:
restaurar el orden. El peligro de un golpe militar era real." A
partir de noviembre de 17 9 1, se produjeron una serie de alza
mientos populares en muchas zonas rurales para protestar contra
la exportacin de granos en aquel momento de aguda escasez. La
idea de enviar granos fuera del pas cuando valan ms en Fran
cia que en el exterior era, de por s, ciertamente absurda. Los
alborotos, aunque reprimidos sin grandes dificultades, revelan el
estado de excitacin y de desorden. Las capas pobres de las ciu
dades, asimismo, sufran duramente los efectos de la creciente in
flacin.100 A una atmsfera tan cargada, se aadan an los reve
ses militares. El golpe que clarific el aire, la toma por asalto de
las Tulleras y la famosa matanza de guardias suizos 10 de agos
to de i 792 fue obra otra vez de las multitudes parisienses, en
especial artesanos pobres, oficiales, etctera.101 Aunque centrado
en Pars, el movimiento popular y radical recibi el apoyo activo
de las provincias. Fue el gran momento de la cancin de guerra y
revuelta de Rouget de Lisie, cantada por los batallones jacobinos
en su marcha desde Marsella para acudir en ayuda de sus camara
das de Pars. La convulsin del 10 de agosto no se limit tan slo
a Pars como la del 14 de julio, sino que tuvo carcter de alza
miento nacional.'01
En el plano poltico interior, las consecuencias fueron la vir
tual abdicacin de la Asamblea Legislativa, que haba reemplaza
do a la Asamblea Constituyente en octubre de 17 9 1; el proceso
de Luis X V I, si bien no se celebrara hasta fines de 1792; y, ms
de inmediato, la venganza popular que trajo las matanzas de
septiembre de 1792. Dichas matanzas parecen haberse iniciado
tan espontneamente como todas las acciones de masas. Un gen
to al acecho se apoder de un grupo de presos bajo escolta y los
ejecut sumariamente. Despus las matanzas se extendieron a las
crceles. Perdieron la vida entre mil cien y mil cuatrocientos
presos, en su gran mayora ladrones comunes, prostitutas, falsi
ficadores y vagabundos. Slo alrededor de una cuarta parte eran
sacerdotes, nobles, o polticos de toda clase.10 Escenas semejan
tes tuvieron lugar en otras ciudades y poblaciones francesas. Las
matanzas de septiembre son significativas, sobre todo, por re
velar la ceguera e irracionalidad de la venganza popular. El Te
rror, del que aqullas constituyeron un preludio y que apareci en
la fase siguiente, estuvo ms organizado y fue menos caprichoso
en sus resultados.
Gracias a los levantamientos de 1 79 1-179 2, los campesinos
consiguieron importantes logros por el verano de 1792. El 25 de
agosto fueron anulados los derechos feudales, sin indemnizacin,
a menos que subsistiera el ttulo original. Por otro decreto, del
da 28, se devolva a las aldeas sus terrenos comunales all donde
los seores los hubieran usurpado. Otro decreto an, persegua
facilitar al proletariado rural el adquirir tierras disponiendo la
venta de las haciendas confiscadas de ntigrs por pequeas uni
dades. En Pars, la Comuna emple a los desocupados en obras
de fortificacin.'04 Con tales medidas el gobierno dio un paso ha
cia la satisfaccin de las exigencias de la oprimida mayora cam
pesina integrada por los que tenan poca tierra y los totalmente
desheredados, en un esfuerzo para vincularlos a los intereses de la
Revolucin. Pero el paso fue tmido. E l gobierno revolucionario
de Pars se mostr vacilante en la cuestin crucial de repartir las
tierras comunales y de ntigrs entre los campesinos humildes.
Ello trajo por consecuencia que se agudizara el divorcio entre ri
cos y pobres. Los campesinos ms ricos proclamaban solivianta
dos que dar propiedad a los desheredados significaba lo mismo
que la loi agraire-, el comunismo de la propiedad.,os
A la vez la incertidumbre del gobierno promova la circula
cin de ideas radicales entre el campesinado. Los enemigos del
radicalismo campesino las englobaban todas dentro del turbador
rtulo general de loi agraire. La igualacin de la propiedad era
probablemente la idea que contaba con mayor predicamento en
tre los campesinos ms pobres. Pero circulaban tambin otras
que trascendan las concepciones de la propiedad privada en que
permanecieron siempre los dirigentes revolucionarios, incluso
durante la fase siguiente ms radical. Consistan en una mezcla
de ideas cristianas y colectivistas. Es difcil determinar con exac
titud cunto eco encontraron entre los campesinos, no tan slo
por la falta de documentos, sino asimismo por la rgida represin.
Carnot, que aborreca a los radicales, exageraba sin duda cuando,
el 7 de octubre de 1792, desde Burdeos, escriba que la idea de la
loi ag-aire haba sembrado el terror por todas partes.106 Es obvio
que el radicalismo campesino asustaba a las autoridades. En un
vehemente discurso ante la Convencin, Barre reclam medidas
que mostraran al campo que no se tolerara ni el ms leve ataque
a la propiedad privada. El da siguiente, 18 de marzo de 1793, la
Convencin estableci la pena de muerte para aquellos que pre
dicaran la loi ag-aire.101 Sobrevivi, sin embargo, lo suficiente del
contenido de dichas ideas para indicarnos que se ajustaban a las
necesidades de los campesinos pobres y satisfacan algunas de
ellas. De ah que convenga examinar con algn detalle esa co
rriente radical subterrnea.
E l primer embate radical surgi en conexin con las supues
tas exportaciones de granos mencionadas poco ha como parte del
trasfondo del alzamiento del 10 de agosto de 1792. En el curso de
uno de los disturbios, los campesinos de los municipios vecinos
asesinaron a un rico curtidor de Etainpes (Beauce). E l caso se
propag a modo de onda por toda Francia; el entierro de la vcti
ma le convertido en una fiesta nacional. N o obstante, un cur ja
cobino del lugar, Pierre Dolivier, tuvo la valenta de oponerse a la
ola de sentimentalismo. En mayo de 1792 present a la Asamblea
Legislativa una peticin en que arremeta contra la vctima pre
sentndola como un personaje rico y codicioso que haba especu
lado con los granos y que mereca de todo en todo su suerte. A
continuacin Dolivier no tan slo peda controles de precios en
beneficio de los pobres y hambrientos, sino que atacaba el mismo
derecho de propiedad: La nation seule est vritablement propitai-
re de son terrain.108 Mathiez seala con acierto el elemento arcai
co del pensamiento de Dolivier. Luis X IV haba proclamado que
era el dueo de la propiedad de sus sujetos. Ahora la nacin ha
ba sucedido al rey. Por otro lado, hay una tesis de Dolivier y sus
herederos que sorprende al lector de hoy en da por su moderni
dad: el Estado tiene la obligacin de atender a que la mayora
menos afortunada de sus ciudadanos no muera de hambre, y esa
obligacin est por encima de los derechos e intereses egostas de
propiedad.
As defendiendo la acin violenta de los atropellados campe
sinos y atacando la propiedad, Dolivier escandaliz a la asamblea.
Pero Robespierre hizo uso de la palabra para abogar por el cur
en trminos que anunciaban su comportamiento posterior du
rante el Terror y contrastaban con l a la vez. Vituper en bloque
a la vida clase burguesa que no haba visto en la Revolucin sino
un medio de suceder a la nobleza y al clero y que defenda la ri
queza con la misma terquedad que las clases privilegiadas haban
defendido el nacimiento.'09 Las ideas de los radicales extremistas
no eran, pues, del todo incompatibles con las de los pequeos
propietarios que tenan en Robespierre su portavoz...
Tras la toma de las Tulleras, afloraron ideas similares en
otras partes de Francia, junto con espordicas e infructuosas
tentativas de ponerlas en prctica. Otro air deca a sus feligre
,
ses: Les biens vont tre communs il n y aura quune cave quun gre
nier o chaam prendra tout ce que lui sera ncessaire. Aconsejaba a
su rebao que instalaran almacenes comunes de los que podran
servirse segn sus necesidades, cosa que permitira suprimir el
dinero. A ese respecto debemos recordar que la inflacin haba
ya hecho elevar muchsimo los precios y que un sector del cam
pesinado consuma ms alimentos de los que produca en sus tie
rras. Los que carecan de tierra, claro est, se encontraban com
pletamente sin medios para producir sus propias subsistencias.
Un habitante de Lin, esta vez un ciudadano por tanto, elabor
y public un detallado sistema para la nacionalizacin de las ne
cesidades bsicas. E l Estado tena que comprar las cosechas a
precios fijos; despus, a fin de garantizar a los campesinos con
tra las fluctuaciones del mercado, almacenarlas en greniers d a
bondance; y, adems, distribuir pan a precios fijos. Tal concepcin
est prxima a la de granero siempre normal de tiempos ms
recientes, aunque esa ltima fue una respuesta a la produccin
excesiva y no a la escasez.
Nos ha llegado tambin otro panfleto de tono mucho ms re
ligioso. Peda al cielo la ira de Jehov contra los ricos soberbios e
invocaba en su nombre la loi des Francs... A G RA IRE!. Al igual
que los radicales ingleses de los tiempos de la Revolucin Purita
na, el autor del panfleto volva la mirada hacia un pasado mtico
para tratar de demostrar que los galos y los germanos redistribu
an sus tierras cada ao.1,0
Ciertos motivos centrales, es fcil verlo, corren a travs de to
das esas protestas agrarias radicales. Todas reclaman o bien la abo
licin absoluta de la propiedad privada o bien su limitacin muy
estricta conforme a lneas igualitarias. En segundo lugar, propo
nen medidas para llegar a un control de los mecanismos del mer
cado, tales como depsitos de almacenaje y libre distribucin de
los productos a escala local o los ms complejos greniers d abon-
dance. Las gentes de las ciudades estaban quiz ms inclinadas a
abogar ante todo por el uso de la guillotina como el mejor medio
para arrancar las necesidades vitales de manos codiciosas y mez
quinas."1 Hallamos ya ah las semillas de las divergencias poste
riores. Por el momento, sin embargo, basta con notar que el ra
dicalismo agrario era una respuesta bastante explcita no tan slo
a las condiciones perturbadas de aquel momento, sino asimismo
a la intrusin del capitalismo en el campo. La agresividad de las
ideas que le caracterizaban iba dirigida de lleno contra los que se
enriquecan manipulando el mercado. Lo necesario para vivir, se
pensaba, era demasiado caro y demasiado difcil de obtener. Res
pecto a esas cuestiones elementales, los campesinos pobres, e in
cluso los no tan pobres, y los sans-culottes de las ciudades podan
estar de acuerdo. Mientras los intereses de ambos grupos conver
gieron, la revolucin radical pudo mantener encendido un fuego
debajo de la revolucin llevada adelante en nombre de la propie
dad privada y los derechos del hombre. La revolucin burguesa
necesitaba la ayuda de la revolucin radical, como ya hemos vis
to a propsito de los hechos del 14 de julio y el 4 de agosto de
1789. Hasta cierto punto las dos revoluciones varias revolucio
nes menores, en realidad, que se fundan en dos grandes corrien
tes fcilmente distinguibles podan trabajar juntas y reforzarse
una a otra. En el fondo, no obstante, eran incompatibles, debido
a sus actitudes incompatibles respecto a la propiedad: la incom
patibilidad de los que tienen propiedad y los que no la tienen.1"
Cuando la corriente radical se fraccion y las clases poseedoras
ya no necesitaron de su ayuda, la Revolucin entr en barrena.
La convergencia y separacin final de los radicales y las clases po
seedoras es el proceso que vamos a analizar en la tercera fase.
El ltimo embate radical empez, como los que le haban
precedido, con un levantamiento popular en Pars a fines de
mayo de 1793. Fue de nuevo una respuesta correctiva a un peli
gro real. En marzo, el general Dumouriez se haba vuelto traidor
tras su derrota ante los austracos. Haba concertado con ellos un
armisticio para marchar sobre Pars, sentar a Luis X V II en el tro
no y restablecer la constitucin de 17 9 1.1,3 La revuelta realista
estaba ya en marcha en la Vende. Marsella haba sido vctima de
insurrecciones contra los sans-culottes y Lin contra los jacobinos,
y haban escapado al control de los revolucionarios."4 El alza
miento de mayo fue un golpe muy bien urdido, la joum e mejor
organizada de la Revolucin, que permiti a la faccin ms ra
dical de la burguesa acaudillada por Robespierre imponerse so
bre la G iron da."5
El radicalismo de los parisienses pobres haba empezado en
tre tanto a encontrar expresin articulada, ms o menos por el
mismo tiempo que las bolsas dispersas de radicalismo agrario sa
lan a luz en el campo. La poltica de la Gironda tendente a dejar
que los precios de los alimentos, en las condiciones de entonces
de guerra y revolucin, hallaran su nivel natural por la mecnica
de la oferta y la demanda reuni a los pequeos artesanos, oficia
les, obreros y la heterognea poblacin flotante de Pars en
una palabra: los sans-culottes en una miseria comn. La infla
cin empeor an las cosas; de hecho fue una manera de cargar
el coste de la guerra sobre las espaldas de los pobres."6 En enero
de 1793, los propios lderes de la Gironda se vieron obligados a
confesar que el precio del trigo no bajara por s m ism o."7
Tal era la situacin en que Jacques Roux y los enrags empe
zaron a despertar inters en Pars. Sus ideas, ms simples an que
las de los radicales agrarios recin expuestas, se cifraban en dos
proposiciones: a) La libertad de comercio redundaba en provecho
de los especuladores y causaba agudos sufrimientos a los pobres.
b) Debera utilizarse la fuerza para poner fin a la especulacin.
Haba tambin un punto en que, significativamente, miraban ha
cia atrs. En un momento dado, en junio de 1793, Jacques Roux
denunci ante la misma Convencin el contraste entre la afabili
dad de la existencia bajo el anden rgime y la plaga de miserias que
atormentaban al pueblo bajo una revolucin pretendidamente
llevada a cabo en su nombre. Y, acto seguido, expres a las claras
su nostalgia por los das en que reglamentaciones paternalistas
evitaban que los pobres tuvieran que pagar por las necesidades
elementales tres veces ms de lo que valan. E l programa de
Roux, si puede llamarse as, no iba ms all de esas nociones. Pro
clamarlas, sin embargo, por muy simples que fueran, representa
ba impugnar el derecho de propiedad y la legitimidad de la Re
volucin entera, y ciertamente requera valor."8
As pues, los radicales del campo y de la ciudad compartan
una hostilidad comn contra los ricos que se estaban aprove
chando de la Revolucin y del funcionamiento sin trabas del
mercado. Otro testimonio de que el radicalismo urbano y el ru
ral estaban persiguiendo objetivos compatibles, nos lo depara un
significativo detalle citado por Mathiez en relacin con el levan
tamiento del 3 1 de mayo de 1793. Algunos meses antes, haban
venido a Pars delegados de los federes de ochenta y tres departa
mentos. Aunque los lderes de la Gironda esperaban utilizar a ese
grupo en su pugna contra la Comuna de Pars y la Montaa, los
delegados cayeron bajo la influencia de los enrags."9 Que gentes
de las provincias en quienes confiaba la Gironda fueran suscepti
bles de tales ideas indica la amplitud del radicalismo anticapita
lista a la sazn.
Fue, probablemente, por ese motivo que la Montaa, poco
despus del levantamiento del 31 de mayo de 1793, crey acon
sejable hacer importantes concesiones al campesinado. El 3 de
junio decret la venta de las haciendas de migrs por pequeas
unidades, pagaderas en diez aos; el 10, el reparto voluntario de
las tierras comunales de las aldeas entre sus habitantes se igno
ra, sin embargo, si se llev jams a efecto , y, el 17 de julio, la
abolicin sin indemnizacin de todo lo que quedaba de derechos
seoriales.120 Para resumir el significado del alzamiento y de los
hechos que giraron a su alrededor, diremos que la revolucin
burguesa haba sido fuertemente empujada hacia la izquierda
bajo la presin radical y forzada a desembarazarse de los modera
dos (vicisitud dramatizada en el arresto de treinta y un diputados
girondinos el 2 de junio) al marchar codo a codo, aunque en irre
gular formacin, los radicales urbanos y campesinos.
El flujo popular ayud a hacer posible el perodo heroico y
desesperado de la Revolucin, el reinado del terror y la llamada
dictadura del Comit de Salud Pblica, la creacin de un nuevo
ejrcito, el rechazamiento de los aliados contra Francia al otro
lado del Rin, la derrota de la contrarrevolucin en la Vende.
Claro est que, en comparacin con los niveles del siglo xx, la
dictadura del Comit de Salud Pblica fue algo informe y primi
tivo. Los medios tcnicos de comunicacin y transporte excluan
el control centralizado de la economa. N o se intent ninguna
medida a escala nacional para racionar el consumo de la pobla
cin. ' Esa negligencia fue una de las razones principales de que
los sans-culottes urbanos dejaran al final de sostener a Robespie-
rre. En el plano agrario, los problemas clave fueron el de conse
guir granos, en primer lugar para los ejrcitos y despus para Pa
rs y las grandes ciudades, y el de asegurar su trasiego de las zonas
donde haba un excedente a las que padecan escasez. Ese ltimo
aspecto prolongaba, en condiciones nuevas y revolucionarias,
una dificultad que haba afligido largo tiempo al antiguo orden.
Para resolver dicha serie de problemas, el gobierno revoluciona
rio recurri a requisas y a controles de precios. Pero, en muchos
casos, el requisar no implic sino, transferencias a un departa
mento cercano o a un ejrcito en activo por las inmediaciones.'
El complicado sistema administrativo se vea embarazado de
continuo por conflictos de jurisdiccin, y los representantes del
Comit de Salud Pblica tomaban partido bastante a menudo
por intereses locales opuestos a los de Pars y la Revolucin. 3
Sin embargo, pese a la dura resistencia, pese a la confusin rei
nante, el sistema funcion: abasteci las ciudades y los ejrcitos,
salv la Revolucin y evit el hambre. La necesidad patritica y
revolucionaria venci los escrpulos tericos de los dirigentes,
entusisticos partidarios del liberalismo econmico. *
Por encima de tales convicciones, la situacin de emergencia
lleg a conducir a algunos experimentos dispersos que apuntaban
hacia una direccin socialista y que son significativos como ante
cedentes de las granjas colectivas del siglo xx. Se habl algo de
convertir las grandes haciendas confiscadas a los migrs en gran
jas nacionales o alguna variedad de empresas comunales con mi
ras a alimentar las ciudades. 5 Como complemento de la levee en
masse, o reclutamiento nacional, decretada el 23 de agosto de
1793, el gobierno intent conseguir que los que explotaban ha
ciendas confiscadas entregaran la produccin a depsitos nacio
nales de almacenaje, greniers d abondance, con lo cual pona en
efecto, aunque probablemente sin tener conciencia de ello, una
de las ideas claves del radicalismo agrario. La tentativa, con todo,
result un fracaso. 6
Los campesinos ms ricos, aquellos que producan un exce
dente considerable ms all de sus propias necesidades, eran
quienes ms vivamente sentan el impacto de los controles del
Comit de Salud Pblica, y constituyeron la fuente principal de
resistencia. Aunque la legislacin anticlerical haba motivado que
algunos campesinos se sintieran a disgusto ya desde 1790 (cuan
do se instituy la Constitucin Civil del Clero), lo que volvi a
gran nmero de ellos contra la Revolucin fueron las medidas de
urgencia de 179 3-179 4 relativas a los suministros de alimentos.
Como productores, los campesinos evadan el sistema de con
troles de precios. Hacerlo era relativamente fcil; a pesar de los
esfuerzos para evitar las ventas clandestinas, no entraaba dema
siados riesgos. La compulsin del antiguo rgimen sobre el cam
pesino para que llevara sus productos al mercado ya no exista.1' 7
Como respuesta a las evasiones y a las imperiosas necesidades
que le acuciaban, el gobierno apret los tornillos. Al principio las
requisas haban permitido a los campesinos retener lo suficiente
para sus familias y para la siembra, reglamentacin elstica que
los campesinos ensanchaban cuanto podan. La Convencin su
primi la reserve fam iliale el 25 Brumario (15 de noviembre de
1 793)-128 Los esfuerzos del gobierno para obtener grano y com
peler a su venta por los canales y precios legales, respaldados por
la amenaza de la guillotina y a veces por medidas expresas contra
el sacerdote, parecan a las aldeas algo ms que medidas de gue
rra provisionales. Y en efecto: en muchos lugares, la fase radical
de la Revolucin consisti en un ataque directo contra los cam
pesinos acomodados, aunque breve y turbio.1' 9 Quiz lo peor de
todo estribara en que sus principales agentes fueron individuos
de las ciudades y outsiders con frecuencia mucho ms despiada
dos que los administradores y recaudadores de impuestos de la
monarqua , ayudados algunas veces de un ejrcito revoluciona
rio: en el apogeo del terror popular, o sea, entre la adopcin
del mximum gnral, el 15 de septiembre de 1793, y la ejecucin
de Hbert y otros adalides de los sans-culottes, el 24 de marzo de
1794, el gobierno permiti la formacin de ejrcitos revolu
cionarios, cuyo objetivo fue ms el de allegar grano que combatir
al enemigo.'30
El hecho decisivo de la fase radical es, obviamente, ste: los
sans-culottes urbanos haban conseguido empujar a los dirigentes
jacobinos a directrices polticas que salvaron la Revolucin, pero
a costa de que los campesinos se volvieran contra ella. L a fase ra
dical habra podido ir ms all si el gobierno de Pars hubiera es
tado en condiciones de contar con las masas campesinas contra
los campesinos ricos. Pero lo limitado de la capacidad y voluntad
del gobierno en cuanto a robustecer los controles de precios con
tribuy a evitar que tal divorcio se materializara. Las subidas de
precios pusieron en graves apuros a los poseedores de pequeas
parcelas, que tenan poco para vender, y a los braceros, que deb
an comprar por lo menos una parte de sus subsistencias. Fueron
esos ltimos quienes ms sufrieron de la violacin del maximum.
Durante algn tiempo, su situacin resultaba an tolerable con
forme a los detallados y completos estudios del Norte por Lefeb-
vre , por cuanto los precios del pan subieron con menor rapidez
que los jornales. Pero, a fines de 1793, padecan estrecheces peo
res que los habitantes de las ciudades.'3' Hasta tal punto, que las
condiciones imperantes en el campo enajenaron a la Revolucin
el apoyo radical y secaron las fuentes del radicalismo rural.
Las medidas que propusieron en marzo de 1794, inmediata
mente antes de la ejecucin de los lderes sans-culottes, ponen de
manifiesto que Robespierre y Saint-Just eran conscientes de que
necesitaban apuntalar su rgimen con concesiones a los campesi
nos pobres. Si las propuestas que formularon en aquel momento,
conocidas como decretos de Ventse,i32 eran o no algo ms que
una maniobra poltica, es objeto an hoy de debate. Sea como
hiere, lo que demuestra el episodio es que Robespierre y Saint-
Just saban muy poco acerca de los problemas de los campesinos
y que sus propuestas no llegaban ni con mucho a satisfacer las
exigencias de aqullos, expresadas en peticiones cuyo contenido
general tenan que haber conocido los dirigentes revoluciona
rios.'33 Por otro lado, aunque hubieran querido hacer ms, Ro
bespierre y Saint-Just disponan de reducidsimo espacio para
maniobrar. Las tierras confiscadas a los migrs no habran sumi
nistrado lo suficiente para satisfacer las necesidades de los po
bres. Dividir toda la tierra disponible y conceder las piezas resul
tantes a la masa de campesinos con poca o ninguna tierra que las
pagaran en plazos cmodos habra desvalorado an ms el assig
nat.'^ Habra sido muy difcil, quizs imposible, satisfacer los de
seos explicitados por los campesinos pobres sin obstaculizar la re
volucin burguesa y capitalista. Tal y como estaban las cosas,
incluso las moderadas propuestas de Robespierre y Saint-Just
tropezaron en la Convencin y el Comit de Salud Pblica con
una oposicin tan intensa, que vinieron a parar en nada.
As, durante la fase radical, las necesidades y aspiraciones de
los sans-culottes urbanos terminaron por entrar en directo y abier
to conflicto con todos los sectores del campo. El sntoma ms re
velador fue el deterioro de los intercambios entre las ciudades y
el campo, en particular del aprovisionamiento de las ciudades,
problema que iba tambin a influir en extremo sobre el curso y
las consecuencias de la Revolucin Rusa. Durante el invierno de
1 793-1794, la situacin econmica de los sans-culottes parisienses
empeor sensiblemente, pues los campesinos, resintindose de
las correras de las organizaciones sans-culottes por el campo, su
ministraron cada vez menos,3S Una encuesta del gobierno simul
tnea con el proceso de Hbert puso al descubierto que los cam
pesinos ya no llevaban provisiones a Pars debido a que haba
individuos que salan al campo y compraban los productos a un
precio ms alto que el fijado. Es obvio que ese subterfugio slo
era viable para los parisienses que posean algn dinero. Los
campesinos, a su vez, se quejaban de que ir a Pars no les repor
taba ningn provecho, puesto que no podan obtener all lo que
necesitaban.'36 Y tal situacin no quedaba limitada a Pars. Tam
bin en otras partes de Francia las ciudades se cerraban a los fo
rasteros, mientras que los mercaderes de las aldeas opinaban que
no podan procurarse en ellas lo que les haca falta.'37
Los historiadores marxistas explican el fracaso de la revolu
cin radical y la cada dramtica de Robespierre por el aserto de
que una revolucin burguesa no poda satisfacer las exigencias de
los sans-culottes parisienses.'38 Aunque en parte iluminadora, tal
explicacin me parece metafsica y unilateral en conjunto. Es
cierto que los sans-culottes no defendieron a Robespierre y que el
mismo Robespierre tampoco busc de veras su ayuda durante la
crisis, aun cuando otros s intentaron agitarlos. El descontento de
los sans-culottes fue, pocas dudas caben al respecto, la causa inme
diata de la ruina de Robespierre. E l sostn de las masas se haba
evaporado. Pero por qu se haba evaporado? En ese punto, ha
blar de un conflicto entre una revolucin burguesa y una revolu
cin ms radical oscurece las cosas. Robespierre y el Comit de
Salud Pblica se haban mostrado dispuestos a ir mucho ms all
de los lmites de una revolucin en beneficio de la propiedad pri
vada. L o malo fue que las medidas polticas en ese sentido, si bien
surtieron efecto para asegurar la victoria militar, pusieron al cam
po en conflicto directo con los pobres urbanos, y ello en tal for
ma, adems, que la miseria de los habitantes de las ciudades, lejos
de resultar aliviada, se agrav.
En realidad, el lan revolucionario de los sans-culottes no se di
sip con la ejecucin de Robespierre. Despus de Termidor y del
desmonte de los controles econmicos subsistentes, la situacin
material de los parisienses pobres an se deterior ms, si cabe.
Replicaron con motines en la primavera de 1795, quiz de mayor
violencia todava que las grandes jornadas revolucionarias del 14
de julio de 1789, 10 de agosto de 1792 y 3 1 de mayo de 1793. El
populacho invadi la sala de la Convencin, mat a uno de sus
miembros y enarbol una cabeza en la punta de una pica.1? Pero
ese fervor popular revolucionario no tuvo consecuencias. El
campo se resisti a moverse en ayuda de Pars. N o exista tampo
co ninguna razn para que el gobierno revolucionario hiciera
concesiones al radicalismo. E l rey haba sido eliminado, la noble
za pareca que tambin, y los ejrcitos revolucionarios defendan
victoriosamente las fronteras. De ah que las fuerzas del orden y
la propiedad pudieran utilizar el ejrcito (que actu entonces por
primera vez contra una insurreccin popular) para atajar la lti
ma oleada poderosa de los sans-ailottes,'4 La represin subsi
guiente dio principio al Terror Blanco. Por muy radical que fue
ra la ciudad, no poda hacer nada sin la ayuda de los carqpesinos.
La revolucin radical haba llegado a su fin.

6. LO S C A M P E S IN O S C O N T R A L A R E V O L U C I N : LA V E N D E

Antes de pasar a examinar las consecuencias generales del impul


so radical en la Revolucin, ser til detenernos brevemente en el
anlisis de la resistencia campesina violenta que caracteriz la fa
mosa contrarrevolucin de la Vende. En estado latente desde
cierto tiempo atrs, se hizo contienda declarada en marzo de
1793, para prolongarse con distintos altibajos hasta 1796. Segui
ran sus huellas imitaciones un tanto plidas en las crisis polticas
posteriores, como la cada de Napolen en 18 15 y el mal conce
bido alzamiento legitimista de 1832. La contrarrevolucin de la
Vende resulta hoy en da un tema quemante como pocos por ser
el nico alzamiento campesino de grandes proporciones dirigido
contra lo que se ha dado en llamar, con escasa exactitud, la iz
quierda. Los rebeldes se batan a los gritos de Viva el rey y nues
tros buenos curas! Queremos nuestro rey, nuestros curas y el an
tiguo rgimen!.141 Es quiz significativo que, en aquellos
momentos de espontaneidad, se olvidaran de reclamar el retorno
de los nobles, aunque aceptaron lderes nobles. Si miramos los
hechos algo ms de cerca, comprobamos que la paradoja de una
revolucin campesina conservadora se desvanece. El impulso
esencial de la contrarrevolucin fue de signo anticapitalista, con
tra los comerciantes y fabricantes de las ciudades prximas y los
dispersos por el mismo corazn de la Vende. En su violento re
chazar el capitalismo que iba introducindose en el campo, la
contrarrevolucin de la Vende se asemeja a los grandes alza
mientos campesinos de Rusia y China suministradores de la par
te ms considerable de la fuerza popular que derruy los antiguos
regmenes antes de las victorias comunistas del siglo xx.
Descubrimos tambin en aqulla, por supuesto, rasgos espe
cficos de Francia y de la poca, anterior a la aparicin de los mo
vimientos anticapitalistas marxistas. Segn acabamos de ver, el
anticapitalismo era en el campo francs una fuerza de entidad.
Qu factores permitieron y provocaron que explotara en la Ven
de en forma de autntica contrarrevolucin?
Con miras a aclarar esa cuestin, dos investigadores han estu
diado a fondo hasta qu punto la sociedad de la Vende difera de
la de las regiones adyacentes adheridas a la corriente mayor de la
Revolucin.'41 Sus pesquisas han establecido de modo muy con
vincente que las diferencias existan. En la zona contrarrevolucio
naria, la agricultura comercial no haba penetrado. En vez de vivir
en aldeas rodeadas de campos abiertos distribuidos en caracters
ticas hazas, los campesinos habitaban en alqueras individuales
aisladas o en caseros dispersos y cultivaban parcelas de tierra cer
cadas con setos. Las tcnicas agrcolas se hallaban estancadas. Los
nobles, absentistas, posean ms de la mitad de la tierra. En las
patriticas y revolucionarias regiones adyacentes, en cambio,
las influencias comerciales eran fuertes, aunque coexistan con el
arcaico sistema de aldeas apiadas y campos abiertos. Los nobles
eran menos influyentes, pero ms numerosos.
Con la informacin de que hoy se dispone, sera posible pro
ceder a dibujar un retrato pasaderamente completo de la socie
dad de la Vende y determinar en qu se distingua sta de las re
giones vecinas leales a la Revolucin. Tales diferencias en la es
tructura social, sin embargo, dan de veras respuesta a nuestra
cuestin? A ese respecto, tengo serias dudas. Lo haran si se de
mostrara que se produjeron conflictos inherentes a las relaciones
entre las reas contrapuestas. Si existiera, por ejemplo, algn
dato que indicara que la ms comercial necesitaba acrecer de
continuo la extensin de las tierras cultivadas e invada, entonces,
la Vende, se podra dar fcil crdito a que tarde o temprano ello
hubiera desembocado en un conflicto muy grave. Pero los que
han estudiado el problema no intentan siquiera, en rigor, presen
tar argumentos de ese tipo. Lo nico que ponen de manifiesto es
la existencia de diferencias y el hecho del conflicto. E l enlace en
tre ambas cosas, la conexin entre formas sociales especficas y el
hecho poltico de un estallido contrarrevolucionario, queda os
curo, por lo menos para m.143 En el siguiente captulo, nos en
contraremos con un problema similar, aunque a escala ms am
plia, al tratar de comprender la conexin entre el esclavismo de
plantacin y el capitalismo industrial en la Guerra Civil Ameri
cana. Por s solas, las diferencias sociales y econmicas no expli
can jams un conflicto.
En el caso de la Vende, la reflexin general sugiere en el acto
dos posibles conexiones entre los caracteres sociales de la regin
y el brote contrarrevolucionario. Es lgico sospechar que la pre
sin de la nobleza sobre el campesinado haba sido considerable
mente ms leve en aquella parte de Francia. Parece asimismo ve
rosmil que, en ese contexto, se hubiera dado un crecimiento
gradual del comercio y de la fabricacin o bien en la misma
Vende o bien en las regiones vecinas, que de un modo u otro la
habran invadido , y ello de tal forma, que las gentes de las ciu
dades vinieron a ser en extremo opresivas y odiosas para las ma
sas campesinas. N i una ni otra hiptesis, con todo, encuentra de
masiado sostn en la documentacin, que apunta en su mayor
parte hacia el sentido contrario.
Desde el momento que todas las fuentes ponen de relieve el
aislamiento de la Vende, su apartamiento e inaccesibilidad a las
dos grandes fuerzas que estaban modernizando a Francia, la mo
narqua y las corrientes comerciales, la concepcin general de
una penetracin comercial y un consiguiente descontento social
parece ya de buenas a primeras poco prometedora. Exista, es
cierto, una industria textil diseminada por las ciudades del cora
zn de la Vende y consagrada a tejer linos finos para mercados
de fuera de la regin. En los aos anteriores a 1789, se produjo
en el ramo textil una fuerte depresin que afect duramente a los
tejedores. H ay indicios de que algunos tejedores se volvieron en
tonces vehementemente antiburgueses. Los datos sobre los teje
dores, no obstante, son ambiguos y contradictorios.'44 Adems,
su conexin con los campesinos, la mayora de la poblacin, era
casi inexistente. A diferencia de otras partes de Francia, los cam
pesinos de la Vende no trabajaban en ocupaciones artesanas
para complementar sus ingresos. Un individuo o era campesino o
era tejedor. En lneas generales, la economa comercial coexista
con la rural casi sin tener contacto alguno con ella. Hablar de una
explotacin burguesa del campo es forzar los datos ms all de lo
admisible. A lo sumo se dio cierta dosis de adquisicin de tierras
por las familias burguesas prsperas de las ciudades. En algunas
partes de la Vende, ello alcanz sin duda proporciones conside
rables.'45 Pero el mismo proceso se estaba desarrollando en mu
chas partes de Francia sin engendrar contrarrevoluciones. En re
sumidas cuentas, las relaciones entre ciudadanos y campesinos
antes del estallido de la Revolucin dan muy poco de s para jus
tificar los sucesos sangrientos de 1793. En cuanto a los que se
produjeron ms tarde, se ya es otro cantar.
La presin del rgimen seorial sobre los campesinos es ms
difcil de evaluar. En aquella parte de Francia los nobles posean
buena parte de la tierra en la zona nuclear de la contrarrevolu
cin, la parte del len, alrededor del sesenta por ciento.'46 La ma
yora de los nobles eran absentistas. La investigacin moderna ha
echado abajo la idea de que los campesinos izaron la bandera de
la contrarrevolucin movidos por la lealtad a los aristcratas que
vivan entre ellos y compartan su rstica existencia.'47 Los in
gresos de la nobleza procedan del arriendo de sus tierras a los
campesinos. Muchos nobles contrataban a intermediarios profe
sionales que eran burgueses. (Es muy poco probable que esa cir
cunstancia pudiera haber sido la causa de una hostilidad particu
lar virulenta contra la burguesa, toda vez que exista tambin en
muchas otras partes de Francia.) Si las rentas aumentaron o no en
los ltimos aos del anden re'gime, no est claro. Aunque suela de
cirse que los nobles absentistas de la Vende se hallaban sobre
todo interesados en percibir ingresos fijos, resulta difcil com
prender por qu habran estado menos expuestos a las tentacio
nes del consumo ostentativo que otros absentistas. Hay tambin
indicios, hacia las postrimeras del anden rgime, de una reaccin
seorial y de un endurecimiento general de las condiciones de
vida campesinas.'48
Nos ha llegado un testimonio, es cierto, que podra indicar
que la carga fue ms ligera: los cahiers de 1789 contienen bastan
tes menos quejas sobre cuestiones estrictamente feudales en el
rea contrarrevolucionaria que en las vecinas. Sin embargo,
como est alerta a puntualizar Tilly, ese hecho tan slo significa
que los grupos reprobadores de los privilegios nobles tenan poco
peso en las deliberaciones pblicas que preparaban la redaccin
de los cahiers: En otras palabras, que las voces crticas, intimida
das por la prepotencia del seor y sus agentes, no se habran atre
vido demasiado a hablar alto. Qued manifiesto, por lo dems,
un conglomerado considerable de crticas, y, en otros aspectos
del anden rgime relacionados con todo detalle, los cahiers no re
velan nunca una ausencia marcadamente caracterstica de moti
vos de queja locales. Salieron a luz todas las quejas habituales.149
Hasta aqu, poco hay que sugiera que las relaciones agrarias
eran ms amables para los campesinos de la Vende, por lp menos
en materia de cargas estrictamente econmicas. Como hemos no
tado arriba, una supuesta diferencia fundamental recalcada antes a
menudo por muchos autores la pretendida residencia de la no
bleza entre los campesinos y la comunin de ambos sectores en
una misma actitud cultural ha resultado ser un mito. Ahora
bien: un aspecto de las relaciones agrarias s que parece lo bas
tante caracterstico del rea contrarrevolucionaria para que se le
conceda sumo valor explicatorio.
En contraste con las regiones patriticas adyacentes, donde
los campesinos vivan en aldeas bastante grandes y cultivaban cam
pos abiertos distribuidos en hazas, el corazn del territorio contra
rrevolucionario se caracterizaba por los cercamientos. Cundo y
por qu se haba procedido a cercar no aparece en las fuentes que
he examinado, si bien est muy claro que el sistema de granjas ais
ladas haba formado parte del orden establecido desde tanto tiem
po atrs, que al estallar la Revolucin no haba ya memoria de su
origen. Las granjas, arrendadas a los campesinos por la nobleza,
solan tener una extensin de veinte a cuarenta hectreas, bastante
grande para Francia, aunque existan tambin unidades ms pe
queas. La principal cosecha era, por lo regular, el centeno, para la
subsistencia. Los contratos de arrendamiento se establecan por
perodos de cinco, siete o nueve aos. Pese a ser renteros, y no pro
pietarios, los cultivadores de mayor importancia, aquellos que de
ban de marcar la tnica poltica en el campo, podan renovar los
contratos con bastante facilidad. A menudo tales familias llevaban
ya generaciones explotando las mismas tierras.,5
El significado poltico de ese hecho, sugerira yo, estriba en
que los campesinos ms notables del territorio que iba a ser con
trarrevolucionario disfrutaban ya de algunos de los beneficios ca
pitales de la propiedad privada agraria. N o estaban sujetos a las
decisiones colectivas de la aldea respecto a los tiempos de arar,
sembrar y cosechar, ni en cuanto al abandono de los campos al
ganado \ma vez recogida la cosecha. Esas decisiones, poda to
marlas por s mismo cada rentero. Y, si cumpla con sus obliga
ciones, poda transmitir las tierras que explotaba a la generacin
siguiente. E l obstinado individualismo y la independencia del
campesino de la Vende no son, probablemente, meros cliss li
terarios, desde el momento que tenan fuertes races en el orden
social del campo, con su propiedad semiprivada y suma disper
sin de las viviendas. En muchos casos, el trato con los vecinos
deba de ser nulo durante largos espacios de tiempo.5' De haber
llegado a estos campesinos desde el exterior una oleada revolu
cionaria en pro de una propiedad privada sin trabas que hubiera
perseguido en la Vende abolir el pago de rentas a la nobleza, es
razonable pensar que se habran adherido a ella de buena gana.
Aun as, con todo, qu ms habran podido prometerse de se
mejante revolucin? Debajo de ellos, vale la pena notarlo, no
exista un semiproletariado de braceros hambrientos de tierra
que pudiera empujar a la revolucin, una vez llegada, a dirigirse
hacia la izquierda.'5 Por otra parte, qu era de esperar que su
cedera si la Revolucin, adems, de no abolir las rentas, oprima
a los campesinos con ms contribuciones que bajo el antiguo or
den? Qu, si promova una considerable apropiacin de tierras
por los burgueses? Qu, finalmente, si advena como un ataque
en masa contra la sociedad campesina?
Pues bien: as ocurri.
Las rentas eran una forma burguesa de propiedad, y conti
nuaron siendo exigidas hasta producirse la contrarrevolucin,
quizs incluso posteriormente. Cuando el valor del assignat se
hundi, los propietarios cobraron sus rentas en especie, y puede
que de ese modo las incrementaran. El desarraigo de las obliga
ciones ms estrictamente feudales no parece haber aliviado a
los campesinos. Cuando fue abolido el diezmo, los propietarios
procedieron a aumentar sus rentas en la cuanta correspondien
te.'53 En materia de contribuciones, el gobierno revolucionario
exigi mucho ms que el anden rgime. Tericamente, los propie
tarios deban absorber esa sobrecarga; pero hay indicios de que,
en la prctica, la echaron sobre las espaldas de sus renteros. *5* La
poltica fiscal revolucionaria, con todo, no es probable que resul
tara decisiva, por cuanto ocurri ms o menos lo mismo en otras
partes de Francia. Lo que ms cont, dentro de las condiciones
especficas de la Vende, fue la acometida contra el clero, que
formaba parte de una ofensiva general: econmica, poltica y so
cial a la vez.
Una de las fases de esa ofensiva fue la reorganizacin del r
gimen local de la Vende durante 1790. Su mxima consecuencia
se cifr en la instalacin de un cargo electivo de nuevo cuo, el
maire, como portavoz de la comunidad local, la commune. En mu
chos casos, sus habitantes respondieron de un modo significativo
eligiendo al cur como alcalde. En la Vende, el cur era el diri
gente natural, pues se hallaba en el centro de las relativamen
te escasas redes de cooperacin que existan en aquella sociedad
de casas de campo aisladas y aldehuelas dispersas. Los asuntos re
ligiosos deparaban en la Verde las ms sealadas ocasiones en
que se reunan los campesinos, situacin muy distinta de la que
imperaba en las aldeas del resto del pas, donde los campesinos se
rozaban da por da. Casi todas las organizaciones formales a que
poda pertenecer un campesino escuela, hermandades, juntas
parroquiales, y por supuesto la misma Iglesia eran religiosas.
Todo el dinero que daba el seor para buenas obras, lo adminis
traba el cur. Era l, esencialmente, quien rega los asuntos inter
nos de la commune, incluso durante los primeros tiempos del pe
rodo revolucionario.'55 Invocar los especiales sentimientos
religiosos de los campesinos de la Vende para explicar el hecho
de que se dejaran llevar por los aires a la contrarrevolucin re
presenta tomar el rbano por las hojas. Es muy probable que ta
les sentimientos fueran all ms fuertes. Pero qu hubiera podi
do mantenerlos vivos sino la circunstancia de que el air
desempeaba un singular papel en aquella diferenciada sociedad
rural, haca cosas que buena parte de los campesinos deseaban
que se hicieran por razones bastante obvias? Ir contra el air
equivala a amenazar la mdula de la sociedad rural.
La gran ofensiva revolucionaria se concret en la incautacin
de bienes eclesisticos y la exigencia de que los sacerdotes juraran
su lealtad al nuevo rgimen de Francia dentro de la Constitucin
Civil del Clero. En aquella parte de Francia, sus efectos empeza
ron a hacerse sentir en 1790, o sea en simultaneidad con la ofen
siva en las communes. La venta de bienes de la Iglesia sirvi para
que la burguesa cargase con numerosas tierras. Los intentos de
los campesinos ms acomodados en el mismo sentido fracasaron.
Parte de los compradores no eran forasteros, sino comerciantes,
notarios y funcionarios locales, los responsables de traducir las
reformas generales de la Revolucin en cambios en el seno de sus
comunidades rurales.'50 Por importante que fuera la apropiacin
de tierras, no hay ningn motivo para creer que result determi
nante. En el corazn de la Vende, el air, aunque hombre acau
dalado, sacaba por lo regular sus ingresos exclusivamente de los
diezmos.'57 Es, pues, improbable que desapareciesen de la vista
de los campesinos muchos terrenos visibles o disponibles.
La medida clave fue la de exigir que el a ir prestara juramen
to de fidelidad al gobierno revolucionario, con la secuela de su
reemplazo por un forastero si se negaba a hacerlo. En la Vende,
el juramento se tom en 17 9 1. Prcticamente todo el clero se re
hus a prestarlo en los lugares que iban a ser los principales cen
tros de la contrarrevolucin, mientras que en las reas patriti
cas adyacentes, menos de la mitad.'58 Los nuevos sacerdotes
que fueron mandados a la regin desde otras partes, y que, claro
est, haban prestado el juramento, pronto se hallaron, en el me
jor de los casos, aislados en medio de un ambiente hostil, y, en el
peor, en serio peligro fsico. Entre tanto densas masas de la po
blacin se congregaban clandestinamente, a veces en iglesias ce
rradas y abandonadas, pero ms y ms a menudo en hrreos y en
campos abiertos, o en cualquier sitio donde no pudiera descu
brirles un patriota local. Las misas clandestinas se caracteriza
ban por el entusiasmo.159 He aqu la ruptura con la legalidad im
perante. La sociedad que haba constituido un mundo tenido por
inmutable pas de un golpe intacta a constituir un mundo con
trarrevolucionario. E l intento de imponer una recluta forzosa en
1793 no fue sino la chispa que hizo estallar una situacin ya ex
plosiva. Y hemos llegado, con los precedentes comentarios, al fin
de nuestra relacin.
En las revoluciones, lo mismo que en las contrarrevoluciones
y las guerras civiles, sobreviene un punto crucial en que de sbi
to las gentes constatan que han roto de manera irrevocable con el
mundo que han conocido y aceptado toda la vida. Para las distin
tas clases e individuos, ese destello de una nueva y sobrecogedo-
ra verdad se presentar en sucesivas fases del colapso del sistema
imperante. Hay tambin decisiones y momentos nicos la
toma de un palacio, la decapitacin de un rey o, a la inversa, el
derrocamiento de un dictador revolucionario despus de los
cuales no se puede volver atrs. Determinada accin violenta se
convierte en la base de una nueva legalidad. Amplios sectores de
la poblacin pasan a formar parte de un nuevo orden social.
Esos rasgos, la contrarrevolucin de la Vende los comparte
con otros cataclismos sociales violentos, aunque all no se manifes
taran casi nunca ms que a la diminuta escala de la parroquia o de
la commune. Lo que parece bastante ms singular es la simple trans
formacin de la organizacin social imperante en el campo, que
constitua el orden legal y aceptado, en la base de la revuelta. En
mis pesquisas, no he dado con ningn indicio del estallido de la so
ciedad tradicional en masas de individuos errantes, de multitudes
revolucionarias, ni de la consiguiente generacin de nuevas orga
nizaciones revolucionarias y nuevas formas de solidaridad, proceso
que ms tarde los comunistas aprenderan, a travs de las adversi
dades y yerros de la experiencia, a dirigir hacia sus objetivos. N o
obstante, en muchos de sus rasgos, la contrarrevolucin de la Ven
de prefiguraba lo que iba a suceder cuando el capitalismo choca
ra con las sociedades campesinas premodernas. En cuanto a la con
tienda armada en s misma, podemos prescindir de relacionarla,
toda vez que lo ocurrido previamente encierra las lecciones de ma
yor inters para nuestros propsitos. Baste con decir que la repre
sin del movimiento contrarrevolucionario fue el acto ms san
griento del drama revolucionario francs. Pasemos, en cambio, a
relacionar de un inodo general el terror revolucionario, dentro del
que la venganza exigida por campesinos, y contra campesinos, dio
lugar a un enorme y trgico nmero de vctimas.

7. C O N SE C U E N C IA S S O C IA L E S D E L T E R R O R R E V O L U C IO N A R IO

La experiencia del Terror y de la Revolucin Francesa en general


dieron un fuerte impulso a aquella operativa corriente del pensa
miento poltico occidental caracterizada por su repudio de la vio
lencia poltica, sea cual friere su forma. An en la actualidad, pro
bablemente, muchas personas cultas consideran el Terror como
un demonaco estallido de violencia populachera indiscriminada
en la seleccin de sus vctimas, expresin despus del odio y el ex
tremismo ms ciegos, en el fondo de una caracterstica mentali
dad utpica que est en las races del totalitarismo del siglo xx.
Tratar de demostrar que esa interpretacin no es ms que una
deformada caricatura.
Como toda caricatura, contiene algunos elementos verdi
cos, sin los que la imagen resultante no guardara ninguna rela
cin reconocible con la realidad. Las vctimas de las matanzas
de septiembre en su mayora pobre gente que el azar quiso
que se hallaran en la crcel cuando la muchedumbre irrumpi en
ella evidencian que el resentimiento popular poda estallar en
ramalazos de venganza indiscriminada. Sin embargo, un anli
sis desapasionado no puede quedar reducido a echarse atrs con
horror; es necesario discernir las causas. Esas residen, la cosa
est bastante clara, en las circunstancias agravantes del momen
to y en la historia de degradacin y opresin que tenan tras s
las masas populares hundidas en el fondo del orden social. Ex
presar repugnancia por las matanzas de septiembre olvidan
do los horrores subyacentes significa caer en una trampa parti
dista. En ese sentido, no hay ah ningn misterio. En otro, s.
Como veremos con mayor claridad ms adelante, al tratar de la
India, los sufrimientos, por atroces que sean, no siempre en
gendran por necesidad estallidos revolucionarios, y menos an
una situacin revolucionaria. Tal problema, con todo, no pode
mos abordarlo todava. Limitmonos, por el momento, a cons
tatar que la desesperacin y la ira del pueblo fueron reacciones
comprensibles a las circunstancias.
Para que el Terror llegara a ser un instrumento poltico efec
tivo, es decir para que produjera resultados polticos sustanciales,
debi someterse el impulso popular a cierto control racional y
centralizado. E l impulso proceda ante todo de los sans-culottes.
Ya desde el principio, hubo algo ms que mero resentimiento en
el clamor por la guillotina. Era tambin una protesta contra las
manipulaciones del mercado, que estaban produciendo inenarra
ble miseria, y una primaria manera de forzar a los enriquecidos
especuladores a desasirse de las mercancas acaparadas. Aunque
durante algn tiempo la situacin y las exigencias de los campe
sinos pobres corrieron paralelas con las de los ciudadanos pobres,
aqullos no fueron en absoluto una fuerza sustancial para el im
perio del terror organizado de 179 3-179 4 . La violencia cam
pesina desempe un papel relevante en la Revolucin Francesa,
sobre todo como fuerza aplicada a desmantelar las prcticas feu
dales, pero fundamentalmente en las primeras fases.
Las cosas rodaron de tal modo, que el impulso popular y el
burocrtico estuvieron parcialmente fundidos y parcialmente en
contradiccin. En esencia, lo que sucedi fue que Robespierre y
la Montaa adoptaron gran parte del programa de los sans-culot-
tes, incluso el terror en masiva escala, trataron de utilizarlo
para sus propios fines y, con el tiempo, volvieron las armas con
tra las fuerzas populares.160 Su proceder, en globo, fue racional.
Nos consta, gracias a detalladas investigaciones, que el terror
se ejerci sobre todo contra las fuerzas contrarrevolucionarias y
que fue ms severo all donde la contrarrevolucin haba prendi
do ms.161 Hubo, ciertamente, excepciones e injusticias. Pero el
Terror, en sus rasgos esenciales, no consisti en un derramar san
gre por el insano placer de derramarla.
Dentro de Francia, las fuerzas contrarrevolucionarias tuvie
ron dos bases geogrficas distintas: la Vende y las ciudades mer
cantiles y portuarias de Lin, Marsella, Toln y Burdeos. El con
traste entre uno y otro foco de la contrarrevolucin proyecta una
luz esclarecedora sobre el carcter social de la propia Revolucin.
La Vende era la parte de Francia donde las influencias comer
ciales y modernas haban penetrado menos; las ciudades meridio
nales, en cambio, donde ms. En la Vende, ni que decir tiene, el
Terror requiri el mayor nmero de vctimas. La situacin en
que se hallaba el Sur parece casi diametralmente opuesta a la de
la Vende, en particular por lo que respecta a Lin, donde la in
dustria sedera se haba desarrollado hasta el punto de arruinar a
los artesanos y engendrar un incipiente proletariado moderno.
En buena parte del Sur de Francia, el elemento comercial ms
acaudalado de las ciudades mostr marcada inclinacin a darse
las manos con la nobleza y el clero, que esperaban utilizar la Gi-
ronda y el movimiento federalista como cua para la restauracin
de la monarqua. Al radicalizarse la Revolucin, se desarroll en
algunas ciudades una pugna con bruscos vaivenes. Lin, Marse
lla, Toln y Burdeos cayeron bajo el control de la burguesa ms
rica, coligada con los estamentos privilegiados, y se volvieron
contra la Revolucin. Su reconquista por sta present distintas
formas, segn las circunstancias y personalidades locales. En
Burdeos, tuvo lugar pacficamente; en Lin, tras una encarnizada
lucha, se desencaden una de las represiones ms sangrientas del
Terror.'02 Tanto en la Vende como en las ciudades portuarias, las
ejecuciones representaron tan slo un aspecto relativamente pe
queo del terror rojo en conjunto. Las autoridades revolucionarias
mandaron ejecutar a menos de diecisiete mil personas. Cuntas
murieron en las crceles o de otra manera, en definitiva vctimas
como aqullas de la Revolucin, no lo sabemos. Greer estima
que, en total, de treinta y cinco mil a cuarenta mil personas pue
den haber perdido la vida como consecuencia directa de la repre
sin revolucionaria, cifra que Lefebvre considera una conjetura
bastante razonable, aunque poco ms que eso significa.'63 Que
ese bao de sangre encerr aspectos trgicos e injustos, ningn
autor serio lo negar. Al valorarlo, sin embargo, es preciso tener
en cuenta los aspectos represivos del orden social que lo motiva
ron a modo de reaccin. El orden social imperante va producien
do mecnicamente ao tras ao un trgico nmero de vctimas
por muertes innecesarias. Sera muy instructivo calcular el por
centaje de muertes en el anden re'gime por factores tales como in
anicin evitable e injusticia, si acaso fuera posible proceder a ello
de una forma u otra. A primera vista, parece sumamente poco
probable que quedase muy por bajo de la proporcin de 0,0016
que resulta de la cifra de cuarenta mil vctimas de Greer si se
compara con la de una poblacin estimada en veinticuatro millo
nes, la ms baja que nos propone Greer.164 Yo pienso que sera
mucho ms alta. Las cifras mismas son discutibles. La conclusin
hacia la que apuntan lo es menos: hacer hincapi en los horrores
de la violencia revolucionaria olvidando la de los tiempos nor
males es pura hipocresa partidista.
N o va nada descaminado, en cambio, el lector que siente que
hay algo de inhumano en ese pasar balance a base de inexorables
estadsticas. Incluso si fuesen perfectas, no contestaran a algunas
de las cuestiones ms importantes y difciles. Era necesario el te
rror, el derramamiento de sangre por la Revolucin? Y en todo
caso, qu se logr con l? Pasaremos, para terminar, a comentar
brevemente esos puntos.
La revolucin radical fue parte integrante de la revolucin en
nombre de la propiedad privada y los derechos del hombre justa
mente en cuanto respuesta negativa a la revolucin burguesa. Los
elementos anticapitalistas de la revolucin de los sans-culottes y de
las protestas de los campesinos ms pobres representaban una re
accin contra las penalidades acarreadas por la ininterrumpida
penetracin de rasgos capitalistas en la economa durante la lti
ma fase del ancien rgime y durante la propia Revolucin. Consi
derar a los radicales como una bandera extremista, una excre
cencia de la revolucin liberal y burguesa, equivale a volver las
espaldas a esa evidencia. L o uno era imposible sin lo o (t o . Est
tambin bastante claro que la revolucin burguesa no habra ido
tan lejos como lo hizo sin la presin de los radicales. Segn he
mos visto, los conservadores de las sucesivas fases trataron ms de
una vez de frenar la Revolucin.
L o verdaderamente trgico es que fracasaran, se apresurar
quiz a decir el oponente democrtico de la violencia. Si hubieran
tenido xito, si la Revolucin Francesa hubiera venido a parar en la
suerte de compromiso alcanzado por el impulso revolucionario in
gls hacia 1689, la democracia habra podido irse estableciendo
paso a paso ms o menos como en Inglaterra, con lo que Francia se
habra ahorrado las innecesarias y sangrientas sacudidas posterio
res. Aunque en ltima instancia indemostrable, esa tesis merece
una respuesta razonada. El mximo argumento contra ella ha sido
dado ya con bastante detalle: la estructura social subyacente de
Francia era fundamentalmente distinta y exclua, por tanto, una
transformacin pacfica que, como hemos visto, en realidad es
tuvo lejos de ser tal semejante a la experimentada por Inglaterra
durante los siglos x tv iii y xix.
En una palabra: es muy difcil negar que, si Francia deba en
trar en el mundo moderno por la puerta democrtica, no poda
menos que pasar por los fuegos de la Revolucin, tambin en sus
aspectos violentos y radicales. La conexin me parece en verdad
casi tan estrecha como la que haya podido establecer jams cual
quier investigacin histrica, pese a estar no menos cierto de que
va a continuar siendo objeto de debate en tanto y mientras exis
tan historiadores de distintas convicciones. Para todo aquel que
acepte dicha conclusin, ser legtimo plantear el segundo inte
rrogante: qu contribucin visible aport a las instituciones de
mocrticas el derramamiento de sangre, la violencia?
En el caso de la Revolucin Francesa, no es ni con mucho po
sible sostener la contribucin de la violencia al gradualismo de
mocrtico con argumentos tan firmes como en el de la Revolu
cin Puritana. E l mero hecho de las guerras napolenicas excluye
semejante interpretacin. Para mencionar tan slo otro extremo,
los investigadores franceses del siglo xx sealan las hendiduras
dejadas por la Revolucin como la causa primordial de la inesta
bilidad de las instituciones polticas de Francia. Sin embargo,
ciertos cambios de la sociedad francesa obrados gracias a la Re
volucin resultaron en definitiva favorables al desarrollo de la de
mocracia parlamentaria.
La Revolucin hiri mortalmente a todo el engranado com
plejo de los privilegios aristocrticos: monarqua, aristocracia
terrateniente y derechos seoriales, complejo que constitua la
esencia del anden rgime. L o hizo en nombre de la propiedad
privada y la igualdad ante la ley. N egar que el impulso predo
minante y las consecuencias capitales de la Revolucin fueron
burguesas y capitalistas no pasa de ser una sofistera trivial. Lo
que s es cuestionable de tal perspectiva es cualquier argumen
tacin en el sentido de que un grupo relativamente slido de in
tereses comerciales e industriales haba alcanzado suficiente po
der econmico en el ltimo cuarto del siglo xvm para sacudirse
las cadenas feudales, en lo esencial por sus propias fuerzas, a fin
de iniciar un perodo de expansin industrial. As presentada, la
tesis pone excesivo nfasis en la influencia independiente de
aquellos intereses. Que el resultado ltimo de todas las fuerzas
en accin, no obstante, no fue otro que la victoria de un sistema
econmico basado en la propiedad privada y de un sistema po
ltico basado en la igualdad ante la ley, las caractersticas bsicas
de las democracias parlamentarias occidentales, y que la Revo
lucin fue un hito crucial en ese proceso, son verdades innega
bles, por muy tpicas que parezcan.
Con la Restauracin, es cierto, un rey de la dinasta borbni
ca rein de nuevo durante una dcada y media, de 18 15 a 1830, y
la aristocracia rural reconquist temporalmente gran parte de lo
que haba perdido. Algunos estudiosos estiman que recuper al
rededor de la mitad de la propiedad territorial perdida con la Re
volucin. Volvi a ser, no cabe duda, el grupo poltico predomi
nante, de hecho el nico. E l no compartir el poder con la haute
bourgeoisie, o sea el no hacer de esa clase su aliado en vez de su
enemigo, fue una de las causas importantes de la Revolucin de
1830. En esa fecha la aristocracia desapareci de la arena poltica
en cuanto grupo poltico coherente y efectivo, aunque conserva
ra considerable prestigio social hasta mucho tiempo despus.16
Desde el punto de vista de las cuestiones planteadas en este li
bro, la destruccin del poder poltico de la aristocracia rural
constituye el ms significativo proceso de los que se desarrolla
ron en el curso de la modernizacin francesa. En ltimo extremo,
su origen puede atribuirse mayormente, aunque no de todo en
todo, a la respuesta que dio la nobleza francesa a los problemas
agrcolas en una sociedad cada vez ms comercial. El absolutismo
real pudo domar y controlar a una aristocracia que tena dificul
tades para establecer una base econmica independiente. La Re
volucin complet la obra de los Borbones, como percibi ya De
Tocqueville. Ello trajo por consecuencia la destruccin de una de
las bases sociales indispensables de los regmenes autoritarios de
rechistas, que muestran una fuerte tendencia a culminar en el fas
cismo al sufrir el impacto de la industria avanzada. Dentro de esa
perspectiva muy amplia, la Revolucin Francesa aparece como
sustitutivo parcial o alternativa histrica para el desarrollo de una
agricultura comercial libre de rasgos preindustriales. En otros
pases de primer plano, si el impulso subyacente a la revolucin
burguesa ha sido dbil o ineficaz, ha advenido o bien el fascismo
o bien el comunismo. Al destruir una de las causas capitales de se
mejante resultado, la supervivencia de la aristocracia rural en
tiempos modernos, y llevarlo a cabo a fines del siglo xvin, la Re
volucin Francesa aport una contribucin capital al desarrollo
de la democracia parlamentaria en Francia.
As pues, en lo tocante a la aristocracia rural, la contribucin
de la Revolucin parece haber sido favorable y aun decisiva. Pero
justamente los mismos procesos destructores de la aristocracia
rural iban a la vez creando pequea propiedad campesina. En ese
aspecto, las consecuencias fueron mucho ms ambiguas. Lefeb-
vre nos recuerda que la venta de tierras confiscadas a la Iglesia y
a los migi's no constituy la fuente de la propiedad campesina,
que trae sus orgenes de tiempos muy anteriores. En realidad fue
la burguesa la que, por lo general, se aprovech ms de las ven
tas, aunque localmente se dieran aumentos importantes en la
propiedad campesina."56 Otro de los mximos beneficiarios de la
Revolucin fue la aristocracia campesina. Sin embargo, las requi
sas, el intento de imponer precios topes a los precios de los gra
nos y el bro comunicado a los pequeos explotadores y braceros
durante la fase radical de la Revolucin motivaron que el estrato
superior de los campesinos se volviera contra la Repblica, hecho
de gran transcendencia que dejara un legado funesto por largo
espacio de tiempo.167
Se posee informacin menos slida acerca de la sociedad
campesina durante el siglo xix, e incluso el xx, que para la del
siglo x v i i i . ' 68 Ese soporte posibilita las generalizaciones que si
guen. En primer lugar, que a los campesinos de mayor cuanta les
importaba muy poco la democracia como tal. Lo que ambiciona
ban eran garantas efectivas para la propiedad y la posicin social
en sus propias aldeas. Ms concretamente, garantas contra cual
quier recusacin seria de la propiedad adquirida por la vente des
biens nationaux de procedencia aristocrtica o contra cualesquiera
ideas radicales que propugnasen una redistribucin de la propie
dad. En segundo lugar, que el continuo incremento de la indus
tria capitalista tenda a socavar la pequea propiedad campesina,
que se hallaba en desventaja en la produccin para el mercado.
Los portavoces de los campesinos se quejaron a menudo de que
las condiciones en que deban operar les eran adversas. Esas ra
zones concurrentes explican que la propiedad campesina haya te
nido consecuencias ambiguas: nos aparece como una amenaza
contra la gran propiedad tanto en sus formas capitalistas como
en las aristocrticas precapitalistas y, a la vez, como una mura
lla exterior que la protege. En el siglo xx, la ambigedad se ma
nifiesta ms por lo claro all donde los campesinos apoyan al Par
tido Comunista Francs.
Tal paradoja, en realidad, es ms aparente que real. En su ca
lidad de grupo precapitalista, los campesinos a menudo desplie
gan fuertes tendencias anticapitalistas. En el curso de esta explo
racin, tratar de indicar las condiciones en que dichas tendencias
adoptan formas reaccionaras o revolucionarias.

8. R E C A P IT U L A C I N

El mensaje central que he sabido discernir en los orgenes, curso


y consecuencias de la Revolucin es que la destruccin violenta
del anden rginte fue un paso crucial para Francia en el largo ca
mino hacia la democracia. Es necesario subrayar que lo fue preci
samente para Francia, donde los obstculos con que se enfrenta
ba la democracia no eran los mismos que en Inglaterra. La
sociedad francesa no haba engendrado ni probablemente po
da engendrar un parlamento de seores rurales con injerencias
burguesas al modo de Inglaterra. En Francia, tendencias previas
haban determinado que las clases altas, en vez de formar parte de
la cua introductoria de la democracia liberal, le fueran adversas.
Por lo tanto, para que la democracia triunfara en Francia, deban
quitarse de en medio ciertas instituciones. Constatar semejante
conexin entre ambos fenmenos no implica en absoluto la tesis
de que la historia francesa tena que culminar necesariamente en
la democracia liberal o de que la Revolucin era inevitable. Al
contrario: hay motivos para sostener que todo el proceso hubiera
podido desarrollarse de modo muy distinto y que, por esa misma
circunstancia, la Revolucin fue an ms decisiva.
Dentro de las condiciones creadas por el absolutismo real, las
clases altas rurales de Francia se adaptaron a la intrusin gradual
del capitalismo oprimiendo ms a los campesinos, aunque dejn
dolos en un rgimen propincuo a la propiedad de facto. Hasta
aproximadamente la mitad del siglo xvm, la modernizacin de
Francia tuvo lugar por obra de la corona. Como parte de ese pro
ceso, la nobleza y la burguesa fueron fusionndose, en forma
bastante distinta que en Inglaterra. Tal fusin se efectu ms bien
a travs de la monarqua que contra ella; para decirlo de un modo
taquigrfico, inexacto pero que quiz resulte aqu til, por la
feudalizacin de un sector considerable de la burguesa, y no al
contrario. Ello trajo por resultado final que quedara en extremo
limitada la libertad de accin de la corona, su capacidad de deci
dir qu cargas deban establecerse y cmo deban repartirse entre
los distintos sectores sociales. Esa limitacin, acentuada por los
defectos de carcter de Luis X VI, creo yo que fue el principal fac
tor determinante de la Revolucin, antes que cualquier conflicto
de intereses sobre manera violento entre clases o grupos. Sin la
Revolucin, aquel proceso integrador de la nobleza y la burgue
sa habra quiz continuado e impulsado a Francia hacia una for
ma de modernizacin desde arriba, semejante en sus rasgos esen
ciales a la de Alemania y el Japn.
Pero la Revolucin lo impidi. N o fue aqulla una revolucin
burguesaNen el sentido estricto de la conquista del poder poltico
por una burguesa que ya con anterioridad hubiera ganado las al
turas cimeras del poder econmico. Hubo un grupo de tal natu
raleza dentro de la burguesa, pero la historia previa el absolu
tismo real haba impedido su pleno desarrollo, de modo que
no era lo bastante fuerte para poder conseguir demasiado por s
solo. Lo que en realidad aconteci fue que determinados sectores
de la burguesa escalaron el poder apoyndose en movimientos
radicales de la plebe urbana, desatados por el colapso del orden y
la monarqua. Esas mismas fuerzas radicales impediran despus
que la Revolucin diera marcha atrs o se detuviera en alguna co
yuntura favorable para aquellos sectores burgueses. Mientras
tanto los campesinos, entonces sobre todo los estratos superio
res, haban sacado partido de las circunstancias para imponer el
desmantelamiento del sistema seorial, el logro ms sealado de
la Revolucin. E l radicalismo rural y el urbano, que compartan
una contradictoria amalgama de ansias de pequea propiedad y
de afanes colectivistas que miraban hacia el pasado, pudieron
marchar juntos por algn tiempo, hasta y durante las fases ms
radicales de la Revolucin. Pero la necesidad de abastecer a los
estratos urbanos ms pobres y a los ejrcitos revolucionarios cho
c con los intereses de los campesinos ms acomodados. La cre
ciente resistencia de los campesinos, al dejar sin subsistencias a
los sans-culottes de Pars, enajen a Robespierre el apoyo popular
y paraliz la revolucin radical. En adelante los sans-cnlottes har
an la Revolucin burguesa; los campesinos determinaran hasta
dnde poda llegar. La manquedad de la Revolucin, por otro
lado, imputable en gran parte a la estructura de la sociedad fran
cesa a fines del siglo x v h i , acarre que hasta pasado mucho tiem
po no pudiera establecerse en la sociedad francesa una democra
cia capitalista hecha y derecha.
LA G U ER R A C IV IL A M ER IC A N A :
LA L T IM A R E V O L U C I N C A PIT A L IS T A

I. P L A N T A C I N Y F B R IC A : U N C O N F L IC T O IN E V IT A B L E ?

Las principales diferencias entre la ruta norteamericana hacia la


democracia capitalista moderna y las seguidas por Inglaterra y
Francia dimanan del arranque posterior de Norteamrica. Los
Estados Unidos no se vieron con el problema de desmantelar una
compleja y arraigada sociedad agraria de formas o feudales o bu
rocrticas. La agricultura comercial fue importante ya desde el
principio, por ejemplo en las plantaciones de tabaco de Virginia,
y muy pronto, al poblarse el pas, pas a predominar. Las pugnas
polticas entre una aristocracia rural precomercial y un monarca
no forman parte de la historia norteamericana. Tampoco ha po
sedo nunca la sociedad norteamericana una clase maciza de cam
pesinos comparable a las de Europa y Asia.' Por todos esos moti
vos, puede ser que alguien arguya que la historia norteamericana
no contiene ninguna revolucin comparable a la Revolucin Pu
ritana y a la Francesa, ni, por supuesto, a las revoluciones del si
glo xx en Rusia y la China. Sin embargo, se han producido en
nuestra historia dos grandes estallidos de violencia, la Revolucin
Americana y la Guerra Civil, sa ltima uno de los conflictos ms
sangrientos registrados hasta entonces en la Historia moderna.
Es bastante obvio que ambas han sido elementos importantes en
el proceso por el que los Estados Unidos se han convertido hacia
la mitad del siglo xx en la suprema democracia capitalista indus
trial. Se considera, por lo comn, que la Guerra Civil marc una
violenta divisoria entre las pocas agrarias e industriales de la his
toria norteamericana. De ah que este captulo verse sobre sus
causas y consecuencias, con miras a dilucidar si, en efecto, fue
una ruptura violenta con una estructura social ms antigua que
condujo al establecimiento de la democracia poltica, de un modo
comparable a las revoluciones Francesa y Puritana. Ms en gene
ral, espero mostrar cul es su sitio en la secuencia gentica de
grandes sacudidas histricas que podemos hacer arrancar de las
guerras campesinas del siglo xvi en Alemania, y que, a travs de
la Revolucin puritana, la francesa y la rusa, culmina en la Revo
lucin china y aun en los conflictos de hoy en da.
Tras muchas dudas, he llegado a la conclusin de que la Gue
rra Civil americana fue la ltima ofensiva revolucionaria por par
te de lo que se puede llamar legtimamente democracia capitalis
ta urbana o burguesa. El esclavismo de plantacin en el Sur, ser
mejor aadirlo en seguida, no representaba ningn lastre econ
mico para el capitalismo industrial. Ms bien parece, al contrario,
que ayud a promover el crecimiento industrial norteamericano
en los primeros estadios. Pero el esclavismo era un obstculo
para la democracia poltica y social. Esa interpretacin encierra
ambigedades. Las que proceden del carcter de los datos irn
siendo expuestas a medida que se desarrolle el anlisis. Otras es
tn ms en el fondo y, como tratar de demostrar al final del ca
ptulo, no desapareceran cualesquiera que fuesen los datos que
se sacaran a luz.
Adems de cuestiones de espacio y tiempo, no menos asequi
bles al lector que al autor, existen factores objetivos para dejar a
un lado la Revolucin americana tras dedicarle unos breves co
mentarios. Desde el momento que no dio lugar a cambios funda
mentales en la estructura de la sociedad, hay motivos para que
uno se pregunte si merece en lo ms mnimo ser llamada revolu
cin. En el fondo fue un conflicto entre intereses comerciales de
Inglaterra y Norteamrica, aunque ejercieran tambin un papel
asuntos ms elevados. El empeo en que Norteamrica haya te
nido una revolucin anticolonialista puede ser bueno para fines
de propaganda, pero es mala historia y mala sociologa. La carac
terstica distintiva de las revoluciones anticolonialistas del siglo
xx es el esfuerzo por establecer una nueva forma de sociedad con
sustanciales elementos socialistas. Sacudirse el yugo extranjero
no es sino un medio para conseguir tal fin. Las corrientes radica
les que existieron dentro de la Revolucin americana no fueron
capaces, en su mayor parte, de abrirse camino hasta la superficie.
E l efecto capital de aqulla fue promover la unificacin de las co
lonias en una sola unidad poltica y su separacin de Inglaterra.
Se suele presentar a la Revolucin americana como un buen
ejemplo del genio norteamericano (o anglosajn) para el compro
miso y la concordia. La Guerra Civil, en cambio, no sirve para ello;
corta una raja sangrienta en nuestra historia. Por qu sucedi as?
Por qu nuestra cacareada capacidad de componer nuestras dife
rencias nos fall en aquel punto? Como a san Agustn el problema
del mal humano y la cada de Roma, esa cuestin ha fascinado pro
fundamente durante largo tiempo a los historiadores norteameri
canos. Una ansiosa inquietud, bien comprensible, parece estar en
la misma base de su inters. Por espacio de cierto tiempo, adopt
la forma de si la guerra hubiera podido o no evitarse. La genera
cin presente de historiadores ha empezado a mostrar impaciencia
ante ese modo de plantear el problema. A muchos les parece ste
puramente semntico, toda vez que si uno de los dos bandos hu
biese estado dispuesto a someterse sin luchar la guerra no se habra
producido.2 Pero as eluden la verdadera cuestin: por qu no
hubo voluntad de someterse, ya en uno de los bandos ya en ambos?
Tal vez convendra plantearlo en trminos menos psicolgi
cos. Haba, en un sentido objetivo, un conflicto mortal entre las
sociedades del N orte y del Sur? E l pleno significado de esa cues
tin aparecer ms claramente si tratamos de darle respuesta, no
mediante una disquisicin terica, sino a base de hechos especfi
cos. En sustancia, nos estamos preguntando si los requisitos ins
titucionales para el desarrollo de una economa de plantacin ba
sada en el esclavismo chocaron seriamente en un momento dado
con los necesarios, a su vez, para el desarrollo de un sistema in
dustrial capitalista. D oy por sentado, en principio, que es posible
descubrir de qu requisitos se trataba en realidad, en el mismo
sentido objetivo en que un bilogo puede descubrir para cual
quier organismo viviente las condiciones necesarias para su re
produccin y supervivencia, tales como tipos especficos de nu
tricin, grado de humedad... Tambin debera estar claro que los
requisitos o imperativos estructurales para el esclavismo de plan
tacin y el primitivo capitalismo industrial van mucho ms all de
los simples ajustes econmicos; que llevan, sin duda, al mbito de
las instituciones polticas. Las sociedades esclavistas no revisten
las mismas formas polticas que las basadas en una mano de obra
libre. Pero, para volver a nuestra cuestin central, es ello acaso
motivo para que deban contender?
Cabra partir de un concepto general a guisa de que hay un
conflicto inherente entre la esclavitud y el sistema capitalista de
mano de obra asalariada formalmente libre. Aunque tal conflicto
constituye una parte bsica del anlisis de los hechos aqu debati
dos, no voy a utilizarlo a ttulo de proposicin general de la que la
Guerra Civil derivara como un caso particular. Segn veremos
dentro de poco, el algodn producido por la mano de obra escla
va desempe un papel decisivo en el desarrollo, no tan slo del
capitalismo norteamericano, sino tambin del capitalismo ingls.
Los capitalistas no tuvieron escrpulo alguno en adquirir mercan
cas producidas por esclavos si podan sacar provecho de ellas ela
borndolas y vendindolas. Desde un punto de vista estrictamen
te econmico, Ja mano de obra asalariada y el esclavismo de
plantacin contienen idntico potencial para intercambios y rela
ciones polticas complementarias que para un conflicto. Podemos,
pues, contestar al interrogante que nos hemos planteado con una
negativa provisional: no hay ninguna razn general abstracta por
la que Norte y Sur debieran contender. En otras palabras: tuvie
ron que darse circunstancias histricas especiales para que resul
tara inviable el acuerdo entre una sociedad agraria basada en una
mano de obra no libre y el capitalismo industrial ascendente.
Para rastrear qu circunstancias estuvieron de por medio, es
til echar un vistazo a un caso en que se produjo un acuerdo en
tre ambos tipos de subsociedades dentro de una unidad poltica
ms amplia. Si sabemos qu posibilita un acuerdo, tambin sabe
mos algo de las circunstancias que podran imposibilitarlo. Otra
vez el paralelo con Alemania resulta til y sugestivo. La historia
alemana del siglo xix demuestra bastante por lo claro que la in
dustria avanzada puede muy bien avenirse con una forma de agri
cultura que posea un sistema de mano de obra sumamente repre
sivo. El Ju n ker alemn, ciertamente, no era del todo un
propietario de esclavos. Y Alemania no era los Estados Unidos. A
punto fijo, sin embargo, dnde radicaron las diferencias decisi
vas? L os Ju n ker se las arreglaron para atraer a los campesinos in
dependientes dentro de su rbita y establecer una alianza con
sectores de la gran industria gozosos de contar con su ayuda para,
combinando represin y paternalismo, retener a los obreros in
dustriales en sus puestos. Las consecuencias, a la larga, fueron fa
tales para la democracia en Alemania.
La experiencia alemana sugiere que, si el conflicto entre Nor
te y Sur se hubiera arreglado por las buenas, el compromiso ha
bra sido a expensas del desarrollo democrtico subsiguiente de
los Estados Unidos, posibilidad, que yo sepa, no explorada por
ningn historiador revisionista. Tambin nos indica dnde podr
amos bucear con provecho. Por qu los capitalistas del Norte no
necesitaron de los Junker del Sur para establecer y afianzar el
capitalismo industrial en los Estados Unidos? Es que faltaban en
los Estados Unidos los vnculos econmicos y polticos que exis
tieron en Alemania? Es que haba en la sociedad norteamericana
grupos distintos, por ejemplo granjeros independientes en vez de
campesinos? Dnde y cmo estaban alineados los principales
grupos en la situacin norteamericana? Pero ya es tiempo de exa
minar ms de cerca el escenario norteamericano.

2. T R E S FO R M A S D E C R E C IM IE N T O C A P IT A L IS T A N O R T E A M E R IC A N O

Antes de 1860, los Estados Unidos haban desarrollado tres for


mas de sociedad bastante distintas en partes del pas tambin di
versas: el Sur algodonero; el Oeste, tierra de granjeros indepen
dientes; y el Nordeste, en rpido proceso de industrializacin.
Las lneas divisorias y de cooperacin no haban seguido siem
pre, ni mucho menos, tales direcciones. Es cierto, sin erbargo,
que desde los das de Hamilton y Jefferson se haba dado una pug
na a ultranza entre los intereses agrarios y los urbanos comerciales
y financieros. La expansin del pas hacia el Oeste insinu por un
momento, bajo el presidente Jackson, en los aos treinta del siglo
xix, que los principios democrticos del campo en la prctica,
un mnimo absoluto de autoridad central y una tendencia a favo
recer ms a los deudores que a los acreedores haban alcanzado
una victoria definitiva sobre los de Alexander Hamilton. Pero, in
cluso en los propios tiempos de Jackson, la democracia agraria
tropez con graves dificultades. Dos desenvolvimientos estrecha
mente relacionados iban a destruirla: el ininterrumpido creci
miento del capitalismo industrial en el Nordeste, y la apertura de
un mercado de exportacin para el algodn del Sur.
Aunque la importancia del algodn para el Sur sea muy sabida,
su significada para el desarrollo capitalista global se conoce menos
bien. Entre 18x5 y 1860, el algodn ejerci una influencia decisiva
sobre el ndice de crecimiento de la economa norteamericana.
Hasta alrededor de 1830, fue la causa ms importante del aumen
to de la fabricacin en el pas.1 Sin que perdiera su relieve en el or
den interno, por entonces las exportaciones algodoneras adquirie
ron enorme magnitud.4 En 1849, un 64 por ciento de la cosecha de
algodn iba al extranjero, sobre todo a Inglaterra.5 Desde 1840
hasta la Guerra Civil, Gran Bretaa sacaba de los Estados Unidos
del Sur las cuatro quintas partes de sus importaciones de algodn.6
Est muy claro, por consiguiente, que la plantacin explotada por
medio de esclavos no represent una excrecencia anacrnica para
el capitalismo industrial. Fue parte integrante de ese sistema, y uno
de sus motores en todo el mundo.
En la sociedad surea, los propietarios de plantaciones y de es
clavos significaban una minora muy reducida. Hacia 1850, proba
blemente haba menos de trescientos cincuenta mil propietarios
de esclavos dentro de una poblacin blanca total, en las reas de
esclavitud, de unos seis millones.7 Con sus familias, ascendan
como mximo a una cuarta parte de la poblacin blanca. Y aun,
dentro de tal grupo, los que posean la mayora de los esclavos no
pasaban, a su vez, de exigua minora: cierto cmputo para 1860 es
tima que un 7 por ciento de los blancos posean casi las tres cuar
tas partes de los esclavos negros.8 Lo mismo las mejores tierras
que el meollo del poder poltico tendan a recaer en sus manos.
De esa lite de poseedores de plantaciones, se pasaba gradual
mente a los granjeros que cultivaban la derra valindose de unos
pocos esclavos, entre un gran nmero de pequeos propietarios
de haciendas sin esclavos, hasta llegar a los blancos pobres de las
zonas donde la agricultura se reduca a un desmazalado cavar mai
zales de escasa extensin e improductivos. Los blancos pobres
quedaban al margen de la economa de mercado; muchos de los
pequeos granjeros no estaban sino en su periferia.10 Los ms aco
modados aspiraban a poseer algunos negros ms y a convertirse
en plantadores a gran escala. Es probable que la influencia de ese
grupo intermedio declinara despus de los tiempos de Jackson,
aunque existe toda una escuela de historiadores del Sur empea
dos en romantizar a los yeormen y gente sencilla del viejo Sur
como la base de un orden social democrtico." Ello, a mi enten
der, es un solemne disparate. En todas las pocas y en todos los
pases, los reaccionarios, los liberales y los radicales han pintado
retratos de los campesinos segn sus respectivas teoras. El ele
mento de verdad, ciertamente importante, contenido en aquella
imagen particular estriba en que los pequeos granjeros del Sur
aceptaron, por lo general, el liderazgo poltico de los grandes
plantadores. Los autores impregnados de marxismo proclaman
que tal unidad dentro de la casta blanca era contraria a los autn
ticos intereses econmicos de los pequeos granjeros y que tan
slo vino a producirse porque el temor a los negros cohesionaba a
los blancos. Es una exgesis tan posible como dudosa. En muchas
ocasiones, si no existe una alternativa manifiesta y, en cambio, se
vislumbra alguna posibilidad de convertirse uno en gran hacenda
do, los pequeos propietarios se dejan guiar por los grandes.
Dado que el esclavismo de plantacin fue el hecho dominan
te de la vida surea, parece necesario examinar el funcionamien
to del sistema para descubrir si engendraba fricciones de cuenta
con el Norte. Se puede avanzar al acto una consideracin: el es
clavismo, casi de seguro, no estaba a punto de extinguirse por ra
zones internas. Resulta difcilmente sostenible la tesis de que la
guerra era innecesaria, en el sentido de que tarde o temprano
tambin se habra llegado a los mismos resultados por medios pa
cficos, o sea que no exista un autntico conflicto. Si el esclavis
mo tena que desaparecer de la sociedad norteamericana, era ne
cesaria la fuerza.
Sobre ese particular, los mejores indicios provienen del N or
te, donde la emancipacin pacfica durante la Guerra Civil choc
con dificultades casi insuperables. Los Estados de la Unin ce
rraron los odos y expresaron toda suerte de aprensiones cuando
Lincoln intent introducir un moderado proyecto emancipador
con compensacin para los antiguos propietarios. Lincoln tuvo
que abandonar el plan.12 La Proclamacin de Emancipacin (i
de enero de 1863), como es bien sabido, exceptu los Estados es
clavistas de la Unin y los territorios del Sur comprendidos den
tro de sus lmites; para decirlo con palabras de un observador in
gls contemporneo (Earl Russell, antepasado de Bertrand
Russell), emancip tan slo a los esclavos all donde autoridades
de los Estados Unidos no pueden ejercer ninguna jurisdiccin.'3
Si la emancipacin pacfica tropez con tales dificultades en el
Norte, las del Sur apenas requieren ya comentario alguno.
Las consideraciones precedentes inclinan con fuerza a con
cluir que el esclavismo resultaba provechoso econmicamente.
El autor de una monografa aparecida hace poco arguye de un
modo muy lgico que ah radic la causa principal de que persis
tiera en el Sur. Los lamentos del Sur de que, con el esclavismo, se
estaba perdiendo dinero, los rechaza por considerarlos una de las
racionalizaciones con que los portavoces sureos intentaban ha
llar un fundamento moral ms elevado para aqul, con lo cual nos
encontraramos ante una temprana versin de las responsabilida
des civilizadoras del hombre blanco. Avergonzndose de justifi
carlo con razones puramente econmicas, cosa que les hubiera
puesto al mismo nivel de los mezquinos y rapaces yanquis, prefe
ran proclamar que era la forma natural de sociedad humana, no
menos beneficiosa para el esclavo que para el amo.'4 Ms recien
temente an, dos economistas insatisfechos con los datos sobre
los que descansaban los estudios anteriores, en su mayor parte re
gistros de contabilidad fragmentarios e incompletos de las pri
meras actividades efectuadas en las plantaciones, han intentado
aclarar los interrogantes planteados examinando informacin es
tadstica ms general. A fin de averiguar si el esclavismo resulta
ba ms o menos provechoso que otros sistemas, han reunido esta
dsticas sobre los precios medios de los esclavos, los tipos de
inters sobre los papeles comerciales bsicos, los costes de mante
nimiento de los esclavos, los rendimientos por palmo de terreno
de primera clase, los costes de comercializacin del algodn, los
precios del algodn, y otros datos relevantes. Aunque soy algo es
cptico acerca de la fiabilidad y el valor representativo de las esta
dsticas originales, sus conclusiones estn en la lnea de otras con
jeturas y probablemente lo ms cerca posible de la realidad a que
puedan llevar tales mtodos. Tambin ellos concluyen que el escla
vismo de plantacin report pinges ganancias, adems de consu
mir un sistema eficaz desarrollado en las zonas ms apropiadas
para la produccin de algodn y otras fibras. En cuanto a las reas
sureas menos productivas, producan esclavos y exportaban el ex
cedente a las regiones productoras de cosechas de fibras.15
Saber que el esclavismo de plantacin era, en conjunto, algo
lucrativo es importante, pero insuficiente. Entre los dueos de
plantaciones, hubo diferencias de tiempo y de lugar, que acarre
aron notables consecuencias polticas. Por los tiempos en que es
tall la guerra, el esclavismo de plantacin se haba convertido en
un rasgo caracterstico del bajo Sur. Haba desaparecido de las
plantaciones de tabaco antes de 1850, en especial porque no re
sultaba demasiado ventajosa para las explotaciones a gran escala.
En Maryland, Kentucky y Missouri, el propio trmino de plan
tacin haba cado casi en desuso con anterioridad a la Guerra
Civil.'6 Alrededor de 1850, donde se poda obtener ganancias
ms crasas era en las tierras vrgenes: inicialmente, las mejores
oportunidades se haban presentado en regiones como Alabama y
Misisip; despus de 1840, en Tejas. Incluso en las tierras vrge
nes, lo ms indicado era saldar y trasplantarse antes de que el sue
lo se agotara.'7
Ese migrar el esclavismo de plantacin del Sur hacia el Oeste
cre un grave problema poltico. Extensas reas del Oeste se ha
llaban todava despobladas o escasamente pobladas. Aunque el
cultivo del algodn tuviera ante s obvias limitaciones de clima y
suelo, nadie poda estar seguro de cules eran a punto fijo. Si el
esclavismo se extenda, el equilibrio entre los Estados esclavistas
y los de hombres libres poda romperse lo cual claro est, tan
slo resultaba importante si lo era, a su vez, la diferencia entre
uno y otro tipo de sociedad. Para 1820, el problema ya se haba
agudizado en gran manera, si bien se alcanz una composicin en
el Compromiso de Missouri, que contrapes la entrada^de Mis
souri como Estado esclavista con la de Maine com o Estado de
hombres libres. A partir de entonces, sigui un curso intermiten
te. Solemnes y magistrales acuerdos polticos parecan resolverlo
de una vez para siempre, y al poco se deshacan. La cuestin de la
esclavitud en los territorios, como se llamaba a las reas que
an no haban pasado a ser Estados, tuvo un papel de primera
magnitud en el desencadenamiento de la guerra. La incertidum-
bre inherente a la situacin, muy probablemente, exager los
conflictos econmicos de un modo desproporcionado.
La tendencia migratoria del esclavismo de plantacin fue
tambin importante en otros aspectos. Al declinar en el viejo Sur
el cultivo del algodn, hubo cierta tentativa de adaptarse a las cir
cunstancias criando esclavos. Es difcil determinar su alcance.
Pero existen indicios cuando menos bastante fehacientes de
que ello no bast para satisfacer la demanda. El precio de los es
clavos aument casi de continuo desde los primeros aos cuaren-
ta hasta el estallido de la guerra. E l precio del algodn tendi asi
mismo a aumentar, pero con fluctuaciones mucho ms marcadas.
Tras el pnico financiero de 1857, el ltimo se desplom, mien
tras que aqul continu subiendo sin tasa.'8 La prohibicin de
importar esclavos parece haber cuajado en un bloqueo bastante
efectivo. Los clamores del Sur en torno a la reapertura de la tra
ta de esclavos, clamores que se intensificaron inmediatamente
antes de la ruptura definitiva de las hostilidades, mueven a pensar
en una seria escasez de mano de obra que entorpeca el sistema de
plantacin. Cun seria, sin embargo, ya es ms difcil decirlo.
Como los capitalistas estn casi siempre inquietos por la perspec
tiva de que la mano de obra escasee, parece oportuno considerar
los lamentos del Sur en ese sentido con un poco de escepticismo.
Es muy dudoso que el sistema de plantacin estuviera a punto de
expirar por la estrangulacin econmica del Norte.
Hasta aqu, la tesis de que los requerimientos de la economa
de plantacin significaron una fuente de conflicto econmico
con el Norte industrial no resulta demasiado convincente. A fin
de cuentas, no era tambin un capitalista el propietario de plan
tacin? Nevins observa con acierto: Era tan difcil explotar una
gran plantacin como una compleja fbrica moderna, con la que
aqulla se asemejaba en importantes aspectos. Los mtodos al
buen tuntn no servan; haba necesidad de incesante planifica
cin y solcita diligencia.19 No hubiera sido, pues, perfecta
mente posible para el plantador entenderse con sus hermanos ca
pitalistas del Norte, no ms calculadores que l? A mi juicio, lo
habra sido, en efecto, de haber estribado tan slo el problema en
clculos econmicos estrictamente racionales. Pero, para Max
Weber, la actitud racional y calculadora, la visin del mundo en
trminos de cuentas y balances, puede existir en una amplia gama
de sociedades, que en algunos casos pueden enfrentarse por otras
cuestiones.10 Com o ya hemos notado al tratar de la nobleza
francesa, tal actitud no basta, por s sola, para engendrar una re
volucin industrial. N o lo hizo, ciertamente, en el Sur, donde el
desarrollo urbano, salvo algunos grandes entrepts como Nueva
Orleans y Charleston, se qued muy atrs comparado con el del
resto del pas. La civilizacin del Sur, por tanto, fue capitalista,
pero escasamente burguesa. N o se bas en la vida urbana. Y, en
vez de impugnar la idea de calidad segn el nacimiento, al igual
que la burguesa europea cuando haba puesto en tela de juicio el
derecho de la aristocracia a gobernar, los plantadores sureos
asumieron la defensa de los privilegios hereditarios. H e aqu una
diferencia y un conflicto reales.
La idea de que todos los hombres han sido creados iguales se
contradeca, para mucha gente del Sur, con los hechos de la ex
periencia cotidiana, hechos que ellos mismos haban creado por
considerables y buenas razones. Bajo la presin de la crtica del
Norte y frente a la tendencia universal a rechazar el esclavismo,
los del Sur elaboraron toda una serie de defensas doctrinales para
el sistema. Las tesis liberales burguesas, las de las revoluciones
Americana y Francesa, se convirtieron en peligrosas doctrinas
subversivas para el Sur, por cuanto amenazaban la misma mdu
la de su sistema: la propiedad de esclavos. Para comprender cmo
debi de sentirse un plantador del Sur, un habitante del Norte de
nuestros das hara bien en preguntarse cmo se sentira hoy un
slido hombre de negocios norteamericano si la Unin Sovitica
ocupara el rea geogrfica del Canad y estuviera tomando in
cremento a ojos vistas. Imagnese, adems, que el gigante comu
nista escupiera advertencias como un descosido (aun negando el
gobierno que reflejaran su autntica poltica) y mandara sin cesar
agentes a travs de la frontera. La amargura y ansiedad del Sur no
procedan tan slo de una minora exaltada. En un llamamiento
al compromiso entre las dos partes, Henry Clay, el ms famoso
de los moderados del Sur, profiri palabras reveladoras, muchas
veces citadas: Vosotros los del Norte estis de mirones a salvo y
en seguro mientras la conflagracin que he descrito est ardien
do en los Estados de esclavos... En uno de los platillos de la ba
lanza, tenemos, entonces, sentimiento, sentimiento, meramente
sentimiento; en el otro, propiedad, el tejido social, vida, y todo lo
que hace la vida deseable y feliz.21
A medida que el capitalismo industrial se afianzaba ms y ms
en el Norte, los sectores privilegiados del Sur miraban a su alre
dedor para descubrir y enfatizar cualesquiera rasgos aristocrti
cos y preindustriales que pudieran hallar en la sociedad a la que
pertenecan: cortesa, elegancia, refinamiento, actitud desprendi
da muy diversa de la del Norte, tachada de mezquina y rapaz.
Poco antes de la Guerra Civil, tom cuerpo la tesis de que el Sur
produca con el algodn la principal fuente de riqueza norteame
ricana, de la que el Norte perciba las utilidades. Segn indica
Nevins, esas ideas corran parejas con doctrinas fisiocrticas acer
ca de que los beneficios de la industria y el comercio procedan
de la tierra. Nunca dejan de aflorar con la industrializacin;
tambin, a veces, sin necesidad de sta: la expansin de la agri
cultura comercia] en una sociedad precomercial engendra distin
tas formas de nostalgia romntica, as la admiracin de Atenas
por Esparta o la de la Roma republicana en su ltima fase por las
supuestas virtudes de los orgenes.
Las racionalizaciones sureas entraaban cierta verdad. De lo
contrario difcilmente habran podido obtener crdito. Existan,
en efecto, diferencias del tipo de las sealadas entre las civiliza
ciones del Norte y del Sur. Y los del Norte se lucraban, en gran
manera, comercializando el algodn. N o cabe duda, sin embar
go, que la dosis de falseamiento era mucho mayor. Las supuestas
virtudes aristocrticas y precomerciales, o anticomerciales, de la
aristocracia de plantacin descansaban en los provechos estricta
mente comerciales sacados del esclavismo. Delimitar lo cierto de
lo falso sera en extremo difcil, quiz imposible. Para nuestros
propsitos, no es necesario. Intentarlo quiz tan slo conducira
a borrar relaciones importantes y oscurecer as el discernimiento.
Es tan injusto imputar las causas motivas de la guerra a factores
puramente econmicos como ver en ella ante todo el resultado
de diferencias morales acerca del esclavismo. Esas ltimas dima
naban de las diferencias econmicas. El hecho de la esclavitud
fue el pleito moral que despert mayor apasionamiento en ambos
bandos. Sin el abierto conflicto de ideales en torno a l, los suce
sos que condujeron a la guerra y la propia guerra resultaran in
comprensibles. Est claro como la luz del sol, por otro lado, que
fueron factores econmicos los que crearon una economa escla
vista en el Sur, as como estructuras sociales diferentes con idea
les antagnicos en otras partes del pas.
Argumentar as no equivale a sostener que el mero hecho di
ferencial, de un modo u otro, ocasion inevitablemente la guerra.
Buena parte de la poblacin, lo mismo del Sur que del Norte, no
se interesaban por el problema de la esclavitud, o bien obraban
como si no les interesara. Nevins llega a afirmar que las eleccio
nes de 1859 pusieron de manifiesto que aun entonces, casi ya en
el ltimo momento, por lo menos tres cuartas partes de la pobla

no
cin nacional se oponan a las ideas radicales proesclavistas y an
tiesclavistas.23 Incluso si su clculo exagera la fuerza del senti
miento neutral, uno de los aspectos ms notables y dignos de es
tudio de la Guerra Civil es que aquella masa de opinin
indiferente no lograra impedirla. De ah que historiadores tan in
teligentes como Beard duden de la importancia del esclavsmo
como punto conflictivo. Eso, a mi entender, es un error, y un
error muy grave. N o obstante, el fracaso y colapso de la modera
cin constituye una parte esencial del proceso, sobre la que los
historiadores simpatizantes con el Sur han vertido buena luz.
Para que se creara una situacin propicia a la guerra, haban de
tener lugar cambios no tan slo en el Sur, sino adems en otras
partes del pas.
El impulso principal para el desarrollo del capitalismo del
Norte durante la dcada de los aos treinta haba provenido,
como hemos visto, del algodn. Durante la dcada siguiente, el
ritmo del crecimiento industrial se aceler sobre manera, hasta el
punto de que el Nordeste se convirti en una regin manufactu
rera. Esa expansin puso trmino a la dependencia de la econo
ma norteamericana de una sola materia prima agrcola. El N or
deste y el Oeste, que en el pasado haban abastecido al Sur de
buena parte de sus subsistencias y continuaban hacindolo, pasa
ron a depender menos del Sur y ms uno de otro. E l algodn era
an importante para la economa del Norte, pero ces de domi
narla.24 En orden al valor de su producto, el algodn ocupaba el
segundo lugar entre las manufacturas norteas en 1860. Ya en
aquel tiempo, por otro lado, produca el Norte una amplia gama
de artculos manufacturados aunque generalmente en peque
as fbricas. Un alto porcentaje de la produccin iba destinado a
satisfacer necesidades propias de una comunidad agrcola: harina,
maderas, botas y zapatos, ropas para hombres, hierro, cuero, g
neros de punto, licor, maquinaria.25 Segn veremos dentro de
poco, la produccin manufacturera del Norte vino a ser objeto de
intensos intercambios con las reas occidentales del pas, en rpi
do crecimiento.
Si bien el pasar a depender menos el Norte del algodn del
Sur y el desarrollo de ciertos antagonismos econmicos fueron
las tendencias dominantes, no son las nicas que merecen nues
tro inters. Conviene no sobrevalorar las tendencias divisorias.
En los intercambios con la economa de plantacin, el Nordeste
suministraba los servicios de financiacin, trasporte, asegura
miento y comercializacin.26 E l grueso del algodn exportado sa
la de puertos del Norte, de los que Nueva York era el ms im
portante. As pues y ello, ciertamente, constitua un motivo de
choque , los ingresos del Sur se gastaban en buena medida en el
Norte a fin de adquirir los servicios para comercializar el algo
dn, comprar todo lo necesario para las plantaciones que no po
da producirse in situ, y an, tem no insignificante, en virtud de
las vacaciones de los ricos plantadores, que gustaban de huir del
calor. Tanto el Norte como el Oeste, adems, vendan artculos
manufacturados y subsistencias al Sur. Los aos cincuenta vieron
llegar a su apogeo el trfico por vapores a lo largo del Misisip.27
L o ms importante de todo: el rendimiento de las tejeduras de
algodn de Nueva Inglaterra, relativamente a la competencia ex
tranjera, se increment entre 1820 y el estallido de la guerra. De
1830 en adelante, los Estados Unidos estuvieron en condiciones
de participar en el mercado de exportacin.28 Si ese impulso hu
biese sido ms fuerte, es probable que los intereses del Norte y
del Sur se habran acercado, y cabe presumir que la guerra no ha
bra tenido lugar. Sea como fuere, los intereses de los hombres de
negocios del Norte estaban muy lejos de empujar a una guerra de
liberacin, ni siquiera a una guerra por motivo de la Unin. N o
existe ningn estudio completo de las actitudes y actividades de
los industriales del Norte.29 Parece desatinado, no obstante, cual
quier razonamiento a base de que los industriales del Norte ra
biaban por manejar los resortes del gobierno federal exclusiva
mente en pro de sus intereses econmicos.
L o que el capitalismo del Norte necesitaba era que el gobier
no, del tipo que fuera, protegiese y legitimase la propiedad priva
da. Para que los propietarios sureos de plantaciones, y esclavos
apareciesen como una amenaza contra tal institucin, se requer
an circunstancias muy especiales. Los capitalistas del Norte re
clamaban, asimismo, cierta ayuda del gobierno en el proceso de
acumular capital y llevar adelante una economa de mercado: ms
especficamente, cierta proteccin arancelaria, favorecer el esta
blecimiento de una red de transportes (empeo en que no siem
pre se procedi de un modo estrictamente tico, aunque los
grandes escndalos en torno a los ferrocarriles se produjeron ins
tarde), moneda slida, y un sistema bancario central. Sobre todo,
los lderes norteos ms calificados deseaban estar en condicio
nes de comerciar sin que les embarazaran fronteras regionales y
estatales. Estaban orgullosos de ser ciudadanos de un gran pas
como tambin lo estaban muchos otros, por supuesto , y, al
desatarse finalmente la crisis secesionista, reaccionaron contra la
perspectiva de una Norteamrica balcanizada.30
La cuestin econmica que excit ms los nimos fue la aran
celaria. Desde el momento que la industria norteamericana pro
gres en gran manera bajo aranceles relativamente bajos tras
1846, la exigencia del Norte de que se elevaran y la correspon
diente oposicin del Sur parecen, a primera vista, un falso proble
ma, un motivo para disputarse cuando, en realidad, se est furioso
por algo distinto. Si la industria nortea iba en bonanza, qu ne
cesidad poda tener de proteccin poltica? Toda la tesis de que el
Sur estaba intentando ejercer algo as como un veto contra el pro
greso industrial del Norte empieza a parecer muy dudosa en cuan
to uno plantea esa cuestin. Al mirar ms de cerca secuencia tem
poral, buena parte del misterio se disipa, aunque ser necesario
volver a debatir este punto una vez que hayan surgido otros he
chos relevantes. Es cierto que, despus de 1850, se produjo un cre
cimiento industrial muy rpido. N o lo es menos, sin embargo, que
en determinados sectores, los frreos y los textiles, surgieron agu
dos trastornos a mediados de la ltima dcada antes de la guerra.
Afines de 1854, las existencias de hierro se estaban acumulando en
todos los mercados del mundo, y la mayor parte de las fbricas
norteamericanas haban cerrado. En cuanto al sector textil, el
Lancashire haba conseguido producir gneros de bajo precio con
costes ms reducidos que las fbricas de Nueva Inglaterra; entre
1846 y 1856, las importaciones de estampados de algodn saltaron
de 120.000 a 1.042 millones de metros; las de calic ordinario, de
915.000.000 a 8.230.000.000. En 1857, en medio de una grave cri
sis financiera, se aprob bajo las presiones del Sur un arancel que,
lejos de intentar aliviarla, reduca los derechos de aduana en aque
llos sectores.3' En parte porque seguan a un perodo de prosperi
dad y rpido crecimiento, parece que tales cuitas despertaron pro
funda indignacin en los crculos industriales del Norte.
Otra necesidad de los capitalistas del Norte era disponer de
mano de obra suficientemente abundante que trabajara por sala
rios que pudiesen permitirse pagar. He aqu un grave punto con
flictivo. E l territorio libre del Oeste motivaba que los obreros
tendieran a marcharse, o por lo menos mucha gente lo crea as.
Y una de las principales fuerzas impulsoras del sistema de Jackson
haba sido una operativa coalicin de plantadores, mecnicos u
obreros y granjeros libres contra las finanzas y la industria del
Nordeste. Dnde podra, pues, obtenerse mano de obra?
Cmo rompera el capital norteo su cerco poltico y econmi
co? Los lderes polticos y econmicos del Norte dieron con una
solucin: desprender del Sur a los granjeros del Oeste y vincular
los a su propia causa. Tales cambios fueron posibilitados por im
portantes alteraciones en la estructura econmica y social del
Oeste. Pasaremos en breve a examinarlas con algn detalle. Pero
ya desde ahora podemos percibir su significado: valindose de
esas tendencias, los capitalistas del Norte eludieron la necesidad
de apelar a los Junker del Sur para retener a la mano de obra.
Aqullas, ms quiz que cualquier otro factor, establecieron la
plataforma para un conflicto armado y alinearon a los comba
tientes de tal forma, que fue posible una victoria parcial para la li
bertad humana.
Entre el trmino de las guerras napolenicas y el estallido de
la Guerra Civil, lo que ahora se conoce como el Oeste Medio,
pero que entonces era simplemente el Oeste, fue transformndo
se de tierra de pioneros en tierra de agricultura comercial. Pare
ce, en efecto, que muchos de los que vivieron la poca ruda del
pionero se alejaron de ella muy aprisa, dejando los panegricos
para la posteridad. Se dispuso bastante pronto de excedentes co
merciales de comestibles, que servan para comprar algunos ele
mentos necesarios y, en menor escala an, superfluos. Hasta los
aos treinta, el grueso de los excedentes se diriga hacia el Sur
para nutrir la economa ms especializada de aquella rea, ten
dencia que iba a continuar, pero perdiendo su primado, cuando el
mercado del Este pasara a ser ms importante.32 Abandonados
an en gran manera a sus propios recursos, los pequeos granje
ros independientes, en el primer tercio del siglo xix, ansiaban
arrebatar el control de las tierras pblicas a los polticos de Was
hington, que o bien especulaban con ellas a gran escala o bien se
mostraban indiferentes a las demandas y necesidades del Oeste.
Pretendan la autonoma local, algunas veces a expensas del del
gado hilo que les vinculaba con la Unin.33 Simpatizaban con los
ataques de Andrew Jackson contra las ciudadelas de riqueza del
Este, y formaban una de las alas de la coalicin ms o menos
plebeya que gobernaba entonces el pas.
El desarrollo de la industria en el Este y el consiguiente au
mento de la demanda de granos y carne al Oeste cambiaron tal
estado de cosas. Las olas de expansin hacia el Oeste, en 18 16 -
1818, 18 32-18 36 , 1846-1847 y 1850-1856, reflejan la rentabili
dad creciente del trigo, el maz y sus derivados.34 De los aos
treinta en adelante, la produccin del Oeste se reorient gra
dualmente hacia la costa oriental. La revolucin en los trans
portes, la construccin de canales y vas frreas, resolvi el pro
blema del acarreo a travs de las montaas e hizo as posible una
nueva salida para los productos agrcolas del Oeste. En trminos
absolutos, el trfico del Oeste con el Sur no declin; incluso, de
hecho, aument. Fueron las proporciones las que cambiaron y
contribuyeron a acercar el Oeste al Norte.35
La demanda de productos agrcolas fue transformando gra
dualmente la estructura social y las actitudes psicolgicas del
Oeste, hasta el punto de posibilitar un nuevo alineamiento. La
actitud del primitivo capitalismo individualista y a pequea esca
la, caracterstica del Nordeste, se extendi al estrato superior do
minante de los granjeros del Oeste. Dentro de las condiciones
tecnolgicas de la poca, la granja familiar fue un mecanismo so
cial eficaz para la produccin de trigo, maz, cerdos, y otros pro
ductos comerciables.30Al llevar el transporte rpido los produc
tos agrcolas a los mercados del Este y reportar a cambio dinero
contante y sonante dice Beard en uno de los muchos pasajes de
American Civilization que condensan la esencia de un cambio so
cial bsico en unas pocas sentencias contundentes al elevar los
ferrocarriles, la poblacin creciente y las buenas carreteras, el va
lor de las tierras, las casas de ladrillo y de esqueleto de madera
empezaron a reemplazar a las cabaas de leos; con profundo
significado poltico, la prosperidad tenda a apagar la pasin por
el dinero fcil y a adormecer el inveterado odio contra los ban
cos. En fin, ms all de las montaas los cnticos de los granjeros
afortunados cubran los lamentos de los blancos pobres...37 Otra
de las consecuencias fue la extensin e intensificacin del senti
miento antiesclavista, atribuihle probablemente al arraigo de la
granja familiar como productiva empresa comercial en el suelo
del Oeste.8 Se nos plantea aqu un problema: la granja familiar
sin esclavos era tambin muy corriente en el Sur, aunque parece
haberse tratado en el mismo menos de una empresa comercial y
ms de una empresa de subsistencia. En todo caso, es obvio que
el sistema agrcola del Oeste, al desarrollarse fuera de la esfera de
influencia de la plantacin y basarse primordialmente en miem
bros de la familia para la labranza, haba de engendrar considera
ble temor a la competencia del esclavismo.39
A su vez, los plantadores del Sur, que al principio haban
dado la bienvenida a los granjeros del Oeste como aliados con
tra la plutocracia del Norte, antes ya de la mitad del siglo xix pa
saron a ver en la expansin de la agricultura independiente una
amenaza contra el esclavismo y la totalidad de su sistema. Pre
cedentemente, las propuestas de repartir las tierras del Oeste
entre pequeos granjeros que las pagaran a plazos haban crea
do un antagonismo entre aqul y las regiones de la costa del
Este, que teman la emigracin o sea la prdida de mano de
obra , adems de algunas del Sur, como Carolina del Norte.
Las iniciativas en apoyo de un sistema de granjas independien
tes haban procedido del Sudoeste. Con el establecimiento de la
agricultura comercial en el Oeste, tales alineaciones se modifi
caron. Muchos de los habitantes del Sur se volvieron contra las
tesis radicales de dar la tierra a granjeros que abolicionar-
an la regin.40 Los intereses plantacionistas en el Senado desba
rataron el Homestead B ill de 1852. Ocho aos ms tarde, el presi
dente Buchanan vet una medida similar, a plena satisfaccin de
casi todos los congresistas del Sur, que no haban podido impe
dir que se aprobara.4'
La reaccin del Norte a los cambios en la sociedad agraria del
Oeste fue ms compleja. Los fabricantes norteos no eran de
suyo favorables a que se concediera tierra a cualquiera que la pi
diese, puesto que de ello slo poda resultar la disminucin del
nmero de brazos que acudan a ofrecerse ante las verjas de las
fbricas. La hostilidad del Sur contra el Oeste deparaba al Norte
una buena oportunidad para aliarse con los granjeros, pero se tar
d en comprenderlo. La coalicin no se convirti en una fuerza
poltica hasta la campaa electoral republicana de 1860 que llev
a Lincoln a la Casa Blanca, pese a que se le oponan la mayora de
los votantes del pas. E l acercamiento parece haber sido obra,
ins que de los hombres de negocios, de polticos y periodistas.
La propuesta de abrir las tierras del Oeste a pequeos coloniza
dores era un medio oportuno para que un partido vinculado a los
intereses de aquellos con bienes e instruccin lograra atraerse
una masa de seguidores, en especial entre los obreros urbanos.41
La esencia del pacto era muy simple: el mundo de los nego
cios deba sostener la exigencia de los granjeros de tierra, popu
lar tambin entre los obreros industriales, a cambio de su apoyo
para un arancel ms elevado. Vota por tu granja! vota por tu
arancel! fue la consigna solidaria republicana en 1860.43 Vino as
a constituirse un matrimonio del hierro y el centeno para
establecer una vez ms un paralelo con el pacto alemn entre in
dustria y Ju n ker, pero con familias granjeras del Oeste, y no
con aristcratas rurales, y por ende con consecuencias polticas
diametralmente opuestas. N o faltaron ni objeciones al enlace ni
clamoreos por el divorcio, incluso durante la misma Guerra C i
vil. En 18 6 1, C. J . Vallandigham, un paladn de los pequeos
granjeros, arga an que el Sur plantador era el aliado natural
de la Democracia del Norte y especialmente del Oeste, porque
el pueblo del Sur era un pueblo agrcola.44
Pero eran voces del pasado. Lo que haba posibilitado la re
alineacin, adems de los cambios en el carcter de la sociedad
rural del Oeste, haban sido las circunstancias especficas del
desarrollo industrial en el Nordeste. La existencia de tierra libre
dio un sesgo nico a las relaciones entre capitalistas y obreros en
los estadios primitivos del capitalismo norteamericano, estadios
caracterizados en Europa por la continua expansin de los mo
vimientos radicales violentos. Las energas que en Europa se
habran invertido en organizar sindicatos y elaborar programas
revolucionarios, se aplicaron en los Estados Unidos a forjar pro
yectos para dar a todos los trabajadores una granja libre, la qui
sieran o no. A algunos contemporneos, tales propuestas les so
naban a subversivas.45 Los efectos reales de la marcha hacia el
Oeste, sin embargo, no fueron otros que robustecer las fuerzas
del primigenio capitalismo competitivo e individualista, al di
fundir el inters en la propiedad. Beard nos lo pinta demasiado
bonito cuando califica el ofrecer los republicanos al proletariado
famlico los dominios nacionales como un don espontneo
ms significativo que el pan y los circenses, gesto que hundi al
movimiento socialista.46 Apenas hubo tiempo para que todo
eso sucediera. Fue la Guerra Civil, como l mismo observa unas
frases ms adelante, que ataj el radicalismo. Y qu socorro pro
porcionara en realidad la tierra del Oeste a los trabajadores del
Este antes de la Guerra Civil, es an hoy una cuestin suma
mente incierta. Los especuladores ya estaban metiendo mano a
grandes proporciones de ella. Tampoco parece muy probable
que los habitantes verdaderamente pobres de las ciudades del
Este pudiesen abandonar el pozo de la mina o el banco de la f
brica para comprarse una pequea granja, equiparla con herra
mientas, por ms sencillas que frieran, y explotarla con prove
cho, aun cuando se beneficiasen de la perspectiva de que otros s
podan hacerlo.
A pesar de todas esas restricciones, queda de la famosa tesis
de Turner sobre la importancia de la frontera para la democracia
norteamericana un residuo esencial de verdad: la realineacin de
las clases sociales y sectores geogrficos que produjo, por lo me
nos temporalmente, el Oeste abierto. El engarce entre la indus
tria del Norte y los granjeros libres excluy por el momento la
clsica solucin reaccionaria a los problemas del industrialismo
ascendente. La que se hubiera dado de alinearse los industriales
del Norte con los plantadores del Sur contra los esclavos, los pe
queos granjeros y los obreros industriales. N o es ninguna fan
tasa abstracta. N o pocas fuerzas empujaban en tal sentido antes
de la Guerra Civil, y ello ha pasado a ser una caracterstica rele
vante del paisaje poltico norteamericano desde el final de la
Reconstruccin. En las circunstancias de la sociedad norteame
ricana a mediados del siglo xix, cualquier solucin pacfica, cual
quier victoria de la moderacin, del sentido comn y del proce
so democrtico, hubiese significado sin remedio una solucin
reaccionaria.4? Habra tenido que ser a expensas del negro, como
de todas formas iba a serlo a la postre, a menos que se quiera to
mar en serio la especie de que hace ms de cien aos lo mismo
los pobladores del Norte que los del Sur estaban dispuestos a
abandonar el esclavismo e incorporar al negro en la sociedad
norteamericana. La ensambladura entre la industria del Norte y
los granjeros del Oeste, tan lenta en sus preparativos como sbi
ta en su llegada, contribuy en gran manera a eliminar por el
momento la posibilidad de una expeditiva solucin reaccionaria
a los problemas polticos y econmicos del pas en beneficio de
los estratos econmicos dominantes. Por el mismo motivo, abo
c el pas a la Guerra Civil.

3. H A C IA U N A E X P L IC A C I N D E LA S C A U SA S D E L A G U E R R A C IV IL

La alineacin de las grandes agrupaciones sociales dentro de la


sociedad norteamericana en 1860 procura un buen camino para
explicar el carcter de la guerra, las divergencias capaces o no de
desencadenarla ms llanamente: qu debi de ventilarse en la
guerra. Nos dice hasta qu punto era probable que estallase una
contienda; de suyo, sin embargo, la alineacin no explica dema
siado por qu, en efecto, se produjo aqulla. Ahora que algunos de
los hechos relevantes estn ya a la vista, podemos debatir con ma
yor provecho la cuestin de si exista o no un ingnito conflicto a
muerte entre Norte y Sur.
Consideremos los requisitos econmicos de los dos sistemas
lado a lado en orden a: a) requisitos de capital, b) de mano de obra,
y c) los conexos con la comercializacin de los productos.
Aunque ese punto sea objeto an de ciertas controversias, se
pueden detectar en la economa de plantacin definida^ urgen
cias expansionistas. El incremento de los beneficios exiga nuevas
tierras vrgenes. Haba, pues, cierta urgencia en lo tocante a los
requisitos de capital. Existen asimismo los correspondientes indi
cios de que la mano de obra escaseaba. Ms esclavos, habran sido
muy tiles. Por ltimo, para que todo el sistema funcionase, el al
godn, y en menor medida los otros productos, tenan que ven
derse a buen precio en el mercado internacional.
La industria del Norte requera cierta asistencia del gobierno
en lo que podramos llamar costes generales de la acumulacin
de capital, as como la creacin de un medio institucional favora
ble: un sistema de transporte, un arancel, y una circulacin mo
netaria lo bastante contenida para que los deudores y la gente
menuda en general no pudiesen disfrutar de excesivas ventajas.
(Algo de inflacin, por otro lado, que mantuviese los precios en
continuo ascenso le era, probablemente, ms bien grata, al igual
que en nuestros das.) En cuanto a la mano de obra, la industria
necesitaba de un modo perentorio obreros libres asalariados, si
bien no parece nada fcil probar que la mano de obra libre con
viene por principio ms que la esclavitud a un sistema fabril, a no
ser porque tiene que haber quien gane dinero para comprar lo
que produce la industria. Pero quiz esa consideracin baste. Por
ltimo la industria en desarrollo necesitaba, claro est, un merca
do expansivo, en aquel entonces proporcionado an sobre todo
por el sector agrcola; en considerable medida por el Oeste, que,
con arreglo a ese rudimentario esquema, puede considerarse
como una parte del Norte.
Es difcil percibir algn grave conflicto estructural o mor
tal en el anlisis precedente de los requisitos econmicos bsi
cos, pese a que he tratado de sesgarlo en ese sentido. Importa
aqu recordar que, como subrayan acertadamente los historiado
res revisionistas de la Guerra Civil, cualquier Estado grande re
bosa de conflictos de intereses. Meter inano y arramblar con
todo lo que se puede, andar a la grea para despojar al vencido,
junto con mucha injusticia y represin, ha sido la experiencia co
tidiana de todas las sociedades humanas a lo largo de toda la His
toria. Poner un reflector sobre tales hechos inmediatamente an
tes de una sacudida violenta como la Guerra Civil y considerarlos
sus causas determinantes, ni qu decir tiene que es engaoso. Re
calquemos de nuevo que seria necesario demostrar que, dada la
naturaleza de la situacin, el compromiso era imposible. A juzgar
por el anlisis efectuado hasta aqu, no parece que ste sea el caso.
Lo ms que puede decirse al respecto es que un incremento del
rea esclavista habra daado gravemente a los granjeros libres
del Oeste. Aunque las regiones donde cada tipo de agricultura re
sultaba provechoso estaban determinadas por el clima y la geo
grafa, nadie poda tener la seguridad de dnde se hallaban sus l
mites sin experimentarlo. Ese solo factor, sin embargo, no parece
suficiente para justificar la guerra. La industria del Norte hubie
se estado tan satisfecha con un mercado de plantacin en el Oes
te como con cualquier otro, si tales consideraciones eran todo lo
que importaba, y muy probablemente el conflicto habra sido
allanado. Los dems puntos conflictivos potenciales o reales pa
recen menos serios. Los requisitos norteos en cuanto a la acu
mulacin de capital, las exigencias de reformas internas, de un
arancel, etc., no puede considerarse que amenazaran con agobiar
terriblemente la economa del Sur. Sin duda hubiesen golpeado
fuerte a un nmero bastante elevado de plantadores marginales,
factor de cierta importancia. Pero si la sociedad surea estaba
dirigida por los plantadores ms prsperos, o cuando menos su
influencia era muy importante, los ms humildes podan ser sa
crificados en aras de un acuerdo. En lo tocante al supuesto anta
gonismo entre mano de obra esclava y libre, uno no ve ah nin
gn conflicto econmico real, puesto que las reas de una y otra
eran geogrficamente distintas. Todas las referencias que he exa
minado indican que la mano de obra del Norte o era indiferente
o era hostil al antiesclavismo.
Adems del conflicto entre los granjeros libres del Oeste y el
sistema de plantacin, el argumento ms slido que se puede
aducir en trminos estrictamente econmicos es quiz que la se
cesin no representaba en conjunto para el Sur un propsito irra
zonable, ante todo porque no necesitaba demasiado lo que el
Norte tena realmente para ofrecerle. En el futuro inmediato, el
Norte no poda comprar mucho ms algodn del que ya compra
ba. Lo mximo que hubiese podido ofrecer el Norte habra sido
volver a abrir el trfico de esclavos. Se habl de ocupar Cuba para
la cra de esclavos, e incluso se dio alguna accin suelta en ese
sentido. Conforme han demostrado sucesos bastante recientes,
en otras circunstancias un tal movimiento habra podido ser en
extremo popular en todo el pas. Entonces, no obstante, parece
haber sido tan infructuoso como impoltico.
En suma: muy probablemente los antagonismos estrictamen
te econmicos eran negociables. Por qu, pues, se produjo la
guerra? Qu se ventil en ella? La manifiesta insuficiencia de
una explicacin estrictamente econmica si bien en breve voy
a reargir que las causas fundamentales fueron, en rigor, de or
den econmico ha inducido a los historiadores a buscar expli
caciones distintas. Cabe reducirlas a tres tipos. En primer lugar,
que la Guerra Civil consisti fundamentalmente en un conflicto
moral en torno al hecho de la esclavitud. Dado que amplios e in
fluyentes sectores del pas, tanto en el Norte como en el Sur, se
negaron a adoptar una postura radical ya en pro ya en contra del
esclavismo, esa exgesis tropieza con graves dificultades, de he
cho las mismas que Beard y otros trataban de burlar en su bs
queda de causas econmicas. La segunda exgesis intenta desha
cerse de ambas clases de dificultades mediante la proposicin de
que todos los puntos conflictivos eran en realidad negociables;
slo los desatinos de los polticos llevaron a una guerra que la
mayora de la poblacin, del Norte y del Sur, no quera. La ter
cera interpretacin viene a ser una tentativa de desarrollar algo
ms la anterior analizando cmo la maquinaria poltica, que de
ba crear consenso dentro de la sociedad norteamericana, se des
integr, con lo que dio lugar a que la guerra estallase. En ese em
peo, no obstante, los historiadores suelen verse constreidos a
retreparse en una explicacin en trminos de causas morales.48
Todas las tesis comentadas, incluso la que hace hincapi en los
factores econmicos, pueden aducir en su favor un acervo consi
derable de hechos. Cada una de ellas ha dado con una porcin de
la verdad. Pero limitarse a esa observacin equivale a contentar
se con el caos intelectual. Es preciso relacionar dichas porciones
de la verdad unas con otras, percibir el todo a fin de comprender
la interrelacin y el significado de las verdades parciales. Que
nunca pueda darse fin a una tal bsqueda, que las propias relacio
nes descubiertas no sean a su vez ms que verdades parciales, ello
no quiere decir que deba abandonarse.
Para volver a los factores econmicos, el tomarlos aparte de
los otros polticos, morales, sociales, etc., segn las etiquetas
tradicionales es engaoso, aunque a veces necesario. De modo
parecido, la necesidad de ofrecer una exposicin comprensible
impone que los puntos conflictivos se analicen uno a uno en algu
nas series distintas, tales como el esclavismo en s mismo, el escla-
vismo en los territorios, el arancel, la circulacin monetaria, las
vas frreas y otras mejoras internas, los tributos del Sur al Norte
de que aqul se lamentaba. Pero el anlisis en categoras separadas
falsifica en parte lo que describe, puesto que los individuos que
componan a la sazn la sociedad vivan todos los aspectos a la vez,
y la misma persona que era indiferente a una de las cuestiones po
da apasionarse por otra. Cuanto ms se patentizaba la conexin
entre los diversos puntos conflictivos, ms se extenda el enarde
cimiento entre los sectores calificados. Aun en el hipottico caso
de que uno por uno hubiesen sido negociables, casi no caba que
lo fuesen en bloque, como unidad. Y, ciertamente, constituan una
unidad, percibida como tal por no pocos contemporneos, toda
vez que eran manifestaciones de sociedades enteras.
Renovemos, pues, el anlisis a partir de ese punto de vista.
Ante todo por motivos econmicos y geogrficos, la estructura
social norteamericana se desarroll durante el siglo xix en distin
tas direcciones. Se impuso en el Sur una sociedad agraria basada
en el esclavismo de plantacin. En el Nordeste, en cambio, se es
tableci el capitalismo industrial, que fue anudndose con la so
ciedad del Oeste, basada en el cultivo por mano de obra familiar.
Junto con el Oeste, el Norte fue creando una sociedad y una cul-
mra cuyos valores cada vez estaban ms en contradiccin con los
del Sur. El punto focal de las diferencias era el esclavismo. Pode
mos, por tanto, convenir con Nevins en que las cuestiones mora
les fueron decisivas. Pero sas resultan incomprensibles sin las
estructuras econmicas que las suscitaron y mantuvieron en pie.
Slo habra motivos para considerar los sentimientos morales
como un factor independiente por derecho propio si el senti
miento abolicionista hubiese florecido en el Sur.
La cuestin fundamental, y cada vez en mayor medida, era si
la maquinaria del gobierno federal deba utilizarse para apoyar a
una u otra sociedad. He aqu el significado profundo de puntos
conflictivos en apariencia tan poco capaces de encender los ni
mos como el arancel, as como de los apasionados clamores sure
os sobre a santo de qu el Sur estaba pagando tributo al Norte.
Fue tambin la cuestin del poder en el centro lo que hizo del es
clavismo en los territorios un problema crucial. Los dirigentes
polticos saban que la admisin de un Estado esclavista o de uno
de hombres libres decantara la balanza en un sentido u otro. El
hecho de que la incertidumbre fuese parte constitutiva de la si
tuacin debido a las despobladas o slo parcialmente pobladas
tierras occidentales aument las dificultades para alcanzar un
compromiso. Los dirigentes polticos de cada bando tenan cada
vez mayor necesidad de estar alerta a cualquier maniobra o me
dida que pudiese incrementar las ventajas del otro. En ese con
texto ms amplio, la tesis de que el Sur intent poner un veto al
progreso del Norte parece ofrecer, en efecto, una importante
causa de la guerra.
Una tal perspectiva tambin hace justicia, eso espero, a la te
sis revisionista de que la guerra fue en primer lugar una guerra de
polticos, quizs incluso de agitadores, siempre que esos trminos
no se entiendan como meros eptetos insultantes. En una socie
dad compleja con un alto grado de divisin del trabajo, y espe
cialmente en una democracia parlamentaria, los polticos, los pe
riodistas y, casi en la misma medida, los clrigos tienen la misin
especfica y necesaria de ser sensibles a aquello que influye sobre
la distribucin del poder en la sociedad. Son ellos asimismo quie
nes suministran los argumentos, favorables o adversos, ya para
cambiar la estructura de la sociedad, ya para que las cosas sigan
como estn. Siendo, pues, tarea suya estar alerta a los cambios
potenciales, mientras los dems estn absorbidos por entero en la
de ganarse la vida, constituye una de las caractersticas del siste
ma democrtico que a menudo los polticos tengan que ser vo
cingleros e intensificar la divisin. El papel del poltico democr
tico moderno es sobre manera paradjico, por lo menos
superficialmente. Hace lo que hace de tal modo, que la mayora
del pueblo no ha de ocuparse de poltica. Por esa misma razn,
no obstante, a menudo cree necesario despertar la opinin pbli
ca en torho a peligros reales o supuestos.
Desde un tal punto de vista, se hace aun comprensible el fra
caso de la opinin moderada en contener el impulso hacia la gue
rra. Su ncleo estaba constituido por potentados, del Norte y del
Sur. Por aquellos, pues, que en tiempos ordinarios llevan la ini
ciativa en la comunidad creadores de opinin, as les llamara
probablemente un estudioso actual de la opinin pblica. En su
calidad de beneficiarios del orden imperante, y estando primor
dialmente interesados en ganar dinero, preferan arrumbar la
cuestin del esclavismo a buscar reformas estructurales, tarea en
verdad muy difcil. E l Compromiso Clay-Webster de 1850 re
present una victoria para ese grupo. Se estipularon en l leyes
ms estrictas en el Norte en cuanto a la devolucin de esclavos
fugitivos, y que fuesen admitidos en la Unin varios nuevos Esta
dos: California como Estado de hombres libres, en fecha futura
an por determinar Nuevo Mxico y Utah con o sin esclavitud,
segn lo dispusieran sus constituciones llegado el momento de la
admisin.49 Pero cualquier tentativa de airear la cuestin de la es
clavitud y buscarle una nueva solucin motivaba que gran nme
ro de los moderados dejaran de serlo. Tal fue el caso cuando, slo
cuatro aos despus del Compromiso, el senador Stephen A.
Douglas le puso fin replanteando la cuestin de la esclavitud en
los territorios. Al proponer en el Acta de Kansas-Nebraska que
los colonizadores decidieran de ello por s mismos en uno u otro
sentido, hizo pasar a amplios sectores de opinin norteos de la
moderacin a miras prximas al abolicionismo, cuando menos
por el momento. En cuanto al Sur, su apoyo no pas de tibio.50
En lneas generales, los moderados posean aquellas virtudes
que muchos creen necesarias para que la democracia funcione:
disposicin a transigir y a comprender el punto de vista del ad
versario, o sea una actitud pragmtica. Eran lo opuesto a doctri
narios. Ahora bien: ello, en realidad, tan slo significaba que no
queran mirar los hechos cara a cara. Siendo su intento primor
dial poner a un lado la cuestin de la esclavitud, los moderados
no pudieron ni influenciar ni controlar la serie de acaecimientos
engendrados por la situacin subyacente.5' Crisis corno las lu
chas por el sangriento Kansas, el pnico financiero de 1857, la
tentativa melodramtica de John Brown de ponerse al frente de
una insurreccin esclava, y tantas otras, erosionaron la posicin
moderada, desorganizaron y confundieron a sus adeptos. E l esp
ritu prctico que trata de resolver los problemas ignorndolos
pacientemente, actitud que a menudo ha sido considerada con
suma complacencia como el mismo meollo de la moderacin an
glosajona, se revel por entero inadecuado. Una actitud, un esta
do de nimo, sin un anlisis y un programa realistas, no basta
para hacer funcionar la democracia, ni siquiera si la comparte la
mayora. El consenso, de por s, poco significa; lo que importa es
acerca de qu se da.
Finalmente, en este intento de ver la sociedad norteamerica
na como un todo a fin de discernir las causas y el sentido de la
guerra, conviene recordar que la bsqueda de las fuentes de di
sensin oscurece sin remedio una parte capital del problema. En
cualquier unidad poltica que lleva ya tiempo existiendo, tiene
que haber causas que produzcan la unidad, razones por las que
los hombres deseen acomodar sus inevitables diferencias. Es dif
cil hallar en la Historia algn caso en que dos regiones diferentes
hayan desarrollado sistemas econmicos basados en principios
diametralmente opuestos y hayan permanecido, con todo, bajo
un gobierno central que conservara autoridad efectiva sobre am
bas reas. Yo no encuentro ninguno.5' Una tal situacin requeri
ra fuerzas cohesivas muy poderosas para contrarrestar las ten
dencias divisorias. En los Estados Unidos, a mediados del siglo
xix, las fuerzas cohesivas parecen haber sido dbiles, aunque
siempre se corre el peligro de exagerar su debilidad a causa de
que la Guerra Civil vino efectivamente a producirse.
El comercio, sin duda, es uno de los factores que pueden en
gendrar vnculos entre los diversos sectores de un pas. E l que el
algodn del Sur se colocase principalmente en Inglaterra repre
senta casi de cierto un hecho muy importante. Significa que los
vnculos con el Norte eran tanto ms dbiles. La parcialidad in
glesa por la causa sudista durante la guerra es bien conocida.
Pero no se puede poner excesivo nfasis en la direccin del co
mercio como signo de desunin. Segn se ha indicado antes, las
tejeduras del Norte estaban empezando a consumir ms algo
dn. Ai menguar fuertemente el mercado del Oeste tras la crisis
de 1857, los hombres de negocios de Nueva York pasaron de mo
mento a estrechar las conexiones con el Sur.53 En una palabra: la
situacin comercial se estaba transformando; de no haberse pro
ducido la guerra, los historiadores que indagan ante todo las cau
sas econmicas no hubiesen tenido ninguna dificultad para dar
con una explicacin.
Si fue importante el hecho de que el algodn an vinculase
ms al Sur con Inglaterra que con el Norte, puede que lo fueran
en mayor medida otros dos aspectos. E l uno ya ha sido menciona
do: la ausencia de una clase obrera radical que amenazase la pro
piedad capitalista industrial en el Norte. El segundo estriba en
que los Estados Unidos no tenan enemigos extranjeros podero
sos. A ese respecto, la situacin era enteramente distinta de la que
se dio en Alemania y el Japn, pases que pasaron por sus propias
versiones de crisis de modernizacin poltica algo ms tarde, en
18 7 1 Alemania, en 1868 el Japn. Por tal amalgama de razones,
los estmulos para el caracterstico compromiso conservador en
tre lites agrarias e industriales no eran muy fuertes. Poco haba
que empujara a los propietarios de tejeduras del Norte y a los de
esclavos del Sur a aliarse bajo la bandera sagrada de la propiedad.
Para resumirlo con expeditiva concisin, las causas ltimas de
la guerra pueden verse en el desarrollo de sistemas econmicos
distintos que condujo a civilizaciones tambin distintas (aunque
ambas capitalistas) con actitudes incompatibles respecto al escla-
vismo. La conexin entre el capitalismo del Norte y la agricultu
ra del Oeste contribuy a hacer innecesaria por el momento la
caracterstica coalicin reaccionaria entre lites urbanas y rurales,
a excusar, pues, el nico compromiso que hubiese podido impe
dir la guerra. (El compromiso, por lo dems, que a la postre li
quid la guerra.) Otros dos factores coadyuvaron tambin a ha
cer en extremo difcil el tal compromiso. En primer lugar, que el
futuro del Oeste apareca incierto y ello volva incierta la distri
bucin del poder en el centro, con lo que se intensificaban y
agrandaban todas las causas de recelo y discordia. Luego, como
se acaba de notar, que las principales fuerzas cohesivas de la so
ciedad norteamericana, aunque a la sazn se estaban reforzando,
eran an muy dbiles.

4. E L IM P U L S O R E V O L U C IO N A R IO Y SU FR A CA SO

Sobre la misma Guerra Civil, no es necesario decir ms que unas


pocas palabras, en especial porque el acontecimiento poltico
ms importante, la Proclamacin de Emancipacin, ha sido ya
mencionado. La guerra reflej el hecho de que las clases domi
nantes de la sociedad norteamericana se haban hendido neta
mente en dos, mucho ms netamente que los estratos dirigentes
de Inglaterra cuando la Revolucin Puritana o los de Francia
cuando la Revolucin Francesa. En aquellas dos grande^convul
siones, las divisiones dentro de las clases dominantes haban per
mitido a las tendencias radicales borbotar hacia arriba desde los
estratos inferiores mucho ms, claro est, en el caso de la Re
volucin Francesa que en Inglaterra. En la Guerra Civil america
na, 110 hubo ninguna oleada radical verdaderamente comparable.
Cuando menos a grandes rasgos, las razones son fciles de
ver: las ciudades norteamericanas no hervan de artesanos empo
brecidos y potenciales sans-culottes. Aunque no fuese sino indirec
tamente, la existencia de las tierras del Oeste reduca el potencial
explosivo. Faltaban tambin los materiales para una conflagra
cin campesina. En vez de campesinos, el Sur tena esencialmen
te esclavos negros en el peldao ms bajo de la escala social. O no
podan o no queran rebelarse. N o nos importa aqu si se trataba
de lo uno o de lo otro. Si bien hubo algunas revueltas esclavas es
pordicas, no tuvieron consecuencias polticas. De esa parte no
vino ningn impulso revolucionario.54
Lo poco que se manifest a modo de impulso revolucionario,
es decir, un intento de alterar por la fuerza el orden social esta
blecido, provino del capitalismo del Norte. Dentro del grupo co
nocido como republicanos radicales, los ideales abolicionistas
se combinaron con los intereses industriales para encender un
breve relmpago revolucionario, pronto extinguido en un fango
de corrupcin. Aunque los radicales fueron durante la guerra una
espina en el costado de Lincoln, ste pudo llevarla a una conclu
sin militar feliz a base, ante todo, de preservar la Unin, o sea
sin ninguna ofensiva seria contra los derechos de propiedad de
los plantadores. Por corto tiempo, aproximadamente durante los
tres aos que siguieron al trmino de la contienda (1865-1868),
los republicanos radicales ocuparon el poder en el victorioso
Norte y desencadenaron una ofensiva contra el sistema de plan
tacin y los residuos del esclavismo.
Los dirigentes del grupo vean la guerra como una lucha re
volucionaria entre un capitalismo progresista y una sociedad
agraria reaccionaria basada en el esclavismo. Si el conflicto entre
Norte y Sur algunos de cuyos combates ms importantes se li
braron terminada ya la guerra lleg a revestir realmente en
cierta medida un tal carcter, ello se debi a los republicanos ra
dicales. Desde la perspectiva actual, a cien aos de distancia, apa
recen como la ltima vibracin revolucionaria estrictamente bur
guesa y estrictamente capitalista, los ltimos sucesores de los
ciudadanos medievales que iniciaron la rebelin contra los seo
res feudales. A partir de la Guerra Civil, los movimientos revolu
cionarios han sido o bien anticapitalistas, o bien fascistas y con
trarrevolucionarios si han surgido en apoyo del capitalismo.
Inspirndose en los idelogos abolicionistas y los radicales del
Suelo Libre, una pequea partida de polticos republicanos toma
ron la voz por la idea de que el esclavismo era un anacrnico re
siduo de un mundo en extincin de barn y siervo-noble y escla
vo. Vean en la Guerra Civil una oportunidad para desarraigar
y destruir aquel anacronismo opresivo, y reconstruir despus el
Sur a imagen del Norte democrtico y progresista, basado en li
bertad de palabra, libertad laboral, escuelas y urnas electorales.
Aunque sus declaraciones pblicas fuesen algo ms mesuradas, el
lder de los republicanos radicales en la Cmara de Diputados,
Thaddeus Stevens, escribi en una carta privada que lo que nece
sitaba el pas era alguien en el poder (es decir: no Lincoln) con
suficiente clarividencia, y suficiente valenta moral, para tratar
esto como una revolucin radical, y remodelar nuestras institu
ciones... Ello implicara tanto el arrasamiento del Sur como la
emancipacin, y una repoblacin de medio Continente....
L o que dio alas a ese movimiento e hizo que no quedara re
ducido a vana palabrera fue el hecho de que coincida con los in
tereses de sectores cruciales de la sociedad n orte as Uno de
ellos era la industria de hierro y acero de Pensilvania, en su fase
inicial. Otro, una serie de intereses en torno a las vas frreas.
Stevens actuaba en el Congreso de medianero para ambos secto
res, de cada uno de los cuales reciba dinero, conforme a la mo
ralidad poltica reinante.56 Los republicanos radicales tambin
encontraron considerable audiencia entre los obreros del Norte.
Estos, aunque muy refractarios a la propaganda abolicionista, te
man la competencia de los negros y consideraban a los abolicio
nistas de Nueva Inglaterra como hipcritas representantes de los
industriales, por lo que acogieron con entusiasmo las concepcio
nes radicales de proteccin arancelaria y de contraer lentamente
la intensa inflacin monetaria del Norte.57 Los intereses finan
cieros y comerciales, en cambio, no mostraron ningn entusias
mo por los radicales. Tras la guerra, los radicales con principios
se volvieron contra la plutocracia del Norte.58
La ofensiva radical, por tanto, no representaba una ofensiva
capitalista aunada contra el sistema de plantacin. Era una com
binacin de obreros, industriales e intereses relacionados con los
ferrocarriles, en su momento de mayor pujanza. Cabe, con todo,
estimarla producto del capitalismo emprendedor, incluso pro
gresista; se atrajo las principales fuerzas creadoras (y filisteas)
que, ms tarde, Veblen ponderara en la sociedad norteamerica
na, y repeli las que aqul denigrara: los financieros esnobs que
ganaban dinero, no actuando, sino vendiendo. En Thaddeus Ste
vens y sus asociados, la tal combinacin hall gua poltica exper
ta y suficiente inteligencia menor para trazar una estrategia ge
neral. Los radicales proporcionaban una explicacin de adonde
se estaba dirigiendo la sociedad y de cmo se poda sacar partido
de esa encaminadura. Para ellos, la Guerra Civil era una revolu
cin, cuando menos potencialmente. La victoria militar y el ase
sinato de Lincoln, que acogieron con alegra apenas disimulada,
les depararon una oportunidad, aunque por breve tiempo, para
intentar transformarla en una revolucin real.
De nuevo Thaddeus Stevens aport el anlisis, as como el
liderato poltico cotidiano. Su estrategia, esencialmente, consis
ta en controlar la maquinaria del gobierno federal en beneficio
de los grupos de que era portavoz. Era necesario para ello cam
biar la sociedad del Sur, no fuese que el antiguo tipo de liderato
plantador volviera al Congreso y frustrara la maniobra. De esa
necesidad diman todo el impulso revolucionario, escaso, que
existi en la generalidad del conflicto. Stevens posea suficiente
intuicin sociolgica para ver dnde estaba el problema y bus
carle un remedio posible, a la vez que bastante nimo para in
tentar aplicarlo.
En sus discursos de 1865, Stevens present al Congreso y a la
opinin pblica en general un anlisis pasmosamente coherente,
acompaado de un programa de accin. Deba tratarse al Sur
como un pueblo conquistado, y no como un conjunto de Estados
que por una cosa o por otra haban abandonado la Unin y que
ahora convena readmitir en su seno con los brazos abiertos. Los
cimientos de sus instituciones, polticas, municipales y sociales,
deben ser desmontados y rehechos, de lo contrario toda nuestra san
gre y caudales han sido despendidos en vano. Ello slo puede lo
grarse tratndolos y considerndolos como un pueblo conquista
do.*9 N o debera readmitrseles, afirmaba, hasta que la
Constitucin haya sido enmendada en orden a hacer de ella lo que
sus forjadores se proponan; y en orden a asegurar perpetuo as
cendiente al partido de la Unin, es decir los republicanos.60
Los Estados del Sur, de no ser reconstruidos grfico eu
femismo para la revolucin desde arriba que ha pasado del uso
contemporneo a los hechos a todas les relaciones histricas sub
siguientes , era muy posible que terminasen por arrollar al
Norte, alertaba Stevens por lo claro, de modo que el Sur vendra
a ganar la paz despus de haber perdido la guerra.6'
Se segua de esas consideraciones un programa definido para
reconstruir la sociedad del Sur de arriba abajo. Stevens quera
quebrantar el podero de los dueos de plantaciones confiscando
las haciendas de ms de doscientos acres, aun cuando ello em
pujara a la nobleza (los plantadores sureos) al exilio. De ese
modo, arga alegando estadsticas, el gobierno federal dispon
dra de suficiente tierra para dar a cada familia negra unos cua
renta acres.62 Cuarenta acres y una mua se convirti a la sazn
en una matraca para desacreditar las esperanzas supuestamente
utpicas de los recin emancipados negros. Pero ni los republica
nos radicales ni Stevens eran meros utopistas. La exigencia de
una profunda reforma agraria reflejaba la visin realista de que
ninguna otra cosa quebrantara la prepotencia de los plantadores.
Estos se haban puesto ya a reconquistar la sustancia de su anti
guo poder por distintos medios, lo cual estaba a su alcance por
que los negros eran nulos econmicamente. Todo ello, lo vean
con bastante claridad los radicales, cuando menos algunos de
ellos. Y existen indicios de que el dividir las plantaciones para dar
a los negros pequeas granjas era algo factible. En 1864 y 1865,
las autoridades militares norteas hicieron dos experimentos en
ese sentido a fin de remediar el embarazoso problema de miles de
negros indigentes. Entregaron tierras confiscadas y abandonadas
a ms de cuarenta mil negros, que parecen haberlas cultivado con
buen xito como pequeos granjeros hasta que el presidente
Johnson devolvi las haciendas a sus antiguos propietarios blan
cos.6 La experiencia de la esclavitud, sin embargo, poco poda
haber preparado a los negros para dirigir sus propios negocios
como pequeos capitalistas rurales. Stevens era consciente de
ello, y asimismo de que los negros an necesitaran durante largo
tiempo la superintendencia de sus amigos en el Congreso. Com
prenda, adems, que, sin un mnimo de seguridad econmica y
de derechos polticos, entre ellos el de voto, poco podran hacer
ni por sus propios intereses ni por los del Norte.64
En suma: la versin radical de la reconstruccin estribaba en
utilizar la potencia militar del Norte para destruir la aristocracia
de plantacin y crear un facsmile de democracia capitalista ase
gurando propiedad y derechos electorales a los negros. A la luz
de las condiciones imperantes entonces en el Sur, era realmente
revolucionaria. Un siglo despus, el movimiento de derechos ci
viles para los negros no pretende ms, de hecho pretende menos,
por cuanto deja a un lado lo econmico. Si el anticiparse a la po
ca en que se vive es revolucionario, Stevens lo era. Los propios
simpatizantes del Norte confesaban su estupor. Horace Greeley,
editor del New York Tribwie, simpatizante de antiguo con la cau
sa abolicionista, escribi en respuesta al discurso pronunciado
por Stevens el 6 de septiembre de 1865: ... protestamos contra
toda agresin a la propiedad surea... porque la clase ms acau
dalada de habitantes del Sur, siendo ms instruidos y humanos
que los ignorantes y vulgares, son menos enemigos de los ne
gros.65 Las aprensiones de Greeley anunciaban lo que iba a su
ceder cuando los sectores acaudalados del Norte y del Sur ente
rraran sus diferencias y, por otro compromiso famoso, dejaran
que los negros se las compusieran como pudiesen con su libertad.
N o es, por tanto, sorprendente que la derrota de los radica
les, o ms precisamente de lo que era radical en su programa, ad
viniese pronto, tan pronto como tropezaron con los intereses de
propiedad norteos. Los radicales no pudieron introducir en los
derechos de reconstruccin de 1867 la confiscacin forzosa, re
chazada por los republicanos ms moderados. En la Cmara, el
proyecto de ley de los 40 acres de Stevens obtuvo slo treinta
y siete votos.66 Los sectores privilegiados del Norte no estaban en
modo alguno dispuestos a tolerar un ataque declarado contra la
propiedad, ni siquiera contra la de rebeldes, ni siquiera en
nombre de la democracia capitalista. La Nacin advirti que un
reparto de las tierras de los ricos entre los desheredados... dara
una mazada a todo nuestro sistema poltico y social de la que di
fcilmente se recobrara sin prdida de la libertad. El fracaso de
la reforma agraria significaba una derrota decisiva, extirpaba el
corazn mismo del programa radical. Sin la reforma agraria, el
resto del programa no poda ir ms all de paliativos o irritantes,
segn el punto de vista que se adopte. Quiz sea una exageracin,
no obstante, decir que tal fracaso despej el camino para la su
premaca definitiva de los terratenientes blancos del Sur y otros
intereses propietarios.67 Los radicales, en hecho de verdad, nun
ca haban llegado a obstruir el camino. Su fracaso en aquel mo
mento revel los lmites que impona la sociedad norteamericana
al impulso revolucionario.
Abortada la confiscacin y redistribucin de la tierra, el siste
ma de plantacin volvi sobre s mediante un nuevo sistema de
mano de obra. Al principio hubo algunas tentativas a base de mano
de obra asalariada, que fracasaron, en buena parte porque los ne
gros propendan a cobrar sus salarios durante los meses de inac
tividad y largarse despus, cuando el algodn tena que ser reco
gido. De ah que se virara hacia la aparcera, que daba a los
plantadores mayor control sobre su mano de obra. El cambio era
significativo. Com o se ver a su debido tiempo, la aparcera ha
constituido en muchas partes de Asia un medio de extraer un ex
cedente de los campesinos ms por mtodos econmicos que po
lticos, aunque los ltimos sean a menudo necesarios para refor
zar a los primeros. Es notable, por tanto, ver aparecer formas
fundamentalmente similares en Norteamrica, sin previa exis
tencia de campesinado.
Lo que dio un sesgo peculiar a la situacin norteamericana
fue el comerciante rural, por ms que tambin se han desarrolla
do artificios semejantes en China y otras partes. El comerciante
rural sola ser el propio gran plantador. Anticipando gneros al
llevador y al aparcero, con recargos muy elevados sobre los pre
cios al detalle ordinarios, mantena bajo su control a la mano de
obra. Aqullos no podan comprar en otros almacenes, puesto
que en ningn otro tenan crdito y por lo regular andaban cor
tos de dinero.68 De ese modo, los vnculos econmicos reempla
zaban a los de esclavitud. Si el cambio significaba alguna mejora
real, es muy difcil decirlo. Pero sera un error suponer que los
propietarios de plantaciones prosperaron grandemente con el
nuevo sistema. El efecto principal de ste parece haber sido in
tensificar an ms en el Sur la economa de monocultivo, por
cuanto el banquero presionaba al plantador, y el plantador pre
sionaba al aparcero a cultivar aquello que poda convertirse rpi
damente en dinero.69
El restablecimiento poltico avanz a la par con el econmico;
ms que una simple relacin de causa a efecto, exista entre ambos
un mutuo reforzarse. N o procede aqu historiar las idas y venidas
polticas de los que sucedieron en el Sur a los grupos dirigentes de
la anteguerra en pos de influencia poltica, pero vale la pena sea
lar que, entre los scalawags colaboracionistas, se les llamara hoy
quiz , figuraban numerosos plantadores, comerciantes e inclu
so capitanes de industria.70 Una hartura de violencia, deplorada tal
vez por los mejores, aunque al respecto sea de rigor el escepticis
mo, ayud a poner a los negros en su sitio y restaurar as cum
plidamente la supremaca blanca.7' Los intereses industriales y fe
rroviarios, entre tanto, iban cobrando ms y ms influencia en los
negocios del Sur.7' En una palabra: tambin en el Sur, al igual que
en el Norte, la gente gorda moderada estaba recuperando poder,
autoridad e influencia. Se estaba preparando la escena para una
alianza entre ambos sectores que deshiciese las antiguas lneas de
batalla. Dicha alianza fue consumada formalmente en 1876, cuan
do la disputada pugna electoral Hayes-Tilden se resolvi dando el
poder al republicano Hayes a cambio de que se eliminasen los re
siduos del rgimen ocupacional nordista. Ante la carga de los
agrarios radicales en el Oeste y de los obreros radicales en el Este,
el partido norteo de la riqueza, la propiedad y los privilegios se
decidi a dejar definitivamente de lado toda ostensin de un de
fender los derechos de las desheredadas y oprimidas masas ne
gras.73 Puesto que los Jtm ker del Sur no eran ya propietarios de es
clavos y haban adquirido cierto barniz de hombres de negocios
urbanos, y, por otro lado, los capitalistas del Norte deban hacer
frente a agitaciones radicales, la clsica coalicin conservadora re
sultaba posible. Tal fue el Terinidor que vino a liquidar la Se
gunda Revolucin Americana.

5. E L S IG N IF IC A D O D E L A G U E R R A C IV IL

Qu es una revolucin? N o, por cierto, en el sentido de un le


vantamiento popular contra opresores. Determinar el significado
de la Guerra Civil, asignarle el lugar que le corresponda en una
historia que an est hacindose, es tan difcil como dar cuenta
de sus causas y su desarrollo. Uno de los sentidos de la revolucin
es la destruccin violenta de instituciones polticas que permite a
la sociedad en que se ha producido tomar un nuevo curso. Tras la
Guerra Civil, el capitalismo industrial norteamericano avanz a
pasos agigantados. En eso, sin duda, pensaba Charles Beard
cuando acu su frmula famosa: la Segunda Revolucin Ame
ricana. Sin embargo, fue realmente el mpetu del crecimiento
capitalista industrial una consecuencia de la Guerra Civil? Y qu
decir de su contribucin a la libertad humana, que todos, excep
to los ms conservadores, asocian con la palabra revolucin? La
historia de la Dcimocuarta Enmienda, que prohibi a los Esta
dos privar a cualquier persona de vida, libertad o propiedad,
compendia la ambigedad del ltimo extremo. Como sabe toda
persona instruida, la Dcimocuarta Enmienda ha protegido muy
poco a los negros y muchsimo a las sociedades annimas. La te
sis de Beard de que tal fue el designio original de los que la re
dactaron ha sido impugnada por algunos.74 Que lo fuese o no, me
parece trivial. Las consecuencias no ofrecen dudas. En ltimo
trmino, la valoracin de la Guerra Civil depende de cmo se va
loren la libertad en la sociedad norteamericana moderna y la co
nexin entre las instituciones del capitalismo avanzado y la Gue
rra Civil. Para debatir a fondo esos puntos, apenas bastara un
libro entero como ste. Aqu voy a limitarme a esbozar algunas
de las consideraciones ms importantes.
Acompaaron y siguieron la victoria ciertos cambios polti
cos de gran alcance. Pueden resumirse diciendo que el gobierno
federal qued convertido en una serie de murallas alrededor de la
propiedad, as como en un agente de la sentencia bblica: A
quien tiene, se le dar. La primera de las murallas fue la salva
guardia de la propia Unin, lo cual, al irse poblando el Oeste des
pus de la Guerra, vino a significar uno de los ms dilatados mer
cados interiores del mundo; tambin un mercado protegido por
el arancel ms alto hasta la fecha en la historia de la nacin.7* La
propiedad, en virtud de la Dcimocuarta Enmienda, recibi pro
teccin de los gobiernos estatales con malas inclinaciones. Tam
bin la circulacin monetaria fue asentada sobre slidos cimien
tos mediante el sistema bancario nacional y la reanudacin del
pago en metlico. Si tales medidas hirieron a los granjeros del
Oeste tanto como se haba venido suponiendo, se pone hoy en
duda; hay indicios de que se desenvolvieron bastante bien lo mis
mo durante la guerra que en los aos subsiguientes.76 En todo
caso, recibieron alguna compensacin con la apertura de los do
minios pblicos en el Oeste (Homestead Act de 1862), si bien es
precisamente a ese respecto que el gobierno federal merece el ca
lificativo de agente de la recin citada sentencia bblica. Las com
paas de ferrocarriles recibieron concesiones fabulosas, y la ad
judicacin de dominios pblicos cre tambin la base de grandes
fortunas madereras y mineras. Finalmente, en concepto de com
pensacin a la industria, que tal vez perdera obreros con el des
arrollo del Oeste, el gobierno federal mantuvo abiertas las puer
tas a la inmigracin (Immigration Acts de 1864). Como observa
Beard, Todo lo que dos generaciones de Federalistas y Whigs ha
ban intentado conseguir, y todava ms, se gan en el espacio de
cuatro breves aos.77 Cuatro breves aos, ciertamente, es una
exageracin retrica; algunas de las medidas mencionadas fueron
tambin propias de la Reconstruccin (1865-1876), y la readop
cin del pago en metlico no se produjo hasta 1879. Pero da lo
mismo: la Reconstruccin, en definitiva, no fue ms que una par
te del conflicto total. Si se mira hacia atrs y se compara lo lleva
do a cabo con el programa plantador de 1860: sancin federal del
esclavismo, nada de aranceles proteccionistas elevados, nada de
subvenciones ni de dispendiosas mejoras internas que recargar
an los impuestos, ningn sistema monetario y bancario nacio
nal,78 entonces la tesis de una victoria del capitalismo industrial
sobre las cadenas de la economa de plantacin, victoria que re
quiri hierro y sangre, parece en verdad muy convincente.
La reflexin puede hacer que buena parte de ese convenci
miento se evapore. Merece la pena notar que la actitud del propio
Beard es bastante ambigua. Tras extenderse sobre las victorias del
capitalismo norteo arriba resumidas, observa: Los principales
resultados econmicos de la Segunda Revolucin Americana in
dicados hasta aqu se habran tambin conseguido aunque no hu
biese tenido lugar un conflicto armado....7 Tngase en cuenta,
sin embargo, que los puntos de vista de Beard no son cuestiona
bles sino por el mismo hecho de que los escritos innovadores de
todo historiador puntero sacan a luz cuestiones antes ignoradas.
Contra la tesis de que la Guerra Civil fue una victoria revolucio
naria de la democracia capitalista industrial, e indispensable para
tal victoria, cabe aducir tres argumentos ntimamente interrela-
cionados. El primero, que no existe ninguna conexin real entre
la Guerra Civil y la subsiguiente victoria del capitalismo indus
trial; abogar por ella sera incurrir en un sofisma del tipo de post
hoc, ergo propter hoc. En segundo lugar, que los cambios ya iban
producindose espontneamente por los procesos ordinarios del
crecimiento econmico sin necesidad de que los desencadenara
una guerra civil.80 Por ltimo, a base de los indicios debatidos
bastante detenidamente al principio de este captulo, se podra
argir que las economas del Norte y el Sur no se hallaban de
verdad enfrentadas en una competencia a muerte: o eran com
plementarias o, en el peor de los casos, si no estaban enlazadas
una con otra, se deba tan slo a circunstancias fortuitas, tales
como el hecho de que el Sur venda la mayor parte de su algodn
a Inglaterra.
Para refutar categricamente tales argumentos, sera preciso
demostrar que la sociedad surea, dominada por la plantacin,
constitua un obstculo formidable para el establecimiento de la
democracia capitalista industrial. Todo parece indicar que el es-
clavismo de plantacin era, en efecto, un obstculo para la demo
cracia, por lo menos para un concepto de la democracia inclusivo
de los objetivos de igualdad humana siquiera sea en la forma li
mitada de igualdad de oportunidades y libertad humana. Pero
los datos de que se dispone no establecen en absoluto que el es-
clavismo de plantacin fuese un obstculo para el capitalismo in
dustrial en s mismo. Y la perspectiva comparativa muestra a las
claras que el capitalismo industrial puede desarrollarse en socie
dades que no profesen aquellos objetivos democrticos o, para ser
algo ms cautos, donde tales objetivos no representen ms que
una corriente secundaria. Alemania y el Japn de antes de 1945
ejemplifican por antonomasia esa tesis.
Una vez ms el curso de la investigacin nos lleva a discre
pancias e incompatibilidades polticas entre dos tipos diferentes
de civilizaciones: la del Sur, por un lado, y la del Norte y el Oes
te, por otro. L os sistemas agrcolas que oprimen a la mano de
obra, y en particular el esclavismo de plantacin, son obstculos
polticos para una clase particular de capitalismo, en un estadio
histrico especfico: a falta de un trmino ms preciso, tene
mos que llamarle capitalismo democrtico competitivo. El es
clavismo constitua una amenaza y un obstculo para una socie
dad que, en rigor, era la heredera de las revoluciones Puritana,
Americana y Francesa. La sociedad surea estaba firmemente
asentada sobre la calidad hereditaria como base de valoracin
humana. Junto con el Oeste, el Norte, contrariamente, aunque
en pleno proceso de cambio, se fundaba en el concepto de
igualdad de oportunidades. En ambos casos, los ideales refleja
ban ordenaciones econmicas que les conferan mucho de su
atractivo y fuerza. Dentro de la misma unidad poltica, a mi
modo de ver, era de suyo imposible establecer instituciones po
lticas y sociales que satisficieran a una y otra parte. Si la sepa
racin geogrfica hubiese sido mucho mayor, si el Sur, por
ejemplo, hubiese sido una colonia, entonces, con toda probabi
lidad, el problema habra sido relativamente fcil de resolver
a expensas del negro.
Que la victoria del Norte, a pesar de todas sus consecuencias
ambiguas, represent una victoria poltica para la libertad a vista
de lo que habra implicado una victoria del Sur, parece tan obvio,
que excusa un comentario extenso. Basta con considerar lo que
habra sucedido si el sistema de plantacin sureo hubiese podi
do establecerse en el Oeste a mediados del siglo xix y rodear al
Nordeste. Entonces los Estados Unidos se habran hallado en la
situacin de ciertos pases que estn modernizndose al presente,
con una economa latifundista, una aristocracia antidemocrtica
dominante, y una clase comercial e industrial dbil y subordina
da, ni capaz ni deseosa de promover la democracia poltica. Tal
era, a grandes rasgos, la situacin de Rusia en la segunda mitad
del siglo xix, slo que su agricultura estaba menos comercializa
da. Habran sido entonces mucho ms probables que una demo
cracia firmemente arraigada pese a todas sus limitaciones y de
ficiencias o una explosin radical, del tipo que fuere, o un
perodo prolongado de dictadura semirreaccionaria.
Acabar con el esclavismo fue un paso decisivo, un hecho no
menos importante que la aniquilacin de la monarqua absoluta
en la Guerra Civil Inglesa y la Revolucin Francesa, un prelimi
nar esencial para futuros adelantos. Como en aquellas sacudidas
violentas, los mayores logros de la Guerra Civil Americana fue
ron polticos, en el sentido ms amplio del trmino. Generacio
nes posteriores iban a esforzarse por insuflar un contenido eco
nmico en el esqueleto poltico, por elevar el nivel del pueblo
hacia cierta conciencia de la dignidad humana poniendo en sus
manos los medios materiales para determinar su propio destino.
N o otra cosa se han propuesto las revoluciones llevadas a cabo
ms tarde en Rusia y la China, aunque hasta la fecha los medios
hayan borrado y torcido en gran manera los fines. Es en ese con
texto, a mi entender, que conviene ubicar la Guerra Civil Ameri
cana si se quiere evaluarla correctamente.
El que el gobierno federal se negara a sancionar el esclavismo
no fue cosa balad. Es fcil imaginarse con qu dificultades habra
tropezado la clase obrera organizada, por ejemplo en sus esfuer
zos para conseguir aceptacin legal y poltica, de no haber sido
franqueada aquella barrera. Si los movimientos consecutivos a la
Guerra Civil para ensanchar los lmites y el significado de la li
bertad han venido chocando con obstculos ya desde su mismo
final, ello se ha debido en gran parte al carcter incompleto de la
victoria alcanzada en 1865 y a las subsiguientes tendencias hacia
una coalicin conservadora entre los intereses propietarios del
Norte y el Sur. Tal manquedad qued empotrada en la estructu
ra del capitalismo industrial. Con nuevas trazas, ms puramente
econmicas, volvi al Sur mucha de la antigua represin, al paso
que en el resto de los Estados Unidos iban apareciendo formas
represivas nuevas a medida que el capitalismo industrial creca y
se afianzaba. Si el gobierno federal se desinteres de que subsis
tieran las leyes de esclavos fugitivos, es que o bien asenta o bien
serva de instrumento a la represin.
Por lo que respecta a los negros, el gobierno federal no ha
empezado a cambiar de actitud hasta tiempos bastantes recientes.
Cuando se escriben estas lneas, los Estados Unidos se hallan in
mersos en un encarnizado conflicto acerca de los derechos civiles
de los negros, conflicto que probablemente alternar flujos y re
flujos en los aos venideros. Implica mucho ms que la cuestin
de los negros. Debido a las peculiaridades de la historia nortea
mericana, el ncleo de la clase ms baja del pas est formado por
personas cuya piel es negra. En su calidad de nico gran sector de
la sociedad norteamericana con descontentos activos, los negros
constituyen en el presente casi el nico campo potencial de re
clutamiento para las tentativas de cambiar el carcter ele la de
mocracia capitalista ms poderosa del mundo. Si este potencial se
traducir en algo palpable, si se astillar y evaporar o, por el
contrario, se combinar con otros grupos descontentos para lle
gar a resultados significativos, se ya es otro cantar.
En el fondo, la lucha de los negros y sus aliados blancos pone
a prueba la capacidad de la democracia capitalista contempor
nea para vivir de acuerdo con los nobles principios que profesa,
algo que ninguna sociedad ha realizado hasta hoy. Estamos aqu
ante la ambigedad fundamental en la valoracin e interpreta
cin de la Guerra Civil. Una ambigedad recurrente a lo largo de
la Historia. N o es mera coincidencia que dos conspicuos adalides
de sociedades libres, separados por un intervalo de ms de dos
mil aos, hayan optado ambos por expresar sus ideales en discur
sos conmemorativos de quienes encontraron la muerte defen
dindolos. Para el historiador critico, lo mismo Pericles que Lin
coln aparecen como figuras ambiguas cuando confronta lo que
hicieron y lo que acaeci con lo que decan y, con toda probabi
lidad, esperaban. La lucha por lo que expresaron no ha termina
do todava, y no llegar a su fin hasta que la raza humana cese de
habitar la tierra. Quien observa ms y ms de cerca y profunda
mente las ambigedades de la Historia para tratar de esclarecer
las, acaba hallndolas en s mismo y en su prjimo como en los
supuestamente muertos hechos histricos. Quirase o no, esta
mos dentro del flujo y reflujo de tales acontecimientos, y desem
peamos un papel, no importa cun pequeo e insignificante in
dividualmente, en aquello que el pasado llegar a significar para
el futuro.

\
SEG U N D A PARTE

T R E S R U TA S HACIA EL M U N D O M O D E R N O E N ASIA
P R O B L E M T IC A D E L A C O M P A R A C I N E N T R E P R O C E S O S P O L T IC O S
E U R O PE O S Y A S I T IC O S

En un pasado an prximo, muchos tericos inteligentes creye


ron que haba un solo gran camino hacia el mundo de la socie
dad industrial moderna: el que llevaba al capitalismo y la demo
cracia poltica. La experiencia de los ltimos cincuenta aos lo
ha desmentido, aunque todava subsisten considerables vestigios
de una concepcin unilineal, no tan slo en la teora marxista,
sino asimismo en algunos escritos occidentales sobre el desarro
llo econmico. La democracia occidental no es ms que un re
sultado, producto de circunstancias histricas especficas. Las
revoluciones y guerras civiles objeto de nuestra atencin en los
tres captulos precedentes fueron parte importante del proceso
que condujo a la democracia liberal. Existieron, segn hemos
visto, marcadas divergencias dentro de la lnea general de des
arrollo que llev a la democracia capitalista en Inglaterra, Fran
cia y los Estados Unidos. Pero hay disparidades mucho mayores
que las que existen dentro de la familia democrtica. La historia
alemana revela un tipo de desarrollo que culmina en el fascismo,
la historia rusa un tercer tipo an. La posibilidad de una con
vergencia final de las tres formas no es excluible de buenas a
primeras; hay, ciertamente, algunos aspectos en que todas las
sociedades industriales se asemejan unas con otras y difieren de
las sociedades agrarias. Sin embargo, si tomamos la sptima d
cada del siglo xx como nuestro punto de mira teniendo siem
pre en cuenta, claro est, que al igual que toda atalaya histrica,
es arbitrariamente impuesta , sale a luz la verdad parcial de que
la modernizacin no democrtica, incluso antidemocrtica, es
tambin operativa.
Por razones que se harn ms claras en los captulos siguien
tes, acaso tal afirmacin sea menos cierta por lo que se refiere a
las formas de modernizacin que culminan en el fascismo que
para las del comunismo. Aqu, por de pronto, no nos interesa de
terminarlo. Lo que est fuera de toda duda es que, por medios
muy distintos, tanto Alemania como Rusia lograron convertirse
en poderosos Estados industriales. Bajo la direccin de Prusia,
Alemania consigui llevar a cabo una revolucin industrial desde
arriba en el siglo xix. Cuanto impulso exista hacia una revolu
cin burguesa y el realmente revolucionario no era burgus
se agot en 1848. Los rasgos esenciales del sistema social prein-
dustrial quedaron intactos incluso tras la derrota de 19 18 . E l re
sultado final, si no inevitable, fue el fascismo. En Rusia, el impul
so hacia la modernizacin fue mucho menos eficaz antes de 1914.
Como es bien sabido, una revolucin cuya principal fuerza des
tructiva proceda de los campesinos destruy en ella a las antiguas
clases diVigentes, todava en 1 9 1 7 principalmente agrarias, para
abrir paso a la versin comunista de una revolucin industrial
desde arriba.
Aduzco todos esos hechos consabidos para poner de mani
fiesto que palabras tales como democracia, fascismo y comunis
mo (y tambin dictadura, totalitarismo, feudalismo, burocracia)
aparecieron en el contexto de la historia europea. Pueden apli
carse a las instituciones polticas asiticas sin retorcerlas dispara
tadamente? N o es necesario aqu pronunciarse sobre la cuestin
general de si es o no posible transferir los trminos histricos de
un contexto y pas a otros; slo notar que, sin cierto grado de
transferibilidad, la exposicin histrica degenera en una ftil des
cripcin de episodios inconexos. Tales cuestiones son estriles e
insolubles en un plano estrictamente filosfico: slo traen enfa
dosos juegos de palabras, sustitutivos del esfuerzo por ver lo que
ha pasado realmente. Pero me parece obvio que existen criterios
objetivos para distinguir entre las semejanzas histricas superfi
ciales y las significativas; a ese respecto, quiz ser oportuno un
breve comentario.
Semejanzas superficiales y accidentales son las no relaciona
das con otros hechos importantes o las que llevan a un concepto
errneo de la situacin real. U n autor que pusiera de relieve, por
ejemplo, las similitudes entre los estilos polticos del general De
Gaulle y Luis X IV digamos su imposicin puntillosa de la eti
queta de deferencia sacara a luz trivialidades engaosas si
pretendiese hacer de ello algo ms que una chanza. Las diferen
tes bases sociales de su poder, las diferencias entre la sociedad
francesa del siglo x v i i y la del xx, pesan mucho ms que seme
janzas superficiales como las anteriores.* Si advertimos, en cam
bio, que lo mismo en Alemania que en el Japn se dieron antes
de 1945 toda una serie de prcticas institucionales relacionadas
causalmente cuya estructura y orgenes eran semejantes, hay
motivo para designar en ambos casos tal unidad compleja con el
nombre de fascismo. Igualmente por lo que respecta a la demo
cracia y el comunismo. Debe establecerse la naturaleza de las co
nexiones por una investigacin emprica. Es muy probable que
los rasgos esenciales que permiten hablar de comunismo, fascis
mo y democracia parlamentaria sean por s solos insuficientes
para dar una explicacin adecuada de las principales caractersti
cas polticas de la China, el Japn y la India. Puede que cadenas
especficas de la causacin histrica hayan de soportar una parte
sustancial de la carga explicatoria. Tal ha sido el caso al estudiar
las sociedades occidentales; no hay ninguna razn para pensar
que en Asia ser distinto.
LA D E C A D E N C IA D E LA C H IN A IM P E R IA L
Y LO S O R G E N E S D E LA V A R IA N TE C O M U N IS T A

I. LA S C L A S E S A L T A S Y E L S IS T E M A IM P E R IA L

Hace tiempo, muchsimo tiempo, existi en la China una escue


la de filsofos que postulaba una rectificacin de los nombres.
Crean, por lo visto, que el principio de la sabidura poltica y so
cial estriba en llamar a las cosas por sus nombres adecuados.
Quienes estudian hoy la China estn empeados en una tarea si
milar; los nombres que barajan son palabras como gentry, feu
dalismo y burocracia. La decisiva cuestin subyacente a tal
debate terminolgico ha de ser el punto de partida de nuestro
examen: cmo estaban ligadas las clases altas con la tierra en
aquella sociedad donde la aplastante mayora eran labradores?
Descansaban su poder y autoridad en ltima instancia sobre el
control de bienes races o fue eso un resultado de su casi mono
polio de los puestos burocrticos? Si uno y otro hecho s^ combi
naron, de qu naturaleza fue la combinacin? Puesto que el de
bate lleva consigo una considerable carga de implicaciones
polticas contemporneas, conviene empezar por ponerlas al des
cubierto, a fin de intentar despejar el camino hacia una compren
sin justa de la manera como la sociedad china imperial funcio
naba realmente.
Algunos estudiosos occidentales encarecen el carcter buro
crtico del Imperio chino y desvaloran el nexo entre la burocra
cia imperial y la propiedad del suelo. Tal interpretacin obedece
al doble propsito de dar razones para criticar, por un lado, la te
sis marxista de que el poder poltico deriva del econmico y, por
otro, a los Estados comunistas modernos como una regresin a
una supuesta forma de despotismo oriental.1 Los marxistas, y es
pecialmente los comunistas chinos, tratan, en cambio, la era im
perial, e incluso el perodo Kuomintang como una forma de feu
dalismo, en el sentido de una sociedad en que la mayor parte de
la tierra pertenece a seores rurales cuyos principales ingresos
derivan de rentas.2 Desvalorando el carcter burocrtico, los
marxistas velan incmodas semejanzas con sus propias prcticas.
El concepto de feudalismo es quizs una caracterizacin an me
nos vlida que el de burocracia. En la China imperial, no hubo
ningn sistema de vasallaje, y slo muy limitadas concesiones de
tierra a cambio de servicios militares. Sin embargo, el nfasis
marxista en la importancia del colonato est por entero justifica
do, como veremos. En suma: a mi parecer, los estudiosos occi
dentales se esfuerzan desesperadamente por negar la conexin
entre posesin de la tierra y oficio poltico, mientras que los mar
xistas pugnan no menos desesperadamente por establecerla.
Cul/ue, pues, la conexin? Cules fueron las caractersti
cas decisivas de la sociedad china durante la ltima gran dinasta,
los manches (16 4 4 -19 11)? Cmo comunicaron esos rasgos es
tructurales una direccin al desarrollo ulterior de la China que ha
culminado a mediados del siglo xx en la victoria comunista?
Qu caractersticas de las altas clases rurales chinas ayudan a ex
plicar la ausencia de todo impulso poderoso hacia la democracia
parlamentaria cuando el sistema imperial se vino abajo?
Resaltan algunos puntos elementales sobre los que hay am
plio acuerdo y que nos permitirn determinar algunas marcacio
nes preliminares. Ante todo que, mucho antes de que se iniciase
nuestra historia, la organizacin estatal china haba ya eliminado
el problema de una aristocracia rural turbulenta. Los estadios por
los que vino a producirse aquella enorme transformacin no nos
interesan aqu, excepto mencionar que desempe un papel en
tal proceso el famoso sistema de exmenes, que ayud al empera
dor a reclutar una burocracia con que combatir a la aristocracia.
El sistema de exmenes estuvo durante la dinasta T ang, que se
extingui en el ao 907 d. J.C . Al sucederle la dinasta Sung, no
quedaba ya mucho de la antigua aristocracia.' Si sa fue o no feu
dal, si el estadio primitivo de la sociedad china antes de su prime
ra unificacin bajo la dinasta C hin durante el siglo 111 a. de J.C .
merece o no el calificativo de feudal, son cuestiones que perfec
tamente podemos dejar aqu de lado.4
Es preciso, por otra parte, prestar cuidadosa atencin al pro
blema de si durante la era manch, o dinasta C h ing, como es
conocida generalmente entre los sinlogos, sigui o no existien
do una aristocracia rural tras una fachada de centralizacin ad
ministrativa. Creo que todos los estudiosos covienen en la exis
tencia de una clase de ricos propietarios rurales; los problemas
surgen cuando se trata de dnde trazar exactamente la divisoria
entre los opulentos y los meramente acomodados. Existe asimis
mo amplio acuerdo sobre la existencia de una clase de oficiales y
eruditos, con los correspondientes problemas en cuanto al traza
do de una divisoria dentro del grupo, aunque era muy marcada
la que mediaba entre quienes tenan un barniz de cultura acad
mica y quienes no lo tenan. Se da aun acuerdo en torno al pun
to de que los dos grupos estaban imbricados, pero no eran del
todo idnticos. Haban, por lo menos, los terratenientes media
namente ricos que no tenan ningn grado acadmico y los gra
duados que no tenan ninguna tierra. La medida exacta de im
bricacin es incierta, s
Quedarse en tales unanimidades, con todo, sera omitir lo
esencial. Aun cuando contsemos con datos sobre la proporcin
exacta de los individuos que pertenecan a ambos grupos, es decir
los que eran a la vez terratenientes y oficiales o eruditos, no sa
bramos tampoco demasiado. Ningn fisilogo se dara por satis
fecho con la informacin de qu porcentaje del cuerpo humano
es hueso y qu porcentaje es msculo. L o que quiere saber es
cmo cooperan osamenta y musculatura en los procesos orgni
cos. Idntica clase de conocimiento se requiere para comprender
la conexin entre poseer tierra, tener grado y ejercer oficio pol
tico en la China.
El mecanismo que lo engranaba todo era la familia, o ms
precisamente el linaje patrilineal. En las reas de agricultura ms
productiva, sobre todo en el Sur, el linaje era ms amplio, y se le
conoce como clan. La familia, en cuanto mecanismo social, fun
cionaba de la siguiente manera. Las fortunas adquiridas median
te el servicio imperial se invertan en terrenos, una prctica que
ha subsistido hasta tiempos recientes. El individuo acumulaba
propiedad en beneficio del linaje. Toda familia con pretensiones
aristocrticas, a su vez, deba hacerlas buenas contando con un
graduado o un futuro graduado, al que sostena con la esperanza
bastante justificada de que alcanzara un puesto oficial y lo usara
para incrementar los bienes materiales de la familia. Por medio
del puesto imperial, el erudito restableca o extenda la forma de
la familia y mantena el estado del linaje, cerrando as el crculo.
El clan funcionaba de la misma manera, sino que, como grupo
ms amplio, inclua una proporcin considerable de simples
campesinos. Aunque en teora la dignidad de oficial estaba abier
ta al campesino ms humilde con talento y ambicin, la inexisten
cia de un sistema general de educacin popular obligaba de ordi
nario a que el estudiante contase con el sostn de una familia
acaudalada para los largos aos de arduo estudio. A veces las fa
milias acaudaladas cuyos vstagos carecan de dotes acadmicas
tomaban a su cargo a un muchacho talentoso de extraccin baja.
El nexo entre oficio y riqueza a travs del linaje era, pues, uno de
los rasgos ms importantes de la sociedad china. De ah que est
justificado el denominar gentry a tal clase superior de oficiales-
eruditos y terratenientes.6 H ay an otros aspectos significativos
de la conexin entre los dos grupos, que aparecern si los exami
namos ms de cerca por separado.
Podemos empezar por el terrateniente, sin presuponer por
ello que tuviera un papel ms importante que el oficial. La pri
mera cuestin que se nos plantea es la de cmo se las arreglaba
para conseguir que los campesinos trabajaran para l, pues sabe
mos que no dispona de compulsiones feudales. Pese a la falta de
detalles se trata de una materia todava por investigar a fon
do , la respuesta general no es dudosa: por convenios arrenda-
ticios que no diferan en ningn aspecto esencial de los propios
del capitalismo moderno. Con algunas variaciones regionales,
consistan bsicamente en una forma de aparcera complemen
tada con mano de obra contratada, cuando menos a principios
del siglo xix.7 El propietario, sin duda ms preeminente en unas
zonas que en otras, aportaba la tierra, y los campesinos el traba
jo. La cosecha se divida entre las dos partes. E l hecho de que el
propietario difcilmente poda producir tierra en la misma medi
da que el campesino trabajo nos da ya una buena pista acerca de
los servicios prestados por la burocracia imperial: garantizaba el
control de aqul sobre la tierra.8 U n campesino rico que no tu
viese l mismo pretensiones de cultura acadmica, aun cuando la
esperanzara para su hijo, se aplicaba a la labranza como cual
quier otro. El erudito, en cambio, no trabajaba con las manos. Si
bien los terratenientes-eruditos vivan en el campo, a diferencia
de sus paralelos de Inglaterra y Alemania (e incluso, parcialmen
te, de Rusia y Francia), parece que no desempeaban papel algu
no en la prctica agrcola, ni siquiera el de supervisores.9 Su po
sicin social contrasta sobre manera con la del seor japons, se
gn veremos ms adelante. Muchas de las diferencias entre los
destinos polticos de la China y el Japn, tanto en los tiempos
modernos como en el pasado, pueden atribuirse en ltimo ex
tremo a tal disparidad.
Pese a que abundan las referencias a la compra y venta de
arroz en escala bastante grande, no cabe duda que la aparcera
predominaba; el propietario reciba su parte en grano (arroz en el
Sur, trigo y otros cereales en el Norte) ms bien que en moneda.
El propio emperador era un super-terrateniente que recaudaba
grano de sus sbditos.10 Si el sistema imperial descansaba tanto
en las recaudaciones en especie, es seguro que asimismo prevale
can considerablemente en general. Como un gran propietario
no poda comerse todo el arroz recaudado en rentas, bien poda
vender parte del excedente. Esto, con todo, era secundario, en
modo alguno el mejor medio para medrar.
El predominio de la aparcera explica que el terrateniente tu
viese un marcado inters en lo que suele llamarse, de modo poco
preciso, superpoblacin. Un sobrante de campesinos elevaba sus
rentas. Si un campesino hambriento estaba dispuesto a ofrecer la
mitad de la cosecha para tener tierras que cultivar, otroan ms
hambriento se avena a ofrecer un poco ms. Tal competencia,
por supuesto, no lo era todo. Tanto la costumbre como el inters
del propio terrateniente en la calidad de sus renteros le apartaban
de apretar demasiado los tornillos. Pero el inters del terrate
niente en tener numerosos campesinos como, al menos, renteros
potenciales era un elemento decisivo de la situacin.
Importa subrayar dos circunstancias. La pltora de poblacin
slo poda favorecer los intereses del terrateniente mientras exis
tiese un gobierno fuerte para mantener el orden, garantizar sus
derechos de propiedad y asegurar la recaudacin de sus rentas.
Tal fue la tarea de la burocracia imperial. De ah que la superpo
blacin no consistiese en una simple razn aritmtica entre tierra
y hombres; en la China, como en el Japn y la India, tuvo causas
econmicas y polticas especficas. En segundo lugar, las causas
institucionales precedieron en mucho al impacto occidental. El
temor imperial a que la marea creciente de poblacin no rompie
ra los diques levantados por la sociedad china y arrollara el siste
ma entero empez ya a manifestarse antes del segundo cuarto del
siglo xviii. " As, pues, la pltora de poblacin en el campo no es,
como algunos inarxistas han proclamado, mera consecuencia del
impacto occidental, a saber el impedir la industrializacin, la des
truccin de las artesanas nativas, y el consiguiente represar a
las masas en el campo. Todas esas cosas sucedieron e intensifi
caron en gran manera una situacin que ya exista. Sin embargo,
el propietario rural parastico, que encontraremos asimismo en el
Japn y la India en diversas formas y en distintos estadios de su
desarrollo, surgi tambin en la China con anterioridad al im
pacto occidental.
Como ya se ha indicado, el terrateniente dependa de la bu
rocracia imperial para conservar sus derechos de propiedad e im
poner la recaudacin de rentas en especie o en moneda." La bu
rocracia an le prestaba algunos otros servicios importantes. El
terrateniente tena gran inters en que existiese la irrigacin ne
cesaria para que sus renteros hiciesen buenas cosechas. De ah
que las familias hacendadas locales estuvieran apremiando de
continuo al gobierno a construir sistemas hidrulicos, cosa que
slo podan conseguir efectivamente si algunos de sus miembros
tenan grado acadmico y los contactos oficiales que el mismo
posibilitaba.'3 Ese empleo de sus resortes en la esfera administra
tiva parece haber sido la principal contribucin econmica del
terrateniente, en vez de la supervisin directa en el curso del ci
clo agrcola. Los proyectos de ms envergadura a escala provin
cial eran obra de camarillas provinciales de terratenientes. Los
proyectos imperiales lo eran de camarillas an ms poderosas con
una visin nacional. Corno ha observado Owen Lattimore, detrs
de cada proyecto imperial haba un ministro poderoso, y detrs
de cada ministro un poderoso cuerpo de terratenientes. Esos he
chos, a mi juicio, colocan las nociones de aprovechamiento del
agua y burocracia oriental dentro de la perspectiva correcta.'4 En
segundo lugar, la burocracia, deparaba los mayores beneficios
materiales, ms an que la misma tierra.'3 N o existiendo la pri-
mogenitura, una familia acaudalada poda verse reducida a la pe
nuria en pocas generaciones por la divisin en partes iguales del
patrimonio. La mejor manera de evitarlo consista en hacer en
trar a alguien con aptitudes acadmicas en la burocracia. Me
diante la corrupcin formalmente ilegal, pero aceptada social-
mente , este miembro se lucraba de lo lindo y poda aadir
bienes a la familia. La prctica de comprar tierra a guisa de in
versin y retirarse a ella tras una carrera burocrtica era bastante
comn. La burocracia constitua, pues, un medio alternativo de
extraer un excedente econmico de los campesinos y asimismo
de los ciudadanos, segn veremos dentro de poco. Los contradic
tores de las tesis marxistas tienen ah un buen asidero. Por ltimo,
las doctrinas confucianas y el sistema de exmenes legitimaban,
cuando menos a sus propios ojos, el estado social superior del te
rrateniente y su estar exento de trabajo manual slo con que al
gn miembro de la familia, o un talentoso jovencito adoptado,
lograse adquirir grado.
Amn de las obras pblicas, sobre todo los proyectos de irriga
cin ya mencionados, la tarea bsica de la burocracia imperial con
sista de hecho en mantener la paz y recaudar impuestos, que lue
go se trasmutaban en libros, pintura, poesa, concubinas y dems
superfluidades similares que tambin en otras civilizaciones hacen
bastante llevadera la vida para las clases altas. E l problema de man
tener la paz fue en la China de orden domstico hasta la intrusin
occidental, que empez en serio a mediados del siglo xix, cuando
la decadencia interna haba ya efectuado una de sus peridicas re
apariciones.'6 En conjunto, la amenaza extranjera se limit a pe
ridicas conquistas por brbaros. Una vez que stos haban con
quistado suficiente territorio y se haban establecido como una
nueva dinasta, se adaptaban al rgimen social en vigor. Durante la
era imperial, los gobernantes chinos no debieron afrontar el pro
blema de una continua competencia militar, por ms o menos la
igualdad de fuerzas, con otros gobernantes. De ah que el ejrcito
regular no absorbiese una gran proporcin de los recursos de la so
ciedad ni impusiese un sesgo al desarrollo del Estado como lo hizo
en Francia y, ms an, en Prusia. Tampoco se cifr el problema de
mantener la paz en controlar a los magnates, aunque algo de eso
hubo en tiempos de decadencia. Ms bien estuvo en la necesidad
de no oprimir tan duramente a los campesinos, que se convirtieran
en bandidos o alimentaran una insurreccin acaudillada por ele
mentos insatisfechos de las clases altas.
La inexistencia de un mecanismo efectivo para impedir tal
opresin fue quizs una de las debilidades estructurales ms im
portantes del sistema. E l recaudar los impuestos justa y eficiente
mente iba con los intereses de la dinasta. Pero contaba con po
cos medios para obligar a que se hiciera as, y con un personal
muy limitado. El oficial propenda a llenarse los bolsillos a ms y
mejor; lo nico que le frenaba era el miedo a que una corrupcin
y exaccin demasiado flagrantes no causaran un escndalo y per
judicaran su carrera. Ese punto merece un examen ms detenido.
En cualquier sociedad preindustrial, el intento de establecer
una burocracia a gran escala tropieza pronto con el obstculo de
que es muy difcil extraer de la poblacin suficientes recursos
para pagar los salarios adecuados y posibilitar as que los oficiales
dependan de sus superiores. La manera como los gobernantes
tratan de obviar esa dificultad repercute intensamente en toda la
estructura social. La solucin francesa fue la venta de oficios, la
rusa, conforme a la mayscula expansin territorial de Rusia, el
conceder dominios con siervos en recompensa por el servicio en
la oficiala zarista. La solucin china fue el permitir una corrup
cin ms o menos manifiesta. Max Weber cita un clculo segn
el cual los ingresos extralegales de un oficial venan a cuadriplicar
su salario regular; un investigador de hoy da una cifra mucho ms
alta: de diecisis a diecinueve veces ms que el salario regular.'7
Es probable que la cantidad exacta quede siempre en secreto his
trico; bstenos la certeza de que era elevada.
Naturalmente, esa prctica reduca de un modo considerable
la efectividad del control desde el centro, que vari mucho en los
distintos perodos histricos. El oficial situado en el peldao ms
bajo del escalafn administraba un bsien de ordinario una ciu
dad amurallada y el campo circundante y se encargaba, en teo
ra, de por lo menos veinte mil personas, a menudo de muchas
ms.'8 Como permaneca poco tiempo en el lugar el plazo
usual era de unos tres aos , difcilmente poda llegar a conocer
las condiciones locales. Si acaso llevaba a efecto algo, tena que
ser con el beneplcito y apoyo de los notables locales, o sea eru
ditos-terratenientes de cuenta, quienes despus de todo eran la
gente de su clase. E l contacto directo con los campesinos, al pa
recer, casi no existi. Andadores que dependan del magistrado
(yanten), una clase baja de individuos exclusos de hacer los ex
menes y mejorar su suerte, cumplimentaban la recaudacin efec
tiva de los impuestos, tomndose su parte en route.19 Parece justo
decir que el sistema era muy explotador, en el sentido estricta
mente objetivo de que extraa ms de la sociedad en recursos que
no le devolva en forma de servicios. Por otro lado, puesto que
slo poda funcionar siendo explotador, tena que dejar a la po
blacin subyacente muy desatendida y suelta. N o haba, en suma,
ninguna posibilidad de reordenar la vida cotidiana del pueblo as
como lo hacen los regmenes totalitarios modernos o incluso, en
menor grado, los formalmente democrticos en el curso de una
prolongada situacin crtica. Se dieron, s, algunas ftiles tentati
vas de controlar la vida del pueblo, segn se expondr en breve.
Pero la crueldad premeditada a escala masiva, al contrario de la
negligencia y el egosmo, no estaba al alcance del sistema.20
Antes de pasar a debatir problemas ms especficos conexos
con su agona ltima, conviene sealar otra caracterstica estruc
tural, en parte a causa de su inters comparativo con respecto al
Japn. E l sistema de exmenes tenda a producir un exceso de fu
turos burcratas, sobre todo en los ltimos aos.21 En el fondo
del sistema jerrquico oficial, haba gran nmero de candidatos a
grado (shang-yan), grupo de transicin entre los calificados para
tener oficio y el comn de las gentes. Su posicin difcil en el fon
do de la escala de privilegios recuerda la de las categoras ms ba
jas de los samurai durante el siglo xix. Ambos grupos constituye
ron ncleos de oposicin al sistema vigente. Pero, mieqtras una
minora significativa del japons aport mucho del mpetu hacia
la modernizacin, en la China tal energa se disip en vanas re
vueltas e insurrecciones dentro de aqul. Sin duda el efecto entu-
mecedor del sistema de exmenes fue en parte responsable de esa
disparidad. Con todo, hay razones mucho ms profundas. T ie
nen que ver con la manera como la sociedad china estrangul la
modernizacin hasta que fue ya demasiado tarde para irla adop
tando paso a paso. Empecemos ahora a considerar algunos de los
aspectos ms recientes de ese vasto problema.

2. L A G E N T R Y Y E L M U N D O D E L C O M ER C IO

La sociedad china imperial nunca lleg a crear una clase urbana


mercantil y manufacturera comparable a la que surgi durante
los ltimos estadios del feudalismo en la Europa occidental, si
bien en determinados momentos hubo arranques en esa direc
cin. El xito imperial en unificar el pas puede proponerse como
una de las razones ms obvias para explicarlo. En Europa, el con
flicto entre papa y emperador, entre reyes y nobles, ayud a los
mercaderes de las ciudades a romper la costra de la sociedad
agraria tradicional, pues constituan una estimable fuente de po
tencia para cada una de las partes de aquella compleja pugna. Es
digno de notarse que la ruptura se produjo primero en Italia,
donde el sistema feudal fue por lo comn ms dbil.22 E l sistema
de exmenes chino, asimismo, desvi del comercio a los indivi
duos ambiciosos. Ese factor es notorio en uno de los postreros y
mximos esfuerzos por la expansin comercial, durante el siglo
X V . Un historiador francs va tan lejos que habla, para aquel pe
rodo, de una grande bourgeoisie financire en pugna con la
gentry por la primaca, pero aade, significativamente, que aque
lla nueva burguesa encaminaba a sus hijos hacia los exmenes.23
Otro historiador apunta la interesante hiptesis de que la difu
sin de la imprenta quizs acreciera la capacidad asimilativa del
mandarinazgo. L a imprenta posibilit que algunos de los peque
os mercaderes adquiriesen suficiente cultura literaria como para
obtener un puesto oficial. Aunque los dispendios que exigan los
exmenes continuaban representando una barrera importante, el
acceso a los puestos oficiales se hizo algo ms fcil. E l mismo his
toriador presenta un singular indicio del atractivo que ejerca el
servicio imperial. Haba pequeos mercaderes que se castraban
para hacerse eunucos y poder as ocupar una posicin cercana al
trono, con la ventaja de que ya posean la educacin prohibida a
los eunucos corrientes (los mximos contrincantes de los oficia
les-eruditos en la corte).24
Ahondando un poco ms, puede advertirse en seguida que las
actividades gananciosas representaban una amenaza de cuidado
para los oficiales-eruditos, por cuanto constituan una escala al
ternativa de prestigio y un fundamento alternativo de legitima
cin para un estado social alto. Era de presumir que todas las sen
tencias confucianas y cualesquiera leyes suntuarias no iban a
soterrar para siempre el hecho de que quien ganaba montones de
dinero poda comprar las exquisiteces de la vida, incluso una dosis
considerable de respetabilidad. Si dejaban que la situacin se les
escapara de la mano, toda la cultura clsica penosamente adquiri
da se volvera intil y anticuada. Detrs de ese conflicto de cultu
ras y sistemas de valores, y en su misma raz, haba fuertes intere
ses materiales. La sola tradicin era una barrera dbil: de querer
se, se poda encontrar justificacin para el comercio en los propios
clsicos confcianos.2S En todo caso, la gentry fue lo bastante pers
picaz para darse prisa en procurar que la situacin no se le escapa
ra de la mano. Impusieron contribuciones al comercio para incau
tarse las ganancias. O bien lo convirtieron en un monopolio
estatal reservndose los puestos ms lucrativos. La actitud de los
oficiales era primordialmente explotadora. E l comercio, como la
tierra, deba ordearse en beneficio de una clase superior culta.
Constatamos aqu una vez ms que la burocracia imperial serva
de instrumento para sacar recursos de la poblacin y ponerlos en
manos de los gobernantes, que por su parte estaban atentos a con
trolar cualesquiera procesos que amenazaran sus privilegios.
Con la decadencia del aparato imperial, perceptible ya a fines
del siglo xvni, su capacidad para absorber y controlar los ele
mentos comerciales declin tambin sin remedio. Aun cuando el
sistema imperial hubiese estado en pleno vigor, difcilmente ha
bra podido resistir a las nuevas fuerzas que lo socavaban. Por
que, detrs de las mismas, vena el empuje diplomtico y militar
de Occidente, slo embotado en tanto que la codicia de una po
tencia estorbaba la de sus rivales. Hacia la segunda mitad del si
glo xix, el predominio tradicional del oficial-erudito se haba
desintegrado en las ciudades costeras. Haba surgido all una
nueva sociedad hbrida en que el poder y la posicin social ya no
estaban de firme en las manos de quienes posean una educacin
clsica.26 Tras la conclusin de la Guerra del Opio en 1842, los
compradores se esparcieron por todos los puertos chinos com
prendidos en el tratado. Tales individuos servan de intermedia
rios, para los fines ms diversos, entre la decadente oficiala chi
na y los comerciantes extranjeros. Su posicin era ambigua.
Turbios mtodos les permitan acumular grandes fortunas y lle
var una vida regalada. Por otro lado, muchos chinos les condena
ban como servidores de los diablicos extranjeros que estaban
destruyendo los cimientos de la sociedad china.2? De ah en ade
lante, buena parte de la historia diplomtica y social de la China
es un registro de las tentativas chinas para controlar dicha socie
dad hbrida y de los esfuerzos opuestos de las potencias ms fuer
tes por utilizarla como una cua introductoria de sus intereses
polticos y comerciales.
Cuando, en el decenio 1860-1870, la industria china empez
por s misma de una manera modesta, lo hizo a la sombra de la
gentry provincial, que a la sazn esperaba valerse de la tecnologa
moderna para sus objetivos separatistas. Estando en vanguardia
los problemas militares, las primeras plantas fueron empresas ex
clusivamente militares: arsenales, astilleros para buques de gue
rra, y otras por el estilo. A sobre haz, la situacin recuerda la era
mercantilista de la historia social europea por el inters de los go
bernantes en formas de industria que reforzaran su poder. Las di
ferencias son mucho ms importantes. En Europa, los gobiernos
eran fuertes e iban hacindose ms y ms fuertes. En la China, la
dinasta manch era dbil. Una poltica mercantilista a lo Colbert
resultaba imposible, por cuanto el elemento industrial y comer
cial era extranjero y escapaba en gran parte el control imperial.
El impulso chino hacia la industrializacin provino ante todo de
los focos de poder provinciales, muy poco del gobierno impe
rial.28 De ah que fuese un factor ms disruptivo que unificante.
En cuanto a los elementos industriales y comerciales, proclives a
echar el agua a su molino, la norma es que se atengan a los gru
pos polticos con poder efectivo, cualesquiera que sean. Si se tra
ta del rey, enhorabuena, y su poder crecer. Si de un administra
dor local, tambin enhorabuena, y el poder del rey menguar.
Los marxistas insisten demasiado en que los imperialistas occi
dentales ahogaron el desarrollo industrial de la China. (Tambin
los nacionalistas indios recurren a la misma vctima expiatoria,
tan oportuna.) Eso no hubiera podido acaecer sin un ahogamien-
to previo por fuerzas puramente internas.
La clase mercantil china no empez a dar muestras inequvo
cas de que tenda a sacudirse el yugo burocrtico hasta 19 1o .19 Un
estudio reciente mueve a pensar que el comerciante chino estaba
ya en camino de emanciparse de la dependencia respecto al ex
tranjero a fines del siglo xix.3 Sin embargo, las reas decisivas
quedaron an largo tiempo en manos extranjeras. E l impulso in
dustrial y comercial indgena sigui siendo levsimo. En las postri
meras del rgimen imperial, se calculaba que existan en la China
unas veinte mil fbricas. De stas, slo 363 empleaban fuerza
mecnica. El resto no utilizaban sino fuerza animal y humana.3'
As, pues, la China, como Rusia, entr en la era moderna con
una clase poco numerosa y, en el plano poltico, dependiente.
Ese estrato no desarroll una ideologa independiente como en
la Europa occidental. Contribuy, sin embargo, de modo nota
ble a minar el estado de los mandarines y a crear nuevos agolpa
mientos polticos para reemplazarlo. El aumento de tal clase a lo
largo de la costa se combin con la desintegracin del imperio en
satrapas regionales de una forma que prefiguraba la combina
cin de los factores burgus y militar en el apogeo de los ca
ciques guerreros (aproximadamente de 1 9 1 1 a 1927) y despus
en la era Kuomintang. Un ejemplo temprano (1870-1895) de ese
proceso general es L i Hung-chang, quien por espacio de veinti
cinco aos avanz hacia el control autnomo de los negocios
extranjeros, el dominio de los ingresos por derechos de aduana
martimos, el monopolio de la produccin de armamentos, y el
completo control de las fuerzas militares en la mitad norte del
imperio.52 Poco a poco, fue tambin producindose una amal
gama considerable entre sectores de la gentry (y ms tarde sus su
cesores convertidos en terratenientes a secas) y lderes urbanos
del comercio, finanzas e industria.53 La misma constituy el
apuntalamiento social bsico del Kuomintang, una tentativa de
restablecer la esencia del sistema imperial o sea el apoyo pol
tico a los terratenientes, ms una combinacin de bandolerismo
indgena y cierto barniz de pseudoconfucianismo que presenta
interesantes similitudes con el fascismo occidental, examinadas
ms detenidamente en una parte posterior de este libro. Dicha
amalgama se origin en gran parte del hecho que la gentry no lle
v a cabo la transicin de las formas de agricultura preindustria-
les a las comerciales. Las razones para ello van a ocupar ahora
nuestra atencin.

3. L A N O A D O P C I N D E L A A G R IC U L T U R A C O M E R C IA L

Una explicacin cultural y psicolgica, por va de que la busca


metdica de la ganancia en la agricultura era incompatible con el
ideal confuciano de florido ocio, choca muy pronto con dificulta
des. Los historiadores occidentales, a mi entender, han exagera
do el alcance de la actitud condescendiente del estrato superior
chino respecto a los brbaros occidentales. Segn se ha insinua
do en el apartado precedente, cuando la gentry china tuvo la
oportunidad de adoptar la civilizacin tcnica de Occidente, y
hasta algunos de sus hbitos sociales, parte de ella no vacil en
hacerlo. Refirindose al primer estadio del impacto occidental,
un concienzudo investigador observ que una fase conspicua
del perodo anterior a 1 894 fue la iniciacin de empresas indus
triales y mecnicas por miembros preeminentes de la clase ofi
cial, aquel grupo que en Occidente se tiene de ordinario por
compuesto de archiconservadores.34 Otro investigador ms re
ciente ha comentado que los mejores pensadores chinos del de
cenio 1890-1900 consideraban el estudio de la tecnologa occi
dental casi como una panacea para el atraso econmico de la
China.35 Si existi alguna barrera cultural al progreso tcnico, no
parece que pudiera ser insuperable. Puesto que la clase alta china
mostr considerable inters por la tecnologa con fines militares
e industriales, cabra suponer a fortiori que haba de manifestarlo
an mayor en lo tocante a la agricultura, tan bsica para todo su
estilo de vida. (Podemos tener la casi seguridad de que, si hubie
se arraigado una agricultura comercial tcnicamente avanzada, se
habra propuesto una explicacin a ese tenor.) Pero, salvo algunas
excepciones espordicas, y limitadas a planteamientos program
ticos, tal inters no apareci en absoluto.36
Cabe elaborar una explicacin ms convincente examinando
las condiciones materiales y polticas de la China cuando sufri el
impacto del mundo moderno. Pese a existir en ella grandes ciu
dades, no hubo una poblacin urbana en rpido aumento y de
prosperidad creciente y, a lo menos, pasaderamente difundida
que pudiera servir de estmulo a una produccin racionalizada
para el mercado. A juzgar por la situacin en tiempos ms avan
zados, la proximidad de una ciudad, por populosa que fuera, sir
vi ante todo para estimular la horticultura campesina de carre
tilla, es decir el cultivo de frutas y verduras que podan llevarse
a mano al mercado. En los vigorosos inicios de la dinasta, pare
ce que la poltica imperial se haba opuesto a la formacin de la
tifundios. En la segunda mitad del siglo xix, no obstante, predo
minaban en algunas regiones del Imperio.37 Aunque este punto
tendra que investigarse ms a fondo, parece que un latifundio no
era sino una aglomeracin de pequeas haciendas, o sea un do
minio compuesto de ms campesinos que, por ende, daban al
propietario una renta global ms elevada.
Nos estamos acercando al nudo de la cosa. La relacin pro
pietario-rentero era en la China un dispositivo poltico para ex
traer un excedente econmico del campesino y convertirlo en las
comodidades de la civilizacin. (Lo que el campesino sacaba o
dejaba de sacar de dicha relacin es un aspecto tambin impor
tante, pero que por el momento podemos omitir.) N o existiendo
un gran mercado urbano, haba pocos motivos para modificarla,
quizs an menos posibilidades de hacerlo. Los individuos enr
gicos y ambiciosos obtenan un puesto burocrtico, el mejor me
dio para aumentar las besanas de la familia.
La agricultura china, por supuesto, no se qued esttica du
rante la segunda mitad del siglo xix y primeras dcadas del xx. El
incremento de la vida urbana tuvo efectos de gran alcance en el
sector agrario, algunos de los cuales han sido ya comentados,
mientras que otros lo irn siendo a continuacin. Aqu tan slo
conviene mencionar un punto saliente. Dadas las condiciones
que imperaban: tecnologa simple y abundante mano de obra, el
terrateniente chino no necesitaba en absoluto racionalizar la pro
duccin de su granja a fin de producir para el mercado urbano. Si
su granja se hallaba en las cercanas de una gran ciudad, les resul
taba mucho ms simple y cmodo hacerse a un lado arrendando
la tierra a campesinos y dejando que la competencia por la misma
elevara sus ingresos con bien poco esfuerzo personal. De modo
parecido, los ciudadanos ms prsperos tendieron asimismo a ver
en la tierra una provechosa inversin. En lo econmico, ese pro
ceso entra el desarrollo del absentismo en las proximidades de
las urbes. En lo sociolgico, contribuy a la fusin parcial de sec
tores de la antigua gentry con los elementos ms acaudalados de
las grandes ciudades. Pero esa situacin slo poda ser estable
siempre y cuando pudieran hallarse mtodos polticos para rete
ner a los campesinos en la labor y percibir rentas de ellos. N o
muy a la larga, tal problema resultara insoluble.
N o parece, pues, que ninguna suerte de inadaptabilidad inna
ta impidiese a la gentry efectuar una transicin lograda al mundo
moderno. Ms importante fue la falta de incentivos, as como,
por el contrario, la existencia en aquella situacin histrica de
otras alternativas ms fciles. Durante buena parte de aquel per
odo, no hubo bastante mercado para que valiese la pena hacer el
esfuerzo. Cuando y donde el mercado vino a aparecer, tal hecho
transform a los miembros de la gentry en rentistas con conexio
nes polticas ms bien que en empresarios agrcolas. Slo dio el
paso una minora. Pero sa form la punta de lanza de una pode
rosa tendencia histrica. Dadas las condiciones que debi afron
tar, uno no ve qu ms hubiera podido hacer. En cuanto ocaso de
una clase dirigente, la suerte de la gentry china que no es ni con
mucho la clase dirigente ms desagradable de la Historia tiene
sus visos de tragedia.

4- C O LA P SO D E L S IS T E M A IM P E R IA L
Y A U G E D E L O S C A C IQ U E S G U E R R E R O S

En todos los grandes pases de Europa, el conflicto entre la no


bleza y la corona fue durante largusimo tiempo uno de los ele
mentos polticos decisivos. Por todas partes, incluso en Rusia, se
puede advertir en un momento u otro el desarrollo de estados, lo
que los historiadores alemanes llaman Stdnde, grupos con un gra
do considerable de identidad corporativa e inmunidades pblica
mente reconocidas que defendan a capa y espada contra otros
grupos y en particular contra la corona. E l inicio de la moderni
zacin efectu tal conflicto de diversos modos, segn el tiempo y
la situacin en que tuvo lugar. En Inglaterra, el proceso fue favo
rable al desarrollo de la democracia parlamentaria; en el conti
nente, lo fue mucho menos o incluso desfavorable en conjunto,
pese a que de ordinario se diese en un momento u otro una opo
sicin liberal aristocrtica.
Durante el perodo que nos ocupa, las clases altas rurales de la
China no desplegaron ninguna oposicin de principio significati
va al sistema imperial. N o cabe duda que algunos de sus miem
bros acogieron las ideas parlamentarias occidentales a modo de
juguete intelectual, pero no hubo ningn movimiento poltico de
oposicin con firmes races en las condiciones chinas. Favorecie
ron ese curso de los hechos determinadas circunstancias. La clase
burocrtica china hablo aqu de los graduados, fuesen o no te
rratenientes tena un fuerte sentimiento de identidad corpora
tiva, as como inmunidades y privilegios reconocidos por el em
perador y, en considerable medida, por amplios sectores de la po
blacin.8 En Europa, con el feudalismo, los aristcratas crearon
tambin privilegios, inmunidades y un sentimiento de identidad
corporativa, instituciones que algunos historiadores consideran
parte capital del impulso que culmin en la democracia parla
mentaria. En la China, tal impulso tropez con dificultades mu
cho mayores. Era muy problemtico en la sociedad china que la
propiedad territorial pudiese servir de base para un poder poltico
separado del mecanismo poltico que la haca redituable. Tanto
ms cuanto que el sistema imperial no slo constitua un medio
para que la propiedad rentara, sino aun para adquirirla.
El hecho de que las circunstancias, en conjunto, excluyesen el
brote de una oposicin aristocrtica liberal disminuy la flexibili
dad de la respuesta china a un reto histrico totalmente nuevo y
ayuda a explicar un fenmeno con que nos encontramos por pri
mera vez en el caso chino: la casi absoluta desintegracin del go
bierno central. Un rgimen, muchas de cuyas caractersticas bsi
cas se haban mantenido a lo largo de siglos y siglos, se vino abajo
en menos de un centenar de aos al sufrir e! influjo occidental.
A decir verdad, tambin en la reaccin rusa a presiones algo si
milares hubo un breve perodo en que el gobierno central, de he
cho, desapareci. Pero en Rusia, desde el punto de vista de las ten
dencias sociales fundamentales, tal perodo de colapso apqnas pas
de episodio. En la China, por el contrario, el perodo final de se-
mianarqua se prolong mucho ms; como mnimo, desde la pro
clamacin de la Repblica en 19 1 1 hasta la victoria formal del Kuo-
mintang en 1927. El ltimo inici una dbil fase reaccionaria
abajo considerada con ms detalle , que difiere asimismo de la
experiencia rusa, por cuanto, ms que preceder al colapso, le sigui.
En este apartado, tratar de indicar algunas de las razones para la
desintegracin y cmo se las apaaron los altos estratos para sal
varse cuando el viejo edificio se desmoron sobre sus cabezas.
Durante su ltimo medio siglo de mando, el gobierno man-
ch estuvo en un serio dilema. Por un lado, necesitaba mayores
rentas pblicas para sofocar la rebelda interna y enfrentarse con
los enemigos extranjeros. Por el otro, no poda obtenerlas sin
destruir todo el sistema de privilegios de la gentry. Colectar los
tributos adecuados hubiera requerido el fomento del comercio y
la industria. El que los derechos de aduana estuviesen adminis
trados por extranjeros haca an ms difcil semejante programa
poltico. Para elevar las rentas pblicas, hubiera sido tambin in
dispensable la introduccin de un sistema tributario eficiente y
poner fin al hbito de los oficiales de embolsarse la parte del len
de lo que el gobierno perciba de sus sbditos. En suma: el go
bierno hubiera tenido que eliminar una enjundiosa fuente de in
gresos para la gentry y fomentar el desarrollo de una clase social
que, a buen seguro, habra pasado a competir ms y ms aventa
jadamente con la gentry. Mientras el gobierno mismo descansara
en la gentry, tal trayectoria era en extremo improbable.^ Un go
bernante sagaz y poderoso por el estilo de Bismarck puede per
mitirse perder porciones sustanciales de su base a fin de llevar a
cabo programas que, segn espera, redundarn en mayores ven
tajas y un apuntalamiento ms slido para el rgimen. Ganar la
apuesta asegura al estadista un lugar seero en los libros de texto
histricos, el juicio de la Historia a que apelan todos los pol
ticos. Ningn gobernante puede deshacerse por ensalmo de su
principal cuerpo de apoyo pidindole, ni ms ni menos, un suici
dio poltico.
Decir que las circunstancias obstaculizaban una reforma
efectiva en la China del siglo xix no implica que el gobierno se
desentendiese por entero de la misma. N i el gobierno ni la gentry
se dejaron llevar a la deriva por la corriente de la Historia. Hubo
tentativas de reforma, cuyo fracaso sirve para evidenciar los for
midables obstculos que se oponan a los gobernantes.
El esfuerzo ms enrgico, descrito por Mary C. Wright en
una iluminadora monografa, se desarroll a lo largo de doce
aos, de 1862 a 1874, y es conocido como la Restauracin T ung-
chih. Los preeminentes oficiales que acaudillaron el movimiento
afrontaron los problemas de rebelda interna y agresin extranje
ra con una poltica decididamente retrgrada. Una de sus lneas
principales consisti en esfuerzos por fortalecer la posicin de la
gentry. Respetaron escrupulosamente sus privilegios legales y
econmicos, restauraron el statn quo ante all donde revoluciones
haban dado al traste con los ttulos de propiedad territorial, y
procedieron a un aligeramiento de las contribuciones, ante todo
para el alivio del terrateniente. Trataron el comercio y la indus
tria como excrecencias parasticas de una sociedad agraria in
amovible.40 Lejos de pasar por alto los problemas econmicos y
sociales de su sociedad, hablaron a ms y mejor, casi siempre en
trminos ticos, de forjar el hombre justo de carcter justo
para obrar lo justo, justicia definida, claro est, en trminos
confucianos. Semejante pltora de retrica tradicional acostum
bra a presentarse cuando una clase dirigente se ve ahogada. Aun
que la Restauracin T ung-chih tuvo xito por el momento, pue
de que ese mismo xito al vigorizar temporalmente las fuerzas
ms contrarias a un reajuste bsico de la sociedad china, acelera
ra el desenlace final. De ese modo, los estadistas de la Restaura
cin habran contribuido a la remocin violenta de la clase e ins
tituciones sociales que trataban de restaurar.
La rfaga de reformas bajo la Emperatriz Viuda en los aos
iniciales del siglo xx fueron de un carcter distinto y revelan otro
aspecto del problema. Sus tentativas para modernizar el sistema
educacional y abolir el sistema de exmenes, slo podemos aqu
mencionarlas. Sigui en 1906 una proclamacin del trono por la
que se adhera al principio de gobierno constitucional, no aplica
ble, con todo, hasta que el pas estuviese preparado. La Empera
triz Viuda, a la vez, proyect una reforma de la burocracia, por la
que incluso llev a cabo varias enrgicas tentativas. Al chocar sus
planes con una porfiada oposicin, demostr que eran firmes
destituyendo a cuatro de sus seis ministros en el Gran Consejo.4
Aunque esa chorretada de energa reformista qued en nada,
aunque contrasta de un modo casi ridculo con el proceder pre
vio de la emperatriz, irascible archirreaccionaria y hbil intrigan
te, echarla a un lado sonrindose como una insignificante bufo
nada sera interpretar mal un episodio revelador. La ndole de sus
actos sugiere que su autntico objetivo era el establecimiento de
un gobierno burocrtico fuertemente centralizado sobre el que
ella pudiese ejercer un control personal directo, grosso modo a se
mejanza de una Alemania o un Japn.42
El punto ms interesante, en orden a nuestros propsitos, es
que la base social para un rgimen de ese tipo faltaba en la China
an ms que en Rusia. La caracterstica central de tales reg
menes, como demuestran tambin los casos de Italia y Espaa, es
una coalicin entre sectores de las antiguas clases dirigentes agra
rias con notable poder poltico pero alicada posicin econmica
y una nueva lite comercial e industrial con algn poder econ
mico pero con desventajas polticas y sociales. Los grupos urba
nos comerciales de la China no posean entonces bastante fuerza
para ser un aliado til. Tendra que transcurrir un cuarto de siglo
antes que pudiera llevarse a cabo una tentativa antirreaccionaria
en el mismo sentido bajo nuevos auspicios, los del Kuoinintang,
con por lo menos algunas probabilidades de xito.
Haban preparado el terreno importantes cambios en el ca
rcter y posicin de la gentry a lo largo del ltimo tercio del siglo
xix. El ideal erudito confciano, y con l el sistema jerrquico
tradicional de la China en conjunto, haba ido derrumbndose a
medida que la base material del papel de oficial-erudito y su sig
nificado en la sociedad china iban disminuyendo sin cesar. He
mos tenido ya ocasin de indicar el apuro del gobierno entre
cogido por la necesidad de ingresos adicionales y, a la vez, el
temor a menoscabar la posicin de la gentry. Los expedientes a
que recurri contribuyeron al colapso final del rgimen.
Tras haber devastado la Rebelin Taiping (1850-1866) inmen
sas reas de la China, el gobierno, en busca de ingresos, abri algo
ms el acceso a la burocracia por una puerta trasera dejando que
mayor nmero de personas compraran su rango en vez de obte
nerlo por la senda regular de los exmenes.43 Aunque los nuevos
y acaudalados reclutas no hundieron la jerarqua, s qued dismi
nuido el prestigio de los exmenes y desgastado un puntal bsico
del antiguo rgimen. En 1905, tras algunas tentativas moderni-
zadoras que slo sirvieron para despertar el antagonismo de los
eruditos tradicionales, temerosos de que sus pericias no se vol
viesen anticuadas, se promulg la abolicin del sistema de ex
menes. N o habiendo nada con que reemplazarlo, el aparato gu
bernativo qued tambaleante.
Al declinar el papel tradicional del erudito y debilitarse el po
der del gobierno central, la gentry pas a controlar ms y ms por
s misma los asuntos locales, inicindose as el largo perodo de
caos y guerra de aniquilacin mutua que, de hecho, no termina
ra hasta la victoria comunista en 1949. En muchas partes del
pas, la gentry impuso y recaud sus propias contribuciones y pro
hibi pagarlas al gobierno central.44 Estableciendo el famoso li-
kin, una contribucin impuesta a los tenderos y merchantes, el
gobierno imperial intensific las tendencias disgregativas. La
nueva contribucin fue una medida de urgencia para reunir los
fondos que necesitaba en virtud de la Rebelin Taiping, imposi
bles de recaudar por los mtodos tradicionales. Apenas sorpren
de que distintos dirigentes de la Restauracin prefirieran el likin
a una contribucin territorial ms onerosa.45 El control del likin
acab escapando al gobierno imperial, pero la contribucin mis
ma subsisti como uno de los medios para proporcionar una base
econmica a las nuevas autoridades regionales, especie de proto
tipos de la era de los caciques guerreros.46
El fin de la dinasta manch en 1 9 1 1 y la proclamacin de la
Repblica en 19 12 no hicieron sino dar reconocimiento consti
tucional indirecto al hecho de que el poder efectivo haba pasado
a manos de los strapas locales, donde permanecera por lo me
nos otra dcada y media. Durante ese perodo, considerables sec
tores de lo que haba sido la gentry se arrogaron el poder ya con
virtindose en caciques guerreros ya coligndose con militares
que obraban por su cuenta. Todo el aparato social y cultural que
la haba legitimado estaba descompuesto sin remedio. Sus suce
sores iban a ser terratenientes a secas, bandoleros, o una combi
nacin de ambos, tendencia que ya exista, casi a flor, en los tiem
pos imperiales.
Entre el terrateniente y el bandolero-cacique guerrero, hubo
una relacin simblica. Eso aparece muy por lo claro en el funcio
namiento del sistema de requisas, contribuciones en trabajo y en
especie, que sigui siendo el principal medio compulsivo para que
el campesinado sustentase a las lites rurales. Tambin tuvieron ah
un papel comerciantes, anunciando la coalicin entre grupos co
merciales y terratenientes que servira de base al Kuomintang.
En teora, las requisas militares se basaban en la contribu
cin territorial. El sistema era sumamente flexible, sobre todo
en perjuicio del campesino, quien haba perdido mucho del am
paro que antes hallara en los oficiales imperiales y el cdigo de
explotacin legtima limitada, deterioro que vena ya dndo
se, cada vez ms acentuado, desde algn tiempo atrs. Un grava
men de dos catties de harina poda pasar a ser de dos y medio,
tres catties de heno podan convertirse en seis, cuatro carros en
diecisis, etc. Los comerciantes en granos, en colusin con los
colectores de requisas y a menudo actuando como agentes de
hacendados, podan lucrarse pagando la suma tasada y luego al
zando los precios del grano, con lo que ganaban la diferencia en
tre el precio fijo y el de mercado. A veces las exacciones prose
guan aunque las tropas se hubiesen marchado. Los grandes te
rratenientes, a menudo tambin militares, por lo general obliga
ban a sus renteros a satisfacer las requisas para aqullos.47 Si bien
sospecho que las fuentes de donde he espigado esa informacin
quizs exageren el apuro de los campesinos, no cabe ninguna
duda sobre la existencia de un horroroso sufrimiento producido
por hombres.
Pero, de la situacin del campesinado, ya nos ocuparemos a
su debido tiempo. Aqu nos interesa notar ciertas caractersticas
ms generales de la era de los caciques guerreros. El sistema de
requisas represent una continuacin de la relacin de la gentty
con la poltica bajo el mandarinato, por la que el poder poltico
generaba y sostena el poder econmico y se, a su vez, generaba
de nuevo poder poltico. Con la desaparicin del gobierno cen
tral, la clase alta rural perdi uno de los mecanismos que ms ha
ban contribuido a preservar el antiguo carcter de la sociedad
china, permanencia, por otro lado, en modo alguno indemne de
peligrosas fisuras y grietas. En el pasado, segn algunas autorida
des, la sociedad se haba restablecido gracias a que la gentty y los
campesinos forjaban un nuevo modus vivendi y asuma el poder
una nueva y vigorosa dinasta. En el siglo xx, estando de por me
dio nuevas fuerzas, los sucesores de la antigua clase dirigente re
curren a nuevos aliados, sin xito. sa es la historia del Kuomin-
tang, al que vamos a referirnos ahora.

5. E L IN T E R L U D IO D E L K U O M IN T A N G Y SU S E N T ID O

Hacia los aos veinte, los intereses comerciales e industriales ha


ban llegado a ser un factor significativo de la vida poltica y so
cial china, si bien su dependencia persistente de los extranjeros y
su subordinacin a los intereses agrarios les forzaba a representar
un papel muy distinto del de sus paralelos europeo-occidentales.
En el entretanto, como se ver en breve con mayor detalle, un
sector numricamente escaso pero polticamente significativo de
los terratenientes prximos a las urbes portuarias haban empe
zado a amalgamarse con aquella clase y a convertirse en rentistas.
Los trabajadores urbanos, asimismo, haban ya aparecido en la
escena histrica; de un modo borrascoso y violento.
Tal era la situacin en que el Kuomintang entr en actividad.
La historia de su ascensin al poder ha sido narrada demasiado a
menudo para que aqu la repitamos con pelos y seales.48 Aunque
todava algo sujeta a controversia, los puntos esenciales a nuestro
propsito parecen ser los que siguen.
Con notable ayuda de los soviticos y los comunistas nativos,
a fines del ao 1927 el Kuomintang haba conseguido controlar
buena parte de la China operando desde su base en el Sur. Hasta
entonces, su xito se haba debido ante todo a su habilidad en ca
pear y encauzar las corrientes de descontento entre los campesi
nos y los obreros. E l programa social del Kuomintang lo distin
gua de los caciques guerreros y le daba ventaja sobre ellos. Por
algn tiempo, cundi la esperanza de que la fuerza militar del
Kuomintang aplastara a los caciques guerreros y unificara a la
China sobre la base de un programa revolucionario.
N o iba a ser as, pese a que la unificacin formal s se produjo.
El xito parcial del Kuomintang sac a la luz conflictos latentes en
tre los dispares elementos que un programa nacionalista de unifi
cacin haba ensamblado temporalmente. Las clases altas rurales,
que surtan de oficiales al ejrcito, se pusieron ms y ms nerviosas
de miedo a que los campesinos no se les escaparan de la mano. Por
una irona de la Historia, los comunistas chinos, a instancias de
Mosc, apoyaron en aquella coyuntura a los sucesores de la gentry
a santo de que la revolucin nacional primaba sobre la social.49 El
papel de los comerciantes y financieros urbanos est menos claro.50
Pero es improbable que la perspectiva de una victoria del Kuomin
tang con un programa izquierdista les alegrara ms que a la gentry.
En tales circunstancias, Chiang Kai-chek, que controlaba fir
memente a un crecido sector de las fuerzas militares, maniobr
para disociarse de la revolucin, alternando intrigas y golpes mi
litares. Hacia el final de ese proceso, Chiang se volvi contra los
obreros segn el clsico modelo de la alianza agrario-burguesa.
El 12 de abril de 1927, sus agentes, en colaboracin con otros ex
tranjeros sobre el terreno, entre ellos polica y fuerzas militares
francesas, britnicas y japonesas, llevaron a cabo una matanza
masiva de obreros, intelectuales y toda suerte de personas acusa
das de simpatizar con los comunistas.5 Chiang y su mquina mi
litar no fueron, sin embargo, un mero instrumento pasivo de di
cha alianza. El dictador tambin se volvi contra los propios
elementos capitalistas sujetndoles a confiscaciones y emprsti
tos compulsivos, entre amenazas de prisin y ejecucin.51
La victoria de Chiang inaugur una nueva fase en la poltica
china. Tanto de palabra como de obra, el Kuomintang dio prio
ridad a la unificacin nacional, que deba preceder a la reforma
poltica y agraria. Eso, en realidad, significaba la bsqueda de una
solucin al problema agrario por la fuerza militar, o sea la supre
sin del bandidaje y el comunismo. Afirmar que tal intento esta
ba condenado al fracaso desde el principio es mucho decir. La
modernizacin tuvo lugar bajo auspicios reaccionarios y con una
buena dosis de represin lo mismo en el Japn que en Alemania,
pas este ltimo que tambin tenia por resolver el problema de la
unificacin nacional. Con todo, los problemas de la China eran
muchsimo ms difciles.
De pretender especificar los aspectos agrarios un poco deta
lladamente, uno tropieza pronto con soluciones de continuidad
en los datos, especialmente la casi absoluta ausencia de estadsti
cas fidedignas, lagunas mucho mayores en el caso de la China que
para los otros pases estudiados en este libro. Sin embargo, las l
neas maestras de la cuestin estn bastante claras. E l primer pun
to que merece sealarse es uno negativo. Salvo quizs en ciertas
reas, la China, tras la Primera Guerra Mundial, no era un pas
donde una clase de aristocrticos propietarios de enormes lati
fundios explotara a una masa de campesinos pobres y braceros sin
tierra. Sobrevalorar ese hecho, con todo, sera deformar grave
mente la imagen de lo que en realidad estaba sucediendo. Bajo la
presin cada vez ms intensa del comercio y la industria, la Chi
na iba encaminndose sin pausa hacia un sistema de propiedad
absentista con crecientes diferencias en riqueza. Ese cambio era
muy marcado en las zonas costeras, especialmente cerca de las
grandes ciudades. En muchas partes del interior, asimismo, los
problemas del rgimen de cultivo eran agudos, aunque all pare
cen ms el legado de antiguas prcticas que no las consecuencias
de fuerzas nuevas.55 Que la agricultura china implicaba tremen
das aportaciones de trabajo humano y, en cambio, exiguos tiles
costosos o ganado slo tenan caballos algunas familias ricas
del Norte triguero es un hecho tan sabido, que huelga casi
mencionarlo. Com o de costumbre, Tawney sita ese punto den
tro de su contexto social y poltico, en una lapidaria prosa clsica.
La nota distintiva de la sociedad china, observa, era economa
de espacio, economa de materiales, economa de titiles, econo
ma de forraje, economa de combustible, economa de desperdi
cios, economa de todo excepto de bosques, que han sido arrasa
dos, con prdiga temeridad, para la ruina del suelo, y del trabajo
de seres humanos, que los hbitos sociales han hecho abundantes
y, en su abundancia, baratos.54
Inexistente una tradicin de dominios feudales privilegiados,
la relacin entre propietario y rentero contena muchos elemen
tos de un contrato mercantil. Pero, en todo caso, an preindus-
trial, fuertemente matizado por la costumbre local. As la cate
gora estadstica del arrendamiento inclua una amplia variedad
de situaciones. Algunos hacendados que se haban sobrecargado
de deudas a fin de comprar tierra andaban ms cortos de medios
que muchos renteros. Esos, por otro lado, podan ser ya personas
acomodadas con dinero disponible y tiles, ya campesinos po
bres con escasa o ninguna tierra, a quienes el menor infortunio
poda poner en condiciones prximas a la esclavitud.55 Conside
raciones como sas muestran lo difcil que es relacionar los tr
minos especficos de hacendado y campesino con cualquier con
cepto general de clases sociales. Pero uno tampoco tiene que ser
vctima de la ilusin opuesta: que no se puede hablar de clases so
ciales porque los datos estadsticos no las evidencian claramente.
Hasta qu punto hubo o no en el campo una lucha de clases ex
plosiva es un problema an ms complicado, del que nos ocupa
remos a su debido tiempo.
Hay unos cuantos clculos estadsticos dignos de atencin. A
fines del primer cuarto del siglo xx, la tierra haba venido a ser
casi por entero propiedad privada. El Estado slo posea alrede
dor de un 7 por ciento. La casi totalidad del 93 por ciento res
tante estaba en manos de particulares. De sa, sobre las tres cuar
tas partes perteneca al mismo cultivador, y la otra cuarta parte
estaba arrendada.56 A primera vista, tales cifras parecen indicar
que el sistema de explotacin de la tierra no representaba un pro
blema grave. El colapso que se produjo en varias regiones dice
todo lo contrario. En las regiones trigueras del Norte, segn el
clculo ms fidedigno,57 las tierras laboradas en propiedad ascen
dan aproximadamente a unas siete octavas partes del total. El
arrendamiento adoptaba all a menudo la forma de aparcera, ge-
neralmente preferida por los renteros en zonas donde hubiese
gran riesgo de inundaciones o sequas.58 A la luz del subsiguiente
atrincheramiento comunista en muchas partes del Norte, des
confo de tales estadsticas, pero no puedo hacer ms que consta
tar la existencia del problema. Segn cierta fuente, el colonato
iba en aumento a ojos vistas y estaba firmemente arraigado en la
estructura social de una zona del Nordeste que luego qued bajo
control comunista.59 En el Sur, sobre todo en las zonas arroceras,
el rentista era una figura mucho ms importante. En algunas pro
vincias, el rea de tierra arrendada llegaba al 40 por ciento y ms,
si bien en la totalidad de la regin arrocera an pertenecan al
propio cultivador unas tres quintas partes de la tierra.60 Cerca de
las grandes ciudades, en cambio, el propietario ocupante era
raro; en los ltimos aos veinte, si no antes, haba venido a pre-
. dominar all el propietario absentista, que acostumbraba a recau
dar sus rentas en moneda.61 El mapa nos cuenta, pues, una trama
histrica' familiar, la de una sociedad en que los influjos comer
ciales estaban corroyendo la propiedad campesina y concentran
do riqueza en las manos de una nueva formacin social, amalga
ma entre sectores de la antigua clase dirigente y nuevos
elementos urbanos en alza.
Formando esa amalgama la mayor base social del Kuomin-
tang, la poltica agraria de ste se cifr en intentar mantener o
restaurar el statu quo. Por aadidura, la presencia del rival comu
nista con independencia de facto tenda a polarizar la situacin e
hizo ms reaccionaria y opresiva la poltica del Kuomintang. Un
estudioso norteamericano simpatizante con el mismo traza esta
caracterizacin general: Los comunistas actan como herederos
de las temporalmente fanticas rebeliones campesinas: el gobier
no nacional y el Kuomintang, de los prepotentes mandarina-
tos.62 Aunque no lo diga todo, no cabe duda que el juicio es cer
tero. El propio estudioso, que parta de la observacin directa,
escribe en otro lugar:

Puesto que [el Kuomintang]... no promueve la lucha de clases ru


ral, las relaciones de clases preexistentes continan. El partido y el
gobierno, si bien no siempre eficiente o perseverantemente hasta
el grado ensimo, han intentado poner por obra los programas de
reforma agraria... El Kuomintang ha tolerado una muy difundida
aparcera, la indigencia campesina, la usura y el despotismo rural
porque hall todo eso existente y porque se orient a establecer
un gobierno nacional, un ejrcito moderno, finanzas adecuadas,
y a erradicar algunos de los peores males, como el opio, bandidos y
comunistas....63

En este pasaje el autor acepta al pie de la letra las razones que ale
gaba el Kuomintang para justificar su poltica. Constituye, sin
embargo, un importante testimonio dado por un testigo favo
rable al Kuomintang de que era una poltica tendente a mante
ner el statu qtio rural, en rigor una situacin de lucha de clases.
La ineptitud del Kuomintang para llevar a cabo una revisin
a fondo de las relaciones agrarias no significa la inexistencia de
todo progreso. De vez en cuando, el Kuomintang promulgaba
decretos y resoluciones cara a mejorar la vida del campesinado.64
Algunas zonas, como Szechuan, al pasar de la exacciones de los
caciques guerreros al reglamento del Kuomintang, experimenta
ron probablemente una mejora efectiva.65 Segn un informe ofi
cial norteamericano, haba zonas donde los propietarios percib
an, por trmino medio, un tercio del producto agrcola bruto, es
decir algo menos del 37,5 por ciento establecido en cierta poca
como un tope lo mismo por los comunistas que por la legislacin
del Kuomintang.66 Los elementos liberales podan desplegar ten
tativas de reforma gradual, por ejemplo el movimiento de re
construccin rural, toleradas siempre y cuando se mantuviesen
polticamente innocuas. E l objetivo del movimiento de re
construccin era reformar la comunidad entera sin revolucionar
su estructura de clases.67Algo por el estilo pretendi el labora
torio social viviente de T ing Hsien, distrito del Norte con unos
400.000 habitantes, donde por primera vez los intelectuales se
aproximaron deliberadamente al pueblo.68
Tanto de los testimonios amistosos como de los hostiles, se
desprende con la mayor claridad que las reformas del Kuomin
tang eran puro camuflaje, por cuanto se guardaban de alterar el
control de la lites sobre la vida local. En las zonas salvas de todo
intento reformista, su retencin del poder no fue problema. Has
ta una fuente tan pro Kuomintang como Linebarger observa que
Muchos hsien estn bajo camarillas locales que permiten a los
conservadores acaudalados evadir el pago de impuestos, distraer
los fondos del gobierno y reprimir la genuina organizacin agra
ria.6* En amplias reas de la China, el fin del rgimen imperial
no trajo consigo cambios fundamentales en el papel poltico y
econmico de las altas clases rurales. Dentro de las ms o menos
unificadas satrapas del Kuomintang, continuaron comportndo
se de la misma manera que bajo los caciques guerreros y bajo la
dinasta manch. Las fuentes crticas son an ms explcitas. A
propsito de una reforma de la legislacin territorial promulgada
por el Kuomintang en 1937, que persegua fomentar las granjas
campesinas, un autor chino observa que en las aldeas el poder po
ltico segua siendo controlado por la antigua gentry. N o cabe
entonces esperar que esos gentlemen cumplan lealmente las nor
mas arrendaticias de una nueva ley que tendera a aflojar el fuer
te dominio econmico que ejercen sobre el campesinado.7 De
modo parecido un estudio de gobierno local seal que, en la
mayora de las provincias, a nivel del hsien, no se haban llevado a
efecto los procedimientos electorales, debido no slo a la cons
tante turbulencia de los tiempos, sino tambin al sabotaje de
aqullos por los oficiales del gobierno, tanto los locales como los
ms altos.7' Segn otra fuente, los propietarios a menudo amena
zaban a los renteros que insistan en una reduccin de las rentas
con acusarles de comunistas, por lo que poda detenrseles.72
Casi seguro, por supuesto, que no en todas partes la situacin
era tan mala como quiz sugieran esas crticas dispersas. Ya el
mero hecho de que pudiesen publicarse, desde principios hasta
mediados del decenio 1930-1940, es de suyo significativo, sobre
todo si uno piensa en la sangrienta represin de Chiang pocos
aos antes. Estudios antropolgicos de varias comunidades chi
nas efectuados durante aquel perodo indican que las actitudes e
instituciones patriarcales seguan refrenando en muchos lugares
las formas de explotacin ms groseras. Como parte del mismo
cuadro, sin embargo, documentan la continuidad de la ex gentry
a nivel local. Remachan, pues, la conclusin de que la poltica
agraria del Kuomintang, en conjunto, signific una tentativa de
conservar el antiguo orden.
La medida en que las antiguas instituciones subsistieron en el
perodo Kuomintang vari mucho de unas regiones a otras. Tales
diferencias regionales, como ya se ha notado, reflejan estadios de
desarrollo histrico diversos y escalonados. En algunas remotas
aldeas interiores, unas cuantas familias dominantes, aceptando
un nivel de vida que, a ojos occidentales, parecera abismalmente
bajo, podran an presentar algunos de los caracteres de una cla
se acomodada, tales como exencin de trabajo fsico y adhesin a
una filosofa de contento, ayudada a veces por el opio, si bien
quedaban muy lejos del ideal de la gentry educada segn criterios
clsicos.73 En el extremo opuesto de la escala, tendramos cierta
aldea cercana a una gran ciudad, prcticamente sin vestigios ya de
la antigua gentry, pero donde hacendados absentistas establecidos
en la ciudad haban venido a poseer unos dos tercios del subsue
lo, dejando la propiedad del suelo superficial para el cultiva
dor.74 En otra aldea, sin embargo, no lejos de Nanking, estudiada
muy poco antes de que los comunistas se impusieran, la supervi
vencia de la antigua clase dirigente y de algunos de sus mtodos
para mantenerse aparece mucho ms por lo claro. All el estado
de gentleman slo era propio de terratenientes acaudalados. In
cluso all, sin embargo, el poder del propietario no alcanzaba sino
hasta donde pudiera extender su proteccin la guarnicin local,
un significativo signo de los tiempos. Los pobladores de la zonas
perifricas del bsien, emancipadas del poder policial de la ciudad,
desafiaban a los propietarios y no pagaban renta alguna. Ta
les hechos nos dicen mucho sobre la verdadera relacin entre
fuerza militar, burguesa y terratenientes acaudalados o neo-
gentry durante la ltima parte del perodo Kuomintang.76
La supervivencia de las antiguas clases altas rurales y de su im
portancia poltica an se manifiesta ms en las orientaciones es
tratgicas del Kuomintang lo mismo previamente a la guerra con
el Japn que durante su curso. Es bien sabido que, bajo el Kuo
mintang, los intereses comerciales e industriales no registraron
grandes progresos. A primera vista, ese hecho parece atribuible al
bloqueo y la ocupacin del enemigo. Pero eso difcilmente pue
de explicarlo todo, ya que el bloqueo slo empez en 1937. Aso
ma otro factor, muy significativo: la persistente oposicin agraria
a la transformacin de la China en una potencia industrial. Un
historiador militar, nada afecto al marxismo, observa que, antes
del inicio de la guerra, la China prefera importar cualesquiera
pertrechos credos indispensables a crear una base industrial na
tiva.77 Las tcticas sobre el campo de batalla reflejaron asimismo
la estructura social de la China, aunque esa conclusin, tan obvia,
se le escapa a Liu. A falta de mejores armas, la China us grandes
cantidades de potencial humano, e inst a sus soldados a defen
der la patria con denuedo. Tal actitud de resistencia hasta la
muerte se tradujo en enormes bajas. Segn Liu, solamente las ba
tallas de 1940 costaron a China el 28 por ciento de sus fuerzas. La
misma fuente estima que, por junto, fueron bajas el 28 por cien
to de todos los hombres aptos para el servicio llamado a filas du
rante los ocho aos de guerra.78 Quiz se nos objete que cual
quier Estado preindustrial, puesto en la misma situacin, habra
sufrido ms o menos la misma experiencia. Semejante objecin, a
mi entender, pasara por alto el punto clave: la China segua sien
do preindustrial debido, en gran parte, a que los sucesores de la
gentry retenan el meollo del poder poltico.
Cambiemos ahora de enfoque y pasemos a considerar el rgi
men Kuomintang desde el punto de vista de la historia institu
cional comparativa. En cuanto nos distanciamos de los detalles
(aunque querramos disponer de muchos ms y ms exactos), las
dos dcadas de gobierno del Kuomintang presentan algunas de
las caractersticas esenciales de la fase reaccionaria en la respues
ta europea al industrialismo, entre ellas notables rasgos totalita
rios. La mayor base social del Kuomintang, como ya hemos vis
to, fue una coalicin, o quiz mejor una suerte de cooperacin
antagnica entre los sucesores de la gentry y los intereses urbanos
comerciales, financieros e industriales. E l Kuomintang, gracias a
su control de los medios de violencia, sirvi de vnculo para man
tenerla unida. E l poseer aqul le permiti, adems, intimidar al
sector capitalista urbano y hacer funcionar, directa e indirecta
mente, el aparato gubernativo. En ambos aspectos, el Kuomin
tang se asemeja ai N SD A P de Hitler.
As en la base social como en las circunstancias histricas, sin
embargo, advertimos marcadas diferencias entre el Kuomintang
y sus paralelos europeos, que explican bastante el carcter rela
tivamente dbil de la fase reaccionaria china. Una disparidad
obvia es la inexistencia en la China de una plataforma industrial
slida. E l elemento capitalista, por ende, fue all mucho ms d
bil. N o cabe duda que la ocupacin japonesa de las ciudades
costeras redujo an ms el podero del grupo. Por ltimo, la in
vasin japonesa, si bien proporcion un blanco directo al senti
miento nacionalista, impidi en cambio que la fase reaccionaria
china culminase en expansin exterior, como sucedi bajo los fas
cismos alemn, italiano y japons. Debido a todas esas razones, la
fase reaccionaria y protofascista china, ms que a las fases corres
pondientes de Alemania o Italia, se asemeja a las de otros pases
europeos subdesarrollados donde la lite agraria se mantuvo tam
bin arriba, pero sin poder llevar a cabo una poltica exterior
agresiva.
Las semejanzas ms ostensibles entre el perodo reaccionario
chino y sus paralelos europeos se hallan en el terreno doctrinario,
no tan sujeto a las consideraciones realistas. .Durante su fase re
volucionaria previa a la conquista del poder, el Kuomintang se
haba identificado con la Rebelin Taiping. Tras alcanzar el po
der y quedar de hecho bajo el caudillaje de Chiang Kai-chek, el
partido dio media vuelta: pas a identificarse con el sistema im
perial y su aparente xito durante la Restauracin de 1862-1874,79
es un giro que recuerda la conducta inicial del fascismo italiano.
Despus de la victoria, la doctrina del Kuomintang se volvi una
curiosa amalgama de elementos confucianos y jirones del pensa
miento liberal occidental. Los ltimos, como es bien sabido, ha
ban entrado por influjo de Sun Yat-sen, la figura pretrita ms
venerada del movimiento. Las analogas con el fascismo europeo
emanan sobre todo del tipo de nfasis con que Chiang Kai-chek,
o quienes redactaban sus proclamas doctrinales, aderezaba aque
llos heterogneos elementos.
E l principal diagnstico de los problemas chinos, E l destino de
la China 1943 , consiste en una sarta de tpicos morales y fi
losficos semiconfucianos a fin de expresar que, si tras la revolu
cin de 1 9 1 1 las cosas haban seguido funcionando mal, era por
que el pueblo chino no pensaba correctamente. Segn Chiang, la
mayor parte de los chinos no haban penetrado el verdadero sen
tido de una profunda sentencia filosfica de Sun Yat-sen: com
prender es difcil; obrar es fcil, y an pensaban que compren
der es fcil; obrar es difcil. E l nico ingrediente concreto del
diagnstico es el perjuicio que la dominacin extranjera y los des
iguales tratados ocasionaban a la China, junto a unos pocos co
mentarios sobre la debilidad y corrupcin de la dinasta manch.8
No contiene, prcticamente, ninguna referencia a los factores so
ciales y econmicos que haban llevado a la China al aprieto de
entonces. Sacarlos a luz sin rebozo habra entraado el grave ries
go de enajenarse el apoyo de la clase alta. En ese omitir cualquier
anlisis realista y en algunas de las razones que lo motivaron, la
doctrina del Kuomintang recuerda el fascismo europeo.
Las tesis del Kuomintang cara a la accin futura corran por
la misma cuenta. En el libro semioficial de Chian, leemos aqu y
all observaciones ocasionales sobre la importancia de los me
dios de vida del pueblo, trmino que serva en parte de eufemis
mo para aludir a la cuestin agraria. Pero, como ya se ha indica
do, en realidad poco se hizo o se intent siquiera para resolverla.
Hubo, es cierto, un plan decenal de industrializacin: asimismo
casi un puro embadurnar papel; predicaba una reforma moral y
psicolgica desde arriba, sin ningn contenido social. Tanto el
diagnstico como el plan de accin quedan resumidos en estas
frases de Chiang Kai-chek:

De cuanto se ha dicho vemos que la clave para el xito de la recons


truccin nacional se halla en un cambio de nuestra vida social y el
cambio de nuestra vida social, a su vez, depende de aquellos que tie
nen visin, fuerza de voluntad, conviccin moral y sentido de la res
ponsabilidad, y que, mediante su sabidura y esfuerzos, conducen al
pueblo en una ciudad, un distrito, una provincia o el pas todo a un
nuevo camino, hasta que venga a acostumbrarse a se por rutina.
Como he tambin sealado, la reconstruccin nacional y social po
dra cumplirse fcilmente con tal que la juventud, a lo largo y ancho
de la nacin, se resuelva a realizar lo que otros no se atreven a rea
lizar, a soportar lo que otros no pueden soportar...81

Aqu la teora confuciana de una lite benevolente ha revestido,


bajo la presin de las circunstancias, un carcter marcial y he
roico, compuesto que ya nos es familiar a los occidentales gra
cias al fascismo.
La semejanza an se hace ms fuerte cuando consideramos la
forma orgnica que ese elitismo heroico deba adoptar, a saber
el propio Kuomintang. A ese respecto, con todo, se advierte por
otro lado una clara diferencia. E l Kuomintang estaba ms cerca
del concepto de nacin en armas. Todo el mundo deba sentirse
igualmente estimulado por la fuerza de sus ideales y el ejemplo
moral de sus guas. La idea de un partido omnmodo databa ya de
Sun Yat-sen y ofreca ciertas ventajas tcticas. Chian cuidaba de
mantener la puerta abierta a los comunistas con la esperanza de
que llegaran a sumarse a su organizacin.82 Claro est que, de he
cho, el Kuomintang, al igual que los partidos totalitarios europe
os, de derechas o de izquierdas, se redujo siempre a una muy pe
quea minora de la poblacin en conjunto.83
El fin manifiesto de dicha reforma moral y psicolgica, y su
encarnacin orgnica ostensible, era, por supuesto, el poder mi
litar. Este, por su parte, haba de consagrarse a la defensa nacio
nal y a la unificacin nacional. Una y otra vez pone Chiang la
unificacin por el ejrcito como requisito previo para cualquier
otra reforma. El principal argumento de Chiang para justificar
ese punto de vista resulta claramente totalitario. Cita el juicio de
Sun Yat-sen relativo a que Rousseau y la Revolucin Francesa no
podan servir de modelos a la China por cuanto a la sazn los eu
ropeos no tenan libertad, mientras que los chinos al presente te
nan demasiada. Los chinos, segn una metfora tan grata a
Chiang como a Sun, se asemejaban a un montn de arena suelta,
con lo que eran fciles vctimas del imperialismo extranjero.
Para resistir a la opresin extranjera contina la frase de Sun
directamente citada por Chiang, debemos desembarazarnos de
la idea de libertad individual y unirnos en un consistente cuer
po cohesivo, similar a la slida masa formada por la mezcla del
cemento con la arena. Chiang amplifica el pensamiento de Sun
con el siguiente comentario.

En otras palabras, si la nacin Chunghua [o sea la China] ha de con


solidarse en una unidad fuerte para la defensa nacional, tan slida
como una roca, ni qu decir tiene que los individuos no pueden go
zar de excesiva libertad como si fuesen arena suelta. Para expresarlo
ms concretamente, diremos que la China debe convertirse en una
fuerte unidad nacional de defensa si ha de lograr la victoria final en
esta guerra y, en el perodo de posguerra, junto con las otras nacio
nes independientes y libres del mundo, salvaguardar la paz perma
nente del mundo y laborar por la liberacin del gnero humano. De
ah que... una excesiva libertad personal... no pueda dejarse existir ni
durante el tiempo de guerra ni en el perodo de posguerra.84

En esa breve revisin de la doctrina del Kuomintang tal y como


la formul Chiang Kai-chek, destacan tres rasgos. E l primero es
la ausencia casi absoluta de cualquier programa social y econ
mico para resolver los problemas de la China, con una muy mar
cada elusin ritual de las realidades de los mismos. Las elucubra
ciones en torno a conceptos como tutela poltica y preparacin
para la democracia eran ante todo retrica. De hecho, la lnea po
ltica estribaba en perturbar lo menos posible las relaciones so
ciales existentes. Tal directriz no exclua el chantajear a cuales
quiera sectores de la poblacin vulnerables a fin de sacarles
contribuciones. L o mismo hacen los gnsteres en las ciudades
norteamericanas, sin el menor propsito de subvertir el orden
social existente, sobre el que en realidad descansan. E l segundo
rasgo es, por as decir, el disimulo de la falta de objetivos polti
cos y sociales especficos con tentativas un tanto grotescas de re
avivar los ideales tradicionales, cuando las condiciones objetivas
haca ya largo tiempo que venan minando ms y ms su base so
cial. Puesto que la profesora M ary C. Wright ha argido ese pun
to de un modo convincente y a base de abundantes datos en The
Last Stand o f Chnese Conservatism, aqu slo necesitamos recordar
que la deformada idealizacin patritica del pasado es tambin
uno de los grandes estigmas del fascismo occidental. E l tercer y
ltimo rasgo es el intento del Kuomintang de resolver sus pro
blemas por la fuerza militar, asimismo una caracterstica mayor
del fascismo europeo.
N o subrayo esos tres rasgos para mostrar que el Kuomintang
fue idntico al fascismo europeo o precedentes movimientos re
accionarios. En historia nunca se da la identidad, ni se trata aqu
de buscarla. M i propsito es sealar que dichas similitudes cons
tituyen un todo articulado, significativo no slo para comprender
a la China sino tambin para penetrar la dinmica de los movi
mientos totalitarios en general. En otras palabras: no nos halla
mos ante unas cuantas semejanzas accidentales por las que ciertos
rasgos menores chinos nos traen a la memoria otros mayores eu
ropeos, sino ante una misma unidad compleja que caracteriz
por algn tiempo el clima poltico, social e intelectual tanto de
Europa como de la China.
La tentativa del Kuomintang de empujar a la China hacia el
Estado moderno por la ruta reaccionaria termin en completo
fracaso. Tambin en Rusia haba fracasado una tentativa similar,
aunque ms prometedora. En ambos pases, tal fracaso fue la cau
sa inmediata y el prembulo de las victorias comunistas. En Ru
sia, los comunistas han logrado crear un podero industrial de
primera magnitud; en la China, la cosa todava est algo en ba
lanza. En ambos casos, asimismo, las insurrecciones y rebeliones
campesinas contribuyeron decisivamente a empujar hacia la ruta
comunista de modernizacin y no hacia la reaccionaria o hacia las
variantes democrticas del capitalismo. En la China tal contribu
cin an tuvo mayor importancia que en Rusia. Ya es tiempo,
pues, de examinar ms a fondo el papel de los campesinos en esas
vastas transformaciones.

6. R E B E L IO N E S , R E V O L U C I N Y C A M P E S IN O S

La frecuencia de las rebeliones campesinas en la China es conoci


da. Fitzgerald enumera seis rebeliones mayores a lo largo de la di
latada historia china anterior a 1900.85 Hubo otras muchas locales
o malogradas. Aqu tratar de indicar algunas de las principales
razones por las que la sociedad china premoderna era propensa a
las rebeliones campesinas, limitando el examen esencialmente a la
ltima fase de la dinasta manch, aunque sea probable que varios
de los factores que voy a mencionar operaran ya asimismo duran
te las dinastas precedentes, punto que queda fuera del mbito de
esta obra y, en definitiva, de la competencia del autor. Podemos,
sin embargo, levantar acta del hecho que fueron rebeliones, no re
voluciones; es decir, que no alteraron la estructura bsica de la so
ciedad. En segundo lugar, intentar mostrar cmo facilit esa de
bilidad estructural constitutiva una verdadera revolucin al
aadirse nuevas tensiones provocadas por el impacto del comer
cio y la industria durante los siglos xix y xx. E l proceso entero
contrasta de un modo muy instructivo con la India, donde en el
perodo premoderno las rebeliones campesinas fueron relativa
mente raras y completamente estriles, y donde la modernizacin
empobreci a los campesinos tanto o ms que en la China y por
un espacio de tiempo no menos largo. E l contraste con el Japn es
asimismo ilustrativo, aunque menos sorprendente. All los gober
nantes pudieron contener los impulsos hacia rebeliones campesi
nas, en parte porque la sociedad campesina japonesa estaba orga
nizada sobre principios distintos de los de la China. Su xito, por
otro lado, permiti al Japn seguir una pauta de modernizacin
reaccionaria que, como la de Alemania, culmin en el fascismo.
Antes de empezar a referimos al campesinado chino, convie
ne recordar que durante el siglo xix la estructura poltica de la
China manifest ciertas debilidades graves cuya conexin con el
campesino parece tan slo muy indirecta y que, en cambio, pue
den atribuirse ms propiamente al carcter y organizacin del es
trato dirigente, o sea los hacendados y los oficiales. Ya he seala
do algunas de las razones por las cuales ese sector de la sociedad
china no se adapt, en general, al mundo moderno del comercio
y la industria. Hay tambin indicios bastante claros de una falla
en el mecanismo poltico de la China tradicional. En su hbitat
local y como clase terrateniente, la gentry necesitaba un sistema
imperial lo bastante fuerte para asegurar su autoridad sobre los
campesinos. A la vez, las acciones necesarias para vigorizar el sis
tema imperial contrariaban los intereses a corto plazo de la gentry
local. Esa era muy refractaria a pagar sus cuotas; y generalmente
prefera que los asuntos locales marcharan por s mismos.86 Poco
poda hacer ah el magistrado del distrito. Al ir aumentando la
corrupcin y volvindose menos obvia la utilidad del gobierno
central, las tendencias centrfugas tambin se acentuaron, y sas,
a su vez, fueron debilitando ms y ms el aparato gubernativo,
desarrollndose as un crculo vicioso.
Desde el punto de vista del problema que ahora debatimos,
las fallas estructurales ms importantes fueron una serie de debi
lidades en los lazos que ataban al campesinado con las clases altas
y el rgimen vigente. Como se ha indicado arriba los miembros
de la gentry no parece que desempearan en el ciclo agrcola nin
gn papel, ni siquiera de supervisin, que les diese un estado le
gtimo como dirigentes de la comunidad campesina. Una de las
distinciones capitales entre un seor rural y un mero terratenien
te rico era, al parecer, que el primero se abstena de todo trabajo
manual, considerado como deshonroso, y se consagraba a la eru
dicin y a las artes. Es cierto que la gentty negociaba con el go
bierno a fin de mejorar la irrigacin y que los resultados de sus
gestiones eran tangibles para los campesinos podemos estar se
guros, adems, de que la gentry se esforzaba por imbuirles cun
to no se haba hecho por ellos. Pero, por su misma naturaleza, esa
actividad no poda ser ni continua ni frecuente. Los canales de
trigo obtenibles para una zona determinada no eran infinitos.
Por otra parte, al disminuir los recursos del gobierno central, y
tambin de muchos de los locales, se hizo difcil salvar los pro
yectos antiguos e imposible lograr proyectos nuevos.
Al indagar posibles contribuciones econmicas de la gentry
que legitimasen su estado, viene a la mente un hecho bien cono
cido: que controlaba el saber astronmico, necesario para deter
minar el tiempo en que es oportuno proceder a cada una de las
distintas faenas del ciclo agrcola. Aunque ese punto merecera
un examen ms a fondo hacen falta ms datos, y ms firmes que
los existentes, sobre la generalidad de la relacin entre los cam
pesinos y la gentry , hay varias razones para dudar que tal mo
nopolio tuviese importancia alguna en el siglo xix.7 A mayor
abundamiento, los campesinos siempre desarrollan, generalmen
te a partir de su propia experiencia prctica, un rico saber sobre
todos los aspectos del ciclo agrcola: el mejor tiempo y lugar para
plantar cada tipo de cultivo, cundo conviene cosecharlo, etc. Ese
saber est tan firmemente establecido por la experiencia y la ma
yora de los campesinos ven tales riesgos en desviarse de l, que
los gobiernos modernos tienen muchas dificultades en persuadir
les de variar sus rutinas. De ah que parezca ms probable que los
astrnomos adaptasen sus conocimientos, cualesquiera que fue
sen, a los ya posedos por los campesinos, que no a la inversa. En
suma: todo indica que, en los tiempos modernos, no hacan nada
en absoluto que el campesino pudiera tener por indispensable.
Y el gobierno, qu haca por el campesino? A mi juicio, los
socilogos occidentales modernos propenden demasiado a des
cartar como imposible la respuesta de que prcticamente nada,
que sospecho que es la correcta. Razonan que cualquier institu
cin largo tiempo subsistente no puede ser slo nociva para quie
nes viven bajo ella (lo cual me parece bien desacorde con una par
te considerable de la experiencia histrica y contempornea), y
entonces le buscan, casi a la desesperada, una u otra funcin.
Aqu no es el lugar apropiado para debatir los mtodos o la ma
nera como los supuestos conscientes e inconscientes determinan
las cuestiones suscitadas en cualquier investigacin cientfica. N o
obstante, me parece ms realista presumir que grandes masas del
pueblo, y en particular los campesinos, se limitan a aceptar el or
den social en que viven, sin detenerse a pasar balance de los be
neficios y perjuicios que les reporta y, ciertamente, sin que se Ies
venga nunca al pensamiento si no sera posible establecer otro
mejor, a menos que suceda algo que amenace y destruya su ruti
na cotidiana. De ah que muy bien puedan aceptar una sociedad
de cuyo funcionamiento no sean ms que las vctimas.
Quiz se nos objete que la burocracia imperial, cuando an
funcionaba bien, como en los siglo xvu y xviu, mantuvo el or
den pblico, e impuso una norma objetiva de justicia notable
mente adelantada respecto a la que imperaba en la mayora de
los pases de la Europa contempornea. Eso es bastante cierto.
Pero la administracin de justicia y la imposicin de orden p
blico tenan poco que ver con los campesinos. Verdad es que, te
ricamente, los pleitos criminales, por homicidio, robo, hurto,
adulterio y secuestro, podan llevarse al magistrado del distrito
en todo tiempo. Cierto magistrado lleg a permitir que los de
mandantes solicitasen audiencia golpeando el gong de su yanten.
Durante la estacin de actividad para los agricultores, no po
da orse ^ningn pleito civil.88 Tales hechos, a primera vista, pa
recen indicar que el magistrado desempeaba un papel impor
tante en la vida del pueblo. Al profundizar ms, sin embargo,
uno ve en seguida la improbabilidad de que fuese as. E l magis
trado era responsable de administrar justicia, incluso en sus for
mas ms insignificantes, a muchos miles de personas. Su yamen
estaba ubicado en la ciudad amurallada que serva de sede al dis
trito. N o tena, por lo regular, ningn contacto directo con los
campesinos.89 Cuanto contacto hubiese, se efectuaba a travs de
andadores, la hez de la poblacin, conchabados con los elemen
tos criminales, y era sumamente explotador. Parece probable
que, de tiempo en tiempo, el magistrado entendiera en algn
caso de homicidio entre el campesinado. Por lo dems, el con
tacto era sin duda mnimo. Dentro de la familia y el clan, los
campesinos tenan sus propios ajustes para guardar el orden y ad
ministrar justicia por s mismos. N o necesitaban en absoluto el
aparato imperial, salvo para mantener alejados de sus campos a
los merodeadores y bandidos. Pero el que el bandidaje constitu
yese una amenaza bastante seria para los campesinos, de suyo, se
deba en gran parte a la actitud explotadora de la burocracia.
Durante el siglo xix, la burocracia imperial fue cada vez menos
capaz de asegurar ni siquiera un mnimo de orden en vastas re
as de la China; al contrario: su propio proceder contribuy a en-
gendrar estallidos campesinos.
As, pues, en resumen, los indicios de que disponemos mue
ven fuertemente a concluir que el gobierno y las clases altas no
cumplan ninguna funcin que los campesinos considerasen como
esencial para su modo de vivir. La atadura entre dirigentes y diri
gidos, por tanto, era dbil y, en gran medida, artificial, fcil de
romperse en cuanto sobreviniera cualquier tensin recia.
E l rgimen imperial trat de compensar el carcter artificial de
dicha vinculacin con tres procedimientos. En primer lugar, esta
bleciendo una red de graneros, almacenes locales e imperiales para
grano distribuible a la poblacin en pocas de escasez. Los gober
nantes perciban muy claramente la conexin entre el hambre y las
rebeliones campesinas, aunque el hambre no era su nica causa,
segn veremos. Sin embargo, el sistema de graneros pblicos de
cay y, en gran parte, fue abandonado en el siglo xix, cuando ms
necesario hubiera sido. El principal motivo para ello fue, proba
blemente, que el vender grano al gobierno, o proporcionrselo
gratis, no beneficiaba de inmediato a la gentry y propietarios prs
peros. Los perodos de escasez, adems, permitan lucrarse de lo
lindo a quienes tenan grano.90 Un segundo arbitrio fue el famoso
pao-chia, sistema de vigilancia mutua que se asemeja a los procedi
mientos totalitarios modernos. Cada diez hogares estaban agrupa
dos en un pao, con un responsable a la cabeza para informar de la
conducta de sus miembros. Cierto nmero de esos paos (que vari
diversas veces) integraban otro grupo similar con similares res
ponsabilidades, y as sucesivamente, segn una jerarqua ascen
dente. El sistema pao pretenda extender el poder de observacin y
supervisin del gobierno por debajo del magistrado de distrito.
Los estudiosos modernos de la China juzgan que fue bastante in
eficaz.91 La vigilancia mutua vino a enredarse con la recaudacin
de impuestos, cosa que poco poda favorecerla a ojos del campesi
no. La efectividad de tales dispositivos depende de que no falten a
lo largo y ancho del pas individuos del montn que, por un lado,
tengan suficiente inters en el sistema para conformarse al ingrato
papel de soplones y, por el otro, gocen de suficiente respeto entre
la poblacin para poder enterarse de lo que va sucediendo. Esas
condiciones, por lo visto, no existan demasiado en la China man
ch. El tercer arbitrio tambin recuerda las prcticas totalitarias
modernas, y es el hsiang-yeb, sermones peridicos a la poblacin
sobre tica confuciana. Parece que esa practica empez en el siglo
x v ii . Algunos emperadores se la tomaron muy en serio. Pero hay
abundantes indicios de que la poblacin no, e incluso de que con
sideraba los sermones como un ritual absurdo. Aunque perdur
hasta 1865, el sistema de los sermones degener en un formalismo
vaco, no tomado en serio ni por los oficiales que tenan que dar
los ni por la gente que tena que orlos.52
La combinacin de programas de asistencia social, vigilancia
policiaca y adoctrinamiento popular constituye de arriba abajo un
revelador precedente de las prcticas totalitarias modernas. A mi
juicio, demuestra de un modo irrefragable que las caractersticas
fundamentales del complejo totalitario ya existan en el mundo
premoderno. Ahora bien: en las sociedades agrarias, antes que la
tecnologa moderna creara instrumentos totalitarios infinitamen
te ms eficaces y nuevas formas de receptividad a sus presiones, el
complejo totalitario signific poco ms que un inerte embrin.
Conviene notar an una cuarta atadura entre los campesinos
y la clase superior, a buen seguro bastante ms eficaz que las an
tedichas: el clan. Como recordar el lector, era un grupo de gen
te que deca descender de un antepasado comn. Aunque dirigi
do por los miembros que pertenecan a la gentry, el clan inclua
asimismo gran nmero de campesinos. Tena normas de conduc
ta transmitidas oralmente en ceremonias llenas de color en que se
congregaban todos los miembros y reafirmaban de un modo ex
preso su participacin en la unidad colectiva. A travs del clan, se
infiltraban en el campesinado algunas ideas confucianas. Cuando
menos las compatibles con la estructura de la sociedad campesi
na. Lo era, ciertamente, el respeto por la edad, dado el valor de la
experiencia acumulativa en un mundo de cambio social muy len
to. Cabe ver ah una de las fuerzas ms vigorosas entre las que
creaban el conservadurismo campesino. La tierra ritual, poseda
en propiedad colectiva, proporcionaba al clan la base econmica
de mayor entidad. Poda ser arrendada a sus miembros ms po
bres a un precio inferior al corriente. En algunos casos, procura
ba los medios que permitan a miembros del clan aptos, pero in
digentes, obtener una educacin clsica y elevarse al mundo de la
burocracia, desde el que estaban en condiciones de aumentar los
recursos del clan. Se cree que las aldeas donde los clanes eran
fuertes, especialmente aquellas cuyos habitantes constituan un
solo clan, formaban unidades mucho ms cohesivas y solidarias.
Aunque tambin los hubo en el Norte, Rieron mucho ms fuer
tes en el Sur, de agricultura ms rica, y generalmente un fenme
no conexo con la mayor riqueza agrcola.93 As, pues, no existie
ron en todas partes. Sin embargo, no siendo el clan sino una
versin ampliada del linaje patrilineal y patrilocal con intensos
rasgos patriarcales, muy difundido entre las clases altas, cabe su
poner que en las partes de la China donde los clanes no predo
minaban existan numerosos linajes menores que agrupaban tam
bin hogares gentry y campesinos y que respondan al mismo
propsito: vincular a dirigentes y dirigidos.
Por tanto, de un modo general, el clan y el linaje patrilineal
aparecen como la nica atadura importante entre los estratos al
tos y bajos de la sociedad china. Como tal, su importancia no de
bera subestimarse, si bien, segn veremos, el clan era un arma
de doble filo: poda servir asimismo de mecanismo clave para
mantener unidos a grupos rebeldes. La debilidad general de la
atadura entre dirigentes y dirigidos, en comparacin con otras
sociedades, excepto Rusia, que estuvo igualmente sujeta a insu
rrecciones campesinas, parece bastante probada, al menos por lo
que respecta a la era manch, y, a mi ver, explica en buena parte
el que las rebeliones campesinas fuesen endmicas en la sociedad
china. Ahora bien: contribuyeron adems a esa notable caracte
rstica de la poltica china aspectos estructurales de la copinnidad
campesina como tal?
Al respecto, poseemos muy poca informacin directa del pro
pio perodo manch. Pero, varios antroplogos han llevado a
cabo buenos estudios in situ de aldeas chinas modernas, incluso
de algunas ubicadas en el interior, remotas a los influjos moder
nos. De los mismos, una vez eliminados los hechos claramente
debidos a influjos recientes, podemos extraer inferencias sobre el
perodo anterior.
La aldea china, la clula bsica de la sociedad rural de la Chi
na como de todas partes , careca sin duda de cohesividad en
comparacin con la de la India y el Japn o de tantas regiones de
Europa. Deparaba a sus numerosos miembros muchsimas me
nos ocasiones para cooperar en una tarea comn que crease hbi
tos y sentimientos de solidaridad.94 Se hallaba ms cerca de una
aglomeracin residencial de numerosos habitculos campesinos
que no de una comunidad viva y operante, sin que llegara, con
todo, a estar tan atomizada como, por ejemplo, la aldea moderna
del Sur de Italia, donde la vida parece haber consistido en un
conflicto pacfico de todos contra todos.95 Pese a ello, hay algo
ms que retrica poltica en las frecuentes manifestaciones de
Sun Yat-sen y Chiang Kai-chek de que la China era similar a un
montn de arena.
La unidad primaria de produccin econmica (y asimismo de
consumo) de la aldea era el hogar, un hombre con su mujer e hi
jos.96 Un antroplogo de primera fila, Fei, ha sostenido que fue el
uso de la azada para cultivar los arrozales lo que motiv que la
mayor parte del trabajo fuese muy individualista. E l trabajo co
lectivo no rinde sino la suma total de esfuerzos individuales. Tam
poco acrece demasiado la eficiencia.97 Aunque sobre el Norte
triguero se posean menos datos, bsicamente regan all el mismo
sistema de trabajo humano intensivo en una serie de pequeas
parcelas dispersas y el mismo tipo de sociedad aldeana.98 Es, por
tanto, bastante improbable que la sola tecnologa explique el des
arrollo relativamente dbil de las prcticas cooperativas.
Alguna cooperacin s existi, y los breves comentarios al res
pecto que se leen en las fuentes sugieren una explicacin de por
qu no hubo ms. E l cultivo del arroz, para que rinda al mximo,
requiere grandes cantidades de mano de obra en la temporada en
que se trasplantan los plantones y en la de la cosecha. Ms ade
lante veremos la muy eficaz organizacin con que la aldea japo
nesa supo resolver ese problema y la muy ineficaz que an hoy
prevalece en varias regiones de la India. Los aldeanos chinos lo
afrontaron de diversas formas. A veces intercambiando trabajo: a
tal fin sembraban en fechas escalonadas, de manera que el tiem
po de cosecha no fuese el mismo para todos y los parientes pu
diesen ayudarse entre s. Los intercambios de trabajo dentro de
agrupaciones por parentesco eran considerados como la mejor
solucin.99 Si la parentela no poda aportar suficientes brazos en
los momentos cruciales del ciclo agrcola, se contrataban jornale
ros suplementarios. La mano de obra sobrante proceda de tres
fuentes. En primer lugar, de los campesinos locales que tenan
poca tierra para sustentar a sus familias.00 La existencia de ese
grupo posibilit a los que tenan suficiente tierra imponer a los
dems el trabajar para ellos dentro del sistema social y poltico vi
gente. En segundo lugar, de aquellos que no tenan ninguna tie
rra. Por ltimo, de personas que no podan sacar lo necesario
para vivir de tierras insuficientes situadas en zonas distantes y
ms pobres. An a mediados de los aos treinta, muchos braceros
migratorios eran de distintos orgenes tnicos (almas errantes,
gente de barca), aventureros que por lo general se conforma
ban con estipendios muy reducidos, cosa que mantena bajos los
niveles salariales. En ocasiones algunos chinos desheredados pro
cedentes de otras comarcas podan asentarse en la aldea, pero, sin
clan ni acceso a ninguna porcin de tierra, vivan solos, fuera del
flujo de la vida aldeana.10'
Dada la abundancia y el excedente de mano de obra a causa
de la situacin que se acaba de describir, poco sorprende que la
cooperacin econmica entre cualesquiera clases de individuos
en la aldea china careciese de permanencia y de la base institu
cional que an hoy existe en la India con el sistema de castas y, de
otra forma, en el Japn. En la China premoderna, los ajustes para
el intercambio o la contratacin de mano de obra suplementaria
eran fluidos, provisionales y poco urgentes. Y ello lo mismo en el
Sur arrocero que en el Norte.10' Incluso entre parientes prximos,
los intercambios de trabajo se discutan y ajustaban de nuevo cada
ao, y, en los perodos de mayor actividad, los hacendados podan
permitirse esperar hasta el ltimo momento a contratar braceros
suplementarios por jornales mnimos.
La nica actividad frecuente que requera cooperacin era el
reparto del suministro de agua. Pero, ms que de aunarse en una
tarea comn, se trataba de cmo distribuir un recurso escaso, y a
menudo paraba en conflicto ya dentro de la aldea ya entre aldeas
distintas.'03 Contrastando con el Japn y tambin con la Europa
premoderna, las principales decisiones del ciclo agrcola se toma
ban individualmente. N o hay rastro de nada que se parezca, ni de
lejos, al Flurzwang: la prctica por la que la comunidad aldeana
europea decida cundo deban pasar todos los campos que abar
caba a pastos para el invierno tierras comunales aprovechable
por todos y cundo deban volver como hazas separadas que
arar y sembrar a la responsabilidad privada. Tambin en la China
se posea el suelo en hazas dispersas por el territorio de la aldea.
Pero la rareza de los animales y la intensa presin sobre el suelo
imposibilitaron dicha prctica europea, incluso en las zonas tri
gueras del Norte.
Puesto que algunos historiadores de Rusia y el Japn han su
brayado la importancia de la responsabilidad colectiva del pago
de contribuciones como factor causativo de las aldeas solidarias
caractersticas de tales pases, vale la pena llamar la atencin sobre
el hecho de que el sistema imperial de la China tambin la impu
so.104 A juzgar por los datos de tiempos ms recientes, el sistema
chino no produjo resultados similares. Es evidente que las prcti
cas tributarias, por s solas, no bastan para crear comunidades al
deanas cohesivas, aunque son sin duda un factor importante. Se
gn hemos visto, el Imperio, mirando a sus conveniencias, trat
de crear solidaridad por medio del pao-cbia. El fracaso, general
mente admitido, del pao-chia en la China y, por otro lado, el que
en el Japn tuviese ms xito una estructura similar basada en el
modelo chino refuerzan de un modo considerable la tesis de que
la cohesividad de las aldeas chinas tradicionales era dbil. Es muy
posible que la impresin de descuidado individualismo y de mni
ma cooperacin organizada resulte algo exagerada debido a la ne
cesidad de descansar en relaciones de antroplogos sobre tiempos
bastante recientes. Con todo, es sumamente improbable que las
formas estructurales bsicas de la vida aldeana en el Imperio di
vergiesen en ningn aspecto fundamental de las observadas re
cientemente. El sistema de aparcera y el apego de la clase alta al
ocio refinado, que entraaba la necesidad de una mano de obra a
la que no tuviese que supervisar directamente, todo apunta a or
denaciones similares, grosso modo, a las que acabamos de esbozar.
As, pues, las necesidades polticas de las clases altas se combina
ron con las prcticas agrcolas para engendrar una combinacin
de individualismo campesino y excedente de mano de obra, la
cual llev a una sociedad campesina relativamente atomstica.
Con esas observaciones, no pretendo sugerir que la aldea chi
na fuese una guerra en miniatura de cada uno contra todos. No
dejaba de haber en ella algn sentimiento de comunidad. Cada
aldea, por lo regular, tena un templo y numerosas festividades en
que podan participar, en mayor o menor medida, todos los alde
anos de buena fe. Asimismo, en la oligarqua local de notables,
tena un medio en general eficaz para componer las diferencias
entre los convecinos y evitar que culminaran en las agresiones
que suelen producirse en cualquier grupo de personas que vivan
en inmediata proximidad. Indica, por otro lado, que exista cier
to sentimiento de comunidad el hecho de que muchas aldeas ex
cluan rgidamente de la misma a los advenedizos. Ello obedeca
a una razn muy simple: la tierra no alcanzaba para todos.
Ah encontramos otro principio bsico de la sociedad china:
la posesin de tierra era absolutamente necesaria para ser un
miembro hecho y derecho de la aldea. Ya hemos sealado antes
que la tierra proporcionaba la base a las actividades del clan. Lo
mismo cabe decir, reduciendo la escala, de la familia. Puesto que
sa constitua la principal unidad de produccin econmica, la
ocupacin del suelo era lo nico que conduca a vnculos familia
res fuertes y estables.105 Toda la tica confuciana de respeto filial
resultaba imposible sin propiedad, y era mucho ms dbil entre
los campesinos pobres. Para ellos, a menudo resultaba imposible
la misma vida de familia. Contrastando con la situacin que im
per por largo tiempo en la sociedad occidental, los campesinos
chinos ms pobres tenan menos hijos y, claro est, de sos tam
bin eran menos los que llegaban a la madurez.1015 Muchos ni si
quiera podan casarse. Las aldeas chinas modernas incluan cier
to nmero de pelagatos, solteros demasiado pobres para
casarse. Eran objeto de lstima e irrisin por parte de los aldea
nos, cuya vida se centraba en la familia.107 Y, claro est, era el
pobre quien venda a sus hijos, sobre todo nias pero a veces tam
bin nios, porque le era imposible criarlos. v
En una palabra: sin propiedad, ni familia ni religin. Tal sn
tesis extrema un tanto la cosa. En la aldea china, haba un sitio,
aunque reducido y precario, para el trabajador agrcola sin tierra;
en cuanto a los campesinos con poca tierra, lo ms frecuente era
que se ganaran mal que bien la vida trabajando para sus vecinos
ms ricos. Sin embargo, el antiguo concepto erudito de una tica
confuciana que unificaba la sociedad china a travs de millones
de familias campesinas es bastante disparatado. Esa imagen pa
triarcal constituy un costoso ideal aristocrtico fuera de alcance
para la mayora de los campesinos. Si, en mayor o menor medi
da, existi tambin entre ellos, pocos ms efectos tuvo que pro
porcionar un fundamento racional al despotismo dentro de la fa
milia campesina, una rgida y meticulosa vigilancia exigida por
una existencia brutalmente apurada. Con l la familia campesina
china llevaba en su seno un potencial sumamente explosivo al que
los comunistas, en su da, iban a echar la chispa.108
Asi pues, en suma, la cohesiviad de la sociedad campesina
china parece que fue considerablemente menor que la de otras
sociedades campesinas, y que dependi en gran manera de la po
sesin de una cantidad suficiente de tierra. Adelantemos que en
la India, por el contrario, el sistema de castas encuadr a los la
briegos sin tierra y les implic en la divisin del trabajo dentro de
la aldea, y que la vigencia de sus sanciones dependi mucho me
nos directamente de la posesin de tierra. Es difcil apreciar la
significacin poltica de tales diferencias, cunto ms si uno repa
ra en el hecho de que, en la sociedad zarista rusa, las revueltas
campesinas fueron endmicas, pese a haber desarrollado los cam
pesinos rusos fuertes hbitos solidarios. N o cabe duda que, mien
tras unas formas de solidaridad promueven la insurreccin cam
pesina, otras la frenan, punto muy complejo cuyo anlisis es
mejor dejar para ms adelante.
La estructura de la sociedad campesina china, junto con la
debilidad de los vnculos entre el campesinado y las clases altas,
ayuda a explicar por qu la China fue especialmente propensa a
las insurrecciones campesinas, as como algunos de los obstcu
los y lmites de las mismas. Indica las lneas de fractura de la so
ciedad china, que se haran ms y ms obvias a lo largo del siglo
xix y parte del xx, a medida que la pobreza fue agobiando ms y
ms duramente amplios sectores del pas. Entonces los vnculos
se romperan. Muchos campesinos abandonaran sus hogares
para convertirse en bandidos o integrarse en los ejrcitos de los
caciques guerreros. E l carcter de la sociedad china posibilitaba
la formacin de enormes masas de detritos humanos, yesca fcil
mente encendida por cualquier chispa insurreccional. Por otro
lado, la rebelin requiere algo ms que la destruccin de los vn
culos sociales existentes; tambin requiere la forja de nuevas for
mas de solidaridad y lealtad, cosa nada fcil en la China, toda vez
que los campesinos no estaban acostumbrados a cooperar unos
con otros ms all de los lmites de la familia o el clan. La em
presa es an ms ardua en el caso de una revolucin, que inten
ta instituir un nuevo tipo de sociedad. De no haber mediado
ciertas circunstancias fortuitas (es decir que no arrancaban de
hechos internos), quiz los comunistas chinos nunca hubiesen
llegado a resolver el problema. E l examen de las formas concre
tas que revisti la violencia al final del Imperio y en los tiempos
subsiguientes dar mayor sentido a esas observaciones necesa
riamente generales.
Incluso en tiempos normales, la ineptitud del sistema im
perial para mantener la paz y la seguridad en el campo dejaba a
sus moradores a merced de lo que, a falta de una palabra mejor,
podemos llamar simplemente gangsterismo, el uso de la violencia
para depredar a la poblacin de un modo indiscriminado y sin el
menor inters en transformar el sistema poltico, ni siquiera en
sustituir el equipo de gobernantes en el poder por otro nuevo.
Conviene guardarse as de idealizar al bandolero a manera de un
amigo del pobre como de aceptar la imagen oficial. Cosa tpica,
los lugareos solan ajustarse con los bandoleros a fin de que les
dejasen en paz. Bastante a menudo los adalides locales de la
gentry estaban en muy buenos trminos con ellos. Los haba pro
fesionales y por herencia.109 Todo eso, de suyo, no tiene nada de
particular. E l gangsterismo tiende a aflorar dondequiera que las
fuerzas del orden pblico son dbiles. E l feudalismo europeo era,
fundamentalmente, gangsterismo que se haba hecho sociedad y
que haba adquirido un aire respetable gracias a los ideales caba
llerescos. Como el que el feudalismo surgiese de la ruina del sis
tema administrativo romano, tal ayudarse a s mismo inmolan
do a otros se opone en principio al funcionamiento de un sistema
burocrtico eficaz. Una burocracia, para perdurar, debe obtener
el monopolio de las vctimas y sacrificarlas con arreglo, a un prin
cipio racional, proporcionado en la China por el confucianismo.
Al descomponerse en las satrapas de los caciques guerreros, d
bil y temporalmente reunificadas bajo el Kuomintang, el sistema
imperial entero fue adquiriendo atributos gansterianos, con lo
que se hizo cada vez ms impopular.
Durante el perodo manch, la divisoria entre mero bandole
rismo depredador y rebelin organizada fiie, si acaso, leve. Y es
que, a una rebelin, no le basta el poder captar un flujo continuo
de individuos de las aldeas, cosa relativamente fcil en el campo
chino, dadas las condiciones de su estructura social. Aunque ello
fuese indispensable para empezar, de suyo no poda tener ms
efecto que suministrar un reclutamiento continuo al bandoleris
mo. Para que una rebelin represente una amenaza seria, debe
adquirir una base territorial independiente del gobierno, e irla
extendiendo sin cesar. La adquisicin de una base territorial, a su
vez, implica conseguir que aldeas en bloque cambien de fideli
dad, cosa que en la China significaba: lograr que los notables lo
cales, entre ellos la gentry residente, cooperasen y, por otra parte,
brindar mejores condiciones de vida a los campesinos.
Por desgracia, no hay ninguna buena monografa sobre la gran
Rebelin Taiping del decenio 1850-1860 escrita por un historiador
sensible a los problemas de estructura social. Hay, sin embargo, un
instructivo estudio de la Rebelin Nien (1853-1868), por algn
tiempo conexa con la anterior. El mismo nos permite discernir
algunas de las causas y limitaciones de la rebelin tradicional en
el siglo xix. Vale la pena hacer algunos comentarios al respecto.
Como las dems rebeliones del siglo xix, la de los nien fue
producto de la decadencia imperial, y contribuy a intensificarla
y acelerarla. La mala administracin y el hambre, a veces agrava
das por grandes desastres naturales en forma de inundaciones
que movan a muchos campesinos a abandonar sus hogares, con
taban entre las causas inmediatas de aquellos estallidos. Hasta
cierto punto, las inundaciones no eran tan slo desastres natura
les; tambin se originaban de un hecho poltico-social: el fre
cuente descuido de los diques y sistemas de canalizacin.110 Dada
la impotencia del gobierno imperial para proteger a las comuni
dades locales contra los merodeadores, sos mismos pasaban a
hacerse cargo de su defensa y administracin, e imponan contri
buciones a sus miembros. En la regin de los nien, los rebeldes le
vantaron terraplenes alrededor de las aldeas. Las sociedades se
cretas tuvieron ah un importante papel, so pretexto que
ayudaban a la defensa de los lugareos cuando las aldeas conten
dan entre s. Simultneamente, la gentry local se hizo con el con
trol de las fuerzas militares regionales. El gobierno central crey
necesario servirse de fuerzas militares locales contra otras que es
taban en rebelin abierta, compromiso que a la larga an debili
tara ms su poder y autoridad. Esos dos factores, las sociedades
secretas y la existencia de unidades militares dirigidas por la
gentry, deslindaron la rebelin del mero bandolerismo.111
Los nien extendieron su base tomando aldeas circundadas de
terraplenes, o sea ya considerablemente desasidas de la autoridad
del gobierno central. Para inducir a los notables locales a coope
rar, les dejaban en el poder con tal que estuviesen dispuestos a ha
cerlo, y los ms, al parecer, lo estuvieron. A los oficiales leales al
w
l

gobierno que permanecan en la zona, se les humillaba pblica


mente. El clan, vale la pena notarlo, form la base de la organi
zacin rebelde. Slo las familias acaudaladas y poderosas capita
neaban a un nmero de adictos y clientes lo bastante crecido
como para que su adhesin fuese valiosa. Eso no lo era todo, sin
embargo; las lealtades de clan sustentaban una fidelidad apasio
nada del campesinado a sus adalides rebeldes.112 Aun operando
primordialmente a travs del orden social establecido, los rebel
des no dejaron de tener un rudimentario programa econmico y
social. Comprendan que el alivio de la masa hambrienta era la
llave para ganarse su lealtad. Intensificaron la produccin de tri
go y de cebada en sus dominios. La presa de cosechas pas a ser
un estmulo importante para las campaas a lo largo de los lmi
tes de su territorio."3 Posiblemente por influjo de los taiping, lle
varon a efecto una tosca tentativa de reforma agraria distribuyen
do los frutos a partes iguales y limitando la autoridad de los
terratenientes de mayor cuanta."4
A la vista estn algunas de las limitaciones de la rebelin tra
dicional, que los comunistas iban a superar, aunque no sin difi
cultades. La participacin y el caudillaje de la gentry limitaban la
posibilidad de cualquier cambio efectivo. El sistema nien, ade
ms, era de por s depredador: captaba provisiones mediante co
rreras sobre reas vecinas, con lo que se ganaba su enemistad."5
Ello equivala a autoderrotarse, y explica por qu no todos los
grupos locales se identificaron con los rebeldes. Algunos se in
clinaron por la autodefensa neutral; otros incluso tomaron
partido por el Im perio."6 Parece que concurrieron factores algo
similares en el caso de la Rebelin Taiping. Al principio, los ha
bitantes de muchas zonas preferan los rebeldes a sus goberna
dores imperiales. Despus, cuando los rebeldes se demostraron
incapaces de llevar a cabo ninguna reforma efectiva, y quizs a
medida que sus exacciones se hicieron ms y ms duras en el cur
so de la lucha contra el gobierno, perdieron mucho de su apoyo
popular."7
Por largo tiempo, las fuerzas imperiales siguieron contra los
nien una estrategia puramente militar, intentando sin xito des
truir los terraplenes. A la postre, el gran ministro imperial Tseng
Kuo-fan, que, dentro de las circunstancias chinas, tiene visos de
un Bismarck manqu, logr la victoria adoptando las tcticas re-
beldes. Tambin l oper con y por los notables locales y ofreci
beneficios concretos a los campesinos: promocin de la agricul
tura y paz, a buen punto, pues ya estaban cansados de desorden.
Cerca ya del final, ddivas monetarias y la perspectiva de hallar
subsistencias en las fuerzas militares del gobierno indujeron a
muchos a rendirse."8 La rebelin, que haba empezado en el in
vierno de 18 5 2 -18 53, no termin hasta 1868. Uno de sus rasgos
ms interesantes, desde el punto de vista de los problemas aqu
debatidos, es que tanto las autoridades rebeldes como las impe
riales pudieron manipular la estructura social local con, a poco
ms o menos, el mismo grado de facilidad o dificultad. Las ar
mas organizacionales, parece, no fueron decisivas. Mucho ms
importantes fueron los motivos de queja del campesinado. Cam
bios de signo en su lealtad, ni qu decir tiene que manipulados y
acelerados por ambos bandos, determinaron as el estallido como
el final de la rebelin.
Por ianto, la estructura de la sociedad china tradicional, por
un lado, empujaba a la rebelin y, por el otro, impona seras li
mitaciones a sus posibilidades. Una rebelin poda derrocar la di
nasta reinante, y en este caso, segn observa una fuente china, los
historiadores doraran despus el asunto."9 O poda volverse una
forma peor de opresin e irse agotando a medida que las fuerzas
imperiales recobraban una apariencia de control. Slo cuando el
impacto del mundo moderno hubo carcomido la superestructura
por las vas antes indicadas, slo entonces pas a ser posible una
verdadera tentativa revolucionaria. Tratemos de comprender
ahora qu efectos tuvo la venida del mundo moderno para el
campesino, base de la estructura social china.
Durante el siglo xix, fueron manifestndose signos dispares,
pero inequvocos, de un empeoramiento en la situacin econ
mica del campesino: abandono de la labranza, deterioro de los
sistemas de irrigacin, creciente desempleo agrcola. Si bien tales
signos eran perceptibles en prcticamente todo el Imperio, qui
zs en las provincias norteas ms que en ninguna otra parte, la
diversidad regional de la China opone excepciones a cualquier
generalizacin. Algunas provincias continuaron disfrutando de
prosperidad y abundancia, mientras que otras sufran hambre y
condiciones conexas con el hambre.120 Las industrias artesanas
campesinas, un importante suplemento a los escasos recursos de
los campesinos y un modo de emplear la mano de obra sobrante
en los perodos de inactividad del ciclo agrcola, fueron quebran
tadas por la introduccin de los baratos tejidos occidentales.
Hasta tiempos muy recientes, los estudios bsicos han subrayado
ese hecho, posiblemente en demasa. Es verosmil que los cam
pesinos acabaran hallando otra ocupacin: las relaciones antro
polgicas sobre aldeas modernas suelen insistir en la importancia
de las labores artesanas como aditamento, aunque reducido, vital
a los medios de subsistencia de los campesinos.'2' En todo caso,
no cabe duda que, por algn tiempo, el impacto fue duro en mu
chas zonas. La difusin del opio, fomentada al principio por el
Occidente y ms tarde por los japoneses, aument la desmorali
zacin, as como la desgana a pugnar por reformas.
A la vez, cerca de las urbes costeras y a lo largo de los gran
des ros, el mercado aldeano local iba cediendo paso al gran mer
cado urbano; los efectos de una economa de mercado penetra
ban asimismo ms y ms profundamente en las reas rurales.
Haca ya largo tiempo que la China conoca la prctica de una
economa monetaria. N o es, por tanto, que esos cambios intro
dujesen algo del todo nuevo. En la dcada 1930-1940, la inmen
sa mayor parte de la produccin agrcola an se venda en la po
blacin-mercado comarcal o, a lo sumo, en la capital del distrito
(bsien).'11 Sin embargo, la creciente importancia del trfico vino
a ocasionar muchas de las dislocaciones sociales y polticas que
se haban dado durante una fase ms temprana de la historia eu
ropea. Al evolucionar el trfico hacia una prctica ms gil y or
ganizada centralmente, el campesino fue dejado atrs, y su posi
cin en el mismo se deterior. Sin reservas y operando acerca
del margen de subsistencia, a menudo tenia que vender inme
diatamente despus de la cosecha, cuando los precios estaban en
baja. Huelga casi decir que en la China, donde escaseaban las fa
cilidades de transporte y de almacenaje, las variaciones estacio
nales de los precios eran violentas. El apuro del campesino favo
reca al comerciante o especulador, por lo comn coligado con
el terrateniente. Los comerciantes tenan ms reservas, ms
fuentes de informacin y ms oportunidades para hacer combi
naciones que los campesinos. Aveces estaban slidamente orga
nizados en ligas que fijaban los precios y prohiban la competen
cia entre sus miembros. A la vista de las circunstancias, poco
sorprende que el comerciante, en general, llevase la mejor parte
sobre el campesino.113
Cuando se endeudaban, los campesinos tenan que pedir prs
tamos, de ordinario a intereses muy altos. De no poder amorti
zarlos, tenan que transferir a un terrateniente el ttulo de propie
dad sobre su tierra, si bien acostumbraban a seguir cultivndola
por tiempo indefinido.
Esa serie de procesos hizo mella de un modo especial en las
provincias costeras. All estall la rebelin de campesinos de
1927, segn su historiador, Harold Isaacs, la mayor desde los das
de los melenudos taiping,114
A la luz de la conexin entre propiedad y cohesin social, qui
z el aspecto ms importante de los cambios que estamos consi
derando fue el desarrollo de una masa de campesinos marginales
en el fondo de la jerarqua social de la aldea. Algunas monograf
as modernas indican que llegaron a significar sobre la mitad o
ms de sus v e c i n o s .113 Qu incremento pueda representar esa ci
fra para el siglo xix, caso de que en efecto lo hubiese, hasta la fe
cha se desconoce. Est, en cambio, bastante claro que aquellos
campesinos representaban un material potencialmente explosi
vo.116 Eran marginales, no slo en el sentido fsico de que vivan
al borde de la inanicin, sino tambin en el sociolgico de que la
prdida de propiedad implicaba un desgaste de las ataduras que
los unan al orden establecido. De hecho sus vnculos con la aldea
eran probablemente menos fuertes de lo que uno concluira a
base de los estudios antropolgicos modernos, toda vez que sos
hubieron de llevarse a cabo en reas donde el orden pblico y la
estabilidad an imperaban. Pero, mientras tanto, vastas reas del
pas estaban trastornadas por la revolucin o incluso bajo el con
trol de bandoleros. Y la base masiva de la revolucin que empez
en 1927 y culmin en la victoria comunista de 1949 fue un cam
pesinado falto de tierra. N i en la China ni en Rusia lleg a existir
nunca un proletariado agrcola copioso que trabajara en moder
nos latifundios capitalistas, fuente de mucha de la subversin ru
ral en Espaa y en Cuba, y posiblemente tambin en otras partes.
Los hechos tampoco se desarrollaron como en 1789 en el campo
francs, donde la revolucin no provino de los campesinos sin
tierra, pese a ser muy numerosos, sino del estrato superior del
campesinado, que la fren en cuanto apuntaron signos de que
tenda a ir ms all de la confirmacin de los derechos de propie
dad y eliminacin de los vestigios feudales.
La miseria y la explotacin masiva no bastan de por s para cre
ar una situacin revolucionaria. Es preciso, adems, que la injusti
cia empotrada en la estructura social salga a luz, es decir, o nuevas
exigencias a las vctimas o algn motivo para que las vctimas per
ciban que las exigencias de siempre son injustificables. Ese ingre
diente necesario, lo proporcion en la China la decadencia de las
clases altas. La gentry haba perdido su raison d'tre, y sus ex miem
bros ya no eran ms que simples terratenientes usureros. El fin del
sistema de exmenes signific el fin de su legitimacin y del siste
ma confuciano que la haba fundamentado. En qu medida los
campesinos haban aceptado realmente el confucianismo hasta en
tonces, es extremo algo dudoso. Segn ha observado Max Weber,
la religin de las masas consista ante todo en una sntesis de taos-
mo y magia, ms adecuada a sus propias necesidades. Algunas ide
as confucianas, no obstante, s penetraron en ellas, a travs del
clan. Sea como fuere, la estimacin propia que haba dado aplomo
a las antiguas clases dirigentes ante los campesinos se haba evapo
rado en gran manera. Para llenar el vaco dejado por el colapso del
antiguo estrato rector, surgieron toda clase de lites turbias: chan
tajistas, gnsteres, etc. La falta de un poder central fuerte motiv
que cundiese la violencia privada, indispensable ahora a lps terra
tenientes para seguir sujetando al campesinado. Muchos terrate
nientes se trasladaron a la ciudad, donde estaban ms resguarda
dos. Aquellos que se quedaron en el campo convirtieron sus
residencias en fortalezas y cobraban sus deudas y rentas a punta de
pistola."7 Por supuesto, no todos los terratenientes se conducan
as. Es muy posible que los tales no pasasen de una pequea mino
ra, si bien en sus medios, a juzgar por los estudios antropolgicos,
debieron de ser las figuras ms poderosas e influyentes. Junto a la
explotacin desnuda y brutal, continuaron existiendo relaciones
patriarcales. Pero aqulla se difundi lo bastante como para con
tribuir a crear en muchas comarcas de la China una situacin po
tencialmente explosiva, que dara a los comunistas su oportunidad.
Vale la pena notar que en la India, hasta aqu, no ha tenido lugar
ningn deterioro comparable de las clases altas.
Decir que exista una situacin revolucionaria no implica que
la conflagracin debiese estallar de un modo espontneo. La in
teresada verdad a medias de que los tumultos y revoluciones se
deben a agitadores externos verdad a medias que, en el fon
do, es una mentira, por cuanto ignora las circunstancias que ha
cen efectiva la labor de los agitadores descansa en el caso de la
China sobre una slida base de datos. En numerosas descripcio
nes de la vida aldeana china, no he dado con el menor indicio de
que los campesinos estuvieran bregando motn proprio para orga
nizar efectivamente o llevar a cabo alguna accin subversiva. La
idea de que las aldeas campesinas se hallaban ya en revuelta
abierta antes que entrasen en juego los comunistas no se co
rresponde con el arsenal de testimonios que aportan estudios
antropolgicos realizados sobre el terreno."8 Quienes juzgaran
intolerable el estado de cosas deban de abandonar sus lugares
nativos, en muchos casos para unirse a una partida de bandidos o
a las huestes de un cacique guerrero, y a veces para engrosar las
fuerzas comunistas, en constante aumento. Dentro del viejo en
tramado de la aldea, poco se intent hacer espontneamente. Al
igual que en los tiempos manches, para que los campesinos se
volvieran de un modo activo contra el orden social existente, fue
preciso que se les guiase desde fuera. Por lo que toca a la aldea
misma, casi seguro que la situacin podra haber seguido dete
riorndose hasta que, simplemente, la mayora de los aldeanos
murieran en la prxima hambre. As, ni ms ni menos, haba ocu
rrido repetidas veces.
Con esas observaciones, no estoy insinuando en absoluto que
los campesinos chinos fuesen de suyo estpidos o faltos de inicia
tiva y coraje. La conducta de las huestes revolucionarias, incluso
despus de la debida rebaja a la propaganda de heroicos revolu
cionarios y tal, ms bien demuestra todo lo contrario. No, mi
nico propsito es sealar que, en muchas zonas, los tentculos
del antiguo orden envolvieron hasta el ltimo momento al indi
viduo, tanto, que no le dejaban actuar como unidad aislada y,
muy a menudo, ni siquiera pensar en semejante manera de com
portarse. La ya mencionada falta de cohesividad de la aldea chi
na, por otro lado, puede que ayudara a los comunistas originan
do un flujo continuo de reclutas hacia las reas comunistas.
Tambin es probable que facilitara su tarea de demoler y trans
formar la vieja estructura aldeana. Para emitir juicios ms firmes,
se requerira informacin ms precisa. Pero, por muy desvencija
do que estuviese, el antiguo orden no debi de desaparecer en
virtud de una accin espontnea de la aldea como tal. Cierto que
tampoco fue as en ninguna de las dems grandes revoluciones
modernas, pblica voz y fama.
La misma entrada en aquella escena de general miseria y de
cadencia del Partido Comunista Chino fue de por s insuficiente.
El Partido haba sido fundado en 19 2 1. Trece aos despus, los
comunistas tenan que abandonar su mxima base territorial, el
Kiangsi, y emprender la famosa Larga Marcha hacia el remoto
Yenan. Sus posibilidades, a juicio de algunos historiadores, esta
ban entonces en lo ms bajo del menguante. Apenas haban de
mostrado otra cosa que una tenaz capacidad para sobrevivir: las
cinco grandes ofensivas militares de Chiang entre 1930 y 1933
no haban alcanzado a desarraigarlos. Pero no haban sido capa
ces ni de extender su base territorial ni de aquistarse gran in
fluencia fuera de las zonas que controlaban de inmediato.
El fracaso de los comunistas durante todo aquel tiempo pue
de explicarse en parte por su estrategia equivocada. Inters en se
rio por utilizar a los campesinos como base para un movimiento
revolucionario, no haba empezado a manifestarlo hasta 1926.,9
Tras la ruptura con Chiang Kai-chek en 1927, el Partido an in
tent tomar el poder por medio de sublevaciones proletarias en
las grandes ciudades, con desastrosos y sangrientos resultados.
No cabe duda que el abandono de ese aspecto de la ortodoxia
marxista y la adopcin de la estrategia de M ao de apoyarse en el
campesinado eran indispensables. Pero, para triunfar, haca falta
ms.'30 En primer lugar, adoptar una actitud ms contemporiza
dora respecto a los campesinos acomodados, tctica no adoptada
hasta 1942, si bien venan ya presentndose vislumbres de la mis
ma desde mucho antes.'3' Por importantes que fuesen tales giros,
es de presumir que, por s solos, no habran permitido una victo
ria revolucionaria a los comunistas chinos. E l ingrediente decisi
vo fue la conquista japonesa, y los mtodos que suele emplear un
conquistador extranjero para realizar la ocupacin.
A raz de la ocupacin japonesa, los oficiales del Kuomintang
y los terratenientes se trasladaron del campo a las ciudades, de
jando a los campesinos en la estacada. En segundo lugar, las in
termitentes operaciones de limpieza y campaas de exterminio
del ejrcito japons unieron a los campesinos en una masa solida
ra. As, los japoneses hicieron por los comunistas dos tareas re
volucionarias esenciales: eliminar a las antiguas lites y forjar soli
daridad entre los oprimidos.'3' Confirma esa conclusin a prime
ra vista paradjica un indicio negativo. All donde los japoneses o
su rgimen ttere dieron algn amparo a los campesinos, las or
ganizaciones guerrilleras no medraron. Los comunistas no pu
dieron establecer bases de guerrilla en las regiones que no vivie
ron la experiencia del ejrcito japons. 33
Dada la importancia de la contribucin japonesa, conviene
sobre manera considerarla en su perspectiva justa. Ver en ella al
guna suerte de pacto diablico entre los japoneses y los comunis
tas, enemigos en lucha abierta, sera, por supuesto, una necedad.
Favoreciendo las circunstancias a los comunistas, sos sacaron
partido de su ventaja a la vez contra los japoneses y contra el
Kuomintang, que mostr marcadas tendencias colaboracionistas
y que, claro est, no deseaba en absoluto ver culminar la guerra
en una revolucin social.34 La guerra intensific la situacin re
volucionaria, y la llev hasta el cabo. Desde el punto de vista de
la sociedad y la poltica chinas, la guerra fue un accidente. Desde
el punto de vista de la interaccin de las fuerzas polticas y eco
nmicas en el mundo todo, ya no lo parece tanto. As como en el
caso de la victoria bolchevique en Rusia, que algunos historiado
res estiman un resultado accidental de la Primera Guerra Mun
dial, la ineludible necesidad analtica de aislar determinadas re
as manejables de la Historia puede conducir a verdades parciales
que son engaosas e incluso falsas, a menos que uno las devuelva
despus a su debido contexto.
Concluiremos con unos breves comentarios sobre cmo se va
lieron los comunistas de las lneas de fractura existentes en la aldea
para destruir los residuos del antiguo orden. Por fortuna posee
mos dos buenos estudios acerca de dos aldeas, una del Norte y otra
del Sur, durante el perodo de la toma del poder por los comunis
tas, proceso cuyos sucesivos estadios y problemas nos muestran.
La aldea nortea estaba simada en la regin fronteriza Shan-
si-Hopeh-Shantung-Honan, donde los comunistas lograron esta
blecerse y combinar su lucha social con la resistencia nacionalista
a los japoneses. Siendo as que los elementos ms acaudalados de
la zona, entre ellos los vestigios de la administracin Kuomin
tang, se haban identificado con los japoneses a fin de preservar
sus bienes, los comunistas pudieron combinar su programa so
cial, entonces muy moderado, con la resistencia a la opresin ex
tranjera, cosa que les favoreci en extremo. Veamos el caso de
nuestra aldea. Los comunistas, poco a poco, vinieron a establecer
en ella su propia organizacin poltica en lugar de la existente, y
pasaron a desarrollar un programa que beneficiaba a los numero
sos campesinos pobres e impona las cargas a los ricos. Para em
pezar, se suprimieron los tributos que hasta ah haban llenado las
arcas del Kuomintang, al paso que las nuevas cargas destinadas a
organizar la retaguardia se distribuyeron, grosso modo, segn la
capacidad para pagarlas. El nuevo lema fue: Los adinerados tri
butan dinero; los trabajadores tributan trabajo. La crisis decisi
va se produjo cuando los japoneses impusieron una contribucin
a la aldea. Suscitando la controversia sobre si deba pagarse segn
el repartimiento igualitario japons o segn el sistema comunista
de cargar a los ricos, los comunistas, por de pronto, escindieron
de parte a parte la aldea en ricos y pobres. A la vez haban estado
apremiando a los campesinos a esconder su grano en cuevas y a
prepararse para evacuar el pas. Como los ricos no haban hecho
lo mismo, se hallaban ahora expuestos a que vinieran los japone
ses y les tomaran todo su grano. De ah que terminaran por ple
garse a la propuesta comunista. Ese episodio muestra cmo los
comunistas, al igual que los revolucionarios anteriores, podan
compeler a aldeas y regiones enteras a pasarse a su bando y acep
tar su administracin, y tambin cmo contribuyeron los japone
ses a forjar una nueva solidaridad en beneficio de los comunistas.
Pero los comunistas fueron mucho ms lejos. Aun valindose a
veces de las corrompidas autoridades preexistentes, crearon nue
vas organizaciones entre los campesinos pobres e incluso entre
las mujeres, el grupo ms oprimido de la sociedad china. Sobre
todo con su programa de autarqua local (establecieron, por
ejemplo, una cooperativa), y por otros muchos conceptos, pre
sentaron a los campesinos una alternativa concreta a la sumisin
y el hambre. La reforma agraria en gran escala era algo que po
da esperar. Cuando lleg, trajo consigo venganzas contra cola
boracionistas y antiguos opresores. La lectura de tal relacin
ayuda a comprender el lan revolucionario que propuls as la re
sistencia a los japoneses como el viraje comunista hacia la victo
ria sobre el Kuomintang.IJ5
Unos aos ms tarde la revolucin comunista llegaba a Nan-
ching, aldehuela cercana a Cantn, y no en forma de ayuda a re
sistir a los japoneses, sino desde arriba. Una atronadora explosin,
provocada por soldados nacionalistas en retirada al volar el puen
te de acero sobre el Rio de Perlas, estremeci las ventanas de la al
dea y anunci la cada del antiguo gobierno. A los pocos das se
presentaron bien armados destacamentos de soldados comunistas
que fijaron carteles donde se proclamaba la abolicin del rgimen
poltico establecido y se ordenaba al personal del antiguo gobier
no que permaneciesen en sus puestos hasta que hubieran traspa
sado sus funciones y documentos a nuevo personal. Al cabo de
diez meses, durante los cuales apenas ocurri nada, aparecieron
por fin los cuadros para la reforma agraria, tres hombres y una
mujer de ms o menos veinte aos que disfrazaban sus orgenes
burgueses y urbanos con uniformes grises sucios y concienzudos
esfuerzos jx>r imitar el modo de vivir de los campesinos.'36
Una vez en marcha, el proceso de destruir el antiguo orden y
tomar las medidas preliminares para la creacin de uno nuevo se
desarroll aprisa, siempre bajo la direccin del gobierno. En
esencia, se cifr en quitar la tierra al rico y drsela al pobre. La
estrategia general consisti en unir a los campesinos pobres, tra
bajadores agrcolas y campesinos medianos y en neutralizar la re
sistencia de los campesinos ricos, as como en aislar a los terrate
nientes.'37 Los resultados fueron ms bien otros. Aunque los
comunistas utilizaban categoras que se correspondan bastante
bien con las realidades sociales de la aldea, la consecuencia ms
sealada fue la incertidumbre general, incluso entre los campesi
nos pobres, que eran los mximos beneficiarios inmediatos, pero
que parecen haber abrigado tantas dudas como los otros aldeanos
acerca de cunto iba a durar todo aquello. Antes haba campado
un odio reprimido entre los dos extremos: el terrateniente rico,
explotador y cruel, y sus renteros. Con el nuevo sistema, se divi
di metdicamente a la aldea entera en numerosos comparti
mientos, todos contrapuestos entre s.'38
Hay un aspecto que merece especial atencin por la luz que
arroja retroactivamente sobre los mecanismos de la era precomu-
nista, as como sobre las tcticas comunistas. L a tierra fue redis
tribuida no a la familia en conjunto, sino a cada uno de sus miem
bros por partes iguales, sin atender a la edad ni al sexo. De ese
modo, los comunistas desintegraron la aldea en sus mismos ci
mientos, al deshacer la conexin entre propiedad territorial y fa
milia. Destruyendo la base econmica para los vnculos de pa
rentesco, o cuando menos debilitndolos en gran manera, los
comunistas liberaron poderosos antagonismos entre alineaciones
de clase, y asimismo de edad y sexo. Slo a partir de la realizacin
por los comunistas de tal labor disolvente, slo entonces se hizo
abierto y encarnizado el enfrentamiento de los campesinos con
los terratenientes, de los renteros con los colectores de rentas, de
las vctimas con los matones locales. Los ltimos en formular car
gos fueron los jvenes contra los viejos. Tambin ah vino a aflo
rar ahora un spero conflicto.1
E l rgimen comunista forj un nuevo enlace entre la aldea y
el gobierno nacional. Pas a ser evidente para cada campesino
que su vida cotidiana dependa de un poder poltico nacional. Es
tima C. K . Yang que, a travs de esa nueva vinculacin, los co
munistas an sacaron ms de la aldea que el terrateniente rentis
ta y el Kuomintang. Sin embargo, las nuevas y mayores cargas se
distribuyeron mucho ms equitativamente que antes.'40 Todos
esos cambios fueron temporneos y transicionales. El destruir el
antiguo orden, el forjar nuevos vnculos con el gobierno, el ex
traer ms recursos de los campesinos no eran sino preliminares
necesarios para resolver el problema bsico de incrementar la
produccin econmica y hacer figura en un mundo de gigantes
armados en competencia universal. Pero esa parte de la historia
cae fuera del alcance de este libro. En la China, ms an que en
Rusia, los campesinos suministraron la dinamita que al cabo hizo
estallar el antiguo orden. De nuevo aportaron la principal fuerza
motriz para la victoria de un partido consagrado a actualizar por
el terror ms riguroso una fase supuestamente inevitable de la
Historia en que el campesinado cesara de existir.
I . R E V O L U C I N D E S D E A R R IB A : R E S P U E S T A D E LA S C L A S E S
D IR IG E N T E S A LA S N U E V A S Y A LA S V IE JA S A M E N A Z A S

Durante el siglo x v i i , llegaron al poder en el Japn, la China y


Rusia nuevos gobiernos que pusieron fin a un prolongado pero
do de desorden y luchas intestinas en cada uno de los tres pases.
En Rusia y la China, el establecimiento del orden pblico mar
c el comienzo (si puede hablarse de comienzos en historia) de
un proceso que culminara en revoluciones campesinas. Las
burocracias agrarias de esos dos pases impidieron el medro de
una clase de comerciantes y fabricantes independientes. Sim
plificando, algo en exceso, podemos decir que, al faltar una re
volucin burguesa, se dio una revolucin campesina que abri
paso a la modernizacin totalitaria. E l desarrollo japns, en
cambio, sigui un curso muy distinto, ms prximo al de Ale
mania. Aunque los influjos mercantiles minaron el orden agrario,
al igual que en el caso de Alemania no hubo ninguna revolucin
burguesa lograda. Y los japoneses consiguieron contener y des
viar los descontentos campesinos, de modo que evitaron una
revolucin campesina. A fines de la tercera dcada del siglo xx,
lo que haba resultado de todo ello se asemejaba mucho al fas
cismo europeo.
Qu explica la disparidad entre el curso de la modernizacin
japonesa y el de Rusia y la China? Como una posible explicacin,
nos viene en seguida a la mente el feudalismo. Tanto en Rusia
como en la China, el feudalismo no significaba ms que una no
ticia remota, si es que de veras puede decirse que haban llegado
a conocerlo en algn tiempo, materia de polmica entre los estu
diosos. La versin japonesa del feudalismo, en cambio, se mantu-
vo vigorosa hasta muy adelante del siglo xix. Siendo asimismo el
Japn el nico pas asitico que se haba transformado en una res
petable potencia industrial por la tercera dcada del siglo xx, la
hiptesis de que el feudalismo aporta la clave resulta muy atrac
tiva, ms an dado el amplio cuadro de historia que ayudara a
hacer ms ordenado e inteligible.1 Puesto que el feudalismo japo
ns contribuy en efecto a posibilitar que un sector de las clases
dirigentes tradicionales se desgajara del orden imperante y lleva
ra a cabo una revolucin desde arriba a fin de promover los cam
bios sociales necesarios para el progreso industrial, no cabe duda
que encierra una parte importante de la explicacin. Sin embar
go, es preciso ver por qu fue ello posible y cmo estuvo enlaza
do concretamente el proceso de modernizacin con el feudalis
mo tal cual era en el pas.
Lo mismo para explicar que para valorar dicha transforma
cin, importa tener presentes las limitaciones de nuestra perspec
tiva histrica actual. Dentro de cien aos, y quiz mucho antes, el
carcter parcial de la revolucin industrial y social japonesa, en
particular la muy limitada revolucin de la Restauracin Im
perial en 1868, puede que parezca el nudo de la tragedia del Ja
pn. Vale la pena recordar que los historiadores modernos ponen
en cuarentena el xito de Bismarck en combinar lo viejo y lo nue
vo. Por otro lado, la sociedad china contempornea, pese a serias
dificultades y reveses, parece que va para adelante. Tal vez la Chi
na, aprendiendo de los errores soviticos, termine por sobrepasar
a Rusia. Claro est: es imposible anticipar perspectivas futuras.
Pero s podemos rehuir el dar las muestras por absolutas. Es in
sensato presentar la respuesta japonesa al reto del mundo moder
no como un xito y la china como un fracaso.
Con esas cautelas en la mente, tratemos de descubrir qu ca
ractersticas de la sociedad japonesa premoderna tuvieron un pa
pel sealado en el curso de la modernizacin. Al erosionarse el
antiguo orden, aparecieron fisuras verticales y fisuras horizonta
les, quiz tan importantes las unas como las otras. Hubo, adems,
significativas diferencias entre el feudalismo japons y el occi
dental. Pero tales observaciones son terriblemente abstractas; es
necesario que nos adentremos en los mecanismos concretos de la
sociedad durante un perodo especfico a fin de ver qu significan
de hecho.
Gracias a su victoria en la batalla de Sekigahara en el ao
1600, Tolcugawa Ieyasu, uno de los ms famosos gobernantes de
la historia japonesa, puso fin al perodo de guerras entre barones
e inaugur una era de paz interior. En sus aspectos polticos for
males, ese rgimen, conocido por los historiadores como el Sho-
gunato Tolcugawa, perdur hasta la Restauracin del emperador
en 1868.2 La idea poltica dominante del Shogunato fue de natu
raleza esttica: mantener el orden pblico. Bajo el mismo la so
ciedad estuvo marcadamente dividida en dirigentes y dirigidos.
Los ltimos eran por la mayor parte campesinos, a los que las
clases militares dirigentes consideraban ante todo como un ins
trumento para cultivar la tierra y percibir tributos.3 En compen
sacin, mientras el sistema funcion bien, los campesinos obtu
vieron a lo menos un poco de seguridad econmica y justicia
poltica. Por los ms diversos medios, desde severos edictos sun
tuarios hasta el aislamiento del Japn de casi todo contacto con el
mundo exterior entre 1630 y la venida del comodoro Perry en
1854, los gobernantes se esforzaron por reprimir cualesquiera in
flujos que pudiesen minar el orden vigente. Los mercaderes de
las ciudades, de quienes nos ocuparemos ins abajo, seran con el
tiempo una de las mximas fuentes de ruptura, y de inquietud
para los gobernantes.
Dentro de los grupos dirigentes, haba notables grados y dis
tinciones. E l emperador era una figura nebulosa y remota; no al
canz a convertir su prestigio en poder efectivo para otros
hasta tiempos muy avanzados. Las riendas de la autoridad esta
ban en manos del shogun, cabeza de un sistema que se pareca
mucho ms al absolutismo del Roi Soleil que no a las instituciones
feudales descentralizadas de la primitiva historia europea. Junto
con las diversas ramas de la familia Tokugawa y sus vasallos in
mediatos, el shogun posea entre un cuarto y un quinto de toda la
tierra labranta del pas. La mayor parte de sus recursos dimana
ban de esa fuente.4 Para administrar tales dominios, empleaba a
unos cuarenta intendentes con salarios regulares.5 Por tanto,
como en la Europa occidental contempornea, el feudalismo ja
pons contena una buena dosis de burocracia.
Conviene notar algunos aspectos del sistema de autoridad de
los Tokugawa. Primero, que represent una tentativa de sobre
poner cierta autoridad burocrtica central a un rgimen feudal
fragmentado en que importaba enfrentar a los grandes feudos
entre s. En segundo lugar, que esa fragmentacin nunca se eli
min del todo. Cuando, a mediados del siglo xix, el Estado de los
Tokugawa pas a tropezar con crecientes dificultades, algunas de
las ms profundas hendeduras verticales fueron las mismas que
las recubiertas por el sistema establecido en xoo.
Directamente debajo del sbdgtin en rango, vena el pequeo
cuerpo de los grandes seores o daimyd.6 En 16 14 , haba 194, y
slo 266 inmediatamente antes de la Restauracin de 1868. En
la ltima fecha, la produccin del mayor feudo estaba registrada
en 1.022.700 koku de arroz. Por trmino medio, era de unos
70.000 koku.'1
Debajo de los daimyd se hallaba el gran cuerpo de los samurai,
o militares, entre los que haba considerables diferencias en po
der y riqueza.8 En vsperas de la Restauracin, se estimaba que,
con sus familias, ascendan a unos 2.000.000 de personas, o sea a
sobre una dieciseisava parte de la poblacin total.9 Formalmente,
eran vasallos militares de los daimyd, de quienes reciban un esti
pendio anual en arroz. Al hacerles depender de estipendios, los
Tokugawa les desasentaron de sus bases autnomas de poder en
el campo, y as eliminaron de un golpe una de las mximas fuen
tes de inestabilidad poltica en la era precedente.10 A la vez, im
poniendo la paz, el Shogunato priv a los samurai de cualquier
funcin real en la sociedad japonesa y contribuy a la creacin de
un grupo los samurai empobrecidos que, a la larga, tendra
un papel decisivo en su derrocamiento.
Haca ya mucho que haban llegado a su fin los das en que el
soldado, en tiempo de paz, cultivaba su propia tierra. En 1587,
Hideyoshi, el gran general que ayud a fundar el rgimen de los
Tokugawa, haba decretado que todos los campesinos deban en
tregar sus armas. Esa medida tuvo por fin no slo eliminar el pe
ligro de un campesinado armado, sino asimismo acentuar la cla
ridad y estabilidad de las diferencias de clase." En lo sucesivo el
derecho a llevar espada pas a ser la mxima distincin entre un
samurai y un campesino rico."
Cuando no se hallaba en la corte del shdgun, el daimyd viva
rodeado de sus samurai en una poblacin con castillo. Algunas al
deas campesinas estaban a ms de veinte millas de la misma.'3 Ta
les plazas eran los centros locales a travs de los que las clases mi
litares sacaban del campesinado, en forma de contribuciones, el
excedente econmico que las sostena. Esencialmente, la admi
nistracin para recaudarlas constaba de dos clases de oficiales: el
personal de las oficinas centrales situadas en el castillo o en la po
blacin adyacente y los magistrados de distrito esparcidos por el
feudo.'* Cuando menos en tiempo de paz, el sistema funcionaba
con muy poco uso de la fuerza.
Dentro de los feudos, los grandes feudatarios ejercan el po
der a su albedro. N o podan, sin embargo, erigir nuevos casti
llos, acuar moneda, construir buques de guerra o concertar ma
trimonios sin la sancin del shgun. La continuidad de los feudos
como unidades distintas se manifiesta en el hecho de que todas
las diecisis grandes casas exteriores que existan en el ao
1664 siguieron rigiendo sus respectivos feudos hasta la abolicin
formal del feudalismo en 18 7 1. Cierto que, al principio, el shgun
intervino bastante a discrecin en los asuntos locales de los feu
dos, confiscando y transfiriendo territorios en gran escala. Pero,
a partir de la segunda mitad del siglo x v i i , habindose consolida
do el sistema y la posicin del shgun, su conducta se volvi ms
cauta, y las intervenciones en los asuntos internos de un feudo
mucho ms raras.'5 Tal fue, pues, a grandes rasgos, el rgimen es
tablecido por los Tbkugawa. En definitiva, un tipo de feudalismo
relativamente centralizado y estrechamente controlado, tanto,
que una obra publicada en 1900 lo califica de Estado policaco.'6
Aunque esa designacin no parezca muy apropiada hoy en da
despus de Hitler y Stalin, el sistema de los Tokugawa no fue, por
cierto, de los que ayudaron a desarrollar la teora y prctica de
una sociedad libre en el sentido de la moderna civilizacin occi
dental. El feudalismo japons anterior, asimismo, haba ya care
cido de rasgos que en el Occidente hicieron importantes contri
buciones a dicho desarrollo, En el vnculo feudal japons entre
seor y vasallo, el elemento contractual era muy dbil; los ele
mentos de lealtad y obligacin para con los superiores, en cam
bio, muy acusados.'? A la luz de los estudios occidentales, el vn
culo feudal japons parece ms primitivo y menos objetivo y
racional que el europeo. Descansaba ms en la costumbre no es
crita y la observancia ceremonial; tena el carcter de un paren
tesco ficticio, prctica muy extendida en la sociedad japonesa, y
no parta tanto como en Europa del contrato escrito u oral para
especificar los deberes y privilegios individuales.'8 Las tendencias
indgenas en ese sentido fueron vigorizadas por la importacin
de la filosofa confuciana, que casi lleg a adquirir el carcter de
una religin establecida.
Cuando, en 1854, se presentaron los barcos del comodoro
Perry, el sistema de los Tokugawa haba ya decado en gran ma
nera. La declinacin del antiguo orden, junto con los intentos de
preservar los privilegios de la lite agraria, haba ya dado origen a
algunas de las fuerzas sociales que culminaran en el rgimen que
dej caer las fatdicas bombas sobre Pearl Harbor en 19 4 1.
Los factores que produjeron tal decadencia y renacimiento
fueron muchos y muy complejos. Su naturaleza especfica e im
portancia relativa tardarn an, probablemente, en dejar de ser
materia de discusin entre especialistas. En orden a nuestros pro
psitos, sin embargo, quiz no sea demasiado engaoso decir que
en sustancia consisten en dos: paz y lujo. La paz permiti que sur
giese un inodo de vivir comercial no slo en las ciudades, sino
tambin en el campo. Aunque sometidos a estrecha vigilancia, los
influjos comerciales erosionaron no poco del edificio feudal. Si el
sistema de los Tokugawa da la impresin al historiador compara-
tista de hallarse en algn punto entre la burocracia agraria cen
tralizada de la China y el feudalismo mucho ms suelto de la Eu
ropa medieval, otro tanto sucede con la capacidad de la sociedad
japonesa en los siglos xvm y xix para contener los efectos diviso
res y destructivos del comercio.
En buena parte, la paz y el lujo emanaban del centro del rgi
men. As como Luis X IV compeli a sus nobles a residir en Ver-
salles, de la misma manera el shgun exigi a los daimyo que pasa
ran determinados perodos de tiempo en la capital, Edo.'9 Los
efectos, hasta cierto punto, fueron similares. Al fomentar distintas
formas de suntuosidad, el shgun debilit la posicin de sus nobles
y, a la vez, ech una mano a las clases mercantiles de las ciudades.
La doble residencia, en el feudo y en Edo, aument los gastos
de los daimyo. Para su establecimiento en la capital y los costes de
trasladarse a ella con un amplio squito, haban de pagar en mo
neda metlica, que no tenan derecho a acuar. Tales expensas
gravitaron onerosamente sobre las finanzas de muchos feudos.
Por lo general, los daimyo tuvieron que llevar al mercado sus ex
cedentes de arroz y otros productos locales, valindose de los ser
vicios del comerciante.20 A menudo el aristcrata feudal pas a
depender del comerciante en el crdito, mientras que se, por
otro lado, dependa del daimy en la proteccin poltica.
La posicin econmica del samurai, dependiente del daimyo,
parece que se deterior asimismo bajo los Tbkugawa, en particu
.
lar desde el siglo x v ii i Los datos al respecto, con todo, no son
conclusivos. Una de las medidas con que los daimyo trataron de
hacer frente a sus gastos fue rebajar los estipendios de sus samu
rai.11 Asegurados por la paz y autoridad del shgun, los daimyo ya
no necesitaban confiar tanto en sus vasallos y podan permitirse
imponerles tal sacrificio.
Cualquiera que fuese la situacin econmica de los samurai,
no cabe duda que su rango en la sociedad japonesa fue deterio
rndose. Para un samurai, los ingresos en arroz no eran ms que
la base material para una vida de guerrero. En la paz impuesta
por los Tokugawa, el guerrero ya no tena ninguna funcin social
manifiestamente importante que cumplir. A la vez, otras formas
de prestigio, basadas en la riqueza de los comerciantes, pasaron
a competir ms y ms con las virtudes marciales. La tica tradi
cional fue descomponindose, aunque ninguna tica nueva vino
a sustituirla. Empezaron ya a aparecer signos de esos cambios a
principios del siglo xvm.
La prdida de su funcin como guerreros y las agresiones del
comercio dieron al traste con la lealtad de muchos samurai, cosa
que les hizo andar a la deriva, lo mismo en un sentido psicolgi
co que literal. Aun cuando se vea una exageracin literaria en este
aserto de un autor de principios del siglo xix: los samurai odian
a sus seores como a sus peores enemigos a causa de su procli
vidad a rebajarles los estipendios, podemos estar ciertos de que se
resintieron no poco de tales reducciones.11 Para poner las cosas
aun ms cuesta arriba, los samurai tenan prohibido dedicarse a
cualquier forma de comercio. Si bien muchos incumplan la pro
hibicin a fin de buscarse la vida, difcilmente poda ello contri
buir, ganasen el dinero que ganasen, a que sintieran seguridad en
s mismos como samurai.1}
As que muchos samurai cortaron sus vnculos y pasaron en
rmiin, individuos errticos sin seor, prontos a cualquier empresa
violenta. Ese grupo contribuy a la turbulencia del ltimo pero
do del rgimen de los Tbkugawa. Chshu, el feudo que tuvo un pa-
pe decisivo en la Restauracin Imperial de 1868, fue un buen re
fugio para los rnin.14 El afn de deshacerse de los brbaros oc
cidentales ejerci un fuerte atractivo sobre ellos. Muchos se opo
nan a la apertura de nuevos puertos, porque la expulsin de los
brbaros sera entonces imposible... Tendramos que doblar el
pliegue izquierdo sobre el derecho, ponernos a escribir de un
lado a otro de la pgina, y usar su hediondo calendario.25 Los es
tratos inferiores de los samurai vinieron, pues, a constituir una in
estable fuente de violencia, una lumpen-aristocracia, disponible
para los ms diversos intentos reaccionarios, aunque no para una
revolucin del tipo ingls o francs. En algunos de los conflictos
militares cruciales que precedieron y siguieron a la Restauracin
Imperial, estuvieron alineados ms o menos por igual en ambos
bandos.26 Sin la amenaza extranjera y la gran destreza poltica de
los de arriba, esa fuerza potencialmente explosiva, resultado de
cmo y cunto la pax Tokugawa haba alterado la posicin de la
clase militar, quiz hubiera desgarrado la sociedad japonesa por
sus costuras y promovido un retorno a la anarqua feudal.
Los comerciantes (chonin) fueron la causa inmediata, si no la
ltima, de dicha corrosin del antiguo orden. Su papel en la so
ciedad japonesa presenta muchas similitudes con el de los judos
en la Europa de la Baja Edad Media, particularmente en Espaa.
En trminos muy generales, podemos caracterizar la relacin en
tre la aristocracia militar y los comerciantes calificndola de anta
gonismo simbitico. E l daimy o samurai dependa del comercian
te para convertir el arroz y otros frutos producidos por los
campesinos en dinero efectivo; tambin porque le provea de mu
chas de las cosas esenciales y de la mayor parte de las comodida
des para su estilo de vida aristocrtico. El comerciante, a su vez,
dependa de la aristocracia militar por su necesidad de proteccin
y tolerancia poltica para dedicarse al trfico, un modo de vivir de
gradante y parastico segn el cdigo de valores del militar. Aun
no deshacindose en lo ms mnimo de las restricciones feudales,
cosa que ni siquiera intentaron, los comerciantes fueron mejoran
do su posicin en esa interdependencia, hasta el punto de que ha
cia el final del perodo haban pasado a ser la parte dominante.
Una de las derivaciones fue que las rgidas barreras entre las
clases, de lo que dependa en alto grado la estabilidad del sistema
de los Tokugawa, dieran claros indicios de estar cediendo. Los sa
murai se volvan comerciantes y viceversa. Ignoramos si esa ten
dencia se acentu o no a lo largo del perodo, aunque, por razo
nes de orden general, parece probable que lo hiciese.27 A princi
pios del siglo xix, de un grupo de 250 familias de comerciantes,
48, o sea casi una de cada cinco, tenan antepasados samurai. A ve
ces samurai empobrecidos desheredaban al hijo mayor y adopta
ban como heredero al de un comerciante rico. Si bien a principios
del siglo xviii el sbogun Yoshimune prohibi la venta del estado de
samurai, la prohibicin vino a parar pronto en letra muerta.28
Slo a principios del siglo xvm comprendieron los estratos
rectores feudales que los comerciantes representaban una ame
naza para su poder. Para entonces era demasiado tarde, pese a
que el avance econmico de los comerciantes haba ya gastado en
gran parte las fuerzas.29 A decir verdad, escritos recientes sugie
ren que aqullos habran podido contener la amenaza y mante
ner alguna forma de equilibrio, si bien bastante distinta de la es
tablecida en la primera fase de los Tokugawa, por considerable
tiempo, de no haber hecho su ominosa aparicin en la escena ja
ponesa los buques de guerra occidentales.30 En todo caso, la aris
tocracia feudal dispona de cierto nmero de armas que poda
utilizar y utiliz contra los comerciantes: confiscaciones exabrup
to, prstamos forzosos (que se hicieron ms y ms frecuentes ha
cia el trmino del rgimen de los Tokugawa), y negarsq a pagar
las deudas. El efecto de tales medidas, en particular las confisca
ciones, no fue otro que la mayor renuencia de los comerciantes a
conceder prstamos en el perodo final de la era. 1 Como la aris
tocracia, aunque no toda, dependa fuertemente de los mismos,
result imposible aplastar a los comerciantes.
E l que de vez en cuando muchos comerciantes tuvieran en
sus manos a sectores de la nobleza produjo comprensible resen
timiento entre los ltimos y otros sectores con voz de la sociedad
japonesa. De una manera que recuerda las ideas fisiocrticas que
privaban en Europa por la misma poca y, ms para ac, el anti
semitismo, algunos pensadores japoneses sostenan que los ni
cos miembros tiles de la sociedad eran los nobles y los campesi
nos. Los comerciantes, en cambio, se aplican a una ocupacin
insignificante... [y] no debera ser materia de preocupacin para
el gobierno si se arruinan.32 Como ya se ha indicado, el gobier
no del sbogun intent poner en prctica de vez en cuando tales
ideas, o similares. En ese choque entre una decadente aristocra
cia militar e intereses mercantiles en aumento, podemos advertir
los albores de la actitud anticapitalista que tanto relieve iba a te
ner en la variante japonesa del fascismo.
Aunque el conflicto entre la aristocracia feudal y los comer
ciantes constituye un antecedente muy significativo para ulterio
res fenmenos, sera gravemente engaoso reducirlo todo a ese
solo aspecto. A diferencia de la Europa occidental, el Japn no
conoci el desarrollo de ciudades autnomas con cartas de privi
legio que expresaran en trminos concretos su independencia
poltica y legal de la autoridad feudal inmediata. Cierto que, en
las fases iniciales del rgimen de los Tokugawa, se dieron algunos
arranques prometedores en esa direccin. Pero, en cuanto el r
gimen se consolid en una forma de feudalismo centralizado, los
ataj. Esa refeudalizacin, como se designa a veces el proceso,
impuso estrictas limitaciones a los comerciantes, encajados acu-
ciosamen en el orden feudal, donde el gobierno esperaba que
ya no podran hacer ningn dao.33 Tambin tuvo por efecto li
mitar la iniciativa de los comerciantes el cerramiento del pas en
virtud de los edictos de 16 3 3 -16 4 1, sobre todo porque les quit
el estmulo de los contactos y competencia con el extranjero.34
Como hemos apuntado arriba, el impulso hacia el desarrollo
mercantil haba ya gastado muchas de sus fuerzas al cabo de unos
cien aos de haberse impuesto la pax Tokugawa. Con posteriori
dad, hubo cierta tendencia a posarse y gozar de los frutos del ne
gocio, as como a atenerse a los mtodos empresariales probados.
Dados nuestros propsitos, no necesitamos aqu detallar el
mecanismo de los controles polticos sobre los comerciantes esta
blecidos por los Tokugawa. Baste decir que fueron bastante efecti
vos, particularmente en el perodo inicial, y que, en consecuencia,
la ascensin de los comerciantes al poder econmico fue casi un
movimiento clandestino.35 Tales controles polticos hicieron del
comerciante una figura subalterna dentro de la sociedad japonesa,
aun cuando a veces su ira pudiese hacer temblar a un daimyd.
Hubo, por supuesto, notables diferencias. Los comerciantes
de Osaka estaban menos sujetos que los de la capital, Edo.36Y, en
el perodo final de la era, los comerciantes de provincias se mos
traron menos dependientes de las conexiones feudales en sus g
neros y ventas que los ms antiguos monopolistas urbanos.37
Tambin es verdad que, tanto en algunas artes como en las
diversiones ms livianas, los comerciantes desarrollaron ciertos
gustos distintivos que recuerdan los aspectos pre-puritanos de la
cultura mercantil en Occidente. Pero la japonesa, que alcanz el
colmo de su florecimiento a principios del siglo xvm , no repre
sent de hecho ninguna amenaza para el sistema de los Tokuga-
wa.3 Esencialmente, tal libertinaje tolerado, por la mayor parte
circunscrito a un barrio concreto de la capital, sirvi de vlvula
de escape. Si acaso, antes contribuy a conservar el anden rgime
que a destruirlo.39
Por todas esas razones, los comerciantes de la era tokugawa
no hicieron sino amerarse de la tica feudal. Nunca llegaron a
desarrollar ningn principio intelectual que oponerle. E. Her-
bert Norman escrut escritos japoneses de muy diversos tipos
para descubrir si algn autor se haba aventurado a expresar una
crtica fundada y penetrante de los aspectos ms opresivos del
feudalismo japons, su rigidez social, su oscurantismo intelec
tual, su esterilidad escolstica, su adulteracin de los valores hu
manos, y su cerril actitud respecto al mundo exterior.40Aunque
en determinadas crnicas y escritos literarios vino a hallar ciertos
nmeros de manifestaciones sueltas de disgusto por las cruelda
des de la opresin feudal, no dio con ningn pensador influyente
que efectuase un ataque frontal contra el sistema en conjunto.41
El que la clase mercantil japonesa no desarrollara principios inte
lectuales crticos comparables a los que la misma clase elabor en
el Occidente no puede explicarse, a mi juicio, por factores psico
lgicos o por alguna virtud peculiar del sistema de valores japo
ns.41 Tales explicaciones equivalen en el plano lgico a aquella
tan famosa de que los efectos del opio se deben a sus propiedades
dormitivas. Desatienden la cuestin fundamental: por qu
prevaleci aquella actitud especfica cuando y donde lo hizo? La
respuesta es histrica: las condiciones en que la clase mercantil
japonesa se desarroll del siglo xvn en adelante. E l aislamiento
del pas, la relacin simbitica entre el militar y el comerciante y
la prolongada dominacin poltica del militar, me parece que de
beran constituir los elementos esenciales para cualquier explica
cin del horizonte limitado de los comerciantes.
Buena parte de la riqueza que aflua a las arcas de los comer
ciantes era extrada originariamente de los campesinos por la aris
tocracia militar. Ms abajo tendremos que debatir con algn de
talle los factores que impidieron a los campesinos japoneses con
vertirse en una fuerza revolucionaria a la escala de los rusos y chi
nos. Aqu, por el momento, nos limitaremos a considerar la
cuestin campesina desde el ngulo de cmo la vean las clases
dominantes y de cmo incida en sus intereses.
Con sus prestaciones, pues, la masa campesina sustentaba al
resto de la poblacin, como suele ocurrir en cualquier Estado
agrario. Crculos que llevaban la voz dentro de la aristocracia mi
litar se apoyaron en ese hecho para afirmar que el campesino era
el fundamento de una sociedad sana entendiendo por sana,
desde luego, una sociedad en que los samurai predominasen. Re
trica caracterstica de las aristocracias agrarias amenazadas por
intereses comerciales. La admiracin por el campesinado signifi
caba una crtica indirecta a la clase mercantil. E l cnico pareado:
Los campesinos son como las semillas de ssamo; cuanto ms
los estrujas, ms salen describe mejor las verdaderas relaciones
del samurai con el campesinado.43 Segn observa secamente sir
George Sansom, los Tokugawa tuvieron en gran estima la agri
cultura, pero en muy poca a los agricultores.
En los primeros aos de la dcada 1860-1870, la cuestin cam
pesina vino a entrelazarse con el problema de crear un ejrcito
moderno. La solucin que se diera a se afectaba no slo a la sub
sistencia del Japn como un Estado soberano, sino al mismo ca
rcter de la sociedad. En sustancia, el gobierno tena que decidir
si armar o no al campesino a fin de defender al Japn contra el
enemigo extranjero. En 1863, sonde a sus ms altos oficiales ad
ministrativos sobre la prudencia de tal paso. Los pasajes ms re
veladores de las respuestas, seleccionados por un autor moderno,
reflejan dos grandes aprensiones: que, en los feudos, los daimyo
podran volver aquellas fuerzas contra el gobierno de los Toku
gawa, y que los propios campesinos podran ser una fuente de pe
ligro para el orden establecido.44 Ambos temores se demostraron
fundados.
E l dominio de las autoridades sobre los campesinos era ms
dbil en las zonas directamente controladas por el shogun que en
algunos feudos exteriores, sobre todo en Chshu. Los territorios
estrictos de los Tbkugawa incluan las urbes de Edo y Osaka, de
donde irradiaban influjos comerciales. Los dirigentes de Chs-
hu, gracias a un hbil sistema presupuestario y tributario, logra
ron conservar su independencia financiera y evitar caer en ma
nos de los prestamistas y comerciantes de Osaka. En parte por
esa razn, la base campesina y los vnculos feudales tradicionales
se mantuvieron en Chshu relativamente slidos.45 Aunque ya
haban estallado en l revueltas campesinas bastante serias mu
cho antes (en los aos 18 3 1-18 3 6 ), slo en 1864, cuando buques
de guerra extranjeros bombardearon fuertes de Chshu, se con
vencieron importantes crculos del feudo de la necesidad de una
reforma segn patrones occidentales y sustentaron que incluso
deba armarse a los campesinos. Con la formacin en Chshu de
tales unidades, las fuerzas pro-emperador ganaron una impor
tante base de poder.46
En otras partes del pas, los campesinos aportaron al movi
miento de la Restauracin un componente antifeudal y hasta li
geramente revolucionario. Los ltimos aos de la era tokugawa
se caracterizaron por numerosos estallidos de violencia campesi
na con notables elementos antifeudales. Aun cuando al parecer
no tenan objetivos polticos demasiado claros, no dejaban de ser
una amenaza para los gobernantes. Una detallada monografa so
bre los alzamientos campesinos da razn de unos mil para la to
talidad del perodo, la mayora de los cuales contrapusieron de un
modo directo a los campesinos con la clase dirigente que los con
trolaba. Incluye una tabla de su frecuencia que muestra un fuerte
incremento para los ltimos cien aos de la poca, ms exacta
mente de 1772 a 1867.47 Los ejrcitos imperiales recibieron a ve
ces ayuda de alzamientos campesinos en los choques militares
que acompaaron la Restauracin. En la provincia de Echigo,
por ejemplo, 60.000 campesinos armados bloquearon al coman
dante de las fuerzas tokugawa de la regin. A la par, en otras zo
nas, los comandantes de las fuerzas imperiales explotaron los sen
timientos antifeudales por mtodos que recuerdan la guerra
poltica contempornea. As el Pacificador y Comandante en
Jefe del losan do fij carteles en sitios visibles y distribuy ma
nifiestos dirigidos a los campesinos y comerciantes de aquellas al
deas invitndoles a presentarse en los cuarteles generales del ejr
cito imperial para exponer cargos de tirana y crueldad contra los
antiguos administradores tokugawa. Exhortaban expresamente a
los ms pobres, hurfanos, viudas, y a los que haban sido perse
guidos por las autoridades feudales. Prometan una audiencia
atenta y comprensiva a todas las quejas, y afirmaban adems que
se hara justicia contra los oficiales culpables.48
Claro est que el hilo medianamente revolucionario no fue la
nica contribucin campesina. En la contienda en torno a la Res
tauracin, los campesinos combatieron en uno y otro bando, por
muy diversos motivos. Como veremos ms adelante, la causa res-
tauracionista englob tambin un considerable componente re
accionario, no slo entre los campesinos sino asimismo entre
otros partidarios del emperador que miraban hacia un genuino y
mtico pasado feudal. Es el entretejimiento de ambos hilos lo que
da a la Restauracin meiji su carcter proteico y, por lo que res
pecta a las consecuencias inmediatas, algo indeterminado.
De lo dicho hasta aqu, el lector ya habr colegido que la Res
tauracin no fue en absoluto pura lucha de clases ni, ciertamen
te, una revolucin burguesa, como han sostenido algunos autores
japonese^, si bien, que yo sepa, ninguno occidental. En varios de
sus aspectos decisivos, fue un trasnochado conflicto feudal entre
la autoridad central y los feudos.49 Y los feudos que dirigieron la
ofensiva contra el shdgun, no slo Chshu, sino tambin Satsuma
la Prusia del Japn, de la que sabemos bastante poco , eran
las zonas donde la sociedad agraria tradicional y las lealtades feu
dales se haban mantenido relativamente ms fuertes.50
En marcado contraste con algunos de los principales feudos,
las finanzas de los Tokugawa fueron debilitndose cada vez ms a
fines del perodo, lo cual, a juicio de diversos historiadores, con
tribuy a la cada del shogunato. Pero, como sucede por lo regular
en cualquier anden rgime, las dificultades financieras no eran
ms que sntomas de causas ms hondas. El peligro exterior agu
dizaba de da en da la necesidad de mayores ingresos y de un
ejrcito que, aunque no a los dirigentes de Chshu, pareca una
amenaza a los Tokugawa. Con todo, no se poda agobiar dema
siado al comerciante sin matar la gallina de los huevos de oro. Y
la nica otra fuente de rentas posibles, el campesino, vena mos
trando cada vez ms malestar por las cargas ya existentes.
Aunque dichas grietas y contraposiciones dieron pie a la Res
tauracin, en los acontecimientos que condujeron a ella, de hacia
1860 en adelante, salieron muy poco a la luz. La perpetua ame
naza de una intervencin armada extranjera contribuy a hacer
de la Restauracin un acto simblico que podan apoyar muchos
grupos por una gran variedad de razones contradictorias. De por
s, la Restauracin no fue demasiado decisiva, y sus consecuencias
para el futuro de la sociedad japonesa no trascendieron hasta pa
sados algunos aos. Las luchas que la acompaaron tuvieron muy
poco de conflictos programticos entre grupos con intereses cla
ramente definidos. De ah que a un occidental la historia de esos
aos no le parezca ms que una confundidora telaraa de intri
gas, embrolladsima y sin objeto. Y ello, creo yo, se debe justa
mente a que, dentro de la clase rectora, los principales actores es
taban en general de acuerdo sobre lo que queran: la expulsin de
los extranjeros y trastornar lo menos posible el statu quo. Segn
una obra muy acreditada,5 hasta el ltimo momento el empera
dor quiso actuar a travs del shogunato contra los elementos ex
tremistas y alborotadores en una palabra, contra cuanto
oliese a cambio revolucionario.
En el fondo, pues, la cosa vino a consistir en esto: quin ha
ba de ponerle el cascabel al gato? Buena parte de la rivalidad se
centr en quin podra obtener el crdito necesario para tan
arriesgada accin si es que poda llevarse a cabo. En esa pugna,
el shogunato tuvo la tremenda desventaja de llevar a cuestas la res
ponsabilidad poltica. Siempre que dejaba de cumplir una pro
mesa que, probablemente, poda cumplir, como la de expulsar a
los brbaros en determinado plazo de tiempo, se evidenciaba su
incapacidad. Los adversarios del shgun, por otro lado, jugaron la
carta de adherirse a una figura que estaba por encima de la po
ltica. Los inconvenientes de correr con la responsabilidad pol
tica en una situacin imposible contribuyeron no poco, al menos
tanto como cualquier otro factor, a la derrota final del shogunJ2
Llegados aqu, quiz sea til valorar las causas de la Restaura
cin en trminos ms generales. La bsica, a mi juicio, fue la ero
sin parcial del edificio feudal por el avance del comercio, debido
a su vez al establecimiento del orden pblico. Junto con la intru
sin extranjera, cre problemas que era preciso solucionar, y la
Restauracin fue un paso importante para conseguirlo. Los as
pectos polticos reaccionarios de la solucin son en gran parte ex
plicables por los grupos que el movimiento imperial atrajo. Uno
de ellos fue un sector de la nobleza cortesana. Otro estuvo inte
grado por los lderes desafectos de algunos feudos donde los lazos
feudales parece que se mantenan particularmente fuertes. Los sa
murai, desafectos a su seor pero en absoluto a la sociedad feudal
en s misma, contribuyeron tambin de un modo notable a la cau
sa restauracionista. Entre los elementos mercantiles, los comer
ciantes conservadores y de mtodos tradicionales eran hostiles a la
idea de abrir el pas, porque ello acrecentara la competencia. Por
lo general los comerciantes no tomaron parte activa en el conflic
to mismo, aunque los intereses de los Mitsui estuvieron de por
medio en ambos bandos.53 Slo entre los campesinos, y no, por
cierto, universalmente, puede uno hallar signos de oposicin a las
instituciones feudales. En lo doctrinal, la Restauracin se hizo
bajo la bandera del simbolismo tradicional, por la mayor parte
confuciano. Segn hemos visto, el antiguo orden no tuvo que en
frentarse con ningn reto intelectual directo, y quien menos pro
blemas le cre en ese sentido fueron los intereses comerciales.
A vista de los grupos que apoyaron la Restauracin, lo que
sorprende no es que el nuevo gobierno hiciera tan poco, sino que
hiciera tanto. Segn veremos en breve, el gobierno meiji (1868-
19 12), como suele designarse el nuevo rgimen, tom muchas e
importantes medidas tendentes a remodelar el Japn a imagen de
las sociedades industriales modernas. Qu movi a aquella revo
lucin en gran parte feudal a seguir un programa con diversidad
de aspectos indudablemente progresistas? Las razones no son di
fciles de discernir, y las han invocado muchos historiadores del
Japn. Hubo cierto cambio en el carcter de la clase rectora, aun
que eso no representa probablemente ms que un factor subal
terno. Como las lneas de fractura de la sociedad japonesa no fue
ron tan slo horizontales, sino asimismo verticales, permitieron a
un sector de la clase dirigente desgajarse del sistema de los Tolcu-
gawa e impulsar una revolucin desde arriba. A ese respecto, la
amenaza extranjera fue decisiva. Bajo su presin unificadora, el
nuevo gobierno actu de tal manera, que preserv los privilegios
de un pequeo sector de la lite, depar oportunidades a otros
sectores, y asegur la supervivencia nacional.
A partir de 1868, los nuevos gobernantes del Japn, de los que
no pocos procedan de la masa de samurai que haban ido quedn
dose atrs bajo el antiguo rgimen, afrontaron dos problemas de
primera magnitud. Uno, dar cabo a la forja de un Estado centra
lizado moderno. El otro, crear una economa industrial moderna.
Solucionarlos era indispensable para que el Japn subsistiese
como Estado independiente. A la vez implicaba el desmantela-
miento de una sociedad feudal y la ereccin en su lugar de una
sociedad moderna.
As aparece cuando menos la cuestin a ojos del historiador
social de hoy en da, con las ventajas y desventajas de un enfoque
retrospectivo. Para los contemporneos, la cosa deba de ser bien
distinta. Muchos se haban unido al movimiento en pro de Res
taurar al Emperador Expulsar a los Brbaros confiando en
que traera una nueva y mejor versin del feudalismo. Nuestra
formulacin es demasiado abstracta y demasiado concreta a la
vez. Demasiado abstracta porque, de un modo general, quienes
sostuvieron la Restauracin y los primeros aos de los Meiji no
ambicionaban simplemente un Estado moderno, cualquiera que
fuese, sino uno que conservara lo ms posible las ventajas de que
la clase dirigente haba disfrutado en el anden rgime, recortn
dolas slo lo imprescindible (que en la prctica result ser mu
cho) para asegurar el Estado, necesidad vital, pues si no lo perde
ran todo. Demasiado concreta porque sugiere un programa de
modernizacin expreso y homogneo, cuando, ciertamente, los
lderes iniciales del perodo meiji no fueron tericos sociales doc
trinarios catapultados, como los marxistas rusos, a la arena de la
responsabilidad poltica. Con todo, si no se pierden de vista esas
restricciones, dicha nocin de la tarea que los dirigentes meiji te
nan que cumplir ayudar a valorar importantes hechos del per
odo, as como sus consecuencias e interrelaciones.
Un primer paso muy importante hacia la creacin de un go
bierno central efectivo se dio en marzo de 1869, cuando los gran
des feudos occidentales de Chshu, Satsuma, Hizen y Toza ofre
cieron voluntariamente sus territorios al trono, a la vez que
declaraban: Debe existir un solo cuerpo gobernante central y una
sola autoridad universal, que deben ser conservados intactos. El
momento en que ello sucedi era, a buen seguro, crtico. N o cabe
duda que la Restauracin hubiese podido quedar limitada a una
simple redistribucin del poder dentro del sistema feudal.
Por qu, pues, aquellos feudos preeminentes dieron tal paso?
Puede que influyeran la magnanimidad y la clarividencia, como
algunos historiadores proclaman, aunque por mi parte soy muy
escptico acerca de su importancia. Mucho ms debi de contar
el que, tras largas negociaciones previas, se permitiese al daimyo
retener la mitad de sus rentas solucin, sin embargo, que no
sera la definitiva.54 Una consideracin an ms importante fue el
temor de los feudos a que, de no adoptar dicho acuerdo conjunto,
uno de los grupos dirigentes regionales poda seguir las huellas de
los Tokugawa. Satsuina mismo no dejaba de alimentar tales ambi
ciones.55 En otras palabras: la rivalidad entre los aspirantes al po
der reforz la autoridad central, hasta entonces bastante dbil.
Por el momento, el gobierno no estaba en condiciones de po
ner a prueba sus nuevos poderes, y sigui sirvindose de los anti
guos mandos feudales, ahora como legados imperiales con el t
tulo de gobernadores. Slo dos aos ms tarde, en agosto de
18 7 1, dio el paso definitivo de anunciar por un breve decreto que
los dominios feudales iban a convertirse en unidades de adminis
tracin local (prefecturas) bajo el gobierno central. Poco des
pus, orden a todos los antiguos daimyo que abandonaran sus es
tados y se' establecieran con sus familias en la capital, maniobra
que recuerda los mtodos de los Tokugawa. De hecho, hay ah
algo ms que una semejanza fortuita.56 Los Tbkugawa, con su vic
toria de ioo, haban puesto los cimientos de un Estado centrali
zado moderno. Los Meiji consumaron el proceso.
Al mismo tiempo que iba asentndose polticamente, el go
bierno adopt una serie de medidas cuyos efectos no se dejaran
ver de lleno hasta ms tarde. Su fin general era desatar las trabas
feudales al libre movimiento de las personas y bienes, es decir im
pulsar el desarrollo segn pautas capitalistas. En 1869, el gobier
no declar la igualdad ante la ley de todas las clases sociales, abo
li las barreras locales al comercio y las comunicaciones y
permiti la libertad de cultivo y que los individuos adquiriesen
derechos de propiedad sobre tierras.57 Aunque la tierra haba ya
empezado a librarse de las cadenas feudales bajo los Tokugawa,
ahora pudo tomar el carcter de una mercanca comprable y ven
dible como cualquier otra, lo cual, segn veremos, tuvo impor
tantes consecuencias para el resto de la sociedad.
Para llevar a cabo todas esas transformaciones pacficamente,
y no por una revolucin popular sino desde arriba, era preciso
que los elementos clave del antiguo orden recibiesen, cuando me
nos, una compensacin razonable. En 1869, el gobierno haba ga
rantizado a los daimyo la mitad de sus ingresos a cambio de la re
nuncia a sus feudos. Tal generosidad no poda mantenerse. Pero
la libertad del gobierno para maniobrar era reducida. En 18 7 1, el
intento de revisar los pactos de un modo que diese lugar al au
mento de los ingresos adicionales fracas. En 1876, el gobierno
crey necesario imponer una reduccin compulsiva de las rentas
que perciban los daimy y los estipendios de los samurai. Si bien
se dispens un trato bastante favorable a todos los daimy, salvo a
los menos importantes, los jefecillos feudales inferiores y la ma
yora de los samurai quedaron muy malparados.5 En definitiva,
pues, el nuevo gobierno recompens con franca mano a unos po
cos adeptos indispensables. Por otro lado, estim que era preciso
desentenderse de los samurai descontentos, una de las fuentes ca
pitales de la energa que haba derribado el antiguo orden.
La reduccin de los estipendios pagados a los samurai fue
simplemente el final de un largo camino. Los Meiji no hicieron
ms que dar cabo al proceso de destruccin de los samurai que,
segn hemos visto, estaba ya bien en marcha durante el perodo
de los Tolcugawa. La modernizacin japonesa no entra la li
quidacin revolucionaria de ningn sector de la clase dirigente.
En lugar de ello, hubo un dilatado proceso de eutanasia a lo lar
go de tres siglos. E l estado social de los samurai caduc casi por
entero al promulgarse la igualdad ante la ley, aunque se les con
cediese la huera prerrogativa de ser conocidos por sbizoku, o an
tiguos samurai, designacin que no importaba ni derechos ni
exenciones. Como guerreros, haban ya perdido la mayor parte
de su funcin con la pax tokugawa. El establecimiento del servicio
militar obligatorio en 1873 elimin prcticamente todas las dis
tinciones que an les quedaran a ese respecto. Por ltimo, la per
misin de derechos de propiedad sobre tierras, como observa
Sansorn, hiri en lo vivo la eminencia y el privilegio feudales,
toda vez que la sociedad feudal se basaba en el cultivo de la tierra
por el campesino y su posesin por el seor.59
N o cabe duda que los samurai, al apoyar la Restauracin, ha
ban esperado de ella otros resultados. Muchsimos de los que to
maron parte en el derribo de los Tbkugawa lo hicieron, proba
blemente, antes con el designio de reformar el sistema feudal en
un sentido favorable a sus intereses que de destruirlo.60 Nada tie
ne, pues, de extrao que las fuerzas feudales se rebelaran y ataca
ran el nuevo rgimen cuando qued claro el significado de sus
medidas. La Rebelin de Satsuma en 1877 f116 Ia dirima convul
sin sangrienta del antiguo orden. Como parte de su espasmo fi
nal, de hecho como producto directo del feudalismo expirante,
apareci el primer movimiento liberal organizado del Japn.
Los auspicios apenas si hubieran podido ser menos prsperos.6'
Una vez reprimida la Rebelin de Satsuma, el gobierno meiji
qued firmemente asentado. En el espacio de nueve aos, haba
logrado desmantelar el aparato feudal y reemplazarlo por muchos
de los elementos que constituyen el entramado bsico de la socie
dad moderna. Fue, en verdad, una revolucin desde arriba, y
efectuada con una cantidad relativamente pequea de violencia
en comparacin con las revoluciones izquierdistas de Francia en
el siglo xviii y de Rusia y la China en el xx. Por cualquier lado que
se mire, ello representa una obra bien notable para un gobierno
que tena que andar con pies de plomo entre las rivalidades de los
grandes feudos, que hasta 1873 careci de ejrcito propio y, como
nota Sansom, necesariamente mucho ms preocupado por salvar
la vida que por examinar su anatoma poltica y social.
Contribuyeron al xito de los meiji varios factores. Los nue
vos gobernantes supieron darse buena mano para salvarse. Segn
hemos visto, hicieron pronto grandes concesiones materiales a
los daimy, y no se arriesgaron a enemistarse con los samurai has
ta ms tarde. Por lo que respecta a la reduccin de los estipendios
de los samurai, es difcil ver cm o hubieran podido obrar de otro
modo dados sus recursos en aquellos momentos. Y se abstuvie
ron de enzarzarse prematuramente en una guerra exterior. A un
nivel ms profundo de la causalidad histrica, el rgimen de los
lkugawa ya haba minado el predominio del militar y prepara
do el camino para un Estado centralizado, sin engendrar ningn
potencial revolucionario amenazador. El rgimen de los Meiji
fue, pues, una continuacin de tendencias previas y, como mos
trar el resto de nuestra exposicin, dej en pie gran parte de la
estructura original. Por ltimo, la institucin imperial, como han
subrayado muchos historiadores del Japn, proporcion un vn
culo a las fuerzas fundamentalmente conservadoras y una arma
dura de continuidad legtima dentro de la que fue posible practi
car algunas reformas necesarias.
Antes de llevar ms adelante el anlisis, podemos detenernos
brevemente a reconsiderar la sugerencia con que empez este ca-
pirulo, a saber que el feudalismo constituye la clave para los desti
nos divergentes del Japn, Rusia y la China en la poca moderna.
A estas alturas, quiz vemos ya con claridad que las diferencias en
la estructura social interna constituyen nada ms una variable ma
yor, si bien en extremo importante. Hubo tambin diferencias en
el tiempo y otras circunstancias externas en que las instituciones
premodernas entraron en crisis y se adaptaron a la era moderna.
Para el Japn, el advenimiento del Occidente fue cosa relati
vamente sbita. La superioridad de las armas y tecnologa occi
dentales se revel con gran rapidez a muchos dirigentes japone
ses. La inquietud por la supervivencia nacional y la necesidad de
tomar medidas para defenderla activaron su marcha hacia la van
guardia con dramtica urgencia. La China, a la que limitaremos
estas observaciones comparativas preliminares a fin de simplifi
carlas, pareca al principio superior a Occidente. Por largo tiem
po sus rectores pudieron tratar a los representantes de la civiliza
cin occidental con una mezcla de corts curiosidad y desdn. En
parte por ello, los occidentales terminaron por poseer en la Chi
na una considerable base territorial. La insuficiencia del sistema
imperial no se manifest sino gradualmente. En algunos mo
mentos cruciales, como en el caso de la Rebelin Taiping, Occi
dente opt por apoyar a la dinasta manch contra enemigos in
ternos, factor que an retard ms cualquier despertar de los
gobernantes a los peligros que les amenazaban. Cuando crculos
importantes vinieron a hacerse pleno cargo de los mismos, diga
mos por la poca de la Rebelin Boxer, el proceso de la decaden
cia dinstica haba ido ya demasiado lejos para ser parado.
Para estar en condiciones de resolver los problemas exteriores
e interiores que afront en la ltima parte del siglo xix, la buro
cracia china hubiera tenido que fomentar el comercio y ensanchar
la base tributaria. Pero semejante programa habra minado la he
gemona del erudito-oficial y todo el esttico orden agrario en
que se fundaba. En lugar de ello, a medida que el aparato imperial
fue descomponindose, los oficiales y familias destacadas se apro
piaron los resortes locales. A principios del siglo xx, los caciques
guerreros haban reemplazado a la burocracia imperial de antao.
Cabe pensar que uno de esos caciques guerreros hubiera po
dido sojuzgar a los otros y reunificar a la China para iniciar una
fase polticamente reaccionaria con cierta dosis de modernizacin
industrial. Por algn tiempo, Chiang Kai-chek pareca estar cer
ca de lograrlo. De haber sido as, probablemente ahora los histo
riadores estaran subrayando las semejanzas entre la China y el
Japn en vez de las diferencias. Habra existido este importante
paralelo: el desgajarse un sector de la sociedad del resto para asu
mir el gobierno y promover una modernizacin conservadora.
Pero, de hecho, era viable tal posibilidad? La pregunta no
admite una respuesta tajante. Advertimos, sin embargo, impor
tantes factores en contra. Adems de las diferencias entre la bu
rocracia china y el feudalismo japons, hubo, repitmoslo, el fac
tor tiempo. Cuando Chiang trat de unificar a la China, tuvo que
hacer frente a un agresivo Japn expansionista. Hubo tambin,
para volver a las diferencias de orden interno, el contraste de ca
rcter y actitud entre el mandarn y el samurai, dos figuras que re
presentan el precipitado de experiencias histricas marcadamen
te diversas. E l ideal pacfico del seor-erudito-oficial result
inadecuado al mundo moderno, cada vez ms. El hado del ideal
guerrero, en el Japn, fue muy distinto. Las clases dirigentes an
daban a caza de medios para recobrar sus ventajas. Si saban des
pojarse de ciertos conceptos anacrnicos en torno al honor feu
dal, estaban en condiciones de hacer buen uso de la tecnologa
moderna aplicada a fines blicos, que no les eran nada descono
cidos. Como muestra la Rebelin de Satsuma, les cost despren
derse del romanticismo feudal. Mas eso poda hacerse, y se hizo.
En cambio, cmo poda aprovecharle la tecnologa moderna al
erudito-oficial chino educado clsicamente? N o le enseaba
cmo tratar al pueblo para mantenerlo pacfico. A lo sumo, poda
depararle una ocasin ms de cohecho, que corrompa el sistema,
o servirle de juguete y diversin. Desde el punto de vista del ofi
cial, no era muy deseable para los campesinos, ya que quiz les
hara perezosos e insubordinados.
As, pues, la tradicin militar feudal del Japn le proporcio
n al pronto una base apropiada a una versin reaccionaria de la
industrializacin, aunque tal vez ello haya tenido fatales conse
cuencias a la larga. La sociedad y la cultura premodernas de la
China, por el contrario, poca o ninguna base ofrecieron al des
arrollo de un patrimonio militarista del tipo japons. Avista del
Japn, el nacionalismo reaccionario de Chiang Kai-chek parece
flojo y apagado. La China no adquirira un fuerte sentido de
misin hasta ponerse a transformar sus instituciones segn pau
tas comunistas.
Por otro lado, pese al centralismo del gobierno de los Toku-
gawa, las unidades feudales del Japn haban seguido funcionan
do plenamente como empresas autnomas. Los feudos japoneses
eran clulas independientes, y todo indica que habran podido
subsistir bastante bien si se les hubiese desprendido del cuerpo
poltico de los Tokugawa. Sus cabezas sacaban de la pax tokugawa
el goce pacfico de los privilegios aristocrticos. Cuando el siste
ma entero qued de sbito en balanza, algunos de los feudatarios
no tuvieron demasiadas dificultades en separarse de l y efectuar
un golpe de Estado. La Restauracin Imperial presenta, pues,
ciertos caracteres de Fronde triunfante. Pero ms prximo parece
el caso de Prusia, paralelo ya trazado hace unos cincuenta aos
por Thorstein Veblen en su Imperial Germany and tbe Industrial
Revolution. Aunque hay diferencias muy importantes que con
sideraremos a su debido tiempo , da en los ojos una semejanza
esencial: la capacidad de un sector de la aristocracia rural para
promover la industrializacin contra la voluntad de sus miem
bros ms retrgrados a fin de alcanzar a otros pases, as como el
desastroso remate de tal programa a mediados del siglo xx. La
supervivencia de las tradiciones feudales, con un sustancioso ele
mento de jerarqua burocrtica, es comn a Alemania y el Japn.
Les distingue de Inglaterra, Francia y los Estados Unidos, donde
el feudalismo o fue superado o falt, y donde la modernizacin
tuvo lugar antes y bajo auspicios democrticos fundamental
mente, y con las debidas matizaciones, los de una revolucin bur
guesa. En ese punto, Alemania y el Japn difieren tambin tanto
de Rusia como de la China, que tuvieron ms de burocracias
agrarias que no de regmenes feudales.
De ah que el solo feudalismo, menos an el feudalismo como
una categora general desencarnada, no encierre la clave para ex
plicar la forma como entr la sociedad japonesa en la era moder
na. Al feudalismo se tiene que aadir el factor especfico del
tiempo en que se desarroll el fenmeno. En segundo lugar, fue
la variedad de feudalismo propia del Japn, con notables elemen
tos burocrticos, lo que hizo posible el salto. E l carcter especial
del vnculo feudal japons, mucho ms fundado en el rango y la
lealtad militar que en una relacin contractual libremente decidi
da, trajo consigo que faltase una de las fuentes del mpetu que
propuls en Occidente instituciones libres. Asimismo, el elemen
to burocrtico del rgimen japons produjo su caracterstico re
sultado de una burguesa domesticada y tmida, incapaz de desai
rar el antiguo orden. Las razones para la ausencia de un reto
intelectual de entidad yacen en niveles ms profundos de la his
toria japonesa, pero son parte del mismo fenmeno. Los retos in
telectuales y sociales que lanzaron las revoluciones burguesas oc
cidentales fueron en el Japn o dbiles o inexistentes. Por ltimo,
aunque quiz lo ms importante de todo, tanto a lo largo de la
transicin como una vez llegada la era de la sociedad industrial,
las clases dominantes supieron contener y desviar las fuerzas dis-
ruptivas generadas por los campesinos. Adems de no darse nin
guna revolucin burguesa, tampoco se dio ninguna revolucin
campesina. Tratar de comprender cmo y por qu fue posible
domesticar al campesinado, tal ser nuestra tarea inmediata.

2. L A A U S E N C IA D E U N A R E V O L U C I N C A M P E S IN A

El que no se produjese en el pas ninguna revolucin campesina


durante su transicin de sociedad agraria a sociedad industrial
puede explicarse por tres razones interrelacionadas. En primer
lugar, el sistema tributario de los Tbkugawa dej, parece, un ex
cedente cada vez mayor a los campesinos lo bastante activos para
intensificar su rendimiento. Ello contribuy a estimular la pro
duccin, que empez a aumentar en los ltimos tiempos de la era
Tokugawa y continu hacindolo bajo el gobierno de los Meiji.
En segundo lugar, y contrastando en extremo con la China, la so
ciedad rural japonesa se caracteriz por una estrecha atadura en
tre la comunidad campesina y el seor feudal o su sucesor hist
rico, el terrateniente. A la vez, y asimismo contrastando con la
China (aunque para sa andamos cortos de datos), la comunidad
campesina japonesa proporcion un electivo sistema de control
social que incorporaba al statu quo a quienes tenan motivos de
queja actuales y potenciales. Ello fue as gracias a una especfica
divisin del trabajo, combinada con el sistema de propiedad, ocu
pacin de la tierra y herencia que imper en los ltimos tiempos
de los Tbkugawa. En tercer lugar, ese haz de instituciones resul
t adaptable a la agricultura comercial, con la ayuda de los meca
nismos represivos heredados del antiguo orden y de otros nuevos
apropiados a una sociedad moderna. El elemento clave de la
transicin fue el medro de una nueva clase hacendada, salida en
buena parte de los campesinos, que se vali de los mecanismos
establecidos y tradicionales de la comunidad rural para extraer
arroz de los campesinos y venderlo en el mercado. E l paso de las
ordenaciones feudales al arrendamiento report, por otro lado,
algunas ventajas a los campesinos situados en lo ms bajo de la es
cala social. En suma: result posible salvar el antiguo orden e in
jertar la economa campesina en una sociedad industrial al pre
cio del fascismo.
La transicin no fue fcil. En algunos momentos las posibili
dades de xito de las clases dominantes parecieron harto dudo
sas. Los brotes de oposicin violenta por parte de los campesi
nos menudearon. Sin embargo, por diversas razones, la presente
generacin de historiadores occidentales tiende a minimizar la
importancia del descontento campesino. De ah que convenga
considerar los datos al respecto antes de examinar con algn de
talle las tendencias y relaciones sociales que se dieron en el cam
po. Puede que ello nos ayude a librarnos de toda ilusin de inevi-
tabilidad. Porque, a mi ver, si una revolucin burguesa fue algo
de todo punto imposible, hay muchos menos motivos pgra decir
lo mismo de una revolucin campesina.
Los ltimos aos del perodo Tokugawa se caracterizaron,
como ya se ha dicho, por numerosos estallidos de violencia cam
pesina. Aunque por lo general no estamos en condiciones de de
terminar las circunstancias objetivas que los produjeron, y mucho
menos an los motivos de los insurrectos, hay considerables indi
cios de que tuvo un papel importante la intrusin de influjos co
merciales. Los comerciantes fueron a menudo uno de sus blancos
directos. En 178 3-1787, por ejemplo, tras una serie de malas co
sechas, los campesinos de las regiones occidentales se levantaron
contra los comerciantes, quienes se haban convertido en terrate
nientes apropindose del suelo a cambio de mercancas y dinero
tomados a prstamo por los campesinos. Los campesinos tambin
se levantaron, por otra parte, contra los oficiales de las aldeas,
quienes, como representantes de la clase dirigente, recaudaban las
contribuciones, espiaban a los campesinos e imponan tributos
adicionales en provecho propio.62 En 1823, en uno de los domi
nios de los Tbkugawa, se sublevaron 100.000 campesinos a causa
de la corrupcin del funcionario administrativo local, conchabado
con los comerciantes de arroz. En otra gran sacudida similar la
causa inmediata del estallido fue, parece; que los oficiales locales
haban orado por una mala cosecha y tratado de enfurecer al dios
dragn, todo para elevar los precios.63 Hacia la mitad del perodo
de los Tokugawa, o sea a mediados del siglo xvm, empezamos a
or hablar de disputas entre colonos y seores,64 tipo de conflicto
que adquirira proporciones mucho mayores tras la Restauracin.
La violencia no fue la nica arma de que se valieron los cam
pesinos. Algunos, como sus paralelos rusos, votaron con los pies
antes de saber que exista la palabra votacin, si bien las oportuni
dades para mudarse fueron mucho ms limitadas en el Japn que
en Rusia. En algunas zonas, se extendi la prctica del abandono
en mctsse por los habitantes de una o ms aldeas de sus casas sig
nificativo indicio de la solidaridad que haba en la aldea japonesa.
Pasaban al feudo vecino, y suplicaban al seor del mismo que les
permitiera quedarse en su territorio. Segn Borton, hay constan
cia de 106 deserciones de esa suerte, la mayora en Shikoku/3
Los datos de Borton muestran con bastante claridad que la
intrusin de elementos comerciales en la organizacin feudal del
campo creaba problemas cada vez ms serios al grupo dirigente.
Hubo tres grandes fuentes de violencia campesina: oposicin al
seor feudal, al comerciante, y al terrateniente, nueva y ascen
dente figura. Siendo as que esos sectores fueron entrelazndose,
el movimiento campesino represent sin duda un grave peligro.
Es probable que el xito de los Meiji en capear la tormenta se de
biese en parte a que dicho entrelazamiento fue relativamente d
bil en la mxima base territorial del movimiento imperial, el gran
feudo de Chshu.
Despus de la Restauracin, por algn tiempo el peligro no
hizo sino aumentar. Los campesinos haban recibido la promesa
de que se distribuira toda la tierra pblica (excepto la de los tem
plos). Pero pronto advirtieron su vanidad, y que ni siquiera les
iban a rebajar las contribuciones. Les pareci obvio que del nue
vo rgimen no caba esperar nada. Las revueltas agrarias inicia
ron un crescendo de violencia en 1873, el ao de la nueva contri
bucin territorial,66 punto que consideraremos ms abajo, en el
contexto de los problemas del terrateniente. A lo largo de la pri
mera dcada del gobierno meiji, se dieron ms de 200 alzamien
tos campesinos, nmero muy superior al registrado en cualquier
dcada de la era tokugawa. En los tiempos modernos dice T.
C. Smith, nada propenso a exagerar la violencia campesina ,
nunca haba estado el Japn tan cerca de una revolucin social.67
E l tema dominante del movimiento campesino de aquellos
diez aos fue un tenaz antagonismo contra el arrendamiento, la
usura, y las contribuciones exorbitantes. As acostumbra reac
cionar en todas partes el campesino a la intrusin de relaciones
capitalistas en el campo.68 Esa respuesta reaccionaria fue muy ro
tunda en el Japn. N o pocos samurai se apresuraron a explotar
sus conocimientos de psicologa campesina para ponerse a la ca
beza de alzamientos campesinos contra el gobierno. Ello obede
ci a que, como veremos, los samurai fueron las principales vcti
mas de la Restauracin. El caudillaje de los samurai, cuando se
dio, contribuy a evitar que el movimiento campesino parase en
una fuerza revolucionaria efectiva.
La reduccin de las contribuciones en 1877 marc el fin de la
primera y ms intensa ola de rebelda campesina.69 La segunda,
en 1884-1885, fue un asunto ms local, circunscrito a las regio
nes montaosas del norte de Tokyo, caracterizadas por la pro
duccin de seda cruda y la industria textil. Las familias campesi
nas sacaban buena parte de sus ingresos de esas fuentes. Tras la
disolucin del Jiyut, el primer movimiento liberal del Japn,
cierto nmero de afiliados radicales de aquellas zonas, decepcio
nados por la defeccin de sus lderes e irritados por las persisten
tes dificultades econmicas, se insurreccionaron.70 En una pre
fectura, Chichibu, el estallido fue tan serio, que tuvo visos de una
guerra civil en miniatura y no fue reprimido sino a costa de gran
des esfuerzos del ejrcito y de la polica militar, despus de ha
berse captado los rebeldes amplio asenso popular. Otro de los va
rios estallidos conexos y simultneos que se produjeron engendr
consignas francamente revolucionarias y declaraciones pblicas
con objetivos concretos, tales como la reduccin de las contribu
ciones y la revisin de la ley de reclutamiento. Es significativo,
sin embargo, que incluso ese grupo se calificase de asociacin pa
tritica (Aikoku Seirisha, Asociacin Patritica de la Verdad). Al
cabo, el gobierno logr reprimir todas aquellas rebeliones. Su
principal consecuencia fue ahondar la hendedura entre los ele
mentos rurales ms prsperos, en particular los nuevos terrate
nientes, y los sectores ms pobres del campesinado.
Poco despus, en 1889, el gobierno promulgaba la nueva cons
titucin, que inclua el derecho a votar, pero muy bien asegurado
en manos de la gente de entidad. De una poblacin de aproxima
damente 50 millones de habitantes, slo unos 460.000 obtuvieron
derechos electorales.7' El radicalismo rural no volvera a presentar
un problema serio hasta los conflictos entre ocupantes y propieta
rios que siguieron a la Primera Guerra Mundial.
Los alzamientos campesinos arriba descritos atestiguan que
existi una resistencia ms que espordica contra la transicin del
sistema agrario premoderno a otro nuevo. Reflejan muchas de las
dificultades caractersticas de la penetracin en el campo del capi
talismo y la agricultura comercial. Por qu no fueron ms recios?
Para responder a esa cuestin, es necesario examinar con mayor
meticulosidad la sociedad rural y los cambios que experiment.
Como sucede en cualquier sociedad agraria, los campesinos
japoneses engendraban la mayor parte del excedente econmico
que sostena a las clases altas, y los mtodos para extrarselo cons
tituan el ncleo de casi todos los problemas polticos y sociales.
El profesor Asakawa, notable historiador de la generacin prece
dente, observ que bajo los Tokugawa el mximo problema de la
administracin aldeana fue la recaudacin de impuestos. Pocas
eran las disposiciones de las leyes de la aldea que no guardaban
relacin, directa o indirecta, con el asunto de las contribuciones;
pocos fueron los aspectos de la estructura entera del rgimen feu
dal y la economa nacional en que no influy profundamente la
solucin de ese problema fundamental.71 E l sistema tributario
feudal del Japn explica en gran medida el carcter estrechamen
te solidario de la aldea japonesa, que ha impresionado a los ms
diversos historiadores y observadores modernos. A la vez, la es
tructura feudal japonesa vincul de firme a los campesinos con
sus dirigentes.
La carga ms importante fue la contribucin territorial, im
puesta no sobre el campesino como individuo, sino sobre la capa
cidad productiva oficialmente determinada de cada explotacin.
Desde el punto de vista oficial, el campesino era un instrumento
para hacer rendir sus tierras lo debido.7 Hasta hace bastante poco,
las autoridades sobre el Japn crean que por lo regular el seor
feudal del perodo Tokugawa, apremiado por sus dispendios cada
vez mayores en la capital del shogun y en la generalidad de un
modo de vivir, haba utilizado la maquinaria de la administracin
aldeana para extraer del campesinado un excedente ms y ms
amplio.74 Pero la investigacin detallada del censo tributario en
varias aldeas situadas ac y all del pas ha venido a impugnar ese
juicio. Parece, al contrario, que las cantidades exigidas permane
cieron invariadas o casi invariadas, al paso que la productividad
de la agricultura campesina fue aumentando notablemente. Ello
trajo por consecuencia que quedara una parte cada vez mayor en
manos del campesino.75
E l sistema tributario de los Tokugawa deba de perjudicar a los
campesinos incapaces de mejorar el rendimiento de sus tierras y
beneficiar a los que s lo lograban. Aunque los detalles de su fun
cionamiento estn oscuros, salta a la vista que un sistema tributa
rio que exiga ao tras ao una parte fija del producto de cada
granja haba de producir ese efecto. N o conocemos con exactitud
cmo se reparta entre los aldeanos la contribucin, impuesta a la
aldea en conjunto conforme a la valoracin por el seor de la pro
ductividad de los campos individuales. Pero todo indica que el sis
tema tributario estimulaba a incrementar el rendimiento.76 N o
hay, adems, ningn indicio de una redistribucin peridica de la
propiedad y sus gravmenes como en la aldea rusa. As, pues, pa
rece que, aun sin proponrselo deliberadamente, la poltica con
tributiva agraria de los Tokugawa, por obra de la clase dirigente y
los propios campesinos a la vez, fue un envite al fuerte.
La estructura de la sociedad japonesa, por otro lado, puso
ciertas barreras al desarrollo de un potencial revolucionario en
tre los campesinos. Algunas de ellas pueden verse asimismo en el
funcionamiento del sistema tributario de la era Tokugawa. El
apartamiento del militar de la tierra por los primeros gobernan
tes Tokugawa trajo consigo que las obligaciones econmicas del
campesino respecto al gobierno antes pareciesen impuestos p
blicos para el gobierno que no prestaciones personales al seor.
N o hubo banalits, y la primitiva corve personal fue asimilndo
se poco a poco a la corve, para el comn.77 Es muy probable que
aquel sentimiento de obligaciones pblicas contribuyese a facili
tar al campesino la transferencia de lealtad del seor feudal al
Estado moderno cuando, con la reforma de los Meiji, lleg la hora
del salto.
Junto a dichos rasgos burocrticos que le dieron relieve como
un gobierno impersonal sobre y por encima de los campesinos,
el gobierno de los Tokugawa conserv caracteres feudales y pater
nalistas an ms importantes que permitieron a las clases militares
dirigentes extender sus tentculos por entre la sociedad campesina.
Para poner dientes a su sistema tributario y supervisin pa
ternalista de la vida aldeana, los gobernantes tokugawa revivifica
ron el antiguo sistema chino de administracin aldeana conocido
por pao. En la China, esa medida de distribuir las familias de la al
dea en pequeos grupos responsables de la conducta de sus miem
bros parece que nunca lleg a ser demasiado eficaz. En el Japn,
exista ya desde la gran apropiacin de elementos chinos en el si
glo vn, pero no era ms que una persistente antigualla cuando los
primeros Tokugawa echaron mano de ella y la impusieron a toda
la poblacin urbana y rural de su reino. Asakawa afirma que se
orden a cada habitante de la aldea, fuese cual fuese su hacienda
o estado, pertenecer a un grupo de cinco hombres, y que esa or
den se ejecut cumplidamente. De ordinario tal grupo constaba
de cinco padres de familias terratenientes vecinas con sus miem
bros, servidores y renteros.78 Desde mediados del siglo x v i i , se
difundi la costumbre de hacer prometer bajo juramento al gru
po que se cumpliran las rdenes del seor, las cuales deban re
petirse en voz alta lo ms ajustadamente posible a la forma en que
se daban.7
El mtodo del grupo de cinco hombres tena por comple
mento el de proclamas pblicas por medio de tablones de anun
cios en que se exhortaba a los campesinos a comportarse bien. De
vez en cuando uno da en los escritos modernos con comentarios
al efecto de que el campesino japons era tan sumiso a la autori
dad, que tales advertencias pblicas bastaban casi por s solas para
mantener el orden pblico. Como estoy tratando de demostrar,
esa sumisin se debi a otras y ms poderosas razones, y en todo
caso hubo perodos de considerable turbulencia. N o obstante,
vale la pena de echar un vistazo al texto de uno de aquellos men
sajes; puede que modifique la imagen de una sumisin natural.
Data de hacia la mitad del siglo x v ii y, aunque contiene una refe
rencia a Buda, el tono es bien confuciano:
S filial para con tus padres, El primer principio de la piedad filial
es guardarte a ti mismo sano. Es especialmente grato a tus padres si
te abstienes de beber y pelearte, y amas a tu hermano menor y obe
deces a tu hermano mayor. Si te ajustas al principio de arriba, la
buena ventura y Buda estarn sobre ti, y podrs andar por la senda
recta y tu tierra dar buenas cosechas. Por el contrario, si eres libre
y perezoso, vendrs a ser pobre y quebrantado, y acabars por
echarte a robar. Entonces la justicia te coger y te atar con cuerdas
y te pondr en una jaula, y quiz te ahorcar. Si tal cosa sucede, qu
triste va a estar el corazn de tus padres! Adems, tu mujer e hijos y
hermanos van a sufrir todos castigo a causa de tu crimen.80
La admonicin contina con algunas observaciones sobre las re
compensas materiales para el buen comportamiento e, inmedia
tamente antes del final, aade este revelador consejo:

De hecho, el campesino tiene la clase de vida ms segura de todas


slo con que pague sus contribuciones regularmente. Guarda, pues,
siempre en tu mente el precepto de arriba...80
Mediante el grupo de cinco hombres y otras trazas como la que
acabamos de exponer, se hizo tomar un inters activo a la aldea
entera en la vida de cada familia. El matrimonio, la adopcin, la
sucesin y la herencia quedaron sujetos a un efectivo control. Los
campesinos deban vigilarse y corregirse unos a otros y, en la me
dida de lo posible, arreglar sus disputas por mutua transaccin.
Por lo dems, tenan estrictamente prohibido poseer armas de
fuego, llevar espada, estudiar los clsicos confcianos o darse a
prcticas religiosas nuevas.8'
Otra va de control la proporcion el cabeza de aldea. En la
mayor parte de los lugares, ese cargo pasaba de padre a hijo jun
to con la autoridad sobre la familia o iba recayendo por turno en
cada una de las familias proceres.8' Tambin era frecuente la de
signacin por el seor o sus oficiales.83 Slo nos consta que se
proveyese por eleccin de algunas aldeas afectadas por influjos
mercantiles, donde la estructura tradicional haba empezado a
desintegrarse.83
E l seor haca todo cuanto estaba en su mano para exaltar la
dignidad y respaldar el poder del cabeza, el jefe de la oligarqua
en pequeo que era la aldea japonesa en tiempo de los Tbkugawa.
Esencialmente, el poder del cabeza descansaba en su habilidad
para manipular la opinin aldeana dominante. Antes que apartar
se de esa opinin, el cabeza se solidarizaba con la aldea contra el
seor, aunque ello le traa casi de seguro la muerte. Pero crisis as
eran excepcionales. Por lo regular el cabeza era la persona que
reconciliaba los intereses del seor con los de los aldeanos cons
picuos concordndolos o invocando la conveniencia comn.85
La aldea japonesa despleg una enrgica exigencia de unani
midad, que recuerda la del sbomost ruso. Se daba carcter pblico
a los asuntos personales, no fuese que condujeran a opiniones o
actitudes desviadoras. Puesto que cualquier secreto era automti
camente sospechoso, aquel que pretenda tratar algn negocio pri
vado con un vecino de otra aldea poda verse obligado a hacerlo a
travs de su cabeza. Crticas, aislamiento, y otros castigos ms du
ros, como juntarse un gento ante la casa de uno y armar una zara
banda con ollas y cazuelas, o incluso la expulsin (que significaba
segregar al campesino de la sociedad humana, de modo que o bien
tena que dejarse morir de hambre o delinquir), todo contribua a
crear conformidad, probablemente mucho ms intensa que cual
quiera de las lamentadas por los intelectuales occidentales moder
nos. El cabeza nunca expresaba su propia opinin sobre una mate
ria importante hasta despus de haber averiguado el sentir de la
comunidad por medio de repetidas consultas con los dems pri
mates. Sin duda los aldeanos hacan todo lo posible para evitar
cualquier conflicto con la opinin colectiva. Smith menciona el
caso muy reciente tanto que es posterior a la Segunda Guerra
Mundial de una aldea cuya asamblea se reuna en privado el da
antes de su sesin pblica a fin de que las decisiones pudieran ser
unnimes. De un modo similar, en tiempo de los Tokugawa, el ca
beza deba de reunir a las partes de una disputa por cosa de lindes
para llevarlas a un compromiso. Parece que no emita una or
den hasta haber logrado el compromiso y resuelto el problema.86
As, pues, el sistema tributario, junto con los controles polti
cos y sociales que lo apuntalaban, fue la principal fuente externa
de solidaridad de la aldea japonesa. Hubo adems fuentes inter
nas no menos importantes: ante todo el sistema de cooperacin
econmica y, estrechamente interrelacionada con l, la estructu
ra de las obligaciones de parentesco y las reglas por las cuales se
rega la herencia.
Aunque no hay indicios de ningn sistema de cultivo colecti
vo, la tierra perteneca a la aldea, que reservaba para sus habitan
tes el derecho exclusivo de labrarla.87 Los terrenos comunales
abastecan a las familias campesinas de lea, forraje, abonos y ma
teriales de construccin. A diferencia de los de Europa, no eran
una reserva potencial para, sobre todo, los campesinos ms po
bres, sino que estaban sujetos a un efectivo control por parte de
las casas ms ricas.88 El repartimiento del agua necesaria para cul
tivar el arroz constitua asimismo un problema crucial para la al
dea entera. Sin embargo, por muy importante que fuese, la cues
tin del riego no habra bastado probablemente por s sola para
crear el alto grado de solidaridad que singulariz a la aldea japo
nesa. En la china, segn hemos visto, cre escasa. Ya en tiempo
de los Tokugawa, el cultivo del arroz requera una mano de obra
numerosa y bien organizada para la operacin de plantarlo, en la
primavera. El arroz no se sembraba directamente en los campos,
sino en semilleros especiales, de donde se trasplantaban despus
los plantones. Esa tarea tena que realizarse en un espacio de
tiempo muy corto, a fin de evitar que las pequeas plantas se da
aran. Haba necesidad de enormes cantidades de agua para tra
bajar el suelo hasta darle la consistencia de pasta espesa adecuada
que lo pusiera en condiciones de recibirlas. Como no poda su
ministrarse la cantidad de agua necesaria a muchos campos si
multneamente, era preciso anegarlos y plantarlos uno despus
de otro, cosa que reduca el tiempo disponible para trasplantar a
unas pocas horas por unidad. Efectuar la operacin en el tiempo
disponible requera mucho ms mano de obra que los brazos de
cada familia estricta.89
Los campesinos japoneses afrontaron el problema de la mano
de obra, particularmente agudo en el cultivo del arroz pero de
ningn modo limitado al mismo, mediante su sistema de paren
tesco y herencia, amplindolo si era necesario con los recursos
del semiparentesco e, incluso, del pseudoparentesco. En la ma
yor parte de las aldeas del siglo x v ii , haba una, dos o ms ha
ciendas mucho ms extensas que el resto. Parte de la mano de
obra precisa para cultivarlas se consegua ensanchando la familia
allende los lmites usuales en las haciendas pequeas, reteniendo
en su seno a la generacin ms joven despus del matrimonio y
aun a los miembros de lneas de descendencia colaterales. Cuan-
do la familia era insuficiente, como suceda a menudo, los posee
dores de grandes haciendas recurran de ordinario a dos medidas.
Una, dar pequeos fundos con morada aparte a ciertas personas,
conocidas por nago y por diversidad de nombres locales, a cambio
de prestaciones de trabajo. La otra, valerse de sirvientes heredi
tarios (genin, tambin fuda), personas que, junto con sus hijos,
permanecan en una misma familia generacin tras generacin.90
As los pequeos labradores como los sirvientes hereditarios
estaban asimilados en gran parte al tipo de la gran hacienda cul
tivada por ramas del tronco familiar originario. Smith, nuestra
primera autoridad para todo lo que vamos exponiendo en este
punto, nos previene contra considerar a los pequeos labradores
como una clase distinta. Slo eran distintos en un sentido formal,
legal. Econmica y socialmente, su posicin era muy prxima a la
de los parientes colaterales.9'
Por tanto, la aldea japonesa del perodo premoderno no con
sisti en un racimo de unidades agrcolas autnomas, sino en un
conjunto de unidades interdependientes, unas grandes, otras pe
queas. Las grandes haciendas proporcionaban un fondo comn
de capital en forma de tiles, animales, semillas, forraje, abonos,
etc., de que las pequeas podan servirse de tiempo en tiempo. A
cambio de ello, esas ltimas suministraban trabajo.9' La separa
cin entre capital y trabajo en cuanto al poseer y su recombina
cin en el proceso productivo presenta algunas similitudes con el
mundo de la industria capitalista. Un estudio sobre unos cien re
gistros de aldea del siglo xvn procedentes de ac y all del Japn
revela que, en la mayor parte de las aldeas, del 40 al 80 por cien
to de los poseedores de tierra labranta no contaban con casa
propia.93 Sin embargo, las relaciones paternalistas y semifamilia-
res de los poseedores de grandes haciendas con los suministra
dores de mano de obra contribuyeron a evitar que apareciese un
conflicto de clases. Pocas razones habra para afirmar que aqu
llos detentaban algo as como un monopolio del poder, aunque
sin duda el sistema entraaba aspectos explotadores un detalle
significativo: los pequeos labradores no podan cultivar arroz
en el pobre suelo que tenan asignado.94 En las pocas de cares
ta, deban ayudar a sus dependientes menos afortunados. Por
otra parte, es de suponer que la facultad de negarse a cooperar en
la fase crtica de cosechar el arroz era un arma importante en ma
nos de quienes suministraban el trabajo, si bien tal negativa de
ba de requerir las ms slidas justificaciones para ser aceptable a
la opinin aldeana.97
Algunos comentarios sobre la propiedad y la herencia ayuda
rn a completar este bosquejo de la aldea japonesa premoderna.
Segn hemos visto, los pequeos labradores, muchos de los cua
les carecan de casa propia, cultivaban parcelas insuficientes para
mantener una familia, y tenan que cambiar trabajo por otros re
cursos.96 En cuanto a los grandes, advertimos que, mientras los
bienes podan dividirse entre varios herederos, no suceda lo mis
mo con la dignidad del cabeza de familia. El sistema de herencia
era desigual, y la opinin pblica condenaba la generosidad exce
siva para con los parientes colaterales. La desigualdad en el repar
timiento de la herencia persegua el fin de exonerar a la familia
mayor de la obligacin de sostener a los miembros sobrantes.
Conservando la mayor parte de la tierra y estableciendo a los
miembros sobrantes en pequeas parcelas, la familia mayor se
aseguraba a la vez una hacienda razonablemente grande y una
buena provisin de mano de obra.97
La conducta poltica de la sociedad campesina en la ltima
fase de los Tokugawa parece bastante explicable. El que en aque
llos tiempos de considerable turbulencia inexistiese una revolu
cin campesina en gran escala no cabe entenderlo, a todas luces,
como el resultado de una distribucin igualitaria de la tierra. Lo
que ayud a preservar la estabilidad fue ms bien la serie de vn
culos que unan a los faltos de tierra con los hacendados. Todo in
dica que la comunidad aldeana premoderna del Japn constituy
un mecanismo muy operante para incorporar y controlar a los in
dividuos con motivos de queja reales o potenciales. Tambin de
bieron de ser muy efectivas las vas formales e informales de con
trol entre el seor y el campesinado. El seor poda dar a conocer
su voluntad y los campesinos sealar hasta dnde estaban dis
puestos a obedecer por procedimientos claramente definidos.
Uno tiene la firme impresin de que la sociedad tokugawa,
mientras funcion bien, consisti en una serie de cadenas des
cendentes y cada vez ms numerosas de lderes influyentes con
sus camarillas de adictos, engranadas unas con otras por ataduras
patriarcales y personales, que permitan saber a los situados en
posicin superior hasta dnde podan exigir a los que estaban de
bajo de ellos. Quizs en esa ordenacin haya algo especficamen
te feudal, pero de hecho es tambin caracterstica de cualquier je
rarqua estable.
La clave de la estructura social de la aldea japonesa premoder-
na era el cambio de trabajo por capital y viceversa sin el mecanis
mo impersonal del trabajo, y mediante el ms personal del paren
tesco. El advenimiento del mercado transform todo ese sistema,
que ha dejado sin embargo su impronta en la sociedad campesina
japonesa posterior, hasta hoy en da. Conviene, pues, que aborde
mos acto seguido la tarea de rastrear los defectos del mercado o,
ms generalmente, el desarrollo de la agricultura comercial, y
ante todo las consecuencias polticas de la transformacin, que ya
empezaron a manifestarse en tiempo de los Tokugawa.
La segunda mitad del perodo tokugawa fue de progresos
muy notables en las tcnicas agrcolas. Despus de 170 o, empe
zaron a aparecer tratados verdaderamente cientficos sobre agri
cultura, curioso paralelo con lo que estaba sucediendo por la mis
ma poca en Inglaterra. Tras algunas reverencias rituales a la
doctrina confuciana de armona con la naturaleza, dichos trata
dos pasaban en seguida al asunto muy prctico de cmo perfec
cionarla. H ay claros indicios de que los conocimientos expuestos
en ellos llegaban a los campesinos. El principal motivo que invo
caban era el inters particular, pero el de la familia, no el indivi
dual. Tampoco se referan nunca a conceptos como el bien de la
sociedad o del Estado.98
Comentar los progresos tcnicos con algn detalle nos des
viara demasiado de nuestro tema bsico, el cambio poltico. Nos
limitaremos, pues, a mencionar las mejoras en la irrigacin, que
multiplicaron los terrenos anegables y, por ende, la cosecha de
arroz, el uso de abonos comerciales en vez de hierba recogida
en las laderas de las montaas e introducida en la tierra por piso
teo , y la invencin de un nuevo mtodo de trilla que, al pare
cer, permiti llevarla a cabo diez veces ms rpidamente que el
antiguo." L o ms importante para nuestros propsitos es que to
dos esos cambios, contrastando sobre manera con la ms espec
tacular revolucin mecnica experimentada por la agricultura
norteamericana en los ltimos cien aos, en vez de disminuir la
cantidad global de mano de obra requerida por la agricultura ja
ponesa, la acrecieron. Aunque los adelantos tcnicos, en particu
lar los abonos comerciales y el nuevo mtodo de trilla, aligeraron
el trabajo en las temporadas punta de la siembra y la cosecha, en
conjunto la necesidad de mano de obra no remiti, por cuanto
los japoneses pasaron a practicar variadas formas de bicultivo. Se
procuraba combinar los dos cultivos de modo que los perodos en
que uno exiga mayor faena coincidiesen con los ms encalmados
del otro. As, el resultado general fue ms trabajo repartido ms
uniformemente a lo largo del ao.100
En parte a consecuencia de la mayor produccin agrcola, el
intercambio de productos a travs del mercado se extendi cada
vez ms por las reas rurales. Tambin el uso de dinero, aunque
se ya se conoca de antiguo: un embajador coreano del siglo xv
inform que los ladrones y las prostitutas no solan aceptar otra
cosa. Por los aos de los ltimos Tokugawa, nos encontramos
con mercados fijos, celebrados cada diez das, incluso en zonas
remotas y atrasadas.101 Aunque nos consta que exista un alto ni
vel de autosuficiencia campesina, hecho que iba a persistir hasta
hien entrado el perodo meiji,102 no cabe duda que el Japn, a di
ferencia de la China, ya en el siglo x v i i i estaba empezando a dar
pasos muy considerables, y por su propia cuenta, cara a conver
tirse en un pas moderno. Gran parte de tal disparidad puede
atribuirse a la pax sokugawa, que contrastaba con el desorden im
perante en la Chma bajo la dinasta inanch, para entonces ya
cuesta abajo.
A la vez el avance de la economa dio lugar a profundos cam
bios en el sistema tradicional de grandes haciendas con sus satli
tes y a la progresiva sustitucin de las mismas por granjas familia
res y grupos de propietario-renteros. La causa fundamental fue la
creciente escasez de mano de obra campesina. El desarrollo del
comercio rural y de la industria trajo consigo que los grandes ha
cendados tuvieran que dar ms tierra a los pequeos labradores
dependientes a fin de contrarrestar la atraccin de las ciudades y
poder retenerlos. Por aadidura, los pequeos labradores (nago)
iban hallando ms y ms oportunidades para ganar dinero en in
dustrias artesanas. La mano de obra asalariada empez a reempla
zar las formas tradicionales. Como categora legal, y ms lenta
mente como realidad econmica y social, el pequeo labrador
dependiente desapareci. A fines del siglo xix, de esa clase slo
quedaban vestigios: por lo comn los pequeos labradores depen
dientes se haban elevado a la condicin de familias separadas, al
gunos como propietarios, pero los ms como renteros.103
Un proceso paralelo condujo a resultados similares en el caso
de los sirvientes hereditarios, la otra fuente mayor de mano de
obra para el gran hacendado fuera de la familia. El impacto del
mercado les liber, como a la generalidad de los braceros agrco
las, de las relaciones tradicionales y personales, aunque sus pro
gresos efectivos en independencia fueron, si no nulos, leves. El
contrato salarial quedaba a menudo desvirtuado por las deu
das, que podan mantener an en sujecin al antiguo sirviente
por largo tiempo. Con todo, el bracero tena a su favor una ven
taja muy importante: la escasez de mano de obra. En la ltima
fase de la era tolcugawa, la mano de obra asalariada se haba ge
neralizado considerablemente. Su escasez la valoriz, y fue sa
cndola de las limitaciones tradicionales. En suma: lentos pro
gresos en la condicin econmica del antiguo pequeo labrador
dependiehte y del sirviente hereditario ayudaron a acelerar el
desarrollo del colonato.104
A mediados del siglo xvm, el giro hacia el colonato haba pa
sado a ser una tendencia poderosa.105 Los grandes terratenientes
haban empezado ya a comprender unos cincuenta aos atrs que
el alto coste de la mano de obra en sus formas evolutivas imposi
bilitaba la explotacin rentable de fundos extensos. Durante el si
glo xix, no slo continuaron aumentando los costes de la mano
de obra sino que, hacia su mitad, muchos braceros asalariados,
viendo que podan ms o menos mantener una familia con sus
propios recursos, no trabajaban a gusto ni bien para los patronos;
a menudo desaparecan sin avisar cuando ms necesarios eran.
Tales circunstancias favorecieron la unidad agrcola de tamao
familiar, cultivada por renteros que en el pasado haban sido pe
queos labradores dependientes.106 El dividir sus vastos fundos
en una serie de unidades manejables llevadas por renteros permi
ti a los grandes terratenientes seguir sacando de la tierra los be
neficios de siempre, y en algunos casos aumentarlos. Ahora eran
los renteros quienes teman que cargar con los dispendios cada
vez mayores en abonos y otros costes de cultivo, problema que
afrontaban de dos modos: reduciendo su nivel de vida, e incre
mentando sus ingresos por medio de ocupaciones artesanas
cuando el comercio y la industria empezaron a desarrollarse.107
El resultado final no fue, por tanto, la desaparicin de las
grandes haciendas, sino un cambio en el mtodo de explotarlas:
de un sistema basado en la familia y sus extensiones se pas a un
sistema basado en el colonato. La unidad de cultivo se hizo me
nor; la unidad de propiedad, si acaso, mayor. Los poseedores de
grandes haciendas, observa Smith, lejos de liquidarlas, las ensan
charon notablemente tras hallar solucin a sus problemas en el
colonato.108 En lugar de las relaciones paternalistas, tomaron
vuelo las explosivas entre propietario y rentero, a medida que, en
virtud del avance de la agricultura comercial, fue surgiendo una
clase terrateniente del campesinado ms que de la aristocracia,
al parecer. Los problemas suscitados por esas nuevas relaciones,
segn hemos visto, atribularon por largo tiempo al Japn.
Com o era de esperar por la experiencia de otros pases, las
nuevas relaciones comerciales produjeron cierta tendencia ha
cia la concentracin de la tierra en menos manos y el colapso de
las relaciones familiares y parafamiliares dentro de la comuni
dad campesina.10 L o significativo, sin embargo, es que en el Ja
pn esa tendencia no lleg demasiado lejos. Tras difundirse el
colonato como solucin a los problemas de la agricultura co
mercial, las relaciones de propiedad experimentaron muy pocos
cambios a lo largo de aproximadamente un siglo. Pese a algunos
signos incipientes de que se expropiara al campesinado, tal ex
propiacin no tuvo lugar. Tampoco los campesinos fueron ca
paces de expropiar a las clases dominantes. Con todo, a media
dos del siglo xix la intrusin de relaciones comerciales en la
agricultura haba creado una situacin peligrosa para el antiguo
orden, de manera que los M eiji tuvieron que hacer frente a gra
ves problemas.
Los primeros pasos del Japn hacia una sociedad industrial en
los aos iniciales de los Meiji consistieron, como de costumbre, en
extraer ms recursos de la poblacin subalterna. L o mismo que en
la Rusia sovitica, fue sobre todo el campesino japons quien cos
te lo que los marxistas llaman acumulacin capitalista primaria,
el acopio de suficiente capital para dar el salto de una sociedad
agraria a una sociedad industrial. Pero, debido en buena parte a
los auspicios tan distintos bajo que los Meiji promovieron la in
dustrializacin, la experiencia japonesa fue casi la diametralmen
te opuesta a la sovitica.
E l nuevo gobierno necesitaba una fuente regular y segura de
ingresos. Por eso adopt en 1873 la Contribucin Territorial,
quizs el nico recurso viable dadas las circunstancias polticas y
econmicas.110 Siendo as que el gobierno emprendi la mayor
parte de las primeras acciones industrializadoras para transfe
rirlas a propietarios privados al cabo de pocos aos , se cae de
su peso que el campesino coste los estadios iniciales del des
arrollo industrial. Por otro lado, a juicio de autoridades moder
nas, la contribucin territorial de los Meiji no result ms one
rosa que el sistema tributario de los Tokugawa. E l nuevo
gobierno no hizo ms que reorientarlo segn nuevas vas, con lo
que logr modernizar al pas sin reducir los niveles de vida ru
rales.'11 Ello fue posible gracias a que la productividad agrcola
sigui creciendo, como ya lo haba hecho bajo los Tokugawa.
Esa crecida iba a continuar casi ininterrumpidamente hasta el
fin del perodo de historia japonesa considerado en este libro.
Se estima que, entre 1880 y 1940, los rendimientos de las cose
chas se duplicaron."3 Conviene estar alerta, sin embargo, a no
sacar de esos hechos a conclusiones optimistas sobre la posibili
dad de una senda no revolucionaria hacia el industrialismo. El
Japn pag muy caro el no modernizar su estructura agraria y
tambin otros pases, cuando ejrcitos japoneses marcharon a
travs de la China y cuando bombas japonesas cayeron sobre
barcos norteamericanos.
Por lo que respecta a los campesinos, el efecto econmico
inmediato de tales medidas fue que se intensificaran ciertas ten
dencias ya ostensibles bajo los Tokugawa. Al tener que reunir di
nero para pagar la contribucin territorial, el campesino pas a
depender ms de las vicisitudes del mercado y del usurero, que a
menudo era el mximo terrateniente de la aldea. Un buen n
mero de campesinos se endeudaron y perdieron sus tierras.
Cuntos, es materia de discusin entre los especialistas. Aunque
el nuevo rgimen haba concedido derechos de propiedad a los
campesinos, por lo comn el hombre de nada llev la peor par
te en las adjudicaciones de tierra, por cuanto no poda apoyarse
sino en la memoria y la tradicin oral, mientras que la ley
as estuviese personificada en el cabeza de aldea como en oficia
les generalmente se inclinaba por el gran poseedor. 4 Todos
esos factores contribuyeron a reforzar la posicin del hacendado
a expensas del rentero o del pequeo labrador dependiente.
Ello, por lo dems, representaba un continuar la tradicin de fa
vorecer al fuerte y honorable, cosa que puede ser una de las ra
zones de por qu fracas la resistencia campesina a las medidas
del nuevo gobierno."5
La legislacin de los Meiji y el sesgo de los factores econmi
cos no condujeron a una expropiacin en masa del campesinado,
pese a que hubo algunas tendencias en ese sentido. Los resultados
mayores fueron, si acaso, los contrarios: el fortalecimiento y la le
gitimacin del terrateniente, y la legitimacin de la tenencia por
el campesino de su parcela, ya como rentero ya como propietario.
No hubo un xodo masivo a las ciudades, ni tampoco un consoli
darse o extenderse en gran manera la unidad de tierra cultivada."6
El gobierno de los Meiji fue conservador en el aspecto de que
a la clase dirigente nunca se le ocurri abdicar el poder en cual
quier otra. A la vez, observan a menudo las autoridades moder
nas, fue revolucionario en el aspecto de que suprimi las distin
ciones feudales y trat de incorporar a los campesinos en un
cuerpo poltico conservador. Un paso muy importante en ese
sentido fue la adopcin del servicio militar obligatorio (1872-
187 3 )."7 Otro, el establecimiento de un sistema de educacin
universal y compulsivo, promulgado por el Rescripto Imperial de
1890. En 1894, asistan a la escuela el 61,7 por ciento de todos los
nios en edad escolar; poco despus del cambio de siglo, el cien
to por ciento. Adems de las enseanzas elementales de leer y es
cribir, los nios japoneses reciban grandes dosis de adoctrina
miento patritico."8 Los rasgos revolucionarios entraban, pues,
en la poltica gubernamental de tomar del Occidente aquellos
elementos de su civilizacin que parecan necesarios para crear
un Estado nacional poderoso. La contradiccin entre los rasgos
revolucionarios y los conservadores es ms aparente que real.
Hubo, desde luego, polmicas muy enconadas entre los lderes
japoneses acerca de qu era necesario a punto fijo para dicho fin.
Puede incluso que una pequea minora de ellos se sintiesen atra
dos de verdad por las recetas occidentales. Con todo, resulta en
gaoso conceder demasiada importancia a esas polmicas y divi
siones. Si el Japn haba de convertirse en una nacin moderna
independiente, tena necesidad de un pueblo que supiese leer y
escribir, cuando menos lo indispensable para manejar la maqui
naria moderna,y de un ejrcito para combatir a los enemigos ex
teriores y guardar el orden en casa. Difcilmente cabe calificar tal
poltica de revolucionaria.
As, pues, en suma, la poltica de los Meiji import un valerse
del campesino como fuente de acumulacin capitalista. Ello a su
vez, requiri abrir an ms la economa campesina a los influjos
comerciales y compensar las consiguientes tensiones con diligen
cias para incorporar a los campesinos dentro de un cuerpo polti
co cohesivo. El desmontar el feudalismo, ms que un objetivo per
se, fue un medio para otros fines.
Reviendo el proceso en su totalidad, discerniremos ms clara
y concretamente algunas de las razones por las que tuvo lugar sin
ningn trastorno revolucionario. El aumento continuo de la pro
ductividad agrcola contribuy de un modo decisivo a que la
transicin, del principio al fin, fuese soportable. N i qu decir tie
ne que tal aumento requiere de por s un anlisis aclaratorio, que
dejo para U prximo apartado. En todo caso, una de sus conse
cuencias fue que no hubo en las ciudades tanta hambre como
para proporcionar aliados plebeyos al radicalismo campesino
cual sucedi en el apogeo de la Revolucin Francesa. Tampoco
surgi en ellas ningn impulso burgus antifeudal de considera
cin al que pudieran asociarse las exigencias campesinas ms mo
deradas a fin de derribar el antiguo orden. Si bien se mira, el ad
venimiento del mercado dio tierra a las capas ms pobres de los
campesinos. Aunque de ordinario no se les asign sino como ren
teros, es probable que la posesin fsica de una parcela mayor que
antes obrara como un elemento estabilizador.
La conjuncin de los nuevos terratenientes con el capitalismo
inicial, aspecto que vamos a considerar en breve, parece bien ob
via. Ese grupo proceda por la mayor parte de la clase de los cam
pesinos acaudalados, que haba ido elevndose ms y ms en las
postrimeras del perodo tokugawa y que, a juicio de algunos his
toriadores, contribuy de firme al movimiento de la Restaura
cin. Convertidos en grandes propietarios, muchos de los inte
grantes de la lite campesina debieron de desvincularse del resto y
volverse en lo poltico gente de confianza. Un sector conside
rable adquiri intereses comerciales y no se opona, por tanto, a
cambios profundos en el antiguo orden. Pero, generalmente, los
propietarios campesinos acaudalados no deseaban en lo ms m
nimo subvertir el sistema oligrquico de la aldea, del que eran los
mximos beneficiarios. Tan pronto como los campesinos ms po
bres y renteros empezaron a presentar a los Meiji exigencias radi
cales, los campesinos ricos se volvieron contra ellos."9 As, pues,
la sociedad rural japonesa cont en aquella coyuntura histrica
con importantes salvaguardias contra cualquier estallido intenso
de anticapitalismo y oposicin a las nuevas tendencias sociales.
Subsistan an, por otro lado, salvaguardias asimismo pode
rosas contra los excesos antifeudales. Las vas de influencia del
feudalismo en la aldea, a saber el sistema de cinco hombres para
la vigilancia mutua y el cabeza de aldea, fueron muy operativas a
lo largo de toda aquella fase. Esos frenos a los impulsos antifeu
dales habran podido llevar a una peligrosa acumulacin de re
sentimiento, y as sucedi sin duda en algunas zonas donde las
presiones feudales se combinaron con las incipientes del comer
cio para dar a los campesinos lo peor de ambos mundos, combi
nacin represiva que no existi en la base mayor del movimiento
imperial, Chshu.
E l conflicto entre un sistema feudal que an tena considera
ble vitalidad y los influjos mercantiles que no cesaban de minar
lo dio espacio para maniobrar al gobierno de los Meiji. Cuando
los samurai se ponan a la cabeza de un alzamiento campesino, se
creaba una situacin peligrosa, claro est. Pero, en contrapartida,
los Meiji, valindose de su ejrcito integrado por campesinos, po
dan explotar los sentimientos antifeudales en provecho propio,
como lo demuestra el desbarato de la Rebelin de Satasuma, la
amenaza ms grave con que se enfrent el nuevo rgimen. Aun
que a veces su postura fue precaria, el gobierno, abrindose paso
por entre las divisiones as de sus enemigos como de sus aliados,
logr sobrevivir y afianzarse.
La amenaza exterior si bien es dudoso que calara en el ni
mo de la mayora de los campesinos tuvo un papel notable en
el curso de los hechos y contribuy a la solucin conservadora.
Las fuerzas revolucionarias de la sociedad japonesa no eran ni
con mucho lo bastante poderosas como para remover por s solas
los obstculos a la modernizacin. Pero podan proporcionar y
proporcionaron una base limitada de apoyo para medidas mo-
dernizadoras cuando los gobernantes se resolvieron a tomarlas a
fin de asegurar su propio poder creando un Estado fuerte.
3. E L O R D E N D E L O S M E IJI:
LO S N U E V O S T E R R A T E N IE N T E S Y E L C A P IT A L IS M O

Entre las clases dirigentes, asimismo, la era meiji (1868-1912) se


caracteriz por la asociacin de elementos feudales y capitalistas
en la empresa de crear un Estado moderno poderoso. Aqu con
centraremos la atencin en el significado poltico del hecho que
el terrateniente con intereses mercantiles reemplazara al seor
feudal, proceso que ya se haba iniciado bajo los Tokugawa. Es
preciso contemplarlo sobre un fondo ms general: cmo se adap
taron los gobernantes al mundo moderno y hasta qu punto for
maciones sociales nuevas y distintas sustituyeron a los anteriores
grupos dominantes. A ese respecto, es preciso diferenciar neta
mente la naturaleza de los aristcratas ms altos o daimyo y los
simples samurai.
Todas las autoridades convienen en que el ajuste de cuen
tas del gobierno con los daimyo en 1876 fue sobre manera gene
roso. La medida, segn hemos visto, asegur al nuevo gobierno
la lealtad de los daimyo y, a la vez, priv a stos de su base econ
mica originara. Tambin permiti a algunos de los principales
seores pasar a integrarse en la oligarqua financiera dominante.
Los fondos obtenidos de ese modo contribuyeron poderosamen
te a promover la industria capitalista.10 Hacia 1880, algo ms del
44 por ciento de los depositados en los Bancos nacionales perte
necan a los nuevos pares, por la mayor parte antiguos daimyo y
miembros de la corte imperial (kuge).121 Quienes efectuaron la
transicin al comercio, la industria y la banca fueron pocos en
nmero, pero muy importantes. Podan incluso arrinconar a la
clase mercantil primitiva, cuando en el perodo tokugawa se ha
ban visto obligados a operar con y mediante ella.122
Algunos otros se orientaron hacia la agricultura. Con sus
pensiones capitalizadas, pudieron comprar grandes extensiones
de tierra del gobierno en Hokkaid a precios muy bajos y con
vertirse en latifundistas.12i Pero sos no pasaron de un puado.
El producto de las tendencias surgidas bajo los Tokugawa y el
ajuste de cuentas de los Meiji fue hacer entrar al Japn en el
mundo moderno sin un grupo numeroso de prepotentes arist
cratas rurales. En rigor, el Japn, despus de hacia 1880, no tuvo
una clase de grandes Ju n ker (aunque multitud de pequeos), nin
gn equivalente de los gruesos robles de Burke para dar sombra
a sus arrozales. Sus anlogos, en todo caso poco numerosos, fue
ron casi de un plumazo empujados hacia adelante a lo largo de un
siglo hasta volverse los hermanos de los barones hulleros y cerve
ceros de Inglaterra. A fines del siglo xix, la camarilla palaciega
consista en antiguos seores metamorfoseados en capitalistas
por la conmutacin de los privilegios feudales, y en algunas fami
lias mercantiles de solera junto con otras terriblemente nuevas
subidas de la nada. Fue ascendiendo a la par en el campo una
nueva y nutrida clase alta terrateniente, de la que tendremos que
hablar en breve. Es significativo que sus miembros se autocalifi-
caran de clase media de la nueva sociedad japonesa.'2*
Por lo que respecta a las clases altas tradicionales, los daimy
no representaban sino un grupo muy pequeo; en 1872, sumaban
268 en total. El nmero de los samurai, en cambio, era bastante
crecido, algo por debajo de los dos millones, o sea entre un 5 y un
6 por ciento de la poblacin en 187o.25 Su hado fue menos feliz,
y, para ms de cuatro, sin duda alguna desastroso. El rgimen de
los Meiji acab con los privilegios sociales, econmicos y polti
cos de los samurai. N o obstante, dado que en 1880 posean casi
un tercio de los fondos depositados en los Bancos nacionales,126
quiz sea demasiado rotundo afirmar que sus clamores contra el
gobierno se liquidaron con poco ms que compensaciones sim
blicas.127 Sus ingresos globales por mor de los bonos percibidos
en 1876 se han estimado en aproximadamente un tercio del valor
de sus estipendios en arroz a fines del perodo tokugawa.128
Por mucho que ciertos individuos de los crculos ms eleva
dos especularan con las ideas de Herbert Spencer, el gobierno no
poda cruzarse de brazos y dejar que los samurai se las apaasen
por s mismos o muriesen de hambre. Cuando menos, no poda
hacer de eso su lnea poltica declarada. Tampoco poda permitir
se que dependieran por siempre jams de un subsidio de paro.
Buena parte del mpetu que se puso en el programa de industria
lizacin, sugiere Sinith, proceda de la necesidad de hacer algo
por los samurai.119 E l gobierno tambin tom algunas medidas
ms especficas, como fomentar el rescate de terrenos por samu
rai y ofrecerles emprstitos para que emprendieran negocios. Se
gn un investigador que las ha examinado algo detalladamente,
no llegaron a solucionar de verdad el p r o b l e m a . ' 30
Aunque la evidencia no es tan clara como uno quisiera, parece
que la mayora de los samurai no tomaron puerto de un modo sa
tisfactorio en el mundo de los negocios. Sin duda alguno que otro
se hizo rico y poderoso negociando, o en calidad de poltico. M u
chos se abrieron camino como mejor pudieron por casi todos los
resquicios que la estructura social les deparaba, metindose, entre
otras cosas, a policas, oficiales del ejrcito, maestros, abogados,
publicistas, o incluso a tiradores de jinricksha y ladrones comu
nes.1^ Indician cul fue su sino los escritos de un terico poltico
de aquella poca, Ueki Emori: se opona a que se restringiera el
derecho a votar y la elegibilidad para los cargos en orden a los
bienes posedos porque ello excluira a la mayor parte de los sa
murai, a su juicio la clase ms idnea para la vida poltica.'3*
En el campo, los samurai vinieron a tener el mismo xito que
en los negocios. La mayora de los que aprovecharon sus bonos
para tratar de abrirse camino como granjeros comprobaron que
no podah competir con los campesinos.'33 Si bien durante el si
glo xix hubo cierto nmero de experimentos agrcolas en gran
escala dirigidos por entusiastas ex samurai recin vueltos del Oc
cidente, la mayor parte terminaron fracasando.'34
Colegimos ms indicios sobre su destino de algunos clculos
en torno a la contribucin territorial de 1887 (tabla I), que nos
dan tambin el nmero total de ex samurai (shikozu) y plebeyos
(heimin) casi dos dcadas despus de la Restauracin. A la vista
est que el nmero de personas que se proclamaban ex samurai
no haba disminuido sensiblemente; segn hemos sealado arriba,
eran dos millones cortos al principio del perodo meiji.

t a b la i . Cuotas por contribucin territorial en el Japn en 1887


Total nm. Personas que Proporcin
de personas contribuyeron con 10 yen de contribuyentes
Ex samurai 1.954.669 35.926 ooiS
Plebeyos 37.105.091 846.370 oo23
f u e n t e : calculado a partir de l a m a z e l i e r e , Japn, V, 135-136. Atenindonos
slo a esas cifras, sera desde luego posible que el bajo porcentaje de ex samu
rai que pagaron 10 yen por la contribucin territorial se debiese a que muchos
pagaron ms de 10 yen. Considerando el resto de nuestros datos, ello es suma
mente improbable.
El fracaso del grueso de los samurai en la agricultura y en la
industria no encierra por completo toda la historia. Bajo los To
kugawa, no slo tenan feudos los daimyo, sino tambin las capas
ms altas de los sam urai.'^ Cuntos haba de stos y cunta tierra
tenan, no he conseguido determinarlo. Probablemente ni su n
mero ni la cantidad de tierra que seoreaban eran muy grandes.
Ninguna noticia nos ha llegado de que se les expropiase cuando
los ajustes de la Restauracin. Cabe, pues, presumir que aquel
pequeo grupo subsisti en el perodo meiji como un sector de la
nueva lite agraria. Otro vnculo con el pasado lo constituyeron
los dominios imperiales.
Por lo dems, podemos concluir que el Japn entr en la
edad moderna sin un sistema de grandes haciendas procedentes
de los tiempos feudales. Las considerables desigualdades que se
advierten ms tarde se originaron de otras causas. La clase terra
teniente moderna del Japn parece que surgi sobre todo del
campesinado, a consecuencia de cambios en la economa que ha
ban empezado a producirse durante la era tokugawa. E l rgi
men de los Tokugawa haba ya dado un paso decisivo hacia el
mundo moderno al separar a un amplio sector de la clase diri
gente de vnculos directos con la tierra, separacin que ha teni
do lugar tarde o temprano en cualquier pas industrializado. En
esos importantes aspectos, la sociedad japonesa emboc la era
moderna con menos residuos de la edad agraria que Inglaterra o
Alemania.
Las reformas de los Meiji eliminaron las ltimas barreras
feudales al desarrollo de relaciones mercantiles en la agricultura.
La productividad agrcola, a hilo de la fase final del perodo to
kugawa, sigui aumentando. Entre 1880 y 19 14 , el campo alcan
z a satisfacer casi todo el incremento en la demanda de arroz,
motivado por el de la poblacin. La proporcin de las importa
ciones de comestibles y bebidas en conjunto dentro de las totales
fue menor inmediatamente antes de 19 14 que en los primeros
aos de la dcada 1880-1890. Ese xito se debi en parte a la ex
tensin de la superficie cultivada, pero en mayor medida al per
feccionamiento de los mtodos y al cultivo ms intensivo.16 Sin
embargo, el carcter atomizado de la agricultura japonesa, basa
da como la china en pequeas explotaciones de los campesinos,
impidi por largo tiempo que se difundiera el uso de maquinaria,
posibilidad que no apareci en el horizonte hasta despus de la
Segunda Guerra Mundial.
A la vez, aumentaron los influjos mercantiles, al ir entrando
ms y ms la agricultura japonesa en el mercado mundial. En los
primeros aos de la dcada 1880-1890, las principales exporta
ciones fueron las de seda cruda, t y arroz, de las que la de seda
cruda fue con mucho la ms importante.'37 La reforma del siste
ma tributario en 1873 redobl la expansin de los influjos mer
cantiles. Para pagar la nueva contribucin, el agricultor tuvo que
convertir su arroz en dinero.'38
Alzadas las barreras a la venta de tierra, hubo cantidad de
transferencias y algunos indicios de que la propiedad tenda a con
centrarse en menor nmero de manos. Con todo, el Japn, al
contrario de Inglaterra, no experiment en gran escala el proce
so de expropiacin de los campesinos, proyeccin de sos a las
ciudades y creacin de vastas haciendas capitalistas. En lugar de
ello, dadas las condiciones de la sociedad japonesa, el abrir las
compuertas de la comercializacin intensific las tendencias ha
cia la formacin de un sistema de terratenientes (por la mayor
parte pequeos a vista de los mdulos occidentales), renteros y
propietarios independientes.
Entre la Restauracin y el fin de la Primera Guerra Mundial,
la agricultura japonesa efectu lo que cabe calificar en buena ley
de adaptacin lograda a los requisitos de una sociedad industrial
moderna, lograda precisemos en trminos estrictamente
econmicos. Tras la guerra, ciertas manquedades inherentes se
hicieron ms obvias. Por el momento podemos dejarlas de lado,
aunque es menester recordar que entraron en el precio de aquel
xito. La cosa represent sin duda una notable proeza, por cuan
to tuvo lugar sin ninguna revolucin, ni pacfica ni violenta, en
las relaciones sociales agrarias. Com o la India lleva ms de una
dcada y media intentando hacer lo mismo, hasta aqu con resul
tados muy mediocres, conviene que nos apliquemos a considerar
brevemente cules pueden ser las causas del logro japons. Ayu
darn a dar idea de su magnitud unas cuantas cifras. Alrededor de
1955, la productividad de la India, medida en bushels(unos 35 li
tros cada bushet) de arroz por hectrea, vena a ser la del Japn en
1868-1878, ms de 60 pero menos de 70, probablemente mucho
ms cerca del primer guarismo. En 1902, la productividad del Ja-
pon haba pasado a un poco ms de 74 bushels por hectrea, y en
19 17 a casi 90; o sea, aument en el espacio de medio siglo por
lo general sin pausa cosa de un 50 por ciento.19
Otra serie de datos estadsticos revelan bastante cmo se las
arreglaron los japoneses para conseguir aquella temprana versin
de un milagro econmico. El terrateniente tomaba en forma de
rentas en frutos y venda una parte muy grande de lo que el cam
pesino cosechaba; si damos crdito a las estadsticas, entre el 58 y
el 68 por ciento de la produccin agrcola durante los aos 1878-
19 17 .140 E l terrateniente quena o necesitaba dinero. Lo obtena,
al seguro, empleando diversas formas de recursos legales y socia
les para sacar arroz de los campesinos y venderlo en el mercado.
En qu medida contribuy el terrateniente a que los campe
sinos trabajasen ms y con mayor eficiencia, no est del todo cla
ro. Segn R. P. Dore, los nuevos terratenientes del Japn, mu
chos de los cuales haban salido del campesinado, persuadieron a
sus renteros a adoptar adelantos tcnicos que acrecentaron en
gran manera el rendimiento.141 Pese a mi respeto por el profesor
Dore, dudo muchsimo que el terrateniente desempeara a me
nudo un papel tan activo. Como el mismo profesor Dore seala
en otro lugar, los campesinos fueron obrando gran parte del
progreso motu proprio, pues tenan buenas y suficientes razones
para desearlo. Puede, adems, que el terrateniente retornara al
gunas de sus ganancias a los renteros a fin de alentarles a adop
tar tcnicas perfeccionadas. La magnitud de la porcin as de
vuelta no parece mensurable con exactitud; en ese punto las
relaciones se hacen tan vagas y generales, que cabe presumir que
fue bastante pequea. Puede, sin embargo, que fuese lo bastante
grande como para resultar decisiva. Sin ella, leemos, los renteros
no prestaban odos a las instrucciones sobre cmo aumentar su
produccin.142
Aun cuando el progreso no se hubiera dado sin los incentivos
econmicos, sos no bastan por s solos para explicarlo. Las no
ciones sobre cmo aumentar la produccin debieron de poder
infiltrarse en los campesinos gracias a la estructura especfica de
la comunidad campesina. Como hemos visto, era una sociedad
estrechamente unida y, a la vez, sumamente permeable a los in
flujos del superior inmediato, en una forma muy distinta de las
comunidades campesinas india y china. Contaba con caminos ins
titucionales trillados por donde los requerimientos de innova
cin podan llegar desde arriba a los campesinos y, siempre que
no fuesen de alcance desmesurado, suscitar una respuesta. Con
viene subrayar el ltimo punto. Observa Dore: ... Es cierto que
una gran parte del incremento es atribuible al uso incrementado
de abonos comerciales, no precisamente a la innovacin, sino a
que hubo agricultores que hicieron ms de lo que la mayora de
ellos estaban ya haciendo.'4*
Una vez consolidado el sistema de posesin de la tierra, algu
nas de sus caractersticas mayores permanecieron notablemente
estables hasta (y es probable que incluso durante) la Segunda
Guerra Mundial. As, en 1903, el 44,5 por ciento de la tierra la
branta era cultivada por renteros, y en 1938, el 46,5 por ciento,
sin fluctuaciones significativas en el tiempo comprendido entre
ambas fechas.'44 Tampoco experimentaron cambios marcados las
dimensiones de las haciendas y la distribucin de la propiedad te
rritorial.'En 19 10 , aproximadamente el 73 por ciento de los po
seedores de haciendas de un chd o menos slo posean aproxima
damente el 2 3 por ciento de la tierra, mientras que menos del 1
por ciento posean alrededor de un quinto. En 1938, la concen
tracin se haba intensificado algo: aproximadamente el 74 por
ciento de los poseedores de un chd o menos posean un cuarto de
la tierra, y aproximadamente el 1 por ciento posean una pizca
ms de un cuarto.'45
N o cabe duda que el advenimiento del capitalismo ni revolu
cion ni desintegr la agricultura japonesa. Los datos indican
ms bien un shock inicial un tanto violento seguido de un equili
brio prolongado. El terrateniente constituy la clave del nuevo
sistema. Qu tipo de persona era, en el ms amplio sentido so
cial y poltico? De hecho, el trmino landlord (terrateniente) tie
ne un significado demasiada comprensivo para ser satisfactorio,
aunque el carcter de los datos obliga a usarlo.*6 Puede incluir
desde un propietario apenas distinguible de un campesino hasta
uno de los cuatro gigantes con ms de 1.000 chd (alrededor de
2.450 acres) de tierra. Una autoridad confiable seala que, para la
posicin social sugerida por la palabra landlord en Inglaterra, de
ba de ser necesaria una hacienda de aproximadamente 5 chd. In
mediatamente antes de la reforma agraria norteamericana, haba
28.000 propietarios que tenan ms de 5 chd dados en arrenda
miento. De sos haba unos 3.000 en verdad grandes terratenien
tes que posean ms de 50 ch.'47
Si el no especialista intenta comprender el significado polti
co del terrateniente como figura clave del paisaje rural bajo el
nuevo rgimen, es probable que se sienta muy confundido al
principio. Las fuentes en que me he inspirado hasta ahora sugie
ren una figura anloga al landlord emprendedor ingls de fines
del siglo xvin, vigoroso y a la caza de su propio provecho econ
mico. Tambin existe en la literatura una tradicin algo ms vie
ja que recalca el aspecto parastico de la adaptacin al capitalis
mo.1'*8 Aun siendo posible conciliar ambas interpretaciones de la
forma que indicar en breve, creo que conviene examinar en pri
mer trmino la argumentacin para una adaptacin parastica.
La esencia de tal argumentacin es simple, y pone de relieve
importantes aspectos de la situacin del terrateniente. Dentro
de las circunstancias polticas y econmicas creadas por la Res
tauracin, muchos terratenientes japoneses no tuvieron necesi
dad de convertirse en capitalistas rurales y experimentar con nue
vas tcnicas. Con el paso del tiempo, la presin de la poblacin
sobre la tierra elev las rentas. En el Japn, como en la China,
hay claros indicios de que el aumento de la poblacin precedi
al impacto occidental. Testimonios indirectos llevan a pensar
que quiz fuese de casi el 40 por ciento durante el siglo xvn, eso
es tras el establecimiento del orden pblico por el Shogunato
Tokugawa.49 Los beneficios del orden pblico no se repartieron
por igual entre todos los sectores de la sociedad. As en la poca
preindustrial como en la moderna, la poblacin excedente del
Japn lo fue respecto a una situacin histrica especfica de que
las clases dominantes sacaban enormes beneficios. Andando el
tiempo, tambin los industriales se beneficiaron de la existencia
en el campo de vastas reservas de mano de obra, que hacan ba
jar los salarios urbanos.
En otras palabras, los factores polticos contribuyeron a cre
ar el nuevo terrateniente y la poblacin excedente que lo sus
tentaba. Puesto que el proceso fue gradual, poco sorprende que
historiadores de distintas tendencias polemicen sobre las fechas
en que apareci el parasitismo. Hacia 19 15 , en todo caso, el te
rrateniente parastico dominaba el paisaje rural, como percibi
el observador viajero ingls Scott.'s Aqu slo mencionar cier
tos hechos que parecen preludiar los principales acontecimien
tos polticos.
La reforma de la contribucin territorial en 1873 estableci
los derechos de propiedad del terrateniente, a menudo en perjui
cio del campesino.'5' La garanta de la propiedad era una condi
cin necesaria, aunque no suficiente, para la aparicin del rentis
ta parastico. Los cambios introducidos en la ley agraria en 1884,
segn algunas interpretaciones, fueron decisivos, por cuanto es
tabilizaron la contribucin territorial en un perodo de perpetua
inflacin. Uno de los mayores costes del terrateniente iba a per
manecer constante, mientras que sus ingresos no cesaran de au
mentar gracias a la demanda creciente de alimentos y al progreso
general de la economa. Otro sntoma de la transformacin pue
de verse en las actividades del terrateniente dentro del Partido
Liberal en la primera sesin de la Dieta de 1890. Pretendan en
tonces los hacendados que se rebajara la contribucin territorial
y, para conseguir ese fin, estaban dispuestos a sacrificar los subsi
dios agrcolas, que habran beneficiado ms a la agricultura pero
menos a los intereses propios.'52
Si el nuevo rentista consigui o no sacar del campesinado un
excedente mayor que sus predecesores feudales, es materia dudo
sa. Pero el que se agenciaba constituye, en verdad, un testimonio
impresionante de cmo sirvi el nuevo rgimen a sus intereses.
Es bien significativo que un estudioso moderno, al tratar de co
rregir las, a su juicio, errneas impresiones sobre las penalidades
que el capitalismo inicial impuso a los cultivadores japoneses, es
time que, entre 1873 y 1885, el terrateniente tom para s de tres
quintos a dos tercios del producto fsico de la tierra.'5'
Diversos datos sobre la situacin en tiempos posteriores indi
can que los cambios institucionales que sobrevinieron no fueron
profundos. Alrededor de 1937, los terratenientes japoneses ven
dan el 85 por ciento de sus frutos, que adquiran por la mayor
parte mediante los pagos en especie de sus renteros. Evaluadas en
trminos de dinero, las rentas de los arrozales aumentaron ms
del 50 por ciento en los aos que siguieron a la Primera Guerra
M undial.'54 Bajo el sistema vigente entre las dos guerras mundia
les, el rentero entregaba al propietario la mitad de su produccin.
A cambio, no obtena sino el uso de la tierra, pues l mismo in
verta todo el capital.'55 Desde 1929, se dieron ciertas tentativas
para promulgar una ley de arrendamiento. Se llevaron a efecto
algunas mejoras muy secundarias. Pero los terratenientes logra
ron obstruir cualesquiera autnticas reformas.156 Aunque en el
prximo apartado vamos a debatir ms a fondo las inferencias po
lticas de la situacin agraria, podemos aqu esbozar la clase de
razonamiento que desarrollaron los terratenientes para proteger
sus intereses. En sustancia, como de ordinario, consisti en una
apelacin a tradiciones nacionalistas a fin de negar la existencia
de intereses econmicos contrapuestos: uno de los principales in
gredientes del fascismo. La siguiente declaracin pblica emitida
por la Asociacin de Terratenientes Japoneses en 1926 revela
cmo servan los oropeles imperiales y samurai a intereses econ
micos especficos, y asimismo qu fcilmente poda venir a parar
todo ello en demagogia fascista.

Recordando la esplndida tradicin de nuestra nacin, con sobera


no y sbditos formando un todo, y reflexionando sobre la gloriosa
historia de nuestro desarrollo nacional en el pasado, fomentemos
las relaciones armoniosas entre capital y trabajo, y especialmente
cultivemos la paz entre propietarios y renteros y contribuyamos as
al desarrollo de nuestros pueblos agrcolas. Qu suerte de diablos
son quienes tocan furiosamente a fuego cuando no hay incendios e
incitan a una lucha de clases provocando la animosidad contra los
propietarios al soliviantar a los renteros? Si no se pone fr^no a esos
maliciosos designios, qu ser de nuestra existencia nacional? (...)
Estamos, pues, determinados a cooperar con aquellos que sustenten
las mismas ideas, a despertar a la opinin pblica, y a establecer una
poltica nacional ms idnea.157
Tal documento indica con bastante claridad que, en la adaptacin
de las clases altas rurales al avance del comercio y la industria,
hubo un componente represivo. Ello, dira yo, es la clave, ms
que el parasitismo tout court. Desde ese punto de vista, ya no hay
conflicto con los datos relativos a energa, ambicin, impulso
econmico...158 Las referencias a un impulso psicolgico hacia la
actividad no nos dicen nada a menos que sepamos cmo se mani
fiesta el impulso. Cierto es que la sociedad japonesa engendr a
fines del siglo xix su propia versin del terrateniente emprende
dor que tanto impresionaba a los visitantes extranjeros de la In
glaterra dieciochesca. Pero la relacin de aqul con el Estado fue
casi la contraria de la que se dio en Inglaterra. E l terrateniente
britnico se vali del Estado para aventar a los campesinos pro
pietarios y conservar tan slo algunos renteros. E l japons, en
cambio, no les priv de la tierra, sino que utiliz el Estado, junto
con otras palancas heredadas de tiempos anteriores, para sacar
rentas de los campesinos y vender los productos agrcolas. De ah
que, sociolgicamente hablando, estuviese mucho ms cerca del
noble tolosano del siglo x v ii i , cada vez ms metido en el comer
cio, que del gentleman ingls correlativo.
La comparacin con el proceso francs parece, sin embargo,
demasiado generosa. En el siglo x v ii i , tales cambios an forma
ban parte de un movimiento intelectual y socialmente avanzado.
En el Japn, si la venida del mundo moderno trajo consigo un
incremento de la produccin agrcola, fue ante todo porque se
form una clase de pequeos terratenientes que extrajeron arroz
del campesinado combinando mecanismos capitalistas y feudales.
Gran nmero de campesinos continuaron viviendo muy cerca del
margen de supervivencia fsica, aunque no hubo como en la India
y la China hambres masivas que les empujaran de cuando en
cuando ms all del lmite. Qu ofreci por su parte la nueva
clase poseedora a la sociedad japonesa? Si interpreto bien las
fuentes que conozco, ni la cultura artstica ni la seguridad de los
anteriores dirigentes del campo, de hecho poco ms que piadosos
sentimientos protofascistas. Las clases que hablan mucho de sus
contribuciones a la sociedad estn a menudo en vas de constituir
una amenaza para la civilizacin.
Las clases altas rurales que no forman parte ellas mismas de la
vanguardia del avance econmico y que, por tanto, mantienen su
posicin social gracias a una dosis considerable de represin se
ven obligadas en los tiempos modernos a empearse en la des
agradable tarea de llegar a un acuerdo con los agentes del pro
greso capitalista urbano. All donde el impulso burgus es dbil,
como en el Japn, los adalides capitalistas suelen acoger de bue
na gana la contribucin del agro conservador al orden y la esta
bilidad. Ello, en el fondo, significa que los elementos capitalistas
no son lo bastante fuertes como para introducir nuevas formas de
represin por cuenta propia. Cuando la Restauracin de losMei-
ji abri el camino hacia un nuevo mundo, las clases urbanas mer
cantiles estaban demasiado engarzadas en el sistema corporativo
tradicional y eran de miras demasiado estrechas para poder sacar
partido de las nuevas oportunidades. Algunos, sin embargo, s
percibieron las ocasiones favorables que deparaban los conflictos
de la poca y, gracias a esa perspicacia, llegaron a formar a la lar
ga los ms importantes y poderosos monopolios comerciales del
Japn, los clebres zaibatsu.
Al principio de la era meiji, el mayor impulso hacia el des
arrollo econmico procedi al menos formalmente del go
bierno, ahora en manos de una nueva ala de la nobleza agraria, y
de una plyade de capaces y enrgicos samurai, postergados bajo
los Tokugawa. Los negocios siguieron ocupando una posicin
subalterna. En el propio terreno econmico, dependan del G o
bierno, que los fomentaba a fin de dar al Japn una base moder
na suficiente para resistir a la presin extranjera (y con los ojos
puestos en futuras conquistas), as como de ocupar al turbulento
campesinado.159 Desde los inicios, pues, del perodo moderno,
encontramos combinados los intereses agrarios y comerciales
para mantener al pueblo a raya dentro del pas y permitir al Japn
buscar en el exterior la gloria marcial.
Durante las ltimas dcadas de los Meiji, asimismo, la clase
mercantil permaneci social y polticamente inferior a la lite que
rega al Japn, cuyas races culturales estaban en un pasado agra
rio, por ms que las econmicas se extendieran por el mundo de
la industria moderna. E l estigma social sobre quienes se dedica
ban a negociar persista. Ahora como antes, los hombres de ne
gocios se expresaban en tonos deferentes y apologticos con res
pecto a los funcionarios pblicos. Desviados de la poltica pblica,
se consagraban a una efectiva poltica privada. A menudo era la
corrupcin el mecanismo que conciliaba las necesidades de los
negocios y la poltica. Aun dando la batalla contra las actitudes
aristocrticas anticomerciales, los hombres de negocios creyeron
prudente evitar ganarse enemigos y cultivar las buenas relaciones
con las autoridades.100
El capitalismo japons no empez a emanciparse hasta que la
Primera Guerra Mundial aceler el ritmo del desarrollo indus
trial. Entre 19 13 y 1920, la produccin de acero acabado salt de
2 5 5 a 5 3 3 miles de toneladas. La capacidad de energa elctrica
tambin aument en ms del doble durante el mismo perodo, pa
sando de 504 a 1.2 14 miles de kilovatios.'6' Aun despus de ese
auge, sin embargo, la industria capitalista japonesa no avanz has
ta el punto alcanzado en Alemania, Inglaterra o los Estados Uni
dos. Durante los aos comprendidos entre las dos guerras mun
diales, cabe caracterizar la economa japonesa como un sistema
bsicamente de pequea industria, de hecho en buena parte toda
va agrcola y artesano, dominado por algunas grandes empresas
cuya influencia se extenda directa o indirectamente a casi todas las
familias del pas.162 Los zaibatsti alcanzaron el cnit de su podero
en 1929, inmediatamente antes de la Gran Depresin. Adelantan
do fondos, asesorando tcnicamente y manipulando el mercado,
acabaron por extender su influencia a la generalidad de las peque
as empresas e incluso a los productos agrcolas secundarios.'63
La principal cuestin concreta que dividi a industrialistas y
agrarios a lo largo de gran parte de la era moderna fue el precio
del arroz. Los industrialistas queran arroz barato para los obre
ros y presionaban eficazmente al gobierno para que no concedie
se al arroz subsidios altos, que habran beneficiado sobre todo a
los terratenientes.104 Aunque la produccin de arroz por unidad
de terreno cultivado y la total siguieron aumentando, desde prin
cipios del siglo xx el Japn no produca el necesario para alimen
tar a sus propios habitantes y se tuvo que recurrir a importacio
nes. Despus de 1925, significaban entre un quinto y un sexto de
la produccin nacional. Pese a las importaciones, el consumo per
cpita fue disminuyendo ms y m s. 163 Por aquellos aos los xi
tos a corto plazo de la era meiji estaban ya empezando a mostrar
sus facetas dudosas.
Otro caballo de batalla fue el rgimen tributario. As, en 1923,
los industrialistas llegaron al extremo de proponer que se abolie
sen los impuestos sobre la industria, maniobra que los intereses
agrarios contrarrestaron.'66 En 1932, se entabl de nuevo en la
Dieta una lid entre los intereses de la renta y el provecho en
torno a la amplitud del programa de ayuda a la agricultura, pro
blema agudizado por la depresin que estaba entonces asolando
tanto la industria como la agricultura japonesa. Vencieron los ne
gocios. Ello motiv que, al menos por el momento, se intensifica
sen las tensiones dentro de la heterognea coalicin terratenien
te-industrial que controlaba la poltica japonesa.'67
Esos conflictos ponen de manifiesto importantes diferencias
estructurales entre la sociedad japonesa y la alemana durante las
fases ms recientes de la modernizacin. Al no existir en el Japn
un grupo comparable a la lite de los Ju n ker que floreci en Ale
mania a fines del siglo xix, tampoco hubo un pacto expreso com
parable al famoso matrimonio del hierro y el centeno, ni un
acuerdo que combinase la expansin naval para satisfacer a los in
dustrialistas con los aranceles sobre los granos para satisfacer a
los agrarios, como el que en 19 0 1 represent la consumacin del
matrimonio en Alemania. En vez de ello, segn acabamos de ver,
las importaciones de arroz fueron aumentando, aunque conviene
puntualizar que buena parte de ese arroz proceda de zonas bajo
directo control poltico japons. Otra consecuencia de las dispa
ridades en la estructura social fue que el radicalismo anticapita
lista o pseudorradicalismo de la derecha, con fuertes races entre
los pequeos terratenientes, constituy un componente mayor
de la versin japonesa del fascismo, mientras que en Alemania no
pas de una corriente secundaria.
Con todo, es preciso considerar dichos conflictos entre los in
tereses industriales y agrarios japoneses dentro de la perspectiva
adecuada. Las fuerzas que separaban al hombre de negocios del te
rrateniente eran menos importantes que las que los unan. Como
veremos en el prximo apartado, cuando las circunstancias lo exi
gieron, el radicalismo anticapitalista fue sacrificado. Tanto la asig
nacin de tierras de los Meiji como el programa de industrializa
cin aunaron de hecho los intereses agrarios con los comerciales.
En el plano interior, los dos sectores estaban unidos por la amena
za que representara para sus respectivos intereses econmicos y
polticos cualquier movimiento popular triunfante. En el exterior,
por la de una particin del pas entre las potencias extranjeras,
como en los casos de la India y la China, y por el ansia de merca
dos y gloria. A medida que la industria fue desarrollndose, dot al
Japn de los medios para una poltica exterior activa, y las conse
cuencias de tal combinacin se hicieron ms visibles y peligrosas.
Cabe preguntarse por qu los industriales y los agrarios ten
an que convenir en un programa de represin interior y expan
sin exterior. Es que no poda hallar otras sendas? Tal vez s,
pero a riesgo de un suicidio poltico. Elevar el nivel de vida de los
campesinos y obreros y crear un mercado interno hubiera sido
peligroso para las clases altas. Habra amenazado el paternalismo
explotador en que estribaba la autoridad del industrial dentro de
la fbrica, uno de los principales mecanismos para obtener ga
nancias. Para los terratenientes, las consecuencias an hubieran
sido ms graves. Un campesinado prspero, en una autntica de
mocracia poltica, les habra privado de sus rentas, con lo que se
habran venido abajo.
A nuestra explicacin de los rasgos ms destacados de la va
riante japonesa del totalitarismo, algunos quiz aadiran el fac
tor de la continuidad en el sistema de valores japons, sobre todo
por lo que respecta a la tradicin guerrera de los samurai. Que
hubo ah cierta continuidad, es indudable. Pero se tiene que ex
plicar por qu continu la tradicin. Los sentimientos humanos
no persisten espontneamente. Han de ser inculcados de nuevo a
cada generacin y mantenidos vivos por estructuras sociales que
los hacen parecer ms o menos aceptables y apropiados. N o fue
el espritu guerrero como tal lo que impuls al Japn durante el
siglo xx por la senda de las conquistas exteriores y la represin
interior. L a victoria de los Tokugawa en 1600 sentenci a muer
te al militar feudal. Por espacio de unos trescientos aos, los shd-
gun mantuvieron a raya con relativamente pocas dificultades al
trasloado espritu guerrero, embotando su filo por medio de la
paz y el lujo. Cuando el Japn empez a embarcarse en empresas
imperialistas, al principio a modo de ensayo y, al menos parcial
mente, en defensa propia (como en la guerra chino-japonesa de
1894-1895), y luego de veras, la tradicin samurai y el culto im
perial proporcionaron racionalizaciones y legitimaciones a la
constelacin de intereses arriba bosquejados.
Represin dentro del pas y agresin contra pases extranjeros
fueron, pues, en trminos muy generales, los mximos efectos del
desmoronamiento del sistema agrario y el desarrollo de la indus
tria. Aunque no se trate aqu de trazar una historia poltica deta
llada, vamos ahora a examinar las consecuencias polticas algo
ms de cerca.

4. C O N S E C U E N C IA S P O L T IC A S : N A T U R A L E Z A D E L F A S C IS M O JA P O N S

En orden a nuestros propsitos, la historia poltica del Japn mo


derno a partir de la Restauracin puede dividirse en tres grandes
fases. La primera, caracterizada por el fracaso del liberalismo agra
rio, concluye en 1889, al adoptarse una constitucin formal y al
gunos de los arreos de la democracia parlamentaria. La segunda
se cierra con la impotencia de las fuerzas democrticas para de
rribar las barreras impuestas por aquel sistema, resultado que se
manifiesta de par en par en los primeros aos treinta tras el esta
llido de la Gran Depresin. La crisis de los aos treinta inaugura
la tercera fase, en que se desarrolla una economa de guerra y la
versin japonesa de un rgimen totalitario de derechas. N i qu
decir tiene que esa divisin es, bajo muchos conceptos, arbitraria.
Pero sirve para el caso si ayuda a concentrar la atencin en los
procesos importantes.
E l movimiento liberal, como bien recordar el lector, sur
gi de la reaccin feudal y chauvinista de samurai decepcionados
por los frutos de la Restauracin. A pesar de esos auspicios, el
movimiento tiene algn derecho a que se le califique de liberal,
toda vez que, as en lo relativo a discutir como a votar, reclamaba
mayor participacin pblica en la poltica que no la que estaba
dispuesto a conceder el gobierno de los Meiji.
En el terreno econmico, el grupo que, bajo el lema Liber
tad y Derechos del Pueblo, cre el Partido Liberal (Jiyuto) vino
a expresar la protesta de los pequeos terratenientes contra el
predominio de la oligarqua aristocrtica y financiera que rodea
ba a los Meiji. Norman atribuye en parte sus inclinaciones libe
rales al hecho de que, por la dcada 1870-1880, muchos terrate
nientes eran asimismo capitalistas comerciales en pequea escala,
cerveceros de sake, fabricantes de pasta de soja, etc.'68 A m esa
pretendida conexin entre hacer cerveza y democracia no me
convence demasiado; creo que es uno de los raros puntos en que
Norman aplica paralelos europeos y categoras marxistas poco
crticamente. La desbandada del movimiento democrtico japo
ns en los aos setenta y ochenta del siglo pasado no se produjo
porque una dbil clase mercantil se echase en brazos de la aristo
cracia feudal en busca de proteccin contra los obreros, cam
biando, como dice Marx, el derecho a gobernar por el derecho a
hacer dinero. E l Japn no era Alemania; cuando menos, todava
no lo era.
El problema japons, desde el punto de vista de los gober
nantes meiji, se cifraba en lograr que las clases altas de las zonas
rurales aceptasen el nuevo orden.16 Los M eiji se haban pro
puesto dotar al pas de flota, pertrechos militares e industria pe
sada, y ello requera imponer cargas ms onerosas sobre la tierra.
As, la asamblea inaugural del Jiyuto en 1 881 protest de las con
tribuciones recaudadas para cubrir los crecientes gastos de la
marina.'70 Quejoso de que los mximos beneficiarios fuesen
otros, en particular miembros del gobierno, el grupo trat de
ampliar su base de adictos, y lleg a extenderse entre el campesi
nado. Pero en cuanto los terratenientes se toparon con exigen
cias campesinas radicales contrarias a sus intereses, el Jiyuto se
escindi y entr en barrena. Algo izquierdista para su poca, el
Jiyuto termin disolvindose en 1884; prefiri desaparecer a
convertirse en un grupo de veras radical cosa, por lo dems,
bastante imposible entonces.
As concluy la primera confrontacin del pas con el liberalis
mo poltico organizado. El movimiento fue obra de terratenientes,
que lo truncaron no bien advirtieron que estaba revolucionando a
los campesinos. Bajo ningn concepto fue una tentativa de las
clases mercantiles urbanas para implantar la democracia bur
guesa, como han sostenido algunos autores.17
Con todo, durante el breve perodo de agitacin liberal, el
gobierno de los Meiji no vacil en acudir a medidas represivas. Ya
en 1880, a los primeros signos de que estaban formndose parti
dos polticos, decret que ninguna asociacin poltica... puede
anunciar sus conferencias o debates, inducir al pueblo a entrar en
ella despachando comisionados o difundiendo circulares, o en
tenderse y estar en contacto con otras sociedades similares .'72
Verdad es que las actividades del Jiyuto al cabo de poco tiempo
demuestran que no se hizo cumplir la ley a rajatabla. Ms peli
grosas debieron de parecerle al gobierno las rebeliones campesi
nas de 1884-1885. Como hemos visto, aunque algunas de ellas
cobraron el carcter de pequeas guerras civiles, al no estar co
ordinadas entre s, se vinieron pronto abajo. Valindose de sus
nuevas fuerzas: cuerpo de polica y ejrcito reclutado, el gobier
no pudo sofocarlas con relativa facilidad.'73
En 1885, el ao siguiente a la disolucin del Jiyuto, las condi
ciones econmicas empezaron a mejorar. E l tiempo pareca tra
bajar a favor del gobierno. Al traslucirse, no obstante, que la acti
vidad poltica retoaba, el gobierno se aplic otra vez a
reprimirla; el 25 de diciembre de 1887, promulg su tristemente
famosa Ley de Preservacin de la Paz, redactada por el jefe de la
Comisara de Polica Metropolitana y otros bajo la direccin del
general Yamagata, mxima figura de la ltima fase del perodo
Meiji. Sus disposiciones autorizaban a la polica para trasladar a
cualquier persona que viviese en un radio de aproximadamente
siete millas alrededor del Palacio Imperial de juzgar que estaba
tramando algo perjudicial para la tranquilidad pblica. De ese
modo el general Yamagata pudo compeler a trasladarse a unas
quinientas personas, entre ellas casi todos los lderes de la oposi
cin. La polica haba recibido previamente rdenes secretas de
matar a todo aquel que se resistiese. Sin embargo, por lo menos
uno de los principales personajes de la oposicin, Goto Shjir,
sigui pronunciando discursos ac y all del pas; no se le acall
sino con la oferta del Ministerio de Comunicaciones pocos das
despus de promulgarse la constitucin.'74
Las caractersticas mayores de la estrategia gubernamental
saltan a la vista. Consisti en una amalgama de represin polic
aca directa, medidas econmicas para mitigar algunos de los
motivos de descontento sin poner en peligro la hegemona del
grupo dominante, y decapitacin de los grupos oposicionistas
ofreciendo a sus lderes puestos atrayentes en la burocracia de los
Meiji. Excepto quiz ciertos rasgos estilsticos en los detalles de
su ejecucin o en la retrica de las declaraciones pblicas, nada
hay en dicha poltica que pueda atribuirse especficamente a la
cultura japonesa. Su contenido es sin duda el normal para cual
quier equipo de gobernantes inteligentes y conservadores inmer
sos en, grosso modo, las mismas circunstancias.
Por de pronto, esa poltica tuvo xito. Aunque cabe presumir
que no lo hubiese tenido contra una oposicin enrgica y unida de
terminada a llevar a cabo la modernizacin por medios democrti
cos en otras palabras: ms o menos segn el modelo ingls , tal
oposicin difcilmente poda darse en las condiciones especficas
de la sociedad japonesa por aquel entonces. La clase obrera indus
trial era muy rudimentaria; los campesinos, si bien constituan una
fuente de oposicin, eran relativamente dbiles y estaban dividi
dos; las clases mercantiles an dependan en alto grado de la aris
tocracia feudal. La constitucin, otorgada desde arriba en 1889,
reflej ese equilibrio de las fuerzas sociales y, ponindole el sello de
legitimidad imperial, ayud a estabilizarlo y perpetuarlo.
N o hace falta que nos extendamos ms sobre la poltica del
gobierno hasta y durante la Primera Guerra Mundial. Como es
bien sabido, el control por la Dieta de la hacienda pblica qued
muy limitado bajo la nueva constitucin. Aunque el ejrcito go
zaba de inslitas prerrogativas, su entrada en el trono era ms el
reflejo de su poder dentro de la sociedad japonesa que no la fuen
te de ese poder. Los gobiernos no caan porque perdiesen las
elecciones, cuyos resultados podan en general manipularse, sino
por perder la confianza de alguno de los sectores importantes de
la lite-, aristcratas, burcratas o militares.'75 La dimisin de Ito
en 1901 seal el colapso del ala civil de la oligarqua. Tras su
asesinato en 1909, el militar Yamagata tuvo horca y cuchillo en la
poltica japonesa hasta que muri, en 19 22. '76
En orden a nuestros propsitos, son ms significativas ciertas
tendencias intelectuales que despertaron inters entre los terra
tenientes despus que se hubo desvanecido su entusiasmo limi
tado jtor un rgimen parlamentario. El movimiento conocido
por Ndhm-sbugi (literalmente: agricultura-es-la-base-ismo), que
floreci hasta alrededor de 19 14 , fue una curiosa mezcla de na
cionalismo sintosta, fe en la misin singular de los japoneses, y lo
que los occidentales calificaramos de ideas fisiocrticas. Entre
esos ingredientes, destacaba una mstica fe en los valores espiri
tuales de la vida rural y... apologa didctica de las excelencias del
sistema familiar y paternalismo japons, y de aquellas virtudes
frugalidad, piedad, laboriosidad, resignacin y cumplimiento del
deber que... constituan las enseanzas tradicionales de la di
dctica paternalista de los terratenientes .'77
La exaltacin patritica de las virtudes campesinas, en parti
cular de aquellas que sirven a las clases altas agrarias, es caracte
rstica de las sociedades agrarias sujetas a infiltraciones del co
mercio. La persistencia de los problemas agrarios dentro ya de la
era industrial motiv que ese patriotismo reaccionario tuviese
ms fuerza en el Japn que en otros pases. E l Ndhon-shugi no fue
sino una de las fases de un movimiento ms amplio. Sus antece
dentes pueden hallarse entre los pensadores cimeros del perodo
Tokugawa; sus sucesores histricos, en los ms fanticos de los
Jvenes Oficiales, los asesinatos y las tentativas de golpes de Es
tado que contribuyeron a preparar el camino al rgimen totalita
rio de los aos treinta.'78
Pese a su insistencia en la singularidad del Japn, el Nhm-shu-
gi, tuvo cierto papel en el movimiento que, durante las primeras
dcadas de la era meiji, persigui introducir la agricultura capita
lista en gran escala. La tentativa, como hemos visto, fracas, sobre
todo porque al terrateniente le resultaba ms provechoso arrendar
su hacienda en pequeas parcelas que cultivarla por s mismo.179
La actitud del Nhm-shttgi respecto al campesinado, si bien
tampoco lleg a producir resultados concretos, fue ms importan
te, toda vez que coincidi con el grueso de la opinin burocrtica,
e incluso industrial, hasta la Primera Guerra Mundial. Cualquier
mengua en el nmero de pequeos labradores aun de aquellos
con nada ms que un mezquino medio ch de tierra pasaba por
deplorable. En 19 14 , el decano de los intelectuales del Nohon-
shugi clam en tonos patticos contra la desmoralizacin que es
taba invadiendo el pas porque los campesinos se aficionaban a
comprar gaseosas, paraguas y zuecos, y la juventud a llevar som
breros Sherlock Holmes. Quizs esa versin japonesa del coronel
Blimp nos haga hoy sonrer. Pero el gobierno y los industrialistas
tenan buenos motivos para fomentarla. Las familias campesinas
estables, razonaban, eran una fuente de soldados dciles y un ba
luarte contra la subversin. Su nmero abundante, por otro lado,
determinaba que los salarios se mantuviesen bajos, cosa que per
mita al Japn exportar y construirse una base industrial.'80
Podemos ver ah una vez ms los intereses materiales que en
trelazaban a agrarios e industrialistas. El Nohon-shugi, bien poco
distinto en sus versiones moderadas del patriotismo japons y
culto al emperador normales, proporcion a esos intereses una
til legitimacin y racionalizacin. En vista de que muchos tien
den a tomar su ideas en serio, importa subrayar de nuevo que no
pasaban de meras racionalizaciones.181 Su efecto en la poltica fue
nulo. Llegada la hora de hacer algo concreto por los campesinos
y renteros objeto de toda aquella moralizacin sentimental, los
miembros de la Dieta que representaban los intereses de las cla
ses rurales poseedoras se apresuraron a obstruir cualquier refor
ma. El Cdigo Civil de 1898 dio alguna proteccin a los renteros
en cuestiones de suma importancia para los mismos, pero no se
aplic ms que al uno por ciento de la tierra arrendada. Como
concluye Dore, la inmensa mayora de los renteros ordinarios
no recibieron ninguna proteccin.'82
Tras la Primera Guerra Mundial, el equilibrio de fuerzas den
tro de la sociedad japonesa se modific, en dao de la lite agra
ria. L a guerra vino a acelerar el desarrollo de la industria japone
sa, y en los aos veinte llegaron a su apogeo, por un lado, la
democracia japonesa y, por el otro, la influencia del mundo de los
negocios en la poltica japonesa. El general Yamagata muri en
1922. Durante los aos que siguieron, el poder fue pasando a ojos
vistas de los militares a las clases mercantiles y la Dieta.'83 Uno de
los sntomas del cambio en el clima poltico es que, tras el conve
nio de Washington sobre desarme naval de 1922, algunos peri
dicos controlados por los intereses industriales se atrevieron a
lanzar la consigna: Fuera el ejrcito de la poltica!.'84 Ciertos
estudiosos consideran que la influencia parlamentaria culmin al
ratificarse el Tratado Naval de Londres en 1930.185 La Depresin
puso punto final a tales esperanzas.
Aunque el nexo entre el adelanto del capitalismo y el de la de
mocracia parlamentaria y el correlativo entre la Depresin y el
fracaso de los esfuerzos por implantar la democracia constitucio
nal revistan indudable importancia, no explican el meollo del pro
blema. La Depresin no hizo sino dar el golpe de gracia a una es
tructura que adoleca de graves debilidades. Slo un puado de
favorecidos palpaban las excelencias del capitalismo japons, mien
tras que sus efectos perniciosos eran evidentes para casi todo el
mundo.186 N o difundi lo bastante sus beneficios materiales y,
dadas las circunstancias, casi seguro que no poda hacerlo para
suscitar un inters popular masivo en el mantenimiento de la de
mocracia capitalista. Sin bien las formas del fenmeno variaron de
un perodo histrico a otro, nunca dej de depender del Estado
como comprador de sus productos y protector de sus mercados.
Bajo el capitalismo, la inexistencia de un mercado interno vigoro
so engendra fuerzas que van perpetundose a s mismas si los
hombres de negocios descubren que pueden obtener beneficios
de otras maneras. Por ltimo, al desarrollarse en circunstancias
bastante distintas, el capitalismo japons nunca lleg a ser porta
dor de ideas democrticas en tan alto grado como los intereses
comerciales e industriales de la Europa dieciochesca.
A lo largo de aquella fase relativamente democrtica, los inte
reses de las clases agrarias poseedoras, pese a presentar algunos
sntomas de decadencia, siguieron siendo poderosos en el plano
poltico y un factor con el que los comerciales e industriales ten
an que contar. Hasta la adopcin del sufragio universal en 1928,
los propietarios rurales controlaron la mayora de los votos en los
dos grandes partidos de la Dieta.'87 Los intereses agrarios de los
aos veinte, por otro lado, estuvieron tambin detrs de diversos
movimientos anticapitalistas y protofascistas. A los mismos no les
falt cierto apoyo y participacin de los funcionarios pblicos,
agero no muy favorable cara al futuro. Pero por el momento el
extremismo patritico, rural o urbano, no estaba an en condi
ciones de captarse el favor de las masas.'88
Era ya, con todo, una importante fuerza poltica. Tras la Pri
mera Guerra Mundial, tanto en el campo como en las ciudades
arreci el radicalismo, que a veces cobraba formas violentas. Las
organizaciones patriticas proporcionaron esquiroles contra las
huelgas campesinas y obreras, al paso que pistoleros a sueldo aso
laban los sindicatos y la prensa liberal.'89 El propio gobierno re
accion con una campaa del Ministerio de Educacin contra las
ideas peligrosas, dirigida en primer trmino contra los estu
diantes. En abril de 1925, aprob una Ley de Preservacin de la
Paz. Mucho ms taxativa que la de 1887, penaba con prisin a
quienes se adhirieran a asociaciones tendentes a cambiar el siste
ma de gobierno o a combatir la propiedad privada. Esa ley dio
principio a la tctica de detenciones en masa.190
Un episodio acaecido en 1923 pone de manifiesto hasta qu
punto estaba envenenando la atmsfera poltica el extremismo
patritico. El terremoto que, en septiembre de aquel ao, devas
t Tokyo sirvi de pretexto para detener a miles de sus habitan
tes, en su mayor parte socialistas. Un capitn de la gendarmera
estrangul con sus propias manos a un conspicuo lder obrerista,
y con l a su mujer y un sobrino de siete aos de edad. Si bien fue
sometido a consejo de guerra y condenado a diez aos de prisin,
varios peridicos extremistas lo ensalzaron como un hroe nacio
nal.'9' Se requiri sin duda todo un aparato de terror, en parte
controlado por el gobierno, en parte no organizado y espont
neo, para mantener a raya a amplios sectores de una poblacin
que algunos autores nos pintan comulgando casi como un solo
hombre en un sentimiento de lealtad feudal a sus superiores.
Por los primeros aos treinta, la limitada democracia parla
mentaria japonesa fue sucumbiendo, herida de muerte por la Gran
Depresin. N o termin, con todo, de una manera tan dramtica
como la Repblica de Weimar. En la historia poltica del Japn,
es mucho ms difcil que en la de Alemania1 1 trazar una divisoria
tajante entre las fases democrticas y totalitarias. Uno de los lin
des a que suelen recurrir los historiadores es la ocupacin de
Manchuria en 19 3 1. Seala, en los asuntos exteriores, una inver
sin de la postura del gobierno japons cuando la Conferencia
Naval de Londres de 1930. En los asuntos interiores, la hegemo
na de los polticos suele darse por terminada con el asesinato del
primer ministro Inukai y tentativa de golpe de Estado por la de
recha radical el 15 de mayo de 1932; es un lance que revela no
poco sobre el carcter de la poltica japonesa contempornea,
merecedor de que lo representemos aqu sucintamente.
En 1932, los miembros de un grupsculo de jvenes campesi
nos acaudillado por un sacerdote budista se conjuraron para aca
bar con la camarilla dirigente responsable de la miseria agraria
del Japn. Tras confeccionar una lista de hombres de negocios y
polticos, echaron a suerte las vctimas, una para cada uno. Antes
que se descubriese el complot, cayeron asesinados, entre otros, el
ex ministro de Hacienda Inoue (9 de febrero) y el barn Dan, jefe
del Mitsui (5 de marzo). Falanges de cadetes de la armada y el
ejrcito estaban listas para proseguir la tarea, y el 15 de mayo de
193 2 se alzaron en armas contra los zaibatsu, los partidos polticos
y la camarilla palaciega a fin de salvar al Japn del colapso. Una
unidad mat a balazos a Inukai, otras asaltaron a funcionarios de
la corte, la Polica Metropolitana y el Banco del Japn.'94
Ese episodio inaugur un perodo de dictadura semimilitar,
no de franco fascismo. A los cuatro aos, en 1936, se celebraron
unas elecciones ms o menos libres. La derecha abiertamente ra
dical slo obtuvo 400.000 votos y 6 escaos en la Dieta, mientras
que un partido obrerista (el Shakai Taishuto) sac el doble de vo
tos que en las elecciones anteriores y 18 escaos. El partido que,
contra toda previsin, obtuvo el mayor nmero de votos (Minsei-
td: 4.456.250 votos y 205 escaos) haba esgrimido como uno de
sus esloganes la siguiente alternativa: Gobierno parlamentario
o Fascismo?. N o es, por cierto, que los resultados de las elec
ciones constituyesen un referendo popular de la democracia: el
abstencionismo alcanz cotas mucho ms altas que de costum
bre, sobre todo en las ciudades, claro indicio de la aversin gene
ral hacia la poltica y los polticos. Pero demostraron asimismo
que el radicalismo patritico careca de base electoral.
A esa repulsa, un sector del ejrcito respondi con otra tenta
tiva de golpe de Estado, conocido en la historia japonesa por In
cidente del 26 de Febrero (1936). Los rebeldes mataron a varios
altos oficiales, ocuparon un barrio de Tolcyo durante tres das e
hicieron circular panfletos para explicar sus propsitos: destruir a
las camarillas dirigentes y salvar al Japn bajo un nuevo orden.
Algunas altas autoridades militares estaban poco dispuestas a res
tablecer el orden por medio de la fuerza. Al cabo los facciosos se
rindieron, movidos por una orden personal del emperador, la de
signacin de un negociador que gozaba de su confianza y el
aprontamiento de poderosas tropas para reducirlos. As se reco
br el pas si cabe expresarse en tales trminos de su ms
grave crisis intestina desde la Rebelin de Satsuma.'95
El Incidente del 26 de Febrero (1936) fue el preludio de otras,
maniobras polticas en que aqu no es preciso detenerse y de
la imposicin de una fachada totalitaria, todo lo cual tuvo lugar
entre 1938 y 1940. Con arreglo a un penetrante anlisis japons,
aquella tentativa de golpe de Estado signific la ruina del fascis
mo desde abajo, esencialmente la derecha anticapitalista y popu
lar, sacrificado al fascismo desde arriba, o, podramos decir, al
fascismo respetable, tejido por altos funcionarios pblicos, to
mando del movimiento lo que les serva y desechando sus aspec
tos populares. Desde entonces, el fascismo respetable empez a
caminar a paso de carga.IsKS Se decret la movilizacin nacional,
los radicales fueron detenidos, los partidos polticos fueron di
sueltos y reemplazados por la Asociacin de Ayuda al Gobierno
Imperial, copia ms bien deslucida de los partidos totalitarios eu
ropeos. Poco despus, el Japn se adhiri a la Triple Alianza anti-
Comintern y se disolvieron todos los sindicatos, reemplazndolos
por una asociacin para el servicio de la nacin a travs de la in-
dustria.197 As, a fines del ao 1940, mostraba el Japn los princi
pales rasgos externos del fascismo europeo.
Como en Alemania, la fachada totalitaria recubra un ince
sante tira y afloja entre grupos de intereses rivales. N i en uno ni
en otro pas llegaron nunca a gozar de poder efectivo los radica
les derechistas, con la particularidad de que en el Japn no hizo
falta ninguna purga sangrienta para marginarlos. En el Japn, el
control centralizado sobre la economa parece que fue bastante
ms una farsa que no en Alemania.'98
La gran empresa resisti con xito a las tentativas para sub
ordinar el inters privado al patriotismo. Todo el perodo de he
gemona militar y fascismo le fue muy favorable. El producto in
dustrial pas de 6 billones de yen en 1930 a 30 billones en 1941.
Las posiciones relativas de la industria ligera y pesada se invir
tieron. En 1930, la industria pesada significaba el 38 por ciento
de la produccin industrial total; en 1942, el 73 por ciento.'99
Sometindose nominalmente al control del gobierno, los zaibat
su consiguieron dominar la casi totalidad de la industria.200 Los
cuatro grandes zaibatsu, Mitsui, Mitsubishi, Sumitomo y Yasu-
da, salieron de la Segunda Guerra Mundial con activos de ms
de 3 billones de yens, mientras que en 1930 no contaban sino con
875 millones.201
De hecho, para los zaibatsu, el anticapitalismo represent
poco ms que una inocua tabarra la cual, por otro lado, pudie
ron refrenar considerablemente tras 1936 , el exiguo precio que
deban pagar por la poltica de represin interior y expansin ex
terior que llenaba sus arcas. Los grandes empresarios necesitaban
fascismo, patriotismo, culto imperial y ejrcito, de la misma ma
nera que los militares y los patriotas necesitaban gran industria
para llevar a efecto su programa poltico. Todo eso, los radicales
agrarios no podan verlo, o cuando menos se negaban a admitir
lo. Los imbuidos de ideas del Nhon-shngi, en particular, se halla
ban en un callejn sin salida. Dentro de esos crculos haba una
marcada vena anarquista y, entre algunos, una romntica fe en los
actos de terrorismo individual.202 Se caracterizaban por su acerba
hostilidad contra la plutocracia y la lite militar tradicional, cuyos
miembros, segn ellos, eran simples criados de los plutcratas.
Pero no tenan nada que poner en su lugar, slo una idealizada
versin de la comunidad campesina japonesa. Como las tesis
agrarias radicales chocaban con los requisitos de la poltica ex-
pansionista conveniente a una sociedad industrial moderna, las
lites ms ortodoxas pudieron marginarlos con bastante facilidad;
a la vez se apropiaron de sus ideas para asegurarse el sostn po
pular. Lo mismo ocurri en Alemania, aunque ms sbita y vio
lentamente, cuando, por medio de la Purga Sangrienta de 1934,
se aniquil a los nazis radicales.
En el Japn, las limitaciones intrnsecas del radicalismo
agrario de derechas y el culto frentico al emperador quedan
an ms a la vista si se consideran los hechos a partir del ejrci
to. Entre 1920 y 1927, sobre un 30 por ciento de los que ingre
saban en los cuerpos de cadetes eran hijos de pequeos terrate
nientes, campesinos ricos o pequeos burgueses de las ciudades.
Se dieron entonces varios casos de reservistas que, en las con
tiendas entre campesinos y terratenientes, tomaron partido por
los primeros.203 Por aquellos aos, asimismo, un nuevo grupo
con una nueva base social y una nueva actitud poltica haba em
pezado a reemplazar a los ms aristocrticos mandos tradiciona
les del ejrcito. Dentro ya de la dcada 1930-1940, su mximo
portavoz fue el general Araki, que abogaba por la independen
cia respecto a los magnates de las finanzas y las camarillas pala
ciegas.204 Consecuentes con esa actitud radical, muchos de tales
militares se opusieron a la modernizacin del ejrcito, la planifi
cacin econmica y la adopcin de una tecnologa ms avanza
da.205 Despus de 1932, y por corto tiempo, las exhortaciones de
Araki a proteger la agricultura causaron desasosiego entre los in
dustriales. M uy pronto, sin embargo, ante las dificultades de su
postura, mud de tono, y empez a discursear sobre la holgaza
nera del campesino japons por el influjo degradante de las ten
taciones modernas.206 Tras el estallido de la guerra, las enormes
ganancias de los industriales volvieron a revolucionar al grupo
militar disidente con vnculos agrarios, lo cual condujo a la dimi
sin del ministro de la Guerra en 1940.207 La cosa lleg tan lejos,
que el ejrcito intent establecer una base autosuficiente de ope
raciones en Manchuria, donde estara libre, esperaba, de la in
fluencia de los monopolios industriales japoneses. Manchuria si
gui siendo predominantemente agrcola hasta que el Ejrcito de
Kwantung se vio obligado a admitir que no podra industrializar
el rea por s solo y que, mal que bien, era preciso recurrir a la
ayuda industrial. La ocupacin del Norte de la China no se pro
dujo sino despus de ese escarmiento y luego que la necesidad de
asistencia industrial en Manchuria hubo conducido a una coope
racin ms estrecha entre los intereses militares y financieros.208
E l espectculo del ejrcito marchndose para escapar del
mundo moderno pone de relieve la futilidad de la doctrina agra
ria derechista japonesa y su dependencia ltima del gran capital.
El precio que se pudo exigir a los patriotas agrarios y peque
os-burgueses para el modus vivendi del imperialismo japons
fue si no en la propaganda, en la prctica el abandono del
anticapitalismo.
En la versin japonesa del fascismo, el ejrcito represent a
fuerzas sociales algo distintas y desempe otro papel que el ale
mn bajo Hitler. En Alemania, el ejrcito fue un refugio para
sectores de la lite tradicional poco afectos a los nazis. Salvo la
abortada conspiracin contra Hitler de 1944, cuando la guerra
ya estaba perdida, funcion como un instrumento tcnico pasivo
al servicio de Hitler. Aunque a veces refunfuasen por miedo de
las consecuencias, los generales hacan lo que Hitler les ordena
ba hacer. En el Japn, el ejrcito fue mucho ms sensible a las
presiones que emanaban del campo y de los pequeos hombres
de negocios de las ciudades, hostiles a los zaibatsu. Tal diferencia
puede atribuirse en buena parte a la que exista entre las socieda
des japohesas y alemana. E l Japn se hallaba atrasado con res
pecto a Alemania, y su sector agrario era mucho ms importan
te. De ah que los mandos militares japoneses no pudiesen
desatender tan de ligero dichas demandas, y que, en vivo con
traste con la conducta del ejrcito alemn, encontremos a secto
res del ejrcito japons interviniendo en la arena poltica e inten
tando golpes de Estado.
El fascismo japons difiri de la forma alemana, y asimismo
de la italiana, en varios otros puntos. N o hubo en el Japn ni
toma brusca del poder, ni franca ruptura con la democracia par
lamentaria, ni el equivalente de la Marcha sobre Roma, en parte
porque tampoco haba preexistido una era democrtica compara
ble a la Repblica de Weimar. E l fascismo emergi de un modo
mucho ms natural; eso es, an hall ms elementos afines en
las instituciones japonesas que en las alemanas. E l Japn no tuvo
ningn Fhrer o Duce plebeyo. En su lugar, y con idntica virtud,
sirvi de smbolo nacional el Emperador. Tampoco tuvo un par
tido de masas nico que funcionase adecuadamente. L a Asocia
cin de Ayuda al Gobierno Imperial fue un remedio bastante tos
co. Por ltimo, el gobierno japons no se empe en una poltica
de terror y exterminio contra un sector especfico de la poblacin
subalterna, como hizo Hitler con los judos. Es probable que to
das esas diferencias tambin obedezcan al atraso relativo del Ja
pn. E l problema de la lealtad y obediencia pudo resolverse ape
lando a smbolos tradicionales y con slo un uso sensato del te
rror, tarea que pudo encomendarse adems en buena parte al
sentir popular espontneo. Las corrientes laicas y racionalistas
que, en los primeros estadios del industrialismo, erosionaron las
creencias tradicionales europeas fueron para el Japn productos
importados, y nunca llegaron a echar en l races profundas. Por
la poca en que el desarrollo industrial japons cobr mpetu, ha
ban ya consumido en Europa mucha de su fuerza originaria. De
ah que los japoneses se viesen obligados a afrontar los problemas
econmicos y polticos que planteaba recurriendo en mayor me
dida a elementos tradicionales de su cultura y estructura social.
Pese a tantas diferencias, prevalecen con todo las semejanzas.
As Alemania como el Japn entraron en la era industrial tarda
mente. En ambos pases, surgieron regmenes caracterizados por
los objetivos de represin interior y expansin exterior. En ambos,
la mxima base social para ese programa estuvo en una coalicin
entre las lites del comercio e industria (dbiles al principio) y las
clases dirigentes tradicionales del campo, dirigida contra los cam
pesinos y los obreros. En ambos, por ltimo, el ahogo de la peque
a burguesa y el campesinado bajo el capitalismo ascendente pro
dujo un radicalismo derechista, que suministr algunas consignas
demaggicas a sus regmenes represivos, pero fue sacrificado en la
prctica a las exigencias del provecho y la productividad.
Dentro del desarrollo autoritario y fascista del Japn, nos que
da an por considerar un problema bsico: qu aport a los cam
pesinos? Fueron stos, como afirman ciertos autores, un impor
tante depsito de nacionalismo fantico y patriotismo?
Para responder a esas cuestiones, conviene repasar los facto
res econmicos que ms influyeron en la situacin de los cam
pesinos durante los aos comprendidos entre la Primera y la Se
gunda Guerra Mundial. En los tratados clsicos sobre la vida
agraria japonesa de ese perodo, se subrayan tres. Uno es el fra
caso de las tentativas para modificar el sistema de arrendamien
to de tierras. Otro, la creciente importancia de la seda en la eco
noma rural. E l tercero, el impacto de la Gran Depresin. En
conjunto, la tendencia dominante del perodo posmeiji parece
que fue sta: dejar al campesino japons a merced del mercado
mundial.
Como hemos apuntado arriba, inmediatamente despus de la
Primera Guerra Mundial se propag por el campo una ola de
conflictos entre propietarios y renteros. En 1922, socialistas mo
derados que haban intervenido en el movimiento obrerista ur
bano organizaron el primer sindicato nacional de renteros. Las
reivindicaciones de sos fueron acentundose a lo largo de los
cinco aos siguientes. Hacia 1928, el movimiento empez ya a
perder mpetu, si bien de dar crdito a las estadsticas volvi
a levantarse una ola, an mayor, de conflictos en 1934 y 1935.
Despus, segn parece, se deshizo. Que yo sepa, las razones de
ese fracaso nunca han sido investigadas a fondo, al menos por los
estudiosos occidentales. Las decisivas, sin embargo, estn bas
tante claras. Verdadera lucha de clases, jams la hubo en la aldea
japonesa. A causa de la estructura heredada del pasado, la in
fluencia del terrateniente llegaba a todos los rincones de la vida
aldeana. La posibilidad de una solucin personal, adems, pare
ca estar al alcance de cada rentero. As, pues, los conflictos entre
propietarios y renteros no modificaron seriamente el sistema de
autoridad del campo, tal y como lo haba establecido el ajuste de
los M eiji.20*2
La seda era una notable fuente subsidiaria a veces incluso
una fuente mayor de ingresos para los campesinos japoneses. A
ms de dinero contante, tan necesario, les aportaba alguna segu
ridad, la que nace de la diversificacin de los productos. Por los
aos treinta, se ocupaban en la sericicultura unos dos millones, o
sea sobre un 40 por ciento del total. E l campesino venda los ca
pullos a un hilandero, que de ordinario estaba financiado por un
comisionista de Yokohama o Kobe. El hilandero pagaba un subi
do tipo de inters y tena que expedir la seda cruda al comisionis
ta a cambio del dinero anticipado. E l importe del prstamo era
tal, que el comisionista controlaba virtualmente la venta de seda
cruda. Tan a merced estaba el campesino del hilandero como ste
del comisionista. La cra de gusanos de seda era una tarea do
mstica, y permita al cabeza de familia dedicarse a otras labores
agrcolas. Completaba, pues, las entradas de la familia campesi
na.210 Sin embargo, gracias a la organizacin imperante del mer
cado, las grandes empresas urbanas podan absorber buena parte
de los beneficios. He aqu una coyuntura de molde para el des
arrollo del anticapitalismo campesino.
La Depresin asest un duro golpe tanto a la seda como al
arroz. Para se, los aos 19 27-19 30 fueron de ptimas cosechas.
Los precios se hundieron.2" Pero la baja debi de afectar ms a
los terratenientes (y quiz tambin a los grandes labradores) que
a los renteros, toda vez que stos pagaban sus rentas en arroz,
mientras que aqullos vendan el 85 por ciento de su produc
cin.212 La baja en los precios de la seda, que subsigui al colapso
de la prosperidad norteamericana, afect al campesino japons
de un modo ms directo. En 1930, la seda cruda se abarat cosa
del 50 por ciento. El valor de las exportaciones sederas signific
tan slo el 53 por ciento del de las efectuadas en 1929. Muchos
campesinos se arruinaron. Ciertos autores relacionan esos que
brantos simultneos de la economa agraria, el derribo del go
bierno liberal y la transferencia del poder a los partidarios de
la agresin militar. El eslabn clave de esa cadena de causas y
efectos fue, suponen, el ejrcito, compuesto de reclutas campesi
nos y oficiales pequeo-burgueses cuya situacin econmica les
haca sensibles a los estmulos hipernacionalistas.2' 3
A mi entender, esa teora simplifica en exceso los hechos, has
ta el punto que puede conducir a graves errores. Entre los campe
sinos, hay escasas muestras de apoyo entusiasta a los movimientos
hipernacionalistas.2'4 La corriente agraria del patriotismo tradi-
cionalista, expresada en movimientos por el estilo del Nohov-shu-
gi, fue sobre todo cosa urbana y de terratenientes, dirigida contra
los intereses campesinos y hacia mantener al labriego frugal y re
signado en su sitio. A lo sumo, el superpatriotismo agrario tent
quizs algo a los labradores ms prsperos, identificados con los
terratenientes, pues suministraba racionalizaciones a su papel de
vendedores de arroz.
Verdad es que ciertos aspectos de la situacin de los campe
sinos, en particular los derivados del comercio sedero, hubiesen
podido hacerles bien susceptibles de ideas anticapitalistas. Pare
ce que sus sentimientos anticapitalistas fueron lo bastante fuer
tes, cuando se combinaron con otros factores, para llevarles a se
cundar la iniciativa de la lite rural. En conjunto, la contribucin
de los campesinos al fascismo japons o al extremismo nacio
nalista, si se prefiere aqu ese trmino fue sobre todo pasiva.
Los campesinos pertrecharon de obedientes reclutas al ejrcito y
constituyeron en la vida civil una enorme masa apoltica (es de
cir, conservadora) y sumisa, que tuvo efectos decisivos en la pol
tica japonesa.
Ahora bien: la obediencia apoltica a las rdenes, sin atender
a su contenido, no es tan slo materia de psicologa. La mentali
dad a que responde tal conducta es el producto de circunstancias
histricas concretas, ni ms ni menos que la independiente an
hoy admirada entre los occidentales. Por otra parte, el caso del
Japn demuestra sin lugar a dudas que tal actitud pasiva no es
siempre un producto del industrialismo avanzado. Dentro de cir
cunstancias especficas, puede presentarse asimismo en socieda
des agrarias.
En el Japn, esas circunstancias estaban encarnadas en la es
tructura de la aldea, heredada de los ltimos tiempos de la era to-
kugawa y primeros de la meiji y robustecida por tendencias eco
nmicas ms modernas. El terrateniente segua siendo el jefe
indiscutido de la comunidad campesina. La estructura de la aldea
le permita hacer y deshacer en el plano local. Le proporcionaba,
adems, una base poltica para encaramarse a la escena nacional,
donde afront los desafos de otros sectores y estableci el com
promiso de conjunto arriba expuesto. Examinemos, pues, las ra
zones por qu los campesinos siguieron estndole tan sometidos.
Los rasgos ms notables de la aldea japonesa hasta la refor
ma agraria norteamericana fueron el dominio absoluto del ha
cendado y el rechazo de los conflictos violen tos.2' s E l principal
fundamento de autoridad radicaba en la posesin de tierra. Las
relaciones consiguientes eran respaldadas por el Estado, incluso
mediante la fuerza bruta. Hasta cierto punto, se suavizaron e hi
cieron ms aceptables con la ptina de los aos, tradicin y cos
tumbre. E l administrar los asuntos aldeanos acostumbraba correr
a cargo de propietarios residentes, si bien los ms granados pod
an dejar para otros tales quehaceres domsticos y ejercer su auto
ridad entre bastidores. Los renteros podan desempear a veces
alguna funcin secundaria.2'6 En muchas aldeas o trminos ma
yores, dominaba los asuntos locales un pequeo crculo de fami
lias hacendadas cuyos hijos se casaban unos con otros, conocido,
de un modo bien plstico, por el anillo de besos2' 7 Por lo ge
neral los oficios retribuidos de los mura se provean entre los te
rratenientes ms modestos, que complementaban as sus escasos
ingresos por rentas.2'8
Quiz slo en casos excepcionales poda el propietario des
ahuciar a voluntad al rentero o amenazarle con tomar tan drsti
ca medida.219 Pero el poder del propietario sobre los medios de
subsistencia del rentero daba de continuo en los ojos del ltimo y
de toda la comunidad, de mil sutiles maneras. Era la sancin l
tima detrs del primoroso cdigo de deferencia que gobernaba la
relacin del campesino con sus superiores. El rentero miraba
atentamente el color de la cara del dueo. R. P. Dore, la fuen
te de esa observacin, es hombre ms para minimizar que no para
exagerar el lado malo de la autoridad del propietario. Concluye,
sin embargo, que la actitud del rentero obedeca al clculo, por lo
conveniente de la misma y, en el fondo, puro temor, nacido del
hecho brutal de la dependencia econmica.220 Temor y depen
dencia son, pues, las causas ltimas, por lo menos en el campo,
del cdigo de deferencia japons que hechiza a muchos visitantes
norteamericanos por su originalidad y porque contrasta con los
hbitos de su propio pas. Es de suponer que tales visitantes, que
no entienden ni los orgenes histricos ni el sentido presente de
la cortesa japonesa, saben discernir en los Estados Unidos la
hostilidad que a menudo disimulan las maneras afables. All don
de las relaciones de dependencia econmica han desaparecido, en
virtud de la reforma agraria norteamericana o por otros motivos,
la estructura tradicional de rango y deferencia se ha desmorona
do.22' Caso que algn lector hubiese puesto en duda el funda
mento econmico de la oligarqua aldeana y del cdigo de defe
rencia japons, parece que las circunstancias de su desaparicin
parcial deberan convencerle.
E l sistema de gran hacienda-pequeas haciendas satlites ha
persistido hasta tiempos recientes porque se le pudo adaptar a la
economa de mercado a base del arrendamiento y porque no han
surgido fuerzas que lo impugnasen. Otro producto feudal que se
ha adaptado ms o menos bien a los tiempos modernos es la ar
moniosa solidaridad de la aldea japonesa, su elusin quiz po
dramos decir supresin de ios conflictos violentos. En la aldea
de antao, esa solidaridad dimanaba por una parte, del sistema de
cooperacin econmica entre los campesinos y, por otra, del sis
tema tributario y supervisin paternalista del seor. Ambos fac
tores, en sus formas modernas, continuaron operando entre las
dos guerras mundiales y siguen teniendo an hoy muchos de los
mismos efectos. Detalles aparte, nos limitaremos a constatar que
la incesante expansin de una economa monetaria ha atirantado
algo las relaciones tradicionales dentro de la aldea, pero, hasta
aqu, sin modificarlas a fondo.222
Tambin han concurrido a mantener la solidaridad de la aldea
otros varios factores que cabe calificar, en sentido bastante lato,
de polticos. Los grandes problemas aquellos que contrapo
nen a ricos y pobres nunca se han decidido a nivel local, ni en
tiempos de los Tokugawa ni modernamente.223 Los pequeos
problemas se han tratado por vas que parecen bien familiares a
quien alguna vez ha sido miembro de una comisin acadmica.
Se les podra dar el nombre colectivo de alcanzar-acuerdo-por-
fastidio-y-agotamiento. Posiblemente tengamos ah uno de los
universales o leyes que algunos socilogos todava andan buscan
do tan en serio. En sustancia, la cosa consiste en dejar expresar a
rienda suelta al que tenga opiniones hasta que el grupo no est
dispuesto en bloque a asumir la responsabilidad colectiva de una
decisin. En el Japn, como quizs en todas partes, los autnticos
debates solan tener lugar a puerta cerrada, lo cual debe de au
mentar la franqueza y, a la vez, las posibilidades de llegar a un
compromiso satisfactorio. El sistema recompensa ms la fuerza
con que el individuo sustenta sus opiniones que no los funda
mentos racionales de las mismas. Es democrtico en la medida
que permite ventilar a fondo puntos de vista opuestos, choque
que slo puede darse cuando los bandos antagnicos estn en un
fil fuera de la sala de juntas. En las aldeas japonesas modernas con
ms de una familia dirigente, los debates dentro del grupo de li
te parecen haber sido vigorosos, si bien repitmoslo sobre
asuntos estrictamente locales. Pese a carecer por entero de cual
quier tradicin indgena en torno a las virtudes de la democracia,
el Japn ha desarrollado algunos de sus rasgos institucionales, pa
rece, bastante por cuenta propia.224 Los pases ms formalmente
democrticos no se hallan ni con mucho en condiciones de decir
que el Japn ha llevado ms all la democracia donde menos va
la la pena.
Durante la fase totalitaria de la historia reciente del Japn, la
aldea estuvo integrada en la estructura nacional de un modo que
recuerda por lo claro las tcnicas de los Tokugawa para penetrar
y controlar la sociedad campesina. Las fuentes no acreditan si
hubo o no continuidad histrica directa. 5 Sea como fuere, el fe
nmeno muestra hasta qu punto importantes aspectos del feu
dalismo japons eran compatibles con las instituciones totalita
rias del siglo xx.
Sin duda el lector tendr presente la organizacin tokugawa
de grupos aldeanos de cinco hombres para la responsabilidad
mutua. Se haba complementado con tablones de anuncios pbli
cos que exhortaban a los campesinos a una buena conducta. Tras
1930, el gobierno organiz grupos de vecinos, cada uno con su
propia cabeza. Dore observa que el sistema, junto con la admi
nistracin pblica superpuesta, proporcion al gobierno central
un mtodo para llegar a cada familia, a travs de una jerarqua de
mando descendente de persona a persona. Las rdenes bajaban
del Ministerio del Interior a todas las casas por medio de un ta
bln de anuncios circulante. Si la materia era de entidad, cada
cabeza de familia tena que poner en l su sello para indicar que
haba recibido la orden. Ese dispositivo permiti organizar ade
cuadamente a la poblacin a fines tales como racionamiento, re
caudacin de granos fiscalizados, suscripcin de bonos de guerra
y medidas de austeridad general. Aunque las autoridades de ocu
pacin norteamericanas suprimieron el sistema de comunica
cin descendente, las organizaciones locales continuaron en pie,
pues tenan cometidos locales que cumplir. Dado que subsistan,
y vindose en ellas un medio ms eficaz de difundir avisos que
no los tablones de anuncios que los aldeanos podan desaten
der , no tardaron en reasumir tambin esa funcin. 6

Cuando se pasa revista a la historia de la aldea japonesa desde el


siglo x v ii , el rasgo que ms impresiona al historiador es proba
blemente su continuidad. La estructura oligrquica, la solidari
dad interna y los firmes vnculos verticales con la autoridad supe
rior, todos esos rasgos han sobrevivido con escasos cambios a la
transicin hacia la moderna produccin para el mercado. Pero la
continuidad histrica no explica de suyo nada; al contrario: ella
misma requiere explicacin, con mayor motivo si se considera
que en otros aspectos han cambiado tantas cosas. La madre del
cordero, dira yo, es que los terratenientes conservaron casi toda
la antigua estructura aldeana porque les permita extraer y vender
un excedente lo bastante crecido para mantenerse en la cumbre.
Aquellos que al no lograr vencer los obstculos, fueron cuesta
abajo proporcionaron adeptos al pseudorradicalismo agrario. El
nico cambio institucional necesario fue la sustitucin del pseu-
doparentesco por las relaciones arrendaticias. Todo ello slo era
posible en una agricultura basada en el arroz donde, como los he
chos iban a demostrar, la productividad poda incrementarse mu
cho por mtodos tradicionales. A diferencia del landlord ingls en
el siglo xvm, del Jim ker prusiano en el siglo xvi, o de los comu
nistas rusos en el siglo xx, las clases rectoras japonesas creyeron
que podan hacer su camino sin destruir la sociedad campesina
existente. De no haberle resultado el operar a travs de la estruc
tura social tradicional, dudo que el terrateniente japons hubiese
economizado ni un tanto ms la aldea que el de otras partes.
La adaptabilidad de las instituciones sociales y polticas japo
nesas a los principios capitalistas le permiti al Japn ahorrarse
las costas de una entrada revolucionaria en la escena de la Histo
ria moderna. En parte por haberse librado de esos horrores pre
vios, el Japn sucumbi andando el tiempo al fascismo, que lo
condujo a la derrota. As le ocurri tambin a Alemania, por so
bre poco ms o menos la misma causa. El precio de evitar una en
trada en escena revolucionaria ha sido, pues, muy alto. Igual
mente lo ha sido en la India. All el drama todava no ha llegado
al acto culminante; la intriga y los caracteres son distintos. Sin
embargo, las lecciones aprendidas de todos los casos que hemos
venido estudiando quiz nos ayuden a comprender su sentido.
LA D E M O C R A C IA E N ASIA:
LA IN D IA Y EL P R E C IO D E L C A M B IO P A C F IC O

I . R E L E V A N C IA D E L A E X P E R IE N C IA IN D IA

Que la India pertenece a dos mundos es un lugar comn que re


sulta ser verdad. Econmicamente, contina en la era preindus-
trial. N o ha tenido una revolucin industrial segn ni una ni otra
de las dos variantes capitalistas hasta aqu estudiadas, ni tampoco
conforme a la comunista. N o se ha dado en ella ninguna revolu
cin burguesa, ninguna revolucin conservadora desde arriba,
ninguna revolucin campesina. Como especie poltica, sin embar
go, s pertenece al mundo moderno. Cuando la muerte de Nehru
en 1964, la democracia poltica contaba diecisiete aos. Aunque
imperfecta, no era pura farsa. Haban venido existiendo desde la
independencia un sistema parlamentario operante, un sistema ju
dicial autnomo y las libertades liberales de rigor: elecciones ge
nerales Ubres en que el partido en el poder haba aceptado su de
rrota en una parte considerable del pas, control civil sobre los
militares, un jefe de Estado que haca un uso muy restringido de
sus amplios poderes.1 Nos hallamos, cierto, ante una paradoja,
pero nada ms superficial. La existencia de democracia poltica en
un marco asitico y sin revolucin industrial slo extraa mien
tras no se advierte que los angustiosos problemas con que se en
frenta el gobierno indio se deben a esos mismos hechos. En pla
ta, sa es la historia que har todo lo posible por explicar en este
captulo. Es decir: por qu el advenimiento del mundo moderno
no ha conducido en la India a cataclismos polticos o econmi
cos, y qu ha legado tal proceso a la sociedad india de hoy en da.
Instructiva por derecho propio, dicha historia constituye una
piedra de toque as para las teoras propuestas en este libro como
para diversidad de otras, en particular las de la democracia que
respondieron a la muy distinta experiencia histrica de la Europa
occidental y los Estados Unidos. Habiendo sido especialmente
poderosos en la India los obstculos a la modernizacin, pone de
relieve los factores que permitieron a otros pases superarlos. Re
calquemos tambin aqu, con todo, que para leerla de un modo
cabal es indispensable saber que no es una historia acabada. Slo
el futuro revelar si es o no posible modernizar la sociedad india
conservando o extendiendo las libertades democrticas.
Quiz sea de algn provecho que, a guisa de prlogo, le cuen
te al lector la trama de la historia tal como he llegado yo poco a
poco a interpretarla. Por la poca de la reina inglesa Isabel I, los
conquistadores islmicos de la India haban conseguido estable
cer sobre la mayor parte del subcontinente un imperio que gene
raciones pretritas y menos inhibidas de eruditos hubiesen califi
cado de despotismo oriental. H oy debemos hablar de burocracia
agraria o de versin asitica del absolutismo real bastante ms
primitiva que la de la China , un sistema poltico desfavorable a
la democracia poltica y al desarrollo de clases mercantiles. No
involucraba libertades y privilegios aristocrticos ni burgueses ca
paces de amenazar el poder de la dinasta mogol. Tampoco fuer
zas en actividad entre los campesinos que propiciasen una ruptu
ra econmica o poltica con el orden social vigente. La labranza
era descuidada e improductiva, en parte debido al rgimen de
agricultura tributaria, en parte por la peculiar estructura de la so
ciedad campesina, organizada segn el sistema de castas. Al pre
venir un marco para toda actividad social, literalmente desde la
concepcin hasta el ms all, las castas hacan casi superfluo el go
bierno central en el plano de la comunidad aldeana. De ah que la
oposicin campesina tendiese menos que en la China a adoptar la
forma de rebeliones masivas. Lo mismo la oposicin que la inno
vacin pudieron absorberse sin cambios creando nuevas castas y
subcastas. En ausencia de todo impulso fuerte hacia un cambio
cualitativo, el sistema mongol no se vino abajo sino por la din
mica de la creciente explotacin producida por el rgimen de
agricultura tributaria. Ese colapso dio a los europeos la oportuni
dad de establecer amplias bases territoriales durante el siglo xvm.
Existan, pues, poderosos obstculos a la modernizacin en el
carcter de la sociedad india antes ya de la conquista britnica.
Otros aparecieron de resultas de sa. Durante las ltimas dcadas
del siglo x v i i i y la primera mitad del xix, los britnicos introduje
ron nuevos sistemas de tributacin y de tenencia del suelo cultiva
ble, as como tejidos, que probablemente damnificaron a las castas
artesanas. Los britnicos, adems, hicieron ver todo el aparato de
la cultura cientfica occidental, una amenaza para los privilegios
hierticos tradicionales. La respuesta inmediata fue el Motn de
1857, convulsin reaccionaria y esfuerzo baldo para expulsar a los
colonizadores. Un efecto ms paulatino y ms profundo de la in
troduccin de ley, orden e impuestos, como tambin del creci
miento demogrfico, fue el auge del terrateniente parastico.
Pese al mal cultivo, los campesinos engendraban un excedente
econmico considerable. La presencia britnica, el fracaso del
Motn y el carcter de la sociedad india descartaron la solucin
japonesa al atraso: gobierno por un nuevo sector de la lite nativa
que se sirvi del excedente agrcola para cimentar el desarrollo in
dustrial. En la India, en cambio, el conquistador extranjero, el te
rrateniente y el prestamista absorbieron y disiparon aquel exce
dente. De ah que el estancamiento econmico perdurase a lo
largo de la era britnica, y perdure an de hecho hoy en da.
Por otro lado, la presencia britnica impidi que se formase
la caracterstica coalicin reaccionaria entre las lites rurales y una
burguesa dbil, con lo que aport, no slo rasgos de cultura, sino
asimismo un importante requisito para la democracia poltica. La
autoridad britnica se apoy en las clases altas agrarias. La bur
guesa nativa, sobre todo la manufacturera, se senta agarrotada
por las ordenaciones britnicas, en particular por las concernien
tes al libre cambio, y ambicionaba un mercado indio protegido.
Cuando el movimiento nacionalista se desarroll y se puso a an
dar tras el apoyo de las masas, Gandhi proporcion un vinculo
entre importantes sectores de la burguesa y el campesinado con
su prestigio personal, doctrina de no violencia y glorificacin de
la comunidad aldeana india. Por esa y otras razones, el movi
miento nacionalista no cobr una forma revolucionaria, si bien la
desobediencia civil pudo forzar a un decado Imperio britnico a
retirarse. El producto de tales fuerzas fue, ciertamente, la demo
cracia poltica, pero una democracia que ha hecho muy poco por
modernizar la estructura social de la India. De ah que el hambre
todava est al acecho en el trasfondo.
Despojada de complejidades y contradicciones, casi hasta el
extremo de una grotesca desnudez, sa es en suma la historia que
vamos a narrar. Otros que han estudiado la India mucho ms a
fondo que yo quiz se resistan a reconocer su materia de estudio
en este bosquejo preliminar. Es mi esperanza, y muy posible
mente mi engao, que el anlisis que sigue har el parecido ms
convincente.

Z. L A IN D IA M O GO L.- O B S T C U L O S A L A D E M O C R A C IA

Los ltimos de los muchos conquistadores que invadieron la In


dia antes del impacto occidental fueron los mogoles, nombre
aplicado a un amplio sector de las huestes del gran caudillo mon
gol Genghis Khan. El hecho se produjo a principios del siglo xvi.
Los mogoles alcanzaron el cnit de su pujanza bajo Akbar (1556-
1605), un contemporneo de la reina Isabel I, aunque los sobera
nos subsiguientes an extendieron sus dominios. A fines del siglo
xvi, un punto de partida apropiado para nuestra historia, la di
nasta islmica controlaba la parte del len de la India, digamos
pennsula abajo hasta una lnea que corra de este a oeste algo al
norte de Bombay. Los reinos hindes de ms al Sur permanecie
ron independientes. Como los mogoles se adaptaron a las cir
cunstancias hindes, haba escasas diferencias entre una y otra
parte; slo que, en aquellos momentos de apogeo, el territorio
mogol estaba mejor gobernado.2
Conforme a una conocida descripcin, los rasgos bsicos del
rgimen indio tradicional eran un soberano que mandaba, un
ejrcito que sostena al trono, y un campesinado que corra con
los gastos de ambos.3 Para comprender bien la sociedad india, se
debe aadir a ese tro la nocin de casta. Podemos describir por
de pronto el sistema de castas como la organizacin de los indivi
duos en grupos hereditarios y endogmicos que desempean el
mismo tipo de funcin social, la de sacerdote, la de guerrero, la
de artesano, la de campesino, etc., de modo que la sociedad que
da dividida en compartimientos jerarquizados y tericamente es
tancos. Sancionan tal orden ideas religiosas en torno a la conta
minacin.* Las castas sirvieron, y sirven an, para organizar la
vida de la comunidad aldeana, la clula bsica de la sociedad in
dia y la unidad fundamental en que aqullas tendan a desinte
grarse dondequiera y cuandoquiera que faltaba un poder fuerte.
Ese complejo institucional de comunidades aldeanas organi
zadas en castas y alimentando con sus contribuciones a un ejrci
to que era el gran sostn del soberano se ha demostrado resisten
te. Caracteriz asimismo al gobierno indio a lo largo del perodo
britnico. Buena parte de l se ha mantenido intacta incluso tras
la independencia y Nehru.
En sustancia, el sistema poltico y social de la era mogol con
sisti en una burocracia agraria sobrepuesta a un conjunto hete
rogneo de jefes nativos muy diversos en recursos y en poder. Al
debilitarse la autoridad mogol en el siglo xvm , revirti a formas
ms incoherentes. Bajo Akbar y los monarcas fuertes que le suce
dieron, no existi ninguna aristocracia agraria de envergadura
nacional independiente de la corona, por lo menos no en teora,
y en considerable medida tampoco de hecho. Los jefes nativos
gozaban de crecida independencia, pero los gobernantes haban
logrado incorporarles al sistema burocrtico mogol, cuando me
nos pasaderamente. Les dedicaremos un examen ms detenido
dentro de poco. En general, como dice Moreland, Independen
cia era sinnimo de rebelin, y un noble era o un servidor o un
enemigo del poder supremo.5 La debilidad de la aristocracia a
escala nacional en la India del siglo xvu es un rasgo notable; al
igual que en otros pases, inhibi el desarrollo espontneo de la
democracia parlamentaria: las instituciones parlamentarias iban a
ser una importacin tarda y extica.
Tericamente, y en gran parte tambin de hecho, la tierra
slo se tena a voluntad del soberano. N i siquiera poda com
prarse, fuera de pequeas porciones para construir casas.6 Por lo
comn se asignaban a los oficiales las rentas de una aldea, un
grupo de aldeas y un rea algo mayor, como emolumentos por
ejercer en el servicio civil imperial. AJbar abomin esa prctica,
que presentaba las desventajas tpicas de la agricultura tributaria.
El beneficiario de un rea asignada estaba siempre sujeto a la
tentacin de explotar a los campesinos, y caba asimismo que hi
ciera de ella una base territorial para su propio poder. De ah que
Akbar intentase reemplazar el sistema de asignaciones por pagos
regulares en moneda. Por razones que se vern ms adelante, la
tentativa fracas.7
Tampoco exista tericamente ninguna forma de herencia del
oficio. Cada generacin tena que volver a empezar. A la muer te
del oficial, sus bienes revertan al tesoro. Los jefes hindes, man
dos locales que los mogoles haban rendido y dejado en funciones
a cambio de su lealtad al nuevo rgimen, constituyeron una im
portante excepcin. Y subsistieron entre los conquistadores algu
nas familias nobles. Con todo, la confiscacin a la muerte se daba
lo bastante a menudo como para hacer aventurada la acumula
cin de riqueza.8
Adems de tales precauciones para evitar el establecimiento
de derechos de propiedad, el sistema poltico indio despleg
otros varios rasgos burocrticos. Las tareas estaban graduadas,
y el emperador fijaba minuciosamente las condiciones del ser
vicio. Tras su admisin en el servicio imperial, el funcionario
reciba un grado militar. Luego se le requera a enrolar cierto
nmero de hombres de a pie y a caballo conforme al grado ob
tenido.9 Por otra parte, la burocracia mogol no desarroll diver
sas salvaguardias de la autoridad burocrtica comunes en las so
ciedades modernas. N o hubo ni reglas de promocin, ni pruebas
de aptitud, ni el concepto de competencia en una funcin espe
cfica. Parece que Akbar se basaba casi por entero en su juicio
intuitivo de las personas para ascender, degradar o destituir a los
oficiales. E l primer hombre de letras del momento prest un ex
celente servicio como responsable de operaciones militares, y
otro hall la muerte al mando de tropas en la frontera tras haber
vivido muchos aos en la corte.10 Comparado con el servicio ci
vil de la China manch, el sistema de Akbar fue primitivo. Ver
dad es que los chinos tambin rechazaron explcitamente toda
tendencia a la especializacin extrema, y que no sera muy dif
cil contrapesar las carreras polifacticas recin citadas con casos
anlogos de la historia china. Aun as, el sistema de exmenes
chino se aproxim sin duda mucho ms a las prcticas de la bu
rocracia contempornea que los aleatorios mtodos de recluta
miento y promocin de Akbar. Una diferencia todava ms sig
nificativa es que la China logr impedir hasta cierto punto que
se establecieran derechos de propiedad en los oficios burocrti
cos. Los mogoles, segn veremos, no tuvieron a la larga el mis
mo xito.
Lo expuesto de acumular riqueza dada la imposibilidad de
transmitirla por testamento estimul sobre manera el lujo. El sig
no de la poca fue gastar, no atesorar. Tal parece ser el origen de
aquella magnificencia arraigada en la miseria que tanto impresio
na an hoy a los visitantes de la India y que ya choc a los viaje
ros europeos en tiempo de los mogoles. El emperador daba el
ejemplo de magnificencia a seguir por sus cortesanos." Ese es
plendor palaciego contribuy a prevenir una indeseable acumu
lacin de recursos en manos de sus consocios, aunque ya veremos
que tuvo tambin consecuencias funestas desde el punto de vista
del gobernante. Los cortesanos gastaban ms dinero en sus esta
blos que en cualquier otra rama de la economa domstica, con la
posible excepcin del captulo joyas. Florecieron el deporte y el
juego." La abundancia de mano de obra permiti disponer de
copiosa servidumbre, hbito que ha perdurado hasta los tiempos
modernos. Cada elefante ordinario tenia cuatro asistentes, n
mero que se elevaba a siete en el caso de los animales escogidos
para el uso del emperador. Uno de los ltimos emperadores asig
n cuatro asistentes humanos a cada uno de los perros que le ha
ban trado como obsequio de Inglaterra.'1
Arramblando la mayor parte del excedente econmico en
gendrado por la poblacin subalterna para transformarlo en lujo,
los soberanos mogoles evitaron por algn tiempo los peligros de
un ataque aristocrtico a su poder. A la vez, tal uso del excedente
limit en extremo las posibilidades de desarrollo econmico o,
por mejor decir, del tipo de desarrollo econmico que habra
desmontado el orden agrario y establecido una nueva clase de so
ciedad.4 Importa mirarse en ello, pues los marxistas y los nacio
nalistas indios sostienen que la sociedad india estaba para romper
las cadenas del sistema agrario, pero que el advenimiento del im
perialismo britnico aplast y torci el proceso potencial en ese
sentido. Semejante conclusin me parece no poco infundada; los
datos apoyan de firme la opuesta: que ni el capitalismo ni la de
mocracia parlamentaria hubieran podido surgir de la sociedad in
dia del siglo x v ii sin ayuda externa.
La ltima tesis queda fortalecida al considerar las ciudades y
los grmenes de una burguesa india. Porque hubo tales grme
nes, e incluso asomos de una actitud similar al muy debatido de
miurgo de la historia social, la tica protestante. Tavernier, via
jero francs del siglo x v i i , habla de los banianos, una casta de
banqueros y corredores, en estos trminos:
Los miembros de esa casta son tan sutiles y expertos en el trfico que
(...) podran dar lecciones a ios judos ms ladinos. Acostumbran a
sus hijos en temprana edad a sacudir la pereza, y en vez de dejarles ir
a la calle para que pierdan el tiempo jugando, como generalmente
permitimos a los nuestros, les ensean aritmtica (...) Estn siempre
con sus padres, que los instruyen en el trfico y no hacen nada sin ex
plicrselo al mismo tiempo (...) Si alguien monta en clera contra
ellos le escuchan con paciencia, y no vuelven a verle durante cuatro
o cinco das, hasta que presumen que se le habr pasado la clera.'5

Pero, en la sociedad india de aquel entonces, todas esas virtudes


no podan hallar campo suficiente para transformar el sistema de
produccin imperante.
Hubo tambin ciudades. Los viajeros europeos de la poca
presentan a Agr, Lahore, Delhi y Vijayanager como iguales a las
grandes ciudades europeas contemporneas, Roma, Pars y
Constannopla.'6 Las ciudades indias, sin embargo, no deban su
existencia primariamente a la manufacturacin y el comercio.
Eran ante todo centros polticos y, hasta cierto punto, religiosos.
Los sectores manufactureros y mercantiles eran relativamente
insignificantes. Respecto a Delhi, el viajero francs Bernier ob
serva: N o hay estado medio. O bien se tiene que ser del ms
alto rango o vivir miserablemente.'7 Existan mercaderes, claro
est, entre ellos algunos que se ocupaban en el comercio exterior,
si bien po r aquel tiempo los portugueses haban ya acaparado la
mayor parte de las ganancias en tal terreno.'8 Fuerza es recono
cer que ese hecho s apoya la tesis de que el imperialismo euro
peo sofoc los impulsos nativos hacia la modernizacin, aunque
no me parece ni con mucho una prueba decisiva. Existan asi
mismo artesanos, que elaboraban sobre todo artculos de lujo
para los ricos.'9
Las principales barreras al comercio estribaban en factores
polticos y sociales. Algunas quiz no eran peores que las de la Eu
ropa contempornea, que tambin saba de salteamientos en los
caminos, vejaciones y costosos derechos de trnsito.20 Otras eran
peores. El sistema legal mogol estaba atrasado con respecto al eu
ropeo. E l mercader que deseaba hacer cumplir un contrato o co
brar una deuda no poda poner su causa en manos de un abogado
profesional, porque la profesin no exista. Tena que defenderla
en persona dentro de un sistema de justicia lleno de rasgos perso
nales y arbitrarios. El cohecho era casi universal.
Ms grave era an la prctica del emperador de reclamar los
bienes terrenales de los mercaderes ms ricos, no menos que los
de los funcionarios, luego que moran. Moreland cita un frag
mento de carta de Aurangzeb, el ltimo de los Grandes Mogoles
(t 1 707), conservado por el viajero Bernier:

Hemos sido acostumbrados a tan pronto como un Omrah (noble) o


un mercader rico ha cesado de respirar, si no algo antes de que el es
pritu vital haya huido, poner sellos en sus cofres, encarcelar y pe
gar a los sirvientes o oficiales de su casa, hasta que hagan una plena
revelacin de todos los bienes, incluso de la joya ms insignificante.
Esa prctica es sin duda provechosa, pero podemos negar su injus
ticia y crueldad?.

No siempre deba de suceder as. Sin embargo, como observa


con laconismo Moreland, a buen seguro que el trfico fue frena
do por el riesgo de una exigencia sbita de todo el capital visible
justamente cuando la muerte de su poseedor haba quiz abierto
al negocio una fase de incertidumbre.'3 Uno se pregunta, ade
ms, si el emperador era siempre lo bastante concienzudo para
abstenerse de acelerar el proceso natural del declive humano,
cuyo trmino llegaba para l tan en hora buena. Todas esas consi
deraciones debieron de estar difundidas entre la comunidad mer
cantil e inhibir el desarrollo del comercio.
En general, la actitud de las autoridades polticas indias para
con el mercader parece que se asemej ms a la de la araa para
con la mosca que no a la del pastor para con su vaca que prevale
ca en la Europa contempornea. N i siquiera tuvo un Colbert
Akbar, el ms ilustrado de los Grandes Mogoles. En los territo
rios hindes, la situacin an deba de ser algo peor. Puede que
algunas autoridades locales, por ejemplo el gobernador de una
ciudad, pese a estar siempre sometidas al apremio de amasar y
gastar sus fortunas a galope se condujeran a veces de otra forma.
As y todo, creo seguro concluir que, en conjunto, el estableci
miento del orden pblico (tan sni generis) no engendr una si
tuacin en que el desarrollo de los influjos mercantiles pudiese
minar el orden agrario tanto como lo hizo en el Japn. Lo de-
predatorio del sistema mogol se debi, no a que sus gobernantes
y oficiales fueran de por s ms viciosos como seres humanos (si
bien algunos de los ltimos emperadores, embrutecidos por las
drogas, fueron terriblemente sanguinarios, tal vez ms all de
toda medida), sino a que el sistema puso al monarca y a sus mi
nistros en una situacin en que a menudo slo tena sentido una
conducta rapaz.
Ese carcter depredatorio termin por debilitar sobremanera
al sistema mogol. Durante el siglo xvm , el rgimen mogol cedi
a pequeas fuerzas europeas (ocupadas sobre todo en combatirse
unas a otras), hasta el punto de que el Gran Mogol pas a depen
der de un estipendio britnico. El examen de la relacin entre la
burocracia y el campesinado revela algunas de las causas.
En el sistema hind anterior a la conquista mogol, los cam
pesinos tributaban una parte de su produccin al rey, quien de
terminaba, dentro de los lmites impuestos por la costumbre, la
ley y las posibilidades de transporte, tanto la cuanta de su cuota
como los mtodos de tasacin y recaudacin. Los mogoles se
apropiaron tal sistema, que era en absoluto congruente con sus
propias tradiciones.2 El ideal administrativo mogol, especial
mente bajo Akbar, fue la relacin directa entre el campesino y el
Estado: que la imposicin y la recaudacin de los tributos estu
vieron controladas desde el centro por medio de oficiales sujetos
a dar cuenta en detalle de todas las cobranzas.25 Salvo por breves
perodos y en reas relativamente pequeas, los gobernantes mo
goles nunca lograron realizar ese ideal. Llevarlo a efecto hubiera
requerido crear un gran cuerpo de oficiales asalariados bajo el
control directo del emperador, cosa que, segn parece exceda los
recursos materiales y humanos de aquella sociedad agraria, lo
mismo que excedi los de la Rusia zarista.
En vez de pagarles en metlico directamente del tesoro real,
lo ms comn era asignar a los oficiales imperiales la parte real de
la produccin de un rea concreta. Ese ajuste llevaba aparejado el
otorgamiento de la autoridad ejecutiva necesaria para imponer y
recaudar la cantidad perceptible. E l rea poda comprender toda
una provincia o nada ms una sola aldea, al paso que la cantidad
perceptible sola representar ya el coste de mantener tropas ya el
cumplimiento de algn otro servicio. La mayor parte del imperio
mogol, a veces hasta siete octavos de su territorio, estaba en ma
nos de tales concesionarios.16 E l arreglo no slo serva para re
caudar los tributos, sino tambin para reclutar tropas. Un cuerpo
nico de funcionarios desempeaba esas dos tareas precipuas de
la burocracia mogol, y era asimismo responsable de velar por el
orden pblico.
El modelo bsico descrito presentaba numerosas variaciones
locales, cuyos pormenores perfectamente podemos aqu omitir.
Como observa Moreland, el rgimen de Akbar era ante todo
pragmtico. Al jefe o raj que se someta y aceptaba pagar un
tributo razonable se le permita por lo comn retener su puesto
de autoridad: al que era recalcitrante o rebelde se le mataba, en
carcelaba o expulsaba, y sus tierras se tomaban bajo control di
recto. H ay un aspecto, sin embargo, que s merece atencin,
por sus futuras consecuencias. Muy en general, aunque no um
versalmente, los emperadores mogoles gobernaron y recaudaron
tributos a travs de autoridades nativas. El trmino genrico para
esos intermediarios era zamindars.
As la prctica de los zamindars como el uso del trmino fluc
tuaron lo bastante para crear considerable confusin. Aunque la
divisoria resulte a veces imprecisa, es con todo posible clasificar
los en dos grandes tipos, segn su grado de independencia res
pecto a la autoridad central. En muchas zonas del pas, una serie
de conquistas haban llevado a una situacin en que los miembros
de alguna casta conquistadora haban establecido sus propios de
rechos a recaudar tributos de los campesinos de un rea especfi
ca. Buena parte del campo estaba salpicada de fortalezas pertene
cientes a los aristcratas locales, que tenan sus propias mesnadas.
Si bien esos zamindars no desempeaban ningn papel reconoci
do en el plan mogol para recaudar los tributos, de ordinario se les
requera a que tributaran por territorios sobre los que ellos mis
mos reclamaban derechos similares. As, sus derechos de imposi
cin coexistan con los de la burocracia mogol. En la prctica, los
derechos de los zamindars podan venderse, subdividirse y trans
ferirse por herencia, ms o menos como los ttulos sobre los in
gresos de una sociedad annima moderna en forma de bonos o
acciones. Los gobernantes mogoles, por supuesto, contrastaban
aquel desafo implcito a su autoridad y hacan todo lo posible
para incorporar a los zamindars a su servicio. La doctrina mogol
era que el gobierno imperial poda reasumir o conferir derechos
zamindari a voluntad. Hasta qu punto fue capaz de hacerlo as
en la prctica, no est claro. Otras veces, el trmino zamindar de
signaba a jefes casi independientes. Con tal que pagasen tributo,
se les permita campar por sus respetos. Aunque los territorios
ms ricos y ms poblados (incluyendo los de los zamindars ms o
menos efectivamente absorbidos en el servicio imperial) se halla
ban bajo control imperial directo, los dominios de jefes y reye
zuelos no eran en modo alguno negligibles.'8
Por tanto, el imperio se compona de despotismos locales que
variaban mucho en mbito y en grado de independencia, si bien
todos suministraban rentas a las arcas imperiales.'9Los zamindars
menores constituan una serie de aristocracias locales. Sin acceso
al crculo de las familias prximas a la corona porque eran sbdi
tos conquistados, demasiado desunidos y adnatos a sus localida
des para desempear un papel comparable al de la aristocracia in
glesa como desafiadores y sustitutos del absolutismo real,
desempearon con todo, lo mismo que los de mayor cuanta, un
papel poltico determinante.30 Cuando el sistema imperial entr
en decadencia y se hizo ms opresivo, los zamindars, grandes y
pequeos, pasaron a ser el nudo de rebeliones campesinas. Las
lites nativas con los campesinos no eran capaces a solas de aglu
tinar a la India en una unidad poltica viable. Pero s que podan
castigar los errores de los extranjeros y ponerles en una situacin
insostenible. As lo hicieron bajo los mogoles y, los campesinos
con nuevos aliados, bajo los britnicos; parecidas tendencias si
guen an manifestndose en el tercer cuarto del siglo xx.
El trmino zamindar ha estado en el centro de una cuestin
mucho ms amplia: si existi o no en la sociedad india un sistema
de propiedad privada de los bienes races. Con el tiempo se ha
venido a comprender que la cuestin se reduca a esta otra: qu
relaciones interhumanas gobernaban el uso de los objetos mate
riales por los individuos para proveerse de alimento, albergue y
pertrechos de civilizacin. Por lo que respecta a la tierra, no es
difcil responder a la pregunta, cuando menos a grandes rasgos.
En aquella poca la tierra era abundante, a menudo como para
tenerla por el esfuerzo de labrarla. De ah que desde el punto de
vista de los gobernantes, el problema estribase en hacer cultivar
la a los campesinos. Al sbdito del imperio que ocupaba tierra, se
le requera a tributar una parte de la produccin total a cambio
de proteccin. La teora y la prctica administrativas mogoles gi
raban en torno al deber de cultivar. Moreland menciona el caso
de un gobernador local que parti en dos a un cabeza de aldea
con sus propias manos por no haber sembrado sus campos.3'
Aunque el ejemplo sea extremo, revela el problema bsico. Los
derechos privados de propiedad estaban claramente subordina
dos al deber pblico de cultivar y derivaban del mismo. Ese he
cho ha venido influyendo en las relaciones sociales respecto a la
tierra, incluso en condiciones por entero alteradas, hasta el da
de hoy.
La poltica mogol ejerci una fuerte presin financiera sobre
el sistema administrativo. Si bien Jahangir (1605-1627), el suce
sor de Akbar, procur captarse a sus sbditos hindes y no trat
de extender el imperio, Shah Jahan (1627-1658) se embarc en
una poltica de magnificencia; por ejemplo levantando numero
sos edificios, entre ellos el Taj Mahal y el Trono de Peacock, cuya
construccin dur siete aos y cuyos materiales se han valorado
en ms de un milln de libras esterlinas. Tambin empez a dis
criminar a los hindes, aunque todava con mesura.3' Aurangzeb
(1658-1707) persigui a los hindes en gran escala y, a la vez, en
sanch el imperio mediante costosas, y al cabo rinosas, guerras.
Esas directrices polticas de magnificencia y expansin territo
rial, probablemente relacionadas con el hecho de que ms terri
torio supona ms fuentes de ingresos, sacaron a luz fallas estruc
turales inherentes.
Si el emperador dejaba a un concesionario a cargo de la mis
ma rea por un perodo de tiempo considerable, corra el riesgo
de que sus subordinados, desarrollando una fuente autnoma de
ingresos y una base para su propio poder, escaparan cada vez ms
a su control. Por otra parte, si los trasladaba a menudo de un te
rritorio a otro, quiz se ladearan a sacar de los campesinos cuan
to ms mejor en el tiempo disponible. El cultivo, entonces, de
caera, en detrimento de las rentas imperiales, con lo que, a la
larga, la fibra de la autoridad central se relajara, y el emperador
tambin perdera el control que justamente haba tratado de
mantener por medio de repetidos traslados. Siguiese el camino
que siguiese, parece que el emperador estaba condenado a estre
llarse a la larga. La segunda de las dos posibilidades esbozadas se
aproxima bastante a lo que de hecho sucedi.
Ya bajo Jahangir omos hablar de inestabilidad agraria debida
a cambios frecuentes en las asignaciones.33 Bernier, que efectu
sus viajes a mediados del siglo x v i i , pone las siguientes palabras,
muchas veces citadas, en boca de oficiales que l conoca:

Por qu tendra que crear inquietud en nuestras mentes el estado


negligido de esta tierra? Por qu tendramos que gastar nuestro di
nero y nuestro tiempo en hacerla fructfera? Podemos ser privados
de ella en un momento, y entonces nuestros afanes ni nos benefi
ciarn a nosotros ni a nuestros hijos. Saquemos del suelo cuanto di
nero podamos, aunque el campesino tenga que morir de hambre o
marcharse, y aunque tengamos que dejarlo convertido en un rido
yermo cuando se nos ordene abandonarlo.34

Es posible que Bernier exagerara, pero abundantes indicios mues


tran que puso los dedos en el principal defecto del rgimen mogol.
El testimonio de Bernier, as como los de otros viajeros, cua
dran con lo que sabemos de la situacin por las rdenes de Au-
rangzeb. Aqullos y sas dibujan de consuno una situacin en
que los campesinos estaban onerosamente gravados y manteni
dos bajo estricta disciplina, y en que a la vez iban decreciendo en
nmero, en parte porque huan a territorios fuera de la jurisdic
cin mogol.35 Si los campesinos se marchaban, es obvio que los
ingresos de los oficiales concesionarios disminuan. Dado lo
breve e incierto de su ejercicio, deban de querer compensar par
te de la prdida exigiendo ms de los que continuaban laboran
do. De ah que el proceso tendiese a ser acumulativo. E l sistema
mogol ech a los campesinos en brazos de jefes locales ms o
menos independientes en cuyos territorios las condiciones de
vida tendan a mejorar. La observacin de Bernier de que en esas
reas los campesinos estaban menos oprimidos es confirmada
por mltiples fuentes. Los zamindars menores, empeados en
una contienda desigual con la burocracia mogol, tenan asimis
mo inters en tratar bien a los campesinos. De ese modo, los fo
cos de autoridad independientes que los mogoles no haban con
seguido desarraigar depararon puntos conjuntivos a las
rebeliones campesinas. Siempre haban ido estallando revueltas
bastante a menudo, incluso cuando el poder mogol se hallaba en
su apogeo.36 Pero, al hacerse la burocracia mogol ms opresiva y
corrompida, las rebeliones arreciaron. En vastas reas, los cam
pesinos se negaron a pagar rentas, empuaron las armas y se en
tregaron al pillaje. Los jefes que conducan a los campesinos no
mostraban ninguna inclinacin a mejorar la suerte de sus sbdi
tos. Se atribuyen a uno de ellos las siguientes palabras acerca del
vulgo: E l dinero no les conviene; dmosles vveres y un tapa
rrabos, con eso basta.17 N o obstante, quizs en virtud de una
amalgama de pura desesperacin y lealtades patriarcales y de
casta, los campesinos les seguan de buen grado. De hecho, con
su contradictoria mezcla de lealtades patriarcales, innovacin
religiosa sectaria y spera protesta contra las injusticias del or
den vigente, as como actos de venganza sangrienta y pillaje, los
movimientos campesinos de la ltima fase del sistema mogol se
desarrollaron de un modo similar a los de otras sociedades en las
mismas circunstancias generales: relaciones mercantiles muy
primitivas que estn efectuando su intrusin en un opresivo or
den agrario.18
A mediados del siglo xvm , la hegemona burocrtica mogol
se haba deshecho en un sistema de pequeos reinos frecuente
mente en guerra unos contra otros. Tal fue la situacin con que
se encontraron los britnicos al empezar a intervenir en serio en
los asuntos indios.
De todo lo expuesto, se concluye fcilmente quiz un poco
en demasa que la dinmica del sistema mogol era desfavorable
al desarrollo de democracia poltica y progreso econmico segn
el patrn occidental. N o hubo una aristocracia rural que lograse
alcanzar independencia y privilegios contra el monarca sin desin
tegrar la unidad poltica. En vez de ello, su independencia, si as
puede llamarse, trajo consigo la anarqua. La escasa burguesa
que hubo careci de base independiente. Ambos rasgos tienen
que ver con la existencia de una burocracia depredadora, compe-
lida a ser ms y ms rapaz a medida que su poder se debilitaba, y
que, al ahogar a los campesinos y llevarles a la rebelin, retorn
el subcontinente a lo que haba solido ser antes, una serie de uni
dades fragmentarias en pugna unas con otras, cmoda presa para
nuevos conquistadores extranjeros.
El carcter de las clases altas e instituciones polticas ha sugerido
algunas de las razones porque no se dio en la India el tipo de mo
vimiento econmico y poltico hacia el capitalismo y la democra
cia poltica que ciertos pases de Europa desarrollaron del siglo
xvii al xviii. Una mirada ms atenta a la situacin de los campe
sinos en la sociedad india ayudar a ver otros dos rasgos impor
tantsimos: el cultivo extensivo pobre, que contrasta a ms no po
der con el cultivo a lo jardinero de los campesinos chinos y
japoneses, y la docilidad poltica de los campesinos indios las
excepcionales rebeliones campesinas que estudiaremos ms a
fondo en otro apartado, quedaron siempre muy lejos de la mag
nitud alcanzada por las chinas.
Los productos agrcolas y los modos de obtenerlos eran casi
los mismos en tiempo de Akbar que hoy en da. En Bengala, pre
dominaba el arroz. E l Norte de la India en general produca ce
reales, mijos y legumbres. El Decn, jow ar (tambin escrito jovr
yju r, una especie de mijo o de sorgo) y algodn. En el Sur, vol
van a predominar el arroz y los mijos.39 La obtencin de una
buena cosecha dependa y depende de las lluvias anuales rnonz-
nicas. Las obras clsicas sobre la India acostumbran afirmar que,
en la mayor parte del pas, la agricultura es una apuesta a las llu
vias. Hasta cierto punto, y ya desde los tiempos prebritnicos, el
riego contrabalancea el azar, pero no es ni con mucho posible en
la generalidad del pas. La falla del monzn ha conducido de
cuando en cuando a rigurosas hambres, no slo en pocas remo
tas, sino tambin varias veces durante la era britnica. La ltima
hambre intensa tuvo lugar en 1945. Se ha dicho a menudo que lo
impredictible de las fuerzas naturales ha hecho pasivo y aptico al
campesino indio e impedido la transicin al cultivo intensivo hu
mano. Lo dudo muchsimo. La China ha estado tan sujeta al
hambre intermitente como la India, pese a lo cual sus campesinos
son universalmente alabados desde antiguo por su energa y es
mero en la labranza.
Por contraste, las prcticas indias resultan descuidadas y an
tieconmicas, aun teniendo en cuenta el considerable sesgo etno
cntrico de las primitivas descripciones britnicas. L a tecnologa
parece haber permanecido estacionaria. E l apero y las tcnicas
agrcolas no han cambiado apenas entre la poca de Akbar y la
primera mitad del siglo xx.4 Un ligero arado, tirado por bueyes,
era y es todava el til ms importante. La vaca ha venido siendo
fuente de energa, de alimento (no de carne, claro est) y de com
bustible, as como objeto de veneracin religiosa.4 Las ventajas
de trasplantar el arroz ya se conocan, por lo menos en algunas
reas, a principios del siglo xix, y muy probablemente incluso an
tes. Pero, en contraste con el Japn, la organizacin del trabajo
era tan mala, que los cultivadores slo se servan de esa tcnica en
forma limitada. Sobre la mitad del total [arroz] se trasplanta de
finitivamente en el primer mes de la temporada informaba Bu-
chanan en 18 0 9 -18 10 de una comarca situada en el ngulo nor-
oriental de Bengala y es en extremo productiva; cinco octavos
del resto se trasplantan en el segundo mes y dan una cosecha me
diana; y tres octavos se trasplantan en el tercer mes, y dan un ren
dimiento tan miserable, que la prctica parecera ser mala econo
ma, pero de otra manera la gente estara parada.4
Dice tambin Buchanan una de las pocas fuentes que dan
detalles sobre las prcticas agrcolas de aquella poca que los
campesinos de la comarca, en vez de practicar la rotacin de cul
tivos, solan mezclar varias siembras en el mismo campo. Era una
tosca forma de aseguramiento: aunque ninguna de las siembras se
desarrollaba bien, rara vez se perdan todas.43 En otra comarca si
tuada en la ribera del Ganges; se acostumbraba sembrar al vuelo
grandes cantidades de semillas en el secano sin previa prepara
cin del terreno, prctica que observ tambin en la zona antedi
cha.44 En todas las noticias de Buchanan se repite el mismo tema
de cultivo ineficiente y baja productividad, ya presente en las des
cripciones francesas de la situacin bajo los mogoles.
Es muy posible que una de las causas importantes tanto del
mal cultivo como del carcter de la oposicin campesina a lo lar
go de gran parte de la historia india anterior a los britnicos fue
se la relativa abundancia de tierra. En muchos lugares, haba tie
rra de sobra que aguardaba a hombres con medios para cultivarla.
Los campesinos, como hemos visto, a menudo respondan a un
gobernante opresivo con el simple acto de marcharse en masa.
Para decirlo con las palabras de un autor reciente, la huida era la
primera respuesta al hambre o a la opresin humana.45 La abun
dancia de tierra y la opresin, obrando de tal modo una sobre
otra, explican en parte las vastas zonas de suelo no cultivado o
mal cultivado a que se refieren una y otra vez las descripciones de
los ltimos tiempos mogoles e iniciales britnicos. Aunque muy
importante, esa explicacin es con todo insuficiente. Algunas
reas de la India, por ejemplo la llanura gangtica occidental,
puede que hayan estado tan repletas de personas en tiempo de
Akbar como en las primeras dcadas del siglo xx. Adems, el mal
cultivo de amplias extensiones del pas ha continuado despus de
haberse vuelto escasa la tierra. Esos hechos llevan a sospechar
que una parte asimismo importante de la explicacin ha de resi
dir en los ajustes sociales sobre la tierra.
Ya hemos mencionado uno de ellos: el sistema tributario in
dio. Al igual que en el Japn, para las clases dirigentes de la India
el campesino era ante todo un productor de rentas. La contribu
cin japonesa, como vimos, consisti en un gravamen fijo sobre
la tierra, y permita a los campesinos laboriosos guardar un exce
dente. La contribucin india y mogol fue de ordinario una parte
fija de la cosecha. As, pues, en la India, cuanto ms cosechaba el
campesino, ms tena que entregar al recaudador de contribucio
nes. El sistema mogol de agricultura tributaria entraaba, por
otro lado, una tentacin ingnita a estrujar fuertemente al cam
pesino. Es muy probable que tales disparidades hayan ejercido
una influencia decisiva en el carcter del campesinado de ambos
pases. En la India, como sabemos, dicha situacin persisti lar
gusimo tiempo. Por lo general el recaudar los tributos corra a
cargo del cabeza de aldea o, en algunas zonas, de un consejo de
notables aldeanos, que repartan las cantidades perceptibles y los
terrenos cultivables entre los habitantes. Aunque el cabeza o el
consejo hacan de puente entre la autoridad y la aldea de una for
ma que recuerda el sistema del Japn, en la India los jerarcas su-
pralocales tendieron mucho menos a supervisar lo que suceda
dentro de la aldea. Con tal que les afluyesen las rentas, dejaban
casi por entero el mantenimiento de orden pblico en manos de
los notables y el cabeza de la aldea.46
La organizacin del trabajo en la comunidad campesina india
difiri tambin de la japonesa de un modo que ayuda a explicar el
nivel de cultivo relativamente bajo. Aqu nos encontramos faz a
faz con el sistema de castas, que requerir en breve un examen
ms a fondo. Por ahora basta observar que, si el sistema japons,
antes que empezara a cambiar en la ltima fase del perodo To-
kugawa, se bas sobre todo en los vnculos de pseudoparentesco,
el indio lo hizo en el intercambio de trabajo y entregas de ali
mentos entre las castas que tenan tierra y las que tenan poca o
ninguna. Aunque ms prximo al sistema moderno de mano de
obra contratada, el orden indio estaba apuntalado asimismo por
la costumbre y lo que podramos llamar imprecisamente senti
mientos tradicionales. Parece que reuni algunas de las desventa
jas de los sistemas consuetudinarios basados en lealtades emocio
nales y de los modernos sin sus respectivas ventajas, y que inhibi
tanto los cambios en la divisin del trabajo como su aplicacin
intensiva a una tarea especifica. Dada la flexibilidad de las castas
en la prctica actual, sera imprudente insistir demasiado en ese
punto, pero la tendencia parece clara. Una supervisin estrecha a
la manera moderna era difcil. Tambin lo era hallar cooperacin
en muchos de los compactos grupos obreros tradicionales. La
mayora de los trabajadores indios se encontraban en el fondo del
sistema de castas y casi absolutamente exclusos de la comunidad
aldeana, como muestra la denominacin intocable. Huelgas
del tipo moderno, no las conocan, pero s que entendan en
merma del trabajo, segn expone un autor moderno. He aqu
una de las razones del cultivo indolente. Otra estuvo en el hecho
de que las castas superiores solan preferir menos ingresos a mo
lestarse en vigilar a los trabajadores para tratar de compelerles a
aumentar su rendimiento.
Antes de ahondar ms en el tema de las castas y sus conse
cuencias polticas, creo convenientes algunas palabras precauto
rias. El sistema de castas es privativo de la civilizacin india, al
menos en la plenitud de sus ramificaciones. De ah que sea tan
tentador servirse de l para explicar cualquier otro rasgo que pa
rezca distintivo de la sociedad india. Yo procurar no caer en esa
tentacin. La casta se utiliz, por ejemplo, en estudios de antao
para explicar la ausencia de guerras religiosas en la India. Sin em
bargo, modernamente para no mencionar la resistencia hind
al proselitismo musulmn en das ms tempranos , la guerra re
ligiosa ha cobrado proporciones terribles, pese a que las castas
han persistido. La casta, y la teora de la reencarnacin, parte im
portante de las doctrinas en torno a ella, se han utilizado tambin
para explicar la docilidad poltica de los campesinos indios, la de
bilidad del flujo revolucionario en los tiempos modernos. Sin
embargo, como hemos visto, tal flujo fue un componente impor
tante de las fuerzas que derribaron el edificio mogol. Tampoco
ha faltado por entero ms tarde. Ello no quita que la evidencia de
sumisin resulta en conjunto abrumadora. Que la casta ha con
tribuido a crear y mantener esa conducta me parece asimismo in
negable. El problema est ms bien en comprender los mecanis
mos que produjeron aceptacin pasiva.
La explicacin clsica viene a rezar as: conforme a la teora de
la reencarnacin, aquel que observara las exigencias de la etique
ta de casta en esta vida, nacera en una casta ms alta en la si
guiente; la sumisin en esta vida sera premiada con un ascenso en
la escala social en la siguiente. Esa explicacin nos insta a creer
que los campesinos indios ordinarios aceptaban las racionaliza
ciones engendradas por las clases sacerdotales urbanas. Quiz los
brahmanes lograron imburselas hasta cierto punto. Pero ello no
debe de constituir sino una pequea parte de la historia. Por lo
que se puede rastrear al respecto, est bastante claro que los cam
pesinos no aceptaban pasiva e incondicionalmente al brahmn
como modelo de todo lo bueno y deseable. Parece que su actitud
para con el monopolista del poder sobrenatural consista en una
amalgama de admiracin, temor y hostilidad, anlogamente a la
de muchos campesinos franceses para con el sacerdote catlico.
Hay tres chupadores de sangre en este mundo dice un pro
verbio del Norte de la India la pulga, la chinche y el brah
mn.48 Puesto que el brahmn exiga pago por sus servicios a Ja
aldea, no faltaban motivos para tal hostilidad. El campesino no
recoger su cosecha sin pagar al brahmn para que celebre una
ceremonia; un comerciante no puede empezar un negocio sin una
retribucin al brahmn, un pescador no puede construir una bar
ca nueva ni empezar a pescar... sin una ceremonia y una retribu
cin.49 N o cabe duda que formaban parte del sistema de castas
sanciones seculares. Y, de un modo general, sabemos que las acti
tudes y creencias humanas pasan a menos que las situaciones y
sanciones que las reproducen persistan o, ms crudamente, a me
nos que haya quien saque algo de ellas. Para comprender la casta,
tenemos sin duda que acudir a esos soportes concretos.
E l primero de los mismos fue y sigue siendo la posesin de
tierra. La superioridad universal del brahmn es una ficcin hie-
rtica que no corresponde al funcionamiento del sistema de cas
tas hoy en da, y probablemente ya viene siendo as de antiguo.
En las aldeas modernas, el grupo dominante en lo econmico es
tambin la casta dominante. En una aldea se tratar de los brah
manes, en otra de una casta campesina. Incluso all donde los
brahmanes estn en la cumbre, ello se debe a su funcin econ
mica, no a su funcin sacerdotal.50 Vemos, pues que la casta ha
presentado y presenta an una base econmica y una explicacin
religiosa, y que el encaje entre ambas no es ni con mucho perfec
to. La casta que, tiene la tierra en una localidad determinada y
la casta slo es una realidad en su manifestacin local es la ms
alta dentro de ella. Claro est que interpretar el pasado desde una
situacin moderna no es del todo seguro. Antes que la influencia
britnica se hubiese extendido con gran amplitud y cuando la tie
rra era abundante en comparacin con hoy, la base econmica re
sultaba quiz menos marcadamente obvia. Sin embargo, exista.
Hay testimonios demostrativos, aun para los tiempos ms tem
pranos, de que las castas superiores tenan la mejor tierra y pod
an gobernar el trabajo de las castas inferiores.5'
El mximo instrumento formal para imponer los reglamentos
de casta estuvo y sigue estando en los distintos consejos de casta,
compuestos de un corto nmero de dirigentes escogidos entre
los miembros de cada casta en cada una de las aldeas comprendi
das dentro de cierta rea. En algunas partes de la India hay jerar
quas de tales consejos. E l consejo slo controla la conducta de
los miembros de su propia casta. Segn cabe presumir, el rea ge
ogrfica para la que cada casta tiene un consejo era ms reducida
antao que al presente, debido a las mayores dificultades de co
municacin. N o siempre cada casta tena un consejo; a ese res
pecto hubo considerables variaciones locales conforme a diversi
dad de circunstancias locales. Es tambin importante advertir
que nunca ha existido algo as como un consejo para las castas de
toda la India en conjunto.5' La casta se manifiesta estrictamente
a nivel local. En la misma aldea, no hay de hecho ninguna orga
nizacin central para cuidar de que el sistema de castas todo se
mantenga en vigor, es decir que los miembros de las castas infe
riores muestren la debida deferencia respecto a los miembros de
las superiores. Las castas inferiores se disciplinan por s solas. Sus
miembros tienen que aprender a aceptar el sitio que les corres-
pontle en el orden social. Ah, claro est, los dirigentes de las cas
tas inferiores tienen una importante misin que llevar a cabo. Por
cumplirla reciben recompensas bastante sustanciosas. A veces re
ciban comisiones sobre los salarios de los trabajadores de sus
castas; y, contrariamente, eran penados por cualesquiera trans
gresiones de los reglamentos de casta.
La pena por quebrantamientos graves de la disciplina de cas
ta era el boicot, o sea la privacin de las facilidades de la comuni
dad aldeana. En una sociedad donde el individuo dependa casi
por entero de esas facilidades, el esquema organizado de coope
racin entre sus miembros, tal pena era sin duda terrible. A su de
bido tiempo veremos cmo la llegada del mundo moderno ha mi
tigado sus efectos.
Qu impona en concreto dicho sistema? Es obvio que una
divisin local del trabajo y la correspondiente distribucin de la
autoridad y el poder. Pero, a la vez, mucho ms que eso. En la so
ciedad india pre-britnica, y todava hoy en gran parte del campo,
el hecho de nacer en una u otra casta determinaba el transcurso
entero de la existencia, literalmente desde antes de la concepcin
hasta despus de la muerte. La casta haba circunscrito las posibi
lidades nupciales de los padres, prefijaba el tipo de crianza que de
ban recibir los vstagos y su eleccin de cnyuge, el trabajo a que
l o ella podan dedicarse legtimamente, las ceremonias religio
sas, alimento y vestido apropiados, las reglas de evacuacin (muy
importantes), o sea hasta los ms mnimos detalles de la vida coti
diana, todo organizado en torno al concepto de repugnancia.54
Sin esa supervisin y ese adoctrinamiento universales, es dif
cil imaginar cmo y por qu las castas inferiores habran acepta
do la casta hasta el punto de que pudiese funcionar sin otras san
ciones centralmente organizadas. M e parece que lo esencial de la
casta est en su difusin y en el hecho de que se extendiera allen
de las reas que los occidentales consideran como econmicas y
polticas, incluso tomadas en sentido lato. Los seres humanos, en
una amplia variedad de civilizaciones, tienen una visible tenden
cia a establecer distinciones artificiales, es decir que no derivan
de las necesidades de una divisin racional del trabajo o de una
organizacin racional de la autoridad, usando aqu racional en
este sentido muy estricto: que proporcionen un mecanismo so
cial idneo, para efectuar una tarea inmediatamente dada prove
chosa a la subsistencia del grupo. En la sociedad occidental, los
nios elaboran distinciones artificiales de continuo. N o otra cosa
hacen los aristcratas una vez eximidos de las necesidades del go
bernar. Ciertamente, la necesidad de llevar a cabo una tarea es
pecfica desvanece las distinciones artificiales: la etiqueta militar
suele ser mucho menos complicada en el campo de batalla que en
los cuarteles. La razn de esa tendencia hacia el esnobismo su
mamente desarrollada en algunas de las sociedades primitivas
55 no es fcil de discernir. Aunque no puedo probarlo, sospecho
que una de las pocas fuentes duraderas y seguras de satisfaccin
humana es hacer sufrir a otros hombres, y que ello constituye la
causa ltima.
Cualesquiera que sean los orgenes, el hecho de que la casta
sirviese en la India para organizar una gama tan amplia de activi
dades humanas ha tenido, a mi entender, profundas consecuen
cias polticas. Como sistema que ordena eficazmente la vida en
una localidad especfica, la casta implica indiferencia hacia la po
ltica nacional. El gobierno sobre la aldea fue una excrecencia,
impuesta de ordinario por un forastero, no una necesidad; algo
que soportar con resignacin, no algo que cambiar cuando el
mundo est fuera de quicio. N o teniendo ningn cometido real
que cumplir en la aldea, donde las castas cuidaban de todo, es
probable que el gobierno pareciese particularmente depredador.
El gobierno no haca falta para guardar el orden. Su papel en el
mantenimiento de los sistemas de riego, a pesar de lo que dice
Marx, fue bastante secundario.5 15Eran tambin a menudo asuntos
locales. El contraste estructural con la China es en extremo agu
do. All la burocracia imperial cohesionaba a la sociedad y era
algo que deba cambiarse cuando los aldeanos pasaban una pro
longada cruja. Pero exponer el contraste en esos trminos es
quedarse en la superficie de la cosa. En la China, la gentry local
necesitaba la burocracia imperial como un mecanismo para obte
ner del campesinado el excedente econmico que sustentaba su
posicin local y nacionalmente. Ese arreglo era innecesario en la
India a nivel local. L o excusaban los reglamentos de casta. All
donde exista, el zamindar se haba hecho con un lugar aceptado
en el esquema econmico local. N o necesitaba que el gobierno
central le ayudase a extraer sus gajes del campesinado. El carc
ter diverso de los dos sistemas determin que la oposicin cam
pesina cobrara formas dispares en uno y otro pas. En la China, el
impulso primario fue el dirigido a reemplazar un mal gobier
no por un buen gobierno de la misma naturaleza; en la India,
el tendente a deshacerse por entero del gobierno supraaldeano.
Y, bien mirado, apenas podemos hablar en ella por la mayor par
te de un impulso fuerte en cualquier sentido, sino ms bien de un
sesgo general de los asuntos ocasionado por el carcter de la so
ciedad. Por lo comn, el gobierno fue ms superfluo que activa
mente rechazado, aunque no dej de existir a veces la resistencia.
Al abrazar la casta un sector tan amplio de la conducta huma
na, hubo asimismo en la sociedad india una fuerte tendencia a
que la oposicin al orden imperante tomase justamente la forma
de una nueva casta. Un curioso ejemplo de ese fenmeno es el
caso de las castas criminales, en particular los thugs, que tanto in
quietaron a los britnicos en la primera mitad del siglo xix.57 De
modo parecido, como la casta se expresaba muy intensamente en
un ritual religioso, la oposicin a los rasgos opresivos de la casta
tendi a ser absorbida dentro del sistema en la forma de una cas
ta adicional. En parte fue as por no existir ninguna jerarqua re
ligiosa comparable a la del catolicismo, de hecho ninguna orto
doxia demasiado especfica que pudiese presentar un blanco
preciso. La casta, pues, era, y en definitiva sigue siendo, tremen
damente persistente y tremendamente flexible en su manifesta
cin concreta, una enorme cantidad de clulas sociales coordina
das en el plano local que toleraba las novedades generando otras
clulas. He aqu la suerte que aguardaba a los conquistadores ex
tranjeros, la de los islmicos por ejemplo, e incluso la de los eu
ropeos. Tambin sos se convirtieron a todos los efectos en una
casta separada, Su clasificacin en la escala de repugnancia era in
versa a la que tena en la de poder poltico. En alguna parte he le
do que los buenos hindes, al principio del perodo britnico,
acostumbraban a tomar un bao completo para descontaminarse
despus de haber tenido trato con un ingls.
La oposicin al sistema jerrquico como tal, sin embargo, fue
relativamente rara, aun en una forma velada. Mucho ms fre
cuente ha sido en los tiempos britnicos, y es de suponer que tam
bin antes, el esfuerzo de una casta por elevarse ntegra a pelda
os ms altos en la escala de estima y aversin persuadiendo a sus
miembros de adoptar la dieta, ocupacin y prcticas matrimoni
les idneas (es decir brahmnicas). E l poder quemar a las viudas
era un signo perentorio de que la casta se haba enaltecido social
mente. Esa forma de movilidad colectiva hacia arriba que reque
ra estricta disciplina y adhesin a las normas fijadas por las castas
superiores constituy otro de los medios de la sociedad india para
limitar las posibilidades de oposicin poltica. As, pues, el siste
ma recalcaba los deberes del individuo respecto a la casta, y no los
derechos individuales contra la sociedad. Los derechos existentes
contra la sociedad, en todo caso, tendan a ser derechos de grupo,
de la casta.*8 En la aceptacin gustosa de la degradacin personal
por sus vctimas y en la ausencia de un blanco preciso para la hos
tilidad, de un agente especfico responsable de la miseria, el siste
ma de castas indio se muestra a un occidental moderno como una
caricatura curiosamente intensificada del mundo expresado por
Kafka. Hasta cierto punto, todos esos rasgos negativos podran
ser la consecuencia de distorsiones introducidas en la sociedad
hind por la ocupacin britnica. Aun cuando en efecto fuese as,
siempre se tratara de distorsiones de rasgos ya presentes antes
que los britnicos pusieran los pies en la India. Y el carcter de los
mismos es causa en no pequea parte de la miseria que ha afligi
do y aflige al pas.
Resumiendo, de modo muy provisional y tentativo, creo que
la casta, como organizacin del trabajo, ha sido en el campo una
causa del mal cultivo, aunque ciertamente no la nica. Mucho
ms claro est que la casta, como organizacin de la autoridad en
la comunidad local, ha dificultado la unidad poltica. Por su gran
flexibilidad, la sociedad india parece asimismo haber hecho muy
difcil una transformacin fundamental. Con todo, no era imposi
ble. Los nuevos conquistadores que remplazaron a los mogoles
iban a sembrar semillas cuyos frutos ni ellos ni nadie hubieran po
dido prever.

4- C A M B IO S P R O D U C ID O S P O R LO S B R IT N IC O S H A S T A 1 8 5 7

No se puede presentar el impacto de los britnicos en la sociedad


india como si fuese el resultado de una causa uniforme operante
de continuo a lo largo de ms de tres siglos. La sociedad britni
ca y el carcter de los britnicos que fueron a la India cambiaron
sobre manera entre los tiempos isabelinos y el siglo xx. Algunas
de las mutaciones ms significativas tuvieron lugar durante, gros-
so modo, la centuria 1750-1850. A mediados del siglo xvm, esta
ban an organizados para el comercio y pillaje en la Honorable
East India Company, y no controlaban sino una pequea porcin
del territorio indio. A mediados del siglo xix, se haban converti
do de hecho en los gobernantes de la India y organizado en una
burocracia orgullosa de su tradicin de justicia y trato legtimo.
Desde el punto de vista de las teoras sociolgicas modernas de la
burocracia, resulta casi imposible comprender cmo pudo darse
tal salto siendo las materias primas histricas tan poco promete
doras: una compaa de mercaderes difcil de distinguir de los pi
ratas por un lado, y una serie de despotismos orientales decaden
tes por el otro. Y cabe llevar la paradoja sociolgica e histrica
todava ms lejos: de aquella amalgama no menos poco prome
tedora iba a surgir a la larga un Estado con pretensiones vlidas
de democracia!
Por lo que concierne al componente britnico de tan extraa
mezcla, el curso del proceso fue a grandes rasgos el siguiente. En
tiempo de Isabel I, los britnicos acudieron a la India por ansia de
aventuras, razones de Estado, comercio y pillaje: motivos y causas
indistinguibles de hecho durante aquel estallido de energa des
encadenado a lo largo y ancho de Europa por la decadencia de la
civilizacin cristiana tradicional de la Edad Media y el auge de
una civilizacin nueva y mucho ms secular. En la India haba
grandes fortunas que amasar, pero pronto se puso de manifiesto
que era menester una base territorial. Si se quera comprar pi
mienta o ndigo, por ejemplo, el nico modo de obtener el pro
ducto a un precio razonable era dejar a un hombre sobre el terre
no para que lo adquiriese en la poca de la cosecha, cuando los
precios bajaban, y lo tuviese almacenado hasta que llegara un bar
co. Desde los depsitos y fuertes establecidos a tales fines, los bri
tnicos pasaron a extenderse tierra adentro comprando ndigo,
opio, yute, etc., y controlando los precios. Como la conducta de
las autoridades nativas les pareca veleidosa e imprevisible, ten
dieron fuertemente a asir ms y ms elementos del poder efecti
vo; tambin, por supuesto, a barrer a los rivales europeos. Segn
hemos visto, el imperio mogol estaba ya entonces en plena deca
dencia. Tras la victoria de Clive en Arcot en 17 5 1, el Gran Mogol
qued reducido al carcter de un espectculo; la victoria de Clive
en Plassey en 1757 liquid las probabilidades de hegemona fran
cesa. Hubo en la adquisicin britnica de imperio un elemento
defensivo, si no descuido: los portugueses y los franceses estaban
intrigando con los gobernantes nativos para barrerles a ellos. Los
britnicos respondieron con contraataques. Al ir extendiendo su
base territorial, fueron adjudicndose los ingresos de los sobera
nos vencidos, forzando as a los indios a pagar en buena parte su
propia conquista. A medida que adquirieron mayores responsabi
lidades territoriales, se transformaron gradualmente de saquea
dores comerciales en ms pacficos gobernantes que procuraban
establecer paz y orden con las exiguas fuerzas de que disponan.
En sustancia, la adquisicin de responsabilidad territorial fue la
clave del proceso entero y de que los nuevos conquistadores aca
baran organizndose en una burocracia, la cual, sin duda, debi
algo a los conceptos ingleses de justicia, pero tambin present
sensibles semejanzas con las regulaciones polticas de Akbar.59
Despus, hasta la fecha, esas semejanzas han persistido.
Tal fue, pues, en un esbozo muy somero, la evolucin de los
britnicos de la piratera a la burocracia. Resultaron de la misma
para la sociedad india tres consecuencias interrelacionadas: los
inicios de una abortada comercializacin de la agricultura por el
establecimiento en el campo del orden pblico, contribuciones
regulares y propiedad; en segundo lugar, la destruccin parcial de
las industrias artesanas, y, por ltimo, una infructuosa tentativa
de sacudirse el yugo britnico con el Motn de 1857. A su vez,
esos tres procesos fabricaron la estructura de lo que ha venido pa
sando hasta el presente da.
Empecemos por las contribuciones, desde las que vamos a
tratar de esclarecer los susodichos nexos. A fines del siglo xvm,
la antigua mira de hacer fortuna lo ms rpidamente posible y
volver sin demora a la patria haba prescrito en gran parte entre
los funcionarios britnicos responsables. N o hay indicios de que,
en sus esfuerzos por establecer una forma de gobierno slida, lle
varan la intencin de desangrar al pas hasta la mdula. Con
todo, su inters primario era ni ms ni menos el que haba teni
do Akbar: lograr disponer de una fuente de ingresos que susten
tara su gobierno, sin producir malestar en dosis peligrosa. Algo
ms tarde, hubo quien pens que la India poda llegar a ser en
corto tiempo otra Inglaterra y un mercado enorme para las mer
cancas inglesas. Pero, entre los ingleses que se hallaban en la
misma India, esa corriente fue bastante menor. La explicacin
decisiva de que los britnicos se aposentaran en la India una vez
que hubieron logrado meter firmemente el pie en ella no dima
na de los motivos comerciales. Creo que es mucho ms simple.
Retirarse posibilidad que nunca se consider en serio, que yo
sepa habra equivalido a darse por derrotados sin haber sufri
do ninguna derrota. Y, si tenan que quedarse, deban hallar la
forma de hacer viable su permanencia, lo cual significaba recau
dar impuestos.
Las resoluciones sobre cmo repartir y recaudar los impues
tos se conocen entre los estudiosos de la India por settlements,
trmino que al pronto parece bastante curioso. Sin embargo, es
muy apropiado, toda vez que las resoluciones sobre cmo perci
bir los caudales pblicos fueron de hecho tentativas de arreglar
una complicada serie de problemas de manera que los habitantes
nativos pudiesen ocuparse pacficamente en sus asuntos. Los set
tlements, en la prctica, resultaron as del programa poltico y
preconcepciones britnicas como de la estructura de la sociedad
india y situacin polticas inmediatas de cada regin. Todos esos
factores variaron considerablemente en el tiempo y en el espa
cio.60 Puesto que algunas de las diferencias mayores se volvieron
cada vez menos importantes a lo largo del resto del siglo xix y
primera mitad del siglo xx en virtud del efecto unificador de la
ocupacin britnica y al ir desarrollndose de resultas de la mis
ma tendencias econmicas y sociales ms profundas, no hay ne
cesidad de que las examinemos en detalle. L o significativo para
nuestra cata es su papel en el curso general de los desenvolvi
mientos sociales indios. En pocas palabras, los settlements fueron
el punto de partida de un proceso evolutivo rural por el que la
imposicin de orden pblico y de derechos de propiedad intensi
fic en gran manera el problema de la posesin parastica de la
tierra. Cosa ms significativa todava, cimentaron un sistema po
ltico-econmico en que el extranjero, el terrateniente y el pres
tamista se llevaron el excedente econmico del campesinado sin
invertirlo en el desarrollo industrial, imposibilitando as entrar
en la era moderna por la misma va que el Japn. Hubo, claro
est, otros obstculos, y quizs incluso otras vas posibles por las
que la India habra podido entrar en la era moderna. Pero el sis
tema agrario que surgi de la amalgama de administracin brit
nica y sociedad rural india bastaba para excluir en absoluto la al
ternativa japonesa.
El primero e, histricamente, el ms importante de los settle
ments fue el Permanent Settlement (tambin llamado Zamin dari
Settlement), puesto en vigor en Bengala en 1793. Por lo que res
pecta a los britnicos, constituy una tentativa de preservar las
rentas pblicas obviando empero las dificultades de administrar
un complicado sistema tributario nativo, que apenas si entendan.
Tambin un curioso esfuerzo para introducir en la escena social
india la figura del landlord emprendedor, que estaba entonces en
el cnit de su importancia como alma del progreso en el cam
po ingls. Desde el punto de vista indio, su rasgo ms notable fue
que mantuviese la prctica administrativa mogol de utilizar a za-
mindars, los oficiales nativos recaudadores de contribuciones si
tuados entre el gobernante y el campesino, segn se ha expuesto
arriba. Mientras el sistema mogol haba funcionado bien, el za-
mindar no era un propietario, cuando menos formalmente. A
medida que aqul declin, fue agencindose posesin de facto,
algo as como iba a hacerlo el cacique guerrero chino en el siglo
xx. E l gobernador-general britnico Lord Cornwallis vio en el
zamindar un ejemplar social capaz de convertirse en un terrate
niente emprendedor del tipo ingls que ordenara el campo y
creara una agricultura prspera con tal que se le diese la seguri
dad de que en el futuro no iban a imponrsele contribuciones in
moderadas en premio a sus afanes, como sin duda habra ocurri
do bajo los mogoles. De ah el inters britnico en hacer el
arreglo permanente. Bajo el nuevo gobierno, el zamindar reci
bi un derecho de propiedad que prometa ser estable. A la vez
continu siendo un recaudador de contribuciones como bajo los
mogoles. Segn lo estipulado en el Permanent Settlement, los
britnicos deban tomar nueve dcimas partes de las rentas que
el zamindar recaudara de sus renteros, dejando para l la dcima
parte restante por sus fatigas y responsabilidad.61 Aunque el
esqueleto legal del Permanent Settlement iba a demostrarse ms
digno de su nombre que la mayora de las creaciones humanas
ha subsistido hasta 19 5 1 , sus consecuencias burlaran las es
peranzas de quienes lo instituyeron. Al principio los britnicos ti
raron por largo en las tasaciones, y desposeyeron a los zantindars
que no ingresaban las rentas debidas. Perdieron as sus tierras
muchos zamindars, reemplazados por personajes que hoy califi
caramos de colaboracionistas. Respetables nativos, acostum
braban a llamarles entonces los britnicos. Hacia la mitad del si
glo xix, es decir poco antes del Motn Cipayo, haba cambiado
de manos sobre el 40 por ciento de la tierra en importantes zo
nas del rea sujeta al Permanent Settlement.62 Los zamindars
desposedos figuraron entre los promotores principales del M o
tn; los recin establecidos fueron un ncora para el poder brit
nico. Pero gran nmero de los ltimos se transformaron en el
curso del siglo xix en terratenientes parasticos al ir elevando las
rentas el crecimiento de la poblacin, al paso que sus cuotas per
manecan fijas.
Conviene advertir que en Bengala y el rea de Permanent
Settlement en general, la poltica britnica no hizo ms que ace
lerar e intensificar la tendencia hacia la propiedad parastica. Una
descripcin muy instructiva de la Bengala del ao 1794 patentiza
que las grandes lacras de la sociedad india (las mismas que desta
can las obras del siglo xx) anteceden todas a la era britnica.63
Haba ya terratenientes ociosos, mltiples estratos en los dere
chos de ocupacin, y una clase compuesta de jornaleros agrcolas
carentes de tierra. La economa de mercado haba ya agudizado
bastante esos problemas en los valles fluviales, densamente po
blados. En las zonas interiores alejadas del mercado, eran mucho
menos graves. En el relato en tres volmenes que hizo Buchanan
de un viaje por Madrs, no he dado con ningn sntoma de que el
terrateniente se hubiese vuelto parastico a ojos de los nativos o
de los britnicos. Haba, s, un leve problema de deudas. Aunque
en algunas partes existan jornaleros agrcolas y hasta esclavos,
difcilmente cabra hablar de un proletariado agrcola.64
Fue en el Sur de la India donde prevaleci la otra forma capi
tal de settlement. sa se conoce por Ryotwari (de ryot, palabra que
significa cultivador, tambin escrita de otras maneras), por cuan
to los tributos se colectaban directamente de los campesinos, y no
a travs de intermediarios. Ello haba sido asimismo en ciertas
reas una prctica mogol. Contribuyeron a producir tal resultado,
y a evitar la fijacin de cuotas permanentes, la negativa experien
cia con el Permanent Settlement y una considerable dosis de pa-
ternalismo, junto con conceptos econmicos ingleses acerca del
valor de un campesinado vigoroso y el probable carcter parasti
co de sus propios terratenientes, expresado sobre todo en la teo
ra de la renta de Ricardo. M s decisivo fue an, a mi entender, el
hecho de que en Madras, donde se puso en vigor la nueva frmu
la en 18 12 , no haba zamindars con quienes establecer un arre
glo, debido principalmente a que los jefes locales haban come
tido all el error de oponerse a los britnicos, que los destruyeron,
pensionando a unos pocos.65 Desde el punto de vista de este an
lisis, el significado bsico del Ryotwari Settlement es negativo: no
previno el brote de la propiedad parastica, que al cabo constitui
ra un problema tan grave en buena parte del Sur de la India
como en el Norte. Segn ya se ha indicado, aunque las diferencias
entre los varios tipos de settlement abultan mucho en la literatu
ra de entonces y en tratados histricos ms recientes, no muy a la
larga, al manifestarse los efectos omnmodos de la garanta de la
propiedad y el crecimiento demogrfico, tendieron a nivelarse.
Paz y propiedad fueron, pues, en trminos generales, el pri
mer don del dominio britnico, causa de cambios que iran fer
mentando poco a poco en las aldeas del subcontinente. El segun
do don fue producto de la revolucin industrial inglesa: los
tejidos que sobre poco ms o menos de 18 14 a 1830 pasaron a in
undar gran parte del campo indio y destruyeron a un sector de
las artesanas nativas. Los mximos damnificados fueron los te
jedores urbanos que producan gneros de alta calidad; tambin
aldeas, en particular de Madrs, que haban venido a especiali
zarse en la produccin de tejidos para el mercado. El tejedor de
aldea ordinario que elaboraba toscos gneros para el consumo
local qued relativamente inafectado. La cosa tuvo adems efec
tos indirectos: forzar a los tejedores urbanos a volver al campo, y
disminuir las oportunidades de empleo urbano.66 Aunque el im
pacto sobre la sociedad india parece que culmin en los aos
treinta, las importaciones de tejidos continuaron a lo largo de
todo el siglo xix. Los funcionarios britnicos encargados de los
asuntos indios defendieron los intereses nativos con vigor, pero
sin xito/7 Bien paradjicamente, parece que las declaraciones de
funcionarios britnicos compiladas en la obra de un funcionario
y erudito indio, Romesh Durt, constituyen el origen de la tesis,
compartida por nacionalistas indios y marxistas, segn la cual la
India era una nacin manufacturera que los britnicos redujeron
a agrcola por egostas razones imperialistas. En esa forma des
nuda, es un disparate. Se destruyeron actividades artesanas, no
manufacturas en el sentido moderno, y la India, en la poca de
auge de aqullas, era todava muy predominantemente una na
cin agrcola. La destruccin, adems, tuvo lugar mucho antes
del desarrollo del capitalismo monopolista moderno. Pero todo
ello no basta para desechar la tesis de un plumazo. E l dao no fue
menos real porque se hayan sacado de l inferencias tericas
errneas. Y tambin es verdad, como veremos a su debido tiem
po, que los britnicos obstruyeron hasta cierto punto el desarro
llo industrial de la India.
Entre las contribuciones y los tejidos, la sociedad rural india
y la mayor parte de la sociedad india era, por supuesto, rural
sufri una conmocin lo bastante intensa para hacer bastante
comprensible al historiador moderno el Motn. Los shocks no se
redujeron, con todo, a los que acabamos de esbozar, tan a gran
des rasgos. Otros adicionales del mismo tipo fueron causas inme
diatas importantes del estallido. En el Norte y el Oeste de la In
dia, entr en vigor en 1833 una forma de settlement intermedia
entre el Zamindari y el Ryotwari. Dentro de lo posible, favoreca
ms a los grupos corporativos de la aldea que a los terratenientes,
y les responsabilizaba colectivamente de los tributos ante el go
bierno.68Algo por el estilo ocurri en el Estado de Oudh. All los
britnicos desposeyeron a la aristocracia rural nativa, una varie
dad de terratenientes-recaudadores que cobraban los tributos de
las aldeas y vivan de la diferencia entre lo que cobraban y lo que
entregaban al gobierno nativo. Oudh, adems, era una rica base
de reclutamiento para el ejrcito bengal, soldados que sufrieron
un duro shock al enterarse de que los britnicos haban anexiona
do su pases La causa inmediata y final del estallido estuvo en el
famoso rumor del cartucho engrasado, a saber que el nuevo ri
fle obligaba al soldado a morder cartuchos intencionadamente
contaminados con grasa de cerdos y vacas.
La liquidacin de la lite rural de Oudh, a vueltas de otros he
chos, ha inducido a muchos autores a sostener que el resenti
miento de las lites rurales indias fue una de las causas decisivas
del Motn y a contraponer la poltica britnica anterior al Motn
reformista, pro-campesina con la posterior ms conserva
dora, favorable a las lites rurales.'0 Se trata de nuevo, creo yo, de
una verdad parcial algo exagerada que oscurece una verdad ms
general y ms importante. As en las causas como en los efectos
de la poltica britnica, hubo bastante ms continuidad de lo que
tal interpretacin supone. La actitud paternalista para con el
campesinado, la romntica y magnnima idea de que la buena
gente rstica poda y deba ser la fuente y la justificacin de su
poder, constituy un tema sealado de la lnea poltica britnica
a lo largo de toda la ocupacin, aunque los beneficios que se de
rivaron de ello para los campesinos son dudosos.
Las relaciones de clase en el campo, por muy importantes que
sean, no cobran sentido hasta que se ven contra un fondo ms
amplio. En la India, particularmente, las condiciones agrarias no
pueden separarse de la casta y la religin, ya que las tres cosas
juntas formaban un solo complejo institucional. La grieta ms
honda de la sociedad india, que el Motn puso de manifiesto, fue
la de que se abri entre una ortodoxia mortalmente agraviada,
mantenida por obra de intereses materiales definidos, y la actitud
tibia de aquellos que o bien medraban gracias a la poltica brit
nica o bien no eran perturbados en demasa por ella. Esa hende
dura cort al travs las lneas religiosas y, hasta cierto punto, in
cluso las materiales. Hindes y musulmanes estuvieron en uno y
otro lado indistintamente.71 Y en Oudh los campesinos se alzaron
con sus antiguos seores para presentar un frente nico contra la
intrusin britnica. Parece razonable concluir que cualesquiera
que fuesen los actos o intentos de los britnicos y hemos visto
que hicieron cosas bastante diversas en diversos lugares y mo
mentos se exponan siempre a revolver el hato. Conquistado
res que no disponan ms que de escasas fuerzas, por lo general
slo trataron de hacer lo que juzgaban absolutamente necesario.
Las reformas de la era anterior al Motn fueron mnimas.
A un nivel de causalidad ms profundo, el Motn muestra
cmo la intrusin del Occidente, con su apego al comercio e in
dustria, su actitud seglar y cientfica respecto al mundo fsico, su
preponer la competencia demostrable en una labor a la condicin
heredada, representaba una amenaza mortal para la sociedad in
dia. Juntos o por separado, dichos rasgos eran incompatibles con
una civilizacin agraria organizada en torno a la casta y sus san
ciones religiosas. Ya antes del Motn, los ingleses tendieron a
proceder con cautela. Los residentes en la India tenan pocas ga
nas de complicarse la vida imponiendo su propia estructura social
en bloque, y no introdujeron reformas sino por motivos de tran
quilidad comercial, para asegurar su presencia sobre una base
econmica, o en algunos puntos en que las costumbres indias
ofendan agudamente las conciencias britnicas.
Uno de ellos fue el sati (o, en grafa inglesa, suttee), trmino
que designa la costumbre de matar a la viuda tan pronto como ha
ba muerto su marido, quemndola. La misma sublev a muchos
britnicos. En Bengala la viuda era usualmente atada al cadver,
a menudo ya ptrido; se mantenan cerca hombres con varas lar
gas para rechazarla en caso que las ligaduras se consumieran y la
vctima, socarrada y mutilada, pugnara por soltarse.72 En la gran
mayora de los casos, cuando menos en los siglos xvm y xix, la
mujer se entregaba a las llamas con espanto y horror. Es clebre
la rplica de un distinguido militar britnico a unos brahmanes
que argan que el sati era una costumbre nacional: M i nacin
tambin tiene una costumbre. Cuando los hombres queman a
mujeres vivas, les colgamos... Obremos todos de acuerdo con las
costumbres nacionales.71 Semejante costumbre pondra sin
duda a prueba las creencias, incluso las ms firmes, de quienes
dogmatizan la igualdad en valor de todas las culturas. Por largo
tiempo los britnicos se limitaron a actuar contra el sati de un
modo espordico, temerosos de despertar la hostilidad nativa.
Slo en 1829 lo abolieron formalmente en la mayor parte de los
territorios bajo su control.74 E l asunto, sin embargo, no se con
cluy aqu; ni tan siquiera est del todo liquidado hoy en da.
Gente que conoce bien la India me ha dicho que an se da en ella
algn que otro caso de sati.
Las directrices oficiales britnicas en materia de religin bas
taron para alarmar a los ortodoxos tanto a los hindes como a
los musulmanes , pese a su carcter contradictorio. (A ese res
pecto conviene recordar que la menor cantidad de ciencia emp
rica entraaba una amenaza para el sacerdote, que era fuente y
sancin de las artes nativas y que cobraba honorarios por sus ser
vicios.) Por un lado, el gobierno britnico inverta grandes sumas
de dinero cada ao en el mantenimiento de templos y mezquitas.
Por el otro, permita, y en algunos casos locales incluso fomenta
ba, las misiones cristianas en medida considerable. L os misione
ros afirman que en 1852 contaban con 2 2 asociaciones y 3 1 3 cen
tros, aunque nada ms con 443 misioneros estrictos.75 Las escue
las fundadas por misioneros para ensear a leer y escribir a las ni
as suscitaron temores de que tales conocimientos facilitaran las
intrigas femeninas, y aun de que una mujer que supiese leer y es
cribir enviudara pronto.76A la par con la cuestin de la quema de
viudas, semejante dato apunta que una de las causas importantes
del odio indio a los britnicos fue que los europeos se interfirie
ron de diversos modos en las prerrogativas sexuales y personales
del varn, sumamente acentuadas en la civilizacin hind, hecho
que no impide el predominio de las hembras de edad en muchas
situaciones domsticas. Adems, las exigencias de las actividades
cotidianas britnicas en el ejrcito, las crceles y el ferrocarril,
que por cierto entr en uso inmediatamente antes del Motn, hi
cieron temer que los britnicos no pretendieran destruir la espina
dorsal de la sociedad hind, el sistema de castas. Cun profundos
eran y son en rigor los sentimientos hindes acerca del mismo, es
muy difcil determinarlo. Algunos episodios contemporneos en
que se mezcl a las castas sin causar revuelo insinan la posibili
dad de que los occidentales los hayan sobrevalorado.77 Con todo,
no cabe duda que la intrusin britnica en conjunto haba engen
drado suficiente material inflamable para producir una conflagra
cin una vez que se hubiese encendido la mecha.
En parte porque el Motn tuvo el carcter de una serie de
combustiones espontneas, los britnicos pudieron sobrevivir al
incendio. En algunas reas, especialmente la India central, pare
ce que la poblacin estaba pronta a sublevarse, pero fue conteni
da por las autoridades nativas. Una sntesis de la antigua lite en
forma de prncipes nativos y las nuevas lites que se haban des
arrollado bajo la proteccin britnica constituy, a la cuenta, la
principal ayuda que subvino a los conquistadores. Sobre todo en
las provincias noroccidentales y en Oudh, el sentir campesino
coincidi con el de las clases dominantes, y se produjo una re
vuelta masiva.78 En el fondo, el Motn fue un intento de restaurar
un idealizado statu quo supuesto en existencia antes de la con
quista britnica. Fue, pues, en ese sentido, declaradamente reac
cionario. E l hecho de que recibiese amplio apoyo de la poblacin
parece contradecir tal dictamen, pero, bien mirado, dadas las cir
cunstancias del momento, lo confirma.7
Con los ingleses presentes como conquistadores y principales
portadores de la civilizacin moderna, es difcil pensar que el
Motn habra podido ser otra cosa. Su fracaso descart para la In
dia cualquier perspectiva de desarrollo a la manera japonesa. De
hecho tal posibilidad fue siempre tan remota, que apenas merece
consideracin. Y ello no porque el extranjero estuviese estableci
do tan a sus anchas sobre el pas. Pensar que los ingleses hubie
ran podido ser expulsados no parece un desvaro. El quid del
asunto es que, en la situacin india, la presencia del extranjero
impuso una solucin reaccionaria. La India estaba demasiado di
vidida y era demasiado amorfa y demasiado grande para unificar
se a solas bajo los auspicios de una aristocracia disidente con cier
ta ayuda de los campesinos, como sucedi en el Japn. A lo largo
de siglos y siglos haba venido desarrollndose una sociedad que,
en buena parte, haca la autoridad central superflua, quizs inhe
rentemente depredadora y parastica. En la situacin india, a me
diados del siglo xix, los aristcratas disidentes y los campesinos
slo podan cooperar en virtud de su apasionado odio a la mo
dernizacin. A diferencia de los japoneses, no podan servirse de
la modernizacin para ahuyentar al extranjero. N o se iba a ex
pulsar a los britnicos hasta noventa aos ms tarde. Aunque en
tre tanto fueron introducindose en la situacin india nuevos fac
tores, el componente reaccionario del esfuerzo por expulsarles
sigui siendo muy poderoso, lo bastante para obstruir en gran
manera los esfuerzos subsiguientes por convertirse en una socie
dad industrial.

5. P A X B R IT A N N IC A 1857-1947:
U N P A R A SO P A R A E L T E R R A T E N IE N T E ?

Despus de sofocar el Motn, los britnicos pudieron imponer a


la India casi un siglo de orden pblico, y un facsmil pasable de
unidad poltica. Cierto es que de vez en cuanto hubo disturbios
polticos, los cuales aumentaron en nmero e intensidad tras la
Primera Guerra Mundial, y que no se lleg a conseguir la unidad
completa. A pesar de esas restricciones, los aos 1857-1947 fue
ron para la India aos de paz, en agudo contraste con la Historia
del resto del mundo.
Su precio es harina de otro costal. Una poltica de orden p
blico favorece siempre a quienes ya tienen privilegios, incluso a
aquellos cuyos privilegios no son muy crecidos. Esa fue la conse
cuencia de la poltica britnica en la India, aunque tambin puso
en marcha, slo que despacio, otras fuerzas ms profundas. La
autoridad britnica descans primordialmente en las clases altas
del campo, prncipes nativos y grandes hacendados en muchas
zonas del pas, bien que no en todo l. En las cortes de los prn
cipes ms importantes haba un consejero britnico residente,
que controlaba las relaciones exteriores y se entrometa lo me
nos posible en los asuntos domsticos. En las reas bajo su propio
control, los britnicos se valieron primordialmente de las fuerzas
en auge tras el Motn, cualesquiera que fuesen.80
Aunque requerirn despus una explicacin ms detallada,
conviene mencionar ya ahora algunos de los mayores efectos po
lticos de la tendencia a apoyarse en los estratos altos del campo.
La misma alien a los britnicos el concurso de las clases mer
cantiles y profesionales, la nueva burguesa india que fue formn
dose poco a poco en el curso del siglo xix. Al separar las clases al
tas rurales de las nacientes y dbiles urbanas, la presencia inglesa
impidi que se constituyera una coalicin reaccionaria al modo
de la alemana o japonesa. Cabe ver ah una contribucin decisiva
al ulterior establecimiento en la India de la democracia parla
mentaria, por lo menos tan importante como la osmosis de ideas
inglesas a travs de las clases profesionales indias. Sin un mnimo
de condiciones estructurales favorables, difcilmente habran po
dido ser las ideas algo ms que juguetes literarios. A la postre, la
presencia britnica llev a la burguesa india a entenderse con los
campesinos para adquirir una base masiva. Ya veremos en el pr
ximo apartado cmo se produjo ese hecho un tanto curioso y al
gunas de sus consecuencias.
Adems de orden pblico, los britnicos introdujeron en la
sociedad india durante el siglo xix ferrocarriles y una cantidad
considerable de riego. Existan, pues, a primera vista, los ms im
portantes requisitos previos para el desarrollo de la industria y de
la agricultura comercial. Con todo, el que hubo result raqutico
y abortado. Por qu? Una parte decisiva de la respuesta, a mi en
tender, es que la pax britannica no redund ms que en facilitar al
terrateniente, y al prestamista, el esquilmo del excedente econ
mico engendrado en el campo, que, segn hemos visto, sirvi en
el Japn para pagar los costosos primeros estadios de la indus
trializacin. Conquistadores extranjeros, los ingleses no iban a
hacer en la India una revolucin industrial. Tampoco eran la au
toridad adecuada para gravar la tierra ni al modo japons ni al so
vitico. De ah que, a la sombra de la justicia-por-la-ley anglosa
jona, la posesin parastica de tierra viniese a ser mucho peor que
en el Japn.
Ahora bien: echarles toda la culpa a los britnicos es, de posi
tivo, absurdo. Como se ha expuesto en el apartado anterior, hay
abundancia de datos para demostrar que la plaga del parasitismo
era inherente a la estructura social y las tradiciones propias de la
India. Los dos siglos de ocupacin britnica no hicieron sino
permitirle propagarse y arraigar ms en la sociedad india. Para
decirlo de una manera ms concreta, la pax britannica permiti el
incremento de la poblacin, y con l el de las rentas, toda vez
que la competencia por la tierra fue elevndolas. Aunque la nue
va estructura legal y poltica de derechos de propiedad confir-
mables en los tribunales britnicos le provey de nuevas armas,
parece que el terrateniente increment sus rentas valindose,
ms que de ellas, de las sanciones tradicionales deparadas por la
casta y la organizacin de la aldea, cuando menos hasta tiempos
bastante prximos.
Entre los eslabones de una complicada cadena de casualidad
histrica que explica el atraso prolongado de la India, creo que
ese particular mtodo de extraer el excedente econmico del
campo y la consiguiente omisin por el Estado de dirigirlo hacia
el desarrollo industrial son ms importantes que no algunas de
las otras explicaciones comunes as, el funcionamiento del sis
tema de castas, la inercia de las tradiciones culturales conexas, la
escasez de talento empresarial, etc. Aunque tales factores han te
nido su papel, hay motivos para considerarlos como derivados
del mtodo de extraer el excedente arriba expuesto. Incluso en
las zonas rurales, en que la casta es mucho ms fuerte, las barre
ras de casta han dado manifiestos indicios de ir derrumbndose
dondequiera que, a causa de las circunstancias locales, ha existi
do algn impulso hacia una ms plena economa de mercado. De
un modo general, la casta parece ser mantenida por el estrato
ms alto de la lite aldeana en provecho propio y por las razones
poco ha indicadas. Insistir en todo ello, y tratar de evidenciar
lo, en otro lugar.
Quiz tal interpretacin parezca convincente cuando se expo
ne a grandes rasgos. Pero, si se pretende entrar en el detalle de los
datos, contradictorios y fragmentarios, es fcil que ocurra una de
esas dos cosas: que la certeza se evapore en un caos de hechos dis
cordantes, o bien que se seleccionen los datos a fin de fabricar un
argumento demasiado simple para ser verdadero. Poco puede ah
un autor para convencer a un escptico realmente convencido.
Con todo, acaso sea oportuno mencionar que, en cierto punto de
mi estudio sobre ese perodo de la historia india, sospech que el
terrateniente parastico era una especie social legendaria creada
por los autores indios nacionalistas y semimarxistas. Para conven
cerme de que era real, hicieron falta gran copia de datos, los ms
importantes de los cuales intentar relacionar acto seguido.
Conviene debatir primero algunas excepciones a la generali
zacin de que la India no ha experimentado una transformacin
comercial en la agricultura. Aunque la India no lleg a convertir
se en una colonia de plantacin productora de materias primas
para exportarlas a pases ms adelantados econmicamente, hubo
durante el siglo xix, e incluso antes, algn que otro movimiento
limitado en ese sentido. Los indios venan practicando de antiguo
el cultivo del algodn. El yute se haba cultivado para el consumo
local, y pas a ser un producto comercial durante el segundo
cuarto del siglo xix. T (sobre todo en Assam), pimiento e ndi
go completan la lista. Los ajustes para cultivar dichas plantas va
riaron desde un sistema prximo a la plantacin estricta hasta
formas agrarias de un sistema de inversin por el que se conced
an anticipos a pequeos agricultores independientes.8'
En trminos de superficie y nmero de personas, esa econo
ma de semiplantacin import siempre poco. Si no, el estableci
miento de democracia poltica hubiera quiz chocado con obst
culos en conjunto insuperables. Despus de nuestro estudio
sobre el Sur de los Estados Unidos, no hace falta detenernos en
ello. La suma de la competencia exterior y de ciertos factores ge
ogrficos y sociales explica bastante bien que el sistema de plan
tacin no se impusiera en la India. El algodn indio no pudo
competir con el norteamericano; es posible, aunque dudoso, que
contribuyera a producir ese resultado de ahogo de los tejidos na
tivos, anterior a la Guerra de Secesin. El descubrimiento de los
tintes sintticos arruin el comercio del ndigo. El yute slo se
cultivaba en Bengala y Assam, por ms que tal vez hubiera podi
do asimismo cultivarse en otras zonas. La principal limitacin
fue, al parecer, de orden sociolgico. La variante agraria del sis
tema de inversin no es muy rentable, pues es difcil controlar las
prcticas de numerosos pequeos agricultores. Por otro lado, un
sistema de plantacin estricta que emplee mano de obra servil o
semiservil requiere, probablemente, un aparato represivo eficaz.
Crear uno a gran escala exceda los recursos britnicos o indios,
cada vez ms a medida que corri el tiempo.
Al establecerse de firme la autoridad britnica, la tierra em
pez a cobrar algunas de las caractersticas de una mercanca
manufacturada, tal como ha sucedido en otros pases en circuns
tancias similares. Si bien no pudo reproducirse para la venta en
el mercado como las ollas y las cazuelas, pudo asimismo com
prarse yVenderse. Adquiri un valor mensurable en dinero. Con
la creciente presin demogrfica y las garantas dadas a la pro
piedad, ese valor fue subiendo casi sin pausa. E l alza se manifes
t de par en par a los observadores competentes poco despus
del Motn. Hay claros indicios de que el proceso haba empeza
do considerablemente antes, la Comisin del Hambre de 1880
inform que constaba un aumento en el precio de la tierra por
toda la India durante los veinte aos anteriores.82 Sir Malcolm
Darling da algunas significativas cifras que ilustran ese punto, en
especial del Punjab, aunque el proceso tuvo lugar a lo largo y an
cho de la India. Valorada en unas xo rupias el acre en 1866, la tie
rra se vendi por trmino medio a 238 rupias el acre en 19 21-
1926. Durante la depresin, la cosa se estacion: el acre vala 241
rupias hacia 1940. En 1862-1863, el gobierno se haba felicitado
de que el precio de venta de la tierra hubiese subido hasta equi
valer a las rentas que produca en 7 aos. En 1930, la cifra co
rrespondiente era 261?)
La intrusin parcial del mercado y el encarecimiento de la
tierra trajeron consigo cambios en el papel del prestamista, un
importante personaje de la escena rural a quien ya es hora que
conozcamos. N o es un engendro de la autoridad britnica, sino
que exista ya de antiguo. H ay indicios de que, dentro de la aldea
prebritnica, los intercambios econmicos se efectuaban con poco
o ningn uso de moneda. En muchas regiones, la casta de los ar
tesanos cobra an hoy sus servicios recibiendo una parte espec
fica de la cosecha. Ya en tiempo de Akbar, por otro lado, y sin
duda desde mucho antes, las contribuciones se pagaban general
mente en moneda. Por ah entr el prestamista en la economa
aldeana. A menudo, aunque no siempre, perteneca a una casta
especial. Las quejas del campesino por la cosa de tener que ven
der sus productos a bajos precios tras la cosecha slo para read-
quirir algunos ms tarde bajo la presin de la necesidad y a altos
precios eran ya bastante comunes en la poca mogol.84 En la eco
noma tradicional, el prestamista llevaba a cabo dos tiles funcio
nes. En primer lugar, serva de tosco volante para equilibrar los
perodos de escasez y de abundancia. Excepto en los casos de
hambre intensa, el campesino poda recurrir a l para un prsta
mo de grano cuando se le terminaban los vveres propios. En se
gundo lugar, era la fuente habitual de moneda cuando el campe
sino necesitaba dinero para pagar las contribuciones.85 Claro est
que no realizaba esas tareas sin lucrarse. Con todo, segn parece,
la comunidad aldeana tradicional puso lmites a la extorsin, que
se volvieron menos efectivos despus en circunstancias modifica
das.86Las sanciones tradicionales de una comunidad ntima unida
ayudaron, a la vez, a garantizar las deudas y a que el prestamista
pudiese avanzar sumas considerables con un mnimo de seguri
dad formal.87 La situacin, en conjunto, parece que era aceptable,
cuando menos pasaderamente aceptable, para todos los interesa
dos; la ley hind, vale la pena notarlo, carece de la hostilidad oc
cidental a la percepcin de intereses.
Antes que los britnicos entrasen en escena, el prestamista
codiciaba por lo general la cosecha del campesino, no su tierra,
que era abundante y de poco valor sin alguien para cultivarla. Esa
situacin persisti hasta bien entrada la segunda mitad del siglo
xix, o sea, hasta que el precio de la tierra empez a subir y que la
proteccin britnica de la propiedad a travs de los tribunales
empez a operar con amplitud, tendencia reforzada por el Motn
y subsiguiente apoyarse ms an en los hombres acaudalados y
conspicuos del campo.88 Entonces, el prestamista empez a cam
biar de tctica y procur posesionarse de la tierra misma, aunque
dejando en ella al campesino a fin de que la cultivara para l y le
produjera un ingreso fijo.89
Esa situacin estuvo en su apogeo entre 1860 y 1880. En 1879,
con el Deccan Agricultura! Relief Act, se dio la primera tentativa
de limitar los derechos de transferencia y de proteger al campe
sino. Legislaciones similares fueron aprobndose durante el res
to del siglo xix en otras partes de la India. Su estipulacin prin
cipal fue prohibir la transferencia de tierra a las castas no
cultivadoras, es decir a los prestamistas. Su principal efecto, con
traer la ya limitada oferta de crdito ai campesino y fomentar el
desarrollo dentro de las castas cultivadoras de una clase com
puesta de campesinos ricos que podan prestar a sus vecinos me
nos afortunados. 0 Pese a no existir estadsticas que indiquen en
qu proporcin pas la tierra de las manos del cultivador a las del
prestamista o campesino rico, est claro por el informe de la Co
misin del Hambre de 1880 que el problema era ya grave y ha
ba ya cobrado la forma que presentara durante muchos aos. 1
En la mayor parte del pas el prestamista perteneca a una casta
no cultivadora, y en el Punjab al sector hind de la poblacin
ms bien que al musulmn. Por largo tiempo el tipo caractersti
co de prestamista ha sido el tendero de aldea. De todo lo anterior
se deduce que la transferencia legal no vari de hecho en absolu
to el sistema de cultivo mismo. E l cultivador antiguo sigui en
posesin de su parcela, en algunas zonas entregando su exceden
te por un arriendo elevado en vez de por intereses sobre su deu
da.91 Tal tendencia se ha mantenido vigorosa hasta tiempos pr
ximos. Aunque no hay datos asequibles, buenos observadores
afirman que la tendencia a la prdida del dominio sobre la tierra
por el cultivador continu durante la depresin, y slo se detuvo,
a lo menos temporalmente, con la prosperidad de la Segunda
Guerra Mundial. 3
As, pues, uno de los efectos importantes de la modernizacin
limitada fue poner el excedente econmico extrado de la agri
cultura en nuevas manos. En el Punjab, los intereses sobre deu
das a fines de la dcada 19 20-19 30 ascendan a 104 rupias anua
les per cpita para la poblacin agrcola, al paso que sus ingresos
medios a 4 rupias. 4 Los prestamistas no eran los nicos acreedo
res de aqullas; se deba asimismo bastante a los campesinos ms
prsperos. Tampoco puede decirse que nadaran en la abundan
cia, si bien uno de cada cuatro pagadores de impuestos sobre la
renta en los aos veinte perteneca a tal grupo. 5 Esas cifras, pese
a su imprecisin, evidencian que el campesino indio engendraba
un excedente considerable, y que se no pasaba al Estado. El
campesino indio sufra muchos de los rigores de la primitiva acu
mulacin capitalista, sin que la sociedad india cosechara ninguno
de sus beneficios.
El pasar la tierra a manos del prestamista no trajo ninguna
consolidacin en la unidad de cultivo. La India no experiment
ningn movimiento cercador importante. Tampoco mejoras en
las tcnicas de cultivo. Los mtodos e instrumentos agrcolas es
tn an hoy en extremo atrasados. El deshi o arado nativo y otros
instrumentos no difieren esencialmente de los de mil aos atrs,
segn un autor indio que escribe poco despus de la Segunda
Guerra Mundial.96 El rasgo caracterstico de la agricultura india
es el bajo rendimiento por acre de la mayor parte de las principa
les plantas comparado con el de otros pases. Todava preponde
ran el arroz y, a gran distancia de l, el trigo. En 1945, esos dos
granos ocupaban casi la mitad del rea destinada a plantas ali
menticias, y en trminos de produccin su porcentaje era mucho
ms alto.97 Hurfana la India de toda revolucin tcnica impor
tante, no causa sorpresa saber que en pleno siglo xx el grueso de
las plantas se cultivan an para la subsistencia, si bien la mayora
de los cultivadores venden parte de sus productos.98
Conviene ahora que dejemos de referirnos a la India como un
todo para examinar, aunque sea muy brevemente, el desarrollo y
las caractersticas de la propiedad rstica parastica en diversas
partes del pas. Podemos empezar por Bengala, donde, segn he
mos visto, los factores esenciales del problema ya existan antes
que la influencia britnica surtiese amplio efecto. Las noticias so
bre esa regin matizan y agrandan la imagen del terrateniente
parastico al revelar, primero, que a veces cumpli funciones eco
nmicas, y, segundo, que el parasitismo se difundi entre la masa
del propio campesinado.
Los zamindars tuvieron un papel aunque a decir verdad no
muy penoso, en el roturar el yermo que ocupaba una parte tan
notable del paisaje rural de Bengala hacia 1800. Lo desempea
ron ante todo influyendo de diversas formas sobre los campesi
nos. Mediante exenciones de rentas, por ejemplo, lograron a me
nudo que tribus relativamente salvajes se asentaran y roturaran
terrenos baldos. Una vez que la tierra haba pasado a ser cultiva
ble, el zamindar hallaba mtodos legales para desahuciar a aque
llos colonos y reemplazarlos por otros ms expertos que consin
tieran en pagar rentas crecidas. Gracias a ese y otros recursos,
como exacciones de pagos extraordinarios, se estima que el za
mindar dobl sus ingresos entre 1800 y 1850. Despus de hacia
1850, los zamindars se cieron cada vez ms al papel de meros co
lectores de rentas y se preocuparon muy poco por la extensin
del cultivo o el progreso tcnico de la agricultura."
Al estallar el Motn, los derechos de los campesinos sujetos al
Permanent Settlement se haban deteriorado hasta tal punto,
que, a juicio de un estudioso moderno, se encontraban de hecho
en la situacin de arrendatarios a voluntad. Poco despus del
Motn, los britnicos tomaron algunas medidas para remediar la
cosa. Pudieron hacerlo porque Bengala se haba ahorrado los pe
ores efectos del Motn, con lo que era all menos necesario bien
quistarse a la clase hacendada, ya establecida de firme.100 Por una
serie de leyes de arrendamiento, la primera de las cuales se apro
b en 1859, l s britnicos trataron de dar a los campesinos cier
tas dosis de seguridad. Legislaciones similares fueron aprobn
dose en otras partes de la India. Lo ms importante que se
estipul en ellas fue que doce aos de cultivo continuo funda
mentaban derechos de ocupacin y aseguraban contra el desahu
cio. Por lo general los terratenientes respondieron desahuciando
a los renteros antes que expirase el perodo de doce aos. Las
nuevas leyes establecieron, adems, que los derechos de arrenda
miento fuesen transferibles como los de propiedad. Dondequie
ra que ello se introdujo, la competencia por la tierra intensific
la prctica del subarriendo. Hallando ms provechoso usar del
derecho a subarrendar que no cultivar el suelo, gran nmero de
campesinos se convirtieron en pequeos rentistas.10' A medida
que se hizo ms y ms amplia la diferencia entre lo que el go
bierno tomaba en contribuciones (limitado por el Permanent
Settlement) y lo que la presin de la pugna por la tierra engen
draba en forma de rentas, la cadena de arriendos y subarriendos
se volvi ms y ms larga, hasta adquirir en algunas zonas fants
ticas longitudes.
De la antigua literatura en torno al arrendamiento rstico se
saca la impresin que, si existen numerosos intermediarios entre
el propietario que paga la contribucin territorial y el campesino
que cultiva su tierra, la carga de rentas sobre el ltimo es ms
onerosa. En el caso de la India, no sucede as. E l gran nmero de
intermediarios se debe tan slo a la amplia diferencia entre el ca
non conducticio pagado por el cultivador y la contribucin paga
da por el propietario.102 En la dcada 1940-1950, la Land Reve
nue Commission de Bengala constat que en zonas donde la
ramificacin de los derechos de arrendamiento era extrema se
pagaban rentas menos subidas que en otras partes de la India. Los
comisionados llegaron a concluir que en Bengala antes habra
motivo para aumentos de las rentas que no para reducciones.'03
Puede que, acerca del ltimo punto, haya diversidad de opiniones.
Pero sale a luz un hecho incuestionable. E l excedente econmi
co, en muchas zonas, no lo rebaaba por completo el rentista rico.
La competencia por la tierra condujo a que se repartiese entre
muchas personas, la gran mayora de las cuales distaban de ser ri
cas. Como los autores del censo indio cuidan de subrayar, el ren
tista rural de la India no siempre es el hombre acomodado que se
da buena vida. Puede estar viviendo en el lmite de la subsistencia
sin hacer, con todo, ninguna contribucin econmica.104 Entre
los que viven de rentas del suelo, es dable que haya una propor
cin crecida de viudas o propietarios decrpitos y achacosos sin
hijos mayores, incapaces de cultivar la tierra por s mismos y que
tienen, pues, que darla a otros en arriendo.105 En algunas reas,
puede hallarse entre los poseedores de tierra absentistas, gentes
aldeanas tales como criados, zapateros remendones, barberos, la
vanderas, carpinteros, etc.106 N o conozco datos que permitan es
timar cuntos terratenientes pobres existen de las diversas ca
tegoras mencionadas. Es obvio, sin embargo, que exceden de
largo a los rentistas ricos. Por otra parte, segn acabamos de ver,
no cabe considerar a todos los terratenientes como por entero
parasticos, es decir no aportadores de nada a la sociedad ni en
un sentido econmico ni en uno ms amplio, por ejemplo a tra
vs de las profesiones.
Todas esas modificaciones a la tesis de la posesin parastica de
tierra parastica son de rbrica en cualquier apreciacin objetiva
del problema. N o obstante, el cientfico social objetivo debe an
darse con cuidado a la hora de decidir qu significan de verdad.
Hay una fuerte tendencia a evitar la crtica del statu quo puntuali
zando excepciones y lagunas en los datos hasta que, a menudo, pa
rece que el problema real no existe o que no es sino el producto de
una imaginacin febril. En el caso de la India, apenas si podra es
tar ms manifiesto que la posesin parastica de tierras era un pro
blema real. El que gran nmero de gente pobre se procurara as
una existencia miserable no legitima en absoluto una institucin
social improductiva por naturaleza que ha frenado el progreso
econmico. Por lo dems, ni el amplio predominio numrico de
los terratenientes pobres sobre los ricos ni la falta de estadsticas
adecuadas respecto a la distribucin de los ingresos en ese sector
disminuyen la muy firme probabilidad de que la parte del len de
los mismos iba a parar a un grupo pequeo y caudaloso.
Echemos ahora un vistazo a zonas del Sur de la India donde,
conforme al Settlement Ryotwari, los britnicos recaudaban las
contribuciones directamente de las aldeas en vez de hacerlo a tra
vs de intermediarios.
Podemos empezar columbrando la Presidencia de Madrs en
la ltima dcada del siglo xix, una zona que poco ms o menos
corresponde a la recorrida por Buchanan noventa aos antes, con
los ojos de uno de los primeros funcionarios indios en el servicio
britnico, inspector general del Registro, quien en 1893 public
un Memorandum sobre el progreso de Madrs en el transcurso de
las cuatro dcadas anteriores.107 El autor era sin duda un bur
crata erudito y honesto, aunque anheloso de mostrar todo lo po
sible cunto camino no se haba andado bajo los britnicos, sus
patrones. E l cuadro que pinta, no obstante, pone de manifiesto
una lite hacendada poco numerosa y enormemente rica que disi
paba sus recursos en litigio y placeres y descansaba sobre una
gran masa de campesinos pobres. De los 90 millones de acres que
comprenda la Presidencia, 27,5 millones, o sea entre una cuarta
y una quinta parte, eran propiedad de 849 zamindars. 15 zamin-
dars posean casi medio milln de acres cada uno. Por debajo de
ellos, haba alrededor de 4.600.000 propietarios campesinos en
rgimen ryotwari.,o8 E l autor calcula que era necesario poseer
unos ocho acres para que una familia campesina pudiese subsistir
sin verse obligada a trabajar para otros.'09 Algo menos de una
quinta parte (17,5 por ciento) se hallaban por debajo de ese nivel
y tenan que buscarse la vida trabajando para otros, al paso que la
hacienda media ascenda tan slo a algo ms de 13,5 acres."0
Tambin aqu conviene manejar con cautela dichas cifras, basa
das en las declaraciones de renta. Pero no veo ninguna razn para
rechazar el cuadro general que trazan. Como en Bengala, algunas
de las familias hacendadas antiguas haban perdido sus dominios
entre 1830 y 1850, perodo de bajos precios para los granos, al no
poder pagar sus contribuciones. Otras, evidentemente, se apro
vecharon.1" Un cotejo del Memorndum de 1893 de Raghavai-
yangar sobre Madras con los esbozos de Buchanan de principios
del siglo xix lleva a concluir que los principales efectos del domi
nio britnico fueron la escasez de tierras entre los campesinos y
la aparicin de una reducida, enormemente acaudalada e indo
lente clase poseedora.
En Bombay, por la misma poca, se juzg que no haba gran
des terratenientes comparables a los zamindars de otras partes de
la India. Los ms de los habitantes rurales eran campesinos que
pagaban rentas directamente al gobierno. Por otra parte, los au
tores del Report o f Famine de 1880 tomaron nota de la tendencia
de muchos campesinos a subarrendar sus tierras y a vivir de la
diferencia entre las rentas que perciban y las que tributaban al
gobierno.'" Ese testimonio revela una vez ms el consabido
grupo de hechos: una poblacin en aumento, una creciente de
manda de tierra, y el desarrollo a partir del campesinado de una
clase integrada por pequeos rentistas. Pronto se manifest el pro
blema del contraste entre unos y otros campesinos. Los subarren
datarios de las reas ryotwari, como Bombay y partes de Madrs,
carecieron de defensa legal hasta las postrimeras de la ocupacin
britnica. Las tentativas de proteger los derechos consuetudina
rios no empezaron hasta 19 39 ." 3 Por el ao 19 5 1, era norma
poltica oficial minimizar el problema de la existencia de gran
des rentistas. Los autores del censo de 19 5 1, no obstante, cons
tataron la sustantividad de tal clase en los alrededores de la ciu
dad de Bombay, registrando adems sobre ella algunos detalles
de inters. Casi uno de cada tres perceptores de rentas agrcolas
declar medios de vida secundarios. Ambos hechos indican una
ntima conexin entre propiedad rstica parastica e intereses
comerciales urbanos, quiz similar a la que expusimos de las ciu
dades portuarias chinas. 4
Podemos concluir ese escndalo regional con una ojeada al
Punjab. El Punjab resulta instructivo porque es el pas de una cas
ta de campesinos, losjats, que son cultivadores de primera catego
ra, a pesar de sus antecedentes marciales (que parecen ser cosa de
un pasado bastante remoto). Los britnicos introdujeron tempra
no en l el riego en gran escala. Al descubrir su situacin en la d
cada 1920-1930, sir Malcolm Darling, excelente y comprensivo
observador, nos dice que los grandes rentistas rurales se hallaban
concentrados a lo largo de los valles del Indo. Acaparaban sobre el
40 por ciento de la tierra labranta.1'5 Esa observacin coincide
con un clculo citado por la Comisin del Hambre de 1945: que
el 2,4 por ciento de los propietarios posean el 38 por ciento de la
tierra."6 Tales terratenientes aparecen descritos por lo general
como despilfarradores y sin inters en mejorar sus posesiones,
slo en divertirse y cobrar sus rentas."7 En la dcada 1880-1890,
los britnicos hicieron, literalmente, florecer el desierto ejecu
tando un magno proyecto de irrigacin, y lo colonizaron con
campesinos asignndoles fondos ms o menos grandes, los de al
gunos mucho mayores que los del resto. Los britnicos espera
ban (mhes de Cornualles!) que el ltimo grupo se convertira
en una gentry rural, pero no fue as: tales propietarios campesinos
se volvieron absentistas, de modo que aquel aspecto del experi
mento fall."8 El cuadro no era, sin embargo, del todo negro. En
una ocasin, Darling se refiere a terratenientes urbanos orienta
dos progresiva y comercialmente. N o procedan de las castas ha
cendadas tradicionales"9 que la poltica britnica trat por lo co
mn de preservar. Junto a lo que sabemos de las transferencias de
tierra por la lite nativa tradicional de otras partes de la India, la
anterior noticia hace pensar que alguna forma d