Vous êtes sur la page 1sur 10

LA MESURE DU TEMPS ET SON HISTOIRE

Author(s): Emmanuel POULLE


Source: Bibliothque de lcole des chartes, Vol. 157, No. 1, CONSTRUIRE LE TEMPS: NORMES ET
USAGES CHRONOLOGIQUES AU MOYEN GE (janvier-juin 1999), pp. 221-229
Published by: Librairie Droz
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/42957627
Accessed: 05-03-2016 02:47 UTC

Your use of the JSTOR archive indicates your acceptance of the Terms & Conditions of Use, available at http://www.jstor.org/page/
info/about/policies/terms.jsp

JSTOR is a not-for-profit service that helps scholars, researchers, and students discover, use, and build upon a wide range of content
in a trusted digital archive. We use information technology and tools to increase productivity and facilitate new forms of scholarship.
For more information about JSTOR, please contact support@jstor.org.

Librairie Droz is collaborating with JSTOR to digitize, preserve and extend access to Bibliothque de lcole des chartes.

http://www.jstor.org

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
BIBLIOGRAPHIE

I
DISCUSSIONS

LA MESURE DU TEMPS

ET SON HISTOIRE

par
Emmanuel POULLE

L'horlogerie dispose d'une historiographie considrable, justifie au reste par


l'importance du phnomne culturel qu'elle reprsente dans l'histoire de la civili-
sation. Mais, au-del de l'aspect technique ou esthtique de l'horlogerie, son rle
dans la prise en compte du dcoupage du temps, dans l'introduction d'un temps
mesur dans la vie des socits appelle une approche particulire : une histoire
de l'heure n'est pas la mme chose qu'une histoire de l'horlogerie. A la veille du
passage d'un millnaire au suivant, vnement sans porte scientifique mais qui
frappe les imaginations malgr ce qu'il y a de factice dans un dcompte purement
arithmtique des annes, un livre de Gerhard Dohrn-van Rossum vient point nous
rappeler que le dcoupage du temps court (la journe), pour tre sans doute moins
spontan que le reprage dans le temps long (les saisons ou l'organisation des annes),
n'en a pas moins ncessit pour sa mise au point des trsors d'inventivit que les
historiens se doivent de reconnatre et de clbrer1.

Dj, en 1983, David S. Landes avait publi un volume consacr l'volution


de la notion de temps, o l'horlogerie n'intervenait que dans le sous-titre pour sou-
ligner son rle dans la naissance des temps modernes; quatre ans plus tard, sa
traduction en franais avait t l'occasion d'une refonte complte, sous un titre
quelque peu accrocheur et un sous-titre enrichi2. Le livre de D.S. Landes n'tait

1 . Gerhard Dohrn-van Rossum, Die Geschichte der Stunde : Uhren und moderne Zeitord-
nungen, Munich et Vienne : C. Hanser, 1992, in-8, 415 p., ill.; trad. fr. sous le titre L'his-
toire de l'heure : l'horlogerie et l'organisation moderne du temps , trad, de l'allemand par Oli-
vier Mannoni, prface par Philippe Braunstein, Paris : d. de la Maison des sciences de
l'homme, 1997, in-8, XIX-465 p., ill.
2. David S. Landes, Revolution in time : clocks and the making of the modern world , Cam-

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
222 EMMANUEL POULLE B..C. 1999

pas un ouvrage d'rudition, ni un ouvrage appuy sur l'rudition : sa documen-


tation, uniquement bibliographique, restait un survol, et, dans un domaine o la
bibliographie est souvent peu sre, ses dveloppements n'emportaient pas toujours
l'adhsion; d'ailleurs, D.S. Landes reconnaissait lui-mme qu'il n'tait pas mdi-
viste, alors que la prhistoire et la premire histoire de l'heure mcanique relvent
invitablement du Moyen Age latin, et qu'il n'tait pas en position de rpondre
telle ou telle question3. Mais son livre tait riche de perspectives nouvelles, il
inscrivait l'histoire du temps dans une histoire totale, aussi bien sociologique que
technique et industrielle, et il invitait assurment garder le dossier ouvert.
Plus classique dans sa conception, peut-tre moins brillant, mais en tout cas beau-
coup plus solide est l'ouvrage de G. Dohrn-van Rossum : nous avons affaire ici
un grand livre. Il s'agit de la traduction franaise d'une thse de doctorat publie
en allemand en 1992. C'est encore l'heure qui est au centre de la problmatique,
l'heure en tant qu'emblme du temps mesur et, plus encore, de la conscience du
temps. L'enqute de l'auteur, qui la mne jusqu' l'poque contemporaine et
l'influence des chemins de fer sur l'organisation du temps, mais qui traite surtout
du Moyen Age, a t conduite travers toute l'Europe. Au vrai, G. Dohrn-van
Rossum fait tat d'une bibliographie proprement poustouflante, o a t exploit
le plus obscur bulletin d'une socit savante d'audience trs limite ou un type de
sources inattendu, et o se trouvent ainsi rvles des bribes de documentation
jusqu'alors insouponnes et qu'il sait exploiter de faon leur faire rendre l'infor-
mation dont il a besoin. L'iconographie n'est pas oublie, o l'auteur a su d-
nicher, dans des dtails qui passeraient facilement inaperus, des tmoignages
fructueux sur les diffrents moyens de mesurer le temps et sur leur charge embl-
matique. Les sources d'archives (dont il n'est d'ailleurs donn aucune liste) sont
en comparaison assez peu nombreuses : leur dpouillement dans tout l'espace euro-
pen ne pouvant tre envisag, elles n'ont t que ponctuellement interroges, pour
complter une lacune dans la trame de la documentation imprime disponible.
L'horloge est videmment au cur de l'tude, puisqu c'est elle qui a rgul le
temps et qui a fait entrer sa mesure dans les mentalits, mais l'horloge n'est qu'une
tape dans une longue histoire, qui concerne aussi la clepsydre ou des procds
plus empiriques de mesure du temps tels que la rcitation de prires, le brlement
d'un cierge ou, surtout, le sablier.
Le sablier pose au reste un problme singulier. G. Dohrn-van Rossum fait remonter
son origine au XIVe sicle (p. 6), en s'appuyant sur son apparition, alors, dans l'ico-
nographie, dans un contexte de glorification des innovations; le sablier se serait
donc pos, sa naissance mme, comme un concurrent direct de l'horloge, dont
le dveloppement inou dmarre prcisment au XIVe sicle, et cette concurrence

bridge (Mass.) et Londres, 1983, XIX-482 p., 32 fig., 8 pl.; trad. fr. sous le titre L'heure
qu'il est : les horloges , la mesure du temps et la formation du monde moderne , trad, de l'anglais
par Pierre-Emmanuel Dauzat et Louis Evrard, Paris, 1987 (Bibliothque illustre des his-
toires ), 627 p., ill., 24 pl.
3. L'heure qu'il est ..., p. 94. Intervenant propos de l'ventualit que Gerbert ait pu cons-
truire une horloge, cet aveu tmoigne en tout cas d'une grande navet.

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
B..C. 1999 DISCUSSIONS 223

fut d'autant plus certaine que le succs de l'horlogerie n'a nullement entrav celui
du sablier, dont l'poque moderne est riche de tmoignages, tant archologiques
qu'iconographiques. L'explication de cette coexistence peut, mon avis, se trouver
dans la finalit quelque peu diffrente des deux matriels : le sablier mesure et
ne peut mesurer qu'une dure, le plus souvent brve, et il faudrait, pour lui faire
dire davantage, c'est--dire l'heure qu'il est, que sa mise en route soit synchronise
avec une heure de dpart ; pour l'horloge, c'est le contraire : elle est cense avoir
t mise en route lors d'une situation astronomique prcise, par exemple lors du
passage du soleil au midi, et, dote d'un mouvement constamment entretenu tant
que le remontage du poids moteur est assur, elle affiche en permanence l'heure
qu'il est et ne peut indiquer une dure que par la notation de l'heure du dbut
et de l'heure de la fin de ce dont on veut mesurer la dure. Ds lors, la rsistance
du sablier l'imprialisme de l'horloge se justifie en tant que moyen plus pratique
de mesurer les dures que la gymnastique mentale de dcompte du temps pass,
qui nous est si habituelle aujourd'hui qu'elle nous tient lieu de chronomtre.
La clepsydre, en revanche, n'a pas survcu la concurrence de l'horlogerie,
du moins dans nos civilisations occidentales mcanistes. Elle avait pourtant une longue
tradition, puisqu'elle remonte l'Antiquit, une tradition o G. Dohrn-van Rossum
voit, avec des arguments trs convaincants, le creuset o s'est prpare l'innova-
tion horlogre. En principe, la clepsydre a, elle aussi, vocation indiquer une dure;
mais, utilise pour des priodes plus longues que les priodes contrles par le
sablier, une nuit par exemple, elle a t gradue pour fournir l'heure. Surtout, elle
a t quipe pour tre associe un mcanisme accessoire de signalisation sonore
de l'heure, notamment dans les communauts monastiques.
Ce phnomne est absolument essentiel. Il est malheureusement trs mal docu-
ment : aucune description technique, une iconographie rare et peu claire, des allu-
sions imprcises. Il a fallu G. Dohrn-van Rossum dvelopper des trsors de
critique, d'ingniosit et de tnacit dans l'enqute pour reconstituer le processus
d'association d'une clepsydre et d'une cloche ; une association logique si on admet
que, pour une communaut, l'important n'tait pas de connatre tout moment
l'heure, mais d'tre avertie de telle ou telle heure, celle de prime ou celle de midi
par exemple. Certes, la cloche pouvait remplir parfaitement ce rle d'avertisseur,
mais, en l'absence de tout mcanisme, il incombait au rglementaire de la com-
munaut de s'informer de l'heure pour actionner la cloche ; la clepsydre associe
une cloche permettait de suppler les ventuelles dfaillances du rglementaire.
Aux rfrences qu'a fournies G. Dohrn-van Rossum ce sujet, je suis heureux
d'ajouter l'exemple du Mont-Saint-Michel, o le texte connu sous le nom Intro-
ducilo, qui sert de prambule au cartulaire du XIIe sicle, confirme la fois et
l'emploi du mot horoscopus pour dsigner le rglementaire, et l'existence dans la
clbre abbaye normande d'une cloche actionne par une clepsydre (horologium)
ou, pour tre plus prcis, d'une clepsydre qui fasse du bruit 4.

4. Ubi vero sonitu horologii tempus nocturnalis officii horoscopus adesse sensit, eccle-
siam ingressus, predictum excubitorem hue illucque requirere cpit : E. de Beaurepaire,

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
224 EMMANUEL POULLE B..C. 1999

Il y a plus. Si le marteau de la cloche est seulement mis en route par le passage


du flotteur de la clepsydre dans une position donne, le marteau ne frappera la
cloche qu'une fois, et c'est insuffisant. Pour obtenir une sonorit prolonge ou, mieux,
une sonorit module, avec plusieurs cloches et plusieurs marteaux, il faut un mca-
nisme accessoire dont la mise en route sera confie une tringlerie commande
par le flotteur, mais dont le fonctionnement prolong devra avoir son propre moteur :
un poids qui descend, exactement suivant le montage par lequel fonctionne encore
aujourd'hui la sonnerie d'une horloge de parquet, o un taquet sur la roue horaire
soulve un bras qui libre, pour une dure dtermine, le mcanisme de la son-
nerie entran, comme le mcanisme de l'horloge proprement dite, par la chute
du poids. G. Dohrn-van Rossum a runi des preuves de l'existence, avant mme
l'apparition des horloges, de tels mcanismes de sonorisation.
Or, pour qu'un tel mcanisme fonctionne de faon satisfaisante, il faut viter qu'il
ne s'emballe, mme pendant la dure assez courte de son service ; d'o la nces-
saire prsence d'un frein, qu'on ralise traditionnellement sur les horloges par une
sorte de moulin deux pales qui battent l'air. C'est dans ce frein que G. Dohrn-van
Rossum voit l'origine de ce qui devait donner naissance aux premires tentatives
d'horloges, quand il s'est agi de trouver une solution technique pour ralentir la mme
chute d'un poids que sur un mcanisme de sonorisation.
Les conditions de l'innovation horlogre passionnent bon droit les historiens
de la technique, et plusieurs hypothses ont t avances ce sujet. L'une des plus
intressantes fut celle de Derek de S. Price, qui voyait dans des mcanismes astro-
nomiques trs compliqus l'origine des horloges. D. de S. Price avait beaucoup
travaill sur le mcanisme soli-lunaire d'Anticythre 5, cet extraordinaire document
archologique repch dans une pave de navire et dont il a dmontr qu'il tait
certainement m la main, et sur une grande clepsydre astronomique chinoise du
XIe sicle dont il ne subsiste qu'une description technique 6 ; il tait d'autre part
impressionn par les ralisations exceptionnelles que furent, ds le XIVe sicle, l'hor-
loge astronomique de Richard de Wallingford7 ou l'astrarium de Giovanni Dondi8;
il en tait donc venu envisager que les horloges seulement horaires n'aient t
que des simplifications de mcanismes plus labors. Son hypothse tait intelli-
gente, mais gure raisonnable, car le problme de la mise au point d'une horloge

d. Les curieuses recherches du Mont-Saint-Michel par dom Thomas Le Roy, Caen, 1878
(extr. des Mmoires de la Socit des antiquaires de Normandie), t. I, p. 439.
5. D. de S. Price, Gears from the Greeks : the Antikythera mechanism , a calendar computer
from ca. 80 B.C ', New York, 1975.
6. Joseph Needham, Wang Ling, D. J. Price, Heavenly clockwork , the great astronomical
clocks of medieval China , a missing link in horological history , Cambridge (Mass.), 1960.
7. John North, Richard of Wallingford, an edition of his writings with introductions, English
translation and commentary, Oxford, 1976, t. I, p. 444-526; t. II, p. 309-370; t. Ill,
p. 63-74. Voir aussi E. Poulie, Les instruments de la thorie des plantes selon Ptolme :
les quatoires et Vhorlogerie plantaire du XIIIe au XVIe sicle, Genve, 1980 (Hautes tudes
mdivales et modernes , 46), p. 502.
8. La bibliographie sur l'astrarium est considrable, mais pas toujours pertinente : E. Poulie,
Les instruments de la thorie.., p. 511-550.

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
B..C 1999 DISCUSSIONS 225

n'tait pas la ralisation d'un engrenage plus ou moins sophistiqu (celui des
premires horloges tait d'ailleurs fort rudimentaire), mais la rgulation du moteur.
Une horloge peut en effet se dfinir comme la combinaison de trois compo-
santes : un moteur, un rgulateur, et une dmultiplication pour conduire l'affi-
chage souhait. Le moteur, sous la forme de la chute d'un poids, se trouvait dj,
on l'a vu, sur les mcanismes de signalisation sonore de l'heure; la dmultipli-
cation par des roues dentes tait pratique depuis l'Antiquit. Ce qui manquait
pour faire une horloge, c'tait le systme de rgulation, permettant de ralentir le
mouvement uniformment acclr de la chute d'un poids et de le transformer en
un mouvement rgulier. G. Dohrn-van Rossum propose donc d'en voir la gense
dans le frein des mcanismes de sonorisation. Pourquoi pas ? C'est en tout cas
vraisemblable.

Les horloges mdivales furent rgules par le foliot, mcanisme jug grossier
depuis le XVIIe sicle et ce titre impitoyablement traqu pour tre remplac, sur
la quasi-totalit des horloges publiques ou de table subsistantes, par le pendule,
mais dont l'ingniosit doit d'autant plus emporter l'admiration qu'il est remarqua-
blement robuste et de trs bonne volont. Le principe en est de faire frapper alter-
nativement, par deux palettes soudes sur un mme axe et faisant entre elles un
angle droit, deux dents diamtralement opposes d'une couronne place vertica-
lement et comptant un nombre impair de dents. La couronne est entrane par le
poids moteur, mais chacune des palettes, tour de rle, stoppe la couronne en
bloquant une de ses dents, puis, autorisant le passage de celle-ci, laisse repartir
la couronne que l'autre palette immobilise son tour de la mme faon avant d'auto-
riser le passage de la dent qu'elle vient de bloquer et un nouveau dpart de la cou-
ronne. Et ainsi indfiniment.

La date et le lieu de la mise au point du foliot restent inconnus, d'autant que


l'ambigut du vocabulaire entretient notre ignorance, puisque horologium a trop
de sens pour qu'on sache quel moment on peut enfin le traduire par horloge .
Il est raisonnable d'attendre pour cela l'extrme fin du XIIIe sicle. G. Dohrn-van
Rossum cite nouveau ce sujet le passage constamment invoqu, mais pas
toujours trs bien compris, du commentaire par Robertus Anglicus de la Sphre
de Sacrobosco, commentaire dont, par extraordinaire, la date est bien prcise :
avril 1271, et dont il rsulte qu'il existe alors des gens qui sont dsigns comme
des horlogers et qu'ils n'ont pas encore russi raliser le mcanisme dont ils rvent
pour figurer le mouvement quotidien de la vote cleste.
Il semble que, dans un premier temps, ces horloges aient eu l'unique fonction
de sonner, non pas les heures, mais une heure particulire. C'est ensuite seulement
que leur mission a t largie, en leur faisant sonner plusieurs heures de la journe,
puis en affichant les heures elles-mmes sur un cadran. Je relve (p. 326), par
exemple, que la ville de Candoglia, o se trouvaient les carrires de marbre de
la cathdrale de Milan, a eu d'abord une horloge quipe d'une cloche, et qu'elle
fut dote en 1433 seulement d'un cadran chiffr. G. Dohrn-van Rossum insiste
avec raison sur la primaut donne la fonction sonore de l'horloge, transpose
de celle de la clepsydre, de sorte que l'horloge n'a d'abord t, en somme, qu'une
clepsydre perfectionne o on a remplac le fastidieux remplissage d'eau par un
mouvement constamment entretenu.

BIBL. C. CHARTES. 1999. 1 8

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
226 EMMANUEL POULLE B..C. 1999

Quant aux sonneries des heures, on en est venu assez rapidement les diff-
rencier en donnant chacune le nombre de coups correspondant leur numro
d'ordre. Et c'est ici que se pose la question du nombre et de la nature des heures
annoncer. Une tradition trs ancienne donnait la journe vingt-quatre heures,
et une tradition non moins ancienne prfrait, au dcompte de faon gale de ces
vingt-quatre heures, les rpartir en deux fois douze heures : douze heures pour la
nuit, du coucher au lever du soleil, et douze heures pour la partie diurne de la
journe, du lever au coucher du soleil, ce que G. Dohrn-van Rossum appelle jo-
liment le jour de lumire ; ces heures taient alors dites ingales, puisque la dure
des arcs diurne et nocturne variait en fonction des saisons9, et comptes depuis
le lever (heures dites babyloniennes) ou le coucher du soleil (heures dites italiques
ou de Bohme). De telles heures, dont la dure tait variable de jour en jour, se
trouvaient incompatibles avec la mcanisation de leur dcompte : l'horlogerie
faisait forcment prvaloir les heures gales sur les heures ingales. Mais le partage
de la journe en heures gales n'implique pas forcment qu'on ait cess de les
dcompter depuis le lever ou depuis le coucher du soleil; il n'tait, pour approprier
ce dcompte traditionnel l'information sonore ou visuelle fournie par les hor-
loges, que de prvoir une intervention manuelle, sinon quotidienne, du moins rgu-
lire, par exemple tous les quinze jours, pour dplacer l'origine du dcompte quoti-
dien des heures 10. G. Dohrn-van Rossum apporte de fait plusieurs tmoignages qui
dmontrent la permanence du dcompte traditionnel des heures dans un contexte
horloger, et il fait tat de l'existence d'instructions en vue d'une telle intervention
manuelle sur les horloges. Il apparat ds lors que les premires horloges se sont
heurtes une contradiction : en donnant les numros des heures compter du
lever ou du coucher du soleil et en dcomptant les heures de faon gale, l'annonce
de l'heure de midi ne pouvait tre que fantaisiste, puisqu'elle avait lieu douze
heures gales aprs le dbut de l'arc diurne.
L'annonce sonore de l'heure mridienne avait donc deux consquences invi-
tables : faire prvaloir le dcompte en heures gales sur celui en heures ingales,
et imposer le dbut de ce dcompte douze heures gales avant midi. Certes, des
solutions techniques ont t trouves pour respecter les traditions : des horloges
ont continu d'afficher les heures ingales paralllement aux heures gales11, et
d'autres ont cpntinu de dcompter les heures italiques. Il n'en reste pas moins
que c'est l'horlogerie que les heures gales doivent d'avoir supplant les heures
ingales. Cet important constat n'est certes pas nouveau : il a mme dj t lar-
gement exploit, peut-tre mme exagrment; car G. Dohrn-van Rossum montre
bien que la gnralisation des heures gales n'est nullement un des moteurs de

9. Nul n'ignorait, bien sr, qu'il existait une autre faon de dcompter les heures de la
journe, en vingt-quatre parties gales entre elles.
10. Une telle mise l'heure , intervalles frquents, d'un instrument horaire n'avait
rien que de banal, puisque l'utilisation d'un nocturlabe, par exemple, passe par elle (E. Poulie,
L'astronomie de Gerbert, dans Gerberto : scienza , storia e mito , Bobbio, 1985, p. 597-617,
la p. 609).
11. Voir ci-dessus mon article, L'horlogerie a-t-elle tu les heures ingales ? .

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
B..C. 1999 DISCUSSIONS 227

la diffusion des horloges, qu'elle ne fut qu'une consquence seconde de l'hor-


logerie, qui il avait d'abord t demand de produire une annonce sonore. Et
cela conduit relativiser quelque peu les conclusions gnralement admises sur
les raisons sociales ou conomiques qui auraient impos l'heure gale : celle-ci ne
rsulterait pas tant du souci d'une organisation du travail impose par des forces
capitalistes que de la consquence inluctable de l'habitude prise de privilgier
l'annonce sonore de l'heure de midi, vritable pivot de l'organisation de la journe,
plus en tout cas que l'heure du lever ou du coucher du soleil.
De cette prfrence accorde l'heure de midi, on a d'ailleurs une autre preuve
tangible dans le got jadis si rpandu, et si vif encore aujourd'hui, pour les spec-
tacles d'automates qui, lorsqu'ils n'accompagnent qu'une seule heure de la jour-
ne, privilgient toujours l'heure de midi.
N'tant plus, quant son affichage, un enjeu de la lutte des classes, l'horloge
du XIVe sicle reste-elle au moins, quant son installation, la manifestation de
pouvoir qu'on lui attribue si volontiers ? L encore, G. Dohrn-van Rossum revient
sur quelques ides trop vite reues : il est inexact d'affirmer que les intrts des
communauts marchandes ont eu une responsabilit majeure dans l'installation des
horloges, ou de considrer que les institutions ecclsiastiques, glises ou monas-
tres, se seraient montres peu enthousiastes devant la nouvelle possibilit de
dcompte du temps. En fait, l'impression qui se dgage d'une multitude de petits
indices soigneusement relevs et mis en cohrence est celle d'une large adoption
de la nouvelle invention ; il n'apparat pas qu'une catgorie de dcideurs ait plus
qu'une autre dvelopp ou au contraire frein l'installation d'un outil aussi utile
la socit qu'une horloge. Au vrai, dans la dcision d'implanter une horloge
publique ou dans son financement, les divers types d'autorits susceptibles d'inter-
venir sont tous reprsents, et il parat plus raliste de mettre la diffusion de l'hor-
loge publique sur le compte de la juste conscience du bien public ou de l'verg-
tisme, plutt que d'y voir un effet de rivalits politiques.
Aprs avoir abord d'un il neuf les questions de la naissance de l'horlogerie
et de sa diffusion, G. Dohrn-van Rossum est plus l'aise pour analyser les dvelop-
pements techniques qui ont marqu les premiers sicles de son histoire et qui sont
loin d'tre ngligeables. Il en est deux qui ont modifi profondment la conscience
que la socit a pu avoir de la mesure du temps.
On a vu que les premires horloges s'en tenaient une annonce sonore de l'heure
de midi. Puis ce furent bientt toutes les heures qui furent sonnes, ce qui a con-
duit complter l'affichage sonore de l'heure par un affichage visuel. Les pre-
mires horloges affichrent les vingt-quatre heures gales de la journe, soit sous
forme d'un disque tournant devant un repre fixe (c'est encore la formule que retient
Giovanni Dondi dans la deuxime moiti du XIVe sicle), soit sous forme d'un repre
mobile, l'aiguille, tournant devant un cadran fixe. Mais, plutt que de faire compter
les heures de 1 24 raison d'autant de coups que de nombre d'heures depuis
le dbut de la journe, soit au total trois cents coups en un jour, le souci d'co-
nomiser la descente du poids moteur conduisit n'annoncer que deux fois douze
heures, soit au total cent cinquante-six coups, mais toujours affiches sur un cadran
unique gradu en vingt-quatre heures. Ce n'est peut-tre pas avant le XVe sicle

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
228 EMMANUEL POULLE B..C. 1999

qu'on se dcida faire parcourir l'aiguille deux cadrans de douze heures en une
journe, et qu'on se proccupa de donner des informations relatives aux fractions
de l'heure, d'abord sous forme d'une aiguille parcourant un petit cadran acces-
soire indiquant les quarts d'heure, avant d'en venir, gure avant le XVIe sicle,
une petite aiguille des minutes parcourant le cadran des heures en mme temps
que la grande aiguille des heures.
L'autre vnement majeur de l'histoire de l'horlogerie fut sa miniaturisation. L'hor-
loge fut d'abord publique, et situe de prfrence sur un point haut, tour, beffroi
ou clocher, pour se faire entendre, certes, le plus loin possible, mais surtout parce
qu'il fallait donner au poids moteur les moyens d'une descente significative. La dcou-
verte d'un nouveau moteur, le ressort, va modifier les donnes du problme ; elle
est sans doute le rsultat des progrs techniques raliss dans l'armement, tant dans
le trempage de l'acier que dans la matrise de sa dtente. Le ressort mis en uvre
en horlogerie n'est en effet pas le ressort de dtente proprement dit, action ins-
tantane, mais le ressort spirale, dont l'action continue convient seule l'entre-
tien d'un mouvement; mais l'introduction du ressort spirale dans un mcanisme
d'horlogerie a d s'accompagner d'une autre innovation, celle de la fuse, afin de
compenser la dcroissance progressive de la force du ressort au fur et mesure
qu'il se dtend.
Ressort spirale et fuse ont libr l'horlogerie des contraintes du poids moteur.
Et comme, dans le mme temps, un sicle et demi de pratique horlogre avait donn
aux hommes de l'art une matrise plus complte des diverses composantes d'un
mtier dlicat (trac d'une denture quel que soit le nombre de dents, profil et faon-
nage des dents, choix des matriaux notamment pour amliorer l'lasticit ou les
performances d'un ressort ou augmenter la rsistance l'usure des axes et des
paliers; toutes amliorations techniques pour lesquelles on ne saurait trop sou-
ligner le rle qu'a pu y jouer la sophistication de l'armement), les conditions se
sont trouves runies pour la ralisation en nombre d'horloges de table ou d'int-
rieur, paralllement la poursuite de l'quipement des villes et des communauts
en horloges publiques. Une iconographie, malheureusement non date, permet de
situer leur apparition vers le milieu du XVe sicle. Sociologiquement, c'est un ph-
nomne important, puisqu'il traduit, plus qu'un emploi priv de la mesure du temps,
la prise de conscience de la place de l'heure dans la vie quotidienne. L'tape sui-
vante en sera naturellement une miniaturisation plus pousse, celle de la montre,
au XVIe sicle, qui accentue la rfrence individuelle l'heure.
Horloges publiques, horloges de table ou de parquet et montres poursuivent ensuite
des carrires parallles, plus complmentaires que rivales, riches d'amliorations
techniques, qui relvent davantage d'une histoire de l'horlogerie que d'une histoire
de l'heure, et sur lesquelles G. Dohrn-van Rossum ne s'attarde donc pas. Mais la
prcision induite par ces amliorations techniques ne peut pas ne pas avoir eu de
rpercussions sur la place de la mesure du temps dans la socit et, finalement,
sur la copration internationale rendue ncessaire par le dveloppement des trans-
ports ou des relations postales : il a fallu harmoniser des temps locaux que l'astro-
nomie cre forcment divergents.

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions
B..C. 1999 DISCUSSIONS 229

J'espre avoir donn un aperu des riches rflexions auxquelles conduit le livre
de G. Dohrn-van Rossum; il ne sera dsormais plus possible d'aborder, sous
quelque aspect que ce soit, le temps et sa mesure dans la socit, notamment aux
poques mdivale et moderne, sans tenir compte des prises de position nonces
dans L'histoire de Vheure . L'opinion extrmement favorable que j'ai de ce livre ne
m'interdit toutefois pas de prvenir que sa lecture reste difficile ; j'ai dit ci-dessus
qu'il tait moins brillant que le livre de D.S. Landes. Les scrupules de l'auteur de
n'avancer qu'avec prudence, d'envisager plusieurs hypothses avant de prciser,
avec modestie, laquelle lui apparat la moins fragile, de tenir compte poliment des
avis de ses prdcesseurs mme quand il ne croit pas devoir les suivre ne contri-
buent pas une prsentation claire de ses conclusions. Les mmes outils de mesure
du temps, tels que le sablier, les procds empiriques de contrle des dures, ou
la cloche et les signes acoustiques, reviennent plusieurs reprises, sans mme qu'un
index des matires, dont l'absence constitue une grave dficience (il y a seulement
quelques vedettes-matires dans l'index gnral, mais c'est tout fait insuffisant),
permette les renvois qui s'imposeraient.
La traduction, ou plutt la mise en forme franaise, n'est pas non plus sans re-
proches : noms propres mal traduits ou dont la forme franaise usuelle est ignore
(Pinerolo pour Pignerol, Kortrijk pour Courtrai), noms laisss en latin alors qu'il
en existe une forme franaise d'usage courant (Humbertus de Romanis), ou expres-
sions latines suspectes (p. 144, jussu domin). Quelques erreurs aussi : ce n'est
pas Edouard Ier d'Angleterre qui est intervenu Provins en 1281 (p. 310), mais
son frre Edmond, en tant que mari de Blanche d'Artois gouvernant la Champagne
au nom de sa fille mineure; Colmar, il y a peut-tre un chapitre, mais pas de
cathdrale (p. 241).
Mais tout cela est sans importance; si je le relve, c'est avec le ferme espoir que,
devenu l'ouvrage de rfrence indispensable sur la place de l'heure dans la socit,
le livre de G. Dohrn-van Rossum connaisse de constantes rditions qui auront vite
fait de gommer les quelques imperfections qui terniraient, trs injustement, sa
rputation.
Emmanuel POULLE.

This content downloaded from 89.188.32.74 on Sat, 05 Mar 2016 02:47:38 UTC
All use subject to JSTOR Terms and Conditions

Centres d'intérêt liés