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Marie-Catherine Baronne dAulnoy

CONTES

Tome II
Table des matires

La Chatte Blanche .....................................................................3


Le Rameau dOr ......................................................................43
Le Pigeon et la Colombe .........................................................82
Le Prince Marcassin.............................................................. 138
La Princesse Belle-toile ...................................................... 185
propos de cette dition lectronique................................ 248
La Chatte Blanche

Il tait une fois un roi qui avait trois fils bien faits et coura-
geux ; il eut peur que lenvie de rgner ne leur prt avant sa
mort ; il courait mme certains bruits quils cherchaient
sacqurir des cratures, et que ctait pour lui ter son
royaume. Le roi se sentait vieux, mais son esprit et sa capacit
nayant point diminu, il navait pas envie de leur cder une
place quil remplissait si dignement ; il pensa donc que le meil-
leur moyen de vivre en repos, ctait de les amuser par des pro-
messes dont il saurait toujours luder leffet.

Il les appela dans son cabinet, et aprs leur avoir parl avec
beaucoup de bont, il ajouta : Vous conviendrez avec moi, mes
chers enfants, que mon grand ge ne permet pas que je
mapplique aux affaires de mon tat avec autant de soin que je
le faisais autrefois. Je crains que mes sujets nen souffrent, je
veux mettre ma couronne sur la tte de lun de vous autres ;
mais il est bien juste que, pour un tel prsent, vous cherchiez les
moyens de me plaire, dans le dessein que jai de me retirer la
campagne. Il me semble quun petit chien adroit, joli et fidle
me tiendrait bonne compagnie : de sorte que sans choisir mon
fils an plutt que mon cadet, je vous dclare que celui des trois
qui mapportera le plus beau petit chien sera aussitt mon hri-
tier. Ces princes demeurrent surpris de linclination de leur
pre pour un petit chien mais les deux cadets y pouvaient trou-
ver leur compte, et ils acceptrent avec plaisir la commission
daller en chercher un ; lan tait trop timide ou trop respec-
tueux pour reprsenter ses droits. Ils prirent cong du roi ; il
leur donna de largent et des pierreries, ajoutant que dans un an
sans y manquer ils revinssent, au mme jour et la mme
heure, lui apporter leurs petits chiens.

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Avant de partir, ils allrent dans un chteau qui ntait qu
une lieue de la ville. Ils y menrent leurs plus confidents, et fi-
rent de grands festins, o les trois frres se promirent une ami-
ti ternelle, quils agiraient dans laffaire en question sans ja-
lousie et sans chagrin, et que le plus heureux ferait toujours part
de sa fortune aux autres ; enfin ils partirent, rglant quils se
trouveraient leur retour dans le mme chteau, pour aller en-
semble chez le roi ; ils ne voulurent tre suivis de personne, et
changrent leurs noms pour ntre pas connus.

Chacun prit une route diffrente : les deux ans eurent


beaucoup daventures ; mais je ne mattache qu celles du ca-
det. Il tait gracieux, il avait lesprit gai et rjouissant, la tte
admirable, la taille noble, les traits rguliers, de belles dents,
beaucoup dadresse dans tous les exercices qui conviennent un
prince. Il chantait agrablement, il touchait le luth et le thorbe
avec une dlicatesse qui charmait, il savait peindre. En un mot,
il tait trs accompli ; et pour sa valeur, elle allait jusqu
lintrpidit.

Il ny avait gure de jours quil nachett des chiens, de


grands, de petits, des lvriers, des dogues, limiers, chiens de
chasse, pagneuls, barbets, bichons ; ds quil en avait un beau,
et quil en trouvait un plus beau, il laissait aller le premier pour
garder lautre ; car il aurait t impossible quil et men tout
seul trente ou quarante mille chiens, et il ne voulait ni gentils-
hommes, ni valets de chambre, ni pages sa suite. Il avanait
toujours son chemin, nayant point dtermin jusquo il irait,
lorsquil fut surpris de la nuit, du tonnerre et de la pluie dans
une fort, dont il ne pouvait plus reconnatre les sentiers.

Il prit le premier chemin, et aprs avoir march longtemps,


il aperut un peu de lumire ; ce qui lui persuada quil y avait
quelque maison proche, o il se mettrait labri jusquau len-
demain. Ainsi guid par la lumire quil voyait, il arriva la

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porte dun chteau, le plus superbe qui se soit jamais imagin.
Cette porte tait dor, couverte descarboucles, dont la lumire
vive et pure clairait tous les environs. Ctait elle que le prince
avait vue de fort loin ; les murs taient dune porcelaine trans-
parente, mle de plusieurs couleurs, qui reprsentaient
lhistoire de toutes les fes, depuis la cration du monde jus-
qualors ; les fameuses aventures de Peau-dne, de Finette, de
lOranger, de Gracieuse, de la Belle au bois dormant, de Serpen-
tin-Vert, et de cent autres, ny taient pas oublies. Il fut charm
dy reconnatre le prince Lutin, car ctait son oncle la mode de
Bretagne. La pluie et le mauvais temps lempchrent de
sarrter davantage dans un lieu o il se mouillait jusquaux os,
outre quil ne voyait point du tout aux endroits o la lumire des
escarboucles ne pouvait stendre.

Il revint la porte dor ; il vit un pied de chevreuil attach


une chane toute de diamant, il admira cette magnificence, et la
scurit avec laquelle on vivait dans le chteau. Car enfin, di-
sait-il, qui empche les voleurs de venir couper cette chane, et
darracher les escarboucles ? Ils se feraient riches pour toujours.

Il tira le pied de chevreuil, et aussitt il entendit sonner


une cloche, qui lui parut dor ou dargent par le son quelle ren-
dait ; au bout dun moment la porte fut ouverte, sans quil aper-
t autre chose quune douzaine de mains en lair, qui tenaient
chacune un flambeau. Il demeura si surpris quil hsitait avan-
cer, quand il sentit dautres mains qui le poussaient par derrire
avec assez de violence. Il marcha donc fort inquiet, et, tout
hasard, il porta la main sur la garde de son pe ; mais en en-
trant dans un vestibule tout incrust de porphyre et de lapis, il
entendit deux voix ravissantes qui chantaient ces paroles :

Des mains que vous voyez ne prenez point dombrage,


Et ne craignez, en ce sjour,
Que les charmes dun beau visage,
Si votre cur veut fuir lamour.

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Il ne put croire quon linvitt de si bonne grce pour lui
faire ensuite du mal ; de sorte que se sentant pouss vers une
grande porte de corail, qui souvrit ds quil sen fut approch, il
entra dans un salon de nacre de perle, et ensuite dans plusieurs
chambres ornes diffremment, et si riches par les peintures et
les pierreries quil en tait comme enchant. Mille et mille lu-
mires attaches depuis la vote du salon jusquen bas clai-
raient une partie des autres appartements, qui ne laissaient pas
dtre remplis de lustres, de girandoles, et de gradins couverts
de bougies ; enfin la magnificence tait telle quil ntait pas ais
de croire que ce ft une chose possible.

Aprs avoir pass dans soixante chambres, les mains qui le


conduisaient larrtrent ; il vit un grand fauteuil de commodit,
qui sapprocha tout seul de la chemine. En mme temps le feu
salluma, et les mains qui lui semblaient fort belles, blanches,
petites, grassettes et bien proportionnes le dshabillrent, car
il tait mouill comme je lai dj dit, et lon avait peur quil ne
senrhumt. On lui prsenta, sans quil vt personne, une che-
mise aussi belle que pour un jour de noces, avec une robe de
chambre dune toffe glace dor, brode de petites meraudes
qui formaient des chiffres. Les mains sans corps approchrent
de lui une table, sur laquelle sa toilette fut mise. Rien ntait
plus magnifique ; elles le peignrent avec une lgret et une
adresse dont il fut fort content. Ensuite on le rhabilla, mais ce
ne fut pas avec ses habits, on lui en apporta de beaucoup plus
riches. Il admirait silencieusement tout ce qui se passait, et
quelquefois il lui prenait de petits mouvements de frayeur, dont
il ntait pas tout fait le matre.

Aprs quon leut poudr, fris, parfum, par, ajust, et


rendu plus beau quAdonis, les mains le conduisirent dans une
salle superbe par ses dorures et ses meubles. On voyait autour
lhistoire des plus fameux chats : Rodillardus pendu par les
pieds au conseil des rats, Chat bott marquis de Carabas, le Chat

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qui crit, la Chatte devenue femme, les sorciers devenus chats,
le sabbat et toutes ses crmonies ; enfin rien ntait plus singu-
lier que ces tableaux.

Le couvert tait mis ; il y en avait deux, chacun garni de son


cadenas dor ; le buffet surprenait par la quantit de vases de
cristal de roche et de mille pierres rares. Le prince ne savait
pour qui ces deux couverts taient mis, lorsquil vit des chats qui
se placrent dans un petit orchestre, mnag exprs ; lun tenait
un livre avec des notes les plus extraordinaires du monde,
lautre un rouleau de papier dont il battait la mesure, et les au-
tres avaient de petites guitares. Tout dun coup chacun se mit
miauler sur diffrents tons, et gratter les cordes des guitares
avec ses ongles ; ctait la plus trange musique que lon et ja-
mais entendue. Le prince se serait cru en enfer, sil navait pas
trouv ce palais trop merveilleux pour donner dans une pense
si peu vraisemblable ; mais il se bouchait les oreilles, et riait de
toute sa force, de voir les diffrentes postures et les grimaces de
ces nouveaux musiciens.

Il rvait aux diffrentes choses qui lui taient dj arrives


dans ce chteau, lorsquil vit entrer une petite figure qui navait
pas une coude de haut. Cette bamboche se couvrait dun long
voile de crpe noir. Deux chats la menaient ; ils taient vtus de
deuil, en manteau, et lpe au ct ; un nombreux cortge de
chats venait aprs ; les uns portaient des ratires pleines de rats,
et les autres des souris dans des cages.

Le prince ne sortait point dtonnement ; il ne savait que


penser. La figurine noire sapprocha ; et levant son voile, il
aperut la plus belle petite chatte blanche qui ait jamais t et
qui sera jamais. Elle avait lair fort jeune et fort triste ; elle se
mit faire un miaulis si doux et si charmant quil allait droit au
cur ; elle dit au prince : Fils de roi, sois le bien venu, ma
miaularde majest te voit avec plaisir. Madame la Chatte, dit
le prince, vous tes bien gnreuse de me recevoir avec tant

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daccueil, mais vous ne me paraissez pas une bestiole ordinaire ;
le don que vous avez de la parole, et le superbe chteau que vous
possdez, en sont des preuves assez videntes. Fils de roi, re-
prit Chatte Blanche, je te prie, cesse de me faire des compli-
ments, je suis simple dans mes discours et dans mes manires,
mais jai un bon cur. Allons, continua-t-elle, que lon serve, et
que les musiciens se taisent, car le prince nentend pas ce quils
disent. Et disent-ils quelque chose, madame ? reprit-il. Sans
doute, continua-t-elle ; nous avons ici des potes qui ont infini-
ment desprit, et si vous restez un peu parmi nous, vous aurez
lieu den tre convaincu. Il ne faut que vous entendre pour le
croire, dit galamment le prince ; mais aussi, madame, je vous
regarde comme une chatte fort rare.

Lon apporta le souper, les mains dont les corps taient in-
visibles servaient. Lon mit dabord sur la table deux bisques,
lune de pigeonneaux, et lautre de souris fort grasses. La vue de
lune empcha le prince de manger de lautre, se figurant que le
mme cuisinier les avait accommodes : mais la petite chatte,
qui devina par la mine quil faisait ce quil avait dans lesprit,
lassura que sa cuisine tait part, et quil pouvait manger de ce
quon lui prsenterait avec certitude quil ny aurait ni rats, ni
souris.

Le prince ne se le fit pas dire deux fois, croyant bien que la


belle petite chatte ne voudrait pas le tromper. Il remarqua
quelle avait sa patte un portrait fait en table ; cela le surprit. Il
la pria de le lui montrer, croyant que ctait matre Minagrobis.
Il fut bien tonn de voir un jeune homme si beau quil tait
peine croyable que la nature en pt former un semblable, et qui
lui ressemblait si fort quon naurait pu le peindre mieux. Elle
soupira, et devenant encore plus triste, elle garda un profond
silence. Le prince vit bien quil y avait quelque chose
dextraordinaire l-dessous ; cependant il nosa sen informer,
de peur de dplaire la chatte, ou de la chagriner. Il lentretint
de toutes les nouvelles quil savait, et il la trouva fort instruite

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des diffrents intrts des princes, et des autres choses qui se
passaient dans le monde.

Aprs le souper, Chatte Blanche convia son hte dentrer


dans un salon o il y avait un thtre, sur lequel douze chats et
douze singes dansrent un ballet. Les uns taient vtus en Mau-
res, et les autres en Chinois. Il est ais de juger des sauts et des
cabrioles quils faisaient, et de temps en temps ils se donnaient
des coups de griffes ; cest ainsi que la soire finit. Chatte Blan-
che donna le bonsoir son hte ; les mains qui lavaient conduit
jusque-l le reprirent et le menrent dans un appartement tout
oppos celui quil avait vu. Il tait moins magnifique que ga-
lant ; tout tait tapiss dailes de papillons, dont les diverses
couleurs formaient mille fleurs diffrentes. Il y avait aussi des
plumes doiseaux trs rares, et qui nont peut-tre jamais t vus
que dans ce lieu-l. Les lits taient de gaze, rattachs par mille
nuds de rubans. Ctaient de grandes glaces depuis le plafond
jusquau parquet, et les bordures dor cisel reprsentaient mille
petits amours.

Le prince se coucha sans dire mot, car il ny avait pas


moyen de faire la conversation avec les mains qui le servaient ;
il dormit peu, et fut rveill par un bruit confus. Les mains aus-
sitt le tirrent de son lit, et lui mirent un habit de chasse. Il
regarda dans la cour du chteau, il aperut plus de cinq cents
chats, dont les uns menaient des lvriers en laisse, les autres
sonnaient du cor ; ctait une grande fte. Chatte Blanche allait
la chasse ; elle voulait que le prince y vnt. Les officieuses
mains lui prsentrent un cheval de bois qui courait toute
bride, et qui allait le pas merveille ; il fit quelque difficult dy
monter, disant quil sen fallait beaucoup quil ne ft chevalier
errant comme don Quichotte : mais sa rsistance ne servit de
rien, on le planta sur le cheval de bois. Il avait une housse et une
selle en broderie dor et de diamants. Chatte Blanche montait
un singe, le plus beau et le plus superbe qui se soit encore vu ;
elle avait quitt son grand voile, et portait un bonnet la dra-

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gonne, qui lui donnait un air si rsolu que toutes les souris du
voisinage en avaient peur. Il ne stait jamais fait une chasse
plus agrable ; les chats couraient plus vite que les lapins et les
livres ; de sorte que, lorsquils en prenaient, Chatte Blanche
faisait faire la cure devant elle, et il sy passait mille tours
dadresse trs rjouissants ; les oiseaux ntaient pas de leur c-
t trop en sret, car les chatons grimpaient aux arbres, et le
matre singe portait Chatte Blanche jusque dans les nids des
aigles, pour disposer sa volont des petites altesses aiglonnes.

La chasse tant finie, elle prit un cor qui tait long comme
le doigt, mais qui rendait un son si clair et si haut quon
lentendait aisment de dix lieues : ds quelle eut sonn deux
ou trois fanfares, elle fut environne de tous les chats du pays,
les uns paraissaient en lair, monts sur des chariots, les autres
dans des barques abordaient par eau, enfin, il ne sen est jamais
tant vu. Ils taient presque tous habills de diffrentes mani-
res : elle retourna au chteau avec ce pompeux cortge, et pria le
prince dy venir. Il le voulut bien, quoiquil lui semblt que tant
de chatonnerie tenait un peu du sabbat et du sorcier, et que la
chatte parlante ltonnt plus que tout le reste.

Ds quelle fut rentre chez elle, on lui mit son grand voile
noir ; elle soupa avec le prince, il avait faim, et mangea de bon
apptit ; lon apporta des liqueurs dont il but avec plaisir, et sur-
le-champ elles lui trent le souvenir du petit chien quil devait
porter au roi. Il ne pensa plus qu miauler avec Chatte Blanche,
cest--dire, lui tenir bonne et fidle compagnie ; il passait les
jours en ftes agrables, tantt la pche ou la chasse, puis
lon faisait des ballets, des carrousels, et mille autres choses o
il se divertissait trs bien ; souvent mme la belle chatte compo-
sait des vers et des chansonnettes dun style si passionn quil
semblait quelle avait le cur tendre, et que lon ne pouvait par-
ler comme elle faisait sans aimer ; mais son secrtaire, qui tait
un vieux chat, crivait si mal que, encore que ses ouvrages aient
t conservs, il est impossible de les lire.

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Le prince avait oubli jusqu son pays. Les mains dont jai
parl continuaient de le servir. Il regrettait quelquefois de ntre
pas chat, pour passer sa vie dans cette bonne compagnie. H-
las ! disait-il Chatte Blanche, que jaurai de douleur de vous
quitter ; je vous aime si chrement ! ou devenez fille, ou rendez-
moi chat. Elle trouvait son souhait fort plaisant, et ne lui fai-
sait que des rponses obscures, o il ne comprenait presque
rien.

Une anne scoule bien vite quand on na ni souci ni peine,


quon se rjouit et quon se porte bien. Chatte Blanche savait le
temps o il devait retourner ; et comme il ny pensait plus, elle
len fit souvenir. Sais-tu, dit-elle, que tu nas que trois jours
pour chercher le petit chien que le roi ton pre souhaite, et que
tes frres en ont trouv de fort beaux ? Le prince revint lui,
et stonnant de sa ngligence : Par quel charme secret,
scria-t-il, ai-je oubli la chose du monde qui mest la plus im-
portante ? Il y va de ma gloire et de ma fortune ; o prendrai-je
un chien tel quil le faut pour gagner un royaume, et un cheval
assez diligent pour faire tant de chemin ? Il commena de
sinquiter, et saffligea beaucoup.

Chatte Blanche lui dit, en sadoucissant : Fils de roi, ne te


chagrine point, je suis de tes amies ; tu peux rester encore ici un
jour, et quoiquil y ait cinq cents lieues dici ton pays, le bon
cheval de bois ty portera en moins de douze heures. Je vous
remercie, belle Chatte, dit le prince ; mais il ne me suffit pas de
retourner vers mon pre, il faut que je lui porte un petit chien.
Tiens, lui dit Chatte Blanche, voici un gland o il y en a un plus
beau que la canicule. Oh, dit le prince, madame la Chatte, Vo-
tre Majest se moque de moi. Approche le gland de ton oreille,
continua-t-elle, et tu lentendras japper. Il obit. Aussitt le
petit chien fit jap, jap, et le prince demeura transport de joie,
car tel chien qui tient dans un gland doit tre fort petit. Il vou-
lait louvrir, tant il avait envie de le voir, mais Chatte Blanche lui

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dit quil pourrait avoir froid par les chemins, et quil valait
mieux attendre quil ft devant le roi son pre. Il la remercia
mille fois, et lui dit un adieu trs tendre. Je vous assure, ajou-
ta-t-il, que les jours mont paru si courts avec vous que je re-
grette en quelque faon de vous laisser ici ; et quoique vous y
soyez souveraine, et que tous les chats qui vous font la cour
aient plus desprit et de galanterie que les ntres, je ne laisse pas
de vous convier de venir avec moi. La Chatte ne rpondit
cette proposition que par un profond soupir.

Ils se quittrent ; le prince arriva le premier au chteau o


le rendez-vous avait t rgl avec ses frres. Ils sy rendirent
peu aprs, et demeurrent surpris de voir dans la cour un cheval
de bois qui sautait mieux que tous ceux que lon a dans les aca-
dmies.

Le prince vint au-devant deux. Ils sembrassrent plu-


sieurs fois, et se rendirent compte de leurs voyages ; mais notre
prince dguisa ses frres la vrit de ses aventures, et leur
montra un mchant chien, qui servait tourner la broche, di-
sant quil lavait trouv si joli que ctait celui quil apportait au
roi. Quelque amiti quil y et entre eux, les deux ans sentirent
une secrte joie du mauvais choix de leur cadet : ils taient
table, et se marchaient sur le pied, comme pour se dire quils
navaient rien craindre de ce ct-l.

Le lendemain ils partirent ensemble dans un mme car-


rosse. Les deux fils ans du roi avaient de petits chiens dans des
paniers, si beaux et si dlicats que lon osait peine les toucher.
Le cadet portait le pauvre tournebroche, qui tait si crott que
personne ne pouvait le souffrir. Lorsquils furent dans le palais,
chacun les environna pour leur souhaiter la bienvenue ; ils en-
trrent dans lappartement du roi. Celui-ci ne savait en faveur
duquel dcider, car les petits chiens qui lui taient prsents par
ses deux ans taient presque dune gale beaut, et ils se dis-
putaient dj lavantage de la succession, lorsque leur cadet les

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mit daccord en tirant de sa poche le gland que Chatte Blanche
lui avait donn. Il louvrit promptement, puis chacun vit un pe-
tit chien couch sur du coton. Il passait au milieu dune bague
sans y toucher. Le prince le mit par terre, aussitt il commena
de danser la sarabande avec des castagnettes, aussi lgrement
que la plus clbre Espagnole. Il tait de mille couleurs diffren-
tes, ses soies et ses oreilles tranaient par terre. Le roi demeura
fort confus, car il tait impossible de trouver rien redire la
beaut du toutou.

Cependant il navait aucune envie de se dfaire de sa cou-


ronne. Le plus petit fleuron lui tait plus cher que tous les
chiens de lunivers. Il dit donc ses enfants quil tait satisfait
de leurs peines ; mais quils avaient si bien russi dans la pre-
mire chose quil avait souhaite deux quil voulait encore
prouver leur habilet avant de tenir parole ; quainsi il leur
donnait un an chercher par terre et par mer une pice de toile
si fine quelle passt par le trou dune aiguille faire du point de
Venise. Ils demeurrent tous trois trs affligs dtre en obliga-
tion de retourner une nouvelle qute. Les deux princes, dont
les chiens taient moins beaux que celui de leur cadet, y consen-
tirent. Chacun partit de son ct, sans se faire autant damiti
que la premire fois, car le tournebroche les avait un peu refroi-
dis.

Notre prince reprit son cheval de bois ; et sans vouloir


chercher dautres secours que ceux quil pourrait esprer de
lamiti de Chatte Blanche, il partit en toute diligence, et retour-
na au chteau o elle lavait si bien reu. Il en trouva toutes les
portes ouvertes ; les fentres, les toits, les tours et les murs
taient bien clairs de cent mille lampes, qui faisaient un effet
merveilleux. Les mains qui lavaient si bien servi savancrent
au-devant de lui, prirent la bride de lexcellent cheval de bois,
quelles menrent lcurie, pendant que le prince entrait dans
la chambre de Chatte Blanche.

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Elle tait couche dans une petite corbeille, sur un matelas
de satin blanc trs propre. Elle avait des cornettes ngliges, et
paraissait abattue ; mais quand elle aperut le prince, elle fit
mille sauts et autant de gambades, pour lui tmoigner la joie
quelle avait. Quelque sujet que jeusse, lui dit-elle, desprer
ton retour, je tavoue, fils de roi, que je nosais men flatter ; et je
suis ordinairement si malheureuse dans les choses que je sou-
haite, que celle-ci me surprend. Le prince reconnaissant lui fit
mille caresses ; il lui conta le succs de son voyage, quelle savait
peut-tre mieux que lui, et que le roi voulait une pice de toile
qui pt passer par le trou dune aiguille ; qu la vrit il croyait
la chose impossible, mais quil navait pas laiss de la tenter, se
promettant tout de son amiti et de son secours. Chatte Blan-
che, prenant un air plus srieux, lui dit que ctait une affaire
laquelle il fallait penser, que par bonheur elle avait dans son
chteau des chattes qui filaient fort bien, quelle-mme y met-
trait la griffe, et quelle avancerait cette besogne ; quainsi il
pouvait demeurer tranquille, sans aller bien loin chercher ce
quil trouverait plus aisment chez elle quen aucun lieu du
monde.

Les mains parurent, elles portaient des flambeaux ; et le


prince les suivant avec Chatte Blanche entra dans une magnifi-
que galerie qui rgnait le long dune grande rivire, sur laquelle
on tira un grand feu dartifice surprenant. Lon y devait brler
quatre chats, dont le procs tait fait dans les formes. Ils taient
accuss davoir mang le rti du souper de Chatte Blanche, son
fromage, son lait, davoir mme conspir contre sa personne
avec Martafax et Lhermite, fameux rats de la contre, et tenus
pour tels par La Fontaine, auteur trs vritable : mais avec tout
cela, lon savait quil y avait beaucoup de cabale dans cette af-
faire, et que la plupart des tmoins taient suborns. Quoi quil
en soit, le prince obtint leur grce. Le feu dartifice ne fit mal
personne, et lon na encore jamais vu de si belles fuses.

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Lon servit ensuite une mdianoche trs propre, qui causa
plus de plaisir au prince que le feu, car il avait grand faim, et
son cheval de bois lavait men si vite quil na jamais t de dili-
gence pareille. Les jours suivants se passrent comme ceux qui
les avaient prcds, avec mille ftes diffrentes, dont
lingnieuse Chatte Blanche rgalait son hte. Cest peut-tre le
premier mortel qui se soit si bien diverti avec des chats, sans
avoir dautre compagnie.

Il est vrai que Chatte Blanche avait lesprit agrable, liant,


et presque universel. Elle tait plus savante quil nest permis
une chatte de ltre. Le prince sen tonnait quelquefois : Non,
lui disait-il, ce nest point une chose naturelle que tout ce que je
remarque de merveilleux en vous : si vous maimez, charmante
minette, apprenez-moi par quel prodige vous pensez et vous
parlez si juste quon pourrait vous recevoir dans les acadmies
fameuses des plus beaux esprits ? Cesse tes questions, fils de
roi, lui disait-elle, il ne mest pas permis dy rpondre, et tu peux
pousser tes conjectures aussi loin que tu voudras, sans que je
my oppose ; quil te suffise que jaie toujours pour toi patte de
velours, et que je mintresse tendrement dans tout ce qui te
regarde.

Insensiblement cette seconde anne scoula comme la


premire, le prince ne souhaitait gure de choses que les mains
diligentes ne lui apportassent sur-le-champ, soit des livres, des
pierreries, des tableaux, des mdailles antiques ; enfin il navait
qu dire je veux un tel bijou, qui est dans le cabinet du Mogol
ou du roi de Perse, telle statue de Corinthe ou de la Grce, il
voyait aussitt devant lui ce quil dsirait, sans savoir ni qui
lavait apport, ni do il venait. Cela ne laisse pas davoir ses
agrments ; et pour se dlasser, lon est quelquefois bien aise de
se voir matre des plus beaux trsors de la terre.

Chatte Blanche, qui veillait toujours aux intrts du prince,


lavertit que le temps de son dpart approchait, quil pouvait se

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tranquilliser sur la pice de toile quil dsirait, et quelle lui en
avait fait une merveilleuse ; elle ajouta quelle voulait cette fois-
ci lui donner un quipage digne de sa naissance, et sans atten-
dre sa rponse, elle lobligea de regarder dans la grande cour du
chteau. Il y avait une calche dcouverte, dor maill de cou-
leur de feu, avec mille devises galantes, qui satisfaisaient autant
lesprit que les yeux. Douze chevaux blancs comme la neige, at-
tachs quatre quatre de front, la tranaient, chargs de harnais
de velours couleur de feu en broderie de diamants, et garnis de
plaques dor. La doublure de la calche tait pareille, et cent car-
rosses huit chevaux, tous remplis de seigneurs de grande ap-
parence, trs superbement vtus, suivaient cette calche. Elle
tait encore accompagne par mille gardes du corps dont les
habits taient si couverts de broderie que lon napercevait point
ltoffe ; ce qui tait singulier, cest quon voyait partout le por-
trait de Chatte Blanche, soit dans les devises de la calche, ou
sur les habits des gardes du corps, ou attachs avec un ruban du
justaucorps de ceux qui faisaient le cortge, comme un ordre
nouveau dont elle les avait honors.

Va, dit-elle au prince, va paratre la cour du roi ton


pre, dune manire si somptueuse que tes airs magnifiques ser-
vent lui en imposer, afin quil ne te refuse plus la couronne
que tu mrites. Voil une noix, ne la casse quen sa prsence, tu
y trouveras la pice de toile que tu mas demande. Aimable
Blanchette, lui dit-il, je vous avoue que je suis si pntr de vos
bonts, que si vous y vouliez consentir, je prfrerais de passer
ma vie avec vous toutes les grandeurs que jai lieu de me pro-
mettre ailleurs. Fils de roi, rpliqua-t-elle, je suis persuade
de la bont de ton cur, cest une marchandise rare parmi les
princes, ils veulent tre aims de tout le monde, et ne veulent
rien aimer ; mais tu montres assez que la rgle gnrale a son
exception. Je te tiens compte de lattachement que tu tmoignes
pour une petite Chatte Blanche, qui dans le fond nest propre
rien qu prendre des souris. Le prince lui baisa la patte, et
partit.

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Lon aurait de la peine croire la diligence quil fit, si lon
ne savait dj de quelle manire le cheval de bois lavait port en
moins de deux jours plus de cinq cents lieues du chteau ; de
sorte que le mme pouvoir qui anima celui-l pressa si fort les
autres quils ne restrent que vingt-quatre heures sur le che-
min ; ils ne sarrtrent en aucun endroit, jusqu ce quils fus-
sent arrivs chez le roi, o les deux frres ans du prince
staient dj rendus ; de sorte que ne voyant point paratre leur
cadet, ils sapplaudissaient de sa ngligence, et se disaient tout
bas lun lautre : Voil qui est bien heureux, il est mort ou
malade, il ne sera point notre rival dans laffaire importante qui
va se traiter. Aussitt ils dployrent leurs toiles, qui la vri-
t taient si fines quelles passaient par le trou dune grosse ai-
guille, mais dans une petite, cela ne se pouvait ; et le roi, trs
aise de ce prtexte de dispute, leur montra laiguille quil avait
propose et que les magistrats, par son ordre, apportrent du
trsor de la ville, o elle avait t soigneusement enferme.

Il y avait beaucoup de murmure sur cette dispute. Les amis


des princes, et particulirement ceux de lan, car ctait sa toile
qui tait la plus belle, disaient que ctait l une franche chicane,
o il entrait beaucoup dadresse et de normanisme. Les cratu-
res du roi soutenaient quil ntait point oblig de tenir des
conditions quil navait pas proposes ; enfin, pour les mettre
tous daccord, lon entendit un bruit charmant de trompettes, de
timbales et de hautbois ; ctait notre prince qui arrivait en
pompeux appareil. Le roi et ses deux fils demeurrent aussi
tonns les uns que les autres dune si grande magnificence.

Aprs quil eut salu respectivement son pre, embrass ses


frres, il tira dune bote couverte de rubis la noix quil cassa ; il
croyait y trouver la pice de toile tant vante ; mais il y avait au
lieu une noisette. Il cassa encore, et demeura surpris de voir un
noyau de cerise. Chacun se regardait, le roi riait tout douce-
ment, et se moquait que son fils et t assez crdule pour

17
croire apporter dans une noix une pice de toile : mais pourquoi
ne laurait-il pas cru, puisquil a dj donn un petit chien qui
tenait dans un gland ? Il cassa donc le noyau de cerise, qui tait
rempli de son amande ; alors il sleva un grand bruit dans la
chambre, lon nentendait autre chose que : Le prince cadet est
la dupe de laventure. Il ne rpondit rien aux mauvaises plai-
santeries des courtisans ; il ouvre lamande, et trouve un grain
de bl puis dans le grain de bl un grain de millet. Oh ! cest la
vrit quil commena se dfier, et marmotta entre ses dents :
Chatte Blanche, Chatte Blanche, tu tes moque de moi. Il
sentit dans ce moment la griffe dun chat sur sa main, dont il fut
si bien gratign quil saignait. Il ne savait si cette griffade tait
faite pour lui donner du cur, ou lui faire perdre courage. Ce-
pendant il ouvrit le grain de millet, et ltonnement de tout le
monde ne fut pas petit, quand il en tira une pice de toile de
quatre cents aunes, si merveilleuse que tous les oiseaux, les
animaux et les poissons y taient peints avec les arbres, les
fruits et les plantes de la terre, les rochers, les rarets et les co-
quillages de la mer, le soleil, la lune, les toiles, les astres et les
plantes des cieux : il y avait encore le portrait des rois et autres
souverains qui rgnaient pour lors dans le monde ; celui de
leurs femmes, de leurs matresses, de leurs enfants et de tous
leurs sujets, sans que le plus petit polisson y ft oubli. Chacun
dans son tat faisait le personnage qui lui convenait, et vtu la
mode de son pays. Lorsque le roi vit cette pice de toile, il devint
aussi ple que le prince tait devenu rouge de la chercher si
longtemps. Lon prsenta laiguille, et elle y passa et repassa six
fois. Le roi et les deux princes ans gardaient un morne silence,
quoique la beaut si rare de cette toile les fort de temps en
temps de dire que tout ce qui tait dans lunivers ne lui tait pas
comparable.

Le roi poussa un profond soupir, et se tournant vers ses en-


fants : Rien ne peut, leur dit-il, me donner tant de consolation
dans ma vieillesse que de reconnatre votre dfrence pour moi,
je souhaite donc que vous vous mettiez une nouvelle preuve.

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Allez encore voyager un an, et celui qui au bout de lanne ra-
mnera la plus belle fille lpousera, et sera couronn roi son
mariage ; cest aussi bien une ncessit que mon successeur se
marie. Je jure, je promets, que je ne diffrerai plus donner la
rcompense que jai promise.

Toute linjustice roulait sur notre prince. Le petit chien et la


pice de toile mritaient dix royaumes plutt quun ; mais il
tait si bien n quil ne voulut point contrarier la volont de son
pre ; et sans diffrer, il remonta dans sa calche : tout son
quipage le suivit, et il retourna auprs de sa chre Chatte Blan-
che ; elle savait le jour et le moment quil devait arriver, tout
tait jonch de fleurs sur le chemin, mille cassolettes fumaient
de tous cts, et particulirement dans le chteau. Elle tait as-
sise sur un tapis de Perse, et sous un pavillon de drap dor, dans
une galerie o elle pouvait le voir revenir. Il fut reu par les
mains qui lavaient toujours servi. Tous les chats grimprent sur
les gouttires pour le fliciter par un miaulage dsespr.

Eh bien, fils de roi, lui dit-elle, te voil donc encore reve-


nu sans couronne ? Madame, rpliqua-t-il, vos bonts
mavaient mis en tat de la gagner : mais je suis persuad que le
roi aurait plus de peine sen dfaire que je naurais de plaisir
la possder. Nimporte, dit-elle, il ne faut rien ngliger pour la
mriter, je te servirai dans cette occasion ; et puisquil faut que
tu mnes une belle fille la cour de ton pre, je ten chercherai
quelquune qui te fera gagner le prix ; cependant rjouissons-
nous, jai ordonn un combat naval entre mes chats et les terri-
bles rats de la contre. Mes chats seront peut-tre embarrasss,
car ils craignent leau ; mais aussi ils auraient trop davantage,
et il faut, autant quon le peut, galer toutes choses. Le prince
admira la prudence de madame Minette. Il la loua beaucoup, et
fut avec elle sur une terrasse qui donnait vers la mer.

Les vaisseaux des chats consistaient en de grands mor-


ceaux de lige, sur lesquels ils voguaient assez commodment.

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Les rats avaient joint plusieurs coques dufs, et ctaient l
leurs navires. Le combat sopinitra cruellement ; les rats se je-
taient dans leau, et nageaient bien mieux que les chats ; de
sorte que vingt fois ils furent vainqueurs et vaincus ; mais Mi-
nagrobis, amiral de la flotte chatonique, rduisit la gente rato-
nienne dans le dernier dsespoir. Il mangea belles dents le
gnral de leur flotte ; ctait un vieux rat expriment, qui avait
fait trois fois le tour du monde dans de bons vaisseaux, o il
ntait ni capitaine, ni matelot, mais seulement croque-lardon.

Chatte Blanche ne voulut pas quon dtruist absolument


ces pauvres infortuns. Elle avait de la politique, et songeait que
sil ny avait plus ni rats, ni souris dans le pays, ses sujets vi-
vraient dans une oisivet qui pourrait lui devenir prjudiciable.
Le prince passa cette anne comme il avait fait des autres, cest-
-dire la chasse, la pche, au jeu, car Chatte Blanche jouait
fort bien aux checs. Il ne pouvait sempcher de temps en
temps de lui faire de nouvelles questions, pour savoir par quel
miracle elle parlait. Il lui demandait si elle tait fe, ou si par
une mtamorphose on lavait rendue chatte ; mais comme elle
ne disait jamais que ce quelle voulait bien dire, elle ne rpon-
dait aussi que ce quelle voulait bien rpondre, et ctait tant de
petits mots qui ne signifiaient rien quil jugea aisment quelle
ne voulait pas partager son secret avec lui.

Rien ne scoule plus vite que des jours qui se passent sans
peine et sans chagrin, et si la chatte navait pas t soigneuse de
se souvenir du temps quil fallait retourner la cour, il est cer-
tain que le prince laurait absolument oubli. Elle lavertit la
veille quil ne tiendrait qu lui demmener une des plus belles
princesses qui ft dans le monde, que lheure de dtruire le fatal
ouvrage des fes tait la fin arriv, et quil fallait pour cela quil
se rsolt lui couper la tte et la queue, quil jetterait promp-
tement dans le feu. Moi, scria-t-il, Blanchette ! mes amours !
moi, dis-je, je serais assez barbare pour vous tuer ? Ah ! vous
voulez sans doute prouver mon cur, mais soyez certaine quil

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nest point capable de manquer lamiti et la reconnaissance
quil vous doit. Non, fils de roi, continua-t-elle, je ne te soup-
onne daucune ingratitude ; je connais ton mrite, ce nest ni
toi, ni moi qui rglons dans cette affaire notre destine. Fais ce
que je souhaite, nous recommencerons lun et lautre dtre heu-
reux, et tu connatras, foi de chatte de bien et dhonneur, que je
suis vritablement ton amie.

Les larmes vinrent deux ou trois fois aux yeux du jeune


prince, de la seule pense quil fallait couper la tte sa petite
chatonne qui tait si jolie et si gracieuse. Il dit encore tout ce
quil put imaginer de plus tendre pour quelle len dispenst, elle
rpondait opinitrement quelle voulait mourir de sa main ; et
que ctait lunique moyen dempcher que ses frres neussent
la couronne ; en un mot, elle le pressa avec tant dardeur quil
tira son pe en tremblant, et, dune main mal assure, il coupa
la tte et la queue de sa bonne amie la chatte : en mme temps il
vit la plus charmante mtamorphose qui se puisse imaginer. Le
corps de Chatte Blanche devint grand, et se changea tout dun
coup en fille, cest ce qui ne saurait tre dcrit, il ny a eu que
celle-l daussi accomplie. Ses yeux ravissaient les curs, et sa
douceur les retenait : sa taille tait majestueuse, lair noble et
modeste, un esprit liant, des manires engageantes ; enfin, elle
tait au-dessus de tout ce quil y a de plus aimable.

Le prince en la voyant demeura si surpris, et dune surprise


si agrable, quil se crut enchant. Il ne pouvait parler, ses yeux
ntaient pas assez grands pour la regarder, et sa langue lie ne
pouvait expliquer son tonnement ; mais ce fut bien autre
chose, lorsquil vit entrer un nombre extraordinaire de dames et
de seigneurs, qui tenant tous leur peau de chattes ou de chats
jete sur leurs paules vinrent se prosterner aux pieds de la
reine, et lui tmoigner leur joie de la revoir dans son tat natu-
rel. Elle les reut avec des tmoignages de bont qui marquaient
assez le caractre de son cur. Et aprs avoir tenu son cercle

21
quelques moments, elle ordonna quon la laisst seule avec le
prince, et elle lui parla ainsi :

Ne pensez pas, seigneur, que jaie toujours t chatte, ni


que ma naissance soit obscure parmi les hommes. Mon pre
tait roi de six royaumes. Il aimait tendrement ma mre, et la
laissait dans une entire libert de faire tout ce quelle voulait.
Son inclination dominante tait de voyager ; de sorte qutant
grosse de moi, elle entreprit daller voir une certaine montagne,
dont elle avait entendu dire des choses surprenantes. Comme
elle tait en chemin, on lui dit quil y avait, proche du lieu o elle
passait, un ancien chteau de fes, le plus beau du monde, tout
au moins quon le croyait tel par une tradition qui en tait res-
te ; car dailleurs comme personne ny entrait, on nen pouvait
juger, mais quon savait trs srement que ces fes avaient dans
leur jardin les meilleurs fruits, les plus savoureux et dlicats qui
se fussent jamais mangs.

Aussitt la reine ma mre eut une envie si violente den


manger quelle y tourna ses pas. Elle arriva la porte de ce su-
perbe difice, qui brillait dor et dazur de tous les cts ; mais
elle y frappa inutilement : qui que ce soit ne parut, il semblait
que tout le monde y tait mort ; son envie augmentant par les
difficults, elle envoya qurir des chelles, afin que lon pt pas-
ser par-dessus les murs du jardin, et lon en serait venu bout si
ces murs ne se fussent hausss vue dil, bien que personne
ny travaillt ; lon attachait des chelles les unes aux autres,
elles rompaient sous le poids de ceux quon y faisait monter, et
ils sestropiaient ou se tuaient.

La reine se dsesprait. Elle voyait de grands arbres char-


gs de fruits quelle croyait dlicieux, elle en voulait manger ou
mourir ; de sorte quelle fit tendre des tentes fort riches devant
le chteau, et elle y resta six semaines avec toute sa cour. Elle ne
dormait ni ne mangeait, elle soupirait sans cesse, elle ne parlait
que des fruits du jardin inaccessible ; enfin elle tomba dange-

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reusement malade, sans que qui que ce soit pt apporter le
moindre remde son mal, car les inexorables fes navaient
pas mme paru depuis quelle stait tablie proche de leur ch-
teau. Tous ses officiers saffligeaient extraordinairement : lon
nentendait que des pleurs et des soupirs, pendant que la reine
mourante demandait des fruits ceux qui la servaient ; mais elle
nen voulait point dautres que ceux quon lui refusait.

Une nuit quelle stait un peu assoupie, elle vit en se rveil-


lant une petite vieille, laide et dcrpite, assise dans un fauteuil
au chevet de son lit. Elle tait surprise que ses femmes eussent
laiss approcher si prs delle une inconnue, lorsque celle-ci lui
dit : Nous trouvons Ta Majest bien importune, de vouloir
avec tant dopinitret manger de nos fruits ; mais puisquil y va
de ta prcieuse vie, mes surs et moi consentons ten donner
tant que tu pourras en emporter, et tant que tu resteras ici,
pourvu que tu nous fasses un don. Ah ! ma bonne mre,
scria la reine, parlez, je vous donne mes royaumes, mon cur,
mon me, pourvu que jaie des fruits, je ne saurais les acheter
trop cher. Nous voulons, dit-elle, que Ta Majest nous donne
la fille que tu portes dans ton sein ; ds quelle sera ne, nous la
viendrons qurir ; elle sera nourrie parmi nous ; il ny a point de
vertus, de beauts, de sciences, dont nous ne la voulions douer :
en un mot, ce sera notre enfant, nous la rendrons heureuse ;
mais observe que Ta Majest ne la reverra plus quelle ne soit
marie. Si la proposition tagre, je vais tout lheure te gurir,
et te mener dans nos vergers ; malgr la nuit, tu verras assez
clair pour choisir ce que tu voudras. Si ce que je te dis ne te plat
pas, bonsoir, madame la reine, je vais dormir. Quelque dure
que soit la loi que vous mimposez, rpondit la reine, je laccepte
plutt que de mourir ; car il est certain que je nai pas un jour
vivre, ainsi je perdrais mon enfant en me perdant. Gurissez-
moi, savante fe, continua-t-elle, et ne me laissez pas un mo-
ment sans jouir du privilge que vous venez de maccorder.

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La fe la toucha avec une petite baguette dor, en disant :
Que Ta Majest soit quitte de tous les maux qui la retiennent
dans ce lit. Il lui sembla aussitt quon lui tait une robe fort
pesante et fort dure, dont elle se sentait comme accable, et quil
y avait des endroits o elle tenait davantage. Ctait apparem-
ment ceux o le mal tait le plus grand. Elle fit appeler toutes
ses dames, et leur dit avec un visage gai quelle se portait mer-
veille, quelle allait se lever, et quenfin ces portes si bien ver-
rouilles et si bien barricades du palais de ferie lui seraient
ouvertes pour manger de beaux fruits, et pour en emporter tant
quil lui plairait.

Il ny eut aucune de ses dames qui ne crt la reine en dlire,


et que dans ce moment elle rvait ces fruits quelle avait tant
souhaits ; de sorte quau lieu de lui rpondre, elles se prirent
pleurer, et firent veiller tous les mdecins pour voir en quel
tat elle tait. Ce retardement dsesprait la reine ; elle deman-
dait promptement ses habits, on les lui refusait ; elle se mettait
en colre, et devenait fort rouge. Lon disait que ctait leffet de
sa fivre ; cependant les mdecins tant entrs, aprs lui avoir
touch le pouls, et fait leurs crmonies ordinaires, ne purent
nier quelle ft dans une parfaite sant. Ses femmes qui virent la
faute que le zle leur avait fait commettre tchrent de la rpa-
rer en lhabillant promptement. Chacun lui demanda pardon,
tout fut apais, et elle se hta de suivre la vieille fe qui lavait
toujours attendue.

Elle entra dans le palais o rien ne pouvait tre ajout pour


en faire le plus beau lieu du monde. Vous le croirez aisment,
seigneur, ajouta la reine Chatte Blanche, quand je vous aurai dit
que cest celui o nous sommes ; deux autres fes un peu moins
vieilles que celle qui conduisait ma mre les reurent la porte,
et lui firent un accueil trs favorable. Elle les pria de la mener
promptement dans le jardin, et vers les espaliers o elle trouve-
rait les meilleurs fruits. Ils sont tous galement bons, lui di-
rent-elles, et si ce ntait que tu veux avoir le plaisir de les cueil-

24
lir toi-mme, nous naurions qu les appeler pour les faire venir
ici. Je vous supplie, mesdames, dit la reine, que jaie la satis-
faction de voir une chose si extraordinaire. La plus vieille mit
ses doigts dans sa bouche, et siffla trois fois, puis elle cria :
Abricots, pches, pavis, brugnons, cerises, prunes, poires, bi-
garreaux, melons, muscats, pommes, oranges, citrons, groseil-
les, fraises, framboises, accourez ma voix. Mais, dit la reine,
tout ce que vous venez dappeler vient en diffrentes saisons.
Cela nest pas ainsi dans nos vergers, dirent-elles, nous avons de
tous les fruits qui sont sur la terre, toujours mrs, toujours
bons, et qui ne se gtent jamais.

En mme temps, ils arrivrent roulants, rampants, ple-


mle, sans se gter ni se salir ; de sorte que la reine, impatiente
de satisfaire son envie, se jeta dessus, et prit les premiers qui
soffrirent sous ses mains ; elle les dvora plutt quelle ne les
mangea.

Aprs sen tre un peu rassasie, elle pria les fes de la lais-
ser aller aux espaliers, pour avoir le plaisir de les choisir de lil
avant que de les cueillir. Nous y consentons volontiers, dirent
les trois fes ; mais souviens-toi de la promesse que tu nous as
faite, il ne te sera plus permis de ten ddire. Je suis persua-
de, rpliqua-t-elle, que lon est si bien avec vous, et ce palais
me semble si beau, que si je naimais pas chrement le roi mon
mari, je moffrirais dy demeurer aussi ; cest pourquoi vous ne
devez point craindre que je rtracte ma parole. Les fes, trs
contentes, lui ouvrirent tous leurs jardins, et tous leurs enclos ;
elle y resta trois jours et trois nuits sans en vouloir sortir, tant
elle les trouvait dlicieux. Elle cueillit des fruits pour sa provi-
sion ; et comme ils ne se gtent jamais, elle en fit charger quatre
mille mulets quelle emmena. Les fes ajoutrent leurs fruits
des corbeilles dor, dun travail exquis, pour les mettre, et plu-
sieurs rarets dont le prix est excessif ; elles lui promirent de
mlever en princesse, de me rendre parfaite, et de me choisir

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un poux, quelle serait avertie de la noce, et quelles espraient
bien quelle y viendrait.

Le roi fut ravi du retour de la reine ; toute la cour lui en


tmoigna sa joie ; ce ntaient que bals, mascarades, courses de
bagues et festins, o les fruits de la reine taient servis comme
un rgal dlicieux. Le roi les mangeait prfrablement tout ce
quon pouvait lui prsenter. Il ne savait point le trait quelle
avait fait avec les fes, et souvent il lui demandait en quel pays
elle tait alle pour rapporter de si bonnes choses ; elle lui r-
pondait quelles se trouvaient sur une montagne presque inac-
cessible, une autre fois quelles venaient dans des vallons, puis
au milieu dun jardin ou dans une grande fort. Le roi demeu-
rait surpris de tant de contrarits. Il questionnait ceux qui
lavaient accompagne ; mais elle leur avait tant dfendu de
conter personne son aventure quils nosaient en parler. Enfin
la reine inquite de ce quelle avait promis aux fes, voyant ap-
procher le temps de ses couches, tomba dans une mlancolie
affreuse, elle soupirait tout moment, et changeait vue dil.
Le roi sinquita, il pressa la reine de lui dclarer le sujet de sa
tristesse ; et aprs des peines extrmes, elle lui apprit tout ce qui
stait pass entre les fes et elle, et comme elle leur avait pro-
mis la fille quelle devait avoir. Quoi ! scria le roi, nous
navons point denfants, vous savez quel point jen dsire, et
pour manger deux ou trois pommes, vous avez t capable de
promettre votre fille ? Il faut que vous nayez aucune amiti
pour moi. L-dessus il laccabla de mille reproches, dont ma
pauvre mre pensa mourir de douleur ; mais il ne se contenta
pas de cela, il la fit enfermer dans une tour, et mit des gardes de
tous cts pour empcher quelle net commerce avec qui que
ce ft au monde, que les officiers qui la servaient, encore chan-
gea-t-il ceux qui avaient t avec elle au chteau des fes.

La mauvaise intelligence du roi et de la reine jeta la cour


dans une consternation infinie. Chacun quitta ses riches habits
pour en prendre de conformes la douleur gnrale. Le roi, de

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son ct, paraissait inexorable ; il ne voyait plus sa femme, et
sitt que je fus ne, il me fit apporter dans son palais pour y tre
nourrie, pendant quelle resterait prisonnire et fort malheu-
reuse. Les fes nignoraient rien de ce qui se passait ; elles sen
irritrent, elles voulaient mavoir, elles me regardaient comme
leur bien, et que ctait leur faire un vol que de me retenir.
Avant que de chercher une vengeance proportionne leur cha-
grin, elles envoyrent une clbre ambassade au roi, pour
lavertir de mettre la reine en libert, et de lui rendre ses bonnes
grces, et pour le prier aussi de me donner leurs ambassa-
deurs, afin dtre nourrie et leve parmi elles. Les ambassa-
deurs taient si petits et si contrefaits, car ctaient des nains
hideux, quils neurent pas le don de persuader ce quils vou-
laient au roi. Il les refusa rudement, et sils ntaient partis en
diligence, il leur serait peut-tre arriv pis.

Quand les fes surent le procd de mon pre, elles


sindignrent autant quon peut ltre ; et aprs avoir envoy
dans ses six royaumes tous les maux qui pouvaient les dsoler,
elles lchrent un dragon pouvantable, qui remplissait de ve-
nin les endroits o il passait, qui mangeait les hommes et les
enfants, et qui faisait mourir les arbres et les plantes du souffle
de son haleine.

Le roi se trouva dans la dernire dsolation : il consulta


tous les sages de son royaume sur ce quil devait faire pour ga-
rantir ses sujets des malheurs, dont il les voyait accabls. Ils lui
conseillrent denvoyer chercher par tout le monde les meilleurs
mdecins et les plus excellents remdes, et dun autre ct, quil
fallait promettre la vie aux criminels condamns la mort qui
voudraient combattre le dragon. Le roi, assez satisfait de cet
avis, lexcuta, et nen reut aucune consolation, car la mortalit
continuait, et personne nallait contre le dragon quil nen ft
dvor ; de sorte quil eut recours une fe dont il tait protg
ds sa plus tendre jeunesse. Elle tait fort vieille, et ne se levait
presque plus ; il alla chez elle, et lui fit mille reproches de souf-

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frir que le destin le perscutt sans le secourir. Comment vou-
lez-vous que je fasse, lui dit-elle, vous avez irrit mes surs ;
elles ont autant de pouvoir que moi, et rarement nous agissons
les unes contre les autres. Songez les apaiser en leur donnant
votre fille, cette petite princesse leur appartient : vous avez mis
la reine dans une troite prison ; que vous a donc fait cette
femme si aimable pour la traiter si mal ? Rsolvez-vous de tenir
la parole quelle a donne, je vous assure que vous serez combl
de biens.

Le roi mon pre maimait chrement ; mais ne voyant point


dautre moyen de sauver ses royaumes, et de se dlivrer du fatal
dragon, il dit son amie quil tait rsolu de la croire, quil vou-
lait bien me donner aux fes, puisquelle assurait que je serais
chrie et traite en princesse de mon rang ; quil ferait aussi re-
venir la reine, et quelle navait qu lui dire qui il me confierait
pour me porter au chteau de ferie. Il faut, lui dit-elle, la por-
ter dans son berceau sur la montagne de fleurs ; vous pourrez
mme rester aux environs, pour tre spectateur de la fte qui se
passera. Le roi lui dit que dans huit jours il irait avec la reine,
quelle en avertt ses surs les fes, afin quelles fissent l-
dessus ce quelles jugeraient propos.

Ds quil fut de retour au palais, il envoya qurir la reine


avec autant de tendresse et de pompe quil lavait fait mettre
prisonnire avec colre et emportement. Elle tait si abattue et
si change quil aurait eu peine la reconnatre, si son cur ne
lavait pas assur que ctait cette mme personne quil avait
tant chrie. Il la pria, les larmes aux yeux, doublier les dplai-
sirs quil venait de lui causer, lassurant que ce seraient les der-
niers quelle prouverait jamais avec lui. Elle rpliqua quelle se
les tait attirs par limprudence quelle avait eue de promettre
sa fille aux fes ; et que si quelque chose la pouvait rendre excu-
sable, ctait ltat o elle tait ; enfin il lui dclara quil voulait
me remettre entre leurs mains. La reine son tour combattit ce
dessein : il semblait que quelque fatalit sen mlait, et que je

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devais toujours tre un sujet de discorde entre mon pre et ma
mre. Aprs quelle eut bien gmi et pleur, sans rien obtenir de
ce quelle souhaitait (car le roi en voyait trop les funestes cons-
quences, et nos sujets continuaient de mourir, comme sils eus-
sent t coupables des fautes de notre famille), elle consentit
tout ce quil dsirait, et lon prpara tout pour la crmonie.

Je fus mise dans un berceau de nacre de perle, orn de tout


ce que lart peut faire imaginer de plus galant. Ce ntaient que
guirlandes de fleurs et festons qui pendaient autour, et les fleurs
en taient de pierreries, dont les diffrentes couleurs, frappes
par le soleil, rflchissaient des rayons si brillants quon ne pou-
vait les regarder. La magnificence de mon ajustement surpas-
sait, sil se peut, celle du berceau. Toutes les bandes de mon
maillot taient faites de grosses perles, vingt-quatre princesses
du sang me portaient sur une espce de brancard fort lger ;
leurs parures navaient rien de commun, mais il ne leur fut pas
permis de mettre dautres couleurs que du blanc, par rapport
mon innocence. Toute la cour maccompagna, chacun dans son
rang.

Pendant que lon montait la montagne, on entendit une


mlodieuse symphonie qui sapprochait ; enfin les fes paru-
rent, au nombre de trente-six ; elles avaient pri leurs bonnes
amies de venir avec elles ; chacune tait assise dans une coquille
de perle, plus grande que celle o Vnus tait lorsquelle sortit
de la mer ; des chevaux marins qui nallaient gure bien sur la
terre les tranaient plus pompeuses que les premires reines de
lunivers ; mais dailleurs vieilles et laides avec excs. Elles por-
taient une branche dolivier, pour signifier au roi que sa soumis-
sion trouvait grce devant elles ; et lorsquelles me tinrent, ce
furent des caresses si extraordinaires quil semblait quelles ne
voulaient plus vivre que pour me rendre heureuse.

Le dragon qui avait servi les venger contre mon pre ve-
nait aprs elles, attach avec des chanes de diamant : elles me

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prirent entre leurs bras, me firent mille caresses, me dourent
de plusieurs avantages, et commencrent ensuite le branle des
fes. Cest une danse fort gaie ; il nest pas croyable combien ces
vieilles dames sautrent et gambadrent ; puis le dragon qui
avait mang tant de personnes sapprocha en rampant. Les trois
fes qui ma mre mavait promise, sassirent dessus, mirent
mon berceau au milieu delles, et frappant le dragon avec une
baguette, il dploya aussitt ses grandes ailes cailles ; plus
fines que du crpe, elles taient mles de mille couleurs bizar-
res : elles se rendirent ainsi au chteau. Ma mre me voyant en
lair, expose sur ce furieux dragon, ne put sempcher de pous-
ser de grands cris. Le roi la consola, par lassurance que son
amie lui avait donne quil ne marriverait aucun accident, et
que lon prendrait le mme soin de moi que si jtais reste dans
son propre palais. Elle sapaisa, bien quil lui ft trs douloureux
de me perdre pour si longtemps, et den tre la seule cause ; car
si elle navait pas voulu manger les fruits du jardin, je serais
demeure dans le royaume de mon pre, et je naurais pas eu
tous les dplaisirs qui me restent vous raconter.

Sachez donc, fils de roi, que mes gardiennes, avaient bti


exprs une tour, dans laquelle on trouvait mille beaux apparte-
ments pour toutes les saisons de lanne, des meubles magnifi-
ques, des livres agrables, mais il ny avait point de porte, et il
fallait toujours entrer par les fentres, qui taient prodigieuse-
ment hautes. Lon trouvait un beau jardin sur la tour, orn de
fleurs, de fontaines et de berceaux de verdure, qui garantis-
saient de la chaleur dans la plus ardente canicule. Ce fut en ce
lieu que les fes mlevrent avec des soins qui surpassaient tout
ce quelles avaient promis la reine. Mes habits taient des plus
la mode, et si magnifiques que si quelquun mavait vue, lon
aurait cru que ctait le jour de mes noces. Elles mapprenaient
tout ce qui convenait mon ge et ma naissance : je ne leur
donnais pas beaucoup de peine, car il ny avait gure de choses
que je ne comprisse avec une extrme facilit : ma douceur leur
tait fort agrable, et comme je navais jamais rien vu quelles, je

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serais demeure tranquille dans cette situation le reste de ma
vie.

Elles venaient toujours me voir, montes sur le furieux


dragon dont jai dj parl ; elles ne mentretenaient jamais ni
du roi, ni de la reine ; elles me nommaient leur fille, et je croyais
ltre. Personne au monde ne restait avec moi dans la tour quun
perroquet et un petit chien, quelles mavaient donns pour me
divertir, car ils taient dous de raison, et parlaient merveille.

Un des cts de la tour tait bti sur un chemin creux, plein


dornires et darbres qui lembarrassaient, de sorte que je ny
avais aperu personne depuis quon mavait enferme. Mais un
jour, comme jtais la fentre, causant avec mon perroquet et
mon chien, jentendis quelque bruit. Je regardai de tous cts,
et japerus un jeune chevalier qui stait arrt pour couter
notre conversation ; je nen avais jamais vu quen peinture. Je
ne fus pas fche quune rencontre inespre me fournt cette
occasion ; de sorte que ne me dfiant point du danger qui est
attach la satisfaction de voir un objet aimable, je mavanai
pour le regarder, et plus je le regardais, plus jy prenais de plai-
sir. Il me fit une profonde rvrence, il attacha ses yeux sur moi,
et me parut trs en peine de quelle manire il pourrait
mentretenir ; car ma fentre tait fort haute, il craignait dtre
entendu, et il savait bien que jtais dans le chteau des fes.

La nuit vint presque tout dun coup, ou, pour parler plus
juste, elle vint sans que nous nous en aperussions ; il sonna
deux ou trois fois du cor, et me rjouit de quelques fanfares,
puis il partit sans que je pusse mme distinguer de quel ct il
allait, tant lobscurit tait grande. Je restai trs rveuse ; je ne
sentis plus le mme plaisir que javais toujours pris causer
avec mon perroquet et mon chien. Ils me disaient les plus jolies
choses du monde, car des btes fes deviennent spirituelles,
mais jtais occupe, et je ne savais point lart de me contrain-

31
dre. Perroquet le remarqua ; il tait fin, il ne tmoigna rien de ce
qui roulait dans sa tte.

Je ne manquai pas de me lever avec le jour. Je courus ma


fentre ; je demeurai agrablement surprise dapercevoir au
pied de la tour le jeune chevalier. Il avait des habits magnifi-
ques ; je me flattai que jy avais un peu de part, et je ne me
trompais point. Il me parla avec une espce de trompette qui
porte la voix, et par son secours, il me dit quayant t insensible
jusqualors toutes les beauts quil avait vues, il stait senti
tout dun coup si vivement frapp de la mienne quil ne pouvait
comprendre comment il se passerait sans mourir de me voir
tous les jours de sa vie. Je demeurai trs contente de son com-
pliment, et trs inquite de noser y rpondre ; car il aurait fallu
crier de toute ma force, et me mettre dans le risque dtre mieux
entendue encore des fes que de lui. Je tenais quelques fleurs
que je lui jetai, il les reut comme une insigne faveur ; de sorte
quil les baisa plusieurs fois, et me remercia. Il me demanda en-
suite si je trouverais bon quil vnt tous les jours la mme
heure sous mes fentres, et que si je le voulais bien, je lui jetasse
quelque chose. Javais une bague de turquoise que jtai brus-
quement de mon doigt, et que je lui jetai avec beaucoup de pr-
cipitation, lui faisant signe de sloigner en diligence ; cest que
jentendais de lautre ct la fe Violente, qui montait sur son
dragon pour mapporter djeuner.

La premire chose quelle dit en entrant dans ma chambre,


ce furent ces mots : Je sens ici la voix dun homme, cherche,
dragon. Oh ! que devins-je ! Jtais transie de peur quil ne
passt par lautre fentre, et quil ne suivt le chevalier, pour le-
quel je mintressais dj beaucoup. En vrit, dis-je, ma
bonne maman (car la vieille fe voulait que je la nommasse ain-
si), vous plaisantez, quand vous dites que vous sentez la voix
dun homme : est-ce que la voix sent quelque chose ? Et quand
cela serait, quel est le mortel assez tmraire pour hasarder de
monter dans cette tour ? Ce que tu dis est vrai, ma fille, r-

32
pondit-elle, je suis ravie de te voir raisonner si joliment, et je
conois que cest la haine que jai pour tous les hommes qui me
persuade quelquefois quils ne sont pas loigns de moi. Elle
me donna mon djeuner et ma quenouille. Quand tu auras
mang, ne manque pas de filer, car tu ne fis rien hier, me dit-
elle, et mes surs se fcheront. En effet, je mtais si fort oc-
cupe de linconnu quil mavait t impossible de filer.

Ds quelle fut partie, je jetai la quenouille dun petit air


mutin, et montai sur la terrasse pour dcouvrir de plus loin
dans la campagne. Javais une lunette dapproche excellente ;
rien ne bornait ma vue, je regardais de tous cts, lorsque je
dcouvris mon chevalier sur le haut dune montagne. Il se repo-
sait sous un riche pavillon dtoffe dor, et il tait entour dune
fort grosse cour. Je ne doutai point que ce ne ft le fils de quel-
que roi voisin du palais des fes. Comme je craignais que, sil
revenait la tour, il ne ft dcouvert par le terrible dragon, je
vins prendre mon perroquet, et lui dis de voler jusqu cette
montagne, quil y trouverait celui qui mavait parl, et quil le
prit de ma part de ne plus revenir, parce que japprhendais la
vigilance de mes gardiennes, et quelles ne lui fissent un mau-
vais tour.

Perroquet sacquitta de sa commission en perroquet


desprit. Chacun demeura surpris de le voir venir tire-daile se
percher sur lpaule du prince, et lui parler tout bas loreille.
Le prince ressentit de la joie et de la peine de cette ambassade.
Le soin que je prenais flattait son cur ; mais les difficults qui
se rencontraient me parler laccablaient, sans pouvoir le d-
tourner du dessein quil avait form de me plaire. Il fit cent
questions Perroquet, et Perroquet lui en fit cent son tour, car
il tait naturellement curieux. Le roi le chargea dune bague
pour moi, la place de ma turquoise ; cen tait une aussi, mais
beaucoup plus belle que la mienne : elle tait taille en cur
avec des diamants. Il est juste, ajoutait-il, que je vous traite en
ambassadeur : voil mon portrait que je vous donne, ne le mon-

33
trez qu votre charmante matresse. Il lui attacha sous son
aile son portrait, et il apporta la bague dans son bec.

Jattendais le retour de mon petit courrier vert avec une


impatience que je navais point connue jusqualors. Il me dit que
celui qui je lavais envoy tait un grand roi, quil lavait reu le
mieux du monde, et que je pouvais massurer quil ne voulait
plus vivre que pour moi ; quencore quil y et beaucoup de pril
venir au bas de ma tour, il tait rsolu tout, plutt que de
renoncer me voir. Ces nouvelles mintrigurent fort, je me pris
pleurer. Perroquet et Toutou me consolrent de leur mieux,
car ils maimaient tendrement. Puis Perroquet me prsenta la
bague du prince, et me montra le portrait. Javoue que je nai
jamais t si aise que je le fus de pouvoir considrer de prs ce-
lui que je navais vu que de loin. Il me parut encore plus aimable
quil ne mavait sembl ; il me vint cent penses dans lesprit,
dont les unes agrables, et les autres tristes, me donnrent un
air dinquitude extraordinaire. Les fes qui vinrent me voir sen
aperurent. Elles se dirent lune lautre que sans doute je
mennuyais, et quil fallait songer me trouver un poux de race
fe. Elles parlrent de plusieurs, et sarrtrent sur le petit roi
Migonnet, dont le royaume tait cinq cent mille lieues de leur
palais ; mais ce ntait pas l une affaire. Perroquet entendit ce
beau conseil, il vint men rendre compte, et me dit : Ah ! que
je vous plains, ma chre matresse, si vous devenez la reine Mi-
gonnette ! Cest un magot qui fait peur, jai regret de vous le
dire, mais en vrit le roi qui vous aime ne voudrait pas de lui
pour tre son valet de pied. Est-ce que tu las vu, Perroquet
Je le crois vraiment, continua-t-il, jai t lev sur une branche
avec lui. Comment ! Sur une branche ? repris-je. Oui, dit-il,
cest quil a les pieds dun aigle.

Un tel rcit maffligea trangement ; je regardais le char-


mant portrait du jeune roi, je pensais bien quil nen avait rgal
Perroquet que pour me donner lieu de le voir ; et quand jen fai-

34
sais la comparaison avec Migonnet, je nesprais plus rien de
ma vie, et je me rsolvais plutt mourir qu lpouser.

Je ne dormis point tant que la nuit dura. Perroquet et Tou-


tou causrent avec moi ; je mendormis un peu sur le matin ; et
comme mon chien avait le nez bon, il sentit que le roi tait au
pied de la tour. Il veilla Perroquet : Je gage, dit-il, que le roi
est l-bas. Perroquet rpondit : Tais-toi, babillard, parce que
tu as presque toujours les yeux ouverts et loreille alerte, tu es
fch du repos des autres. Mais gageons, dit encore le bon
Toutou, je sais bien quil y est. Perroquet rpliqua. Et moi, je
sais bien quil ny est point ; ne lui ai-je pas dfendu dy venir de
la part de notre matresse ? Ah ! vraiment, tu me la donnes
belle avec tes dfenses, scria mon chien, un homme passionn
ne consulte que son cur. L-dessus il se mit lui tirailler si
fort les ailes que Perroquet se fcha. Je mveillai aux cris de
lun et de lautre ; ils me dirent ce qui en faisait le sujet, je cou-
rus, ou plutt je volai ma fentre ; je vis le roi qui me tendait
les bras, et qui me dit avec sa trompette quil ne pouvait plus
vivre sans moi, quil me conjurait de trouver les moyens de sor-
tir de ma tour, ou de ly faire entrer ; quil attestait tous les dieux
et tous les lments, quil mpouserait aussitt, et que je serais
une des plus grandes reines de lunivers.

Je commandai Perroquet de lui aller dire que ce quil


souhaitait me semblait presque impossible ; que cependant, sur
la parole quil me donnait et les serments quil avait faits, jallais
mappliquer ce quil dsirait ; que je le conjurais de ne pas ve-
nir tous les jours, quenfin lon pourrait sen apercevoir, et quil
ny aurait point de quartier avec les fes.

Il se retira combl de joie, dans lesprance dont je le flat-


tais ; et je me trouvai dans le plus grand embarras du monde,
lorsque je fis rflexion ce que je venais de promettre. Com-
ment sortir de cette tour, o il ny avait point de portes ? Et
navoir pour tout secours que Perroquet et Toutou ! tre si

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jeune, si peu exprimente, si craintive ! Je pris donc la rsolu-
tion de ne point tenter une chose o je ne russirais jamais, et je
lenvoyai dire au roi par Perroquet. Il voulut se tuer ses yeux ;
mais enfin il le chargea de me persuader, ou de le venir voir
mourir, ou de le soulager. Sire, scria lambassadeur emplu-
m, ma matresse est suffisamment persuade, elle ne manque
que de pouvoir.

Quand il me rendit compte de tout ce qui stait pass, je


maffligeai plus encore. La fe Violente vint, elle me trouva les
yeux enfls et rouges ; elle dit que javais pleur, et que si je ne
lui en avouais le sujet, elle me brlerait ; car toutes ses menaces
taient toujours terribles. Je rpondis, en tremblant, que jtais
lasse de filer, et que javais envie de petits filets pour prendre
des oisillons qui venaient becqueter sur les fruits de mon jardin.
Ce que tu souhaites, ma fille, me dit-elle, ne te cotera plus de
larmes, je tapporterai des cordelettes tant que tu en voudras.
En effet, jen eus le soir mme : mais elle mavertit de songer
moins travailler qu me faire belle, parce que le roi Migonnet
devait arriver dans peu. Je frmis ces fcheuses nouvelles, et
ne rpliquai rien.

Ds quelle fut partie, je commenai deux ou trois mor-


ceaux de filets ; mais quoi je mappliquai, ce fut faire une
chelle de corde, qui tait trs bien faite, sans en avoir jamais
vu. Il est vrai que la fe ne men fournissait pas autant quil men
fallait, et sans cesse elle disait : Mais ma fille, ton ouvrage est
semblable celui de Pnlope, il navance point, et tu ne te las-
ses pas de me demander de quoi travailler. Oh ! ma bonne
maman ! disais-je. Vous en parlez bien votre aise ; ne voyez-
vous pas que je ne sais comment my prendre, et que je brle
tout ? Avez-vous peur que je vous ruine en ficelle ? Mon air de
simplicit la rjouissait, bien quelle ft dune humeur trs d-
sagrable et trs cruelle.

36
Jenvoyai Perroquet dire au roi de venir un soir sous les fe-
ntres de la tour, quil y trouverait lchelle, et quil saurait le
reste quand il serait arriv. En effet je lattachai bien ferme, r-
solue de me sauver avec lui ; mais quand il la vit, sans attendre
que je descendisse, il monta avec empressement, et se jeta dans
ma chambre comme je prparais tout pour ma fuite.

Sa vue me donna tant de joie, que jen oubliai le pril o


nous tions. Il renouvela tous ses serments, et me conjura de ne
point diffrer de le recevoir pour poux : nous prmes Perroquet
et Toutou pour tmoins de notre mariage ; jamais noces ne se
sont faites, entre des personnes si leves, avec moins dclat et
de bruit, et jamais curs nont t plus contents que les ntres.

Le jour ntait pas encore venu quand le roi me quitta, je lui


racontai lpouvantable dessein des fes de me marier au petit
Migonnet ; je lui dpeignis sa figure, dont il eut autant dhorreur
que moi. peine fut-il parti que les heures me semblrent aussi
longues que des annes : je courus la fentre, je le suivis des
yeux malgr lobscurit. Quel fut mon tonnement de voir en
lair un chariot de feu tran par des salamandres ailes, qui fai-
saient une telle diligence que lil pouvait peine les suivre ! Ce
chariot tait accompagn de plusieurs gardes monts sur des
autruches. Je neus pas assez de loisir pour bien considrer le
magot qui traversait ainsi les airs ; mais je crus aisment que
ctait une fe ou un enchanteur.

Peu aprs la fe Violente entra dans ma chambre : Je


tapporte de bonnes nouvelles, me dit-elle ; ton amant est arriv
depuis quelques heures, prpare-toi le recevoir : voici des ha-
bits et des pierreries. Eh ! qui vous a dit, mcriai-je, que je
voulais tre marie ? Ce nest point du tout mon intention, ren-
voyez le roi Migonnet, je nen mettrai pas une pingle davan-
tage ; quil me trouve belle ou laide, je ne suis point pour lui.
Ouais, ouais, dit la fe encore, quelle petite rvolte, quelle tte
sans cervelle ! Je nentends pas raillerie, et je te Que me fe-

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rez-vous rpliquai-je, toute rouge des noms quelle mavait don-
ns ? Peut-on tre plus tristement nourrie que je le suis, dans
une tour avec un perroquet et un chien, voyant tous les jours
plusieurs fois lhorrible figure dun dragon pouvantable ?
Ah ! petite ingrate, dit la fe, mritais-tu tant de soins et de pei-
nes ? Je ne lai que trop dit mes surs, que nous en aurions
une triste rcompense. Elle fut les trouver, elle leur raconta
notre diffrend ; elles restrent aussi surprises les unes que les
autres.

Perroquet et Toutou me firent de grandes remontrances,


que si je faisais davantage la mutine, ils prvoyaient quil men
arriverait des cuisants dplaisirs. Je me sentais si fire de pos-
sder le cur dun grand roi que je mprisais les fes et les
conseils de mes pauvres petits camarades. Je ne mhabillai
point, et jaffectai de me coiffer de travers, afin que Migonnet
me trouvt dsagrable. Notre entrevue se fit sur la terrasse. Il y
vint dans son chariot de feu. Jamais depuis quil y a des nains, il
ne sen est vu un si petit. Il marchait sur ses pieds daigle et sur
les genoux tout ensemble, car il navait point dos aux jambes ;
de sorte quil se soutenait sur deux bquilles de diamant. Son
manteau royal navait quune demi-aune de long, et tranait plus
dun tiers. Sa tte tait grosse comme un boisseau, et son nez si
grand quil portait dessus une douzaine doiseaux, dont le ra-
mage le rjouissait : il avait une si furieuse barbe que les serins
de Canarie y faisaient leurs nids, et ses oreilles passaient dune
coude au-dessus de sa tte ; mais on sen apercevait peu,
cause dune haute couronne pointue quil portait pour paratre
plus grand. La flamme de son chariot rtit les fruits, scha les
fleurs, et tarit les fontaines de mon jardin. Il vint moi, les bras
ouverts pour membrasser, je me tins fort droite, il fallut que
son premier cuyer le hausst ; mais aussitt quil sapprocha, je
menfuis dans ma chambre, dont je fermai la porte et les fen-
tres de sorte que Migonnet se retira chez les fes trs indign
contre moi.

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Elles lui demandrent mille fois pardon de ma brusquerie,
et pour lapaiser, car il tait redoutable, elles rsolurent de
lamener la nuit dans ma chambre pendant que je dormirais, de
mattacher les pieds et les mains, pour me mettre avec lui dans
son brlant chariot, afin quil memment. La chose ainsi arr-
te, elles me grondrent peine des brusqueries que javais fai-
tes. Elles dirent seulement quil fallait songer les rparer. Per-
roquet et Toutou restrent surpris dune si grande douceur.
Savez-vous bien, ma matresse, dit mon chien, que le cur ne
mannonce rien de bon : mesdames les fes sont dtranges per-
sonnages, et surtout Violente. Je me moquai de ces alarmes, et
jattendis mon cher poux avec mille impatiences : il en avait
trop de me voir pour tarder ; je jetai lchelle de corde, bien r-
solue de men retourner avec lui ; il monta lgrement, et me dit
des choses si tendres que je nose encore les rappeler mon
souvenir.

Comme nous parlions ensemble avec la mme tranquillit


que nous aurions eue dans son palais, nous vmes tout dun
coup enfoncer les fentres de ma chambre. Les fes entrrent
sur leur terrible dragon, Migonnet les suivait dans son chariot
de feu, et tous ses gardes avec leurs autruches. Le roi, sans
seffrayer, mit lpe la main, et ne songea qu me garantir de
la plus furieuse aventure qui se soit jamais passe ; car enfin,
vous le dirai-je, seigneur ? ces barbares cratures poussrent
leur dragon sur lui, et mes yeux il le dvora.

Dsespre de son malheur et du mien, je me jetai dans la


gueule de cet horrible monstre, voulant quil mengloutt,
comme il venait dengloutir tout ce que jaimais au monde. Il
voulait bien aussi ; mais les fes encore plus cruelles que lui ne
le voulurent pas. Il faut, scrirent-elles, la rserver de plus
longues peines, une prompte mort est trop douce pour cette in-
digne crature. Elles me touchrent, je me vis aussitt sous la
figure dune chatte blanche ; elles me conduisirent dans ce su-
perbe palais qui tait mon pre ; elles mtamorphosrent tous

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les seigneurs et toutes les dames du royaume en chats et en
chattes ; elles en laissrent qui lon ne voyait que les mains, et
me rduisirent dans le dplorable tat o vous me trouvtes, me
faisant savoir ma naissance, la mort de mon pre, celle de ma
mre, et que je ne serais dlivre de ma chatonique figure que
par un prince qui ressemblerait parfaitement lpoux quelles
mavaient ravi. Cest vous, seigneur, qui avez cette ressem-
blance, continua-t-elle, mmes traits, mme air, mme son de
voix ; jen fus frappe aussitt que je vous vis ; jtais informe
de tout ce qui devait arriver, et je le suis encore de tout ce qui
arrivera ; mes peines vont finir. Et les miennes, belle reine, dit
le prince, en se jetant ses pieds, seront-elles de longue dure ?
Je vous aime dj plus que ma vie, seigneur, dit la reine ; il
faut partir pour aller vers votre pre, nous verrons ses senti-
ments pour moi, et sil consentira ce que vous dsirez.

Elle sortit, le prince lui donna la main, elle monta dans un


chariot avec lui : il tait beaucoup plus magnifique que ceux
quil avait eus jusqualors. Le reste de lquipage y rpondait
tel point que tous les fers des chevaux taient dmeraude, et les
clous, de diamant. Cela ne sest peut-tre jamais vu que cette
fois-l. Je ne dis point les agrables conversations que la reine
et le prince avaient ensemble ; si elle tait unique en beaut, elle
ne ltait pas moins en esprit, et le jeune prince tait aussi par-
fait quelle ; de sorte quils pensaient des choses toutes char-
mantes.

Lorsquils furent prs du chteau, o les deux frres ans


du prince devaient se trouver, la reine entra dans un petit ro-
cher de cristal, dont toutes les pointes taient garnies dor et de
rubis. Il y avait des rideaux tout autour, afin quon ne la vt
point, et il tait port par de jeunes hommes trs bien faits et
superbement vtus. Le prince demeura dans le chariot ; il aper-
ut ses frres qui se promenaient avec des princesses dune ex-
cellente beaut. Ds quils le reconnurent, ils savancrent pour
le recevoir, et lui demandrent sil amenait une matresse : il

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leur dit quil avait t si malheureux, que dans tout son voyage il
nen avait rencontr que de trs laides, que ce quil apportait de
plus rare, ctait une petite chatte blanche. Ils se prirent rire
de sa simplicit. Une chatte, lui dirent-ils, avez-vous peur que
les souris ne mangent notre palais ? Le prince rpliqua quen
effet il ntait pas sage de vouloir faire un tel prsent son pre ;
l-dessus chacun prit le chemin de la ville.

Les princes ans montrent avec leurs princesses dans des


calches toutes dor et dazur, leurs chevaux avaient sur leurs
ttes des plumes et des aigrettes ; rien ntait plus brillant que
cette cavalcade. Notre jeune prince allait aprs, et puis le rocher
de cristal que tout le monde regardait avec admiration.

Les courtisans sempressrent de venir dire au roi que les


trois princes arrivaient : Amnent-ils des belles dames ? rpli-
qua le roi. Il est impossible de rien voir qui les surpasse.
cette rponse il parut fch. Les deux princes sempressrent de
monter avec leurs merveilleuses princesses. Le roi les reut trs
bien, et ne savait laquelle donner le prix ; il regarda son cadet,
et lui dit : Cette fois-ci vous venez donc seul ? Votre Majest
verra dans ce rocher une petite chatte blanche, rpliqua le
prince, qui miaule si doucement, et qui fait si bien patte de ve-
lours, quelle lui agrera. Le roi sourit, et fut lui-mme pour
ouvrir le rocher ; mais aussitt quil sapprocha, la reine avec un
ressort en fit tomber toutes les pices, et parut comme le soleil
qui a t quelque temps envelopp dans une nue ; ses cheveux
blonds taient pars sur ses paules, ils tombaient par grosses
boucles jusqu ses pieds ; sa tte tait ceinte de fleurs, sa robe
dune lgre gaze blanche, double de taffetas couleur de ros,
elle se leva et fit une profonde rvrence au roi, qui ne put
sempcher, dans lexcs de son admiration, de scrier : Voici
lincomparable, et celle qui mrite ma couronne.

Seigneur, lui dit-elle, je ne suis pas venue pour vous arra-


cher un trne que vous remplissez si dignement, je suis ne avec

41
six royaumes : permettez que je vous en offre un, et que jen
donne autant chacun de vos fils. Je ne vous demande pour
toute rcompense que votre amiti, et ce jeune prince pour
poux. Nous aurons encore assez de trois royaumes. Le roi et
toute la cour poussrent de longs cris de joie et dtonnement.
Le mariage fut clbr aussitt, aussi bien que celui des deux
princes ; de sorte que toute la cour passa plusieurs mois dans les
divertissements et les plaisirs. Chacun ensuite partit pour aller
gouverner ses tats ; la belle Chatte Blanche sy est immortali-
se, autant par ses bonts et ses libralits que par son rare m-
rite et sa beaut.

42
Le Rameau dOr

Il tait une fois un roi dont lhumeur austre et chagrine


inspirait plutt de la crainte que de lamour. Il se laissait voir
rarement ; et sur les plus lgers soupons, il faisait mourir ses
sujets. On le nommait le roi Brun, parce quil fronait toujours
le sourcil. Le roi Brun avait un fils qui ne lui ressemblait point.
Rien ngalait son esprit, sa douceur, sa magnificence et sa ca-
pacit ; mais il avait les jambes tordues, une bosse plus haute
que sa tte, les yeux de travers, la bouche de ct ; enfin ctait
un petit monstre, et jamais une si belle me navait anim un
corps si mal fait. Cependant, par un sort singulier, il se faisait
aimer jusqu la folie des personnes auxquelles il voulait plaire ;
son esprit tait si suprieur tous les autres, quon ne pouvait
lentendre avec indiffrence.

La reine sa mre voulut quon lappelt Torticoli ; soit


quelle aimt ce nom, ou qutant effectivement tout de travers,
elle crt avoir rencontr ce qui lui convenait davantage. Le roi
Brun, qui pensait plus sa grandeur qu la satisfaction de son
fils, jeta les yeux sur la fille dun puissant roi, qui tait son voi-
sin, et dont les tats, joints aux siens, pouvaient le rendre re-
doutable toute la terre. Il pensa que cette princesse serait fort
propre pour le prince Torticoli, parce quelle naurait pas lieu de
lui reprocher sa difformit et sa laideur, puisquelle tait pour le
moins aussi laide et aussi difforme que lui. Elle allait toujours
dans une jatte, elle avait les jambes rompues. On lappelait Tro-
gnon. Ctait la crature du monde la plus aimable par lesprit ;
il semblait que le ciel avait voulu la rcompenser du tort que lui
avait fait la nature.

43
Le roi Brun ayant demand et obtenu le portrait de la prin-
cesse Trognon, le fit mettre dans une grande salle sous un dais,
et il envoya qurir le prince Torticoli, auquel il commanda de
regarder ce portrait avec tendresse, puisque ctait celui de Tro-
gnon, qui lui tait destine. Torticoli y jeta les yeux, et les d-
tourna aussitt avec un air de ddain qui offensa son pre.

Est-ce que vous ntes pas content ? lui dit-il dun ton ai-
gre et fch.

Non, seigneur, rpondit-il ; je ne serai jamais content


dpouser un cul-de-jatte.

Il vous sied bien, dit le roi Brun, de trouver des dfauts


en cette princesse, tant vous-mme un petit monstre qui fait
peur !

Cest par cette raison, ajouta le prince, que je ne veux


point mallier avec un autre monstre ; jai assez de peine me
souffrir : que serait-ce si javais une telle compagnie ?

Vous craignez de perptuer la race des magots, rpondit


le roi dun air offensant ; mais vos craintes sont vaines, vous
lpouserez. Il suffit que je lordonne pour tre obi.

Torticoli ne rpliqua rien ; il fit une profonde rvrence, et


se retira.

Le roi Brun ntait point accoutum trouver la plus petite


rsistance ; celle de son fils le mit dans une colre pouvantable.
Il le fit enfermer dans une tour qui avait t btie exprs pour
les princes rebelles, mais il ne sen tait point trouv depuis
deux cent ans ; de sorte que tout y tait en assez mauvais ordre.
Les appartements et les meubles y paraissaient dune antiquit
surprenante. Le prince aimait la lecture. Il demanda des livres ;
on lui permit den prendre dans la bibliothque de la tour. Il

44
crut dabord que cette permission suffisait. Lorsquil voulut les
lire, il en trouva le langage si ancien quil ny comprenait rien. Il
les laissait, puis il les reprenait, essayant dy entendre quelque
chose, ou tout au moins de samuser avec.

Le roi Brun, persuad que Torticoli se lasserait de sa pri-


son, agit comme sil avait consenti pouser Trognon ; il envoya
des ambassadeurs au roi son voisin, pour lui demander sa fille,
laquelle il promettait une flicit parfaite. Le pre de Trognon
fut ravi de trouver une occasion si avantageuse de la marier ; car
tout le monde nest pas dhumeur de se charger dun cul-de-
jatte. Il accepta la proposition du roi Brun, quoiqu dire vrai, le
portrait du prince Torticoli, quon lui avait apport, ne lui part
pas fort touchant. Il le fit placer son tour dans une galerie ma-
gnifique ; lon y apporta Trognon. Lorsquelle laperut, elle
baissa les yeux et se mit pleurer. Son pre, indign de la rpu-
gnance quelle tmoignait, prit un miroir. Le mettant vis--vis
delle :

Vous pleurez, ma fille, lui dit-il. Ah ! regardez-vous, et


convenez aprs cela quil ne vous est pas permis de pleurer.

Si javais quelque empressement dtre marie, seigneur,


lui dit-elle, jaurais peut-tre tort dtre si dlicate ; mais je ch-
rirai mes disgrces, si je les souffre toute seule ; je ne veux par-
tager avec personne lennui de me voir. Que je reste toute ma vie
la malheureuse princesse Trognon, je serai contente, ou tout au
moins je ne me plaindrai point.

Quelque bonnes que pussent tre ses raisons, le roi ne les


couta pas ; il fallut partir avec les ambassadeurs qui ltaient
venus demander.

Pendant quelle fait son voyage dans une litire, o elle


tait comme un vrai Trognon, il faut revenir dans la tour, et voir
ce que fait le prince. Aucun de ses gardes nosait lui parler. On

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avait ordre de le laisser sennuyer, de lui donner mal manger,
et de le fatiguer par toute sorte de mauvais traitements. Le roi
Brun savait se faire obir : si ce ntait pas par amour, ctait au
moins par crainte ; mais laffection quon avait pour le prince
tait cause quon adoucissait ses peines autant quon le pouvait.

Un jour quil se promenait dans une grande galerie, pen-


sant tristement sa destine, qui lavait fait natre si laid et si
affreux, et qui lui faisait rencontrer une princesse encore plus
disgracie, il jeta les yeux sur les vitres, quil trouva peintes de
couleurs si vives, et les dessins si bien exprims, quayant un
got particulier pour ces beaux ouvrages, il sattacha regarder
celui-l ; mais il ny comprenait rien, car ctaient des histoires
qui taient passes depuis plusieurs sicles. Il est vrai que ce qui
le frappa, ce fut de voir un homme qui lui ressemblait si fort,
quil paraissait que ctait son portrait. Cet homme tait dans le
donjon de la tour, et cherchait dans la muraille, o il trouvait un
tire-bourre dor, avec lequel il ouvrait un cabinet. Il y avait en-
core beaucoup dautres choses qui frapprent son imagination ;
et sur la plupart des vitres, il voyait toujours son portrait. Par
quelle aventure, disait-il, me fait-on faire ici un personnage, moi
qui ntais pas encore n ? Et par quelle fatale ide le peintre
sest-il diverti faire un homme comme moi ? Il voyait sur ces
vitres une belle personne, dont les traits taient si rguliers, et
la physionomie si spirituelle, quil ne pouvait en dtourner les
yeux. Enfin il y avait mille objets diffrents, et toutes les pas-
sions y taient si bien exprimes, quil croyait voir arriver ce qui
ntait reprsent que par le mlange des couleurs.

Il ne sortit de la galerie que lorsquil neut plus assez de


jour pour distinguer ces peintures. Quand il fut retourn dans sa
chambre, il prit un vieux manuscrit qui lui tomba le premier
sous la main ; les feuilles en taient de vlin, peintes tout au-
tour, et la couverture dor maill de bleu, qui formait des chif-
fres. Il demeura bien surpris dy voir les mmes choses qui
taient sur les vitres de la galerie ; il tchait de lire ce qui tait

46
crit ; il nen put venir bout. Mais tout dun coup il vit que
dans un des feuillets o lon reprsentait des musiciens, ils se
mirent chanter ; et dans un autre feuillet, o il y avait des
joueurs de bassette et de trictrac, les cartes et les ds allaient et
venaient. Il tourna le vlin ; ctait un bal o lon dansait ; toutes
les dames taient pares, et dune beaut merveilleuse. Il tourna
encore le feuillet : il sentit lodeur dun excellent repas : ctaient
les petites figures qui mangeaient. La plus grande navait pas un
quartier de haut. Il y en eut une qui se tournant vers le prince :
ta sant, Torticoli, lui dit-elle, songe nous rendre notre
reine ; si tu le fais, tu ten trouveras bien ; si tu y manques, tu
ten trouveras mal.

ces paroles, le prince fut saisi dune si violente peur, car il


y avait dj quelque temps quil commenait trembler, quil
laissa tomber le livre dun ct, et il tomba de lautre comme un
homme mort. Au bruit de sa chute, ses gardes accoururent ; ils
laimaient chrement, et ne ngligrent rien pour le faire revenir
de son vanouissement. Lorsquil se trouva en tat de parler, ils
lui demandrent ce quil avait ; il leur dit quon le nourrissait si
mal quil ny pouvait rsister, et quayant la tte pleine
dimaginations, il stait figur de voir et dentendre des choses
si surprenantes dans ce livre, quil avait t saisi de peur. Ses
gardes affligs lui donnrent manger, malgr toutes les dfen-
ses du roi Brun. Quand il eut mang, il reprit le livre devant eux,
et ne trouva plus rien de ce quil avait vu ; cela lui confirma quil
stait tromp.

Il retourna le lendemain dans la galerie ; il vit encore les


peintures sur les vitres, qui se remuaient, qui se promenaient
dans des alles, qui chassaient des cerfs et des livres, qui p-
chaient, ou qui btissaient de petites maisons ; car ctaient des
miniatures fort petites et son portrait tait toujours partout. Il
avait un habit semblable au sien, il montait dans le donjon de la
tour, et il y trouvait le tire-bourre dor. Comme il avait bien
mang, il ny avait plus lieu de croire quil entrt de la vision

47
dans cette affaire. Ceci est trop mystrieux, dit-il, pour que je
doive ngliger les moyens den savoir davantage ; peut-tre que
je les apprendrai dans le donjon. Il y monta, et frappant
contre le mur, il lui sembla quun endroit tait creux ; il prit un
marteau, il dmaonna cet endroit, et trouva un tire-bourre dor
fort proprement fait. Il ignorait encore quel usage il devait lui
servir, lorsquil aperut dans un coin du donjon une vieille ar-
moire de mchant bois. Il voulut louvrir, mais il ne put trouver
de serrures ; de quelque ct quil la tournt, ctait une peine
inutile. Enfin il vit un petit trou, et souponnant que le tire-
bourre lui serait utile, il ly mit ; puis tirant avec force, il ouvrit
larmoire. Mais autant quelle tait vieille et laide par dehors,
autant tait-elle belle et merveilleuse par dedans ; tous les ti-
roirs taient de cristal de roche grav, ou dambre, ou de pierres
prcieuses ; quand on en avait tir un, lon en trouvait de plus
petits aux cts, dessus, dessous et au fond, qui taient spars
par de la nacre de perle. On tirait cette nacre, et les tiroirs en-
suite ; chacun tait rempli des plus belles armes du monde, de
riches couronnes, de portraits admirables. Le prince Torticoli
tait charm ; il tirait toujours sans se lasser. Enfin il trouva une
petite clef, faite dune seule meraude, avec laquelle il ouvrit un
guichet dor qui tait dans le fond ; il fut bloui dune brillante
escarboucle qui formait une grande bote. Il la tira prompte-
ment du guichet ; mais que devint-il, lorsquil la trouva toute
pleine de sang, et la main dun homme qui tait coupe, laquelle
tenait encore une bote de portrait.

cette vue Torticoli frmit, ses cheveux se hrissrent, ses


jambes mal assures le soutenaient avec peine. Il sassit par
terre, tenant encore la bote, dtournant les yeux dun objet si
funeste ; il avait grande envie de la remettre o il lavait prise,
mais il pensait que tout ce qui stait pass jusqualors ntait
point arriv sans de grands mystres. Il se souvenait de ce que
la petite figure du livre lui avait dit : Que selon quil en userait,
il sen trouverait bien ou mal. Il craignait autant lavenir que le
prsent. Et venant se reprocher une timidit indigne dune

48
grande me, il fit un effort sur lui-mme ; puis attachant les
yeux sur cette main :

main infortune ! dit-il, ne peux-tu par quelques signes


minstruire de ta triste aventure ? Si je suis en tat de te servir,
assure-toi de la gnrosit de mon cur.

Cette main ces paroles parut agite, et remuant les doigts,


elle lui fit des signes, dont il entendit aussi bien le discours, que
si une bouche intelligente lui et parl.

Apprends, dit la main, que tu peux tout pour celui dont la


barbarie dun jaloux ma spare. Tu vois dans ce portrait
ladorable beaut qui est cause de mon malheur ; va sans diff-
rer dans la galerie, prends garde lendroit o le soleil darde ses
plus ardents rayons ; cherche, et tu trouveras mon trsor.

La main cessa alors dagir ; le prince lui fit plusieurs ques-


tions, quoi elle ne rpondit point.

O vous remettrai-je ? lui dit-il.

Elle lui fit de nouveaux signes ; il comprit quil fallait la


remettre dans larmoire : il ny manqua pas. Tout fut referm ; il
serra le tire-bourre dans le mme mur o il lavait pris, et stant
un peu aguerri sur les prodiges, il descendit dans la galerie.

son arrive les vitres commencrent faire un cliquetis et


un trmoussement extraordinaires ; il regarda o les rayons du
soleil donnaient ; il vit que ctait sur le portrait dun jeune ado-
lescent, si beau et dun si grand air quil en demeura charm. En
levant ce tableau, il trouva un lambris dbne avec des filets
dor, comme dans tout le reste de la galerie : il ne savait com-
ment lter, et sil devait lter. Il regarda sur les vitres, il connut
que le lambris se levait ; aussitt il le lve, et il se trouve dans un
vestibule tout de porphyre, orn de statues ; il monte un large

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degr dagate, dont la rampe tait dor de rapport ; il entre dans
un salon tout de lapis et traversant des appartements sans
nombre, o il restait ravi de lexcellence des peintures et de la
richesse des meubles, il arriva enfin dans une petite chambre,
dont tous les ornements taient de turquoise, et il vit sur un lit
de gaze bleue et or, une dame qui semblait dormir. Elle tait
dune beaut incomparable ; ses cheveux plus noirs que lbne
relevaient la blancheur de son teint ; elle paraissait inquite
dans son sommeil ; son visage avait quelque chose dabattu et
dune personne malade.

Le prince, craignant de la rveiller, sapprocha doucement ;


il entendit quelle parlait, et prtant une grande attention ses
paroles, il out ce peu de mots, entrecoups de soupirs : Pen-
ses-tu, perfide, que je puisse taimer, aprs mavoir loigne de
mon aimable Trasimne ? Quoi ! mes yeux tu as os sparer
une main si chre, dun bras qui doit ttre toujours redoutable ?
Est-ce ainsi que tu prtends me prouver ton respect et ton
amour ? Ah ! Trasimne, mon cher amant, ne dois-je plus vous
voir ? Le prince remarqua que les larmes cherchaient un pas-
sage entre ses paupires fermes, et que coulant sur ses joues,
elles ressemblaient aux pleurs de laurore.

Il restait au pied de son lit comme immobile, ne sachant sil


devait lveiller ou la laisser plus longtemps dans un sommeil si
triste ; il comprenait dj que Trasimne tait son amant, et
quil en avait trouv la main dans le donjon ; il roulait mille
penses confuses sur tant de diffrentes choses, quand il enten-
dit une musique charmante ; elle tait compose de rossignols
et de serins, qui accordaient si bien leur ramage, quils surpas-
saient les plus agrables voix. Aussitt un aigle, dune grandeur
extraordinaire, entra ; il volait doucement, et tenait dans ses
serres un rameau dor charg de rubis, qui formaient des ceri-
ses. Il attacha fixement ses yeux sur la belle endormie ; il sem-
blait voir son soleil ; et dployant ses grandes ailes, il planait

50
devant elle, tantt slevant, et tantt sabaissant jusqu ses
pieds.

Aprs quelques moments, il se tourna vers le prince, et sen


approcha, mettant dans sa main le rameau dor ceris ; les oi-
seaux qui chantaient poussrent alors des tons qui percrent les
votes du palais. Le prince appliqua si bien son esprit aux diff-
rentes choses qui sentre-succdaient, quil jugea que cette dame
tait enchante, et que lhonneur dune aventure si glorieuse lui
tait rserv ; il savance vers elle, il met un genou en terre, il la
frappe avec le rameau, lui dit :

Belle et charmante personne, qui dormez par un pouvoir


qui mest inconnu, je vous conjure au nom de Trasimne de ren-
trer dans toutes les fonctions de la vie, quil semble que vous
avez perdue.

La dame ouvre les yeux, aperoit laigle, et scrie :

Arrtez, cher amant, arrtez.

Mais loiseau royal jette un cri aussi aigu que douloureux,


et il senvole avec ses petits musiciens emplums.

La dame, se tournant en mme temps vers Torticoli :

Jai cout mon cur plutt que ma reconnaissance, lui


dit-elle ; je sais que je vous dois tout, et que vous me rappelez
la lumire, que jai perdue depuis deux cents ans. Lenchanteur
qui maimait, et qui ma fait souffrir tant de maux, vous avait
rserv cette grande aventure ; jai le pouvoir de vous servir, jen
ai un dsir passionn. Voyez ce que vous souhaitez ; jemploierai
lart de ferie, que je possde souverainement, pour vous rendre
heureux.

51
Madame, rpondit le prince, si votre science vous fait p-
ntrer jusquaux sentiments du cur, il vous est ais de conna-
tre que, malgr les disgrces dont je suis accabl, je suis moins
plaindre quun autre.

Cest leffet de votre bon esprit, ajouta la fe ; mais enfin


ne me laissez pas la honte dtre ingrate votre gard. Que sou-
haitez-vous ? Je peux tout : demandez.

Je souhaiterais, rpondit Torticoli, vous rendre le beau


Trasimne, qui vous cote de si frquents soupirs.

Vous tes trop gnreux, lui dit-elle, de prfrer mes in-


trts aux vtres ; cette grande affaire sachvera par une autre
personne : je ne mexplique pas davantage. Sachez seulement
quelle ne vous sera pas indiffrente ; mais ne me refusez pas
plus longtemps le plaisir de vous obliger.

Que dsirez-vous, madame ? dit le prince, en se jetant


ses pieds, vous voyez mon affreuse figure, on me nomme Torti-
coli par drision ; rendez-moi moins ridicule.

Va, prince, lui dit la fe, en le touchant trois fois avec le


rameau dor, va, tu seras si accompli et si parfait, que jamais
homme, devant ni aprs toi, ne tgalera ; nomme-toi Sans-Pair,
tu porteras ce nom juste titre.

Le prince reconnaissant embrassa ses genoux, et par un si-


lence qui expliquait sa joie, il lui laissait deviner ce qui se pas-
sait dans son me. Elle lobligea de se relever ; il se mira dans
les glaces qui ornaient cette chambre, et Sans-Pair ne reconnut
plus Torticoli. Il tait grandi de trois pieds ; il avait des cheveux
qui tombaient par grosses boucles sur ses paules, un air plein
de grandeur et de grces, des traits rguliers, des yeux desprit ;
enfin ctait le digne ouvrage dune fe bienfaisante et sensible.

52
Que ne mest-il permis, lui dit-elle, de vous apprendre vo-
tre destine ! de vous instruire des cueils que la fortune mettra
en votre chemin ! de vous enseigner les moyens de les viter !
Que jaurais de satisfaction de joindre ce bon office celui que je
viens de vous rendre ! mais joffenserais le Gnie suprieur qui
vous guide. Allez, prince, fuyez de la tour, et souvenez-vous que
la fe Bnigne sera toujours de vos amies.

ces mots, elle, le palais et les merveilles que le prince


avait vues, disparurent : il se trouva dans une paisse fort,
plus de cent lieues de la tour o le roi Brun lavait fait mettre.

Laissons-le revenir de son juste tonnement, et voyons


deux choses ; lune, ce qui se passe entre les gardes que son pre
lui avait donns, et lautre, ce qui arrive la princesse Trognon.
Ces pauvres gardes, surpris que leur prince ne demandt point
souper, entrrent dans sa chambre, et ne layant pas trouv, ils
le cherchrent partout avec une extrme crainte quil ne se ft
sauv. Leur peine tant inutile, ils pensrent se dsesprer ; car
ils apprhendaient que le roi Brun, qui tait si terrible, ne les ft
mourir. Aprs avoir agit tous les moyens propres lapaiser, ils
conclurent quil fallait quun dentre eux se mit au lit et ne se
laisst point voir ; quils diraient que le prince tait bien malade,
que peu aprs ils le feindraient mort, et quune bche ensevelie
et enterre les tirerait dintrigue. Ce remde leur parut infailli-
ble ; sur-le-champ ils le mirent en pratique. Le plus petit des
gardes, qui lon fit une grosse bosse, se coucha. On fut dire au
roi que son fils tait bien malade ; il crut que ctait pour
lattendrir, et ne voulut rien relcher de sa svrit : ctait jus-
tement ce que les timides gardes souhaitaient ; et plus ils fai-
saient paratre dempressements, plus le roi Brun marquait
dindiffrence.

Pour la princesse Trognon, elle arriva dans une petite ma-


chine qui navait quune coude de haut, et la machine tait
dans une litire. Le roi Brun alla au-devant delle ; lorsquil la vit

53
si difforme, dans une jatte, la peau caille comme une morue,
les sourcils joints, le nez plat et large, et la bouche proche des
oreilles, il ne put sempcher de lui dire :

En vrit, princesse Trognon, vous tes gracieuse de m-


priser mon Torticoli ; sachez quil est bien laid, mais sans men-
tir il lest moins que vous.

Seigneur, lui dit-elle, je nai pas assez damour-propre


pour moffenser des choses dsobligeantes que vous me dites ;
je ne sais cependant si vous croyez que ce soit un moyen sr
pour me persuade daimer votre charmant Torticoli ; mais je
vous dclare, malgr ma misrable jatte, et les dfauts dont je
suis remplie, que je ne veux point lpouser, et que je prfre le
titre de princesse Trognon celui de reine Torticoli.

Le roi Brun schauffa fort de cette rponse.

Je vous assure, lui dit-il, que je nen aurai pas le dmen-


ti ; le roi votre pre doit tre votre matre, et je le suis devenu
depuis quil vous a mise entre mes mains.

Il est des choses, dit-elle, sur lesquelles nous pouvons op-


ter ; cest en dpit de moi quon ma conduite ici, je vous en
avertis ; et je vous regarderai comme mon plus mortel ennemi,
si vous me faites violence.

Le roi encore plus irrit la quitta et lui donna un apparte-


ment dans son palais, avec des dames qui avaient ordre de lui
persuader que le meilleur parti prendre, pour elle, tait
dpouser le prince.

Cependant les gardes, qui craignaient dtre dcouverts, et


que le roi ne st que son fils stait sauv, se htrent de lui aller
dire quil tait mort. ces nouvelles il ressentit une douleur
dont on le croyait incapable ; il cria, il hurla, et se prenant

54
Trognon de la perte quil venait de faire, il lenvoya dans la tour
la place de son cher dfunt.

La pauvre princesse demeura aussi triste qutonne de se


trouver prisonnire ; elle avait du cur, et elle parla comme elle
devait dun procd si dur. Elle croyait quon le dirait au roi ;
mais personne nosa len entretenir. Elle croyait aussi quelle
pouvait crire son pre les mauvais traitements quelle souf-
frait, et quil viendrait la dlivrer. Ses projets de ce ct-l furent
inutiles : on interceptait ses lettres et on les donnait au roi Brun.

Comme elle vivait dans cette esprance, elle saffligeait


moins, et tous les jours elle allait dans la galerie regarder les
peintures qui taient sur les vitres ; rien ne lui paraissait plus
extraordinaire que ce nombre de choses diffrentes qui y taient
reprsentes, et de sy voir dans sa jatte. Depuis que je suis
arrive en ce pays-ci, les peintres, disait-elle, ont pris un trange
plaisir me peindre ; est-ce quil ny a pas assez de figures ridi-
cules sans la mienne ? ou veulent-ils par des oppositions faire
clater davantage la beaut de cette jeune bergre qui me sem-
ble charmante ? Elle regardait ensuite le portrait dun berger
quelle ne pouvait assez louer. Que lon est plaindre, disait-
elle, dtre disgracie de la nature au point que je le suis ! Et que
lon est heureuse quand on est belle ! En disant ces mots, elle
avait les larmes aux yeux ; puis se voyant dans un miroir, elle se
tourna brusquement ; mais elle fut bien tonne de trouver der-
rire elle une petite vieille, coiffe dun chaperon, qui tait la
moiti plus laide quelle ; et la jatte o elle se tranait avait plus
de vingt trous, tant elle tait use.

Princesse, lui dit cette vieillotte, vous pouvez choisir en-


tre la vertu et la beaut ; vos regrets sont si touchants que je les
ai entendus. Si vous voulez tre belle, vous serez coquette, glo-
rieuse et trs galante ; si vous voulez rester comme vous tes,
vous serez sage, estime et fort humble.

55
Trognon regarda celle qui lui parlait, et lui demanda si la
beaut tait incompatible avec la sagesse.

Non, lui dit la bonne femme ; mais votre gard il est ar-
rt que vous ne pouvez avoir que lun des deux.

H bien, scria Trognon dun air ferme, je prfre ma


laideur la beaut.

Quoi ! vous aimez mieux effrayer ceux qui vous voient ?


reprit la vieille.

Oui, madame, dit la princesse, je choisis plutt tous les


malheurs ensemble, que de manquer de vertu.

Javais apport exprs mon manchon jaune et blanc, dit


la fe ; en soufflant du cot jaune, vous seriez devenue sembla-
ble cette admirable bergre qui vous a paru si charmante, et
vous auriez t aime dun berger dont le portrait a arrt vos
yeux plus dune fois ; en soufflant du ct blanc, vous pourrez
vous affermir encore dans le chemin de la vertu, o vous entrez
si courageusement.

H ! madame, reprit la princesse, ne me refusez pas cette


grce, elle me consolera de tout le mpris que lon a pour moi.

La petite vieille lui donna le manchon de vertu et de beau-


t ; Trognon ne se mprit point, elle souffla par le ct blanc, et
remercia la fe qui disparut aussitt.

Elle tait ravie du bon choix quelle avait fait ; et quelque


sujet quelle et denvier lincomparable beaut de la bergre
peinte sur les vitres, elle pensait, pour sen consoler, que la
beaut passe comme un songe ; que la vertu est un trsor ter-
nel et une beaut inaltrable, qui dure plus que la vie : elle esp-
rait toujours que le roi son pre se mettrait la tte dune grosse

56
arme, et quil la tirerait de la tour. Elle attendait le moment de
le voir avec mille impatiences, et elle mourait denvie de monter
au donjon pour voir arriver le secours quelle attendait. Mais
comment grimper si haut ? Elle allait dans sa chambre moins
vite quune tortue ; et pour monter, ctait ses femmes qui la
portaient.

Cependant elle en trouva un moyen assez particulier. Elle


sut que lhorloge tait dans le donjon ; elle ta les poids, et se
mit la place. Lorsquon remonta lhorloge, elle fut guinde jus-
quen haut ; elle regarda promptement la fentre qui donnait
sur la campagne, mais elle ne vit rien venir, et elle sen retira
pour se reposer un peu. En sappuyant contre le mur que Torti-
coli, ou pour mieux dire le prince Sans-Pair, avait dfait et rac-
commod assez mal, le pltre tomba et le tire-bourre dor, qui fit
tin, tin, prs de Trognon. Elle laperut, et aprs lavoir ramass,
elle examina quoi il pouvait servir. Comme elle avait plus
desprit quune autre, elle jugea bien vite que ctait pour ouvrir
larmoire, o il ny avait point de serrure ; elle en vint bout, et
elle ne fut pas moins ravie que le prince lavait t de tout ce
quelle y rencontra de rare et de galant. Il y avait quatre mille
tiroirs, tous remplis de bijoux antiques et modernes ; enfin elle
trouve le guichet dor, la bote descarboucle, et la main qui na-
geait dans le sang. Elle en frmit, et voulut la jeter ; mais il ne
fut pas en son pouvoir de la laisser aller, une puissance secrte
len empchait. Hlas ! que vais-je faire ? dit-elle tristement.
Jaime mieux mourir que de rester davantage avec cette main
coupe. Dans ce moment elle entendit une voix douce et
agrable, qui lui dit :

Prends courage, princesse, ta flicit dpend de cette


aventure.

H ! que puis-je faire ? rpondit-elle en tremblant.

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Il faut, lui dit la voix, emporter cette main dans ta cham-
bre la cacher sous ton chevet ; et, quand tu verras un aigle, la lui
donner sans tarder un moment.

Quelque effraye que ft la princesse, cette voix avait quel-


que chose de si persuasif, quelle nhsita pas obir ; elle repla-
a les tiroirs et les rarets comme elle les avait trouvs, sans en
prendre aucune. Ses gardes, qui craignaient quelle ne leur
chappt son tour, ne layant point vue dans sa chambre, la
cherchrent et demeurrent surpris de la rencontrer dans un
lieu o elle ne pouvait, disaient-ils, monter que par enchante-
ment.

Elle fut trois jours sans rien voir ; elle nosait ouvrir la belle
bote descarboucle, parce que la main coupe lui faisait trop
grand peur. Enfin, une nuit elle entendit du bruit contre sa fen-
tre ; elle ouvrit son rideau, et elle aperut au clair de la lune un
aigle qui voltigeait. Elle se leva comme elle put, et se tranant
dans la chambre, elle ouvrit la fentre. Laigle entra, faisant
grand bruit avec ses ailes, en signe de rjouissance ; elle ne dif-
fra pas lui prsenter la main, quil prit avec ses serres, et un
moment aprs elle ne laperut plus ; il y avait sa place un
jeune homme, le plus beau et le mieux fait quelle et jamais
vu ; son front tait ceint dun diadme, son habit couvert de
pierreries. Il tenait dans sa main un portrait ; et prenant le pre-
mier la parole :

Princesse, dit-il Trognon, il y a deux cents ans quun


perfide enchanteur me retient en ces lieux. Nous aimions lun et
lautre ladmirable fe Bnigne ; jtais souffert, il tait jaloux.
Son art surpassait le mien ; et voulant sen prvaloir pour me
perdre, il me dit dun air absolu quil me dfendait de la voir
davantage. Une telle dfense ne convenait ni mon amour, ni
au rang que je tenais : je le menaai ; et la belle que jadore se
trouva si offense de la conduite de lenchanteur, quelle lui d-

58
fendit son tour de lapprocher jamais. Ce cruel rsolut de nous
punir lun et lautre.

Un jour que jtais auprs delle, charm du portrait


quelle mavait donn, et que je regardais, le trouvant mille fois
moins beau que loriginal, il parut, et dun coup de sabre il spa-
ra ma main de mon bras. La fe Bnigne (cest le nom de ma
reine) ressentit plus vivement que moi la douleur de cet acci-
dent ; elle tomba vanouie sur son lit, et sur-le-champ je me
sentis couvert de plumes ; je fus mtamorphos en aigle. Il
mtait permis de venir tous les jours voir la reine, sans pouvoir
en approcher ni la rveiller ; mais javais la consolation de
lentendre sans cesse pousser de tendres soupirs, et parler en
rvant de son cher Trasimne. Je savais encore quau bout de
deux cents ans un prince rappellerait Bnigne la lumire, et
quune princesse, en me rendant ma main coupe, me rendrait
ma premire forme. Une fe qui sintresse votre gloire a vou-
lu que cela ft ainsi ; cest elle qui a si soigneusement enferm
ma main dans larmoire du donjon ; cest elle qui ma donn le
pouvoir de vous marquer aujourdhui ma reconnaissance. Sou-
haitez, princesse, ce qui peut vous faire le plus de plaisir, et sur-
le-champ vous lobtiendrez.

Grand roi, rpliqua Trognon (aprs quelques moments


de silence), si je ne vous ai pas rpondu promptement, ce nest
point que jhsite ; mais je vous avoue que je ne suis pas aguer-
rie sur des aventures aussi surprenantes que celle-ci, et je me
figure que cest plutt un rve quune vrit.

Non, madame, rpondit Trasimne, ce nest point une il-


lusion ; vous en ressentirez les effets ds que vous voudrez me
dire quel don vous dsirez.

Si je demandais tous ceux dont jaurais besoin pour tre


parfaite, dit-elle, quelque pouvoir que vous ayez, il vous serait

59
difficile dy satisfaire ; mais je men tiens au plus essentiel : ren-
dez mon me aussi belle que mon corps est laid et difforme.

Ah ! princesse, scria le roi Trasimne, vous me charmez


par un choix si juste et si lev ; mais qui est capable de le faire
est dj accomplie : votre corps va donc devenir aussi beau que
votre me et que votre esprit.

Il toucha la princesse avec le portrait de la fe ; elle entend


cric, croc dans tous ses os ; ils sallongent, ils se rembotent ; elle
se lve, elle est grande, elle est belle, elle est droite, elle a le teint
plus blanc que du lait, tous les traits rguliers, un air majes-
tueux et modeste, une physionomie fine et agrable.

Quel prodige ! scrie-t-elle. Est-ce moi ? Est-ce une


chose possible ?

Oui, madame, reprit Trasimne, cest vous ; le sage choix


que vous avez fait de la vertu vous attire lheureux changement
que vous prouvez. Quel plaisir pour moi, aprs ce que je vous
dois, davoir t destin pour y contribuer ! Mais quittez pour
toujours le nom de Trognon ; prenez celui de Brillante, que vous
mritez par vos lumires et par vos charmes.

Dans ce moment il disparut ; et la princesse, sans savoir


par quelle voiture elle tait alle, se trouva au bord dune petite
rivire, dans un lieu ombrag darbres, le plus agrable de la
terre.

Elle ne stait point encore vue ; leau de cette rivire tait


si claire quelle connut avec une surprise extrme quelle tait la
mme bergre dont elle avait tant admir le portrait sur les vi-
tres de la galerie. En effet, elle avait comme elle un habit blanc,
garni de dentelles fines, le plus propre quon et jamais vu
aucune bergre ; sa ceinture tait de petites roses et de jasmins,
ses cheveux orns de fleurs ; elle trouva une houlette peinte et

60
dore auprs delle, avec un troupeau de moutons qui paissaient
le long du rivage, et qui entendaient sa voix ; jusquau chien du
troupeau, il semblait la connatre, et la caressait.

Quelles rflexions ne faisait-elle point sur des prodiges si


nouveaux ! Elle tait ne, et elle avait vcu jusqualors, la plus
laide de toutes les cratures ; mais elle tait princesse. Elle de-
venait plus belle que lastre du jour ; elle ntait plus quune ber-
gre, et la perte de son rang ne laissait pas de lui tre sensible.

Ces diffrentes penses lagitrent jusquau moment o elle


sendormit. Elle avait veill toute la nuit (comme je lai dj dit),
et le voyage quelle avait fait, sans sen apercevoir, tait de cent
lieues : de sorte quelle sen trouvait un peu lasse. Ses moutons
et son chien, rassembls ses cts, semblaient la garder, et lui
donner les soins quelle leur devait. Le soleil ne pouvait
lincommoder, quoiquil ft dans toute sa force ; les arbres touf-
fus len garantissaient ; et lherbe frache et fine, sur laquelle elle
stait laisse tomber, paraissait orgueilleuse dune charge si
belle. Cest l

Quon voyait les violettes,


lenvi des autres fleurs,
Slever sur les herbettes
Pour rpandre leurs odeurs.

Les oiseaux y faisaient de doux concerts, et les zphirs re-


tenaient leur haleine, dans la crainte de lveiller. Un berger,
fatigu de lardeur du soleil, ayant remarqu de loin cet endroit,
sy rendit en diligence ; mais lorsquil vit la jeune Brillante, il
demeura si surpris, que sans un arbre contre lequel il sappuya,
il serait tomb de toute sa hauteur. En effet, il la reconnut pour
cette mme personne dont il avait admir la beaut sur les vitres
de la galerie et dans le livre de vlin ; car le lecteur ne doute pas
que ce berger ne soit le prince Sans-Pair. Un pouvoir inconnu
lavait arrt dans cette contre ; il stait fait admirer de tous

61
ceux qui lavaient vu. Son adresse en toutes choses, sa bonne
mine et son esprit, ne le distinguaient pas moins entre les autres
bergers, que sa naissance laurait distingu ailleurs.

Il attacha ses yeux sur Brillante avec une attention et un


plaisir quil navait point ressentis jusqualors. Il se mit genoux
auprs delle ; il examinait cet assemblage de beaut qui la ren-
dait toute parfaite ; et son cur fut le premier qui paya le tribut
quaucun autre depuis nosa lui refuser. Comme il rvait pro-
fondment, Brillante sveilla ; et voyant Sans-Pair proche delle
avec un habit de pasteur extrmement galant, elle le regarda, et
rappela aussitt son ide, parce quelle avait vu son portrait
dans la tour.

Aimable bergre, lui dit-il, quelle heureuse destine vous


conduit ici ? Vous y venez, sans doute, pour recevoir notre en-
cens et nos vux. Ah ! je sens dj que je serai le plus empress
vous rendre mes hommages.

Non, berger, lui dit-elle, je ne prtends point exiger des


honneurs qui ne me sont pas dus ; je veux demeurer simple ber-
gre, jaime mon troupeau et mon chien. La solitude a des
charmes pour moi, je ne cherche quelle.

Quoi ! jeune bergre, en arrivant en ces lieux vous y ap-


portez le dessein de vous cacher aux mortels qui les habitent !
Est-il possible, continua-t-il, que vous nous vouliez tant de
mal ? Tout du moins exceptez-moi, puisque je suis le premier
qui vous ai offert ses services.

Non, reprit Brillante, je ne veux point vous voir plus sou-


vent que les autres, quoique je sente dj une estime particu-
lire pour vous ; mais enseignez-moi quelque sage bergre chez
qui je puisse me retirer ; car tant inconnue ici, et dans un ge
ne pouvoir demeurer seule, je serai bien aise de me mettre sous
sa conduite.

62
Sans-Pair fut ravi de cette commission. Il la mena dans une
cabane si propre quelle avait mille agrments dans sa simplici-
t. Il y avait une petite vieillotte qui sortait rarement, parce
quelle ne pouvait presque plus marcher.

Tenez, ma bonne mre, dit Sans-Pair en lui prsentant


Brillante, voici une fille incomparable dont la seule prsence
vous rajeunira.

La vieille lembrassa, et lui dit dun air affable quelle tait


la bienvenue ; quelle avait de la peine de la loger si mal, mais
que tout au moins elle la logerait fort bien dans son cur.

Je ne pensais pas, dit Brillante, trouver ici un accueil si


favorable, et tant de politesse ; je vous assure, ma bonne mre,
que je suis ravie dtre auprs de vous. Ne me refusez pas,
continua-t-elle, en sadressant au berger, de me dire votre nom,
pour que je sache qui je suis oblige dun tel service.

On mappelle Sans-Pair, rpondit le prince ; mais pr-


sent je ne veux point dautre nom que celui de votre esclave.

Et moi, dit la petite vieille, je souhaite aussi de savoir


comment on appelle la bergre pour qui jexerce lhospitalit.

La princesse lui dit quon la nommait Brillante. La vieille


parut charme dun si aimable nom, et Sans-Pair dit cent jolies
choses l-dessus.

La vieille bergre, ayant peur que Brillante net faim, lui


prsenta dans une terrine fort propre, du lait doux, avec du pain
bis, des ufs frais, du beurre nouveau battu et un fromage la
crme. Sans-Pair courut dans sa cabane ; il en apporta des frai-
ses, des noisettes, des cerises et dautres fruits, tout entours de
fleurs ; et pour avoir lieu de rester plus longtemps auprs de

63
Brillante, il lui demanda permission den manger avec elle. H-
las ! quil lui aurait t difficile de la lui refuser. Elle le voyait
avec un plaisir extrme ; et quelque froideur quelle affectt, elle
sentait bien que sa prsence ne lui serait point indiffrente.

Lorsquil leut quitte, elle pensa encore longtemps lui, et


lui elle. Il la voyait tous les jours, il conduisait son troupeau
dans le lieu o elle faisait patre le sien, il chantait auprs delle
des paroles passionnes : il jouait de la flte et de la musette
pour la faire danser, et elle sen acquittait avec une grce et une
justesse quil ne pouvait assez admirer. Chacun de son ct fai-
sait rflexion cette suite surprenante daventures qui leur
taient arrives, et chacun commenait sinquiter. Sans-Pair
la cherchait soigneusement partout.

Enfin, toutes les fois quil la trouva seulette,


Il lui parla tant damourette,
Il lui peignit si bien son feu, sa passion,
Et ce qui de deux curs fait la douce union,
Quelle reconnut dans son me
Que ce petit je ne sais quoi
Quelle sentait pour lui, sans bien savoir pourquoi,
tait une amoureuse flamme.
Alors connaissant le danger
O, pour son peu dexprience,
Elle exposait son innocence,
Elle vite avec soin cet aimable berger ;
Mais ce fut pour elle
Une peine cruelle !
Et que souvent son cur, soupirant en secret,
Lui reprocha de fuir un amant si discret !
Sans-Pair, qui ne pouvait comprendre
Ce qui causait ce cruel changement,
Cherche partout un moment pour lapprendre,
Mais il le cherche vainement ;
Brillante ne veut plus lapprocher ni lentendre.

64
Elle lvitait avec soin et se reprochait sans cesse ce quelle
ressentait pour lui. Quoi ! jai le malheur daimer, disait-elle,
et daimer un malheureux berger ! Quelle destine est la
mienne ? Jai prfr la vertu la beaut : il semble que le ciel,
pour me rcompenser de ce choix, mavait voulu rendre belle ;
mais que je mestime malheureuse de ltre devenue ! Sans ces
inutiles attraits, le berger que je fuis ne serait point attach me
plaire, et je naurais pas la honte de rougir des sentiments que
jai pour lui. Ses larmes finissaient toujours par de si doulou-
reuses rflexions, et ses peines augmentaient par ltat o elle
rduisait son aimable berger.

Il tait de son ct accabl de tristesse ; il avait envie de d-


clarer Brillante la grandeur de sa naissance, dans la pense
quelle serait peut-tre pique dun sentiment de vanit, et
quelle lcouterait plus favorablement ; mais il se persuadait
ensuite quelle ne le croirait pas, et que si elle lui demandait
quelque preuve de ce quil lui dirait, il tait hors dtat de lui en
donner. Que mon sort est cruel ! scriait-il. Quoique je fusse
affreux, je devais succder mon pre. Un grand royaume r-
pare bien des dfauts. Il me serait prsent inutile de me pr-
senter lui ni ses sujets, il ny en a aucun qui puisse me re-
connatre ; et tout le bien que ma fait la fe Bnigne, en mtant
mon nom et ma laideur, consiste me rendre berger, et me
livrer aux charmes dune bergre inexorable, qui ne peut me
souffrir. toile barbare, disait-il en soupirant, deviens-moi plus
propice, ou rends-moi ma difformit avec ma premire indiff-
rence !

Voil les tristes regrets que lamant et la matresse faisaient


sans se connatre. Mais comme Brillante sappliquait fuir
Sans-Pair, un jour quil avait rsolu de lui parler, pour en trou-
ver un prtexte qui ne loffenst point, il prit un petit agneau,
quil enjoliva de rubans et de fleurs ; il lui mit un collier de paille
peinte, travaill si proprement que ctait une espce de chef-

65
duvre ; il avait un habit de taffetas couleur de rose, couvert de
dentelles dAngleterre, une houlette garnie de rubans, une pane-
tire ; et en cet tat tous les Cladons du monde nauraient os
paratre devant lui. Il trouva Brillante assise au bord dun ruis-
seau qui coulait lentement dans le plus pais du bois ; ses mou-
tons y paissaient pars. La profonde tristesse de la bergre ne
lui permettait pas de leur donner ses soins. Sans-Pair laborda
dun air timide ; il lui prsenta le petit agneau ; et la regardant
tendrement :

Que vous ai-je donc fait, belle bergre, lui dit-il, qui
mattire de si terribles marques de votre aversion ? Vous repro-
chez vos yeux le moindre de leurs regards ; vous me fuyez. Ma
passion vous parat-elle si offensante ? En pouvez-vous souhai-
ter une plus pure et plus fidle ? Mes paroles, mes actions nont-
elles pas toujours t remplies de respect et dardeur ? Mais,
sans doute, vous aimez ailleurs ; votre cur est prvenu pour un
autre.

Elle lui repartit aussitt :

Berger, lorsque je vous vite,


Devez-vous vous en alarmer ?
On connat assez par ma fuite
Que je crains de vous trop aimer.
Je fuirais avec moins de peine,
Si la haine me faisait fuir ;
Mais lorsque la raison mentrane,
Lamour cherche me retenir.
Tout malarme ; en ce moment mme,
Je sens que vos regards affaiblissent mon cur.
Je reste toutefois ; quand lamour est extrme,
Berger, que le devoir parat plein de rigueur !
Et quon fuit lentement, quand on fuit ce quon aime !
Adieu ; si vous maimez, hlas !
Mon repos en dpend, gardez-vous de me suivre.

66
Peut-tre que sans vous, je ne pourrai plus vivre ;
Mais toutefois, berger, ne suivez point mes pas.

En achevant ces mots, Brillante sloigna. Le prince amou-


reux et dsespr voulut la suivre ; mais sa douleur devint si
forte quil tomba sans connaissance au pied dun arbre. Ah ! ver-
tu svre et trop farouche, pourquoi redoutez-vous un homme
qui vous a chrie ds sa plus tendre enfance ? Il nest point ca-
pable de vous mconnatre, et sa passion est toute innocente.
Mais la princesse se dfiait autant delle que de lui ; elle ne pou-
vait sempcher de rendre justice au mrite de ce charmant ber-
ger, et elle savait bien quil faut viter ce qui nous parat trop
aimable.

On na jamais tant pris sur soi quelle y prit dans ce mo-


ment ; elle sarrachait lobjet le plus tendre et le plus chre-
ment aim quelle et vu de sa vie. Elle ne put sempcher de
tourner plusieurs fois la tte pour regarder sil la suivait ; elle
laperut tomber demi-mort. Elle laimait et elle se refusa la
consolation de le secourir. Lorsquelle fut dans la plaine, elle
leva pitoyablement les yeux ; et joignant ses bras lun sur
lautre : vertu ! gloire, grandeur ! je te sacrifie mon re-
pos, scria-t-elle. destin ! Trasimne ! je renonce ma fa-
tale beaut ; rends-moi ma laideur, ou rends-moi, sans que jen
puisse rougir, lamant que jabandonne ! Elle sarrta ces
mots, incertaine si elle continuerait de fuir, ou si elle retourne-
rait sur ses pas. Son cur voulait quelle rentrt dans le bois o
elle avait laiss Sans-Pair ; mais sa vertu triompha de sa ten-
dresse. Elle prit la gnreuse rsolution de ne le plus voir.

Depuis quelle avait t transporte dans ces lieux, elle


avait entendu parler dun clbre enchanteur, qui demeurait
dans un chteau quil avait bti avec sa sur aux confins de lle.
On ne parlait que de leur savoir ; ctait tous les jours de nou-
veaux prodiges. Elle pensa quil ne fallait pas moins quun pou-
voir magique pour effacer de son cur limage du charmant

67
berger ; et sans en rien dire sa charitable htesse, qui lavait
reue et qui la traitait comme sa fille, elle se mit en chemin, si
occupe de ses dplaisirs quelle ne faisait aucune rflexion au
pril quelle courait, tant belle et jeune, de voyager toute seule.
Elle ne sarrtait ni jour ni nuit ; elle ne buvait ni ne mangeait,
tant elle avait envie darriver au chteau pour gurir de sa ten-
dresse. Mais en passant dans, un bois, elle out quelquun qui
chantait ; elle crut entendre prononcer son nom, et reconnatre
la voix dune de ses compagnes. Elle sarrta pour lcouter ; elle
entendit ces paroles :

Sans-Pair, de son hameau,


Le mieux fait, le plus beau,
Aimait la bergre Brillante,
Aimable, jeune et belle, enfin toute charmante.
Par mille petits soins, ce berger, chaque jour,
Lui dclarait assez ce quil sentait pour elle,
Mais la jeune rebelle
Ignorait ce que cest quamour.
Son cur plein de tristesse
Soupirait toutefois loin du berger absent :
Ce qui marque de la tendresse,
Et ce quon ne fait pas pour un indiffrent.
Il est vrai qu notre bergre,
De tels chagrins narrivaient gure ;
Car son amant la suivait en tous lieux
(Elle ne demandait pas mieux).
Souvent couchs dessus lherbette,
Il lui chantait des vers de sa faon ;
La belle avec plaisir coutait sa musette,
Et mme apprenait sa chanson.

Ah ! cen est trop, dit-elle, en versant des larmes ; indis-


cret berger, tu tes vant des faveurs innocentes que je tai ac-
cordes ! Tu as os prsumer que mon faible cur serait plus
sensible ta passion qu mon devoir ! Tu as fait confidence de

68
tes injustes dsirs, et tu es cause que lon me chante dans les
bois et dans les plaines ! Elle en conut un dpit si violent,
quelle se crut en tat de le voir avec indiffrence, et peut-tre
avec de la haine. Il est inutile, continua-t-elle, que jaille plus
loin pour chercher des remdes ma peine ; je nai rien crain-
dre dun berger en qui je connais si peu de mrite. Je vais re-
tourner au hameau avec la bergre que je viens dentendre.
Elle lappela de toute sa force, sans que personne lui rpondit, et
cependant elle entendait de temps en temps chanter assez pro-
che delle. Linquitude et la peur la prirent. En effet, ce bois
appartenait lenchanteur, et lon ny passait point sans avoir
quelque aventure.

Brillante, plus incertaine que jamais, se hta de sortir du


bois. Le berger que je craignais, disait-elle, mest-il devenu si
peu redoutable, que je doive mexposer le revoir ? Nest-ce
point plutt que mon cur, dintelligence avec lui, cherche me
tromper ? Ah ! fuyons, fuyons, cest le meilleur parti pour une
princesse aussi malheureuse que moi. Elle continua son che-
min vers le chteau de lenchanteur ; elle y parvint, et elle y en-
tra sans obstacle. Elle traversa plusieurs grandes cours, o
lherbe et les ronces taient si hautes quil semblait quon ny
avait pas march depuis cent ans ; elle les rangea avec ses
mains, quelle gratigna en plus dun endroit. Elle entra dans
une salle o le jour ne venait que par un petit trou : elle tait
tapisse dailes de chauves-souris. Il y avait douze chats pendus
au plancher, qui servaient de lustres, et qui faisaient un miaulis
faire perdre patience ; et sur une longue table, douze grosses
souris attaches par la queue, qui avaient chacune devant elles
un morceau de lard, o elles ne pouvaient atteindre ; de sorte
que les chats voyaient les souris sans les pouvoir manger ; les
souris craignaient les chats, et se dsespraient de faim prs
dun bon morceau de lard.

La princesse considrait le supplice de ces animaux, lors-


quelle vit entrer lenchanteur avec une longue robe noire. Il

69
avait sur sa tte un crocodile qui lui servait de bonnet ; et jamais
il na t une coiffure si effrayante. Ce vieillard portait des lunet-
tes et un fouet la main dune vingtaine de longs serpents tous
en vie. Oh ! que la princesse eut de peur ! quelle regretta dans
ce moment son berger, ses moutons et son chien ! Elle ne pensa
qu fuir ; et sans dire mot ce terrible homme, elle courut vers
la porte ; mais elle tait couverte de toiles daraignes. Elle en
leva une, et elle en trouva une autre, quelle leva encore, et
laquelle une troisime succda ; elle la lve, il en parat une
nouvelle, qui tait devant une autre ; enfin ces vilaines portires
de toiles daraignes taient sans compte et sans nombre. La
pauvre princesse nen pouvait plus de lassitude ; ses bras
ntaient pas assez forts pour soutenir ces toiles. Elle voulut
sasseoir par terre afin de se reposer un peu, elle sentit de lon-
gues pines qui la pntraient. Elle fut bientt releve, et se mit
encore en devoir de passer ; mais toujours il paraissait une toile
sur lautre. Le mchant vieillard, qui la regardait, faisait des
clats de rire sen engouer. la fin il lappela et lui dit :

Tu passerais l le reste de ta vie sans en venir bout ; tu


me sembles jeune et plus belle que tout ce que jai vu de plus
beau ; si tu veux, je tpouserai. Je te donnerai ces douze chats
que tu vois pendus au plancher, pour en faire tout ce que tu
voudras, et ces douze souris qui sont sur cette table seront tien-
nes aussi. Les chats sont autant de princes, et les souris autant
de princesses. Les friponnes, en diffrents temps, avaient eu
lhonneur de me plaire (car jai toujours t aimable et galant) ;
aucune delles ne voulut maimer. Ces princes taient mes ri-
vaux, et plus heureux que moi. La jalousie me prit ; je trouvai le
moyen de les attirer ici, et mesure que je les ai attraps, je les
ai mtamorphoss en chats et en souris. Ce qui est plaisant, cest
quils se hassent autant quils se sont aims, et que lon ne peut
trouver une vengeance plus complte.

Ah ! seigneur, scria Brillante, rendez-moi souris ; je ne


le mrite pas moins que ces pauvres princesses.

70
Comment, dit le magicien, petite bergeronnette, tu ne
veux donc pas maimer ?

Jai rsolu de naimer jamais, dit-elle.

Oh ! que tu es simple ! continua-t-il. Je te nourrirai


merveille, je te ferai des contes, je te donnerai les plus beaux
habits du monde ; tu niras quen carrosse et en litire, tu
tappelleras madame.

Jai rsolu de naimer jamais, rpondit encore la prin-


cesse.

Prends garde ce que tu dis, scria lenchanteur en co-


lre ; tu ten repentiras pour longtemps.

Nimporte, dit Brillante, jai rsolu de naimer jamais.

Ho bien, trop indiffrente crature, dit-il en la touchant,


puisque tu ne veux pas aimer, tu dois tre dune espce particu-
lire : tu ne seras donc lavenir ni chair ni poisson, tu nauras
ni sang ni os, tu seras verte, parce que tu es encore dans ta verte
jeunesse ; tu seras lgre et fringante, tu vivras dans les prairies
comme tu vivais ; on tappellera sauterelle.

Au mme moment, la princesse Brillante devint la plus jo-


lie sauterelle du monde ; et jouissant de la libert, elle se rendit
promptement dans le jardin.

Ds quelle fut en tat de se plaindre, elle scria doulou-


reusement ; Ah ! ma jatte, ma chre jatte, qutes-vous deve-
nue ? Voil donc leffet de vos promesses, Trasimne ? Voil
donc ce quon me gardait depuis deux cents ans avec tant de
soin ? Une beaut aussi peu durable que les fleurs du prin-
temps ; et pour conclusion, un habit de crpe vert, une petite

71
figure singulire, qui nest ni chair ni poisson, qui na ni os ni
sang. Je suis bien malheureuse ! Hlas ! une couronne aurait
cach tous mes dfauts, jeusse trouv un poux digne de moi ;
et si jtais reste bergre, laimable Sans-Pair ne souhaitait que
la possession de mon cur : il nest que trop veng de mes in-
justes ddains. Me voil sauterelle, destine chanter jour et
nuit, quand mon cur rempli damertume minvite pleurer !
Cest ainsi que parlait la sauterelle, cache entre les herbes fines
qui bordaient un ruisseau.

Mais que faisait le prince Sans-Pair, absent de son adorable


bergre ? La duret avec laquelle elle lavait quitt le pntra si
vivement quil neut pas la force de la suivre. Avant quil let
jointe, il svanouit, et il resta longtemps sans aucune connais-
sance au pied de larbre o Brillante lavait vu tomber. Enfin la
fracheur de la terre, ou quelque puissance inconnue, le fit reve-
nir lui : il nosa aller ce jour-l chez elle ; et repassant dans son
esprit les derniers vers quelle lui avait dits :

Et pour fuir un amant


Tendre, jeune et confiant,
On ne prend gure tant de peine,
Quand on ne le fait que par haine.

il en prit des esprances assez flatteuses ; et il se promit du


temps et de ses soins un peu de reconnaissance. Mais que de-
vint-il, lorsque, ayant t chez la vieille bergre o Brillante se
retirait, il apprit quelle navait point paru depuis la veille ? Il
pensa mourir dinquitude. Il sloigna, accabl de mille penses
diffrentes ; il sassit tristement au bord de la rivire : il fut prs
cent fois de sy jeter et de chercher dans la fin de sa vie celle de
ses malheurs. Enfin il prit un poinon et grava ces vers sur
lcorce dun alisier :

Belle fontaine, clair ruisseau,


Vallons dlicieux, et vous, fertiles plaines,

72
Sjour que je trouvais si beau,
Hlas ! vous augmentez mes peines.
Le tendre objet de mon amour,
Dont vous empruntez tous vos charmes,
Pour fuir un malheureux, vous quitte sans retour.
Vous ne me verrez plus que rpandre des larmes.
Quand laurore aux mortels vient annoncer le jour,
Elle me voit plong dans ma douleur profonde ;
Le soleil chaque instant est tmoin de mes pleurs,
Et quand il est cach dans londe,
Je ninterromps point mes douleurs.
toi ! tendre arbrisseau, pardonne les blessures
Que pour graver mes maux jose faire ton sein ;
Ce sont de lgres peintures,
De ce qua fait au mien cet objet inhumain.
La pointe de ce fer ne tte point la vie ;
Des chiffres de son nom tu paratras plus beau.
Mais, hlas ! ma plus chre envie,
Lorsque je perds Brillante, est dentrer au tombeau.

Il nen put crire davantage, parce quil fut abord par une
petite vieille, qui avait une fraise au cou, un vertugadin, un
moule sous ses cheveux blancs, un chaperon de velours ; et son
antiquit avait quelque chose de vnrable.

Mon fils, lui dit-elle, vous poussez des regrets bien


amers ; je vous prie de men apprendre le sujet.

Hlas ! ma bonne mre, lui dit Sans-Pair, je dplore


lloignement dune aimable bergre qui me fuit ; jai rsolu de
laller chercher par toute la terre, jusqu ce que je laie trouve.

Allez de ce ct-l, mon enfant, lui dit-elle, en lui mon-


trant le chemin du chteau o la pauvre Brillante tait devenue
sauterelle. Jai un pressentiment que vous ne la chercherez pas
longtemps.

73
Sans-Pair la remercia, et pria lAmour de fui tre favorable.

Le prince neut aucune rencontre sur sa route digne de


larrter, mais en arrivant dans le bois, proche le chteau du
magicien et de sa sur, il crut voir sa bergre ; il se hta de la
suivre : elle sloigna.

Brillante, lui criait-il, Brillante que jadore, arrtez un


peu, daignez mentendre.

Le fantme fuyait encore plus fort ; et dans cet exercice, le


reste du jour se passa. Lorsque la nuit fut venue, il vit beaucoup
de lumires dans le chteau : il se flatta que sa bergre y pouvait
tre. Il y court ; il entre sans aucun empchement. Il monte et
trouve dans un salon magnifique une grande et vieille fe dune
horrible maigreur. Ses yeux ressemblaient deux lampes tein-
tes ; on voyait le jour au travers de ses joues. Ses bras taient
comme des lattes, ses doigts comme des fuseaux, une peau de
chagrin noir couvrait son squelette ; avec cela elle avait du
rouge, des mouches, des rubans verts et couleur de rose ; un
manteau de brocart dargent, une couronne de diamants sur sa
tte et des pierreries partout.

Enfin, prince, lui dit-elle, vous arrivez dans un lieu o je


vous souhaite depuis longtemps. Ne songez plus votre petite
bergre ; une passion si disproportionne vous doit faire rougir.
Je suis la reine des Mtores ; je vous veux du bien et je puis
vous en faire dinfinis si vous maimez.

Vous aimer, scria le prince, en la regardant dun il in-


dign, vous aimer, madame ! H ! suis-je matre de mon cur !
Non, je ne saurais consentir une infidlit ; et je sens mme
que si je changeais lobjet de mes amours, ce ne serait pas vous
qui le deviendriez. Choisissez dans vos Mtores quelque in-

74
fluence qui vous accommode ; aimez lair, aimez les vents, et
laissez les mortels en paix.

La fe tait fire et colre ; en deux coups de baguette elle


remplit la galerie de monstres affreux, contre lesquels il fallut
que le jeune prince exert son adresse et sa valeur. Les uns pa-
raissaient avec plusieurs ttes et plusieurs bras, les autres
avaient la figure dun centaure ou dune sirne, plusieurs lions
la face humaine, des sphinx et des dragons volants. Sans-Pair
navait que sa seule houlette, et un petit pieu, dont il stait ar-
m en commenant son voyage. La grande fe faisait cesser de
temps en temps le chamaillis et lui demandait sil voulait
laimer. Il disait toujours quil se vouait lamour fidle, quil ne
pouvait changer. Lasse de sa fermet, elle ft paratre Brillante :

H bien, lui dit-elle, tu vois ta matresse au fond de cette


galerie, songe ce que tu vas faire ; si tu refuses de mpouser,
elle sera dchire et mise en pices tes yeux par des tigres.

Ah ! madame, scria le prince en se jetant ses pieds, je


me dvoue volontiers la mort pour sauver ma chre ma-
tresse ; pargnez ses jours en abrgeant les miens.

Il nest pas question de ta mort, rpliqua la fe ; tratre, il


est question de ton cur et de ta main.

Pendant quils parlaient, le prince entendait la voix de sa


bergre qui semblait se plaindre.

Voulez-vous me laisser dvorer ? lui disait-elle. Si vous


maimez, dterminez-vous faire ce que la reine vous or-
donne.

Le pauvre prince hsitait : H quoi ! Bnigne, scria-t-il,


mavez-vous donc abandonn, aprs tant de promesses ? Venez,
venez nous secourir. Ces mots furent peine prononcs quil

75
entendit une voix dans les airs, qui prononait distinctement ces
paroles :

Laisse agir le destin ; mais sois fidle, et cherche le Rameau


dOr.

La grande fe, qui stait crue victorieuse par le secours de


tant de diffrentes illusions, pensa se dsesprer de trouver en
son chemin un aussi puissant obstacle que la protection de B-
nigne.

Fuis ma prsence, scria-t-elle, prince malheureux et


opinitre ; puisque ton cur est rempli de tant de flamme, tu
seras un grillon, ami de la chaleur et du feu.

Sur-le-champ, le beau et merveilleux prince Sans-Pair de-


vint un petit grillon noir, qui se serait brl tout vif dans la
premire chemine ou le premier four, sil ne stait pas souve-
nu de la voix favorable qui lavait rassur. Il faut, dit-il, cher-
cher le Rameau dOr, peut-tre que je me dgrillonnerai. Ah ! si
jy trouvais ma bergre, que manquerait-il ma flicit ?

Le grillon se hta de sortir du fatal palais ; et sans savoir o


il fallait aller, il se recommanda aux soins de la belle fe Bni-
gne, puis partit sans quipage et sans bruit ; car un grillon ne
craint ni les voleurs ni les mauvaises rencontres. Au premier
gte, qui fut dans le trou dun arbre, il trouva une sauterelle fort
triste ; elle ne chantait point. Le grillon ne savisant pas de
souponner que ce ft une personne toute pleine desprit et de
raison, lui dit :

O va ainsi ma commre la sauterelle ?

Elle lui rpondit aussitt :

Et vous, mon compre le grillon, o allez-vous ?

76
Cette rponse surprit trangement lamoureux grillon.

Quoi ! vous parlez ? scria-t-il.

H ! vous parlez bien ! scria-t-elle. Pensez-vous quune


sauterelle ait des privilges moins tendus quun grillon ?

Je puis bien parler, dit le grillon, puisque je suis un


homme.

Et par la mme rgle, dit la sauterelle, je dois encore plus


parler que vous, puisque je suis une fille.

Vous avez donc prouv un sort semblable au mien ? dit


le grillon.

Sans doute, dit la sauterelle. Mais encore, o allez-vous ?

Je serais ravi, ajouta le grillon, que nous fussions long-


temps ensemble. Une voix qui mest inconnue, rpliqua-t-il,
sest fait entendre dans lair. Elle a dit :

Laisse agir le destin, et cherche le Rameau dOr.

Il ma sembl que cela ne pouvait tre dit que pour moi.


Sans hsiter, je suis parti, quoique jignore o je dois aller.

Leur conversation fut interrompue par deux souris qui cou-


raient de toute leur force, et qui, voyant un trou au pied de
larbre, se jetrent dedans la tte la premire, et pensrent
touffer le compre grillon et la commre sauterelle. Ils se ran-
grent de leur mieux dans un petit coin.

Ah ! madame, dit la plus grosse souris, jai mal au ct


davoir tant couru ; comment se porte votre altesse ?

77
Jai arrach ma queue, rpliqua la plus jeune souris ; car
sans cela je tiendrais encore sur la table de ce vieux sorcier.
Mais as-tu vu comme il nous a poursuivies ? Que nous sommes
heureuses dtre sauves de son palais infernal !

Je crains un peu les chats et les ratires, ma princesse,


continua la grosse souris, et je fais des vux ardents pour arri-
ver bientt au Rameau dOr.

Tu en sais donc le chemin ? dit laltesse sourissonne.

Si je le sais, madame ! comme celui de ma maison, rpli-


qua lautre. Ce Rameau est merveilleux ; une seule de ses feuil-
les suffit pour tre toujours riche ; elle fournit de largent, elle
dsenchante, elle rend belle, elle conserve la jeunesse ; il faut,
avant le jour, nous mettre en campagne.

Nous aurons lhonneur de vous accompagner, un hon-


nte grillon que voici et moi, si vous le trouvez bon, mesdames,
dit la sauterelle ; car nous sommes, aussi bien que vous, plerins
du Rameau dOr.

Il y eut alors beaucoup de compliments faits de part et


dautre ; les souris taient des princesses que ce mchant en-
chanteur avait lies sur la table ; et pour le grillon et la saute-
relle, ils avaient une politesse qui ne se dmentait jamais.

Chacun deux sveilla trs matin ; ils partirent de compa-


gnie fort silencieusement, car ils craignaient que des chasseurs
lafft les entendant parler, ne les prissent pour les mettre en
cage. Ils arrivrent ainsi au Rameau dOr. Il tait plant au mi-
lieu dun jardin merveilleux ; au lieu de sable, les alles taient
remplies de petites perles orientales plus rondes que des pois ;
les roses taient de diamants incarnats, et les feuilles
dmeraudes ; les fleurs de grenades, de grenats ; les soucis, de

78
topazes ; les jonquilles, de brillants jaunes ; les violettes, de sa-
phirs ; les bluets, de turquoises ; les tulipes, damthystes, opa-
les et diamants ; enfin, la quantit et la diversit de ces belles
fleurs brillaient plus que le soleil.

Ctait donc l (comme je lai dj dit) qutait le Rameau


dOr, le mme que le prince Sans-Pair reut de laigle, et dont il
toucha la fe Bnigne lorsquelle tait enchante. Il tait devenu
aussi haut que les plus grands arbres, et tout charg de rubis qui
formaient des cerises. Ds que le grillon, la sauterelle et les deux
souris sen furent approchs, ils reprirent leur forme naturelle.
Quelle joie ! quels transports ne ressentit point lamoureux
prince la vue de sa belle bergre ? Il se jeta ses pieds ; il allait
lui dire tout ce quune surprise si agrable et si peu espre lui
faisait ressentir, lorsque la reine Bnigne et le roi Trasimne
parurent dans une pompe sans pareille ; car tout rpondait la
magnificence du jardin. Quatre Amours arms de pied en cap,
larc au ct, le carquois sur lpaule, soutenaient avec leurs fl-
ches un petit pavillon de brocart or et bleu, sous lequel parais-
saient deux riches couronnes.

Venez, aimables amants, scria la reine, en leur tendant


les bras, venez recevoir de nos mains les couronnes que votre
vertu, votre naissance et votre fidlit mritent ; vos travaux
vont se changer en plaisirs. Princesse Brillante, continua-t-elle,
ce berger si terrible votre cur est le prince qui vous fut desti-
n par votre pre et par le sien. Il nest point mort dans la tour.
Recevez-le pour poux, et me laissez le soin de votre repos et de
votre bonheur.

La princesse, ravie, se jeta au cou de Bnigne ; et lui lais-


sant voir les larmes qui coulaient de ses yeux, elle connut par
son silence que lexcs de sa joie lui tait lusage de la parole.
Sans-Pair stait mis aux genoux de cette gnreuse fe ; il bai-
sait respectueusement ses mains, et disait mille choses sans or-
dre et sans suite. Trasimne lui faisait de grandes caresses, et

79
Bnigne leur conta, en peu de mots, quelle ne les avait presque
point quitts ; que ctait elle qui avait propos Brillante de
souffler dans le manchon jaune et blanc ; quelle avait pris la
figure dune vieille bergre pour loger la princesse chez elle ;
que ctait encore elle qui avait enseign au prince de quel cte
il fallait suivre sa bergre. la vrit, continua-t-elle, vous
avez eu des peines que je vous aurais vites si jen avais t la
matresse ; mais, enfin, les plaisirs damour veulent tre ache-
ts.

Lon entendit aussitt une douce symphonie qui retentit de


tous cts ; les Amours se htrent de couronner les jeunes
amants. Lhymen se fit ; et pendant cette crmonie, les deux
princesses qui venaient de quitter la figure de souris conjurrent
la fe duser de son pouvoir, pour dlivrer du chteau de
lenchanteur les souris et les chats infortuns qui sy dsesp-
raient.

Ce jour-ci est trop clbre, dit-elle, pour vous rien refu-


ser.

En mme temps elle frappe trois fois le Rameau dOr, et


tous ceux qui avaient t retenus dans le chteau parurent ;
chacun sous sa forme naturelle y retrouva sa matresse. La fe,
librale, voulant que tout se ressentt de la fte, leur donna
larmoire du donjon partager entre eux. Ce prsent valait plus
que dix royaumes de ce temps-l. Il est ais dimaginer leur sa-
tisfaction et leur reconnaissance. Bnigne et Trasimne achev-
rent ce grand ouvrage par une gnrosit qui surpassait tout ce
quils avaient fait jusqualors, dclarant que le palais et le jardin
du Rameau dOr seraient lavenir au roi Sans-Pair et la reine
Brillante ; cent autres rois en taient tributaires et cent royau-
mes en dpendaient.

Lorsquune fe offrait son secours Brillante,


Qui ne ltait pas trop pour lors ;

80
Elle pouvait, dune beaut charmante,
Demander les rares trsors ;
Cest une chose bien tentante !
Je nen veux prendre pour tmoins,
Que les embarras et les soins.
Dont pour la conserver le sexe se tourmente.
Mais Brillante ncouta pas
Le dsir sducteur dobtenir des appas ;
Elle aima mieux avoir lesprit et lme belle :
Les roses et les lis dun visage charmant,
Comme les autres fleurs, passent en un moment,
Et lme demeure immortelle.

81
Le Pigeon et la Colombe

Il tait une fois un roi et une reine qui saimaient si chre-


ment, que cette union servait dexemple dans toutes les famil-
les ; et lon aurait t bien surpris de voir un mnage en dis-
corde dans leur royaume. Il se nommait le royaume des Dserts.

La reine avait eu plusieurs enfants ; il ne lui restait quune


fille, dont la beaut tait si grande, que si quelque chose pouvait
la consoler de la perte des autres, ctait les charmes que lon
remarquait dans celle-ci. Le roi et la reine llevaient comme
leur unique esprance ; mais le bonheur de la famille royale du-
ra peu. Le roi tant la chasse sur un cheval ombrageux, il en-
tendit tirer quelques coups ; le bruit et le feu leffrayrent, il prit
le mors aux dents, il partit comme un clair ; il voulut larrter
au bord dun prcipice ; il se cabra, et stant renvers sur lui, la
chute fut si rude quil le tua avant quon ft en tat de le secou-
rir.

Des nouvelles si funestes rduisirent la reine lextrmit :


elle ne put modrer sa douleur ; elle sentit bien quelle tait trop
violente pour y rsister, et elle ne songea plus qu mettre ordre
aux affaires de sa fille, afin de mourir avec quelque sorte de re-
pos. Elle avait une amie qui sappelait la fe Souveraine, parce
quelle avait une grande autorit dans tous les empires, et
quelle tait fort habile. Elle lui crivit, dune main mourante,
quelle souhaitait de rendre les derniers soupirs entre ses bras ;
quelle se htt de venir, si elle voulait la trouver en vie, et
quelle avait des choses de consquence lui dire.

Quoique la fe ne manqut pas daffaires, elle les quitta


toutes, et montant sur son chameau de feu, qui allait plus vite

82
que le soleil, elle arriva chez la reine, qui lattendait impatiem-
ment ; elle lui parla de plusieurs choses qui regardaient la r-
gence du royaume, la priant de laccepter et de prendre soin de
la petite princesse Constancia.

Si quelque chose, ajouta-t-elle, peut soulager linquitude


que jai de la laisser orpheline dans un ge si tendre, cest
lesprance que vous me donnerez en sa personne des marques
de lamiti que vous avez toujours eue pour moi ; quelle trouve-
ra en vous une mre qui peut la rendre bien plus heureuse et
plus parfaite que je naurais fait, et que vous lui choisirez un
poux assez aimable pour quelle naime jamais que lui.

Tu souhaites tout ce quil faut souhaiter, grande reine, lui


dit la fe, je noublierai rien pour ta fille ; mais jai tir son ho-
roscope, il semble que le destin est irrit contre la nature,
davoir puis tous ses trsors en la formant ; il a rsolu de la
faire souffrir, et ta royale majest doit savoir quil prononce
quelquefois des arrts sur un ton si absolu, quil est impossible
de sy soustraire.

Tout au moins, reprit la reine, adoucissez ses disgrces,


et noubliez rien pour les prvenir : il arrive souvent que lon
vite de grands malheurs, lorsquon y fait une srieuse atten-
tion.

La fe Souveraine lui promit tout ce quelle souhaitait, et la


reine ayant embrass cent et cent fois sa chre Constancia,
mourut avec assez de tranquillit.

La fe lisait dans les astres avec la mme facilit quon lit


prsent les contes nouveaux qui simpriment tous les jours. Elle
vit que la princesse tait menace de la fatale passion dun
gant, dont les tats ntaient pas fort loigns du royaume des
Dserts ; elle connaissait bien quil fallait sur toutes choses
lviter, et elle nen trouva pas de meilleur moyen que daller

83
cacher sa chre lve un des bouts de la terre, si loign de
celui o le gant rgnait, quil ny avait aucune apparence quil
vnt y troubler leur repos.

Ds que la fe Souveraine eut choisi des ministres capables


de gouverner ltat quelle voulait leur confier, et quelle eut
tabli des lois si judicieuses, que tous les sages de la Grce
nauraient pu rien faire dapprochant, elle entra une nuit dans la
chambre de Constancia ; et sans la rveiller, elle lemporta sur
son chameau de feu, puis partit pour aller dans un pays fertile,
o lon vivait sans ambition et sans peine ; ctait une vraie val-
le de Temp : lon ny trouvait que des bergers et des bergres,
qui demeuraient dans des cabanes dont chacun tait
larchitecte.

Elle nignorait pas que si la princesse passait seize ans sans


voir le gant, elle naurait plus qu retourner en triomphe dans
son royaume ; mais que sil la voyait plus tt, elle serait expose
de grandes peines. Elle tait trs soigneuse de la cacher aux
yeux de tout le monde, et pour quelle part moins belle, elle
lavait habille en bergre, avec de grosses cornettes toujours
abattues sur son visage ; mais telle que le soleil, qui, envelopp
dune nue, la perce par de longs traits de lumire, cette char-
mante princesse ne pouvait tre si bien couverte, que lon
napert quelques-unes de ses beauts ; et malgr tous les foins
de la fe, on ne parlait plus de Constancia que comme dun chef-
duvre des cieux qui ravissait tous les curs.

Sa beaut ntait pas la seule chose qui la rendait merveil-


leuse : Souveraine lavait doue dune voix si admirable, et de
toucher si bien tous les instruments dont elle voulait jouer, que
sans jamais avoir appris la musique, elle aurait pu donner des
leons aux muses, et mme au cleste Apollon.

Ainsi elle ne sennuyait point, la fe lui avait expliqu les


raisons quelle avait de llever dans une condition si obscure.

84
Comme elle tait toute pleine desprit, elle y entrait avec tant de
jugement, que Souveraine stonnait qu un ge si peu avanc,
lon pt trouver tant de docilit et desprit. Il y avait plusieurs
mois quelle ntait alle au royaume des Dserts, parce quelle
ne la quittait quavec peine ; mais sa prsence y tait ncessaire,
lon nagissait que par ses ordres, et les ministres ne faisaient
pas galement bien leur devoir. Elle partit, lui recommandant
fort de senfermer jusqu son retour.

Cette belle princesse avait un petit mouton quelle aimait


chrement, elle se plaisait lui faire des guirlandes de fleurs ;
dautres fois, elle le couvrait de nuds de rubans. Elle lavait
nomm Ruson. Il tait plus habile que tous ses camarades, il
entendait la voix et les ordres de sa matresse, il y obissait
ponctuellement : Ruson, lui disait-elle, allez qurir ma que-
nouille ; il courait dans sa chambre, et la lui apportait en fai-
sant mille bonds. Il sautait autour delle, il ne mangeait plus que
les herbes quelle avait cueillies, et il serait plutt mort de soif
que de boire ailleurs que dans le creux de sa main. Il savait fer-
mer la porte, battre la mesure quand elle chantait, et bler en
cadence. Ruson tait aimable, Ruson tait aim ; Constancia lui
parlait sans cesse et lui faisait mille caresses.

Cependant une jolie brebis du voisinage plaisait pour le


moins autant Ruson que sa princesse. Tout mouton est mou-
ton, et la plus chtive brebis tait plus belle aux yeux de Ruson
que la mre des amours. Constancia lui reprochait souvent ses
coquetteries : Petit libertin, disait-elle, ne saurais-tu rester
auprs de moi ? Tu mes si cher, je nglige tout mon troupeau
pour toi, et tu ne veux pas laisser cette galeuse pour me plaire.
Elle lattachait avec une chane de fleurs ; alors il semblait se
dpiter, et tirait tant et tant quil la rompait : Ah ! lui disait
Constancia en colre, la fe ma dit bien des fois que les hommes
sont volontaires comme toi, quils fuient le plus lger assujettis-
sement, et que ce sont les animaux du monde les plus mutins.
Puisque tu veux leur ressembler, mchant Ruson, va chercher ta

85
belle bte de brebis, si le loup te mange, tu seras bien mang ; je
ne pourrai peut-tre pas te secourir.

Le mouton amoureux ne profita point des avis de Constan-


cia. tant tout le jour avec sa chre brebis, proche de la maison-
nette o la princesse travaillait toute seule, elle lentendit bler
si haut et si pitoyablement, quelle ne douta point de sa funeste
aventure. Elle se lve bien mue, sort, et voit un loup qui em-
portait le pauvre Ruson : elle ne songea plus tout ce que la fe
lui avait dit en partant ; elle courut aprs le ravisseur de son
mouton, criant : Au loup ! Au loup ! Elle le suivait, lui jetant
des pierres avec sa houlette sans quil quittt sa proie ; mais,
hlas ! en passant proche dun bois, il en sortit bien un autre
loup : ctait un horrible gant. la vue de cet pouvantable co-
losse, la princesse transie de peur leva les vers le ciel pour lui
demander du secours, et pria la terre de lengloutir. Elle ne fut
coute ni du ciel ni de la terre ; elle mritait dtre punie de
navoir pas cru la fe Souveraine.

Le gant ouvrit les bras pour lempcher de passer outre ;


mais quelque terrible et furieux quil ft, il ressentit les effets de
sa beaut.

Quel rang tiens-tu parmi les desses ? lui dit-il dune voix
qui faisait plus de bruit que le tonnerre, car ne pense pas que je
my mprenne, tu nes point une mortelle ; apprends-moi seu-
lement ton nom, et si tu es fille ou femme de Jupiter ? qui sont
tes frres ? quelles sont tes surs ? Il y a longtemps que je cher-
che une desse pour lpouser, te voil heureusement trouve.

La princesse sentait que la peur avait li sa langue, et que


les paroles mouraient dans sa bouche.

Comme il vit quelle ne rpondait pas ses galantes ques-


tions :

86
Pour une divinit, lui dit-il, tu nas gure desprit.

Sans autre discours, il ouvrit un grand sac et la jeta dedans.

La premire chose quelle aperut au fond, ce fut le m-


chant loup et le pauvre mouton. Le gant stait diverti les
prendre la course :

Tu mourras avec moi, mon cher Ruson, lui dit-elle en le


baisant, cest une petite consolation, il vaudrait bien mieux nous
sauver ensemble.

Cette triste pense la fit pleurer amrement, elle soupirait


et sanglotait fort haut ; Ruson blait, le loup hurlait ; cela rveil-
la un chien, un chat, un coq et un perroquet qui dormaient. Ils
commencrent de leur ct faire un bruit dsespr : voil un
trange charivari dans la besace du gant. Enfin, fatigu de les
entendre, il pensa tout tuer ; mais il se contenta de lier le sac, et
de le jeter sur le haut dun arbre, aprs lavoir marqu pour le
venir reprendre ; il allait se battre en duel contre un autre gant,
et toute cette crierie lui dplaisait.

La princesse se douta bien que pour peu quil marcht il


sloignerait beaucoup, car un cheval courant toute bride
naurait pu lattraper quand il allait au petit pas : elle tira ses
ciseaux et coupa la toile de la besace, puis elle en fit sortir son
cher Ruson, le chien, le chat, le coq, le perroquet, elle se sauva
ensuite, et laissa le loup dedans, pour lui apprendre manger
les petits moutons. La nuit tait fort obscure, ctait une trange
chose de se trouver seule au milieu dune fort, sans savoir de
quel ct tourner ses pas, ne voyant ni le ciel ni la terre, et crai-
gnant toujours de rencontrer le gant.

Elle marchait le plus vite quelle pouvait ; elle serait tombe


cent et cent fois, mais tous les animaux quelle avait dlivrs,
reconnaissants de la grce quils en avaient reue, ne voulurent

87
point labandonner, et la servirent utilement dans son voyage.
Le chat avait les yeux si tincelants quil clairait comme un
flambeau ; le chien qui jappait faisait sentinelle ; le coq chantait
pour pouvanter les lions ; le perroquet jargonnait si haut,
quon aurait jug, lentendre, que vingt personnes causaient
ensemble, de sorte que les voleurs sloignaient pour laisser le
passage libre notre belle voyageuse, et le mouton qui marchait
quelques pas devant elle, la garantissait de tomber dans de
grands trous, dont il avait lui-mme bien de la peine se retirer.

Constancia allait laventure, se recommandant sa bonne


amie la fe, dont elle esprait quelque secours, quoiquelle se
reprocht beaucoup de navoir pas suivi ses ordres ; mais quel-
quefois elle craignait den tre abandonne. Elle aurait bien
souhait que sa bonne fortune let conduite dans la maison o
elle avait t secrtement leve : comme elle nen savait point
le chemin, elle nosait point se flatter de la rencontrer sans un
bonheur particulier.

Elle se trouva, la pointe du jour, au bord dune rivire qui


arrosait la plus agrable prairie du monde ; elle regarda autour
delle, et ne vit ni chien, ni chat, ni coq, ni perroquet ; le seul
Ruson lui tenait compagnie. Hlas ! o suis-je ? dit-elle. Je ne
connais point ces beaux lieux, que vais-je devenir ? qui aura
soin de moi ? Ah ! petit mouton, que tu me cotes cher ! si je
navais pas couru aprs toi, je serais encore chez la fe Souve-
raine, je ne craindrais ni le gant, ni aucune aventure f-
cheuse. Il semblait, lair de Ruson, quil lcoutait en trem-
blant, et quil reconnaissait sa faute : enfin la princesse abattue
et fatigue cessa de le gronder, elle sassit au bord de leau ; et
comme elle tait lasse, et que lombre de plusieurs arbres la ga-
rantissait des ardeurs du soleil, ses yeux fermrent doucement,
elle se laissa tomber sur lherbe, et sendormit dun profond
sommeil.

88
Elle navait point dautres gardes que le fidle Ruson, il
marcha sur elle, il la tirailla ; mais quel fut son tonnement de
remarquer vingt pas delle un jeune homme qui se tenait der-
rire quelques buissons ? Il sen couvrait pour la voir sans tre
vu : la beaut de sa taille, celle de sa tte, la noblesse de son air
et la magnificence de ses habits surprirent si fort la princesse,
quelle se leva brusquement, dans la rsolution de sloigner. Je
ne sais quel charme secret larrta ; elle jetait les yeux dun air
craintif sur cet inconnu, le gant ne lui avait presque pas fait
plus de peur, mais la peur part de diffrentes causes : leurs re-
gards et leurs actions marquaient assez les sentiments quils
avaient dj lun pour lautre.

Ils seraient peut-tre demeurs longtemps sans se parler


que des yeux, si le prince navait pas entendu le bruit des cors et
celui des chiens qui sapprochaient ; il saperut quelle en tait
tonne :

Ne craignez rien, belle bergre, lui dit-il, vous tes en s-


ret dans ces lieux : plt au ciel que ceux qui vous y voient y
pussent tre de mme !

Seigneur, dit-elle, jimplore votre protection, je suis une


pauvre orpheline qui nai point dautre parti prendre que
dtre bergre ; procurez-moi un troupeau, jen aurai grand
soin.

Heureux les moutons, dit-il en souriant, que vous vou-


drez conduire au pturage ! mais enfin, aimable bergre, si vous
le souhaitez, jen parlerai la reine ma mre, et je me ferai un
plaisir de commencer ds aujourdhui vous rendre mes servi-
ces.

Ah ! seigneur, dit Constancia, je vous demande pardon de


la libert que jai prise, je naurais os le faire si javais su votre
rang.

89
Le prince lcoutait avec le dernier tonnement, il lui trou-
vait de lesprit et de la politesse, rien ne rpondait mieux son
excellente beaut ; mais rien ne saccordait plus mal avec la
simplicit de ses habits et ltat de bergre. Il voulut mme es-
sayer de lui faire prendre un autre parti :

Songez-vous, lui dit-il, que vous serez expose, toute


seule dans un bois ou dans une campagne, nayant pour compa-
gnie que vos innocentes brebis ? Les manires dlicates que je
vous remarque saccommoderont-elles de la solitude ? Qui sait
dailleurs si vos charmes, dont le bruit se rpandra dans cette
contre, ne vous attireront point mille importuns ? Moi-mme,
adorable bergre, moi-mme je quitterai la cour pour
mattacher vos pas ; et ce que je ferai, dautres le feront aussi.

Cessez, lui dit-elle, seigneur, de me flatter par des louan-


ges que je ne mrite point ; je suis ne dans un hameau ; je nai
jamais connu que la vie champtre, et jespre que vous me lais-
serez garder tranquillement les troupeaux de la reine, si elle
daigne me les confier ; je la supplierai mme de me mettre sous
quelque bergre plus exprimente que moi ; et comme je ne la
quitterai point, il est bien certain que je ne mennuierai pas.

Le prince ne put lui rpondre ; ceux qui lavaient suivi la


chasse parurent sur un coteau.

Je vous quitte, charmante personne, lui dit-il dun air


empress ; il ne faut pas que tant de gens partagent le bonheur
que jai de vous voir ; allez au bout de cette prairie, il y a une
maison o vous pourrez demeurer en sret, aprs que vous
aurez dit que vous y venez ma part.

Constancia, qui aurait eu de la peine se trouver en si


grande compagnie, se hta de marcher vers le lieu que Constan-
cio (cest ainsi que sappelait le prince) lui avait enseign.

90
Il la suivit des yeux, il soupira tendrement, et remontant
cheval, il se mit la tte de sa troupe sans continuer la chasse.
En entrant chez la reine, il la trouva fort irrite contre une
vieille bergre qui lui rendait un assez mauvais compte de ses
agneaux. Aprs que la reine eut bien grond, elle lui dit de ne
paratre jamais devant elle.

Cette occasion favorisa le dessein de Constancio ; il lui


conta quil avait rencontr une jeune fille qui dsirait passion-
nment dtre elle, quelle avait lair soigneux, et quelle ne
paraissait pas intresse. La reine gota fort ce que lui disait son
fils, elle accepta la bergre avant de lavoir vue, et dit au prince
de donner ordre quon la ment avec les autres dans les pacages
de la couronne. Il fut ravi quelle la dispenst de venir au palais :
certains sentiments empresss et jaloux lui faisaient craindre
des rivaux, bien quil ny en et aucuns qui pussent lui rien dis-
puter ni sur le rang, ni sur le mrite ; il est vrai quil craignait
moins les grands seigneurs que les petits, il pensait quelle au-
rait plus de penchant pour un simple berger que pour un prince
qui tait si proche du trne.

Il serait difficile de raconter toutes les rflexions dont celle-


ci tait suivie : que ne reprochait-il pas son cur, lui qui jus-
qualors navait rien aim, et qui navait trouv personne digne
de lui ! Il se donnait une fille dune naissance si obscure, quil
ne pourrait jamais avouer sa passion sans rougir : il voulut la
combattre ; et se persuadant que labsence tait un remde im-
manquable, particulirement sur une tendresse naissante, il
vita de revoir la bergre ; il suivit son penchant pour la chasse
et pour le jeu : en quelque lieu quil apert des moutons, il sen
dtournait comme sil et rencontr des serpents ; de sorte
quavec un peu de temps, le trait qui lavait bless lui parut
moins sensible. Mais un jour des plus ardents de la canicule,
Constancio, fatigu dune longue chasse, se trouvant au bord de
la rivire, il en suivit le cours lombre des alisiers qui joi-

91
gnaient leurs branches celles des saules, et rendaient cet en-
droit aussi frais quagrable. Une profonde rverie le surprit, il
tait seul, il ne songeait plus tous ceux qui lattendaient,
quand il fut frapp tout dun coup par les charmants accents
dune voix qui lui parut cleste ; il sarrta pour lcouter, et ne
demeura pas mdiocrement surpris dentendre ces paroles :

Hlas ! javais promis de vivre sans ardeur ;


Mais lamour prend plaisir me rendre parjure ;
Je me sens dchirer dune vive blessure,
Constancio devient le matre de mon cur.
Lautre jour je le vis dans cette solitude,
Fatigu du travail quil trouve en ces forts ;
Il chantait son inquitude,
Assis sous ces ombrages frais.
Jamais rien de si beau ne soffrit ma vue ;
Je demeurai longtemps immobile, perdue ;
De la main de lAmour je vis partir les traits
Que je porte au fond de mon me.
Le mal que je ressens a pour moi trop dattraits ;
Je vois par lardeur qui menflamme,
Que je nen gurirai jamais.

Sa curiosit lemporta sur le plaisir quil avait dentendre


chanter si bien : il savana diligemment ; le nom de Constancio
lavait frapp, car ctait le sien ; mais cependant un berger pou-
vait le porter aussi bien quun prince, et ainsi il ne savait si
ctait pour lui ou pour quelque autre que ces paroles avaient
t faites. Il eut peine mont sur une petite minence couverte
darbres, quil aperut au pied la belle Constancia : elle tait as-
sise sur le bord dun ruisseau, dont la chute prcipite faisait un
bruit si agrable, quelle semblait y vouloir accorder sa voix. Son
fidle mouton, couch sur lherbe, se tenait comme un mouton
favori bien plus prs delle que les autres ; Constancia lui don-
nait de temps en temps de petits coups de sa houlette, elle le
caressait dun air enfantin, et toutes les fois quelle le touchait, il

92
baisait sa main, et la regardait avec des yeux tout plein desprit.
Ah ! que tu serais heureux, disait le prince tout bas, si tu
connaissais le prix des caresses qui te sont faites ! H quoi !
cette bergre est encore plus belle que lorsque je la rencontrai !
Amour ! Amour ! que veux-tu de moi ? dois-je laimer, ou plutt
suis-je encore en tat de men dfendre ? Je lavais vite soi-
gneusement, parce que je sentais bien tout le danger quil y a de
la voir ; quelles impressions, grands dieux, ces premiers mou-
vements ne firent-ils pas sur moi ! Ma raison essayait de me
secourir, je fuyais un objet si aimable : hlas ! je le trouve, mais
celui dont elle parle est lheureux berger quelle a choisi !

Pendant quil raisonnait ainsi, la bergre se leva pour ras-


sembler son troupeau, et le faire passer dans un autre endroit
de la prairie o elle avait laiss ses compagnes. Le prince crai-
gnit de perdre cette occasion de lui parler ; il savana vers elle
dun air empress : Aimable bergre, lui dit-il, ne voulez-vous
pas bien que je vous demande si le petit service que je vous ai
rendu vous a fait quelque plaisir ? sa vue, Constancia rougit,
son teint parut anim des plus vives couleurs :

Seigneur, lui dit-elle, jaurais pris soin de vous faire mes


trs humbles remerciements, sil convenait une pauvre fille
comme moi den faire un prince comme vous ; mais encore
que jaie manqu, le ciel mest tmoin que je nen suis point in-
grate, et que je prie les dieux de combler vos jours de bonheur.

Constancia, rpliqua-t-il, sil est vrai que mes bonnes in-


tentions vous aient touche au point que vous le dites, il vous
est ais de me le marquer.

H ! que puis-je faire pour vous, seigneur ? rpliqua-t-


elle dun air empress.

Vous pouvez me dire, ajouta-t-il, pour qui sont les paro-


les que vous venez de chanter.

93
Comme je ne les ai pas faites, repartit-elle, il me serait
difficile de vous apprendre rien l-dessus.

Dans le temps quelle parlait, il lexaminait, il la voyait rou-


gir, elle tait embarrasse et tenait les yeux baisss.

Pourquoi me cacher vos sentiments, Constancia ? lui dit-


il ; votre visage trahit le secret de votre cur, vous aimez ? Il
se tut et la regarda encore avec plus dapplication.

Seigneur, lui dit-elle, les choses o jai quelque intrt


mritent si peu quun grand prince sen informe, et je suis si
accoutume garder le silence avec mes chres brebis, que je
vous supplie de me pardonner si je ne rponds point vos ques-
tions. Elle sloigna si vite quil neut pas le temps de larrter.

La jalousie sert quelquefois de flambeau pour rallumer


lamour : celui du prince prit dans ce moment tant de forces
quil ne steignit jamais ; il trouva mille grces nouvelles dans
cette jeune personne, quil navait point remarques la premire
fois quil la vit ; la manire dont elle le quitta lui fit croire, au-
tant que les paroles, quelle tait prvenue pour quelque berger.
Une profonde tristesse sempara de son me, il nosa la suivre,
bien quil et une extrme envie de lentretenir ; il se coucha
dans le mme lieu quelle venait de quitter, et aprs avoir essay
de se souvenir des paroles quelle venait de chanter, il les crivit
sur ses tablettes, et les examina avec attention. Ce nest que
depuis quelques jours, disait-il, quelle a vu ce Constancio qui
loccupe : faut-il que je me nomme comme lui, et que je sois si
loign de sa bonne fortune ? quelle ma regard froidement !
Elle me parat plus indiffrente aujourdhui que lorsque je la
rencontrai la premire fois ; son plus grand soin a t de cher-
cher un prtexte pour sloigner de moi. Ces penses
laffligrent sensiblement, car il ne pouvait comprendre quune
simple bergre pt tre si indiffrente pour un grand prince.

94
Ds quil fut de retour, il fit appeler un jeune garon qui
tait de tous ses plaisirs ; il avait de la naissance, il tait aima-
ble ; il lui ordonna de shabiller en berger, davoir un troupeau,
et de le conduire tous les jours aux pacages de la reine, afin de
voir ce que faisait Constancia, sans lui tre suspect. Mirtain
(cest ainsi quil se nommait) avait trop envie de plaire son
matre pour en ngliger une occasion qui paraissait lintresser ;
il lui promit de sacquitter fort bien de ses ordres, et ds le len-
demain, il fut en tat daller dans la plaine : celui qui en prenait
soin ne ly aurait pas reu sil net montr un ordre du prince,
disant quil tait son berger, et quil lavait charg de ses mou-
tons.

Aussitt on le laissa venir parmi la troupe champtre ; il


tait galant, il plut sans peine aux bergres ; mais lgard de
Constancia, il lui trouvait un air de fiert si fort au-dessus de ce
quelle paraissait tre, quil ne pouvait accorder tant de beaut,
desprit et de mrite avec la vie rustique et champtre quelle
menait ; il la suivait inutilement, il la trouvait toujours seule au
fond des bois, qui chantait dun air occup ; il ne voyait aucuns
bergers qui osassent entreprendre de lui plaire, la chose sem-
blait trop difficile. Mirtain tenta cette grande aventure, il se
rendit assidu auprs delle, et connut par sa propre exprience
quelle ne voulait point dengagement.

Il rendait compte tous les soirs au prince de la situation des


choses ; tout ce quil lui apprenait ne servait qu le dsesprer.

Ne vous y trompez pas, seigneur, lui dit-il un jour, cette


belle fille aime ; il faut que ce soit en son pays.

Si cela tait, reprit le prince, ne voudrait-elle pas y re-


tourner ?

95
Que savons-nous, ajouta Mirtain, si elle na point quel-
ques raisons qui lempchent de revoir sa patrie, elle est peut-
tre en colre contre son amant ?

Ah ! scria le prince, elle chante trop tendrement les pa-


roles que jai entendues.

Il est vrai, continua Mirtain, que tous les arbres sont cou-
verts de chiffres de leurs noms ; et puisque rien ne lui plat ici,
sans doute quelque chose lui a plu ailleurs.

prouve, dit le prince, ses sentiments pour moi, dis-en


du bien, dis-en du mal, tu pourras connatre ce quelle pense.

Mirtain ne manqua pas de chercher une occasion de parler


Constancia.

Quavez-vous, belle bergre ? lui dit-il. Vous paraissez


mlancolique malgr toutes les raisons que vous avez dtre plus
gaie quune autre ?

Et quels sujets de joie me trouvez-vous, lui dit-elle ; je


suis rduite garder des moutons ; loigne de mon pays, je nai
aucunes nouvelles de mes parents, tout cela est-il fort agrable ?

Non, rpliqua-t-il, mais vous tes la plus aimable per-


sonne du monde, vous avez beaucoup desprit, vous chantez
dune manire ravissante, et rien ne peut galer votre beaut.

Quand je possderais tous ces avantages, ils me touche-


raient peu, dit-elle, en poussant un profond soupir.

Quoi donc, ajouta Mirtain, vous avez de lambition, vous


croyez quil faut tre ne sur le trne et du sang des dieux, pour
vivre contente ? Ah ! dtrompez-vous de cette erreur, je suis au
prince Constancio, et malgr lingalit de nos conditions, je ne

96
laisse pas de lapprocher quelquefois, je ltudie, je pntre ce
qui se passe dans son me, et je sais quil nest point heureux.

H ! qui trouble son repos ? dit la princesse.

Une passion fatale, continua Mirtain.

Il aime, reprit-elle dun air inquiet, hlas ! que je le


plains ! mais que dis-je ? continua-t-elle en rougissant. Il est
trop aimable pour ntre pas aim.

Il nose sen flatter, belle bergre, dit-il ; et si vous vouliez


bien le mettre en repos l-dessus, il ajouterait plus de foi vos
paroles qu aucune autre.

Il ne me convient pas, dit-elle, de me mler des affaires


dun si grand prince ; celles dont vous me parlez sont trop parti-
culires pour que je mavise dy entrer. Adieu, Mirtain, ajouta-t-
elle, en le quittant brusquement, si vous voulez mobliger, ne me
parlez plus de votre prince ni de ses amours.

Elle sloigna tout mue, elle navait pas t indiffrente au


mrite du prince ; le premier moment quelle le vit ne seffaa
plus de sa pense, et sans le charme secret qui larrtait malgr
elle, il est certain quelle aurait tout tent pour retrouver la fe
Souveraine. Au reste, lon stonnera que cette habile personne
qui savait tout ne vnt pas la chercher, mais cela ne dpendait
plus delle. Aussitt que le gant eut rencontr la princesse, elle
fut soumise la fortune pour un certain temps, il fallait que sa
destine saccomplt, de sorte que la fe se contentait de la venir
voir dans un rayon du soleil ; les yeux de Constancia ne le pou-
vaient regarder assez fixement pour ly remarquer.

Cette aimable personne stait aperue avec dpit que le


prince lavait si fort nglige, quil ne laurait pas revue si le ha-
sard ne let conduit dans le lieu o elle chantait ; elle se voulait

97
un mal mortel des sentiments quelle avait pour lui ; et sil est
possible daimer et de har en mme temps, je puis dire quelle
le hassait parce quelle laimait trop. Combien de larmes rpan-
dait-elle en secret ! Le seul Ruson en tait tmoin ; souvent elle
lui confiait ses ennuis comme sil avait t capable de
lentendre ; et lorsquil bondissait dans la plaine avec les brebis :
Prends garde, Ruson, prends garde, scriait-elle, que lamour
ne tenflamme ; de tous les maux cest le plus grand, et si tu ai-
mes sans tre aim, pauvre petit mouton, que feras-tu ?

Ces rflexions taient suivies de mille reproches quelle se


faisait sur ses sentiments pour un prince indiffrent ; elle avait
bien envie de loublier, lorsquelle le trouva qui stait arrt
dans un lieu agrable pour y rver avec plus de libert la ber-
gre quil fuyait. Enfin, accabl de sommeil, il se coucha sur
lherbe ; elle le vit, et son inclination pour lui prit de nouvelles
forces ; elle ne put sempcher de faire les paroles qui donnrent
lieu linquitude du prince. Mais de quel ennui ne fut-elle pas
frappe son tour, lorsque Mirtain lui dit que Constancio ai-
mait ! Quelque attention quelle et faite sur elle-mme, elle
navait pas t matresse de sempcher de changer plusieurs
fois de couleur. Mirtain, qui avait ses raisons pour ltudier, le
remarqua, il en fut ravi, et courut rendre compte son matre
de ce qui stait pass.

Le prince avait bien moins de disposition se flatter que


son confident ; il ne crut voir que de lindiffrence dans le pro-
cd de la bergre, il en accusa lheureux Constancio quelle ai-
mait, et ds le lendemain il fut la chercher. Aussitt quelle
laperut, elle senfuit comme si elle et vu un tigre ou un lion ;
la fuite tait le seul remde quelle imaginait ses peines. De-
puis sa conversation avec Mirtain, elle comprit quelle ne devait
rien oublier pour larracher de son cur, et que le moyen dy
russir, ctait de lviter.

98
Que devint Constancio, quand sa bergre sloigna si brus-
quement ? Mirtain tait auprs de lui.

Tu vois, lui dit-il, tu vois lheureux effet de tes soins,


Constancia me hait, je nose la suivre pour mclaircir moi-
mme de ses sentiments.

Vous avez trop dgards pour une personne si rustique,


rpliqua Mirtain ; et, si vous le voulez, seigneur, je vais lui or-
donner de votre part de venir vous trouver.

Ah ! Mirtain, scria le prince, quil y a de diffrence entre


lamant et le confident ! Je ne pense qu plaire cette aimable
fille, je lui ai trouv une sorte de politesse qui saccommoderait
mal des airs brusques que tu veux prendre ; je consens souffrir
plutt qu la chagriner.

En achevant ces mots, il fut dun autre ct, avec une si


profonde mlancolie, quil pouvait faire piti une personne
moins touche que Constancia.

Ds quelle leut perdu de vue, elle revint sur ses pas, pour
avoir le plaisir de se trouver dans lendroit quil venait de quit-
ter. Cest ici, disait-elle, o il sest arrt, cest l quil ma re-
garde ; mais, hlas ! dans tous ces lieux il na que de
lindiffrence pour moi, il y vient pour rver en libert ce quil
aime : cependant, continuait-elle, ai-je raison de me plaindre ?
Par quel hasard voudrait-il sattacher une fille quil croit si fort
au-dessous de lui ? Elle voulait quelquefois lui apprendre ses
aventures ; mais la fe Souveraine lui avait dfendu si absolu-
ment de nen point parler, que pour lors son obissance prvalut
sur ses propres intrts, et elle prit la rsolution de garder le
silence.

Au bout de quelques jours le prince revint encore ; elle


lvita soigneusement, il en fut afflig, et chargea Mirtain de lui

99
en faire des reproches ; elle feignit de ny avoir pas fait rflexion,
mais puisquil daignait sen apercevoir, elle y prendrait garde.
Mirtain, bien content davoir tir cette parole delle, en avertit
son matre ; ds le lendemain il vint la chercher. son abord
elle parut interdite ; quand il lui parla de ses sentiments, elle le
fut bien davantage : quelque envie quelle et de le croire, elle
apprhendait de se tromper, et que jugeant delle par ce quil en
voyait, il ne voult peut-tre se faire un plaisir de lblouir par
une dclaration qui ne convenait point une pauvre bergre.
Cette pense lirrita, elle en parut plus fire, et reut si froide-
ment les assurances quil lui donnait de sa passion, quil se
confirma tous ses soupons. Vous tes touche, lui dit-il ; un
autre a su vous charmer ; mais jatteste les dieux que si je peux
le connatre, il prouvera tout mon courroux.

Je ne vous demande grce pour personne, seigneur, r-


pliqua-t-elle ; si vous tes jamais inform de mes sentiments,
vous les trouverez bien loigns de ceux que vous mattribuez.

Le prince, ces mots, reprit quelque esprance, mais elle


fut bientt dtruite par la suite de leur conversation ; car elle lui
protesta quelle avait un fond dindiffrence invincible, et quelle
sentait bien quelle naimerait de sa vie. Ces dernires paroles le
jetrent dans une douleur inconcevable, il se contraignit pour ne
lui pas montrer toute sa douleur.

Soit la violence quil stait faite, soit lexcs de sa passion,


qui avait pris de nouvelles forces par les difficults quil envisa-
geait, il tomba si dangereusement malade, que les mdecins ne
connaissant rien la cause de son mal, dsesprrent bientt de
sa vie. Mirtain, qui tait toujours demeur par son ordre auprs
de Constancia, lui en apprit les fcheuses nouvelles ; elle les en-
tendit avec un trouble et une motion difficiles exprimer.

Ne savez-vous point quelque remde, lui dit-il, pour la


fivre et pour les grands maux de tte et de cur ?

100
Jen sais un, rpliqua-t-elle, ce sont des simples avec des
fleurs ; tout consiste dans la manire de les appliquer.

Ne viendrez-vous pas au palais pour cela ? ajouta-t-il.

Non, dit-elle, en rougissant, je craindrais trop de ne pas


russir.

Quoi ! vous pourriez ngliger quelque chose pour nous le


rendre ? continua-t-il. Je vous croyais bien dure, mais vous
ltes encore cent fois plus que je ne lavais imagin.

Les reproches de Mirtain faisaient plaisir Constancia, elle


tait ravie quil la presst de voir le prince : ce ntait que pour
se procurer cette satisfaction, quelle stait vante de savoir un
remde propre le soulager, car il est vrai quelle nen avait au-
cun.

Mirtain se rendit auprs de lui ; il lui conta ce que la ber-


gre avait dit, et avec quelle ardeur elle souhaitait le retour de sa
sant. Tu cherches me flatter, lui dit Constancio, mais je te le
pardonne, et je voudrais (duss-je tre tromp) pouvoir penser
que cette belle fille a quelque amiti pour moi. Va chez la reine,
dis-lui quune de ses bergres a un secret merveilleux, quelle
pourra me gurir, obtiens permission de lamener : cours, vole,
Mirtain, les moments vont me paratre des sicles.

La reine navait pas encore vu la bergre quand Mirtain lui


en parla ; elle dit quelle najoutait point foi ce que de petites
ignorantes se piquaient de savoir, et que ctait l une folie.

Certainement, madame, lui dit-il, lon peut quelquefois


trouver plus de soulagement dans lusage des simples que dans
tous les livres dEsculape. Le prince souffre tant, quil souhaite
dprouver tout ce que cette jeune fille propose.

101
Volontiers, dit la reine ; mais si elle ne le gurit pas, je la
traiterai si rudement quelle naura plus laudace de se vanter
mal propos.

Mirtain retourna vers son matre, il lui rendit compte de la


mauvaise humeur de la reine, et quil en craignait les effets pour
Constancia.

Jaimerais mieux mourir, scria le prince ; retourne sur


tes pas, dis ma mre que je la prie de laisser cette belle fille
auprs de ses innocentes brebis : quel paiement, continua-t-il,
pour la peine quelle prendrait ! je sens que cette ide redouble
mon mal.

Mirtain courut chez la reine, lui dire de la part du prince de


ne point faire venir Constancia ; mais comme elle tait naturel-
lement fort prompte, elle se mit en colre de ses irrsolutions :

Je lai envoy qurir, dit-elle : si elle gurit mon fils, je lui


donnerai quelque chose ; si elle ne le gurit pas, je sais ce que
jai faire. Retournez auprs de lui, et tchez de le divertir, il est
dans une mlancolie qui me dsole.

Mirtain lui obit, et se garda bien de dire son matre la


mauvaise humeur o il lavait trouve, car il serait mort
dinquitude pour sa bergre.

Le pacage royal tait si proche de la ville, quelle ne tarda


pas longtemps sy rendre, sans compter quelle tait guide
par une passion qui fait aller ordinairement bien vite. Lors-
quelle fut au palais, on vint le dire la reine, mais elle ne dai-
gna pas la voir, elle se contenta de lui mander quelle prt bien
garde ce quelle allait entreprendre ; que si elle manquait de
gurir le prince, elle la ferait coudre dans un sac, et jeter dans la
rivire. cette menace la belle princesse plit, son sang se glaa.

102
Hlas ! dit-elle en elle-mme, ce chtiment mest bien d,
jai fait un mensonge lorsque je me suis vante davoir quelque
science, et mon envie de voir Constancio nest pas assez raison-
nable pour que les dieux me protgent.

Elle baissa doucement la tte, laissant couler des larmes


sans rien rpondre.

Ceux qui taient autour delle ladmiraient ; elle leur pa-


raissait plutt une fille du ciel quune personne mortelle.

De quoi vous dfiez-vous, aimable bergre ? lui dirent-ils.


Vous portez dans vos yeux la mort et la vie, un seul de vos re-
gards peut conserver notre jeune prince ; venez dans sa cham-
bre, essuyez vos pleurs, et employez vos remdes sans crainte.

La manire dont on lui parlait, et lextrme dsir quelle


avait de le voir, lui redonnrent de la confiance : elle pria quon
la laisst entrer dans le jardin pour cueillir elle-mme tout ce
qui lui tait ncessaire, elle prit du myrte, du trfle, des herbes
et des fleurs, les unes ddies Cupidon, les autres sa mre ;
les plumes dune colombe, et quelques gouttes de sang dun pi-
geon : elle appela son secours toutes les dits et toutes les
fes. Ensuite, plus tremblante que la tourterelle quand elle voit
un milan, elle dit quon pouvait la mener dans la chambre du
prince. Il tait couch, son visage tait ple et ses yeux languis-
sants ; mais aussitt quil laperut, il prit une meilleure couleur,
elle le remarqua avec une extrme joie.

Seigneur, lui dit-elle, il y a dj plusieurs jours que je fais


des vux pour le retour de votre sant ; mon zle ma mme
engage dire lun de vos bergers que je savais quelques petits
remdes, et que volontiers jessayerais de vous soulager ; mais la
reine ma mand que si le ciel mabandonne dans cette prise,
elle veut quon me noie si vous ne gurissez pas ; jugez, sei-

103
gneur, des alarmes o je suis, et soyez persuad que je
mintresse plus votre conservation par rapport vous que par
rapport moi.

Ne craignez rien, charmante bergre, lui dit-il ; les sou-


haits favorables que vous faites pour ma vie vont me la rendre si
chre que jen serai occup trs srieusement. Je ngligeais mes
jours : hlas ! en puis-je avoir dheureux, quand je me souviens
de ce que je vous ai entendu chanter pour Constancio ! Ces fata-
les paroles et vos froideurs mont rduit au triste tat o vous
me voyez ; mais, belle bergre, vous mordonnez de vivre, vivons
et ne vivons que pour vous.

Constancia ne cachait quavec peine le plaisir que lui cau-


sait une dclaration si obligeante ; cependant, comme elle ap-
prhendait que quelquun ncoutt ce que lui disait le prince,
elle demanda sil ne trouverait pas bon quelle lui mt un ban-
deau et des bracelets, des herbes quelle avait cueillies. Il lui
tendit les bras dune manire si tendre quelle lui attacha
promptement un des bracelets, de peur quon ne pntrt ce qui
se passait entre eux ; et aprs avoir bien fait de petites crmo-
nies pour en imposer toute la cour de ce prince, il scria au
bout de quelques moments que son mal diminuait. Cela tait
vrai, comme il le disait : on appela ses mdecins, ils demeur-
rent surpris de lexcellence dun remde dont les effets taient si
prompts ; mais quand ils virent la bergre qui lavait appliqu,
ils ne stonnrent plus de rien, et dirent en leur jargon quun de
ses regards tait plus puissant que toute la pharmacie ensemble.

La bergre tait si peu touche de toutes les louanges quon


lui donnait, que ceux qui ne la connaissaient pas, prenaient
pour stupidit ce qui avait une source bien diffrente : elle se
mit dans un coin de la chambre, se cachant tout le monde,
hors son malade, dont elle sapprochait de temps en temps
pour lui toucher la tte ou le pouls, et dans ces petits moments

104
ils se disaient mille jolies choses o le cur avait encore plus de
part que lesprit.

Jespre, lui dit-elle, seigneur, que le sac qua fait faire la


reine pour me noyer, ne servira point un usage si funeste ; vo-
tre sant, qui mest prcieuse, va se rtablir.

Il ne tiendra qu vous, aimable Constancia, rpondit-il ;


un peu de part dans votre cur peut tout faire pour mon repos
et pour la conservation de ma vie.

Le prince se leva, et fut dans lappartement de la reine.


Lorsquon lui dit quil entrait, elle ne voulut pas le croire ; elle
savana brusquement, et demeura bien surprise de le trouver
la porte de sa chambre.

Quoi ! cest vous, mon fils, mon cher fils ! scria-t-elle.


qui dois-je une rsurrection si merveilleuse ? vos bonts, ma-
dame, lui dit le prince, vous mavez envoy chercher la plus ha-
bile personne qui soit dans lunivers ; je vous supplie de la r-
compenser dune manire proportionne au service que jen ai
reu.

Cela ne presse pas, rpondit la reine dun air rude ; cest


une pauvre bergre, qui sestimera heureuse de garder toujours
mes moutons.

Dans ce moment le roi arriva, on lui tait all annoncer la


bonne nouvelle de la gurison du prince ; il entrait chez la reine,
la premire chose qui frappa ses yeux, ce fut Constancia : sa
beaut, semblable au soleil qui brille de mille feux, lblouit tel
point, quil demeura quelques instants sans pouvoir demander
ceux qui taient prs de lui, ce quil voyait de si merveilleux, et
depuis quand les desses habitaient dans son palais ; enfin il
rappela ses esprits, il sapprocha delle, et sachant quelle tait
lenchanteresse qui venait de gurir son fils, il lembrassa, et dit

105
galamment quil se trouvait fort mal, et quil la conjurait de le
gurir aussi.

Il entra, et elle le suivit. La reine ne lavait point encore


vue ; son tonnement ne se peut reprsenter ; elle poussa un
grand cri, et tomba en faiblesse, jetant sur la bergre des re-
gards furieux. Constancio et Constancia en demeurrent ef-
frays. Le roi ne savait quoi attribuer un mal si subit, toute la
cour tait consterne ; enfin la reine revint elle. Le roi lui de-
manda plusieurs fois ce quelle avait vu pour se trouver si abat-
tue : elle dissimula son inquitude, dit que ctaient des va-
peurs ; mais le prince, qui la connaissait bien, en demeura fort
inquiet ; elle parla la bergre avec quelque sorte de bont, di-
sant quelle voulait la garder auprs delle, pour avoir soin des
fleurs de son parterre. La princesse ressentit de la joie, de pen-
ser quelle restait dans un lieu o elle pourrait voir tous les jours
Constancio.

Cependant le roi obligea la reine dentrer dans son cabinet ;


il lui demanda tendrement ce qui pouvait la chagriner.

Ah ! sire, scria-t-elle, jai fait un rve affreux, je navais


jamais vu cette jeune bergre, quand mon imagination me la si
bien reprsente, quen jetant les yeux sur son visage, je lai re-
connue : elle pousait mon fils ; je suis trompe si cette malheu-
reuse paysanne ne me donne bien de la douleur.

Vous ajoutez trop de foi la chose du monde la plus in-


certaine, lui dit le roi ; je vous conseille de ne point agir sur de
tels principes ; renvoyez la bergre garder vos troupeaux, et ne
vous affligez point mal propos.

Le conseil du roi fcha la reine ; bien loigne de le suivre,


elle ne sappliqua plus qu pntrer les sentiments de son fils
pour Constancia.

106
Ce prince profitait de toutes les occasions de la voir.
Comme elle avait soin des fleurs, elle tait souvent dans le jar-
din les arroser ; et il semblait que lorsquelle les avait tou-
ches, elles en taient plus brillantes et plus belles. Ruson lui
tenait compagnie, elle lui parlait quelquefois du prince, quoi-
quil ne pt lui rpondre ; et lorsquil labordait, elle demeurait
si interdite, que ses yeux lui dcouvraient assez le secret de son
cur. Il en tait ravi, et lui disait tout ce que la passion la plus
tendre peut inspirer.

La reine, sur la foi de son rve, et bien davantage sur


lincomparable beaut de Constancia, ne pouvait plus dormir en
repos. Elle se levait avant le jour ; elle se cachait tantt derrire
des palissades, tantt au fond dune grotte, pour entendre ce
que son fils disait cette belle fille ; mais ils avaient lun et
lautre la prcaution de parler si bas, quelle ne pouvait agir que
sur des soupons. Elle en tait encore plus inquite ; elle ne re-
gardait le prince quavec mpris, pensant jour et nuit que cette
bergre monterait sur le trne.

Constancio sobservait autant quil lui tait possible, quoi-


que, malgr lui, chacun sapert quil aimait Constancia, et que
soit quil la lout par lhabitude quil avait ladmirer, ou quil la
blmt exprs, il sacquittait de lun et de lautre en homme in-
tress. Constancia, de son ct, ne pouvait sempcher de du
prince ses compagnes : comme elle chantait souvent les paro-
les quelle avait faites pour lui, la reine qui les entendit, ne de-
meura pas moins surprise de sa merveilleuse voix, que du sujet
de sa posie :

Que vous ai-je donc fait, justes dieux ! disait-elle, pour


me vouloir punir par la chose du monde qui mest la plus sensi-
ble ? Hlas ! je destinais mon fils ma nice, et je vois, avec un
mortel dplaisir, quil sattache une malheureuse bergre, qui
le rendra peut-tre rebelle mes volonts.

107
Pendant quelle saffligeait, et quelle prenait mille desseins
furieux pour punir Constancia dtre si belle et si charmante,
lamour faisait sans cesse de nouveaux progrs sur nos jeunes
amants. Constancia, convaincue de la sincrit du prince, ne put
lui cacher la grandeur de sa naissance et ses sentiments pour
lui. Un aveu si tendre et une confidence si particulire le ravi-
rent tel point, quen tout autre lieu que dans le jardin de la
reine, il se serait jet ses pieds pour len remercier. Ce ne fut
pas mme sans peine quil sen empcha ; il ne voulut plus com-
battre sa passion, il avait aim Constancia bergre, il est ais de
croire quil ladora lorsquil sut son rang ; et sil neut pas de
peine se laisser persuader sur une chose aussi extraordinaire
que de voir une grande princesse errante par le monde, tantt
bergre et tantt jardinire, cest quen ce temps-l ces sortes
daventures taient trs communes, et quil lui trouvait un air et
des manires qui lui taient caution de la sincrit de ses paro-
les.

Constancio, touch damour et destime, jura une fidlit


ternelle la princesse : elle ne la lui jura pas moins de son c-
t ; ils se promirent de spouser ds quils auraient fait agrer
leur mariage aux personnes de qui ils dpendaient. La reine
saperut de toute la force de cette passion naissante : sa confi-
dente, qui ne cherchait pas moins quelle dcouvrir quelque
chose pour faire sa cour, vint lui dire un jour que Constancia
envoyait Ruson tous les matins dans lappartement du prince ;
que ce petit mouton portait deux corbeilles ; quelle les emplis-
sait de fleurs, et que Mirtain le conduisait. La reine, ces nou-
velles, perdit patience : le pauvre Ruson passait, elle fut
lattendre elle-mme ; et malgr les prires de Mirtain, elle
lemmena dans sa chambre, elle mit les corbeilles et les fleurs en
pices, et chercha tant, quelle trouva dans un gros illet, qui
ntait pas encore fleuri, un petit morceau de papier, que Cons-
tancia y avait gliss avec beaucoup dadresse ; elle faisait de ten-
dres reproches au prince, sur les prils o il sexposait presque
tous les jours la chasse. Son billet contenait ces vers :

108
Parmi tous mes plaisirs jprouve des alarmes ;
Mon prince, chaque jour, vous chassez dans ces lieux.
Ciel ! pouvez-vous trouver des charmes
suivre des forts les htes furieux ?
Tournez plutt, tournez vos armes
Contre les tendres curs qui cdent vos coups :
Des ours et des lions vitez le courroux.

Pendant que la reine semportait contre la bergre, Mirtain


tait all rendre compte son matre de la mauvaise aventure
du mouton. Le prince, inquiet, accourut dans lappartement de
sa mre ; mais elle tait dj passe chez le roi.

Voyez, seigneur, lui dit-elle, voyez les nobles inclinations


de votre fils ; il aime cette malheureuse bergre, qui nous a per-
suads quelle savait des remdes srs pour le gurir : hlas !
elle nen sait que trop ; en effet, continua-t-elle, cest lamour
qui la instruite, elle ne lui a rendu la sant que pour lui faire de
plus grands maux ; et si nous ne prvenons les malheurs qui
nous menacent, mon songe ne se trouvera que vritable.

Vous tes naturellement rigoureuse, lui dit le roi ; vous


voudriez que votre fils ne songet qu la princesse que vous lui
destinez ; la chose nest pas aise, il faut que vous ayez un peu
dindulgence pour son ge.

Je ne puis souffrir votre prvention en sa faveur, scria la


reine ; vous ne pouvez jamais le blmer ; tout ce que je vous
demande, seigneur, cest de consentir que je lloigne pour
quelque temps ; labsence aura plus de pouvoir que toutes mes
raisons.

Le roi aimait la paix, il donna les mains ce que sa femme


dsirait, et sur-le-champ elle revint dans son appartement.

109
Elle y trouva le prince, il lattendait avec la dernire inqui-
tude :

Mon fils, lui dit-elle, avant quil pt lui parler, le roi vient
de me montrer des lettres du roi son frre ; il le conjure de vous
envoyer dans sa cour, afin que vous connaissiez la princesse qui
vous est destine depuis votre enfance, et quelle vous connaisse
aussi ; nest-il pas juste que vous jugiez vous-mme de son m-
rite, et que vous laimiez avant de vous unir ensemble pour ja-
mais ?

Je ne dois pas souhaiter des rgles particulires pour


moi, lui dit le prince : ce nest point la coutume, madame, que
les souverains passent les uns chez les autres, et quils consul-
tent leur cur plutt que les raisons dtat qui les engagent
faire une alliance ; la personne que vous me destinez sera belle
ou laide, spirituelle ou bte, je ne vous obirai pas moins.

Je tentends, sclrat, scria la reine, en clatant tout


dun coup ; je tentends ; tu adores une indigne bergre, tu
crains de la quitter : tu la quitteras, ou je la ferai mourir tes
yeux ; mais si tu pars sans balancer, et que tu travailles
loublier, je la garderai auprs de moi, et laimerai autant que je
la hais.

Le prince, aussi ple que sil et t sur le point de perdre


la vie, consultait dans son esprit quel parti il devait prendre ; il
ne voyait de tous cts que des peines affreuses, il savait que sa
mre tait la plus cruelle et la plus vindicative princesse du
monde, il craignit que la rsistance ne lirritt, et que sa chre
matresse nen ressentt le contre-coup ; enfin press de dire sil
voulait partir, il y consentit, comme un homme consent boire
un verre de poison qui va le tuer.

Il eut peine donn sa parole, que sortant de la chambre


de sa mre, il entra dans la sienne le cur si serr, quil pensa

110
expirer. Il raconta son affliction au fidle Mirtain, et dans
limpatience den faire part Constancia, il fut la chercher ; elle
tait au fond dune grotte, o elle se mettait lorsque les ardeurs
du soleil la brlaient dans le parterre ; il y avait un petit lit de
gazon au bord dun ruisseau, qui tombait du haut dun rocher de
rocaille. En ce lieu paisible, elle dfit les nattes de ses cheveux,
ils taient dun blond argent, plus fins que la soie et tout on-
ds ; elle mit ses pieds nus dans leau, dont le murmure agra-
ble, joint la fatigue du travail, la livrrent insensiblement aux
douceurs du sommeil. Bien que ses yeux fussent ferms, ils
conservaient mille attraits ; de longues paupires noires fai-
saient clater toute la blancheur de son teint ; les grces et les
amours semblaient stre rassembls autour delle, la modestie
et la douceur augmentaient sa beaut.

Cest en ce lieu que lamoureux prince la trouva : il se sou-


vint que la premire fois quil lavait vue elle dormait aussi ;
mais les sentiments quelle lui avait inspirs depuis taient de-
venus si tendres quil aurait volontiers donn la moiti de sa vie
pour passer lautre auprs delle ; il la regarda quelque temps
avec un plaisir qui suspendit ses ennuis ; ensuite parcourant ses
beauts, il aperut son pied plus blanc que la neige : il ne se las-
sait pas de ladmirer, et sapprochant, il se mit genoux et lui
prit la main ; aussitt elle sveilla, elle parut fche de ce quil
avait vu son pied, elle le cacha, en rougissant comme une rose
vermeille qui spanouit au lever de laurore.

Hlas ! que cette belle couleur lui dura peu ; elle remarqua
une nouvelle tristesse sur le visage de son prince :

Quavez-vous, seigneur ? lui dit-elle, tout effraye, je


connais dans vos yeux que vous tes afflig.

Ah ! qui ne le serait, ma chre princesse, lui dit-il en ver-


sant des larmes quil neut pas la force de retenir, lon va nous
sparer, il faut que je parte, ou que jexpose vos jours toutes

111
les violences de la reine : elle sait lattachement que jai pour
vous, elle a mme vu le billet que vous mavez crit, une de ses
femmes me la dit ; et sans vouloir entrer dans ma juste douleur,
elle menvoie inhumainement chez le roi son frre.

Que me dites-vous, prince, scria-t-elle, vous tes sur le


point de mabandonner, et vous croyez que cela est ncessaire
pour conserver ma vie ? pouvez-vous en imaginer un tel
moyen ? laissez-moi mourir vos yeux, je serai moins plaindre
que de vivre loigne de vous.

Une conversation si tendre ne pouvait manquer dtre sou-


vent interrompue par des sanglots et par des larmes ; ces jeunes
amants ne connaissaient point encore les rigueurs de labsence,
ils ne les avaient pas prvues ; et cest ce qui ajoutait de nou-
veaux ennuis ceux dont ils avaient t traverss. Ils se firent
mille serments de ne changer jamais : le prince promit Cons-
tancia de revenir avec la dernire diligence :

Je ne pars, lui dit-il, que pour choquer mon oncle et sa


fille, afin quil ne pense plus me la donner pour femme, je ne
travaillerai qu dplaire cette princesse et jy russirai.

Ne vous montrez donc pas, lui dit Constancia ; car vous se-
rez son gr, quelques soins que vous preniez pour le
contraire.

Ils pleuraient tous deux si amrement ; ils se regardaient


avec une douleur si touchante ; ils se faisaient des promesses
rciproques si passionnes, que ce leur tait un sujet de consola-
tion, de pouvoir se persuader toute lamiti quils avaient lun
pour lautre, et que rien naltrait des sentiments si tendres et si
vifs.

Le temps stait pass dans cette douce conversation avec


tant de rapidit, que la nuit tait dj fort obscure avant quils

112
eussent pens se sparer ; mais la reine voulant consulter le
prince sur lquipage quil mnerait, Mirtain se hta de le venir
chercher ; il le trouva encore aux pieds de sa matresse, retenant
sa main dans les siennes. Lorsquils laperurent, ils se saisirent
tel point, quils ne pouvaient presque plus parler : il dit son
matre que la reine le demandait, il fallut obir ses ordres ; la
princesse sloigna de son ct.

La reine trouva le prince si mlancolique et si chang,


quelle devina aisment ce qui en tait la cause ; elle ne voulut
plus lui en parler, il suffisait quil partt. En effet, tout fut prpa-
r avec une telle diligence, quil semblait que les fes sen m-
laient. son gard il ntait occup que de ce qui avait quelque
rapport sa passion. Il voulut que Mirtain restt la cour, pour
lui mander tous les jours des nouvelles de sa princesse ; il lui
laissa ses plus belles pierreries, en cas quelle en et besoin, et
sa prvoyance noublia rien dans une occasion qui lintressait
tant.

Enfin il fallut partir. Le dsespoir de nos jeunes amants ne


saurait tre exprim ; si quelque chose pouvait le rendre moins
violent, ctait lespoir de se revoir bientt. Constancia comprit
alors toute la grandeur de son infortune : tre fille de roi, avoir
des tats considrables, et se trouver entre les mains dune
cruelle reine, qui loignait son fils dans la crainte quil ne
laimt, elle qui ne lui tait infrieure en rien, et qui devait tre
ardemment dsire des premiers souverains de lunivers ; mais
ltoile en avait dcid ainsi.

La reine, ravie de voir son fils absent, ne songea plus qu


surprendre les lettres quon lui crivait : elle y russit, et connut
que Mirtain tait son confident ; elle donna ordre quon larrtt
sur un faux prtexte, et lenvoya dans un chteau o il souffrait
une rude prison. Le prince, ces nouvelles, sirrita beaucoup ; il
crivit au roi et la reine, pour leur demander la libert de son

113
favori : ses prires neurent aucun effet ; mais ce ntait pas en
cela seul quon voulait lui faire de la peine.

Un jour que la princesse se leva ds laurore, elle entra


pour cueillir des fleurs, dont on couvrait ordinairement la toi-
lette de la reine ; elle aperut le fidle Ruson qui marchait assez
loin devant elle, et qui retourna sur ses pas tout effray ; comme
elle savanait pour voir ce qui lui causait tant de peur, quil la
tirait par sa robe, afin de len empcher (car il tait tout plein
desprit) elle entendit les sifflements aigus de plusieurs ser-
pents ; aussitt elle fut environne de crapauds, de vipres, de
scorpions, daspics et de serpents qui lentourrent sans la pi-
quer ; ils slanaient en lair pour se jeter sur elle, et retom-
baient toujours dans la mme place, ne pouvant avancer.

Malgr la frayeur dont elle tait saisie, elle ne laissa pas de


remarquer ce prodige, et elle ne put lattribuer qu une bague
constelle qui venait de son amant. De quelque ct quelle se
tournt, elle voyait accourir ces venimeuses btes, les alles en
taient pleines, il y en avait sur les fleurs et sous les arbres. La
belle Constancia ne savait que devenir, elle aperut la reine sa
fentre qui riait de sa frayeur ; elle connut alors quelle ne devait
pas se promettre dtre secourue par ses ordres.

Il faut mourir, dit-elle gnreusement, ces affreux mons-


tres qui menvironnent ne sont point venus tout seuls ici ; cest
la reine qui les y a fait apporter, la voil qui veut tre spectatrice
de la dplorable fin de ma vie ; certainement elle a t jusqu
cette heure si malheureuse, que je nai pas lieu de laimer, et si
jen regrette la perte, les dieux, les justes dieux me sont tmoins
de ce qui me touche en cette occasion.

Aprs avoir parl ainsi, elle savana, tous les serpents et


leurs camarades sloignaient delle, mesure quelle marchait
vers eux ; elle sortit de cette manire avec autant dtonnement
quelle en causait la reine ; il y avait longtemps quon apprtait

114
ces dangereuses btes pour faire prir la bergre par leurs piq-
res ; elle pensait que son fils nen serait point surpris, quil attri-
buerait sa mort une cause naturelle, et quelle serait couvert
de ses reproches ; mais son projet ayant manqu, elle eut re-
cours un autre expdient.

Il y avait au bout de la fort une fe dun abord inaccessi-


ble, car elle avait des lphants qui couraient sans cesse autour
de la fort, et qui dvoraient les pauvres voyageurs, leurs che-
vaux, et jusquaux fers dont ils taient ferrs, tant ils avaient
bon apptit. La reine tait convenue avec elle, que si par un ha-
sard presque inou, quelquun de sa part arrivait jusqu son
palais, elle le chargerait de quelque chose de mortel pour lui
rapporter.

Elle appela Constancia, elle lui donna ses ordres et lui dit
de partir : elle avait entendu parler toutes ses compagnes du
pril quil y avait daller dans cette fort ; et mme une vieille
bergre lui avait racont quelle sen tait tire heureusement
par le secours dun petit mouton quelle avait men avec elle ;
car quelque furieux que soient les lphants, lorsquils voient un
agneau, ils deviennent aussi doux que lui : cette mme bergre
lui avait encore dit, quayant t charge de rapporter une cein-
ture brlante la reine, dans la crainte quelle ne la lui ft met-
tre, elle en avait entour des arbres qui en avaient t consums,
et quensuite la ceinture ne lui fit plus le mal que la reine avait
espr.

Lorsque la princesse coutait ce conte, elle ne croyait pas


quil lui serait un jour utile ; mais quand la reine lui eut pronon-
c ses ordres (dun air si absolu, que larrt en tait irrvocable)
elle pria les dieux de la favoriser : elle prit Ruson avec elle, et
partit pour la fort prilleuse. La reine fut ravie :

115
Nous ne verrons plus, dit-elle au roi, lobjet odieux des
amours de notre fils, je lai envoye dans un lieu o mille
comme elle ne feraient pas le quart du djeuner des lphants.

Le roi lui dit quelle tait trop vindicative, et quil ne pou-


vait sempcher davoir regret la plus belle fille quil et jamais
vue :

Vraiment, rpliqua-t-elle, je vous conseille de laimer, et


de rpandre des larmes pour sa mort, comme lindigne Cons-
tancio en rpand pour son absence.

Cependant Constancia fut peine dans la fort, quelle se


vit entoure dlphants : ces horribles colosses, ravis de voir le
beau mouton qui marchait plus hardiment que sa matresse, le
caressaient aussi doucement avec leurs formidables trompes,
quune dame aurait pu le faire avec sa main ; la princesse avait
tant de peur que les lphants ne sparassent ses intrts davec
ceux de Ruson, quelle le prit entre ses bras quoiquil ft dj
lourd : de quelque ct quelle se tournt, elle le leur montrait
toujours ; ainsi elle savanait diligemment vers le palais de
cette inaccessible vieille.

Elle y parvint avec beaucoup de crainte et de peine : ce lui


parut fort nglig ; la fe qui lhabitait ne ltait pas moins : elle
cachait une partie de son tonnement de la voir chez elle, car il y
avait bien longtemps quaucunes cratures navaient pu y par-
venir.

Que demandez-vous, la belle fille ? lui dit-elle.

La princesse lui fit humblement les recommandations de la


reine, et la pria de sa part de lui envoyer la ceinture damiti :

Elle ne sera pas refuse, dit-elle ; sans doute cest pour


vous.

116
Je ne sais point, madame, rpliqua-t-elle.

Oh ! pour moi, je le sais bien.

Et prenant dans sa cassette une ceinture de velours bleu,


do pendaient de longs cordons pour mettre une bourse, des
ciseaux et un couteau, elle lui fit ce beau prsent :

Tenez, lui dit-elle, cette ceinture vous rendra tout aima-


ble, pourvu que vous la mettiez aussitt que vous serez dans la
fort.

Aprs que Constancia leut remercie, elle se chargea de


Ruson qui lui tait plus ncessaire que jamais ; les lphants lui
firent fte, et la laissrent passer malgr leur inclination dvo-
rante : elle noublia pas de mettre la ceinture damiti autour
dun arbre ; en mme temps il se prit brler, comme sil et t
dans le plus grand feu du monde ; elle en ta la ceinture, et fut
la porter ainsi darbre en arbre, jusqu ce quelle ne les brlt
plus ; ensuite elle arriva au palais, fort lasse.

Quand la reine la vit, elle demeura si surprise, quelle ne


put sen taire.

Vous tes une friponne, lui dit-elle ; vous navez point t


chez mon amie la fe ?

Vous me pardonnerez, madame, rpondit la belle Cons-


tancia, je vous rapporte la ceinture damiti que je lui ai deman-
de de votre part.

Ne lavez-vous pas mise ? ajouta la reine.

Elle est trop riche pour une pauvre bergre comme moi,
rpliqua-t-elle.

117
Non, non, dit la reine, je vous la donne pour votre peine,
ne manquez pas de vous en parer. Mais, dites-moi, quavez-vous
rencontr sur le chemin ?

Jai vu, dit-elle, des lphants si spirituels, et qui ont tant


dadresse, quil ny a point de pays o lon ne prt plaisir les
voir ; il semble que cette fort est leur royaume, et quil y en a
entre eux de plus absolus les uns que les autres.

La reine tait bien chagrine, et ne disait pas tout ce quelle


pensait ; mais elle esprait que la ceinture brlerait la bergre,
sans que rien au monde pt len garantir. Si les lphants tont
fait grce, disait-elle tout bas, la ceinture me vengera : tu verras,
malheureuse, quelle amiti jai pour toi, et le profit que tu rece-
vras davoir su plaire mon fils !

Constancia stait retire dans sa petite chambre, o elle


pleurait labsence de son cher prince ; elle nosait lui crire,
parce que la reine avait des espions en campagne qui arrtaient
les courriers, et elle avait pris de cette manire les lettres de son
fils. Hlas ! Constancio, disait-elle, vous recevrez bientt de
tristes nouvelles de moi ; vous ne deviez point partir,
mabandonner aux fureurs de votre mre ; vous mauriez dfen-
due, ou vous auriez reu mes derniers soupirs ; au lieu que je
suis livre son pouvoir tyrannique, et que je me trouve sans
aucune consolation.

Elle alla au point du jour dans le jardin travailler son or-


dinaire ; elle y trouva encore mille btes venimeuses, dont sa
bague la garantit : elle avait mis la ceinture de velours bleu ; et
quand la reine laperut, qui cueillait des fleurs aussi tranquil-
lement que si elle navait eu quun fil autour delle, il na jamais
t un dpit gal au sien. Quelle puissance sintresse pour
cette bergre ? scria-t-elle. Par ses attraits elle enchante mon
fils, et par des simples innocents elle lui rend la sant ; les ser-

118
pents, les aspics rampent ses pieds sans la piquer : les l-
phants sa vue deviennent obligeants et gracieux ; la ceinture
qui devrait lavoir brle par le pouvoir de ferie, ne sert qu la
parer : il faut donc que jaie recours des remdes plus cer-
tains.

Elle envoya aussitt au port le capitaine de ses gardes, en


qui elle avait beaucoup de confiance, pour voir sil ny avait
point de navires prts partir pour les rgions les plus loi-
gnes ; il en trouva un qui devait mettre la voile au commen-
cement de la nuit : la reine en eut grande joie, elle fit parler au
patron, on lui proposa dacheter la plus belle esclave qui ft au
monde. Le marchand ravi le voulut bien : il vint au palais ; et
sans que la pauvre Constancia en st rien, il la vit dans le jar-
din ; il demeura surpris des charmes de cette incomparable fille,
et la reine qui savait tout mettre profit, parce quelle tait trs
avare, la vendit fort cher.

Constancia ignorait les nouveaux dplaisirs quon lui pr-


parait, elle se retira de bonne heure dans sa petite chambre,
pour avoir le plaisir de rver sans tmoins Constancio, et de
faire rponse une de ses lettres quelle avait enfin reue : elle
la lisait, sans pouvoir quitter une lecture si agrable, lorsquelle
vit entrer la reine. Cette princesse avait une clef qui ouvrait tou-
tes les serrures du palais : elle tait suivie de deux muets et de
son capitaine des gardes ; les muets lui mirent un mouchoir
dans la bouche, lirent ses mains et lenlevrent. Ruson voulut
suivre sa chre matresse, la reine se jeta sur lui et len empcha,
car elle craignait que ses blements ne fussent entendus ; elle
voulait que tout se passt avec beaucoup de secret et de silence.
Ainsi Constancia nayant aucun secours, fut transporte dans le
vaisseau : comme lon nattendait quelle pour partir, il cingla
aussitt en haute mer.

Il faut lui laisser faire son voyage. Telle tait sa triste for-
tune, car la fe Souveraine navait pu flchir le Destin en sa fa-

119
veur ; et tout ce quelle pouvait, ctait de la suivre partout dans
une nue obscure o personne ne la voyait. Cependant le prince
Constancio occup de sa passion, ne gardait point de mesure
avec la princesse quon lui avait destine : bien quil ft naturel-
lement le plus poli de tous les hommes, il ne laissait pas de lui
faire mille brusqueries ; elle sen plaignait souvent son pre,
qui ne pouvait sempcher den quereller son neveu ; ainsi le
mariage se reculait fort. Quand la reine trouva propos dcrire
au prince que Constancia tait lextrmit, il en ressentit une
douleur inexprimable ; il ne voulut plus garder de mesures dans
une rencontre o sa vie courait pour le moins autant de risque
celle de sa matresse, et il partit comme un clair.

Quelque diligence quil pt faire, il arriva trop tard. La


reine, qui avait prvu son retour, fit dire pendant quelques jours
que Constancia tait malade ; elle mit aprs delle des femmes
qui savaient parler et se taire, comme il leur tait ordonn. Le
bruit de sa mort se rpandit ensuite, et lon enterra une figure
de cire, disant que ctait elle. La reine, qui cherchait tous les
moyens possibles de convaincre le prince de cette mort, fit sortir
Mirtain de prison, pour quil assistt ses funrailles ; de sorte
que le jour de son enterrement ayant t su de tout le monde,
chacun y vint pour regretter cette charmante fille ; et la reine
qui composait son visage comme elle voulait, feignit de sentir
cette perte par rapport au prince.

Il arriva avec toute linquitude quon peut se figurer ;


quand il entra dans la ville, il ne put sempcher de demander
au premier quil trouva, des nouvelles de sa chre Constancia :
ceux qui lui rpondirent ne la connaissaient point ; et ntant
prpars sur rien, ils lui dirent quelle tait morte. ces funes-
tes paroles il ne fut plus le matre de sa douleur ; il tomba de
cheval sans pouls, sans voix. On sassembla ; lon vit que ctait
le prince, chacun sempressa de le secourir, et on le porta pres-
que mort au palais.

120
Le roi ressentit vivement le pitoyable tat de son fils ; la
reine sy tait prpare, elle crut que le temps et la perte de ses
tendres esprances le guriraient ; mais il tait trop touch pour
se consoler : son dplaisir bien loin de diminuer augmentait
tous moments : il passa deux jours sans voir ni parler per-
sonne ; il alla ensuite dans la chambre de la reine, les yeux
pleins de larmes, la vue gare, le visage ple. Il lui que ctait
elle qui avait fait mourir sa chre Constancia, mais quelle en
serait bientt punie puisquil allait mourir, et quil voulait aller
au lieu o elle tait enterre.

La reine ne pouvant len dtourner, prit le parti de le


conduire elle-mme dans un bois plant de cyprs, o elle avait
fait lever le tombeau. Quand le prince se trouva au lieu o sa
matresse reposait pour toujours, il dit des choses si tendres et
si passionnes, que jamais personne na parl comme lui. Mal-
gr la duret de la reine, elle fondait en larmes : Mirtain
saffligeait autant que son matre, et tous ceux qui lentendaient
partageaient son dsespoir. Enfin tout dun coup pouss par sa
fureur il tira son pe, et sapprochant du marbre qui couvrait
ce beau corps, il allait se tuer, si la reine et Mirtain ne lui eus-
sent arrt le bras.

Non, dit-il, rien au monde ne mempchera de mourir et


de rejoindre ma chre princesse.

Le nom de princesse quil donnait la bergre surprit la


reine : elle ne savait si son fils rvait, et elle lui aurait cru lesprit
perdu, sil navait parl juste dans tout ce quil disait.

Elle lui demanda pourquoi il nommait Constancia prin-


cesse ; il rpliqua quelle ltait, que son royaume sappelait le
royaume des Dserts, quil ny avait point dautre hritire, et
quil nen aurait jamais parl sil et eu encore des mesures
garder.

121
Hlas ! mon fils, dit la reine, puisque Constancia est
dune naissance convenable la vtre, consolez-vous, car elle
nest point morte. Il faut vous avouer, pour adoucir vos dou-
leurs, que je lai vendue des marchands, ils lemmnent es-
clave.

Ah ! scria le prince, vous me parlez ainsi, pour suspen-


dre le dessein que jai form de mourir ; mais ma rsolution est
fixe, rien ne peut men dtourner.

Il faut, ajouta la reine, vous en convaincre par vos yeux.

Aussitt elle commanda que lon dterrt la figure de cire.


Comme il crut en la voyant dabord que ctait le corps de son
aimable princesse, il tomba dans une grande dfaillance, dont
on eut bien de la peine le retirer. La reine lassurait inutile-
ment que Constancia ntait point morte ; aprs le mauvais tour
quelle lui avait fait, il ne pouvait la croire : mais Mirtain sut le
persuader de cette vrit ; il connaissait lattachement quil avait
pour lui, et quil ne serait pas capable de lui dire un mensonge.

Il sentit quelque soulagement, parce que de tous les mal-


heurs le plus terrible cest la mort, et il pouvait encore se flatter
du plaisir de revoir sa matresse. Cependant o la chercher ? On
ne connaissait point les marchands qui lavaient achete ; ils
navaient pas dit o ils allaient : ctaient l de grandes diffi-
cults ; mais il nen est gure quun vritable amour ne sur-
monte, il aimait mieux prir en courant aprs les ravisseurs de
sa matresse, que de vivre sans elle.

Il fit mille reproches la reine sur son implacable duret ;


il ajouta quelle aurait le temps de se repentir du mauvais tour
quelle lui avait jou, quil allait partir, rsolu de ne revenir ja-
mais ; quainsi, voulant en perdre une, elle en perdrait deux.
Cette mre afflige se jeta au cou de son fils, lui mouilla le visage
de ses larmes, et le conjura par la vieillesse de son pre et par

122
lamiti quelle avait pour lui, de ne pas les abandonner ; que sil
les privait de la consolation de le voir, il serait cause de leur
mort ; quil tait leur unique esprance, sils venaient man-
quer ; que leurs voisins et leurs ennemis sempareraient du
royaume. Le prince lcouta froidement et respectueusement ;
mais il avait toujours devant les yeux la duret quelle avait eue
pour Constancia : sans elle, tous les royaumes de la terre ne
lauraient point touch ; de sorte quil persista avec une fermet
surprenante dans la rsolution de partir le lendemain.

Le roi essaya inutilement de le faire rester, il passa la nuit


donner des ordres Mirtain, il lui confia le fidle mouton pour
en avoir soin. Il prit une grande quantit de pierreries, et dit
Mirtain de garder les autres, et quil serait le seul qui recevrait
de ses nouvelles, condition de les tenir secrtes, parce quil
voulait faire ressentir sa mre toutes les peines de
linquitude.

Le jour ne paraissait pas encore, lorsque limpatient Cons-


tancio monta cheval, se dvouant la fortune, et la priant de
lui tre assez favorable pour lui faire retrouver sa matresse. Il
ne savait de quel ct tourner ses pas ; mais comme elle tait
partie dans un vaisseau, il crut quil devait sembarquer pour la
suivre. Il se rendit au plus fameux port ; et sans tre accompa-
gn daucun de ses domestiques, ni connu de personne, il
sinforma du lieu le plus loign o lon pouvait aller, et ensuite
de toutes les ctes, plages et ports o ils surgiraient ; puis il
sembarqua dans lesprance quune passion aussi pure et aussi
forte que la sienne ne serait pas toujours malheureuse.

Ds que lon approchait de terre, il montait dans la cha-


loupe, et venait parcourir le rivage, criant de tous cts : Cons-
tancia, belle Constancia, o tes-vous ? Je vous cherche et je
vous appelle en vain : serez-vous encore longtemps loigne de
moi ? Ses regrets et ses plaintes taient perdus dans le vague

123
de lair, il revenait dans le vaisseau, le cur pntr de douleur,
et les yeux pleins de larmes.

Un soir que lon avait jet lancre derrire un grand rocher,


il vint son ordinaire prendre terre sur le rivage ; et comme le
pays tait inconnu, et la nuit fort obscure, ceux qui
laccompagnaient ne voulurent point savancer, dans la crainte
de prir en ce lieu. Pour le prince, qui faisait peu de cas de sa
vie, il se mit marcher, tombant et se relevant cent fois ; la fin
il dcouvrit une grande lueur qui lui parut provenir de quelque
feu ; mesure quil sen approchait, il entendait beaucoup de
bruit et des marteaux qui donnaient des coups terribles. Bien
loin davoir peur, il se hta darriver une grande forge ouverte
de tous les cts, o la fournaise tait si allume, quil semblait
que le soleil brillait au fond : trente gants, qui navaient chacun
quun il au milieu du front, travaillaient en ce lieu faire des
armes.

Constancio sapprocha deux, et leur dit :

Si vous tes capables de piti parmi le fer et le feu qui


vous environnent, si par hasard vous avez vu aborder dans ces
lieux la belle Constancia, que des marchands emmnent captive,
que je sache o je pourrai la trouver, demandez-moi tout ce que
jai au monde, je vous le donnerai de tout mon cur.

Il eut peine cess sa petite harangue, que le bruit avait


cess son arrive, recommena avec plus de force.

Hlas ! dit-il, vous ntes point touchs de ma douleur,


barbares, je ne dois rien attendre de vous !

Il voulut aussitt tourner ses pas ailleurs, quand il entendit


une douce symphonie qui le ravit ; et regardant vers la four-
naise, il vit le plus bel enfant que limagination puisse jamais se
reprsenter : il tait plus brillant que le feu dont il sortit. Lors-

124
quil eut considr ses charmes, le bandeau qui couvrait ses
yeux, larc et les flches quil portait, il ne douta point que ce ne
ft Cupidon. Ctait lui en effet qui lui cria :

Arrte, Constancio, tu brles dune flamme trop pure


pour que je te refuse mon secours ; je mappelle lamour ver-
tueux ; cest moi qui tai bless pour la jeune Constancia ; et
cest moi qui la dfends contre le gant qui la perscute. La fe
Souveraine est mon intime amie ; nous sommes unis ensemble
pour te la garder, mais il faut que jprouve ta passion avant que
de te dcouvrir o elle est.

Ordonne, Amour, ordonne tout ce quil te plaira scria le


prince, je nomettrai rien pour tobir.

Jette-toi dans ce feu, rpliqua lenfant, et souviens-toi


que si tu naimes pas uniquement et fidlement, tu es perdu.

Je nai aucun sujet davoir peur , dit Constancio.

Aussitt il se jeta dans la fournaise, il perdit toute connais-


sance, ne sachant o il tait, ni ce quil tait lui-mme.

Il dormit trente heures, et se trouva son rveil le plus


beau pigeon qui ft au monde ; au lieu dtre dans cette horrible
fournaise, il tait couch dans un petit nid de roses, de jasmins
et de chvrefeuilles. Il fut aussi surpris quon peut jamais ltre ;
ses pieds pattus, les diffrentes couleurs de ses plumes, et ses
yeux tout de feu ltonnaient beaucoup ; il se mirait dans un
ruisseau, et voulant se plaindre, il trouva quil avait perdu
lusage de la parole, quoiquil et conserv celui de son esprit.

Il envisagea cette mtamorphose comme le comble de tous


les malheurs : Ah ! perfide Amour, pensait-il en lui-mme,
quelle rcompense donnes-tu au plus parfait de tous les
amants ? Faut-il tre lger, tratre et parjure pour trouver grce

125
devant toi ? Jen ai bien vu de ce caractre que tu as couronns,
pendant que tu affliges ceux qui sont vritablement fidles : que
puis-je me promettre, continua-t-il, dune figure aussi extraor-
dinaire que la mienne ? Me voil pigeon : encore si je pouvais
parler, comme parla autrefois loiseau Bleu (dont jai toute ma
vie aim le conte), je volerais si loin et si haut, je chercherais
sous tant de climats diffrents ma chre matresse, et je men
informerais tant de personnes, que je la trouverais ; mais je
nai pas la libert de prononcer son nom ; et lunique remde
quil mest permis de tenter, cest de me prcipiter dans quelque
abme pour y mourir.

Occup de cette funeste rsolution, il vola sur une haute


montagne do il voulut se jeter en bas ; mais ses ailes le soutin-
rent malgr lui ; il en fut tonn ; car nayant pas encore t pi-
geon, il ignorait de quel secours peuvent tre des plumes ; il prit
la rsolution de se les arracher toutes, et sans quartier il com-
mena de se plumer.

Ainsi dpouill, il allait tenter une nouvelle cabriole du


sommet dun rocher, quand deux filles survinrent. Ds quelles
virent cet infortun oiseau, lune se dit lautre :

Do vient cet infortun pigeon ? Sort-il des serres aigus


de quelque oiseau de proie, ou de la gueule dune belette ?

Jignore do il vient, rpondit la plus jeune, mais je sais


bien o il ira ; et se jetant sur la pacifique bestiole, il ira, conti-
nua-t-elle, tenir compagnie cinq de son espce, dont je veux
faire une tourte pour la fe Souveraine.

Le prince Pigeon lentendant parler ainsi, bien loin de fuir,


sapprocha pour quelle lui ft la grce de le tuer promptement :
mais ce qui devait causer sa perte le garantit ; car ces filles le
trouvrent si poli et si familier, quelles rsolurent de le nourrir.
La plus belle lenferma dans une corbeille couverte o elle met-

126
tait ordinairement son ouvrage, et elles continurent leur pro-
menade.

Depuis quelques jours, disait lune delles, il semble que


notre matresse a bien des affaires, elle monte tout moment
sur son chameau de feu, et va jour et nuit dun ple lautre
sans sarrter.

Si tu tais discrte, repartit sa compagne, je ten appren-


drais la raison, car elle a bien voulu me lapprendre.

Va, je saurai me taire, scria celle qui avait dj parl,


assure-toi de mon secret.

Sache donc, reprit-elle, que sa princesse Constancia,


quelle aime si fort, est perscute dun gant qui veut
lpouser : il la mise dans une tour ; et pour lempcher
dachever ce mariage, il faut quelle fasse des choses surprenan-
tes.

Le prince coutait leur conversation du fond de son pa-


nier : il avait cru jusqualors que rien ne pouvait augmenter ses
disgrces ; mais il connut avec une extrme douleur quil stait
bien tromp ; et lon peur assez juger par tout ce que jai racont
de sa passion, et par les circonstances o il se trouvait, dtre
devenu pigeonneau dans le temps o son secours tait si nces-
saire sa princesse, quil ressentit un vritable dsespoir ; son
imagination ingnieuse le tourmenter lui reprsentait Cons-
tancia dans la fatale tour, assige par les importunits, les vio-
lences et les emportements dun redoutable gant : il apprhen-
dait quelle craignt, et quelle ne donnt les mains son ma-
riage. Un moment aprs, il apprhendait quelle ne craignt pas,
et quelle nexpost sa vie aux fureurs dun tel amant. Il serait
difficile de reprsenter ltat o il tait.

127
La jeune personne qui le portait dans sa manette, tant de
retour avec sa compagne au palais de la fe quelles servaient, la
trouvrent qui se promenait dans une alle sombre de son jar-
din. Elles se prosternrent dabord ses pieds, et lui dirent en-
suite :

Grande reine, voici un pigeon que nous avons trouv ; il


est doux, il est familier et sil avait des plumes, il serait fort
beau ; nous avons rsolu de le nourrir dans notre chambre ;
mais si vous lagrez, il pourra quelquefois vous divertir dans la
vtre.

La fe prit la corbeille o il tait enferm, elle len tira, et fit


des rflexions srieuses sur les grandeurs du monde ; car il tait
extraordinaire de voir un prince tel que Constancio sous la fi-
gure dun pigeon prt tre rti ou bouilli ; et quoique ce ft elle
qui et jusqualors conduit cette mtamorphose, et que rien
narrivt que par ses ordres ; cependant, comme elle moralisait
volontiers sur tous les vnements, celui-l la frappa fort. Elle
caressa le pigeonneau, et de sa part il noublia rien pour sattirer
son attention, afin quelle voult le soulager dans sa triste aven-
ture : il lui faisait la rvrence la pigeonne, en tirant un peu le
pied ; il la becquetait dun air caressant : bien quil ft pigeon
novice, il en savait dj plus que les vieux pres et les vieux ra-
miers.

La fe Souveraine le porta dans son cabinet, en ferma la


porte, et lui dit :

Prince, le triste tat o je te trouve aujourdhui ne


mempche pas de te connatre et de taimer, cause de ma fille
Constancia, qui est aussi peu indiffrente pour toi que tu les
pour elle : naccuse personne que moi de ta mtamorphose ; je
tai fait entrer dans la fournaise pour prouver la candeur de ton
amour : il est pur, il est ardent, il faut que tu aies tout lhonneur
de laventure.

128
Le pigeon baissa trois fois la tte en signe de reconnais-
sance, et il couta ce que la fe voulait lui dire.

La reine ta mre, reprit-elle, eut peine reu largent et


les pierreries en change de la princesse, quelle lenvoya avec la
dernire violence aux marchands qui lavaient achete ; et sitt
quelle fut dans le vaisseau, ils firent voile aux grandes Indes, o
ils taient bien srs de se dfaire avec beaucoup de profit du
prcieux joyau quils emmenaient. Ses pleurs et ses prires ne
changrent point leur rsolution : elle disait inutilement que le
prince Constancio la rachterait de tout ce quil possdait au
monde. Plus elle leur faisait valoir ce quils en pouvaient atten-
dre, plus ils se htaient de le fuir, dans la crainte quil ne ft
averti de son enlvement, et quil ne vnt leur arracher cette
proie.

Enfin aprs avoir couru la moiti du monde, ils se trouv-


rent battus dune furieuse tempte. La princesse, accable de sa
douleur et des fatigues de la mer, tait mourante ; ils apprhen-
daient de la perdre, et se sauvrent dans le premier port ; mais
comme ils dbarquaient, ils virent venir un gant dune gran-
deur pouvantable ; il tait suivi de plusieurs autres, qui tous
ensemble dirent quils voulaient voir ce quil y avait de plus rare
dans leur vaisseau. Le gant tant entr, le premier objet qui
frappa sa vue, ce fut la jeune princesse ; ils se reconnurent aus-
sitt lun et lautre. Ah ! petite sclrate, scria-t-il, les dieux
justes et pitoyables te ramnent donc sous mon pouvoir : te
souvient-il du jour que je te trouvai, et que tu coupas mon sac ?
Je me trompe si tu me joues le mme tour prsent. En effet,
il la prit comme un aigle prend un poulet, et malgr sa rsis-
tance et les prires des marchands, il lemporta dans ses bras,
courant de toute sa force jusqu sa grande tour.

Cette tour est sur une haute montagne : les enchanteurs


qui lont btie nont rien oubli pour la rendre belle et curieuse.

129
Il ny a point de porte, lon y monte par les fentres qui sont trs
hautes ; les murs de diamants brillent comme le soleil, et sont
dune duret toute preuve. En effet, ce que lart et la nature
peuvent rassembler de plus riche est au-dessous de ce quon y
voit. Quand le furieux gant tint la charmante Constancia, il lui
dit quil voulait lpouser, et la rendre la plus heureuse personne
de lunivers ; quelle serait matresse de tous ses trsors, quil
aurait la bont de laimer, et quil ne doutait point quelle ne ft
ravie que sa bonne fortune let conduite vers lui. Elle lui fit
connatre par ses larmes et par ses lamentations lexcs de son
dsespoir ; et comme je conduisais tout secrtement, malgr le
destin, qui avait jur la perte de Constancia, jinspirai au gant
des sentiments de douceur quil navait connus de sa vie ; de
sorte quau lieu de se fcher, il dit la princesse quil lui donnait
un an, pendant lequel il ne lui ferait aucunes violences ; mais
que si elle ne prenait pas dans ce temps la rsolution de le satis-
faire, il lpouserait malgr elle, et quensuite il la ferait mourir ;
quainsi elle pouvait voir ce qui laccommoderait le mieux.

Aprs cette funeste dclaration, il fit enfermer avec elle


les plus belles filles du monde pour lui tenir compagnie, et la
retirer de cette profonde tristesse o elle sabmait. Il mit des
gants aux environs de la tour pour empcher que qui que ce ft
en approcht : et en effet, si lon avait cette tmrit, lon en re-
cevrait bientt la punition, car ce sont des gardes bien redouta-
bles et bien cruels.

Enfin la pauvre princesse ne voyant aucune apparence


dtre secourue, et quil ne reste plus quun jour pour achever
lanne, se prpare se prcipiter du haut de la tour dans la
mer. Voil, seigneur Pigeon, ltat o elle est rduite ; le seul
remde que jy trouve, cest que vous voliez vers elle, tenant
dans votre bec une petite bague que voil ; sitt quelle laura
mise son doigt, elle deviendra colombe, et vous vous sauverez
heureusement.

130
Le pigeonneau tait dans la dernire impatience de partir,
il ne savait comment le faire comprendre ; il tirailla la man-
chette et le tablier en falbala de la fe, il sapprocha ensuite des
fentres, o il donna quelques coups de bec contre les vitres.
Tout cela voulait dire en langage pigeonnique : Je vous sup-
plie, madame, de menvoyer avec votre bague enchante pour
soulager notre belle princesse. Elle entendit son jargon, et r-
pondant ses dsirs :

Allez, volez, charmant pigeon, lui dit-elle, voici la bague


qui vous guidera ; prenez grand soin de ne pas la perdre, car il
ny a que vous au monde qui puissiez retirer Constancia du lieu
o elle est.

Le prince Pigeon, comme je lai dj dit, navait point de


plumes, il se les tait arraches dans son extrme dsespoir. La
fe le frotta dune essence merveilleuse, qui lui en fit revenir de
si belles et si extraordinaires, que les pigeons de Vnus ntaient
pas dignes dentrer en aucune comparaison avec lui. Il fut ravi
de se voir remplum ; et prenant lessor, il arriva au lever de
laurore sur le haut de la tour, dont les murs de diamants bril-
laient un tel point, que le soleil a moins de feu dans son plus
grand clat. Il y avait un spacieux jardin sur le donjon, au milieu
duquel slevait un oranger charg de fleurs et de fruits ; le reste
du jardin tait fort curieux, et le prince Pigeon naurait pas t
indiffrent au plaisir de ladmirer, sil navait t occup de cho-
ses bien plus importantes.

Il se percha sur loranger, il tenait dans son bec la bague, et


ressentait une terrible inquitude, lorsque la princesse entra :
elle avait une longue robe blanche, sa tte tait couverte dun
grand voile noir brod dor, il tait abattu sur son visage, et tra-
nait de tous cts. Lamoureux pigeon aurait pu douter que
ctait elle, si la noblesse de sa taille et son air majestueux eus-
sent pu tre dans une autre un point si parfait. Elle vint

131
sasseoir sous loranger, et levant son voile tout dun coup, il en
demeura pour quelque temps bloui.

Tristes regrets, tristes penses ! scria-t-elle. Vous tes


prsent inutiles, mon cur afflig a pass un an entier entre la
crainte et lesprance ; mais le terme fatal est arriv ! cest au-
jourdhui ; cest dans quelques heures quil faut que je meure, ou
que jpouse le gant : hlas, est-il possible que la fe Souve-
raine et le prince Constancio maient si fort abandonne ! que
leur ai-je fait ? Mais quoi me servent ces rflexions ? Ne vaut-il
pas mieux excuter le noble dessein que jai conu ?

Elle se leva dun air plein de hardiesse pour se prcipiter :


cependant, comme le moindre bruit lui faisait peur, et quelle
entendit le pigeonneau qui sagitait sur larbre, elle leva les yeux
pour voir ce que ctait ; en mme temps il vola sur elle, et posa
dans son sein limportante petite bague. La princesse surprise
des caresses de ce bel oiseau et de son charmant plumage, ne le
fut pas moins du prsent quil venait de lui faire. Elle considra
la bague, elle y remarqua quelques caractres mystrieux, et elle
la tenait encore, lorsque le gant entra dans le jardin, sans
quelle let mme entendu venir.

Quelques-unes des femmes qui la servaient taient alles


rendre compte ce terrible amant du dsespoir de la princesse,
et quelle voulait se tuer, plutt que de lpouser. Lorsquil sut
quelle tait monte si matin au haut de la tour, il craignit une
funeste catastrophe : son cur qui jusqualors navait t capa-
ble que de barbarie, tait tellement enchant des beaux yeux de
cette aimable personne, quil laimait avec dlicatesse. dieux,
que devint-elle quand elle le vit ! elle apprhenda quil ne lui
tt les moyens quelle cherchait de mourir. Le pauvre pigeon
ntait pas mdiocrement effray de ce formidable colosse. Dans
le trouble o elle tait, elle mit la bague son doigt, et sur-le-
champ, merveille ! elle fut mtamorphose en colombe, et
senvola tire dailes avec le fidle pigeon.

132
Jamais surprise na gal celle du gant. Aprs avoir regar-
d sa matresse devenue colombe, qui traversait le vaste espace
de lair, il demeura quelque temps immobile, puis il poussa des
cris et fit des hurlements qui branlrent les montagnes, et ne
finirent quavec sa vie : il la termina au fond de la mer, o il tait
bien plus juste quil se noyt que la charmante princesse. Elle
sloignait donc trs diligemment avec son guide ; mais lors-
quils eurent fait un assez long chemin pour ne plus rien crain-
dre, ils sabattirent doucement dans un bois fort sombre par la
quantit darbres, et fort agrable cause de lherbe verte et des
fleurs qui couvraient la terre. Constancia ignorait encore que le
pigeon ft son vritable amant. Il tait trs afflig de ne pouvoir
parler pour lui en rendre compte, quand il sentit une main invi-
sible qui lui dliait la langue ; il en eut une sensible joie, et dit
aussitt la princesse :

Votre cur ne vous a-t-il pas appris, charmante colombe,


que vous tes avec un pigeon qui brle toujours des mmes feux
que vous allumez ?

Mon cur souhaitait le bonheur qui marrive, rpliqua-t-


elle, mais il nosait sen flatter : hlas, qui laurait pu imaginer !
jtais sur le point de prir sous les coups de ma bizarre fortune ;
vous tes venu marracher dentre les bras de la mort, ou dun
monstre que je redoutais plus quelle.

Le prince, ravi dentendre parler sa colombe, et de la re-


trouver aussi tendre quil la dsirait, lui dit tout ce que la pas-
sion la plus dlicate et la plus vive peut inspirer ; il lui raconta
ce qui stait pass depuis le triste moment de son absence, par-
ticulirement la rencontre surprenante de lamour Forgeron et
de la fe dans son palais : elle eut une grande joie de savoir que
sa meilleure amie tait toujours dans ses intrts.

133
Allons la trouver, mon cher prince, dit-elle Constancio,
et la remercier de tout le bien quelle nous fait : elle nous rendra
notre premire figure ; nous retournerons dans votre royaume
ou dans le mien.

Si vous maimez autant que je vous aime, rpliqua-t-il, je


vous ferai une proposition o lamour seul a part. Mais, aimable
princesse, vous mallez dire que je suis un extravagant.

Ne mnagez point la rputation de votre esprit aux d-


pens de votre cur, reprit-elle ; parlez sans crainte ; je vous en-
tendrai toujours avec plaisir.

Je serais davis, continua-t-il, que nous ne changeassions


point de figure ; vous colombe, et moi pigeon, pouvons brler
des mmes feux qui ont brl Constancio et Constancia. Je suis
persuad qutant dbarrasss du soin de nos royaumes, nayant
ni conseil tenir, ni guerre faire, ni audiences donner,
exempts de jouer sans cesse un rle importun sur le grand th-
tre du monde, il nous sera plus ais de vivre lun pour lautre
dans cette aimable solitude.

Ah ! scria la colombe, que votre dessein renferme de


grandeur et de dlicatesse ! Quelque jeune que je sois, hlas !
jai tant prouv de disgrces ; la fortune, jalouse de mon inno-
cente beaut, ma perscute si opinitrement, que je serai ravie
de renoncer tous les biens quelle donne, afin de ne vivre que
pour vous. Oui, mon cher prince, jy consens : choisissons un
pays agrable, et passons sous cette mtamorphose nos plus
beaux jours ; menons une vie innocente, sans ambition et sans
dsirs, que ceux quun amour vertueux inspire.

Cest moi qui veux vous guider, scria lAmour en des-


cendant du plus haut de lOlympe. Un dessein si tendre mrite
ma protection.

134
Et la mienne aussi, dit la fe Souveraine qui parut tout
dun coup. Je viens vous chercher pour mavancer de quelques
moments le plaisir de vous voir.

Le pigeon et la colombe eurent autant de joie que de sur-


prise de ce nouvel vnement.

Nous nous mettons sous votre conduite, dit Constancia


la fe.

Ne nous abandonnez pas, dit Constancio lAmour.

Venez, dit-il, Paphos, lon y respecte encore ma mre, et


lon y aime toujours les oiseaux qui lui taient consacrs.

Non, rpondit la princesse, nous ne cherchons point le


commerce des hommes : heureux qui peut y renoncer ! il nous
faut seulement une belle solitude.

La fe aussitt frappa la terre de sa baguette. LAmour la


frappa dune flche dore. Ils virent en mme temps le plus
beau dsert de la nature et le mieux orn de bois, de fleurs, de
prairies et de fontaines.

Restez-y des millions dannes, scria lAmour. Jurez-


vous une fidlit ternelle en prsence de cette merveilleuse fe.

Je le jure ma colombe, scria le pigeon.

Je le jure mon pigeon, scria la colombe.

Votre mariage, dit la fe, ne pouvait tre fait par un dieu


plus capable de le rendre heureux. Au reste, je vous promets que
si vous vous lassez de cette mtamorphose, je ne vous abandon-
nerai point, et je vous rendrai votre premire figure.

135
Pigeon et colombe en remercirent la fe ; mais ils
lassurrent quils ne lappelleraient point pour cela ; quils
avaient trop prouv les malheurs de la vie : ils la prirent seu-
lement de leur faire venir Ruson, en cas quil ne ft pas mort.

Il a chang dtat, dit lAmour, cest moi qui lavait


condamn tre mouton. Il ma fait piti, je lai rtabli sur le
trne do je lavais arrach.

ces nouvelles, Constancia ne fut plus surprise des jolies


choses quelle lui avait vu faire. Elle conjura lAmour de lui ap-
prendre les aventures dun mouton qui lui avait t si cher.

Je viendrai vous les dire, rpliqua-t-il obligeamment.


Pour aujourdhui, je suis attendu et souhait en tant dendroits,
que je ne sais o jirai en premier. Adieu, continua-t-il, heureux
et tendres poux, vous pouvez vous vanter dtre les plus sages
de mon empire.

La fe Souveraine resta quelque temps avec les nouveaux


maris. Elle ne pouvait assez louer le mpris quils faisaient des
grandeurs de la terre ; mais il est bien certain quils prenaient le
meilleur parti pour la tranquillit de la vie. Enfin elle les quitta ;
lon a su par elle et par lAmour, que le prince Pigeon et la prin-
cesse Colombe se sont toujours aims fidlement.

Dun amour pur nous voyons le destin :


Des troubles renaissants, un espoir incertain,
De tristes accidents, de fatales traverses
Affligent quelquefois les plus parfaits amants.
Lamour, qui nous unit par des nuds si charmants,
Pour conduire au bonheur, a des routes diverses :
Le ciel, en les troublant, assure nos dsirs.
Jeunes curs, il est vrai, des preuves si rudes
Vous arrachent des pleurs, vous cotent des soupirs ;
Mais quand lamour est pur ! peines, inquitudes,

136
Sont autant de garants des plus charmants plaisirs.

137
Le Prince Marcassin

Il tait une fois un roi et une reine qui vivaient dans une
grande tristesse, parce quils navaient point denfants : la reine
ntait plus jeune, bien quelle ft encore belle, de sorte quelle
nosait sen promettre : cela laffligeait beaucoup ; elle dormait
peu, et soupirait sans cesse, priant les dieux et toutes les fes de
lui tre favorables. Un jour quelle se promenait dans un petit
bois, aprs avoir cueilli quelques violettes et des roses, elle
cueillit aussi des fraises ; mais aussitt quelle en eut mang, elle
fut saisie dun si profond sommeil, quelle se coucha au pied
dun arbre et sendormit.

Elle rva, pendant son sommeil, quelle voyait passer en


lair trois fes qui sarrtaient au-dessus de sa tte. La premire
la regardant en piti, dit :

Voil une aimable reine, qui nous rendrions un service


bien essentiel, si nous la voulions douer dun enfant.

Volontiers, dit la seconde, douez-la, puisque vous tes


notre ane.

Je la doue, continua-t-elle, davoir un fils, le plus beau, le


plus aimable, et le mieux aim qui soit au monde.

Et moi, dit lautre, je la doue de voir ce fils heureux dans


ses entreprises, toujours puissant, plein desprit et de justice.

Le tour de la troisime tant venu pour douer, elle clata de


rire, et marmotta plusieurs choses entre ses dents, que la reine
nentendit point.

138
Voil le songe quelle fit. Elle se rveilla au bout de quel-
ques moments ; elle naperut rien en lair ni dans le jardin.
Hlas ! dit-elle, je nai point assez de bonne fortune pour esp-
rer que mon rve se trouve vritable : quels remerciements ne
ferais-je pas aux dieux et aux bonnes fes si javais un fils !
Elle cueillit encore des fleurs, et revint au palais plus gaie qu
lordinaire. Le roi sen aperut, il la pria de lui en dire la raison ;
elle sen dfendit, il la pressa davantage.

Ce nest point, lui dit-elle, une chose qui mrite votre


curiosit ; il nest question que dun rve, mais vous me trouve-
rez bien faible dy ajouter quelque sorte de foi.

Elle lui raconta quelle avait vu en dormant trois fes en


lair, et ce que deux avaient dit ; que la troisime avait clat de
rire, sans quelle et pu entendre ce quelle marmottait.

Ce rve, dit le roi, me donne comme vous de la satisfac-


tion ; mais jai de linquitude de cette fe de belle humeur, car
la plupart sont malicieuses, et ce nest pas toujours bon signe
quand elles rient.

Pour moi, rpliqua la reine, je crois que cela ne signifie ni


bien ni mal ; mon esprit est occup du dsir que jai davoir un
fils, et il se forme l-dessus cent chimres : que pourrait-il
mme lui arriver, en cas quil y et quelque chose de vritable
dans ce que jai song ? Il est dou de tout ce qui se peut de plus
avantageux ? plt au ciel que jeusse cette consolation !

Elle se prit pleurer l-dessus ; il lassura quelle lui tait si


chre, quelle lui tenait lieu de tout.

Au bout de quelques mois, la reine saperut quelle tait


grosse : tout le royaume fut averti de faire des vux pour elle ;
les autels ne fumaient plus que des sacrifices quon offrait aux

139
dieux pour la conservation dun trsor si prcieux. Les tats as-
sembls dputrent pour aller complimenter leurs majests ;
tous les princes du sang, les princesses et les ambassadeurs se
trouvrent aux couches de la reine ; la layette pour ce cher en-
fant tait dune beaut admirable ; la nourrice excellente. Mais
que la joie publique se changea bien en tristesse, quand au lieu
dun beau prince, lon vit natre un petit Marcassin ! Tout le
monde jeta de grands cris qui effrayrent fort la reine. Elle de-
manda ce que ctait ; on ne voulut pas le lui dire, crainte quelle
ne mourt de douleur : au contraire, on lassura quelle tait
mre dun beau garon, et quelle avait sujet de sen rjouir.

Cependant le roi saffligeait avec excs ; il commanda que


lon mt le Marcassin dans un sac, et quon le jett au fond de la
mer, pour perdre entirement lide dune chose si fcheuse :
mais ensuite il en eut piti ; et pensant quil tait juste de
consulter la reine l-dessus, il ordonna quon le nourrt, et ne
parla de rien sa femme, jusqu ce quelle ft assez bien, pour
ne pas craindre de la faire mourir par un grand dplaisir. Elle
demandait tous les jours voir son fils : on lui disait quil tait
trop dlicat pour tre transport de sa chambre la sienne, et
l-dessus elle se tranquillisait.

Pour le prince Marcassin, il se faisait nourrir en Marcassin


qui a grande envie de vivre : il fallut lui donner six nourrices,
dont il y en avait trois sches, la mode dAngleterre. Celles-ci
lui faisaient boire tous moments du vin dEspagne et des li-
queurs, qui lui apprirent de bonne heure se connatre aux
meilleurs vins. La reine impatiente de caresser son marmot, dit
au roi quelle se portait assez bien pour aller jusqu son appar-
tement, et quelle ne pouvait plus vivre sans voir son fils. Le roi
poussa un profond soupir ; il commanda quon apportt
lhritier de la couronne. Il tait emmaillot comme un enfant,
dans des langes de brocart dor. La reine le prit entre ses bras, et
levant une dentelle frise qui couvrait sa hure, hlas ! que de-

140
vint-elle cette fatale vue ? Ce moment pensa tre le dernier de
sa vie ; elle jetait de tristes regards sur le roi, nosant lui parler.

Ne vous affligez point, ma chre reine, lui dit-il, je ne


vous impute rien de notre malheur ; cest ici, sans doute, un
tour de quelque fe malfaisante, si vous voulez y consentir, je
suivrai le premier dessein que jai eu de faire noyer ce petit
monstre.

Ah ! sire, lui dit-elle, ne me consultez point pour une ac-


tion si cruelle, je suis la mre de cet infortun Marcassin, je sens
ma tendresse qui sollicite en sa faveur ; de grce, ne lui faisons
point de mal, il en a dj trop, ayant d natre homme, dtre n
sanglier.

Elle toucha si fortement le roi par ses larmes et par ses rai-
sons, quil lui promit ce quelle souhaitait ; de sorte que les da-
mes qui levaient Marcassinet, commencrent den prendre en-
core plus de soin ; car on lavait regard jusqualors comme une
bte proscrite, qui servirait bientt de nourriture aux poissons.
Il est vrai que malgr sa laideur, on lui remarquait des yeux tout
pleins desprit ; on lavait accoutum donner son petit pied
ceux qui venaient le saluer, comme les autres donnent leur
main ; on lui mettait des bracelets de diamants, et il faisait tou-
tes ces choses avec assez de grce.

La reine ne pouvait sempcher de laimer ; elle lavait sou-


vent entre ses bras, le trouvant joli dans le fond de son cur, car
elle nosait le dire, de crainte de passer pour folle ; mais elle
avouait ses amies que son fils lui paraissait aimable ; elle le
couvrait de mille nuds de nonpareilles couleur de roses ; ses
oreilles taient perces ; il avait une lisire avec laquelle on le
soutenait, pour lui apprendre marcher sur les pieds de der-
rire ; on lui mettait des souliers et des bas de soie attachs sur
le genou, pour lui faire paratre la jambe plus longue ; on le

141
fouettait quand il voulait gronder : enfin on lui tait, autant quil
tait possible, les manires marcassines.

Un soir que la reine se promenait et quelle le portait son


cou, elle vint sous le mme arbre o elle stait endormie, et o
elle avait rv tout ce que jai dj dit ; le souvenir de cette aven-
ture lui revint fortement dans lesprit : Voil donc, disait-elle,
ce prince si beau, si parfait et si heureux que je devais avoir ?
songe trompeur, vision fatale ! fes, que vous avais-je fait pour
vous moquer de moi ? Elle marmottait ces paroles entre ses
dents, lorsquelle vit crotre tout dun coup un chne, dont il sor-
tit une dame fort pare, qui, la regardant dun air affable, lui
dit :

Ne tafflige point, grande reine, davoir donn le jour


Marcassinet ; je tassure quil viendra un temps o tu le trouve-
ras aimable.

La reine la reconnut pour une des trois fes, qui passant en


lair lorsquelle dormait, staient arrtes et lui avaient souhait
un fils.

Jai de la peine vous croire, madame, rpliqua-t-elle ;


quelque esprit que mon fils puisse avoir, qui pourra laimer sous
une telle figure ?

La fe lui rpliqua encore une fois :

Ne tafflige point, grande reine, davoir donn le jour


Marcassinet, je tassure quil viendra un temps o tu le trouve-
ras aimable.

Elle se remit aussitt dans larbre, et larbre rentra en terre,


sans quil part mme quil y en et eu en cet endroit.

142
La reine, fort surprise de cette nouvelle aventure, ne laissa
pas de se flatter que les fes prendraient quelque soin de
laltesse Bestiole : elle retourna promptement au palais pour en
entretenir le roi ; mais il pensa quelle avait imagin ce moyen
pour lui rendre son fils moins odieux.

Je vois fort bien, lui dit-elle, lair dont vous mcoutez,


que vous ne me croyez pas ; cependant rien nest plus vrai que
tout ce que je viens de vous raconter.

Il est fort triste, dit le roi, dessuyer les railleries des fes :
par o sy prendront-elles pour rendre notre enfant autre chose
quun sanglier ? Je ny songe jamais sans tomber dans
laccablement.

La reine se retira plus afflige quelle let encore t ; elle


avait espr que les promesses de la fe adouciraient le chagrin
du roi ; cependant il voulait peine les couter. Elle se retira,
bien rsolue de ne lui plus rien dire de leur fils, et de laisser aux
dieux le soin de consoler son mari.

Marcassin commena de parler, comme font tous les en-


fants, il bgayait un peu ; mais cela nempchait pas que la reine
net beaucoup de plaisir lentendre, car elle craignait quil ne
parlt de sa vie. Il devenait fort grand, et marchait souvent sur
les pieds de derrire. Il portait de longues vestes qui lui cou-
vraient les jambes ; un bonnet langlaise de velours noir, pour
cacher sa tte, ses oreilles, et une partie de son groin. la vrit
il lui venait des dfenses terribles ; ses soies taient furieuse-
ment hrisses ; son regard fier, et le commandement absolu. Il
mangeait dans une auge dor, o on lui prparait des truffes, des
glands, des morilles, de lherbe, et lon noubliait rien pour le
rendre propre et poli. Il tait n avec un esprit suprieur, et un
courage intrpide. Le roi connaissant son caractre, commena
laimer plus quil navait fait jusque-l. Il choisit de bons ma-
tres pour lui apprendre tout ce quon pourrait. Il russissait mal

143
aux danses figures, mais pour le passe-pied et le menuet, o il
fallait aller vite et lgrement, il y faisait des merveilles.
lgard des instruments, il connut bien que le luth et le thorbe
ne lui convenaient pas ; il aimait la guitare, et jouait joliment de
la flte. Il montait cheval avec une disposition et une grce
surprenantes ; il ne se passait gure de jours quil nallt la
chasse, et quil ne donnt de terribles coups de dents aux btes
les plus froces et les plus dangereuses. Ses matres lui trou-
vaient un esprit vif, et toute la facilit possible se perfectionner
dans les sciences. Il ressentait bien amrement le ridicule de sa
figure marcassine ; de sorte quil vitait de paratre aux grandes
assembles.

Il passait sa vie dans une heureuse indiffrence, lors-


qutant chez la reine, il vit entrer une dame de bonne mine,
suivie de trois jeunes filles trs aimables. Elle se jeta aux pieds
de la reine ; elle lui dit quelle venait la supplier de les recevoir
auprs delle ; que la mort de son mari et de grands malheurs
lavaient rduite une extrme pauvret ; que sa naissance et
son infortune taient assez connues de sa majest, pour esprer
quelle aurait piti delle. La reine fut attendrie de les voir ainsi
ses genoux, elle les embrassa, et leur dit quelle recevait avec
plaisir ses trois filles. Lane sappelait Ismne, la seconde Z-
lonide, et la cadette Marthesie ; quelle en prendrait soin ;
quelle ne se dcouraget point ; quelle pouvait rester dans le
palais, o lon aurait beaucoup dgards pour elle et quelle
comptt sur son amiti. La mre, charme des bonts de la
reine, baisa mille fois ses mains, et se trouva tout dun coup
dans une tranquillit quelle ne connaissait pas depuis long-
temps.

La beaut dIsmne fit du bruit la cour, et toucha sensi-


blement un jeune chevalier, nomm Coridon, qui ne brillait pas
moins de son ct quelle brillait du sien. Ils furent frapps
presque en mme temps dune secrte sympathie qui les attacha
lun lautre. Le chevalier tait infiniment aimable ; il plut, on

144
laima. Et comme ctait un parti trs avantageux pour Ismne,
la reine saperut avec plaisir des soins quil lui rendait, et du
compte quelle lui en tenait. Enfin on parla de leur mariage ;
tout semblait y concourir. Ils taient ns lun pour lautre, et
Coridon noubliait rien de toutes ces ftes galantes, et de tous
ces soins empresss qui engagent fortement un cur dj pr-
venu.

Cependant le prince avait ressenti le pouvoir dIsmne ds


quil lavait vue, sans oser lui dclarer sa passion. Ah ! Marcas-
sin, Marcassin, scriait-il en se regardant dans un miroir, se-
rait-il bien possible quavec une figure si disgracie, tu osasses
te promettre quelque sentiment favorable de la belle Ismne ? Il
faut se gurir, car de tous les malheurs, le plus grand, cest
daimer sans tre aim. Il vitait trs soigneusement de la
voir ; et comme il nen pensait pas moins elle, il tomba dans
une affreuse mlancolie : il devint si maigre que les os lui per-
aient la peau. Mais il eut une grande augmentation
dinquitude, quand il apprit que Coridon recherchait ouverte-
ment Ismne ; quelle avait pour lui beaucoup destime, et
quavant quil ft peu, le roi et la reine feraient la fte de leurs
noces.

ces nouvelles, il sentit que son amour augmentait, et que


son esprance diminuait, car il lui semblait moins difficile de
plaire Ismne indiffrente, qu Ismne prvenue pour Cori-
don. Il comprit encore que son silence achevait de le perdre ; de
sorte quayant cherch un moment favorable pour lentretenir, il
le trouva. Un jour quelle tait assise sous un agrable feuillage,
o elle chantait quelques paroles que son amant avait faites
pour elle, Marcassin laborda tout mu, et stant plac auprs
delle, il lui demanda sil tait vrai, comme on lui avait dit,
quelle allait pouser Coridon ? Elle rpliqua que la reine lui
avait ordonn de recevoir ses assiduits, et quapparemment
cela devait avoir quelque suite.

145
Ismne, lui dit-il, en se radoucissant, vous tes si jeune,
que je ne croyais pas que lon penst vous marier ; si je lavais
su, je vous aurais propos le fils unique dun grand roi, qui vous
aime, et qui serait ravi de vous rendre heureuse.

ces mots, Ismne plit : elle avait dj remarqu que


Marcassin, qui tait naturellement assez farouche, lui parlait
avec plaisir ; quil lui donnait toutes les truffes que son instinct
marcassinique lui faisait trouver dans la fort, et quil la rgalait
des fleurs dont son bonnet tait ordinairement orn. Elle eut
une grande peur quil ne ft le prince dont il parlait, et elle lui
rpondit :

Je suis bien aise, seigneur, davoir ignor les sentiments


du fils de ce grand roi ; peut-tre que ma famille, plus ambi-
tieuse que je ne le suis, aurait voulu me contraindre lpouser ;
et je vous avoue confidemment que mon cur est si prvenu
pour Coridon, quil ne changera jamais.
Quoi ! rpliqua-t-il, vous refuseriez une tte couronne
qui mettrait sa fortune vous plaire ?

Il ny a rien que je ne refuse, lui dit-elle ; jai plus de ten-


dresse que dambition ; et je vous conjure, seigneur, puisque
vous avez commerce avec ce prince, de lengager me laisser en
repos.

Ah ! sclrate, scria limpatient Marcassin, vous ne


connaissez que trop le prince dont je vous parle ! Sa figure vous
dplat ; vous ne voudriez pas avoir le nom de reine Marcas-
sine ; vous avez jur une fidlit ternelle votre chevalier ;
songez cependant, songez la diffrence qui est entre nous ; je
ne suis pas un Adonis, jen conviens, mais je suis un sanglier
redoutable ; la puissance suprme vaut bien quelques petits
agrments naturels : Ismne, pensez-y, ne me dsesprez pas.

146
En disant ces mots, ses yeux paraissaient tout de feu, et ses
longues dfenses faisaient lune contre lautre un bruit dont
cette pauvre fille tremblait.

Marcassin se retira. Ismne, afflige, rpandit un torrent


de larmes, lorsque Coridon se rendit auprs delle. Ils navaient
connu, jusqu ce jour, que les douceurs dune tendresse mu-
tuelle ; rien ne stait oppos ses progrs, et ils avaient lieu de
se promettre quelle serait bientt couronne. Que devint ce
jeune amant, quand il vit la douleur de sa belle matresse ! Il la
pressa de lui en apprendre le sujet. Elle le voulut bien, et lon ne
saurait reprsenter le trouble que lui causa cette nouvelle.

Je ne suis point capable, lui dit-il, dtablir mon bonheur


aux dpens du vtre ; lon vous offre une couronne, il faut que
vous lacceptiez.

Que je laccepte, grands dieux ! scria-t-elle. Que je vous


oublie, et que jpouse un monstre ? Que vous ai-je fait, hlas !
pour vous obliger de me donner des conseils si contraires no-
tre amiti et notre repos ?

Coridon tait saisi un tel point, quil ne pouvait lui r-


pondre ; mais les larmes qui coulaient de ses yeux, marquaient
assez ltat de son me. Ismne, pntre de leur commune in-
fortune, lui dit cent et cent fois quelle ne changerait pas, quand
il sagirait de tous les rois de la terre ; et lui, touch de cette g-
nrosit, lui dit cent et cent fois quil fallait le laisser mourir de
chagrin, et monter sur le trne quon lui offrait.

Pendant que cette contestation se passait entre eux, Mar-


cassin tait chez la reine, laquelle il dit que lesprance de gu-
rir de la passion quil avait prise pour Ismne lavait oblig se
taire, mais quil avait combattu inutilement ; quelle tait sur le
point dtre marie ; quil ne se sentait pas la force de soutenir
une telle disgrce, et quenfin il voulait lpouser ou mourir. La

147
reine fut bien surprise dentendre que le sanglier tait amou-
reux.

Songes-tu ce que tu dis ? lui rpliqua-t-elle. Qui voudra


de toi, mon fils, et quels enfants peux-tu esprer ?

Ismne est si belle, dit-il, quelle ne saurait avoir de vi-


lains enfants ; et quand ils me ressembleraient, je suis rsolu
tout, plutt que de la voir entre les bras dun autre.

As-tu si peu de dlicatesse, continua la reine, que de vou-


loir une fille dont la naissance est infrieure la tienne ?

Et qui sera la souveraine, rpliqua-t-il, assez peu dlicate


pour vouloir un malheureux cochon comme moi ?

Tu te trompes, mon fils, ajouta la reine ; les princesses


moins que les autres ont la libert de choisir ; nous te ferons
peindre plus beau que lamour mme. Quand le mariage sera
fait, et que nous la tiendrons, il faudra bien quelle nous reste.

Je ne suis pas capable, dit-il, de faire une telle superche-


rie : je serais au dsespoir de rendre ma femme malheureuse.

Peux-tu croire, scria la reine, que celle que tu veux ne le


soit pas avec toi ? Celui qui laime est aimable ; et si le rang est
diffrent entre le souverain et le sujet, la diffrence nest pas
moins entre un sanglier et lhomme du monde le plus charmant.

Tant pis pour moi, madame, rpliqua Marcassin, ennuy


des raisons quelle lui allguait ; jose dire que vous devriez
moins quun autre me reprsenter mon malheur : pourquoi
mavez-vous fait cochon ? Ny a-t-il pas de linjustice me re-
procher une chose dont je ne suis pas la cause ?

148
Je ne te fais point de reproches, ajouta la reine tout at-
tendrie, je veux seulement te reprsenter que si tu pouses une
femme qui ne taime pas, tu seras malheureux, et tu feras son
supplice : si tu pouvais comprendre ce quon souffre dans ces
unions forces, tu ne voudrais point en courir le risque : ne
vaut-il pas mieux demeurer seul en paix ?

Il faudrait avoir plus dindiffrence que je nen ai, ma-


dame, lui dit-il ; je suis touch pour Ismne ; elle est douce, et je
me flatte quun bon procd avec elle, et la couronne quelle doit
esprer, la flchiront : quoi quil en soit, sil est de ma destine
de ntre point aim, jaurai le plaisir de possder une femme
que jaime.

La reine le trouva si fortement attach ce dessein, quelle


perdit celui de len dtourner ; elle lui promit de travailler ce
quil souhaitait, et sur-le-champ, elle envoya qurir la mre
dIsmne : elle connaissait son humeur ; ctait une femme am-
bitieuse, qui aurait sacrifi ses filles des avantages au-dessous
de celui de rgner. Ds que la reine lui eut dit quelle souhaitait
que Marcassin poust Ismne, elle se jeta ses pieds, et
lassura que ce serait le jour quelle voudrait choisir.

Mais, lui dit la reine, son cur est engag, nous lui avons
ordonn de regarder Coridon comme un homme qui lui tait
destin.

Eh bien, madame, rpondit la vieille mre, nous lui or-


donnerons de le regarder lavenir comme un homme quelle
npousera pas.

Le cur ne consulte pas toujours la raison, ajouta la


reine ; quand il sest une fois dtermin, il est difficile de le
soumettre.

149
Si son cur avait dautres volonts que les miennes, dit-
elle, je le lui arracherais sans misricorde.

La reine la voyant si rsolue, crut bien quelle pouvait se


reposer sur elle du soin de faire obir sa fille.

En effet, elle courut dans la chambre dIsmne. Cette pau-


vre fille ayant su que la reine avait envoy qurir sa mre, atten-
dait son retour avec inquitude ; et il est ais dimaginer com-
bien elle augmenta, quand elle lui dit dun air sec et rsolu, que
la reine lavait choisie pour en faire sa belle-fille, quelle lui d-
fendait de parler jamais Coridon, et que si elle nobissait pas,
elle ltranglerait. Ismne nosa rien rpondre cette menace,
mais elle pleurait amrement, et le bruit se rpandit aussitt
quelle allait pouser le marcassin royal, car la reine, qui lavait
fait agrer au roi, lui envoya des pierreries pour sen parer
quand elle viendrait au palais.

Coridon, accabl de dsespoir, vint la trouver et lui parla,


malgr toutes les dfenses quon avait faites de le laisser entrer.
Il parvint jusqu son cabinet ; il la trouva couche sur un lit de
repos, le visage tout couvert de ses larmes. Il se jeta genoux
auprs delle, et lui prit la main.

Hlas, dit-il, charmante Ismne ! vous pleurez mes mal-


heurs !

Ils sont communs entre nous, rpondit-elle ; vous savez,


cher Coridon, quoi je suis condamne ; je ne puis viter la vio-
lence quon veut me faire que par ma mort. Oui, je saurai mou-
rir, je vous en assure, plutt que de ntre pas vous.

Non, vivez, lui dit-il, vous serez reine, peut-tre vous ac-
coutumerez-vous avec cet affreux prince.

150
Cela nest pas en mon pouvoir, lui dit-elle, je nenvisage
rien au monde de plus terrible quun tel poux ; sa couronne
nadoucit point mes douleurs.

Les dieux, continua-t-il, vous prservent dune rsolution


si funeste, aimable Ismne ! elle ne convient qu moi. Je vais
vous perdre ; vous ntes pas capable de rsister ma juste dou-
leur.

Si vous mourez, reprit-elle, je ne vous survivrai pas, et je


sens quelque consolation penser quau moins la mort nous
unira.

Ils parlaient ainsi, lorsque Marcassin les vint surprendre.


La reine lui ayant racont ce quelle avait fait en sa faveur, il
courut chez Ismne pour lui dcouvrir sa joie ; mais la prsence
de Coridon la troubla au dernier point. Il tait dhumeur jalouse
et peu patiente. Il lui ordonna dun air o il entrait beaucoup du
sanglier de sortir, et de ne jamais paratre la cour.

Que prtendez-vous donc, cruel prince ? scria Ismne,


en arrtant celui quelle aimait. Croyez-vous le bannir de mon
cur comme de ma prsence ? Non ! il y est trop bien grav.
Nignorez donc plus votre malheur, vous qui faites le mien : voi-
l celui seul qui peut mtre cher ; je nai que de lhorreur pour
vous.

Et moi, barbare, dit Marcassin, je nai que de lamour


pour toi ; il est inutile que tu me dcouvres toute ta haine, tu
nen seras pas moins ma femme, et tu en souffriras davantage.

Coridon, au dsespoir davoir attir sa matresse ce nou-


veau dplaisir, sortit dans le moment que la mre dIsmne ve-
nait la quereller ; elle assura le prince que sa fille allait oublier
Coridon pour jamais, et quil ne fallait point retarder des noces
si agrables. Marcassin, qui nen avait pas moins denvie quelle,

151
dit quil allait rgler le jour avec la reine, parce que le roi lui lais-
sait le soin de cette grande fte. Il est vrai quil navait pas voulu
sen mler, parce que ce mariage lui paraissait dsagrable et
ridicule, tant persuad que la race marcassinique allait se per-
ptuer dans la maison royale. Il tait afflig de la complaisance
aveugle que la reine avait pour son fils.

Marcassin craignait que le roi ne se repentt du consente-


ment quil avait donn ce quil souhaitait ; ainsi lon se hta de
prparer tout pour cette crmonie. Il se fit faire des rhingraves,
des canons, un pourpoint parfum ; car il avait toujours une
petite odeur que lon soutenait avec peine. Son manteau tait
brod de pierreries, sa perruque dun blond denfant, et son
chapeau couvert de plumes. Il ne sest peut-tre jamais vu une
figure plus extraordinaire que la sienne ; et moins que dtre
destine au malheur de lpouser, personne ne pouvait le regar-
der sans rire. Mais, hlas, que la jeune Ismne en avait peu
denvie ; on lui promettait inutilement des grandeurs, elle les
mprisait, et ne ressentait que la fatalit de son toile.

Coridon la vit passer pour aller au temple : on let prise


pour une belle victime que lon va gorger. Marcassin, ravi, la
pria de bannir cette profonde tristesse dont elle paraissait acca-
ble, parce quil voulait la rendre si heureuse, que toutes les rei-
nes de la terre lui porteraient envie.

Javoue, continua-t-il, que je ne suis pas beau ; mais lon


dit que tous les hommes ont quelque ressemblance avec des
animaux : je ressemble plus quun autre un sanglier, cest ma
bte : il ne faut pas pour cela men trouver moins aimable, car
jai le cur plein de sentiments, et touch dune forte passion
pour vous.

Ismne, sans lui rpondre, le regardait dun air si ddai-


gneux ; elle levait les paules, et lui laissait deviner tout ce

152
quelle ressentait dhorreur pour lui. Sa mre tait derrire elle,
qui lui faisait mille menaces :

Malheureuse ! lui disait-elle, tu veux donc nous perdre en


te perdant ; ne crains-tu point que lamour du prince ne se
tourne en fureur ?

Ismne occupe de son dplaisir, ne faisait pas mme at-


tention ces paroles. Marcassin, qui la menait par la main, ne
pouvait sempcher de sauter et de danser, lui disant loreille
mille douceurs. Enfin, la crmonie tant acheve, aprs que
lon eut cri trois fois : Vive le prince Marcassin, vive la prin-
cesse Marcassine , lpoux ramena son pouse au palais, o
tout tait prpar pour faire un repas magnifique. Le roi et la
reine stant placs, la marie sassit vis--vis du Sanglier, qui la
dvorait des yeux, tant il la trouvait belle ; mais elle tait ense-
velie dans une si profonde tristesse, quelle ne voyait rien de ce
qui se passait, et elle nentendait point la musique qui faisait
grand bruit.

La reine la tira par la robe, et lui dit loreille :

Ma fille, quittez cette sombre mlancolie, si vous voulez


nous plaire ; il semble que cest moins ici le jour de vos noces
que celui de votre enterrement.

Plaise aux dieux, madame, lui dit-elle, que ce soit le der-


nier de ma vie ! vous maviez ordonn daimer Coridon, il avait
plutt reu mon cur de votre main que de mon choix : mais,
hlas ! si vous avez chang pour lui, je nai point chang comme
vous.

Ne parlez pas ainsi, rpliqua la reine, jen rougis honte et


de dpit ; souvenez-vous de lhonneur que vous fait mon fils, et
de la reconnaissance que vous lui devez.

153
Ismne ne rpondit rien, elle laissa doucement tomber sa
tte sur son sein, et sensevelit dans sa premire rverie.

Marcassin tait trs afflig de connatre laversion que sa


femme avait pour lui ; il y avait bien des moments o il aurait
souhait que son mariage net pas t fait : il voulait mme le
rompre sur-le-champ, mais son cur sy opposait. Le bal com-
mena ; les surs dIsmne y brillrent fort ; elles sinquitaient
peu de ses chagrins, et elles concevaient avec plaisir lclat que
leur donnait cette alliance. La marie dansa avec Marcassin ; et
ctait effectivement une chose pouvantable de voir sa figure, et
encore plus pouvantable dtre sa femme. Toute la cour tait si
triste, que lon ne pouvait tmoigner de joie. Le bal dura peu ;
lon conduisit la princesse dans son appartement ; aprs quon
leut dshabille en crmonie, la reine se retira. Lamoureux
Marcassin se mit promptement au lit. Ismne dit quelle voulait
crire une lettre, et elle entra dans son cabinet, dont elle ferma
la porte, quoique Marcassin lui crit quelle crivt prompte-
ment, et quil ntait gure lheure de commencer des dpches.

Hlas ! en entrant dans ce cabinet, quel spectacle se pr-


senta tout dun coup aux yeux dIsmne ! Ctait linfortun Co-
ridon, qui avait gagn une de ses femmes pour lui ouvrir la
porte du degr drob, par o il entra. Il tenait un poignard
dans sa main.

Non, dit-il, charmante princesse, je ne viens point ici


pour vous faire des reproches de mavoir abandonn : vous ju-
riez dans le commencement de nos tendres amours, que votre
cur ne changerait jamais : vous avez, malgr cela, consenti
me quitter, et jen accuse les dieux plutt que vous ; mais ni
vous, ni les dieux ne pouvez me faire supporter un si grand
malheur : en vous perdant, princesse, je dois cesser de vivre.

peine ces derniers mots taient profrs, quil senfona


son poignard dans le cur.

154
Ismne navait pas eu le temps de lui rpondre.

Tu meurs, cher Coridon, scria-t-elle douloureusement,


je nai plus rien mnager dans le monde ; les grandeurs me
seraient odieuses ; la lumire du jour me deviendrait insuppor-
table.

Elle ne dit que ce peu de paroles ; puis du mme poignard


qui fumait encore du sang de Coridon, elle se donna un coup
dans le sein, et tomba sans vie.

Marcassin attendait trop impatiemment la belle Ismne,


pour ne se pas apercevoir quelle tardait longtemps revenir ; il
lappelait de toute sa force, sans quelle lui rpondt. Il se fcha
beaucoup, et se levant avec sa robe de chambre, il courut la
porte du cabinet, quil fit enfoncer. Il y entra le premier : hlas !
quelle fut sa surprise, de trouver Ismne et Coridon dans un tat
si dplorable ; il pensa mourir de tristesse et de rage ; ses senti-
ments, confondus entre lamour et la haine, le tourmentaient
tour tour. Il adorait Ismne, mais il connaissait quelle ne
stait tue que pour rompre tout dun coup lunion quils ve-
naient de contracter. Lon courut dire au roi et la reine ce qui
se passait dans lappartement du prince ; tout le palais retentt
de cris ; Ismne tait aime, et Coridon estim. Le roi ne se rele-
va point ; il ne pouvait entrer aussi tendrement que la reine
dans les aventures de Marcassin : il lui laissa le soin de le conso-
ler.

Elle fit mettre au lit ; elle mla ses larmes aux siennes ; et
quand il lui laissa le temps de parler, et quil cessa pour un mo-
ment ses plaintes, elle tcha de lui faire concevoir quil tait
heureux dtre dlivr dune personne qui ne laurait jamais ai-
m, et qui avait le cur rempli dune forte tendresse ; quil est
presque impossible de bien effacer une grande passion, et

155
quelle tait persuade quil devait se trouver heureux lavoir
perdue.

Nimporte, scria-t-il, je voudrais la possder, dt-elle


mtre infidle ; je ne peux dire quelle ait cherch me tromper
par des caresses feintes ; elle ma toujours montr son horreur
pour moi, je suis cause de sa mort ; et que nai-je pas me re-
procher l-dessus ?

La reine le vit si afflig, quelle laissa auprs de lui les per-


sonnes qui lui taient les plus agrables, et elle se retira dans sa
chambre.

Lorsquelle fut couche, elle rappela dans son esprit tout ce


qui lui tait arriv depuis le rve o elle avait vu les trois fes.
Que leur ai-je fait, disait-elle, pour les obliger menvoyer des
afflictions si amres ? Jesprais un fils aimable et charmant,
elles lont dou de marcassinerie, cest un monstre dans la na-
ture : la malheureuse Ismne a mieux aim se tuer que de vivre
avec lui. Le roi na pas eu un moment de joie depuis la naissance
de ce prince infortun ; et pour moi, je suis accable de tristesse
toutes les fois que je le vois.

Comme elle parlait ainsi en elle-mme, elle aperut une


grande lueur dans sa chambre, et reconnut prs de son lit la fe
qui tait sortie du tronc dun arbre dans le bois, qui lui dit :

reine ! pourquoi ne veux-tu pas me croire ? Ne tai-je


pas assure que tu recevras beaucoup de satisfaction de ton
Marcassin ? Doutes-tu de ma sincrit ?

H ! qui nen douterait, dit-elle ; je nai encore rien vu qui


rponde la moindre de vos paroles ! Que ne me laissiez-vous le
reste de ma vie sans hritier, plutt que de men faire avoir un
comme celui-l ?

156
Nous sommes trois surs, rpliqua la fe ; il y en a deux
bonnes, lautre gte presque toujours le bien que nous faisons :
cest elle que tu vis rire lorsque tu dormais ; sans nous, tes pei-
nes seraient encore plus longues, mais elles auront un terme.

Hlas ! ce sera par la fin de ma vie, ou par celle de mon


Marcassin ! dit la reine.

Je ne puis ten instruire, reprit la fe ; il mest seulement


permis de te soulager par quelque esprance.

Aussitt elle disparut. La chambre demeura parfume


dune odeur agrable, et la reine se flatta de quelque change-
ment favorable.

Marcassin prit le grand deuil : il passa bien des jours en-


ferm dans son cabinet, et griffonna plusieurs cahiers, qui
contenaient de sensibles regrets pour la perte quil avait faite ; il
voulut mme que lon gravt ces vers sur le tombeau de sa
femme :

Destin rigoureux, loi cruelle !


Ismne, tu descends dans la nuit ternelle :
Tes yeux, dont tous les curs devaient tre charms,
Tes yeux sont pour jamais ferms.
Destin rigoureux, loi cruelle !
Ismne, tu descends dans la nuit ternelle.

Tout le monde fut surpris quil conservt un souvenir si


tendre pour une personne qui lui avait tmoign tant
daversion. Il entra peu peu dans la socit des dames, et fut
frapp des charmes de Zlonide : ctait la sur dIsmne, qui
ntait pas moins agrable quelle, et qui lui ressemblait beau-
coup ; cette ressemblance le flatta. Lorsquil lentretint, il lui
trouva de lesprit et de la vivacit ; il crut que si quelque chose
pouvait le consoler de la perte dIsmne, ctait la jeune Zlo-

157
nide. Elle lui faisait mille honntets, car il ne lui entrait pas
dans lesprit quil voult lpouser ; mais cependant il en prit la
rsolution. Et un jour que la reine tait seule dans son cabinet, il
sy rendit avec un air plus gai qu son ordinaire :

Madame, lui dit-il, je viens vous demander une grce, et


vous supplier en mme temps de ne me point dtourner de mon
dessein ; car rien au monde ne saurait mter lenvie de me re-
marier ; donnez-y les mains, je vous en conjure : je veux pouser
Zlonide ; parlez-en au roi, afin que cette affaire ne tarde pas.

Ah ! mon fils, dit la reine, quel est donc ton dessein ? as-
tu dj oubli le dsespoir dIsmne, et sa mort tragique ? com-
ment te promets-tu que sa sur taimera davantage ? es-tu plus
aimable que tu ntais, moins sanglier, moins affreux ? Rends-
toi justice, mon fils, ne donne point tous les jours des spectacles
nouveaux : quand on est fait comme toi, lon doit se cacher.

Jy consens, madame, rpondit Marcassin, cest pour me


cacher que je veux une compagne ; les hiboux trouvent des
chouettes, les crapauds des grenouilles, les serpents des couleu-
vres ; suis-je donc au-dessous de ces vilaines btes ? mais vous
cherchez maffliger ; il me semble cependant quun Marcassin
a plus de mrite que tout ce que je viens de nommer.

Hlas ! mon cher enfant, dit la reine, les dieux me sont


tmoins de lamour que jai pour toi, et du dplaisir dont je suis
accable en voyant ta figure ! Lorsque je tallgue tant de rai-
sons, ce nest point que je cherche taffliger ; je voudrais,
quand tu auras une femme, quelle ft capable de taimer autant
que je taime ; mais il y a de la diffrence entre les sentiments
dune pouse et ceux dune mre.

Ma rsolution est fixe, dit Marcassin ; je vous supplie,


madame, de parler ds aujourdhui au roi et la mre de Zlo-
nide, afin que mon mariage se fasse au plus tt.

158
La reine lui en donna sa parole ; mais quand elle en entre-
tint le roi, il lui dit quelle avait des faiblesses pitoyables pour
son fils ; quil tait bien certain de voir arriver encore quelques
catastrophes dun mariage si mal rgl. Bien que la reine en ft
aussi persuade que lui, elle ne se rendit pas pour cela, voulant
tenir son fils la parole quelle lui avait donne ; de sorte quelle
pressa si fort le roi, quen tant fatigu, il lui dit quelle ft donc
ce quelle voulait faire ; que sil lui en arrivait du chagrin, elle
nen accuserait que sa complaisance.

La reine tant revenue dans son appartement, y trouva


Marcassin qui lattendait avec la dernire impatience ; elle lui
dit quil pouvait dclarer ses sentiments Zlonide ; que le roi
consentait ce quelle dsirait, pourvu quelle y consentt elle-
mme, parce quil ne voulait pas que lautorit dont il tait rev-
tu servt faire des malheureux.

Je vous assure, madame, lui dit Marcassin avec un air


fanfaron, que vous tes la seule qui pensiez si dsavantageuse-
ment de moi ; je ne vois personne qui ne me loue, et ne me fasse
apercevoir que jai mille bonnes qualits.

Tels sont les courtisans, dit la reine, et telle est la condi-


tion des princes, les uns louent toujours, les autres sont toujours
lous ; comment connatre ses dfauts dans un tel labyrinthe ?
Ah ! que les grands seraient heureux, sils avaient des amis plus
attachs leur personne qu leur fortune !

Je ne sais, madame, repartit Marcassin, sils seraient


heureux de sentendre dire des vrits dsagrables ; de quelque
condition quon soit, lon ne les aime point ; par exemple, quoi
sert que vous me mettiez toujours devant les yeux quil ny a
point de diffrence entre un sanglier et moi, que je fais peur,
que je dois me cacher ? nai-je pas de lobligation ceux qui
adoucissent l-dessus ma peine, qui me font des mensonges

159
favorables, et qui me cachent les dfauts que vous tes si soi-
gneuse de me dcouvrir ?

source damour-propre ! scria la reine, de quelque c-


t quon jette les yeux, on en trouve toujours. Oui, mon fils, vous
tes beau, vous tes joli, je vous conseille encore de donner pen-
sion ceux qui vous en assurent.

Madame, dit Marcassin, je nignore point mes disgrces ;


jy suis peut-tre plus sensible quun autre ; mais je ne suis point
le matre de me faire ni plus grand ni plus droit ; de quitter ma
hure de sanglier pour prendre une tte dhomme, orne de longs
cheveux : je consens quon me reprenne sur la mauvaise hu-
meur, lingalit, lavarice, enfin sur toutes les choses qui peu-
vent se corriger : mais lgard de ma personne, vous convien-
drez, sil vous plat, que je suis plaindre, et non pas blmer.

La reine voyant quil se chagrinait, lui dit que puisquil tait


si entt de se marier, il pouvait voir Zlonide, et prendre des
mesures avec elle.

Il avait trop envie de finir la conversation, pour demeurer


davantage avec sa mre. Il courut chez Zlonide : il entra sans
faon dans sa chambre ; et layant trouve dans son cabinet, il
lembrassa, et lui dit :

Ma petite sur, je viens tapprendre une nouvelle, qui


sans doute ne te dplaira pas ; je veux te marier.

Seigneur, lui dit-elle, quand je serai marie de votre


main, je naurai rien souhaiter.

Il sagit, continua-t-il, dun des plus grands seigneurs du


royaume ; mais il nest pas beau.

160
Nimporte, dit-elle, ma mre a tant de duret pour moi,
que je serai trop heureuse de changer de condition.

Celui dont je te parle, ajouta le prince, me ressemble


beaucoup.

Zlonide le regarda avec attention, et parut tonne.

Tu gardes le silence, ma petite sur, lui dit-il, est-ce de


joie ou de chagrin ?

Je ne me souviens point, seigneur, rpliqua-t-elle, davoir


vu personne la cour qui vous ressemble.

Quoi ! dit-il, tu ne peux deviner que je veux te parler de


moi ? Oui, ma chre enfant, je taime, et je viens toffrir de par-
tager mon cur et la couronne avec toi.

dieux ! quentends-je ? scria douloureusement Zlo-


nide.

Ce que tu entends, ingrate, dit Marcassin, tu entends la


chose du monde qui devrait te donner le plus de satisfaction ;
peux-tu jamais esprer dtre reine ? Jai la bont de jeter les
yeux sur toi ; songe mriter mon amour, et nimite pas les ex-
travagances dIsmne.

Non, lui dit-elle, ne craignez pas que jattente sur mes


jours comme elle : mais, seigneur, il y a tant de personnes plus
aimables et plus ambitieuses que moi ; que nen choisissez-vous
une qui comprenne mieux que je ne fais lhonneur que vous me
destinez ? Je vous avoue que je ne souhaite quune vie tranquille
et retire, laissez-moi la matresse de mon sort.

161
Tu ne mrites gure les violences que je te fais, scria-t-
il, pour tlever sur le trne ; mais une fatalit qui mest incon-
nue, me force tpouser.

Zlonide ne lui rpondit que par ses larmes.

Il la quitta rempli de douleur, et alla trouver sa belle-mre


pour lui dcouvrir ses intentions, afin quelle dispost Zlonide
faire de bonne grce ce quil dsirait. Il lui raconta ce qui ve-
nait de se passer entre eux, et la rpugnance quelle avait tmoi-
gne pour un mariage qui faisait sa fortune et celle de toute sa
maison. Lambitieuse mre comprit assez les avantages quelle
en pouvait recevoir ; et lorsquIsmne se tua, elle en fut bien
plus afflige par rapport ses intrts, que par rapport la ten-
dresse quelle avait pour elle. Elle ressentit une extrme joie,
que le crasseux Marcassin voult prendre une nouvelle alliance
dans sa famille. Elle se jeta ses pieds ; elle lembrassa, et lui
rendit mille grces pour un honneur qui la touchait si sensible-
ment. Elle lassura que Zlonide lui obirait, ou quelle la poi-
gnarderait ses yeux.

Je vous avoue, dit Marcassin, que jai de la peine lui


faire violence ; mais si jattends quon me jette des curs la
tte, jattendrai le reste de ma vie ; toutes les belles me trouvent
laid : je suis cependant rsolu de npouser quune fille aimable.

Vous avez raison, seigneur, rpliqua la maligne vieille, il


faut vous satisfaire ; si elles sont mcontentes, cest quelles ne
connaissent point leurs vritables avantages.

Elle fortifia si fort Marcassin, quil lui dit que ctait donc
une chose rsolue, et quil serait sourd aux larmes et aux prires
de Zlonide. Il retourna chez lui choisir tout ce quil avait de
plus magnifique, et lenvoya sa matresse. Comme sa mre
tait prsente lorsquon lui offrit des corbeilles dor remplies de
bijoux, elle nosa les refuser ; mais elle marqua une grande in-

162
diffrence pour ce quon lui prsentait, except pour un poi-
gnard, dont la garde tait garnie de diamants. Elle le prit plu-
sieurs fois, et le mit sa ceinture, parce que les dames en ce
pays-l en portaient ordinairement.

Puis elle dit :

Je suis trompe si ce nest ce mme poignard qui a perc


le sein de ma pauvre sur ?

Nous ne le savons point, madame, lui dirent ceux qui


elle parlait ; mais si vous avez cette opinion, il ne faut jamais le
voir.

Au contraire, dit-elle, je loue son courage ; heureuse qui


en a assez pour limiter !

Ah ! ma sur, scria Marthesie, quelles funestes penses


roulent dans votre esprit ! voulez-vous mourir ?

Non ! rpondit Zlonide dun air ferme, lautel nest pas


digne dune telle victime ; mais jatteste les dieux que

Elle nen put dire davantage, ses larmes touffrent ses


plaintes et sa voix.

Lamoureux Marcassin ayant t inform de la manire


dont Zlonide avait reu son prsent, sindigna si fort contre
elle, quil fut sur le point de rompre, et de ne la revoir de sa vie.
Mais soit par tendresse, soit par gloire, il ne voulut pas le faire,
et rsolut de suivre son premier dessein avec la dernire cha-
leur. Le roi et la reine lui remirent le soin de cette grande fte. Il
lordonna magnifique ; cependant il y avait toujours dans ce
quil faisait un certain got de Marcassin trs extraordinaire : la
crmonie se fit dans une vaste fort, o lon dressa des tables

163
charges de venaison pour toutes les btes froces et sauvages
qui voudraient y manger, afin quelles se ressentissent du festin.

Cest en ce lieu que Zlonide, ayant t conduite par sa


mre et par sa sur, trouva le roi, la reine, leur fils Sanglier, et
toute la cour, sous des rames paisses et sombres, o les nou-
veaux poux se jurrent un amour ternel. Marcassin naurait
point eu de peine tenir sa parole. Pour Zlonide, il tait ais de
connatre quelle obissait avec beaucoup de rpugnance : ce
nest point quelle ne st se contraindre, et cacher une partie de
ses dplaisirs. Le prince, aimant se flatter, se figura quelle
cderait la ncessit, et quelle ne penserait plus qu lui
plaire. Cette ide lui rendit toute la belle humeur quil avait per-
due. Et dans le temps que lon commenait le bal, il se hta de se
dguiser en astrologue, avec une longue robe. Deux dames de la
cour taient seulement de la mascarade. Il avait voulu que tout
ft si pareil quon ne pt les reconnatre : et lon neut pas m-
diocrement de peine faire ressembler des femmes bien faites
un vilain cochon comme lui.

Il y avait une de ces dames qui tait la confidente de Zlo-


nide ; Marcassin ne lignorait point ; ce ntait que par curiosit
quil mnagea ce dguisement. Aprs quils eurent dans une
petite entre de ballet fort courte, car rien ne fatiguait davan-
tage le prince, il sapprocha de sa nouvelle pouse, et lui fit : cer-
tains signes, en montrant un des astrologues masqus, qui per-
suadrent Zlonide, que ctait son amie qui tait auprs
delle, et quelle lui montrait Marcassin :

Hlas ! lui dit-elle, je nentends que trop, voil ce monstre


que les dieux irrits mont donn pour mari ; mais si tu
maimes, nous en purgerons la terre cette nuit.

Marcassin comprit, par ce quelle lui disait, quil sagissait


dun complot o il avait grande part. Il dit fort bas Zlonide :

164
Je suis rsolue tout pour votre service.

Tiens donc, reprit-elle, voil un poignard quil ma en-


voy, il faut que tu te caches dans ma chambre, et que tu
maides lgorger.

Marcassin lui rpliqua peu de chose, de crainte quelle ne


reconnt son jargon, qui tait assez extraordinaire : il prit dou-
cement le poignard, et sloigna delle pour un moment.

Il revint ensuite sans masque lui faire des amitis, quelle


reut dun air assez embarrass, car elle roulait dans son esprit
le dessein de le perdre ; et dans ce moment il navait gure
moins dinquitude quelle. Est-il possible, disait-il en lui-
mme, quune personne si jeune et si belle soit si mchante ?
Que lui ai-je fait pour lobliger me vouloir tuer ? Il est vrai que
je ne suis pas beau, que je mange malproprement, que jai quel-
ques dfauts, mais qui nen a pas ? Je suis homme sous la figure
dune bte. Combien y a-t-il de btes sous la figure dhommes !
Cette Zlonide que je trouvais si charmante, nest-elle pas elle-
mme une tigresse et une lionne ? Ah ! que lon doit peu se fier
aux apparences ! Il marmottait tout cela entre ses dents,
quand elle lui demanda ce quil avait.

Vous tes triste, Marcassin. Ne vous repentez-vous pas de


lhonneur que vous mavez fait ?

Non, lui dit-il, je ne change pas aisment, je pensais au


moyen de faire finir bientt le bal : jai sommeil.

La princesse fut ravie de le voir assoupi, pensant quelle en


aurait moins de peine excuter son projet. La fte finit. Lon
ramena Marcassin et sa femme dans un chariot pompeux. Tout
le palais tait illumin de lampes, qui formaient de petits co-
chons. Lon fit de grandes crmonies pour coucher le Sanglier
et la marie. Elle ne doutait point que sa confidente ne ft der-

165
rire la tapisserie ; de sorte quelle se mit au lit avec un cordon
de soie sous son chevet, dont elle voulait venger la mort
dIsmne, et la violence quon lui avait faite en la contraignant
faire un mariage qui lui dplaisait si fort. Marcassin profita du
profond silence qui rgnait ; il fit semblant de dormir, et ronflait
faire trembler tous les meubles de sa chambre.

Enfin tu dors, vilain porc, dit Zlonide, voici le terme ar-


riv de punir ton cur de sa fatale tendresse, tu priras dans
cette obscure nuit. Elle se leva doucement, et courut tous les
coins appeler sa confidente ; mais elle navait garde dy tre,
puisquelle ne savait point le dessein de Zlonide.

Ingrate amie ! scriait-elle dune voix basse, tu


mabandonnes ; aprs mavoir donn une parole si positive, tu
ne me la tiens pas ; mais mon courage me servira au besoin.
En achevant ces mots, elle passa doucement le cordon de soie
autour du cou de Marcassin, qui nattendait que cela pour se
jeter sur elle. Il lui donna deux coups de ses grandes dfenses
dans la gorge, dont elle expira peu aprs.

Une telle catastrophe ne pouvait se passer sans beaucoup


de bruit. Lon accourut, et lon vit avec la dernire surprise Z-
lonide mourante ; on voulait la secourir, mais il se mit au devant
dun air furieux. Et lorsque la reine, quon tait all qurir, fut
arrive, il lui raconta ce qui stait pass, et ce qui lavait port
la dernire violence contre cette malheureuse princesse.

La reine ne put sempcher de la regretter.

Je navais que trop prvu, dit-elle, les disgrces attaches


votre alliance : quelles servent au moins vous gurir de la
frnsie qui vous possde de vous marier ; il ny aurait pas
moyen de voir toujours finir un jour de noce par une pompe
funbre.

166
Marcassin ne rpondit rien ; il tait occup dune profonde
rverie ; il se coucha sans pouvoir dormir ; il faisait des r-
flexions continuelles sur ses malheurs ; il se reprochait en secret
la mort des deux plus aimables personnes du monde ; et la pas-
sion quil avait eue pour elles se rveillait tous moments pour
le tourmenter.

Infortun que je suis ! disait-il un jeune seigneur quil


aimait ; je nai jamais got aucune douceur dans le cours de ma
vie. Si lon parle du trne que je dois remplir, chacun rpond
que cest un grand dommage de voir possder un si beau
royaume par un monstre. Si je partage ma couronne avec une
pauvre fille, au lieu de sestimer heureuse, elle cherche les
moyens de mourir ou de me tuer. Si je cherche quelques dou-
ceurs auprs de mon pre et de ma mre, ils mabhorrent, et ne
me regardent quavec des yeux irrits. Que faut-il donc faire
dans le dsespoir qui me possde ? Je veux abandonner la cour.
Jirai au fond des forts, mener la vie qui convient un sanglier
de bien et dhonneur. Je ne ferai plus lhomme galant. Je ne
trouverai point danimaux qui me reprochent dtre plus laid
queux. Il me sera ais dtre leur roi, car jai la raison en par-
tage, qui me fera trouver le moyen de les matriser. Je vivrai
plus tranquillement avec eux que je ne vis dans une cour desti-
ne mobir, et je naurai point le malheur dpouser une laie
qui se poignarde, ou qui me veuille trangler. Ha ! fuyons,
fuyons dans les bois, mprisons une couronne dont on me croit
indigne.

Son confident voulut dabord le dtourner dune rsolution


si extraordinaire ; cependant il le voyait si accabl des conti-
nuels coups de la fortune, que dans la suite il ne le pressa plus
de demeurer ; et une nuit que lon ngligeait de faire la garde
autour de son palais, il se sauva sans que personne le vt, jus-
quau fond de la fort, o il commena faire tout ce que ses
confrres les marcassins faisaient.

167
Le roi et la reine ne laissrent pas dtre touchs dun d-
part dont le seul dsespoir tait la cause ; ils envoyrent des
chasseurs le chercher : mais comment le reconnatre ? Lon prit
deux ou trois furieux sangliers que lon amena avec mille prils,
et qui firent tant de ravages la cour, quon rsolut de ne se plus
exposer de telles mprises. Il y eut un ordre gnral de ne plus
tuer de sangliers, de crainte de rencontrer le prince.

Marcassin, en partant, avait promis son favori de lui


crire quelquefois ; il avait emport une critoire ; et en effet, de
temps en temps, lon trouvait une lettre fort griffonne la
porte de la ville, qui sadressait ce jeune seigneur ; cela conso-
lait la reine ; elle apprenait par ce moyen que son fils tait vi-
vant.

La mre dIsmne et de Zlonide ressentait vivement la


perte de ses deux filles : tous les projets de grandeurs quelle
avait faits staient vanouis par leur mort : on lui reprochait
que sans son ambition elles seraient encore au monde ; quelle
les avait menaces pour les obliger consentir dpouser Mar-
cassin. La reine navait plus pour elle les mmes bonts. Elle
prit la rsolution daller en campagne avec Marthesie, sa fille
unique. Celle-ci tait beaucoup plus belle que ses surs ne
lavaient t, et sa douceur avait quelque chose de si charmant,
quon ne la voyait point avec indiffrence. Un jour quelle se
promenait dans la fort, suivie de deux femmes qui la servaient
(car la maison de sa mre nen tait pas loigne), elle vit tout
dun coup vingt pas delle un sanglier, dune grandeur pou-
vantable ; celles qui laccompagnaient labandonnrent et
senfuirent. Pour Marthesie, elle eut tant de frayeur, quelle de-
meura immobile comme une statue, sans avoir la force de se
sauver.

Marcassin, ctait lui-mme, la reconnut aussitt, et jugea


par son tremblement quelle mourait de peur. Il ne voulut pas
lpouvanter davantage ; mais stant arrt, il lui dit :

168
Marthesie, ne craignez rien, je vous aime trop pour vous
faire du mal, il ne tiendra qu vous que je vous fasse du bien ;
vous savez les sujets de dplaisirs que vos surs mont donns,
cest une triple rcompense de ma tendresse : je ne laisse pas
davouer que javais mrit leur haine par mon opinitret
vouloir les possder malgr elles. Jai appris, depuis que je suis
habitant de ces forts, que rien au monde ne doit tre plus libre
que le cur ; je vois que tous les animaux sont heureux, parce
quils ne se contraignent point. Je ne savais pas alors leurs
maximes, je les sais prsent, et je sens bien que je prfrerais.
La mort un hymen forc. Si les dieux irrits contre moi vou-
laient enfin sapaiser ; sils voulaient vous toucher en ma faveur,
je vous avoue, Marthesie, que je serais ravi dunir ma fortune
la vtre ; mais hlas ! quest-ce que je vous propose ? Voudriez-
vous venir avec un monstre comme moi dans le fond de ma ca-
verne ?

Pendant que Marcassin parlait, Marthesie reprenait assez


de force pour lui rpondre.

Quoi ! seigneur, scria-t-elle, est-il possible que je vous


voie dans un tat si peu convenable votre naissance ? La reine,
votre mre, ne passe aucun jour sans donner des larmes vos
malheurs.

mes malheurs ! dit Marcassin, en linterrompant ;


nappelez point ainsi ltat o je suis ; jai pris mon parti, il men
a cot, mais cela est fait. Ne croyez pas, jeune Marthesie, que
ce soit toujours une brillante cour qui fasse notre flicit la plus
solide, il est des douceurs plus charmantes, et je vous le rpte.
Vous pourriez me les faire trouver, si vous tiez dhumeur de-
venir sauvage avec moi.

Et pourquoi, dit-elle, ne voulez-vous plus revenir dans un


lieu o vous tes toujours aim ?

169
Je suis toujours aim ? scria-t-il. Non, non, lon naime
pas les princes accabls de disgrces ; comme lon se promet
deux mille biens, lorsquils ne sont pas en tat den faire, on les
rend responsables de leur mauvaise fortune : on les hait enfin
plus que tous les autres.

Mais quoi mamus-je ? scria-t-il. Si quelques ours ou


quelques lions de mon voisinage passent par ici, et quils
mentendent parler, je suis un Marcassin perdu. Rsolvez-vous
donc venir sans autre vue que celle de passer vos beaux jours
dans une troite solitude avec un monstre infortun, qui ne le
sera plus, sil vous possde.

Marcassin, lui dit-elle, je nai eu jusqu prsent aucun


sujet de vous aimer, jaurais encore sans vous deux surs qui
mtaient chres, laissez-moi du temps pour prendre une rso-
lution si extraordinaire.

Vous me demandez peut-tre du temps, lui dit-il, pour


me trahir ?

Je nen suis pas capable, rpliqua-t-elle, et je vous assure


ds prsent que personne ne saura que je vous ai vu.

Reviendrez-vous ici ? lui dit-il.

Nen doutez pas, continua-t-elle.

Ah ! votre mre sy opposera, on lui contera que vous


avez rencontr un sanglier terrible ; elle ne voudra plus vous y
exposer. Venez donc, Marthesie, venez avec moi.

En quel lieu me mnerez-vous ? dit-elle.

170
Dans une profonde grotte, rpliqua-t-il ; un ruisseau plus
clair que du cristal y coule lentement : ses bords sont couverts
de mousse et dherbes fraches ; cent chos y rpondent lenvi
la voix plaintive de bergers amoureux et maltraits.

Cest l que nous vivrons ensemble ; ou pour mieux dire,


reprit-elle, cest l que je serai dvore par quelquun de vos
meilleurs amis. Ils viendront pour vous voir, ils me trouveront,
ce sera fait de ma vie. Ajoutez que ma mre, au dsespoir de
mavoir perdue, me fera chercher partout ; ces bois sont trop
voisins de sa maison, lon my trouverait.

Allons o vous voudrez, lui dit-il, lquipage dun pauvre


sanglier est bientt fait.

Jen conviens, dit-elle, mais le mien est plus embarras-


sant ; il me faut des habits pour toutes les saisons, des rubans,
des pierreries.

Il vous faut, dit Marcassin, une toilette pleine de mille


bagatelles, et de mille choses inutiles. Quand on a de lesprit et
de la raison, ne peut-on pas se mettre au-dessus de ces petits
ajustements ? Croyez-moi, Marthesie, ils najouteront rien
votre beaut, et je suis certain quils en terniront lclat. Ne
cherchez point dautre chose pour votre teint que leau frache et
claire des fontaines ; vous avez les cheveux tout friss, dune
couleur charmante, et plus fins que les rets o laraigne prend
linnocent moucheron ; servez-vous-en pour votre parure ; vos
dents sont mieux ranges et aussi blanches que des perles ;
contentez-vous de leur clat et laissez les babioles aux person-
nes moins aimables que vous.

Je suis trs satisfaite de tout ce que vous me dites, rpli-


qua-t-elle, mais vous ne pourrez me persuader de mensevelir
au fond dune caverne, nayant pour compagnie que des lzards
et des limaons. Ne vaut-il pas mieux que vous veniez avec moi

171
chez le roi votre pre ? Je vous promets que sils consentent
notre mariage, jen serai ravie. Et si vous maimez, ne devez-
vous pas souhaiter de me rendre heureuse, et de me mettre dans
un rang glorieux ?

Je vous aime, belle matresse, reprit-il, mais vous ne


maimez pas ; lambition vous engagerait me recevoir pour
poux, jai trop de dlicatesse pour maccommoder de ces sen-
timents-l.

Vous avez une disposition naturelle, repartit Marthesie,


juger mal de notre sexe ; mais, seigneur Marcassin, cest pour-
tant quelque chose que de vous promettre une sincre amiti.
Faites-y rflexion, vous me verrez dans peu de jours en ces m-
mes lieux.

Le prince prit cong delle, et se retira dans sa grotte tn-


breuse, fort occup de tout ce quelle lui avait dit. Sa bizarre
toile lavait rendu si hassable aux personnes quil aimait, que
jusqu ce jour, il navait pas t flatt dune parole gracieuse,
cela le rendait bien plus sensible celles de Marthesie ; et son
amour ingnieux lui ayant inspir le dessein de la rgaler, plu-
sieurs agneaux, des cerfs et des chevreuils ressentirent la force
de sa dent carnassire. Ensuite il les arrangea dans sa caverne,
attendant le moment o Marthesie lui tiendrait parole.

Elle ne savait de son ct quelle rsolution prendre ; quand


Marcassin aurait t aussi beau quil tait laid, quand ils se se-
raient aims autant quAstre et Cladon saimaient, cest tout
ce quelle aurait pu faire que de passer ainsi ses beaux jours
dans une affreuse solitude ; mais quil sen fallait que Marcassin
ft Cladon ! Cependant elle ntait point engage ; personne
navait eu jusqualors lavantage de lui plaire, et elle tait dans la
rsolution de vivre parfaitement bien avec le prince, sil voulait
quitter sa fort.

172
Elle se droba pour lui venir parler ; elle le trouva au lieu
du rendez-vous : il ne manquait jamais dy aller plusieurs fois
par jour, dans la crainte de perdre le moment o elle y viendrait.
Ds quil laperut, il courut au-devant delle, et shumiliant
ses pieds, il lui fit connatre que les sangliers ont, quand ils veu-
lent, des manires de saluer fort galantes.

Ils se retirrent ensuite dans un lieu cart, et Marcassin la


regardant avec des petits yeux pleins de feu et de passion :

Que dois-je esprer, lui dit-il, de votre tendresse ?

Vous pouvez en esprer beaucoup, rpliqua-t-elle, si vous


tes dans le dessein de revenir la cour ; mais je vous avoue que
je ne me sens pas la force de passer le reste de ma vie loigne
de tout commerce.

Ah ! lui dit-il, cest que vous ne maimez point ; il est vrai


que je ne suis point aimable, mais je suis malheureux, et vous
devriez faire pour moi, par piti et par gnrosit, ce que vous
feriez pour un autre par inclination.

Eh ! qui vous dit, rpondit-elle, que ces sentiments nont


point de part lamiti que je vous tmoigne ; croyez-moi, Mar-
cassin, je fais encore beaucoup de vouloir vous suivre chez le roi
votre pre.

Venez dans ma grotte, lui dit-il, venez juger vous-mme


de ce que vous voulez que jabandonne pour vous.

cette proposition elle hsita un peu, elle craignait quil ne


la retnt malgr elle ; il devina ce quelle pensait.

Ah ! ne craignez point, lui dit-il, je ne serai jamais heu-


reux par des moyens violents !

173
Marthesie se fia la parole quil lui donnait ; il la fit des-
cendre au fond de sa caverne ; elle y trouva tous les animaux
quil avait gorgs pour la rgaler. Cette espce de boucherie lui
fit mal au cur ; elle en dtourna dabord les yeux, et voulut
sortir au bout dun moment ; mais Marcassin prenant lair et le
ton dun matre, lui dit :

Aimable Marthesie, je ne suis pas assez indiffrent pour


vous laisser la libert de me quitter ; jatteste les dieux que vous
serez toujours souveraine de mon cur ; des raisons invincibles
mempchent de retourner chez le roi mon pre ; acceptez ici
mon amour et ma foi, que ce ruisseau fugitif, que les pampres
toujours verts, que le roc, que les bois, que les htes qui les ha-
bitent soient tmoins de nos serments mutuels.

Elle navait pas la mme envie que lui de sengager ; mais


elle tait enferme dans la grotte sans en pouvoir sortir. Pour-
quoi y tait-elle alle ? ne devait-elle pas prvoir ce qui lui arri-
va ? Elle pleura et fit des reproches Marcassin.

Comment pourrai-je me fier vos paroles, lui dit-elle,


puisque vous manquez la premire que vous mavez donne ?

Il faut bien, lui dit-il en souriant la Marcassine, quil y


ait un peu de lhomme ml avec le sanglier ; ce dfaut de parole
que vous me reprochez, cette petite finesse o je mnage mes
intrts, cest justement lhomme qui agit ; car pour parler sans
faon, les animaux ont plus dhonneur entre eux que les hom-
mes.

Hlas ! rpondit-elle, vous avez le mauvais de lun et de


lautre, le cur dun homme, et la figure dune bte ; soyez donc
ou tout un, ou tout autre, aprs cela je me rsoudrai ce que
vous souhaitez.

174
Mais, belle Marthesie, lui dit-il, voulez-vous demeurer
avec moi sans tre ma femme, car vous pouvez compter que je
ne vous permettrai point de sortir dici ?

Elle redoubla ses pleurs et ses prires, il nen fut point tou-
ch ; et aprs avoir contest longtemps, elle consentit le rece-
voir pour poux, et lassura quelle laimerait aussi chrement
que sil tait le plus aimable prince du monde.

Ces manires obligeantes le charmrent, il baisa mille fois


ses mains, et lassura son tour quelle ne serait peut-tre pas si
malheureuse quelle avait lieu de le croire. Il lui demanda en-
suite si elle mangerait des animaux quil avait tus.

Non, dit-elle, cela nest pas de mon got ; si vous pouvez


mapporter des fruits, vous me ferez plaisir.

Il sortit, et ferma si bien lentre de la caverne, quil tait


impossible Marthesie de se sauver ; mais elle avait pris l-
dessus son parti, et elle ne laurait pas fait, quand elle aurait pu
le faire.

Marcassin chargea trois hrissons doranges, de limes dou-


ces, de citrons et dautres fruits ; il les piqua dans les pointes
dont ils sont couverts, et la provision vint trs commodment
jusqu la grotte, il y entra, et pria Marthesie den manger.

Voil un festin de noces, lui dit-il, qui ne ressemble point


celui que lon fit pour vos deux surs ; mais jespre que, en-
core quil y ait moins de magnificence, nous y trouverons plus
de douceurs.

Plaise aux dieux de le permettre ainsi ! rpliqua-t-elle.

Ensuite elle puisa de leau dans sa main, elle but la sant


du sanglier, dont il fut ravi.

175
Le repas ayant t aussi court que frugal, Marthesie ras-
sembla toute la mousse, lherbe et les fleurs que Marcassin lui
avait apportes, elle en composa un lit assez dur, sur lequel le
prince et elle se couchrent. Elle eut grand soin de lui demander
sil voulait avoir tte haute ou basse, sil avait assez de place, de
quel ct il dormait le mieux ? Le bon Marcassin la remercia
tendrement, et il scriait de temps en temps : Je ne change-
rais pas mon sort avec celui des plus grands hommes ; jai enfin
trouv ce que je cherchais ; je suis aim de celle que jaime ; il
lui dit cent jolies choses, dont elle ne fut point surprise, car il
avait de lesprit ; mais elle ne laissa pas de se rjouir que la soli-
tude o il vivait nen et rien diminu.

Ils sendormirent lun et lautre, et Marthesie stant rveil-


le, il lui sembla que son lit tait meilleur que lorsquelle sy
tait mise ; touchant ensuite doucement Marcassin, elle trouvait
que sa hure tait faite comme la tte dun homme, quil avait de
longs cheveux, des bras et des mains ; elle ne put sempcher de
stonner ; elle se rendormit, et lorsquil fut jour, elle trouva que
son mari tait aussi Marcassin que jamais.

Ils passrent cette journe comme la prcdente. Marthesie


ne dit point son mari ce quelle avait souponn pendant la
nuit. Lheure de se coucher vint : elle toucha sa hure pendant
quil dormait, et elle y trouva la mme diffrence quelle y avait
trouve. La voil bien en peine, elle ne dormait presque plus,
elle tait dans une inquitude continuelle, et soupirait sans
cesse. Marcassin sen aperut avec un vritable dsespoir.

Vous ne maimez point, lui dit-il, ma chre Marthesie, je


suis un malheureux dont la figure vous dplat ; vous allez me
causer la mort.

176
Dites plutt, barbare, que vous serez cause de la mienne,
rpliqua-t-elle ; linjure que vous me faites me touche si sensi-
blement que je ny pourrai rsister.

Je vous fais une injure, scria-t-il, et je suis un barbare ?


Expliquez-vous, car assurment vous navez aucun sujet de vous
plaindre.

Croyez-vous, lui dit-elle, que je ne sache pas que vous c-


dez toutes les nuits votre place un homme ?

Les sangliers, lui dit-il, et particulirement ceux qui me


ressemblent, ne sont pas de si bonne composition ; nayez point
une pense si offensante pour vous et pour moi, ma chre Mar-
thesie, et comptez que je serais jaloux des dieux mmes ; mais
peut-tre quen dormant vous vous forgez cette chimre.

Marthesie, honteuse de lui avoir parl dune chose qui avait


si peu de vraisemblance, rpondit quelle ajoutait tant de foi
ses paroles, quencore quelle et tout sujet de croire quelle ne
dormait pas quand elle touchait des bras, des mains et des che-
veux, elle soumettait son jugement, et qu lavenir elle ne lui en
parlerait plus.

En effet, elle loignait de son esprit tous les sujets de soup-


on qui venaient. Six mois scoulrent avec peu de plaisirs de la
part de Marthesie ; car elle ne sortait pas de la caverne, de peur
dtre rencontre par sa mre ou par ses domestiques. Depuis
que cette pauvre mre avait perdu sa fille, elle ne cessait point
de gmir, elle faisait retentir les bois de ses plaintes et du nom
de Marthesie. ces accents, qui frappaient presque tous les
jours ses oreilles, elle soupirait en secret de causer tant de dou-
leur sa mre, et de ntre pas matresse de la soulager ; mais
Marcassin lavait fortement menace, et elle le craignait autant
quelle laimait.

177
Comme sa douceur tait extrme, elle continuait de tmoi-
gner beaucoup de tendresse au sanglier, qui laimait aussi avec
la dernire passion ; elle tait grosse, et quand elle se figurait
que la race marcassine allait se perptuer, elle ressentait une
affliction sans pareille.

Il arriva quune nuit quelle ne dormait point et quelle


pleurait doucement, elle entendit parler si proche delle,
quencore que lon parlt tout bas, elle, ne perdait pas un mot de
ce quon disait. Ctait le bon Marcassin qui priait une personne
de lui tre moins rigoureuse, et de lui accorder la permission
quil lui demandait depuis longtemps. On lui rpondit toujours :
Non, non, je ne le veux pas. Marthesie demeura plus in-
quite que jamais. Qui peut entrer dans cette grotte ? disait-
elle, mon mari ne ma point rvl ce secret. Elle neut garde
de se rendormir, elle tait trop curieuse. La conversation finie,
elle entendit que la personne qui avait parl au prince sortait de
la caverne, et peu aprs il ronfla comme un cochon. Aussitt elle
se leva, voulant voir sil tait ais dter la pierre qui fermait
lentre de la grotte, mais elle ne put la remuer. Comme elle re-
venait doucement et sans aucune lumire, elle sentit quelque
chose sous ses pieds, elle saperut que ctait la peau dun san-
glier ; elle la prit et la cacha, puis elle attendit lvnement de
cette affaire sans rien dire.

Laurore paraissait peine lorsque Marcassin se leva, elle


entendit quil cherchait de tous cts ; pendant quil sinquitait,
le jour vint ; elle le vit si extraordinairement beau et bien fait,
que jamais surprise na t plus grande ni plus agrable que la
sienne.

Ah ! scria-t-elle, ne me faites plus un mystre de mon


bonheur, je le connais et jen suis pntre, mon cher prince !
par quelle bonne fortune tes-vous devenu le plus aimable de
tous les hommes ?

178
Il fut dabord surpris dtre dcouvert ; mais se remettant
ensuite :

Je vais, lui dit-il, vous en rendre compte, ma chre Mar-


thesie, et vous apprendre en mme temps que cest vous que je
dois cette charmante mtamorphose.

Sachez que la reine ma mre dormait un jour lombre


de quelques arbres, lorsque trois fes passrent en lair ; elles la
reconnurent, elles sarrtrent. Lane la doua dtre mre dun
fils spirituel et bien fait. La seconde renchrit sur ce don, elle
ajouta en ma faveur mille qualits avantageuses. La cadette lui
dit en clatant de rire : Il faut un peu diversifier la matire, le
printemps serait moins agrable sil ntait prcd par lhiver :
afin que le prince que vous souhaitez charmant, le paraisse da-
vantage, je le doue dtre Marcassin, jusqu ce quil ait pous
trois femmes, et que la troisime trouve sa peau de sanglier.
ces mots les trois fes disparurent. La reine avait entendu les
deux premires trs distinctement ; lgard de celle qui me
faisait du mal, elle riait si fort quelle ny put rien comprendre.

Je ne sais moi-mme tout ce que je viens de vous ra-


conter que du jour de notre mariage ; comme jallais vous cher-
cher, tout occup de ma passion, je marrtai pour boire un
ruisseau qui coule proche de ma grotte : soit quil ft plus clair
qu lordinaire, ou que je my regardasse avec plus dattention,
par rapport au dsir que javais de vous plaire, je me trouvai si
pouvantable, que les larmes men vinrent aux yeux. Sans hy-
perbole, jen versai assez pour grossir le cours du ruisseau, et
me parlant moi-mme, je me disais quil ntait pas possible
que je pusse vous plaire !

Tout dcourag de cette pense, je pris la rsolution de


ne pas aller plus loin. Je ne puis tre heureux, disais-je, si je
ne suis aim, et je ne puis tre aim daucune personne raison-
nable. Je marmottais ces paroles, quand japerus une dame

179
qui sapprocha de moi avec une hardiesse qui me surprit, car jai
lair terrible pour ceux qui ne me connaissent point. Marcas-
sin, me dit-elle, le temps de ton bonheur sapproche si tu pou-
ses Marthesie, et quelle puisse taimer fait comme tu es ; as-
sure-toi quavant quil soit peu tu seras dmarcassinn. Ds la
nuit mme de tes noces, tu quitteras cette peau qui te dplat si
fort, mais reprends-la avant le jour, et nen parle point ta
femme ; sois soigneux dempcher quelle ne sen aperoive,
jusquau temps o cette grande affaire se dcouvrira.

Elle mapprit, continua-t-il, tout ce que je vous ai dj ra-


cont de la reine ma mre : je lui fis de trs humbles remercie-
ments pour les bonnes nouvelles quelle me donnait ; jallai vous
trouver avec une joie mle desprance que je navais point en-
core ressentie. Et lorsque je fus assez heureux pour recevoir des
marques de votre amiti, ma satisfaction augmenta de toute
manire, et mon impatience tait violente de pouvoir partager
mon secret avec vous. La fe, qui ne lignorait pas, me venait
menacer la nuit des plus grandes disgrces si je ne savais me
taire. Ah ! lui disais-je, madame, vous navez sans doute ja-
mais aim, puisque vous mobligez cacher une chose si agra-
ble la personne du monde que jaime le plus ? Elle riait de
ma peine, et me dfendait de maffliger, parce que tout me de-
venait favorable. Cependant, ajouta-t-il, rendez-moi ma peau de
sanglier, il faut bien que je la remette, de peur dirriter les fes.

Quel que vous puissiez devenir, mon cher prince, lui dit
Marthesie, je ne changerai jamais pour vous ; il me demeurera
toujours une ide charmante de votre mtamorphose.

Je me flatte, dit-il, que les fes ne voudront pas nous


faire souffrir longtemps ; elles prennent soin de nous ; ce lit qui
vous parat de mousse, est dexcellent duvet et de laine fine : ce
sont elles qui mettaient lentre de la grotte tous les beaux
fruits que vous avez mangs.

180
Marthesie ne se lassait point de remercier les fes de tant
de grces.

Pendant quelle leur adressait ses compliments, Marcassin


faisait les derniers efforts pour remettre la peau de sanglier ;
mais elle tait devenue si petite, quil ny avait pas de quoi cou-
vrir une de ses jambes. Il la tirait en long, en large, avec les
dents et les mains, rien ny faisait. Il tait bien triste et dplorait
son malheur ; car il craignait, avec raison, que la fe qui lavait si
bien marcassin ne vnt la lui remettre pour longtemps.

Hlas ! ma chre Marthesie, disait-il, pourquoi avez-vous


cach cette fatale peau ? Cest peut-tre pour nous en punir que
je ne puis men servir comme je faisais. Si les fes sont en colre,
comment les apaiserons-nous ?

Marthesie pleurait de son ct ; ctait l un sujet


daffliction bien singulier de pleurer, parce quil ne pouvait plus
devenir Marcassin.

Dans ce moment la grotte trembla, puis la vote souvrit ;


ils virent tomber six quenouilles charges de soie, trois blanches
et trois noires, qui dansaient ensemble. Une voix sortit dentre
elles, qui dit :

Si Marcassin et Marthesie devinent ce que signifient ces


quenouilles blanches et noires, ils seront heureux.

Le prince rva un peu, et dit ensuite :

Je devine que les trois quenouilles blanches, signifient les


trois fes qui mont dou ma naissance.

Et pour moi, scria Marthesie, je devine que ces trois


noires signifient mes deux surs et Coridon.

181
En mme temps les fes parurent la place des quenouilles
blanches. Ismne, Zlonide et Coridon parurent aussi. Rien na
jamais t si effrayant que ce retour de lautre monde.

Nous ne venons pas de si loin que vous le pensez, dirent-


ils Marthesie ; les prudentes fes ont eu la bont de nous se-
courir. Et dans le temps que vous pleuriez notre mort, elles nous
conduisaient dans un bateau o rien na manqu nos plaisirs,
que celui de vous voir avec nous.

Quoi ! dit Marcassin, je nai pas vu Ismne et son amant


sans vie, et ce nest pas de ma main que Zlonide a perdu la
sienne ?

Non, dirent les fes, vos yeux fascins ont t la dupe de


nos soins : tous les jours ces sortes daventures arrivent. Tel
croit avoir sa femme au bal, quand elle est endormie dans son
lit : tel croit avoir une belle matresse, qui na quune guenuche ;
et tel autre croit avoir tu son ennemi, qui se porte bien dans un
autre pays.

Vous mallez jeter dans dtranges doutes, dit le prince


Marcassin ; il semble, vous entendre, quil ne faut pas mme
croire ce quon voit.

La rgle nest pas toujours gnrale, rpliqurent les


fes : mais il est indubitable que lon doit suspendre son juge-
ment sur bien des choses, et penser quil peut entrer quelque
dose de ferie dans ce qui nous parat de plus certain.

Le prince et sa femme remercirent les fes de linstruction


quelles venaient de leur donner, et de la vie quelles avaient
conserve des personnes qui leur taient si chres :

182
Mais, ajouta Marthesie, en se jetant leurs pieds, ne
puis-je esprer que vous ne ferez plus reprendre cette vilaine
peau de sanglier mon fidle Marcassin ?

Nous venons vous en assurer, dirent-elles, car il est


temps de retourner la cour.

Aussitt la grotte prit la figure dune superbe tente, o le


prince trouva plusieurs valets de chambre qui lhabillrent ma-
gnifiquement. Marthesie trouva de son ct des dames datour,
et une toilette dun travail exquis, o rien ne manquait pour la
coiffer et pour la parer ; ensuite le dner fut servi comme un re-
pas ordonn par les fes. Cest en dire assez.

Jamais joie na t plus parfaite ; tout ce que Marcassin


avait souffert de peine, ngalait point le plaisir de se voir non
seulement homme, mais un homme infiniment aimable. Aprs
que lon fut sorti de table, plusieurs carrosses magnifiques, atte-
ls des plus beaux chevaux du monde, vinrent toute bride. Ils
y montrent avec le reste de la petite troupe. Des gardes che-
val marchaient devant et derrire les carrosses. Cest ainsi que
Marcassin se rendit au palais.

On ne savait la cour do venait ce pompeux quipage, et


lon savait encore moins qui tait dedans, lorsquun hraut le
publia haute voix, au son des trompettes et des timbales : tout
le peuple ravi accourut pour voir son prince. Tout le monde en
demeura charm, et personne ne voulut douter de la vrit
dune aventure qui paraissait pourtant bien douteuse.

Ces nouvelles tant parvenues au roi et la reine, ils des-


cendirent promptement jusque dans la cour. Le prince Marcas-
sin ressemblait si fort son pre, quil aurait t difficile de sy
mprendre. On ne sy mprit pas : aussi jamais allgresse na t
plus universelle. Au bout de quelques mois elle augmenta en-

183
core par la naissance dun fils, qui navait rien du tout de la fi-
gure ni de lhumeur marcassine.

Le plus grand effort de courage,


Lorsque lon est bien amoureux,
Est de pouvoir cacher lobjet de ses vux
Ce qu dissimuler le devoir nous engage :
Marcassin sut par l mriter lavantage
De rentrer triomphant dans une auguste cour.
Quon blme, jy consens, sa trop faible tendresse,
Il vaut mieux manquer lamour,
Que de manquer la sagesse.

184
La Princesse Belle-toile

Il tait une fois une princesse laquelle il ne restait plus


rien de ses grandeurs passes que son dais et son cadenas ; lun
tait de velours, en broderies de perles, et lautre dor, enrichi de
diamants. Elle les garda tant quelle put ; mais lextrme nces-
sit o elle se trouvait rduite, lobligeait de temps en temps
dtacher une perle, un diamant, une meraude, et cela se ven-
dait secrtement pour nourrir son quipage. Elle tait veuve,
charge de trois filles trs jeunes et trs aimables. Elle comprit
que si elle les levait dans un air de grandeur et de magnificence
convenable leur rang, elles se ressentiraient davantage dans la
suite de leurs disgrces. Elle prit donc la rsolution de vendre le
peu qui lui restait, et de sen aller bien loin avec ses trois filles
stablir dans quelque maison de campagne, o elles feraient
une dpense convenable leur petite fortune. En passant dans
une fort trs dangereuse, elle fut vole, de sorte quil ne lui res-
ta presque plus rien. Cette pauvre princesse, plus chagrine de ce
dernier malheur que de tous ceux qui lavaient prcd, connut
bien quil fallait gagner sa vie ou mourir de faim. Elle avait aim
autrefois la bonne chre, et savait faire des sauces excellentes.
Elle nallait jamais sans sa petite cuisine dor, que lon venait
voir de bien loin. Ce quelle avait fait pour se divertir, elle le fit
alors pour subsister. Elle sarrta proche dune grande ville,
dans une maison fort jolie ; elle y faisait des ragots merveil-
leux ; lon tait friand dans ce pays-l, de sorte que tout le
monde accourait chez elle. Lon ne parlait que de la bonne fri-
casseuse, peine lui donnait-on le temps de respirer. Cepen-
dant ses trois filles devenaient grandes ; et leur beaut naurait
pas fait moins de bruit que les sauces de la princesse, si elle ne
les avait caches dans une chambre, do elles sortaient trs ra-
rement.

185
Un jour des plus beaux de lanne, il entra chez elle une pe-
tite vieille, qui paraissait bien lasse ; elle sappuyait sur un b-
ton, son corps tait tout courb, et son visage plein de rides.

Je viens, dit-elle, afin que vous me fassiez un bon repas,


car je veux, avant que daller en lautre monde, pouvoir men
vanter en celui-ci.

Elle prit une chaise de paille, se mit auprs du feu et dit la


princesse de se hter. Comme elle ne pouvait pas tout faire, elle
appela ses trois filles : lane avait nom Roussette, la seconde
Brunette, et la dernire Blondine. Elle leur avait donn ces
noms par rapport la couleur de leurs cheveux. Elles taient
vtues en paysannes, avec des corsets et des jupes de diffrentes
couleurs. La cadette tait la plus belle et la plus douce. Leur
mre commanda lune daller qurir de petits pigeons dans la
volire, lautre de tuer des poulets, lautre de faire la ptisse-
rie. Enfin, en moins dun moment, elles mirent devant la vieille
un couvert trs propre, du linge fort blanc, de la vaisselle de
terre bien vernisse, et on la servit plusieurs services. Le vin
tait bon, la glace ny manquait pas, les verres rincs tous
moments par les plus belles mains du monde ; tout cela donnait
de lapptit la vieille petite bonne femme. Si elle mangea bien,
elle but encore mieux. Elle se mit en pointe de vin ; elle disait
mille choses, o la princesse, qui ne faisait pas semblant dy
prendre garde, trouvait beaucoup desprit.

Le repas finit aussi gaiement quil avait commenc ; la


vieille se leva, elle dit la princesse :

Ma grande amie, si javais de largent, je vous paierais,


mais il y a si longtemps que je suis ruine ; javais besoin de
vous trouver pour faire si bonne chre : tout ce que je puis vous
promettre, cest de vous envoyer de meilleures pratiques que la
mienne.

186
La princesse se prit sourire, et lui dit gracieusement :

Allez, ma bonne mre, ne vous inquitez point, je suis


toujours assez paye quand je fais quelque plaisir.

Nous avons t ravies de vous servir, dit Blondine, et si


vous vouliez souper ici, nous ferions encore mieux.

Oh ! que lon est heureux, scria la vieille, lorsquon est


n avec un cur si bienfaisant ! mais croyez-vous nen pas rece-
voir la rcompense ? Soyez certaines, continua-t-elle, que le
premier souhait que vous ferez sans songer moi, sera accom-
pli.

En mme temps elle disparut, et elles neurent pas lieu de


douter que ce ne ft une fe.

Cette aventure les tonna : elles nen avaient jamais vu : el-


les taient peureuses ; de sorte que pendant cinq ou six mois
elles en parlrent ; et sitt quelles dsiraient quelque chose,
elles pensaient elle. Rien ne russissait, dont elles taient for-
tement en colre contre la fe. Mais un jour que le roi allait la
chasse, il passa chez la bonne fricasseuse, pour voir si elle tait
aussi habile quon disait ; et comme il approchait du jardin avec
grand bruit, les trois surs qui cueillaient des fraises
lentendirent.

Ah ! dit Roussette, si jtais assez heureuse pour pouser


monseigneur lamiral, je me vante que je ferais avec mon fuseau
et ma quenouille tant de fil, et de ce fil tant de toile, quil
naurait plus besoin den acheter pour les voiles de ses navires.

Et moi, dit Brunette, si la fortune mtait assez favorable


pour me faire pouser le frre du roi, je me vante quavec mon

187
aiguille, je lui ferais tant de dentelles, quil en verrait son palais
rempli.

Et moi, ajouta Blondine, je me vante que si le roi


mpousait, jaurais, au bout de neuf mois, deux beaux garons
et une belle fille ; que leurs cheveux tomberaient par anneaux,
rpandant de fines pierres, avec une brillante toile sur le front,
et le cou entour dune riche chane dor.

Un des favoris du roi, qui stait avanc pour avertir


lhtesse de sa venue, ayant entendu parler dans le jardin,
sarrta sans faire aucun bruit, et fut bien surpris de la conver-
sation de ces trois belles filles. Il alla promptement la redire au
roi pour le rjouir ; il en rit en effet, et commanda quon les ft
venir devant lui.

Elles parurent aussitt dun air et dune grce merveilleux.


Elles salurent le roi avec beaucoup de respect et de modestie ;
et lorsquil demanda sil tait vrai quelles venaient de
sentretenir des poux quelles dsiraient, elles rougirent et
baissrent les yeux : il les pressa encore davantage de lavouer ;
elles en convinrent, et il scria aussitt :

Certainement je ne sais quelle puissance agit sur moi,


mais je ne sortirai pas dici que je naie pous la belle Blondine.

Sire, dit le frre du roi, je vous demande permission de


me marier avec cette jolie brunette.

Accordez-moi la mme grce, ajouta lamiral, car la


rousse me plat infiniment.

Le roi, bien aise dtre imit par les plus grands de son
royaume, leur dit quil approuvait leur choix, et demanda la
mre si elle le voulait bien. Elle rpondit que ctait la plus

188
grande joie quelle pt jamais avoir. Le roi lembrassa, le prince
et lamiral nen firent pas moins.

Quand le roi fut prt dner, on vit descendre par la che-


mine une table de sept couverts dor, et tout ce quon peut ima-
giner de plus dlicat pour faire un bon repas. Cependant le roi
hsitait manger, il craignait que lon net accommod les
viandes au sabbat ; et cette manire de servir par la chemine
lui tait un peu suspecte.

Le buffet sarrangea, lon ne voyait que bassins et vases


dor, dont le travail surpassait la matire. En mme temps un
essaim de mouches miel parut dans des ruches de cristal, et
commena la plus charmante musique qui se puisse imaginer.
Toute la salle tait pleine de frelons, de mouches, de gupes et
de moucherons, et dautres bestiolinettes de cette espce, qui
servaient le roi avec une adresse surnaturelle. Trois ou quatre
mille bibets lui apportaient boire, sans quun seul ost se
noyer dans le vin, ce qui est dune modration et dune disci-
pline tonnantes. La princesse et ses filles pntraient assez que
tout ce qui se passait ne pouvait sattribuer qu la petite vieille :
elles bnissaient lheure o elles lavaient connue.

Aprs le repas, qui fut si long que la nuit surprit la compa-


gnie table, dont sa majest ne laissa pas davoir un peu de
honte, car il semblait que dans cet hymen, Bacchus avait pris la
place de Cupidon, le roi se leva, et dit :

Achevons la fte par o elle devait commencer.

Il tira sa bague de son doigt, et la mit dans celui de Blon-


dine, le prince et lamiral limitrent. Les abeilles redoublrent
leurs chants. Lon dansa, lon se rjouit ; et tous ceux qui avaient
suivi le roi vinrent saluer la reine et la princesse. Pour lamirale,
on ne lui faisait pas tant de crmonies, dont elle se dsesprait,

189
car elle tait lane de Brunette et de Blondine, et se trouvait
moins bien marie.

Le roi envoya son grand cuyer apprendre la reine sa


mre ce qui venait de se passer, et pour faire venir ses plus ma-
gnifiques chariots, afin demmener la reine Blondine avec ses
deux surs. La reine-mre tait la plus cruelle de toutes les
femmes, et la plus emporte. Quand elle sut que son fils stait
mari sans sa participation, et surtout une fille dune nais-
sance si obscure, et que le prince en avait fait autant, elle entra
dans une telle colre, quelle effraya toute la cour. Elle demanda
au grand cuyer quelle raison avait pu engager le roi un si in-
digne mariage ? Il lui dit que ctait lesprance davoir deux
garons et une fille dans neuf mois, qui natraient avec de
grands cheveux boucls, des toiles sur la tte, et chacun une
chane dor au cou, et que des choses si rares lavaient charm.
La reine-mre sourit ddaigneusement de la crdulit de son
fils ; elle dit l-dessus bien des choses offensantes, qui mar-
quaient assez sa fureur.

Les chariots taient dj arrivs la petite maisonnette. Le


roi convia sa belle-mre le suivre, et lui promit quelle serait
regarde avec toute sorte de distinction. Mais elle pensa aussitt
que la cour est une mer toujours agite.

Sire, lui dit-elle, jai trop dexprience des choses du


monde pour quitter le repos que je nai acquis quavec beaucoup
de peine.

Quoi ! rpliqua le roi, voulez-vous continuer tenir h-


tellerie ?

Non, dit-elle, vous me ferez quelque bien pour vivre.

Souffrez au moins, ajouta-t-il, que je vous donne un


quipage et des officiers.

190
Je vous en rends grce, dit-elle ; quand je suis seule, je
nai point dennemis qui me tourmentent ; mais si javais des
domestiques, je craindrais den trouver en eux.

Le roi admira lesprit et la modration dune femme qui


pensait et qui parlait comme un philosophe.

Pendant quil pressait sa belle-mre de venir avec lui,


lamirale Rousse faisait cacher au fond de son chariot tous les
beaux bassins et les vases dor du buffet, voulant en profiter
sans rien laisser ; mais la fe qui voyait tout, bien que personne
ne la vt, les changea en cruches de terre. Lorsquelle fut arrive,
et quelle voulut les emporter dans son cabinet, elle ne trouva
rien qui en valt la peine.

Le roi et la reine embrassrent tendrement la sage prin-


cesse, et lassurrent quelle pourrait disposer sa volont de
tout ce quils avaient. Ils quittrent le sjour champtre, et vin-
rent la ville, prcds des trompettes, des hautbois, des timba-
les et des tambours qui se faisaient entendre bien loin. Les
confidents de la reine-mre lui avaient conseill de cacher sa
mauvaise humeur, parce que le roi sen offenserait, et que cela
pourrait avoir des suites fcheuses : elle se contraignit donc, et
ne ft paratre que de lamiti ses deux belles-filles, leur don-
nant des pierreries et des louanges indiffremment sur tout ce
quelles faisaient bien ou mal.

La reine Blondine et la princesse Brunette taient troite-


ment unies ; mais lgard de lamirale Rousse, elle les hassait
mortellement.

Voyez, disait-elle, la bonne fortune de mes deux surs :


lune est reine, lautre princesse du sang, leurs maris les ado-
rent ; et moi, qui suis lane, qui me trouve cent fois plus belle

191
quelles, je nai quun amiral pour poux, dont je ne suis point
chrie comme je devrais ltre.

La jalousie quelle avait contre ses surs, la rangea du parti


de la reine-mre ; car lon savait bien que la tendresse quelle
tmoignait ses belles-filles ntait quune feinte, et quelle
trouverait avec plaisir loccasion de leur faire du mal.

La reine et la princesse devinrent grosses, et par malheur


une grande guerre tant survenue, il fallut que le roi partt pour
se mettre la tte de son arme. La jeune reine et la princesse
tant obliges de rester sous le pouvoir de la reine-mre, la pri-
rent de trouver bon quelles retournassent chez leur mre, afin
de se consoler avec elle dune si cruelle absence. Le roi ny put
consentir. Il conjura sa femme de rester au palais, il lassura que
sa mre en userait bien. En effet, il la pria avec la dernire ins-
tance daimer sa belle-fille, et den avoir soin. Il ajouta quelle ne
pouvait lobliger plus sensiblement, quil esprait lui avoir de
beaux enfants, et quil en attendait les nouvelles avec beaucoup
dinquitude. Cette mchante reine, ravie de ce que son fils lui
confiait sa femme, lui promit de ne songer qu sa conservation,
et lassura quil pouvait partir avec un entier repos desprit. Ain-
si il sen alla dans une si forte envie de revenir bientt, quil ha-
sardait ses troupes en toutes rencontres ; et son bonheur faisait
non seulement que sa tmrit lui russissait toujours, mais
encore quil avanait fort ses affaires, la reine accoucha avant
son retour. La princesse sa sur eut le mme jour un beau gar-
on, elle mourut aussitt.

Lamirale Rousse tait fort occupe des moyens de nuire


la jeune reine. Quand elle lui vit des enfants si jolis, et quelle
nen avait point, sa fureur augmenta ; elle prit la rsolution de
parler promptement la reine-mre, car il ny avait pas de
temps perdre.

192
Madame, lui dit-elle, je suis si touche de lhonneur que
votre majest ma fait en me donnant quelque part dans ses
bonnes grces, que je me dpouille volontiers de mes propres
intrts pour mnager les vtres ; je comprends tous les dplai-
sirs dont vous tes accable depuis les indignes mariages du roi
et du prince. Voil quatre enfants qui vont terniser la faute
quils ont commise : notre pauvre mre est une pauvre villa-
geoise qui navait pas de pain quand elle sest avise de devenir
fricasseuse ; croyez-moi, madame, faisons une fricasse aussi de
tous ces petits marmots, et les tons du monde avant quils vous
fassent rougir.

Ah ! ma chre amirale, dit la reine en lembrassant, que je


taime dtre si quitable, et de partager, comme tu fais, mes
justes dplaisirs ! Javais dj rsolu dexcuter ce que tu me
proposes, il ny a que la manire qui membarrasse.

Que cela ne vous fasse point de peine, reprit la Rousse,


ma doguine vient de faire deux chiens et une chienne ; ils ont
chacun une toile sur le front, avec une marque autour du cou,
qui fait une espce de chane. Il faut faire accroire la reine
quelle est accouche de toutes ces petites btes, et prendre les
deux fils, la fille et le fils de la princesse, que lon fera mourir.

Ton dessein me plat infiniment, scria-t-elle, jai dj


donn des ordres l-dessus Feintise, sa dame dhonneur, de
sorte quil faut avoir les petits chiens.

Les voil, dit lamirale, je les ai apports.

Aussitt elle ouvrit une grande bourse quelle avait tou-


jours son ct, elle en tira trois doguines btes, que la reine et
elle emmaillotrent comme les enfants de la reine auraient d
tre, et tout ornes de dentelles et de langes brochs dor. Elles
les arrangrent dans une corbeille couverte, puis cette mchante
reine, suivie de la rousse, se rendit auprs de la reine.

193
Je viens vous remercier, lui dit-elle, des beaux hritiers
que vous donnez mon fils, voil des ttes bien faites pour por-
ter une couronne. Je ne mtonne pas si vous promettiez votre
mari deux fils et une fille avec des toiles sur le front, de longs
cheveux, et des chanes dor au cou. Tenez, nourrissez-les, car il
ny a point de femme qui veuille donner tter des chiens.

La pauvre reine, qui tait accable du mal quelle avait


souffert, pensa mourir de douleur quand elle aperut ces trois
chiennes de btes, et quelle vit cette espce de doguinerie qui
faisait sur son lit un bruit dsespr : elle se mit pleurer am-
rement, puis joignant ses mains :

Hlas ! madame, dit-elle, najoutez point des reproches


mon affliction, elle ne peut assurment tre plus grande. Si les
dieux avaient permis ma mort avant que jeusse reu laffront de
me voir mre de ces petits monstres, je me serais estime trop
heureuse : hlas ! que ferai-je ? Le roi va me har autant quil
ma aime.

Les soupirs et les sanglots touffrent sa voix, elle neut


plus de force pour parler ; et la reine-mre, continuant lui dire
des injures, eut le plaisir de passer ainsi trois heures au chevet
de son lit.

Elle sen alla ensuite ; et sa sur, qui feignait de partager


ses dplaisirs, lui dit quelle ntait pas la premire qui sem-
blable malheur tait arriv ; quon voyait bien que ctait l un
tour de cette vieille fe qui leur avait promis tant de merveilles ;
mais que comme il serait peut-tre dangereux pour elle de voir
le roi, elle lui conseillait de sen aller chez leur pauvre mre avec
ses trois enfants de chien. La reine ne lui rpondit que par ses
larmes. Il fallait avoir le cur bien dur, pour ntre pas touch
de ltat o elles la rduisaient ! Elle donna tter ces vilains
chiens, croyant en tre la mre.

194
La reine commanda Feintise de prendre les enfants de la
reine avec le fils de la princesse, de les trangler et de les enter-
rer si bien, quon nen st jamais rien. Comme elle tait sur le
point dexcuter cet ordre, et quelle tenait dj le cordeau fatal,
elle jeta les yeux sur eux, et les trouva si merveilleusement
beaux, et vit quils marquaient tant de choses extraordinaires
par les toiles qui brillaient leur front, quelle nosa porter ses
criminelles mains sur un sang si auguste.

Elle fit amener une chaloupe au bord de la mer, elle y mit


les quatre enfants dans un mme berceau et quelques chanes
de pierreries, afin que si la fortune les conduisait entre les
mains dune personne assez charitable pour les vouloir nourrir,
elle en trouvt aussitt sa rcompense.

La chaloupe pousse par un grand vent sloigna si vite du


rivage, que Feintise la perdit de vue ; mais en mme temps les
vagues senflrent, et le soleil se cacha, les nues se fondirent en
eau, mille clats de tonnerre faisaient retentir tous les environs.
Elle ne douta point que la petite barque ne ft submerge ; et
elle ressentit de la joie de ce que ces pauvres innocents taient
pris, car elle aurait toujours apprhend quelque vnement
extraordinaire en leur faveur.

Le roi, sans cesse occup de sa chre pouse et de ltat o


il lavait laisse, ayant une trve pour peu de temps, revint en
poste : il arriva douze heures aprs quelle fut accouche. Quand
la reine-mre le sut, elle alla au-devant de lui avec un air com-
pos de douleur ; elle le tint longtemps serr entre ses bras, lui
mouillant le visage de larmes ; il semblait que sa douleur
lempchait de parler. Le roi, tout tremblant, nosait demander
ce qui tait arriv, car il ne doutait pas que ce ne fussent de fort
grands malheurs. Enfin elle fit un effort pour lui raconter que sa
femme tait accouche de trois chiens : aussitt Feintise les pr-
senta, et lamirale toute en pleurs se jetant aux pieds du roi, le

195
supplia de ne point faire mourir la reine, et de se contenter de la
renvoyer chez sa mre, quelle y tait dj rsolue, et quelle re-
cevrait ce traitement comme une grande grce.

Le roi tait si perdu, quil pouvait peine respirer : il re-


gardait les doguins, et remarquait avec surprise cette toile
quils avaient au milieu du front, et la couleur diffrente qui fai-
sait le tour de leur cou. Il se laissa tomber sur un fauteuil, rou-
lant dans son esprit mille penses, et ne pouvant prendre une
rsolution fixe ; mais la reine-mre le pressa si fort, quil pro-
nona lexil de linnocente reine. Aussitt on la mit dans une
litire avec ses trois chiens ; et sans avoir aucuns gards pour
elle, on la conduisit chez sa mre, o elle arriva presque morte.

Les dieux avaient regard dun il de piti la barque o les


trois princes taient avec la princesse. La fe qui les protgeait
fit tomber, au lieu de pluie, du lait dans leurs petites bouches ;
ils ne souffrirent point de cet orage pouvantable qui stait le-
v si promptement. Enfin ils vogurent sept jours et sept nuits ;
ils taient en pleine mer aussi tranquilles que sur un canal, lors-
quils furent rencontrs par un vaisseau corsaire. Le capitaine
ayant t frapp, quoique dassez loin, du brillant clat des toi-
les quils avaient sur le front, aborda la chaloupe, persuad
quelle tait pleine de pierreries. Il y en trouva en effet ; et ce qui
le toucha davantage, ce fut la beaut des quatre merveilleux en-
fants. Le dsir de les conserver lengagea retourner chez lui
pour les donner sa femme qui nen avait point, et qui en sou-
haitait depuis longtemps.

Elle sinquita fort de le voir revenir si promptement, car il


allait faire un voyage de long cours ; mais elle fut transporte de
joie quand il remit entre ses mains un trsor si considrable ; ils
admirrent ensemble la merveille des toiles, la chane dor qui
ne pouvait ster de leur cou, et leurs longs cheveux. Ce fut bien
autre chose lorsque cette femme les peigna, car il en tombait
tous moments des perles, des rubis, des diamants, des merau-

196
des de diffrentes grandeurs et toutes parfaites : elle en parla
son mari, qui ne sen tonna pas moins quelle.

Je suis bien las, lui dit-il, du mtier de corsaire ; si les


cheveux de ces petits enfants continuent nous donner des tr-
sors, je ne veux plus courir les mers, et mon bien sera aussi
considrable que celui de nos plus grands capitaines.

La femme du corsaire, qui se nommait Corsine, fut ravie de


la rsolution de son mari, elle en aima davantage ces quatre en-
fants ; elle nomme la princesse, Belle-toile ; son frre an,
Petit-Soleil, le second, Heureux, et le fils an de la princesse,
Chri. Il tait si fort au-dessus des deux autres pour sa beaut,
quencore quil net ni toile, ni chane, Corsine laimait plus
que les autres.

Comme elle ne pouvait les lever sans le secours de quel-


que nourrice, elle pria son mari, qui aimait beaucoup la chasse,
de lui attraper des faons tout petits ; il en trouva le moyen, car la
fort o ils demeuraient tait fort spacieuse. Corsine les ayant,
elle les exposa du ct du vent ; les biches, qui les sentirent, ac-
coururent pour leur donner tter. Corsine les cacha, et mit la
place les enfants, qui saccommodrent merveille du lait de
biche. Tous les jours deux fois elles venaient quatre de compa-
gnie jusque chez Corsine, chercher les princes et la princesse,
quelles prenaient pour les faons.

Cest ainsi que se passa la tendre jeunesse des princes : le


corsaire et sa femme les aimaient si passionnment quils leur
donnaient tous leurs soins. Cet homme avait t bien lev :
ctait moins par inclination que par bizarrerie de la fortune
quil tait devenu corsaire. Il avait pous Corsine chez une
princesse o son esprit stait heureusement cultiv ; elle savait
vivre, et quoiquelle se trouvt dans une espce de dsert, o ils
ne subsistaient que des larcins quil faisait dans ses courses, elle
navait point encore oubli lusage du monde ; ils avaient la der-

197
nire joie de ntre plus en obligation de sexposer tous les p-
rils attachs au mtier de corsaire, ils devenaient assez riches
sans cela. De trois en trois jours, il tombait, comme je lai dj
dit, des cheveux de la princesse et de ses frres, des pierreries
considrables, que Corsine allait vendre la ville la plus proche,
et elle en rapportait mille gentillesses pour ses quatre marmots.

Quand ils furent sortis de la premire enfance, le corsaire


sappliqua srieusement cultiver le beau naturel dont le ciel les
avait dous ; et comme il ne doutait point quil ny et de grands
mystres cachs dans leur naissance et dans la rencontre quil
en avait faite, il voulut reconnatre par leur ducation ce prsent
des dieux ; de sorte quaprs avoir rendu sa maison plus logea-
ble, il attira chez lui des personnes de mrite, qui leur apprirent
diverses sciences avec une facilit qui surprenait tous ces grands
matres.

Le corsaire et sa femme navaient jamais dit laventure des


quatre enfants. Ils passaient pour tre les leurs, quoiquils mar-
quassent, par toutes leurs actions, quils sortaient dun sang
plus illustre. Ils taient trs unis entre eux ; il sy trouvait du
naturel et de la politesse, mais le prince Chri avait pour la prin-
cesse Belle-toile des sentiments plus empresss et plus vifs que
les deux autres ; ds quelle souhaitait quelque chose, il tentait
jusqu limpossible pour la satisfaire ; il ne la quittait presque
jamais ; lorsquelle allait la chasse, il laccompagnait ; quand
elle ny allait point, il trouvait toujours des excuses pour se d-
fendre de sortir. Petit-Soleil et Heureux, qui taient frres, lui
parlaient avec moins de tendresse et de respect. Elle remarqua
cette diffrence, elle en tint compte Chri, et elle laima plus
que les autres.

mesure quils avanaient en ge, leur mutuelle tendresse


augmentait ; ils nen eurent dabord que du plaisir.

198
Mon tendre frre, lui disait Belle-toile, si mes dsirs suf-
fisaient pour vous rendre heureux, vous seriez un des plus
grands rois de la terre.

Hlas ! ma sur, rpliquait-il, ne menviez pas le bon-


heur que je gote auprs de vous ; je prfrerais de passer une
heure o vous tes toute llvation que vous me souhaitez.

Quand elle disait la mme chose ses frres, ils rpon-


daient naturellement quils en seraient ravis ; et pour les prou-
ver davantage, elle ajoutait :

Oui, je voudrais que vous remplissiez le premier trne du


monde, duss-je ne vous voir jamais.

Ils disaient aussitt :

Vous avez raison, ma sur, lun vaudrait bien mieux que


lautre.

Vous consentiriez donc, rpliquait-elle, ne me plus


voir ?

Sans doute, disaient-ils, il nous suffirait dapprendre


quelquefois de vos nouvelles.

Lorsquelle se trouvait seule, elle examinait ces diffrentes


manires daimer, et elle sentait son cur dispos tout comme
les leurs : car encore que Petit-Soleil et Heureux lui fussent
chers, elle ne souhaitait point de rester avec eux toute sa vie ; et
lgard de Chri, elle fondait en larmes, quand elle pensait que
leur pre lenverrait peut-tre cumer les mers, ou quil le m-
nerait larme. Cest ainsi que lamour, masqu du nom sp-
cieux dun excellent naturel, stablissait dans ces jeunes curs.
Mais quatorze ans Belle-toile commena de se reprocher
linjustice quelle croyait faire ses frres, de ne les pas aimer

199
galement. Elle simagina que les soins et les caresses de Chri
en taient la cause. Elle lui dfendit de chercher davantage les
moyens de se faire aimer.

Vous ne les avez que trop trouvs, lui disait-elle agra-


blement, et vous tes parvenu me faire mettre une grande dif-
frence entre vous et eux.

Quelle joie ne ressentait-il pas lorsquelle lui parlait ainsi !


Bien loin de diminuer son empressement, elle laugmentait : il
lui faisait chaque jour une galanterie nouvelle.

Ils ignoraient encore jusquo allait leur tendresse, et ils


nen connaissaient point lespce, lorsquun jour on apporta
Belle-toile plusieurs livres nouveaux : elle prit le premier qui
tomba sous sa main ; ctait lhistoire de deux jeunes amants,
dont la passion avait commenc se croyant frre et sur, en-
suite ils avaient t reconnus par leurs proches, et aprs des
peines infinies ils staient pouss. Comme Chri lisait parfai-
tement bien, quil entendait tout finement, et quil se faisait en-
tendre de mme, elle le pria de lire auprs delle pendant quelle
achverait un ouvrage de lacis quelle avait envie de finir.

Il lut cette aventure, et ce ne fut pas sans une grande in-


quitude quil y vit une peinture nave de tous ses sentiments.
Belle-toile ntait pas moins surprise ; il semblait que lauteur
avait lu tout ce qui se passait dans son me. Plus Chri lisait,
plus il tait touch ; plus la princesse lcoutait, plus elle tait
attendrie ; quelque effort quelle pt faire, ses yeux se rempli-
rent de larmes, et son visage en tait couvert. Chri se faisait de
son ct une violence inutile ; il plissait, il changeait de couleur
et de ton de voix : ils souffraient lun et lautre tout ce que lon
peut souffrir.

200
Ah, ma sur, scria-t-il en la regardant tristement, et
laissant tomber son livre ! ah, ma sur, quHippolyte fut heu-
reux de ntre pas le frre de Julie !

Nous naurons pas une semblable satisfaction, rpondit-


elle. Hlas, nous est-elle moins due !

En achevant ces mots, elle connut quelle en avait trop dit,


elle demeura interdite ; et si quelque chose put consoler le
prince, ce fut ltat o il la vit. Depuis ce moment ils tombrent
lun et lautre dans une profonde tristesse, sans sexpliquer da-
vantage : ils pntraient une partie de ce qui se passait dans
leurs mes ; ils studirent pour cacher tout le monde un se-
cret quils auraient voulu ignorer eux-mmes, et duquel ils ne
sentretenaient point. Cependant il est si naturel de se flatter,
que la princesse ne laissait pas de compter pour beaucoup que
Chri seul net point dtoile ni de chane au cou ; car pour les
longs cheveux et le don de rpandre des pierreries quand on les
peignait, il les avait comme ses cousins.

Les trois princes tant alls un jour la chasse, Belle-toile


senferma dans un petit cabinet, quelle aimait parce quil tait
sombre, et quelle y rvait avec plus de libert quailleurs : elle
ne faisait aucun bruit. Ce cabinet ntait spar de la chambre
de Corsine que par une cloison, et cette femme la croyait la
promenade ; elle lentendit qui disait au corsaire :

Voil Belle-toile en ge dtre marie : si nous savions


qui elle est, nous tcherions de ltablir dune manire convena-
ble son rang ; ou si nous pouvions croire que ceux qui passent
pour ses frres ne le sont pas, nous lui en donnerions un, car
que peut-elle jamais trouver daussi parfait queux ?

Lorsque je les rencontrai, dit le corsaire, je ne vis rien qui


pt minstruire de leur naissance ; les pierreries qui taient at-
taches sur leur berceau, faisaient connatre que ces enfants

201
appartenaient des personnes riches ; ce quil y aurait de singu-
lier, cest quils fussent tous jumeaux : car ils paraissaient de
mme ge, et il nest pas ordinaire quon en ait quatre.

Je souponne aussi, dit Corsine, que Chri nest pas leur


frre, il na ni toile ni chane au cou.

Il est vrai, rpliqua son mari ; mais les diamants tombent


de ses cheveux comme de ceux des autres, et aprs toutes les
richesses que nous avons amasses par le moyen de ces chers
enfants, il ne me reste plus rien souhaiter que de dcouvrir
leur origine.

Il faut laisser agir les dieux, dit Corsine, ils nous les ont
donns, et sans doute quand il en sera temps ils dvelopperont
ce qui nous est cach.

Belle-toile coutait attentivement cette conversation. Lon


ne peut exprimer la joie quelle eut de pouvoir esprer quelle
sortait dun sang illustre ; car encore quelle net jamais man-
qu de respect pour ceux dont elle croyait tenir le jour, elle
navait pas laiss de ressentir de la peine dtre fille dun cor-
saire. Mais ce qui flattait davantage son imagination, ctait de
penser que Chri ntait peut-tre point son frre : elle brlait
dimpatience de lentretenir, et de leur dire tous une aventure
si extraordinaire.

Elle monta sur un cheval isabelle, dont les crins noirs


taient rattachs avec des boucles de diamants, car elle navait
qu se peigner une seule fois pour en garnir tout un quipage
de chasse : sa housse de velours vert tait chamarre de dia-
mants et brode de rubis ; elle monta promptement cheval, et
fut dans la fort chercher ses frres. Le bruit des cors et des
chiens lui fit assez entendre o ils taient : elle les joignit au
bout dun moment. sa vue, Chri se dtacha et vint au-devant
delle plus vite que les autres.

202
Quelle agrable surprise, lui cria-t-il, Belle-toile ! Vous
venez enfin la chasse, vous que lon ne peut distraire pour un
moment des plaisirs que vous donnent la musique et les scien-
ces que vous apprenez ?

Jai tant de choses vous dire, rpliqua-t-elle, que vou-


lant tre en particulier, je suis venue vous chercher.

Hlas ! ma sur, dit-il en soupirant, que me voulez-vous


aujourdhui ? Il semble quil y a longtemps que vous ne me vou-
lez plus rien.

Elle rougit, puis baissant les yeux, elle demeura sur son
cheval, triste et rveuse, sans lui rpondre.

Enfin ses deux frres arrivrent : elle se rveilla leur vue


comme dun profond sommeil, et sauta terre marchant la
premire : ils la suivirent tous ; et quand elle fut au milieu dune
petite pelouse ombrage darbres :

Mettons-nous ici, leur dit-elle, et apprenez ce que je viens


dentendre.

Elle leur raconta exactement la conversation du corsaire


avec sa femme, et comme quoi ils ntaient point leurs enfants.
Il ne se peut rien ajouter la surprise des trois princes : ils agi-
trent entre eux ce quils devaient faire. Lun voulait partir sans
rien dire ; lautre ne voulait point partir du tout, et lautre vou-
lait partir et le dire. Le premier soutenait que ctait le moyen le
plus sr, parce que le gain quils faisaient en les peignant les
obligerait de les retenir ; lautre rpondait quil aurait t bon de
les quitter si lon avait su un lieu fixe o aller, et de quelle condi-
tion lon tait, mais que le titre derrants dans le monde ntait
pas agrable ; le dernier ajoutait quil y aurait de lingratitude de
les abandonner sans leur agrment ; quil y aurait de la stupidit

203
de vouloir rester davantage avec eux au milieu dune fort, o ils
ne pourraient apprendre qui ils taient, et que le meilleur parti
ctait de leur parler, et de les faire consentir leur loignement.
Ils gotrent tous cet avis. Aussitt ils montrent cheval pour
venir trouver le corsaire et Corsine.

Le cur de Chri tait flatt par tout ce que lesprance


peut offrir de plus agrable pour consoler un amant afflig : son
amour lui faisait deviner une partie des choses futures : il ne se
croyait plus le frre de Belle-toile ; sa passion contrainte pre-
nant un peu lessor, lui permettait mille tendres ides qui le
charmaient. Ils joignirent le corsaire et Corsine avec un visage
ml de joie et dinquitude.

Nous ne venons pas, dit Petit-Soleil (car il portait la pa-


role), pour vous dnier lamiti, la reconnaissance et le respect
que nous vous devons ; bien que nous soyons informs de la
manire que vous nous trouvtes sur la mer, et que vous ntes
ni notre pre ni notre mre, la piti avec laquelle vous nous avez
sauvs, la noble ducation que vous nous avez donne, tant de
soins et de bonts que vous avez eus pour nous, sont des enga-
gements si indispensables, que rien au monde ne peut nous af-
franchir de votre dpendance. Nous venons donc vous renouve-
ler nos sincres remerciements ; vous supplier de nous raconter
un vnement si rare, et de nous conseiller, afin que nous
conduisant par vos sages avis, nous nayons rien nous repro-
cher.

Le corsaire et Corsine furent bien surpris quune chose


quils avaient cache avec tant de soin et t dcouverte.

On vous a trop bien informs, dirent-ils, et nous ne pou-


vons vous celer que vous ntes point en effet nos enfants, et que
la fortune seule vous a fait tomber entre nos mains. Nous
navons aucune lumire sur votre naissance ; mais les pierreries
qui taient dans votre berceau peuvent marquer que vos parents

204
sont ou grands seigneurs ou fort riches : au reste, que pouvons-
nous vous conseiller ? Si vous consultez lamiti que nous avons
pour vous, sans doute vous resterez avec nous, et vous console-
rez notre vieillesse par votre aimable compagnie ; si le chteau
que nous avons bti en ces lieux ne vous plat pas, ou que le s-
jour de cette solitude vous chagrine, nous irons o vous vou-
drez, pourvu que ce ne soit point la cour ; une longue exp-
rience nous en a dgots, et vous en dgoterait peut-tre, si
vous tiez informs des agitations continuelles, des feintes, de
lenvie, des ingalits, des vritables maux et des faux biens que
lon y trouve : nous vous en dirions davantage, mais vous croi-
riez que nos conseils sont intresss ; ils le sont aussi, mes en-
fants : nous dsirons de vous arrter dans cette paisible retraite,
quoique vous soyez matres de la quitter quand vous le voudrez.
Ne laissez pourtant pas de considrer que vous tes au port, et
que vous allez sur une mer orageuse ; que les peines y surpas-
sent presque toujours les plaisirs ; que le cours de la vie est limi-
t ; quon la quitte souvent au milieu de sa carrire ; que les
grandeurs du monde sont de faux brillants dont on se laisse
blouir par une fatalit trange, et que le plus solide de tous les
biens, cest de savoir se borner, jouir de sa tranquillit, et se
rendre sage.

Le corsaire naurait pas fini si tt ses remontrances, sil


net t interrompu par le prince Heureux.

Mon cher pre, lui dit-il, nous avons trop denvie de d-


couvrir quelque chose de notre naissance, pour nous ensevelir
au fond dun dsert : la morale que vous tablissez est excel-
lente, et je voudrais que nous fussions capables de la suivre,
mais je ne sais quelle fatalit nous appelle ailleurs ; permettez
que nous remplissions le cours de notre destine, nous revien-
drons vous revoir et vous rendre compte de toutes nos aventu-
res.

205
ces mots le corsaire et sa femme se prirent pleurer. Les
princes sattendrirent fort, particulirement Belle-toile, qui
avait un naturel admirable, et qui naurait jamais pens quit-
ter le dsert, si elle avait t sre que Chri ft toujours rest
avec elle.

Cette rsolution tant prise, ils ne songrent plus qu faire


leur quipage pour sembarquer ; car ayant t trouvs sur la
mer, ils avaient quelque esprance quils y recevraient des lu-
mires de ce quils voulaient savoir. Ils firent entrer dans leur
petit vaisseau un cheval pour chacun deux ; et aprs stre pei-
gns jusqu sen corcher pour laisser plus de pierreries Cor-
sine, ils la prirent de leur donner en change les chanes de
diamants qui taient dans leur berceau. Elle alla les qurir dans
son cabinet, o elle les avait soigneusement gardes, et elle les
attacha toutes sur lhabit de Belle-toile quelle embrassait sans
cesse, lui mouillant le visage de ses larmes.

Jamais sparation na t si triste : le corsaire et sa femme


en pensrent mourir : leur douleur ne provenait point dune
source intresse ; car ils avaient amass tant de trsors quils
nen souhaitaient plus. Petit-Soleil, Heureux, Chri et Belle-
toile montrent dans le vaisseau. Le corsaire lavait fait faire
trs bon et trs magnifique : le mt tait dbne et de cdre ; les
cordages de soie verte mle dor ; les voiles de drap dor et vert,
et les peintures excellentes. Quand il commena voguer, Clo-
ptre avec son Antoine, et mme toute la chiourme de Vnus,
auraient baiss le pavillon devant lui. La princesse tait assise
sous un riche pavillon, vers la poupe, ses deux frres et son cou-
sin se tenaient prs delle, plus brillants que les astres, et leurs
toiles jetaient de longs rayons de lumire qui blouissaient. Ils
rsolurent daller au mme endroit o le corsaire les avait trou-
vs, et en effet ils sy rendirent. Ils se prparrent faire l un
grand sacrifice aux dieux et aux fes, pour obtenir leur protec-
tion, et quils fussent conduits dans le lieu de leur naissance. On
prit une tourterelle pour limmoler : la princesse pitoyable la

206
trouva si belle quelle lui sauva la vie ; et pour la garantir de pa-
reil accident, elle la laissa aller.

Pars, lui dit-elle, petit oiseau de Vnus ; et si jai quelque


jour besoin de toi, noublie pas le bien que je te fais.

La tourterelle senvola : le sacrifice tant fini, ils commen-


crent un concert si charmant, quil semblait que toute la nature
gardait un profond silence pour les couter : les flots de la mer
ne slevaient point ; le vent ne soufflait pas ; Zphyre seul agi-
tait les cheveux de la princesse, et mettait son voile un peu en
dsordre. Dans le moment il sortit de leau une Sirne qui chan-
tait si bien que la princesse et ses frres ladmirrent. Aprs
avoir dit quelques airs, elle se tourna vers eux, et leur cria :

Cessez de vous inquiter ; laissez aller votre vaisseau ;


descendez o il sarrtera, et que tous ceux qui saiment conti-
nuent de saimer.

Belle-toile et Chri ressentirent une joie extraordinaire de


ce que la Sirne venait de dire. Ils ne doutrent point que ce ne
ft pour eux ; et se faisant un signe dintelligence, leurs curs se
parlrent sans que Petit-Soleil et Heureux sen aperussent. Le
navire voguait au gr des vents et de londe ; leur navigation
neut rien dextraordinaire ; le temps tait toujours beau, et la
mer toujours calme. Ils ne laissrent pas de rester trois mois
entiers dans leur voyage, pendant lesquels lamoureux prince
Chri sentretenait souvent avec la princesse.

Que jai de flatteuses esprances, lui dit-il un jour, char-


mante toile ! Je ne suis point votre frre ; ce cur qui recon-
nat votre pouvoir, et qui nen reconnatra jamais dautre, nest
pas n pour les crimes : cen serait un de vous aimer comme je
fais, si vous tiez ma sur ; mais la charitable Sirne qui nous
est venue conseiller, ma confirm ce que javais l-dessus dans
lesprit.

207
Ah ! mon frre, rpliqua-t-elle, ne vous fiez point trop
une chose qui est encore si obscure que nous ne pouvons la p-
ntrer ! Quelle serait notre destine, si nous irritions les dieux
par des sentiments qui pourraient leur dplaire ? La Sirne sest
si peu explique, quil faut avoir bien envie de deviner pour
nous appliquer ce quelle a dit.

Vous vous en dfendez, cruelle, dit le prince afflig, bien


moins par le respect que vous avez pour les dieux, que par aver-
sion pour moi.

Belle-toile ne lui rpliqua rien ; et levant les yeux au ciel,


elle poussa un profond soupir, quil ne put sempcher
dexpliquer en sa faveur.

Ils taient dans la saison o les jours sont longs et br-


lants : vers le soir la princesse et ses frres montrent sur le til-
lac pour voir coucher le soleil dans le sein de londe ; elle sassit,
les princes se placrent auprs delle ; ils prirent des instru-
ments et commencrent leur agrable concert. Cependant le
vaisseau pouss par un vent frais semblait voguer plus lgre-
ment, et se htait de doubler un petit promontoire qui cachait
une partie de la plus belle ville du monde ; mais tout dun coup
elle se dcouvrit, son aspect tonna notre aimable jeunesse :
tous les palais en taient de marbre, les couvertures dores, et le
reste des maisons de porcelaines fort fines ; plusieurs arbres
toujours verts mlaient lmail de leurs feuilles aux diverses
couleurs du marbre, de lor et des porcelaines ; de sorte quils
souhaitaient que leur vaisseau entrt dans le port ; mais ils dou-
taient dy pouvoir trouver place, tant il y en avait dautres dont
les mts semblaient composer une fort flottante.

Leurs dsirs furent accomplis, ils abordrent, et le rivage


en un moment se trouva couvert du peuple, qui avait aperu la
magnificence du navire : celui que les Argonautes avaient cons-

208
truit pour la conqute de la toison ne brillait pas tant ; les toiles
et la beaut des merveilleux enfants ravissaient ceux qui les
voyaient ; lon courut dire au roi cette nouvelle : comme il ne
pouvait la croire, et que la grande terrasse du palais donnait
jusquau bord de la mer, il sy rendit promptement ; il vit que les
princes Petit-Soleil et Chri, tenant la princesse entre leurs bras,
la portrent terre, quensuite lon fit sortir leurs chevaux, dont
les riches harnais rpondaient bien tout le reste. Petit-Soleil
en montait un plus noir que du jais ; celui dHeureux tait gris ;
Chri avait le sien blanc comme neige, et la princesse son isa-
belle. Le roi les admirait tous quatre sur leurs chevaux qui mar-
chaient si firement quils cartaient tous ceux qui voulaient
sapprocher.

Les princes ayant entendu que lon disait voil le roi ,


levrent les yeux, et layant vu dun air plein de majest, aussitt
ils lui firent une profonde rvrence, et passrent doucement,
tenant les yeux attachs sur lui. De son ct, il les regardait, et
ntait pas moins charm de lincomparable beaut de la prin-
cesse que de la bonne mine des jeunes princes. Il commanda
son cuyer de leur aller offrir sa protection, et toutes les choses
dont ils pourraient avoir besoin dans un pays o ils taient ap-
paremment trangers. Ils reurent lhonneur que le roi leur fai-
sait avec beaucoup de respect et de reconnaissance, et lui dirent
quils navaient besoin que dune maison o ils pussent tre en
particulier ; quils seraient bien aises quelle ft une ou deux
lieues de la ville, parce quils aimaient fort la promenade. Sur-
le-champ le premier cuyer leur en ft donner une des plus ma-
gnifiques o ils logrent commodment avec tout leur train.

Le roi avait lesprit si rempli des quatre enfants quil venait


de voir, que sur-le-champ il alla dans la chambre de la reine sa
mre lui dire la merveille des toiles qui brillaient sur leurs
fronts, et tout ce quil avait admir en eux. Elle en fut tout inter-
dite ; elle lui demanda sans aucune affectation quel ge ils pou-
vaient avoir ; il rpondit quinze ou seize ans : elle ne tmoigna

209
point son inquitude, mais elle craignait terriblement que Fein-
tise ne let trahie. Cependant le roi se promenait grands pas,
et disait :

Quun pre est heureux davoir des fils si parfaits et une


fille si belle ! Pour moi, infortun souverain, je suis pre de trois
chiens ; voil dillustres successeurs, et ma couronne est bien
affermie !

La reine-mre coutait ces paroles avec une inquitude


mortelle. Les toiles brillantes, et lge peu prs de ces tran-
gers, avaient tant de rapport celui des princes et de leur sur,
quelle eut de grands soupons davoir t trompe par Feintise,
et quau lieu de tuer les enfants du roi, elle ne les et sauvs.
Comme elle se possdait beaucoup, elle ne tmoigna rien de ce
qui se passait dans son me ; elle ne voulut pas mme envoyer
ce jour-l sinformer de bien des choses quelle avait envie de
savoir ; mais le lendemain elle commanda son secrtaire dy
aller, et que sous prtexte de donner des ordres dans la maison
pour leur commodit, il examint tout, et sils avaient des toi-
les sur le front.

Le secrtaire partit assez matin ; il arriva comme la prin-


cesse se mettait sa toilette : en ce temps-l lon nachetait
point son teint chez les marchands ; qui tait blanche restait
blanche ; qui tait noire ne devenait point blanche ; de sorte
quil la vit dcoiffe. On la peignait ; ses cheveux blonds, plus
fins que des filets dor, descendaient par boucles jusqu terre ;
il y avait plusieurs corbeilles autour delle, afin que les pierreries
qui tombaient de ses cheveux ne fussent pas perdues ; son toile
sur le front jetait des feux quon avait peine soutenir ; et la
chane dor de son cou ntait pas moins extraordinaire que les
prcieux diamants qui roulaient du haut de sa tte. Le secrtaire
avait bien de la peine croire ce quil voyait ; mais la princesse
ayant choisi la plus grosse perle, elle le pria de la garder pour se
souvenir delle ; cest la mme que les rois dEspagne estiment

210
tant sous le nom de Peregrina, qui veut dire Plerine, parce
quelle vient dune voyageuse.

Le secrtaire, confus dune si grande libralit, prit cong


delle, et salua les trois princes, avec lesquels il demeura long-
temps pour tre inform dune partie de ce quil dsirait savoir.
Il retourna en rendre compte la reine-mre, qui se confirma
dans les soupons quelle avait dj. Il lui dit que Chri navait
point dtoile, mais quil tombait des pierreries de ses cheveux
comme de ceux de ses frres, et qu son gr ctait le mieux
fait ; quils venaient de fort loin ; que leur pre et leur mre ne
leur avaient donn quun certain temps, afin de voir les pays
trangers. Cet article droutait un peu la reine, et elle se figurait
quelquefois que ce ntait point les enfants du roi.

Elle flottait ainsi entre la crainte et lesprance, quand le


roi, qui aimait fort la chasse, alla du ct de leur maison ; le
grand cuyer, qui laccompagnait, lui dit en passant que ctait
l quil avait log Belle-toile et ses frres par son ordre.

La reine ma conseill, repartit le roi, de ne les pas voir ;


elle apprhende quils viennent de quelque pays infect de la
peste, et quils nen apportent le mauvais air.

Cette jeune trangre, repartit le premier cuyer, est en


effet trs dangereuse ; mais, Sire, je craindrais plus ses yeux que
le mauvais air.

En vrit, dit le roi, je le crois comme vous.

Et poussant aussitt son cheval, il entendit des instruments


et des voix ; il sarrta proche dun grand salon, dont les fentres
taient ouvertes ; et aprs avoir admir la douceur de cette sym-
phonie, il savana.

211
Le bruit des chevaux obligea les princes regarder ; ds
quils virent le roi, ils le salurent respectueusement, et se ht-
rent de sortir, labordant avec un visage gai et tant de marques
de soumission quils embrassaient ses genoux ; la princesse lui
baisait les mains comme sils leussent reconnu pour tre leur
pre. Il les caressa fort, et sentait son cur si mu quil nen
pouvait deviner la cause. Il leur dit quils ne manquassent pas
de venir au palais, quil voulait les entretenir et les prsenter
sa mre. Ils le remercirent de lhonneur quil leur faisait, et lui
dirent quaussitt que leurs habits et leurs quipages seraient
achevs, ils ne manqueraient pas de lui faire leur cour.

Le roi les quitta pour achever la chasse qui tait commen-


ce ; il leur en envoya obligeamment la moiti, et porta lautre
la reine sa mre.

Quoi ! lui dit-elle, est-il possible que vous ayez fait une si
petite chasse ? Vous tuez ordinairement trois fois plus de gibier.

Il est vrai, repartit le roi, mais jen ai rgal les beaux


trangers ; je sens pour eux une inclination si parfaite, que jen
suis surpris moi-mme, et si vous aviez moins peur de lair
contagieux, je les aurais dj fait venir loger dans le palais.

La reine-mre se fcha beaucoup : elle laccusait de man-


quer dgards pour elle, et lui fit des reproches de sexposer si
lgrement.

Ds quil leut quitte, elle envoya dire Feintise de lui ve-


nir parler ; elle senferma avec elle dans son cabinet, et la prit
dune main par les cheveux, lui portant un poignard sur la
gorge :

Malheureuse, dit-elle, je ne sais quel reste de bont


mempche de te sacrifier mon juste ressentiment : tu mas
trahie ; tu nas point tu les quatre enfants que javais remis en-

212
tre tes mains pour en tre dfaite ; avoue au moins ton crime, et
peut-tre que je te le pardonnerai.

Feintise, demi-morte de peur, se jeta ses pieds, et lui dit


comme la chose stait passe ; quelle croyait impossible que les
enfants fussent encore en vie, parce quil stait lev une tem-
pte si effroyable, quelle avait pens tre accable de la grle ;
mais quenfin elle lui demandait du temps, et quelle trouverait
le moyen de la dfaire deux lun aprs lautre, sans que per-
sonne au monde pt len souponner.

La reine, qui ne voulait que leur mort, sapaisa un peu ; elle


lui dit de ny perdre pas un moment ; et en effet la vieille Fein-
tise, qui se voyait en grand pril, ne ngligea rien de ce qui d-
pendait delle : elle pia le temps que les trois princes taient
la chasse, et portant sous son bras une guitare, elle alla sasseoir
vis--vis des fentres de la princesse, o elle chanta ces paroles :

La beaut peut tout surmonter,


Heureux qui sait en profiter !
La beaut sefface,
Lge de glace
Vient en ternir toutes les fleurs.
Quon a de douleurs
Quand on repasse
Les attraits que lon a perdus !
On se dsespre,
Et lon prend pour plaire
Des soins superflus.
Jeunes curs, laissez-vous charmer ;
Dans le bel ge lon doit aimer.
La beaut sefface,
Lge de glace
Vient en ternir toutes les fleurs.
Quon a de douleurs
Quand on repasse

213
Les attraits que lon a perdus !
On se dsespre,
Et lon prend pour plaire
Des soins superflus.

Belle-toile trouva ces paroles assez plaisantes ; elle


savana sur un balcon pour voir celle qui les chantait ; aussitt
quelle parut, Feintise, qui stait habille fort proprement, lui
fit une grande rvrence ; la princesse la salua son tour ; et
comme elle tait gaie, elle lui demanda si les paroles quelle ve-
nait dentendre avaient t faites pour elle.

Oui, charmante personne, rpliqua Feintise, elles sont


pour moi ; mais afin quelles ne soient jamais pour vous, je viens
vous donner un avis dont vous ne devez pas manquer de profi-
ter.

Et quel est-il ? dit Belle-toile.

Ds que vous maurez permis de monter dans votre


chambre, ajouta-t-elle, vous le saurez.

Vous y pouvez venir , repartit la princesse.

Aussitt la vieille se prsenta avec un certain air de cour


que lon ne perd point quand on la une fois.

Ma belle fille, dit Feintise, sans perdre un moment (car


elle craignait quon ne vnt linterrompre), le ciel vous a faite
tout aimable ; vous tes doue dune toile brillante sur votre
front, et lon raconte bien dautres merveilles de vous ; mais il
vous manque encore une chose qui vous est essentiellement n-
cessaire ; si vous ne lavez, je vous plains.

Et que me manque-t-il ? rpliqua-t-elle.

214
Leau qui danse, ajouta notre maligne vieille : si jen avais
eu, vous ne verriez pas un cheveu blanc sur ma tte, pas une
ride sur mon front ; jaurais les plus belles dents du monde, avec
un air enfantin qui charmerait. Hlas ! jai su ce secret trop tard,
mes attraits taient dj effacs ; profitez de mes malheurs, ma
chre enfant, ce sera une consolation pour moi, car je me sens
pour vous des mouvements de tendresse extraordinaires.

Mais o prendrai-je cette eau qui danse ? repartit Belle-


toile.

Elle est dans la fort lumineuse, dit Feintise : vous avez


trois frres, est-ce que lun deux ne vous aimera pas assez pour
laller qurir ? Vraiment ils ne seraient gure tendres ; enfin il
ny va pas de moins que dtre belle cent ans aprs votre mort.

Mes frres me chrissent, dit la princesse, il y en a un en-


tre autres qui ne me refusera rien. Certainement si cette eau fait
tout ce que vous dites, je vous donnerai une rcompense pro-
portionne son mrite.

La perfide vieille se retira en diligence, ravie davoir si bien


russi ; elle dit Belle-toile quelle serait soigneuse de la venir
voir.

Les princes revinrent de la chasse, lun apporta un marcas-


sin, lautre un livre, et lautre un cerf ; tout fut mis aux pieds de
leur sur ; elle regarda cet hommage avec une espce de d-
dain ; elle tait occupe de lavis de Feintise, elle en paraissait
mme inquite, et Chri, qui navait point dautre occupation
que de ltudier, ne fut pas un quart dheure, avec elle sans le
remarquer.

Quavez-vous, ma chre toile, lui dit-il, le pays o nous


sommes nest peut-tre pas votre gr ? Si cela est, partons-en

215
tout lheure ; peut-tre encore que notre quipage nest pas
assez grand, les meubles assez beaux, la table assez dlicate :
parlez, de grce, afin que jaie le plaisir de vous obir le premier,
et de vous faire obir par les autres.

La confiance que vous me donnez de vous dire ce qui se


passe dans mon esprit, rpliqua-t-elle, mengage vous dclarer
que je ne saurais plus vivre, si je nai leau qui danse ; elle est
dans la fort lumineuse ; je naurai avec elle rien craindre de la
fureur des ans.

Ne vous chagrinez point, mon aimable toile, ajouta-t-il,


je vais partir et je vous en apporterai, ou vous saurez par ma
mort quil est impossible den avoir.

Non, dit-elle, jaimerais mieux renoncer tous les avan-


tages de la beaut ; jaimerais mieux tre affreuse que de hasar-
der une vie si chre ; je vous conjure de ne plus penser leau
qui danse, et mme, si jai quelque pouvoir sur vous, je vous le
dfends.

Le prince feignit de lui obir ; mais aussitt quil la vit oc-


cupe, il monta sur son cheval blanc, qui nallait que par bonds
et par courbettes ; il prit de largent et un riche habit ; pour des
diamants, il nen avait pas besoin, car ses cheveux lui en four-
nissaient assez, et trois coups de peigne en faisaient tomber
quelquefois pour un million. la vrit cela ntait pas toujours
gal ; lon a mme su que la disposition de leur esprit et celle de
leur sant rglaient assez labondance des pierreries ; il ne mena
personne avec lui pour tre plus en libert, et afin que si
laventure tait prilleuse, il pt se hasarder sans essuyer les
remontrances dun domestique zl et craintif.

Quand lheure du souper fut venue, et que la princesse ne


vit point paratre son frre Chri, linquitude la saisit tel point
quelle ne pouvait ni boire ni manger : elle donna des ordres

216
pour le faire chercher partout. Les deux princes, ne sachant rien
de leau qui danse, lui disaient quelle se tourmentait trop, quil
ne pouvait tre loign, quelle savait quil sabandonnait volon-
tiers de profondes rveries, et que sans doute il stait arrt
dans la fort. Elle prit donc un peu de tranquillit jusqu mi-
nuit ; mais alors elle perdit toute patience, et dit en pleurant
ses frres que ctait elle qui tait cause de lloignement de
Chri, quelle lui avait tmoign un dsir extrme davoir leau
qui danse de la fort lumineuse, que sans doute il en avait pris le
chemin. ces nouvelles ils rsolurent denvoyer aprs lui plu-
sieurs personnes, et elle les chargea de lui dire quelle le conju-
rait de revenir.

Cependant la mchante Feintise tait fort intrigue pour


savoir leffet de son conseil, lorsquelle apprit que Chri tait
dj en campagne ; elle en eut une sensible joie, ne doutant pas
quil ne ft plus de diligence que ceux qui le suivaient, et quil ne
lui en arrivt malheur ; elle courut au palais, toute fire de cette
esprance ; elle rendit compte la reine-mre de ce qui stait
pass.

Javoue, madame, lui dit-elle, que je ne puis douter que


ce ne soient les trois princes et leur sur ; ils ont des toiles sur
le front, des chanes, dor au cou ; leurs cheveux sont dune
beaut ravissante, il en tombe tous moments des pierreries ;
jen ai vu la princesse que javais mises sur son berceau, dont
elle se pare, quoiquelles ne vaillent pas celles qui tombent de
ses cheveux : de sorte quil mest pas permis de douter de leur
retour, malgr les soins que je croyais avoir pris pour
lempcher ; mais, madame, je vous en dlivrerai ; et comme
cest le seul moyen qui me reste de rparer ma faute, je vous
supplie seulement de maccorder du temps ; voil dj un des
princes qui est parti pour aller chercher leau qui danse, il prira
sans doute dans cette entreprise ; ainsi je leur prpare plusieurs
occasions de se perdre.

217
Nous verrons, dit la reine, si le succs rpondra votre
attente, mais comptez que cela seul peut vous drober ma
juste fureur.

Feintise se retira plus alarme que jamais, cherchant dans


son esprit tout ce qui pouvait les faire prir.

Le moyen quelle en avait trouv lgard du prince Chri,


tait un des plus certains, car leau qui danse ne se puisait pas
aisment ; elle avait fait tant de bruit par les malheurs qui
taient arrivs ceux qui la cherchaient, quil ny avait personne
qui nen st le chemin. Son cheval blanc allait dune vitesse sur-
prenante ; il le pressait sans quartier, parce quil voulait revenir
promptement auprs de Belle-toile, et lui donner la satisfac-
tion quelle se promettait de son voyage. Il ne laissa pas de mar-
cher huit nuits de suite sans se reposer ailleurs que dans le bois,
sous le premier arbre, sans manger autre chose que les fruits
quil trouvait sur son chemin, et sans laisser son cheval qu
peine le temps de brouter lherbe. Enfin au bout de ce temps-l,
il se trouva dans un pays dont lair tait si chaud, quil commen-
a de souffrir beaucoup : ce ntait pas que le soleil et plus
dardeur ; il ne savait quoi en attribuer la cause, lorsque du
haut dune montagne il aperut la fort lumineuse ; tous les ar-
bres brlaient sans se consumer, et jetaient des flammes en des
lieux si loigns, que la campagne tait aride et dserte : lon
entendait dans cette fort siffler les serpents et rugir les lions, ce
qui tonna beaucoup le prince ; car il semblait quaucun animal,
except la salamandre, ne pouvait vivre dans cette espce de
fournaise.

Aprs avoir considr une chose si pouvantable, il des-


cendit, rvant ce quil allait faire, et il se dit plus dune fois
quil tait perdu. Comme il approchait de ce grand feu, il mou-
rait de soif ; il trouva une fontaine qui sortait de la montagne, et
qui tombait dans un grand bassin de marbre ; il mit pied terre,
sen approcha, et se baissait pour puiser de leau dans un petit

218
vase dor quil avait apport, afin dy mettre celle que la prin-
cesse souhaitait, quand il aperut une tourterelle qui se noyait
dans cette fontaine ; ses plumes taient toutes mouilles ; elle
navait plus de force, et coulait au fond du bassin. Chri en eut
piti, il la sauva ; il la pendit dabord par les pieds ; elle avait
tant bu, quelle en tait enfle ; ensuite il la rchauffa ; il essuya
ses ailes avec un mouchoir fin, il la secourut si bien que la pau-
vre tourterelle se trouva au bout dun moment plus gaie quelle
navait t triste.

Seigneur Chri, lui dit-elle dune voix douce et tendre,


vous navez jamais oblig petit animal plus reconnaissant que
moi ; ce nest pas daujourdhui que jai reu des faveurs essen-
tielles de votre famille, je suis ravie de pouvoir vous tre utile
mon tour. Ne croyez donc pas que jignore le sujet de votre
voyage ; vous lavez entrepris un peu tmrairement, car lon ne
saurait nombrer les personnes qui sont pries ici. Leau qui
danse est la huitime merveille du monde pour les dames ; elle
embellit, elle rajeunit, elle enrichit ; mais si je ne vous sers de
guide, vous ny pourrez arriver, car la source sort gros bouil-
lons du milieu de la fort, et sy prcipite dans un gouffre : le
chemin est couvert de branches darbres qui tombent tout em-
brases, et je ne vois gure dautre moyen que dy aller par-
dessous terre ; reposez-vous donc ici sans inquitude, je vais
ordonner ce quil faut.

En mme temps la tourterelle slve en lair, va, vient,


sabaisse, vole et revole tant et tant, que sur la fin du jour elle dit
au prince que tout tait prt. Il prend lofficieux oiseau, il le
baise, il le caresse, le remercie, et le suit sur son beau cheval
blanc. peine eut-il fait cent pas, quil voit deux longues files de
renards, blaireaux, taupes, escargots, fourmis, et de toutes les
sortes de btes qui se cachent dans la terre : il y en avait une si
prodigieuse quantit, quil ne comprenait point par quel pouvoir
ils staient ainsi rassembls.

219
Cest par mon ordre, lui dit la tourterelle, que vous voyez
en ces lieux ce petit peuple souterrain ; il vient de travailler pour
votre service, et faire une extrme diligence ; vous me ferez plai-
sir de les en remercier.

Le prince les salua, et leur dit quil voudrait les tenir dans
un lieu moins strile, quil les rgalerait avec plaisir : chaque
bestiole parut contente.

Chri tant lentre de la vote, y laissa son cheval ; puis,


demi-courb, il chemina avec la bonne tourterelle, qui le
conduisit trs heureusement jusqu la fontaine : elle faisait un
si grand bruit, quil en serait devenu sourd, si elle ne lui avait
pas donn deux de ses plumes blanches dont il se boucha les
oreilles. Il fut trangement surpris de voir que cette eau dansait
avec la mme justesse que si Favier et Pecout lui avaient mon-
tr. Il est vrai que ce ntait que de vieilles danses, comme la
Bocane, la Marie et la Sarabande. Plusieurs oiseaux qui volti-
geaient en lair chantaient les airs que leau voulait danser. Le
prince en puisa plein son vase dor, il en but deux traits, qui le
rendirent cent fois plus beau quil ntait, et qui le rafrachirent
si bien, quil sapercevait peine que de tous les endroits du
monde le plus chaud cest la fort lumineuse.

Il en partit par le mme chemin par lequel il tait venu :


son cheval stait loign ; mais fidle sa voix, ds quil
lappela il vint au grand galop. Le prince se jeta lgrement des-
sus, tout fier davoir leau qui danse.

Tendre tourterelle, dit-il celle quil tenait, jignore en-


core par quel prodige vous avez tant de pouvoir en ces lieux ; les
effets que jen ai ressentis mengagent beaucoup de reconnais-
sance ; et comme la libert est le plus grand des biens, je vous
rends la vtre, pour galer par cette faveur celles que vous
mavez faites.

220
En achevant ces mots, il la laissa aller. Elle senvola dun
petit air aussi farouche que si elle et rest avec lui contre son
gr.

Quelle ingalit ! dit-il alors, tu tiens plus de lhomme


que de la tourterelle ; lun est inconstant, lautre ne lest point.

La tourterelle lui rpondit du haut des airs :

Eh ! savez-vous qui je suis ?

Chri stonna que la tourterelle et rpondu ainsi sa


pense, il jugea bien quelle tait trs habile ; il fut fch de
lavoir laisse aller : Elle maurait peut-tre t utile, disait-il,
et jaurais appris par elle bien des choses qui contribueraient au
repos de ma vie. Cependant il convint avec lui-mme quil ne
faut jamais regretter un bienfait accord ; il se trouvait son re-
devable, quand il pensait aux difficults quelle lui avait aplanies
pour avoir leau qui danse. Son vase dor tait ferm de manire
que leau ne pouvait ni se perdre, ni svaporer. Il pensait agra-
blement au plaisir quaurait Belle-toile en la recevant et la joie
quil aurait de la revoir, lorsquil vit venir toute bride plusieurs
cavaliers, qui ne leurent pas plus tt aperu, que poussant de
grands cris, ils se le montrrent les uns aux autres. Il neut point
de peur, son me avait un caractre dintrpidit qui salarmait
peu des prils. Cependant il ressentit beaucoup de chagrin que
quelque chose larrtt ; il poussa brusquement son cheval vers
eux, et resta agrablement surpris de reconnatre une partie de
ses domestiques qui lui prsentrent de petits billets, ou pour
mieux dire des ordres dont la princesse les avait chargs pour
lui, afin quil ne sexpost point aux dangers de la fort lumi-
neuse : il baisa lcriture de Belle-toile ; il soupira plus dune
fois, et se htant de retourner vers elle, il la retira de la plus sen-
sible peine que lon puisse prouver.

221
Il la trouva en arrivant assise sous quelques arbres, o elle
sabandonnait toute son inquitude. Quand elle le vit ses
pieds, elle ne savait quel accueil lui faire ; elle voulait le gronder
dtre parti contre ses ordres ; elle voulait le remercier du char-
mant prsent quil lui faisait ; enfin sa tendresse fut la plus
forte ; elle embrassa son cher frre, et les reproches quelle lui fit
neurent rien de fcheux.

La vieille Feintise, qui ne sendormait pas, sut par ses es-


pions que Chri tait de retour plus beau quil ntait avant son
dpart ; et que la princesse ayant mis sur son visage leau qui
danse, tait devenue si excessivement belle, quil ny avait pas
moyen de soutenir le moindre de ses regards, sans mourir de
plus dune demi-douzaine de morts.

Feintise fut bien tonne et bien afflige, car elle avait fait
son compte que le prince prirait dans une si grande entre-
prise ; mais il ntait pas temps de se rebuter : elle chercha le
moment que la princesse allait un petit temple de Diane, peu
accompagne ; elle laborda, et lui dit dun air plein damiti :

Que jai de joie, madame, de lheureux effet de mes avis !


Il ne faut que vous regarder pour savoir que vous avez prsent
leau qui danse ; mais si josais vous donner un conseil, vous
songeriez vous rendre matresse de la pomme qui chante.
Cest tout autre chose encore ; car elle embellit lesprit tel
point, quil ny a rien dont on ne soit capable : veut-on persua-
der quelque chose ? il ny a qu tenir la pomme qui chante ;
veut-on parler en public, faire des vers, crire en prose, divertir,
faire rire ou faire pleurer ? la pomme a toutes ces vertus ; et elle
chante si bien et si haut, quon lentend de huit lieues sans en
tre tourdi.

Je nen veux point, scria la princesse, vous avez pens


faire prir mon frre avec votre eau qui danse, vos conseils sont
trop dangereux.

222
Quoi ! madame, rpliqua Feintise, vous seriez fche
dtre la plus savante et la plus spirituelle personne du monde ?
En vrit vous ny pensez pas.

Ah ! quaurais-je fait, continua Belle-toile, si lon


mavait rapport le corps de mon cher frre mort ou mourant ?

Celui-l, dit la vieille, nira plus, les autres sont obligs de


vous servir leur tour, et lentreprise est moins prilleuse.

Nimporte, ajouta la princesse, je ne suis pas dhumeur


les exposer.

En vrit, je vous plains, dit Feintise, de perdre une occa-


sion si avantageuse, mais vous y ferez rflexion ; adieu, ma-
dame.

Elle se retira aussitt, trs inquite du succs de sa haran-


gue, et Belle-toile demeura aux pieds de la statue de Diane,
irrsolue sur ce quelle devait faire ; elle aimait ses frres, elle
saimait bien aussi ; elle comprenait que rien ne pouvait lui faire
un plus sensible plaisir que davoir la pomme qui chante.

Elle soupira longtemps, puis elle se prit pleurer. Petit-


Soleil revenait de la chasse, il entendit du bruit dans le temple, il
y entra, et vit la princesse qui se couvrait le visage de son voile,
parce quelle tait honteuse davoir les yeux tout humides ; il
avait dj remarqu ses larmes, et sapprochant delle, il la
conjura instamment de lui dire pourquoi elle pleurait. Elle sen
dfendit, rpliquant quelle en avait honte elle-mme ; mais plus
elle lui refusait son secret, plus il avait envie de le savoir.

Enfin elle lui dit que la mme vieille qui lui avait conseill
denvoyer la conqute de leau qui danse, venait de lui dire que
la pomme qui chante tait encore plus merveilleuse, parce

223
quelle donnait tant desprit, quon devenait une espce de pro-
dige ! qu la vrit elle aurait donn la moiti de sa vie pour une
telle pomme, mais quelle craignait quil ny et trop de danger
laller chercher.

Vous naurez pas peur pour moi, je vous en assure, lui dit
son frre en souriant, car je ne me trouve aucune envie de vous
rendre ce bon office ; h quoi ! navez-vous pas assez desprit ?
Venez, venez, ma sur, continua-t-il, et cessez de vous affli-
ger.

Belle-toile le suivit, aussi triste de la manire dont il avait


reu sa confidence, que de limpossibilit quelle trouvait pos-
sder la pomme qui chante. Lon servit le souper, ils se mirent
tous quatre table ; elle ne pouvait manger. Chri, laimable
Chri, qui navait dattention que pour elle, lui servit ce qui tait
de meilleur, et la pressa den goter : au premier morceau son
cur se grossit ; les larmes lui vinrent aux yeux ; elle sortit de
table en pleurant. Belle-toile pleurait ! dieux, quel sujet
dinquitude pour Chri ! Il demanda donc ce quelle avait : Pe-
tit-Soleil le lui dit, en raillant dune manire assez dsobligeante
pour sa sur ; elle en fut si pique quelle se retira dans sa
chambre et ne voulut parler personne de tout le soir.

Ds que Petit-Soleil et Heureux furent couchs, Chri mon-


ta sur son excellent cheval blanc, sans dire personne o il al-
lait ; il laissa seulement une lettre pour Belle-toile, avec ordre
de la lui donner son rveil ; et tant que la nuit fut longue, il
marcha laventure, ne sachant point o il prendrait la pomme
qui chante.

Lorsque la princesse fut leve, on lui prsenta la lettre du


prince : il est ais de simaginer tout ce quelle ressentit
dinquitude et de tendresse dans une occasion comme celle-l :
elle courut dans la chambre de ses frres leur en faire la lecture,
ils partagrent ses alarmes, car ils taient fort unis ; et aussitt

224
ils envoyrent presque tous leurs gens aprs lui, pour lobliger
de revenir sans tenter cette aventure, qui sans doute devait tre
terrible.

Cependant le roi noubliait point les beaux enfants de la fo-


rt, ses pas le guidaient toujours de leur ct, et quand il passait
proche de chez eux, et quil les voyait, il leur faisait des repro-
ches de ce quils ne venaient point son palais ; ils sen taient
excuss, dabord, sur ce quils faisaient travailler leur qui-
page : ils sen excusrent sur labsence de leur frre, et
lassurrent qu son retour ils profiteraient soigneusement de
la permission quil leur donnait, de lui rendre leurs trs hum-
bles respects.

Le prince Chri tait trop press de sa passion pour man-


quer faire beaucoup de diligence ; il trouva la pointe du jour
un jeune homme bien fait, qui se reposant sous des arbres, lisait
dans un livre ; il laborda dun air civil, et lui dit :

Trouvez bon que je vous interrompe pour vous demander


si vous ne savez point en quel lieu est la pomme qui chante.

Le jeune homme haussa les yeux, et souriant gracieuse-


ment :

En voulez-vous faire la conqute ? lui dit-il.

Oui, sil mest possible, repartit le prince.

Ah ! Seigneur, ajouta ltranger, vous nen savez donc pas


tous les prils : voil un livre qui en parle, sa lecture effraye.

Nimporte, dit Chri, le danger ne sera point capable de


me rebuter, enseignez-moi seulement o je pourrai la trouver.

225
Le livre marque, continua cet homme, quelle dans un
vaste dsert en Libye ; quon lentend chanter de huit lieues, et
que le dragon qui la garde a dj dvor cinq cent mille person-
nes qui ont eu la tmrit dy aller.

Je serai la cinq cent mille et unime , rpondit prince en


souriant son tour.

Et le saluant, il prit son chemin du ct des dserts de Li-


bye ; son beau cheval qui tait de race zphyrienne, car Zphyre
tait son aeul, allait aussi vite que le vent, de sorte quil fit une
diligence incroyable.

Il avait beau couter, il nentendait daucun ct chanter la


pomme ; il saffligeait de la longueur du chemin, de linutilit du
voyage, lorsquil aperut une pauvre tourterelle qui tombait
ses pieds ; elle ntait pas encore morte, mais il ne sen fallait
gure. Comme il ne voyait personne qui pt lavoir blesse, il
crut quelle tait peut-tre Vnus, et que stant chappe de
son colombier, ce petit mutin dAmour, pour essayer ses flches,
lavait tire. Il en eut piti, il descendit de cheval ; il la prit, il
essuya ses plumes blanches, dj teintes de sang vermeil ; et
tirant de sa poche un flacon dor, o il portait un baume admi-
rable pour les blessures, il en eut peine mis sur celle de la
tourterelle malade, quelle ouvrit les yeux, leva la tte, dploya
les ailes, splucha ; puis regardant le prince :

Bonjour, beau Chri, lui dit-elle, vous tes destin me


sauver la vie, et je le suis peut-tre vous rendre de grands ser-
vices. Vous venez pour conqurir la pomme qui chante ;
lentreprise est difficile et digne de vous, car elle est garde par
un dragon affreux, qui a douze pieds, trois ttes, six ailes, et tout
le corps de bronze.

Ah ! ma chre tourterelle, lui dit le prince, quelle joie


pour moi de te revoir, et dans un temps o ton secours mest si

226
ncessaire ! Ne me le refuse pas, ma belle petite, car je mourrais
de douleur, si javais la honte de retourner sans la pomme qui
chante ; et puisque jai eu leau qui danse par ton moyen,
jespre que tu en trouveras encore quelquun pour me faire r-
ussir dans mon entreprise.

Vous me touchez, repartit tendrement la tourterelle, sui-


vez-moi, je vais voler devant vous, jespre que tout ira bien.

Le prince la laissa aller ; aprs avoir march tout le jour, ils


arrivrent proche dune montagne de sable.

Il faut creuser ici , lui dit la tourterelle.

Le prince aussitt, sans se rebuter de rien, se mit creuser,


tantt avec ses mains, tantt avec son pe. Au bout de quelques
heures il trouva un casque, une cuirasse, et le reste de larmure,
avec lquipage pour son cheval, entirement de miroirs.

Armez-vous, dit la tourterelle, et ne craignez point le dra-


gon ; quand il se verra dans tous ces miroirs, il aura tant de
peur, que, croyant que ce sont des monstres comme lui, il
senfuira.

Chri approuva beaucoup cet expdient, il sarma des mi-


roirs, et reprenant la tourterelle, ils allrent ensemble toute la
nuit. Au point du jour, ils entendirent une mlodie ravissante.
Le prince pria la tourterelle de lui dire ce que ctait.

Je suis persuade, dit-elle, quil ny a que la pomme qui


puisse tre si agrable, car elle fait seule toutes les parties de la
musique, et sans toucher aucuns instruments, il semble quelle
en joue dune manire ravissante.

Ils sapprochaient toujours ; le prince pensait en lui-mme


quil voudrait bien que la pomme chantt quelque chose qui

227
convnt la situation o il tait ; en mme temps il entendit ces
paroles :

Lamour peut surmonter le cur le plus rebelle :


Ne cessez point dtre amoureux,
Vous qui suivez les lois dune beaut cruelle,
Aimez, persvrez, et vous serez heureux.

Ah ! scria-t-il, rpondant ces vers, quelle charmante


prdiction ! Je puis esprer dtre un jour plus content que je ne
le suis ; lon vient de me lannoncer.

La tourterelle ne lui dit rien l-dessus, elle ntait pas ne


babillarde, et ne parlait que pour les choses indispensablement
ncessaires. mesure quil avanait, la beaut de la musique
augmentait ; et quelque empressement quil et, il tait quel-
quefois si ravi, quil sarrtait sans pouvoir penser rien qu
couter : mais la vue du terrible dragon, qui parut tout dun
coup avec ses douze pieds et plus de cent griffes, les trois ttes et
son corps de bronze, le retira de cette espce de lthargie : il
avait senti le prince de fort loin, et lattendait pour le dvorer
comme tous les autres, dont il avait fait des repas excellents ;
leurs os taient rangs autour du pommier o tait la belle
pomme ; ils slevaient si haut quon ne pouvait la voir.

Laffreux animal savana en bondissant ; il couvrit la terre


dune cume empoisonne trs dangereuse ; il sortait de sa
gueule infernale du feu et de petits dragonneaux, quil lanait
comme des dards dans les yeux et les oreilles des chevaliers er-
rants qui voulaient emporter la pomme. Mais lorsquil vit son
effrayante figure, multiplie cent et cent fois dans tous les mi-
roirs du prince, ce fut lui son tour qui eut peur ; il sarrta, et
regardant firement le prince charg de dragons, il ne songea
plus qu senfuir. Chri sapercevant de lheureux effet de son
armure, le poursuivit jusqu lentre dune profonde caverne,

228
o il se prcipita pour lviter : il en ferma bien vite lentre, et
se dpcha de retourner vers la pomme qui chante.

Aprs avoir mont par-dessus tous les os qui lentouraient,


il vit ce bel arbre avec admiration ; il tait dambre, les pommes
de topaze ; et la plus excellente de toutes, quil cherchait avec
tant de soins et de prils, paraissait au haut, faite dun seul ru-
bis, avec une couronne de diamants dessus. Le prince, transpor-
t de joie de pouvoir donner un trsor si parfait et si rare
Belle-toile, se hta de casser la branche dambre ; et tout fier
de sa bonne fortune, il monta sur son cheval blanc, mais il ne
trouva plus la tourterelle ; ds que ses soins lui furent inutiles,
elle senvola. Sans perdre de temps en regrets superflus, comme
il craignait que le dragon, dont il entendait les sifflements, ne
trouvt quelque route pour venir ces pommes, il retourna avec
la sienne vers la princesse.

Elle avait perdu lusage de dormir depuis son absence ; elle


se reprochait sans cesse son envie davoir plus desprit que les
autres ; elle craignait plus la mort de Chri que la sienne. Ah !
malheureuse ! scriait-elle, en poussant de profonds soupirs,
fallait-il que jeusse cette vaine gloire ? Ne me suffisait-il pas de
penser et de parler assez bien, pour ne faire et ne dire rien
dimpertinent ? Je serai bien punie de mon orgueil, si je perds
ce que jaime ! Hlas, continua-t-elle, peut-tre que les dieux,
irrits des sentiments que je ne puis me dfendre davoir pour
Chri, veulent me lter par une fin tragique.

Il ny avait rien que son cur afflig nimagint, quand, au


milieu de la nuit, elle entendit une musique si merveilleuse,
quelle ne put sempcher de se lever, et de se mettre sa fentre
pour lcouter mieux ; elle ne savait que simaginer. Tantt elle
croyait que ctait Apollon et les Muses, tantt Vnus, les Grces
et les Amours ; la symphonie sapprochait toujours, et Belle-
toile coutait.

229
Enfin le prince arriva ; il faisait un grand clair de lune ; il
sarrta sous le balcon de la princesse qui stait retire, quand
elle aperut de loin un cavalier ; la pomme chanta aussitt :

Rveillez-vous, belle endormie.

La princesse, curieuse, regarda promptement qui pouvait


chanter si bien, et reconnaissant son cher frre, elle pensa se
prcipiter de sa fentre en bas pour tre plus tt auprs de lui ;
elle parla si haut, que tout le monde stant veill, lon vint ou-
vrir la porte Chri. Il entra avec un empressement que lon
peut assez se figurer. Il tenait dans sa main la branche dambre,
au bout de laquelle tait le merveilleux fruit ; et comme il lavait
sentie souvent, son esprit tait augment tel point, que rien
dans le monde ne pouvait lui tre comparable.

Belle-toile courut au-devant de lui avec une grande prci-


pitation.

Pensez-vous que je vous remercie, mon cher frre ? lui dit-


elle, en pleurant de joie. Non, il nest point de bien que je
nachte trop cher quand vous vous exposez pour me lacqurir.

Il nest point de prils, lui dit-il, auxquels je ne veuille


toujours me hasarder pour vous donner la plus petite satisfac-
tion. Recevez, Belle-toile, continua-t-il, recevez ce fruit unique,
personne au monde ne le mrite si bien que vous ; mais, que
vous donnera-t-il que vous nayez dj !

Petit-Soleil et son frre vinrent interrompre cette conversa-


tion ; ils eurent un sensible plaisir de revoir le prince, il leur ra-
conta son voyage, et cette relation les mena jusquau jour.

La mauvaise Feintise tait revenue dans sa petite maison,


aprs avoir entretenu la reine-mre de ses projets, elle avait trop
dinquitude pour dormir tranquillement ; elle entendit le doux

230
chant de la pomme, que rien dans la nature ne pouvait galer.
Elle ne douta point que la conqute nen ft faite ! Elle pleura,
elle gmit, elle sgratigna le visage, elle sarracha les cheveux ;
sa douleur tait extrme, car au lieu de faire du mal aux beaux
enfants, comme elle lavait projet, elle leur faisait du bien,
quoiquil nentrt que de la perfidie dans ses conseils.

Ds quil fut jour, elle apprit que le retour du prince ntait


que trop vrai ; elle retourna chez la reine-mre.

H bien, lui dit cette princesse, Feintise, mapportes-tu


de bonnes nouvelles ? Les enfants ont-ils pri ?

Non, madame, dit-elle, en se jetant ses pieds, mais que


Votre Majest ne simpatiente point, il me reste des moyens in-
finis de vous en dlivrer.

Ah ! malheureuse, dit la reine, tu nes au monde que pour


me trahir, tu les pargnes.

La vieille protesta bien le contraire ; et quand elle leut un


peu apaise, elle sen revint pour rver ce quil fallait faire.

Elle laissa passer quelques jours sans paratre, au bout


desquels elle pia si bien, quelle trouva dans une route de la
fort la princesse qui se promenait seule, attendant le retour de
ses frres.

Le ciel vous comble de biens, lui dit cette sclrate en


labordant : charmante toile, jai appris que vous possdez la
pomme qui chante : certainement quand cette bonne fortune
me serait arrive, je nen aurais pas plus de joie ; car il faut
avouer que jai pour vous une inclination qui mintresse tous
vos avantages : cependant, continua-t-elle, je ne peux
mempcher de vous donner un nouvel avis.

231
Ah ! gardez vos avis, scria la princesse en sloignant
delle, quelques biens quils mapportent, ils ne sauraient me
payer linquitude quils mont cause.

Linquitude nest pas un si grand mal, repartit-elle en


souriant, il en est de douces et de tendres.

Taisez-vous, ajouta Belle-toile, je tremble quand jy


pense.

Il est vrai, dit la vieille, que vous tes fort plaindre, dtre
la plus belle et la plus spirituelle fille de lunivers ; je vous en
fais mes excuses.

Encore un coup, rpliqua la princesse, je sais suffisam-


ment ltat o labsence de mon frre ma rduite.

Il faut malgr cela que je vous dise, continua Feintise,


quil vous manque encore le petit oiseau Vert qui dit tout ; vous
seriez informe par lui de votre naissance, des bons et des mau-
vais succs de la vie ; il ny a rien de si particulier quil ne nous
dcouvrit ; et lorsquon dira dans le monde : Belle-toile a leau
qui danse, et la pomme qui chante ; lon dira en mme temps :
elle na pas le petit oiseau Vert qui dit tout ; et il vaudrait pres-
que autant quelle net rien.

Aprs avoir dbit ainsi ce quelle avait dans lesprit, elle se


retira. La princesse, triste et rveuse, commena soupirer
amrement : Cette femme a raison, disait-elle ; de quoi me
servent les avantages que je reois de leau et de la pomme,
puisque jignore do je suis, qui sont mes parents, et par quelle
fatalit mes frres et moi avons t exposs la fureur des on-
des ? Il faut quil y ait quelque chose de bien extraordinaire dans
notre naissance pour nous abandonner ainsi, et une protection
bien vidente du ciel pour nous avoir sauvs de tant de prils :
quel plaisir naurai-je point de connatre mon pre et ma mre,

232
de les chrir, sils sont encore vivants, et dhonorer leur m-
moire sils sont morts ! L-dessus les larmes vinrent avec
abondance couvrir ses joues, semblables aux gouttes de la rose
qui parat le matin sur les lys et sur les roses.

Chri, qui avait toujours plus dimpatience de la voir que


les autres, stait ht aprs la chasse de revenir ; il tait pied,
son arc pendait ngligemment son ct, sa main tait arme
de quelques flches, ses cheveux rattachs ensemble ; il avait en
cet tat un air martial qui plaisait infiniment. Ds que la prin-
cesse laperut, elle entra dans une alle sombre, afin quil ne vt
pas les impressions de douleur qui taient sur son visage ; mais
une matresse ne sloigne pas si vite, quun amant bien empres-
s ne la joigne. Le prince laborda ; il eut peine jet les yeux
sur elle, quil connut quelle avait quelque peine. Il sen inquite,
il la prie, il la presse de lui en apprendre le sujet ; elle sen d-
fend avec opinitret : enfin il tourne la pointe dune de ses fl-
ches contre son cur :

Vous ne maimez point, Belle-toile, lui dit-il, je nai plus


qu mourir.

La manire dont il lui parla la jeta dans la dernire alarme ;


elle neut plus la force de lui refuser son secret : mais elle ne le
lui dit qu condition quil ne chercherait de sa vie les moyens de
satisfaire le dsir quelle avait ; il lui promit tout ce quelle exi-
geait, et ne marqua point quil voult entreprendre ce dernier
voyage.

Aussitt quelle se fut retire dans sa chambre, et les prin-


ces dans les leurs, il descendit en bas, tira son cheval de lcurie,
monta dessus, et partit sans en parler personne. Cette nou-
velle jeta la belle famille dans une trange consternation. Le roi,
qui ne pouvait les oublier, les envoya prier de venir dner avec
lui ; ils rpondirent que leur frre venait de sabsenter, quils ne
pouvaient avoir de joie ni de repos sans lui, et qu son retour,

233
ils ne manqueraient pas daller au palais. La princesse tait in-
consolable : leau qui danse et la pomme qui chante navaient
plus de charmes pour elle ; sans Chri, rien ne lui tait agrable.

Le prince sen alla, errant par le monde ; il demandait


ceux quil rencontrait o il pourrait trouver le petit oiseau Vert
qui dit tout : la plupart lignoraient ; mais il rencontra un vn-
rable vieillard, qui layant fait entrer dans sa maison, voulut
bien prendre la peine de regarder sur un globe qui faisait une
partie de son tude et de son divertissement. Il lui dit ensuite
quil tait dans un climat glac, sur la pointe dun rocher af-
freux, et il lui enseigna la route quil devait tenir. Le prince, par
reconnaissance, lui donna plein un petit sac de grosses perles
qui taient tombes de ses cheveux, et prenant cong de lui, il
continua son voyage.

Enfin, au lever de laurore, il aperut le rocher, fort haut et


fort escarp ; et sur le sommet, loiseau qui parlait comme un
oracle, disant des choses admirables. Il comprit quavec un peu
dadresse il tait ais de lattraper, car il ne paraissait point fa-
rouche ; il allait et venait, sautant lgrement dune pointe sur
lautre. Le prince descendit de cheval ; et montant sans bruit,
malgr lpret de ce mont, il se promettait le plaisir den faire
un sensible Belle-toile. Il se voyait si proche de loiseau Vert,
quil croyait le prendre, lorsque le rocher souvrant tout dun
coup, il tomba dans une spacieuse salle, aussi immobile quune
statue ; il ne pouvait ni remuer, ni se plaindre de sa dplorable
aventure. Trois cents chevaliers qui lavaient tente comme lui,
taient au mme tat ; ils sentre-regardaient, ctait la seule
chose qui leur tait permise.

Le temps semblait si long Belle-toile, que ne voyant


point revenir son Chri, elle tomba dangereusement malade.
Les mdecins connurent bien quelle tait dvore par une pro-
fonde mlancolie ; ses frres laimaient tendrement ; ils lui par-
lrent de la cause de son mal : elle leur avoua quelle se repro-

234
chait nuit et jour lloignement de Chri, quelle sentait bien
quelle mourrait, si elle napprenait pas de ses nouvelles : ils fu-
rent touchs de ses larmes, et pour la gurir, Petit-Soleil rsolut
daller chercher frre.

Le prince partit, il sut en quel lieu tait le fameux oiseau ; il


y fut, il le vit, il sen approcha avec les mmes esprances ; et
dans ce moment le rocher lengloutit, il tomba dans la grande
salle ; la premire chose qui arrta ses regards, ce fut Chri,
mais il ne put lui parler.

Belle-toile tait un peu convalescente ; elle esprait


chaque moment de voir revenir ses deux frres : mais ses esp-
rances tant dues, son affliction prit de nouvelles forces : elle
ne cessait plus jour et nuit de se plaindre ; elle saccusait du d-
sastre de ses frres ; et le prince Heureux nayant pas moins pi-
ti delle, que dinquitude pour les princes, prit son tour la
rsolution de les aller chercher. Il le dit Belle-toile ; elle vou-
lut dabord sy opposer : mais il rpliqua quil tait bien juste
quil sexpost pour trouver les personnes du monde qui lui
taient les plus chres ; l-dessus il partit aprs avoir fait de
tendres adieux la princesse : elle resta seule en proie la plus
vive douleur.

Quand Feintise sut que le troisime prince tait en chemin,


elle se rjouit infiniment ; elle en avertit la reine-mre, et lui
promit plus fortement que jamais de perdre toute cette infortu-
ne famille : en effet, Heureux eut une aventure semblable
Chri et Petit-Soleil ; il trouva le rocher, il vit le bel oiseau, et il
tomba comme une statue dans la salle, o il reconnut les princes
quil cherchait, sans pouvoir leur parler ; ils taient tous arran-
gs dans des niches de cristal ; ils ne dormaient jamais, ne man-
geaient point, et restaient enchants dune manire bien triste,
car ils avaient seulement la libert de rver, et de dplorer leur
aventure.

235
Belle-toile, inconsolable, ne voyant revenir aucun de ses
frres, se reprocha davoir tard si longtemps les suivre. Sans
hsiter davantage, elle donna ordre tous ses gens de lattendre
six mois : mais que si ses frres ou elle ne revenaient pas dans
ce temps, ils retournassent apprendre leur mort au corsaire et
sa femme ; ensuite elle prit un habit dhomme, trouvant quil y
avait moins risquer pour elle, ainsi travestie dans son voyage,
que si elle tait alle en aventurire courir le monde. Feintise la
vit partir dessus son beau cheval ; elle se trouva alors comble
de joie, et courut au palais rgaler la reine-mre de cette bonne
nouvelle.

La princesse stait arme seulement dun casque, dont elle


ne levait presque jamais la visire, car sa beaut tait si dlicate
et si parfaite, quon naurait pas cru, comme elle le voulait,
quelle tait un cavalier. La rigueur de lhiver se faisait ressentir,
et le pays o tait le petit oiseau qui dit tout, ne recevait en au-
cune saison les heureuses influences du soleil.

Belle-toile avait un trange froid, mais rien ne pouvait la


rebuter, lorsquelle vit une tourterelle qui ntait gure moins
blanche et gure moins froide que la neige, laquelle tait ten-
due. Malgr toute son impatience darriver au rocher, elle ne
voulut pas la laisser mourir, et descendant de cheval, elle la prit
entre ses mains, la rchauffa de son haleine, puis la mit dans
son sein ; la pauvre petite ne remuait plus. Belle-toile pensait
quelle tait morte, elle y avait regret ; elle la tira, et la regar-
dant, elle lui dit, comme si elle et pu lentendre :

Que ferai-je, bien aimable tourterelle, pour te sauver la


vie ?

Belle-toile, rpondit la bestiole, un doux baiser de votre


bouche peut achever ce que vous avez si charitablement com-
menc.

236
Non pas un, dit la princesse, mais cent, sil les faut.

Elle la baisa ; et la tourterelle, reprenant courage, lui dit


gaiement :

Je vous connais, malgr votre dguisement ; sachez que


vous entreprenez une chose qui vous serait impossible sans mon
secours ; faites donc ce que je vais vous conseiller. Ds que vous
serez arrive au rocher, au lieu de chercher le moyen dy mon-
ter, arrtez-vous au pied, et commencez la plus belle chanson et
la plus mlodieuse que vous sachiez. Loiseau Vert qui dit tout,
vous coutera, et remarquera do vient cette voix, ensuite vous
feindrez de vous endormir : je resterai auprs de vous ; quand il
me verra, il descendra de la pointe du rocher pour me bqueter :
cest dans ce moment que vous le pourrez prendre.

La princesse, ravie de cette esprance, arriva presque aus-


sitt au rocher ; elle reconnut les chevaux de ses frres qui brou-
taient lherbe : cette vue renouvela toutes ses douleurs ; elle
sassit, et pleura longtemps amrement. Mais le petit oiseau
Vert disait de si belles choses, et si consolantes pour les malheu-
reux, quil ny avait point de cur afflig quil ne rjout ; de
sorte quelle essuya ses larmes, et se mit chanter si haut et si
bien, que les princes au fond de leur salle enchante eurent le
plaisir de lentendre.

Ce fut le premier moment o ils sentirent quelque esp-


rance. Le petit oiseau Vert qui dit tout coutait et regardait do
venait cette voix ; il aperut la princesse, qui avait t son cas-
que pour dormir plus commodment, et la tourterelle qui volti-
geait autour delle. cette vue, il descendit doucement, et vint la
bqueter ; mais il ne lui avait pas arrach trois plumes, quil
tait dj pris.

Ah ! que me voulez-vous ? lui dit-il. Que vous ai-je fait


pour venir de si loin me rendre si malheureux ? Accordez-moi

237
ma libert, je vous en conjure ; voyez ce que vous souhaitez en
change, il ny a rien que je ne fasse.

Je dsire, lui dit Belle-toile, que tu me rendes mes trois


frres, je ne sais o ils sont, mais leurs chevaux qui paissent
prs de ce rocher me font connatre que tu les retiens en quel-
que lieu.

Jai, sous laile gauche, une plume incarnate ; arrachez-la,


lui dit-il, servez-vous-en pour toucher le rocher.

La princesse fut diligente ce quil lui avait command ; en


mme temps elle vit des clairs, et elle entendit un bruit de
vents et de tonnerre mls ensemble, qui lui firent une crainte
extrme. Malgr sa frayeur, elle tint toujours loiseau Vert, crai-
gnant quil ne lui chappt ; elle toucha encore le rocher avec la
plume incarnate, et la troisime fois, il se fendit depuis le som-
met jusquau pied ; elle entra dun air victorieux dans la salle o
les trois princes taient avec beaucoup dautres : elle courut vers
Chri, il ne la reconnaissait point avec son habit et son casque,
et puis lenchantement ntait pas encore fini, de sorte quil ne
pouvait ni parler ni agir. La princesse, qui sen aperut, fit de
nouvelles questions loiseau Vert, auxquelles il rpondit quil
fallait avec la plume incarnate frotter les yeux et la bouche de
tous ceux quelle voudrait dsenchanter : elle rendit ce bon of-
fice plusieurs rois, plusieurs souverains, et particulirement
nos trois princes.

Touchs dun si grand bienfait, ils se jetrent tous ses ge-


noux, le nommant le librateur des rois. Elle saperut alors que
ses frres, tromps par ses habits, ne la reconnaissaient point ;
elle ta promptement son casque, elle leur tendit les bras, les
embrassa cent fois, et demanda aux autres princes avec beau-
coup de civilit, qui ils taient ; chacun lui dit son aventure par-
ticulire, et ils soffrirent laccompagner partout o elle vou-
drait aller. Elle rpondit quencore que les lois de la chevalerie

238
pussent lui donner quelque droit sur la libert quelle venait de
leur rendre, elle ne prtendait point sen prvaloir. L-dessus
elle se retira avec les princes, pour se rendre compte les uns aux
autres de ce qui leur tait arriv depuis leur sparation.

Le petit oiseau Vert qui dit tout les interrompit pour prier
Belle-toile de lui accorder sa libert ; elle chercha aussitt la
tourterelle, afin de lui en demander avis, mais elle ne la trouva
plus. Elle rpondit loiseau quil lui avait cot trop de peines
et dinquitudes pour jouir si peu de sa conqute. Ils montrent
tous quatre cheval, et laissrent les empereurs et les rois
pied, car depuis deux ou trois cents ans quils taient l, leurs
quipages avaient pri.

La reine-mre, dbarrasse de toute linquitude que lui


avait cause le retour des beaux enfants, renouvela ses instances
auprs du roi pour le faire remarier, et limportuna si fort,
quelle lui fit choisir une princesse de ses parentes. Et comme il
fallait casser le mariage de la pauvre reine Blondine, qui tait
toujours demeure auprs de sa mre, leur petite maison de
campagne, avec les trois chiens quelle avait nomms Chagrin,
Mouron et Douleur, cause de tous les ennuis quils lui avaient
causs, la reine-mre lenvoya qurir ; elle monta en carrosse, et
prit les doguins, tant vtue de noir, avec un long voile qui tom-
bait jusqu ses pieds.

En cet tat, elle parut plus belle que lastre du jour, quoi-
quelle ft devenue ple et maigre, car elle ne dormait point, et
ne mangeait que par complaisance. Pour sa mre, tout le monde
en avait grande piti ; le roi en fut si attendri quil nosait jeter
les yeux sur elle ; mais quand il pensait quil courait risque de
navoir point dautres hritiers que des doguins, il consentait
tout.

Le jour tant pris pour la noce, la reine-mre, prie par


lamirale Rousse (qui hassait toujours son infortune sur), dit

239
quelle voulait que la reine Blondine part la fte ; tout tait
prpar pour la faire grande et somptueuse ; et comme le roi
ntait pas fch que les trangers vissent sa magnificence, il
ordonna son premier cuyer daller chez les beaux enfants, les
convier venir, et lui commanda quen cas quils ne fussent pas
encore venus, il laisst de bons ordres afin quon les avertt
leur retour.

Le premier cuyer les alla chercher, et ne les trouva point ;


mais sachant le plaisir que le roi aurait de les voir, il laissa un de
ses gentilshommes pour les attendre, afin de les amener sans
aucun retardement. Cet heureux jour venu, qui tait celui du
grand banquet, Belle-toile et les trois princes arrivrent ; le
gentilhomme leur apprit lhistoire du roi, comme il avait autre-
fois pous une pauvre fille, parfaitement belle et sage, qui avait
eu le malheur daccoucher de trois chiens ; quil lavait chasse
pour ne la plus voir ; que, cependant, il laimait tant, quil avait
pass quinze ans sans vouloir couter aucune proposition de
mariage ; que la reine-mre et ses sujets layant fortement pres-
s, il stait rsolu pouser une princesse de la cour, et quil
fallait promptement y venir pour assister toute la crmonie.

En mme temps Belle-toile prit une robe de velours, cou-


leur de rose, toute garnie de diamants brillants ; elle laissa tom-
ber ses cheveux par grosses boucles sur les paules ; ils taient
renous de rubans, ltoile quelle avait sur le front jetait beau-
coup de lumire, et la chane dor qui tournait autour de son
cou, sans quon la pt ter, semblait tre dun mtal plus pr-
cieux que lor mme. Enfin jamais rien de si beau ne parut aux
yeux des mortels. Ses frres ntaient pas moins bien, entre au-
tres le prince Chri ; il avait quelque chose qui le distinguait trs
avantageusement. Ils montrent tous quatre dans un chariot
dbne et divoire, dont le dedans tait de drap dor, avec des
carreaux de mme, brods de pierreries ; douze chevaux blancs
le tranaient : le reste de leur quipage tait incomparable.
Lorsque Belle-toile et ses frres parurent, le roi ravi les vint

240
recevoir avec toute sa cour, au haut de lescalier. La pomme qui
chante se faisait entendre dune manire merveilleuse, leau qui
danse, dansait, et le petit oiseau qui dit tout, parlait mieux que
les oracles : ils se baissrent tous quatre jusquaux genoux du
roi, et lui prenant la main, ils la baisrent avec autant de respect
que daffection. Il les embrassa, et leur dit :

Je vous suis oblig, aimables trangers, dtre venus au-


jourdhui ; votre prsence me fait un plaisir sensible.

En achevant ces mots, il entra avec eux dans un grand sa-


lon, o les musiciens jouaient de toutes sortes dinstruments, et
plusieurs tables servies splendidement ne laissaient rien sou-
haiter pour la bonne chre.

La reine-mre vint, accompagne de sa future belle-fille, de


lamirale Rousse, et de toutes les dames, entre lesquelles on
amenait la pauvre reine, lie par le cou, avec une longe de cuir,
et les trois chiens attachs de mme. On la fit avancer jusquau
milieu du salon, o tait un chaudron plein dos et de mauvaises
viandes, que la reine-mre avait ordonns pour leur dner.

Quand Belle-toile et les princes la virent si malheureuse,


bien quils ne la connussent point, les larmes leur vinrent aux
yeux, soit que la rvolution des grandeurs du monde les toucht,
ou quils fussent mus par la force du sang qui se fait souvent
ressentir. Mais que pensa la mauvaise reine dun retour si peu
espr et si contraire ses desseins ? Elle jeta un regard furieux
sur Feintise, qui dsirait ardemment alors que la terre souvrt
pour sy prcipiter.

Le roi prsenta les beaux enfants sa mre, lui disant mille


biens deux ; et malgr linquitude dont elle tait saisie, elle ne
laissa pas de leur parler avec un air riant, et de leur jeter des
regards aussi favorables que si elle les et aims, car la dissimu-
lation tait en usage ds ce temps-l. Le festin se passa fort

241
gaiement, quoique le roi et une extrme peine de voir manger
sa femme avec ses doguins, comme la dernire des cratures ;
mais ayant rsolu davoir de la complaisance pour sa mre, qui
lobligeait se remarier, il la laissait ordonner de tout.

Sur la fin du repas, le roi adressant la parole Belle-toile :

Je sais, lui dit-il, que vous tes en possession de trois tr-


sors qui sont incomparables ; je vous en flicite, et je vous prie
de nous raconter ce quil a fallu faire pour les conqurir.

Sire, dit-elle, je vous obirai avec plaisir : lon mavait dit


que leau qui danse me rendrait belle, et que la pomme qui
chante me donnerait de lesprit ; jai souhait les avoir par ces
deux raisons. lgard du petit oiseau Vert qui dit tout, jen ai
eu une autre ; cest que nous ne savons rien de notre fatale nais-
sance : nous sommes des enfants abandonns de nos proches,
qui nen connaissons aucun ; jai espr que ce merveilleux oi-
seau nous claircirait sur une chose qui nous occupe jour et
nuit.

juger de votre naissance par vous, rpliqua le roi, elle


doit tre des plus illustres ; mais parlez sincrement, qui tes-
vous ?

Sire, lui dit-elle, mes frres et moi avons diffr de


linterroger jusqu notre retour : en arrivant nous avons reu
vos ordres pour venir vos noces ; tout ce que jai pu faire, a
t de vous apporter ces trois rarets pour vous divertir.

Jen suis trs aise, scria le roi, ne diffrons pas une


chose si agrable.

Vous vous amusez toutes les bagatelles quon vous pro-


pose, dit la reine-mre en colre ; voil de plaisants marmou-
sets, avec leurs rarets : en vrit, le nom seul fait assez conna-

242
tre que rien nest plus ridicule : fi ! fi ! je ne veux pas que de pe-
tits trangers, apparemment de la lie du peuple, aient lavantage
dabuser de votre crdulit ; tout cela consiste en quelques tours
de gibecire et de gobelets ; et sans vous, ils nauraient pas eu
lhonneur dtre assis ma table.

Belle-toile et ses frres entendant un discours si dsobli-


geant, ne savaient que devenir ; leur visage tait couvert de
confusion et de dsespoir, dessuyer un tel affront devant toute
cette grande cour. Mais le roi ayant rpondu sa mre que son
procd loutrait, pria les beaux enfants de ne sen point chagri-
ner, et leur tendit la main en signe damiti. Belle-toile prit un
bassin de cristal de roche, dans lequel elle versa toute leau qui
danse ; on vit aussitt que cette eau sagitait, sautait en cadence,
allait et venait, slevait comme une petite mer irrite, changeait
de mille couleurs, et faisait aller le bassin de cristal le long de la
table du roi ; puis il sen lana tout dun coup quelques gouttes
sur le visage du premier cuyer, qui les enfants avaient de
lobligation. Ctait un homme dun mrite rare, mais sa laideur
ne ltait pas moins, et il en avait mme perdu un il. Ds que
leau leut touch, il devint si beau quon ne le reconnaissait
plus, et son il se trouva guri. Le roi, qui laimait chrement,
eut autant de joie de cette aventure que la reine-mre en ressen-
tit de dplaisir, car elle ne pouvait entendre les applaudisse-
ments quon donnait aux princes. Aprs que le grand bruit fut
cess, Belle-toile mit sur leau qui danse la pomme qui chante,
faite dun seul rubis, couronne de diamants, avec sa branche
dambre ; elle commena un concert si mlodieux que cent mu-
siciens se seraient fait moins entendre. Cela ravit le roi et toute
sa cour, et lon ne sortait point dadmiration, quand Belle-toile
tira de son manchon une petite cage dor, dun travail merveil-
leux, o tait loiseau Vert qui dit tout ; il ne se nourrissait que
de poudre de diamants, et ne buvait que de leau de perles distil-
les. Elle le prit bien dlicatement, et le posa sur la pomme, qui
se tut par respect, afin de lui donner le temps de parler : il avait
ses plumes dune si grande dlicatesse, quelles sagitaient

243
quand on fermait les yeux et quon les rouvrait proche de lui ;
elles taient de toutes les nuances de vert que lon peut imagi-
ner : il sadressa au roi, et lui demanda ce quil voulait savoir.

Nous souhaitons tous dapprendre, rpliqua le roi, qui


sont cette belle fille et ces trois cavaliers.

roi, rpondit loiseau Vert, avec une voix forte et intel-


ligible, elle est ta fille, et deux de ces princes sont tes fils ; le
troisime, appel Chri, est ton neveu.

L-dessus il raconta avec une loquence incomparable


toute lhistoire, sans ngliger la moindre circonstance.

Le roi fondait en larmes, et la reine afflige, qui avait quitt


son chaudron, ses os et ses chiens, stait approche douce-
ment : elle pleurait de joie et damour pour son mari et pour ses
enfants ; car pouvait-elle douter de la vrit de cette histoire,
quand elle leur voyait toutes les marques qui pouvaient les faire
reconnatre ? Les trois princes et Belle-toile se levrent la fin
de leur histoire ; ils vinrent se jeter aux pieds du roi, ils embras-
saient ses genoux, ils baisaient ses mains ; il leur tendait les
bras, il les serrait contre son cur ; lon nentendait que des
soupirs, hlas ! des cris de joie. Le roi se leva, et voyant la reine
sa femme qui demeurait toujours craintive proche de la mu-
raille, dun air humili, il alla elle, et lui faisant mille caresses,
il lui prsenta lui-mme un fauteuil auprs du sien, et lobligea
de sy asseoir.

Ses enfants lui baisrent mille fois les pieds et les mains ;
jamais spectacle na t plus tendre ni plus touchant : chacun
pleurait en son particulier, et levait les mains et les yeux au ciel,
pour lui rendre grce davoir permis que des choses si impor-
tantes et si obscures fussent connues. Le roi remercia la prin-
cesse qui avait eu le dessein de lpouser, il lui laissa une grande
quantit de pierreries. Mais lgard de la reine-mre, de

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lamirale et de Feintise, que naurait-il pas fait contre elles, sil
navait cout que son ressentiment ? Le tonnerre de sa colre
commenait gronder, lorsque la gnreuse reine, ses enfants
et Chri le conjurrent de sapaiser, et de vouloir rendre contre
elles un jugement plus exemplaire que rigoureux : il fit enfermer
la reine-mre dans une tour ; mais pour lamirale et Feintise, on
les jeta ensemble dans un cachot noir et humide, o elles ne
mangeaient quavec les trois doguins appels Chagrin, Mouron
et Douleur, lesquels, ne voyant plus leur bonne matresse, mor-
daient celles-ci tous moments ; elles y finirent leur vie, qui fut
assez longue pour leur donner le temps de se repentir de tous
leurs crimes.

Ds que la reine-mre, lamirale Rousse et Feintise eurent


t emmenes, chacune dans le lieu que le roi avait ordonn, les
musiciens recommencrent chanter et jouer des instru-
ments. La joie tait sans pareille ; Belle-toile et Chri en res-
sentaient plus que tout le reste du monde ensemble ; ils se
voyaient la veille dtre heureux. En effet, le roi trouvant son
neveu le plus beau et le plus spirituel de toute sa cour, lui dit
quil ne voulait pas quun si grand jour se passt sans faire des
noces, et quil lui accordait sa fille. Le prince, transport de joie,
se jeta ses pieds, Belle-toile ne tmoigna gure moins de sa-
tisfaction.

Mais il tait bien juste que la vieille princesse, qui vivait


dans la solitude depuis tant dannes, la quittt pour partager
lallgresse publique. Cette mme petite fe, qui tait venue d-
ner chez elle et quelle reut si bien, y entra tout dun coup, pour
lui raconter ce qui se passait la cour.

Allons-y, continua-t-elle, je vous apprendrai pendant le


chemin les soins que jai pris de votre famille.

La princesse reconnaissante monta dans son chariot ; il


tait brillant dor et dazur, prcd par des instruments de

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guerre, et suivi de six cents gardes du corps, qui paraissaient de
grands seigneurs. Elle raconta la princesse toute lhistoire de
ses petits-fils, et lui dit quelle ne les avait point abandonns ;
que sous la forme dune sirne, sous celle dune tourterelle, en-
fin, de mille manires, elle les avait protgs.

Vous voyez, ajouta la fe, quun bienfait nest jamais per-


du.

La bonne princesse voulait tous moments baiser ses


mains pour lui marquer sa reconnaissance ; elle ne trouvait
point de termes qui ne fussent au-dessous de sa joie. Enfin elles
arrivrent. Le roi les reut avec mille tmoignages damiti. La
reine Blondine et les beaux enfants sempressrent, comme on
le peut croire, tmoigner de lamiti cette illustre dame ; et
lorsquils surent ce que la fe avait fait en leur faveur, et quelle
tait la gracieuse tourterelle qui les avait guids, il ne se peut
rien ajouter tout ce quils lui dirent. Pour achever de combler
le roi de satisfaction, elle lui apprit que sa belle-mre, quil avait
toujours prise pour une pauvre paysanne, tait ne princesse
souveraine. Ctait peut-tre la seule chose qui manquait au
bonheur de ce monarque. La fte sacheva par le mariage de
Belle-toile avec le prince Chri. Lon envoya qurir le corsaire
et sa femme, pour les rcompenser encore de la noble ducation
quils avaient donne aux beaux enfants. Enfin, aprs de lon-
gues peines, tout le monde fut satisfait.

Lamour, nen dplaise aux censeurs,


Est lorigine de la gloire ;
Il fait animer les grands curs
braver le pril, chercher la victoire.
Cest lui, qui, dans tout lunivers,
A du prince Chri conserv la mmoire ;
Et qui lui fit tenter tous les exploits divers
Que lon remarque en son histoire.
Du moment quau beau sexe on veut faire sa cour,

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Il faut se prparer servir ses caprices ;
Mais un cur ne craint pas les plus grands prcipices,
Sil a, pour lanimer, et la gloire et lamour.

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Dcembre 2005

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