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Jean-Louis Fabiani
LIRE EN PRISON
UNE TUDE SOCIOLOGIQUE

avec la participation de Fabienne Soldini. Paris : BPI, 1995. - 289 p. ; 21 cm. - (Etudes et
recherche). ISBN 2-902706-94-4. 150 F

par Martine Burgos

C et ouvrage livre les rsultats d'une enqute, commandite par les ministres de la Culture et de la

Justice, qui a port sur neuf tablissements pnitentiaires (centrales, centres de dtention et maisons d'arrt).
Plus de deux cents entretiens ont t raliss avec des dtenus, hommes et femmes, une quarantaine avec le
personnel.

UN MONDE SOCIAL PARTICULIER

Une fois la lecture termine, le titre, qui associe trs simplement les mots lire et prison , un lieu et des
pratiques, se charge de questions et de perspectives nouvelles. On se doutait bien que la lecture devait occuper,
dans ce monde social particulier qu'est l'univers carcral, une place elle-mme particulire.
L'un des grands mrites de l'auteur est d'appuyer son analyse des reprsentations et des pratiques de la lecture
en prison sur une rflexion qui prend acte de la crise de dfinition de l'institution carcrale tout entire.
D'emble, l'auteur souligne la tension que gnre invitablement la coexistence, au sein de la prison, de deux
logiques presque toujours conflictuelles , celle de la discussion et de la persuasion (correspondant la
nouvelle mission humanitaire dvolue l'institution), celle de la discipline et du rapport de forces ( fonction
disciplinaire ).
Depuis dix ans, la politique de dveloppement de l'offre de lecture manifeste la volont trs claire des pouvoirs
publics de rinscrire le monde clos de la prison dans la socit globale. La lecture participe ainsi d'un dispositif
de rinsertion sociale, professionnelle, psychologique des dtenus dont on souhaite faire des citoyens aptes
s'intgrer, ds leur sortie, au monde ordinaire .

L'OFFRE DE LECTURE

Dans la premire partie de l'ouvrage, consacre l'offre de lecture , o est dress le nouvel tat des lieux
avec l'installation de bibliothques ressemblant le plus possible celles du monde libre, Jean-Louis Fabiani
souligne avec force les risques d'une application nave de directives, dont l'inspiration humanitaire ne doit pas
rendre ceux qui sont chargs de les mettre en oeuvre (souvent des intervenants extrieurs, enseignants,
bibliothcaires, animateurs associatifs...) aveugles la ralit vcue de la dtention.
Il ne s'agit pas seulement de la ralit des conditions matrielles, qui peuvent tre trs diffrentes d'un
tablissement l'autre, mais bien plus fondamentalement, de l'essence mme de la prison : un lieu o des
individus sont contraints de demeurer, par force. Priver un tre humain de libert reste un acte de violence, en
toutes circonstances, quels que soient les bnfices diffrs (la chance d'un nouveau dpart ?) qu'on peut
imaginer pour le dtenu. C'est une vidence qu'il faut avoir constamment l'esprit si l'on veut viter, en
particulier, ce que Jean-Louis Fabiani dsigne comme une vision enchante du rle de la lecture, laquelle
on attribuerait, force de la surinvestir , un pouvoir quasiment magique de resocialisation des
dtenus.
A ceux-ci, on doit s'efforcer de rendre espoir, dignit, confiance, les aider laborer de nouveaux repres
identitaires. Tout le travail de Jean-Louis Fabiani montre que la lecture peut tre un auxiliaire non ngligeable
dans cette mission, condition d'en reconnatre les limites. Faire comme si la prison tait un lieu possible
de consensus immdiat sur les bienfaits de la lecture constitue la fois une erreur d'analyse et une tromperie.
Ce serait, par exemple, s'interdire de comprendre pourquoi le personnel de surveillance, charg du maintien de
l'ordre, ne peut sans formation ni explication concevoir les avantages de l'installation d'une bibliothque en accs
direct. En effet, ce type d'quipement, qui donne aux dtenus des occasions de dplacements et d'changes,
outre le supplment de travail qu'il impose aux surveillants, les oblige penser leur fonction en terme
de rinsertion , sorte de mission impossible de l'institution , ce qui cre un conflit de rles difficile
assumer, de leur point de vue comme de celui des prisonniers.
Ainsi, pour s'assurer de la coopration active du personnel de surveillance, l'ide n'est pas de les loigner du
ple scuritaire auquel ils se rattachent, mais de les convaincre que la lecture, au lieu d'tre un facteur de
troubles, peut rendre la prison plus supportable aux dtenus et contribuer ainsi diminuer les tensions.

CARRIRES DE LECTEURS

La deuxime partie intitule Carrires de lecteurs aborde la question des effets de l'entre en prison sur les
pratiques de lecture. L'analyse est organise autour de la rupture comme mode constitutif de l'exprience
carcrale. L'incarcration introduit , c'est videmment un des thmes rcurrents de l'ouvrage, une
nouvelle forme de relation au temps et l'espace .
L'enqute montre cependant que la plupart des clivages socioculturels (en fonction du milieu d'origine, du sexe,
du niveau d'tudes) sont reconduits et que, malgr l'omniprsence de l'crit en prison (thme dvelopp de
manire passionnante dans la dernire partie Des lieux, des liens, des livres ), les exemples
de conversion la lecture y sont rares - surtout si l'on songe la connotation littraire de cette reprsentation.
Le mode de lecture dominant en prison est conforme ce que l'on sait des gots et des attentes en milieu
populaire, privilgiant le ralisme et l'authentique au dtriment du fictionnel et du romanesque ; pousss par les
circonstances, les dtenus font un usage d'abord instrumental des livres (information juridique ou gnrale).
L'incarcration peut aussi avoir des effets ngatifs sur la lecture. Les conditions matrielles sont videmment en
cause : difficults de concentration dues la promiscuit, au bruit, l'inconfort des cellules ; mais ce qui ressort
de l'analyse, c'est que, pour lire en prison, il faut tre capable de retrouver le sens des mots dans ce qui
constitue dsormais un nouveau cadre d'interprtation . Ainsi, souligne l'auteur, certains livres ravivent
l'excs le sentiment de la privation de libert. Le livre n'est pas en soi un instrument de consolation, comme peut
tendre le laisser penser une vision bien pensante qui en fait une sorte d'instrument de salut dont l'efficacit est
indpendante des conditions dans lesquelles il peut faire l'objet d'un investissement .

L'ESPOIR ET L'ILLUSION

Cependant, pour ceux qui parviennent dvelopper un point de vue actif sur leur environnement proche, les
rites qui entourent l'entre en lecture participent de l'appropriation de l'espace et de la cration d'un emploi du
temps propre, oeuvrant la reconqute de soi du dtenu.
La prison ne cre pas automatiquement les conditions d'un accs galitaire au livre. A propos des changes de
et autour des livres, Jean-Louis Fabiani reconnat que les dtenus qui parviennent, contre la logique carcrale
qui privilgie le plus souvent le rapport de force, retrouver le sens du jeu sans lequel il n'est pas de sociabilit
possible, constituent une minorit, quelques hommes seulement. Pour la majorit des prisonniers, la lecture est
une pratique laquelle sont plutt attaches les ides de solitude et d'intimit.
L'activit d'criture, intense et prenant des formes diverses (journaux intimes, pomes, correspondance...),
permet galement de maintenir les liens et les ouvertures sur le monde extrieur. On lui attribue le pouvoir
d'aider la survie et la justification . Jean-Louis Fabiani ajoute : Cet espoir constitue aussi une des
conditions de la circulation du livre en prison .
Entretenir l'espoir, sans crer l'illusion, c'est ce travail sur la corde raide que les professionnels qui souhaitent
dvelopper la lecture en prison se dvouent. Cet ouvrage permet d'en raliser la difficult et l'importance.

Rfrence bibliographique :
Fabiani, Jean-Louis. Lire en prison . Bulletin des bibliothques de France (BBF), 1996, n 3, p. 83-84.
Disponible en ligne : <http://bbf.enssib.fr/consulter/bbf-1996-03-0083-005>. ISSN 1292-8399.