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PAUL BRGET

DE L'ACADMIE FRANAISE

Nouvelles
Pages de Critique
et de Doctrine
Il
lU. QUELQUES PROBLMES INTELLECTUELS
IV. QUELQUES PROBLMES SOCIAUX

PARIS
LIBRAIRIE P-LON
PLON-NOURRIT FT C", IMPRIMEURS. DITEURS
8, RUE GARANCIRE 6"

Tous droits rservs


IX
MISE AU POINT
DE L'IDE DE PROGRS(i)

.Il a t en plusieurs guerres o il y-avait des


Allemands qui, au dloger, mettent volontiers le feu
en leur logis, le bon chevalier ne partit jamais du sien
qu'il ne st que tout ft pass, o qu'il ne laisst
gardes, afin qu'on n'y mt point le feu. Le bon Che-
valier A ces mots vous avez reconnu le gentil
seigneur de Bayard, dont humaines louanges sont r-
pandues par toute la Chrtient , comme dit le
titre du livre d'o j'ai transcrit ces lignes, et leur
ton vous avez reconnu l'auteur du mme livre, le
loyal Serviteur . Le beau nom et si militaire Et quel
rcit, d'une prose si ferme et si facile, de tant de bonho-
(x) Ces pages ont t crites au commencement de la guerre
de 1914. Le morceau qui les suit, Autres remarques sur l'ide de
progis , date de 1922. On a cru devoir juxtaposer ces deux dia-
gnostics, ports sept ans de distance, pour en faire apparatre
l'accord.
mie dans l'hrosme et de tant de grce alerte dans sa
rudesse Livre bien franais, un des rares que l'on ait
le got de rouvrir dans ces douloureux moments, pour
y contempler la noblesse de la guerre. Nos ennemis
d'aujourd'hui nous en feraient uniquement com-
prendre la hideur. Vous le voyez par ce tmoignage
d'il y a quatre sicles, c'est dans leur sang. Tels ils
se sont montrs Louvain, Reims, Ypres en 1914,
tels ils taient en 1514, ne sparant pas l'ide de guerre
de celle de destruction, preuve vivante qu'il y a vrai-
ment lieu de mettre au point cette ide de Progrs
dont nos socits modernes sont parfois tentes de
faire une religion. Hlas Ce ne sont pas les seuls Alle-
mands qui n'aient pas chang, en paraissant se civi-
liser davantage, c'est l'humanit tout entire, dont les
instincts profonds demeurent pareils. Le cataclysme
mondial auquel nous assistons l'atteste. On disait
Une guerre au vingtime sicle? mais elle ne durerait
pas quinze jours. Toutes les nations un peu polices
se lveraient pour l'arrter. Elles se lvent, pour s'y
prcipiter, et les plus optimistes n'osent pas prvoir
la fin du conflit. On disait Une guerre au vingtime
sicle? Avec les armes dont nous disposons? Mais le
carnage serait si grand que les combattants n'en sup-
porteraient pas l'hoi reur. En effet, les armes sont
terribles, le carnage monstrueux, et il continue. A
ceux qui parlaient de haine de races, orc disait
Au vingtime sicle, des races? Mais il n'y en a plus
Comment voulez-vous qu'un Allemand et un Fran-,
ais se hassent vraiment? L'un et l'autre sont des
Europens, avec des ides si analogues, des points
de vue si pareils Lisez, je vous prie, ces quelques
lignes qu'un officier dcoupe pour moi dans un journal
publi en Silsie. C'est le compte rendu par un sous-
officier allemand du 154e rgiment, 6e compagnie, d'un
combat livr le 24 septembre Hanonvillers Nous
arrivons une dpression o gisent des culottes rouges,
morts et blesss. Ces derniers sont achevs coups de
crosse et de baonnette, pour viter que les coquins ne
nous tirent dans le dos. L-bas, un Franais est tendu
de son long, le visage contre la terre. Il fait le mort. Un
vigoureux coup de pied appliqu par un de nos hommes
lui apprend notre prsence. Il se retourne et demande
grce. On lui rpond Vois-tu, c. c'est comme cela
que nous piquons, et on le cloue au sol. A mes cts,
des craquements sinistres. Ce sont les coups de
crosse qu'un soldat du 154e applique sur le crne d-
nud d'un bless. Ceux de nos hommes qui ont l'me
sensible achvent les blesss, d'une balle dans la tte.
Et mon correspondant ajoute, devenu cruel lui-mme,
mais par son sentiment trop justifi Jamais nous ne
vengerons assez nos morts. Il. faut que la haine monte
jusqu' la complte destruction de leurs bourreaux.
Cette sauvage bataille va ainsi multipliant ses fro-
cits, sur l'Yser, sur l'Aisne, en Argonne, sur la Vis-
tule, au Caucase, en Extrme-Orient, en Inde, dans
l'air, sur les mers, avec des instruments de mort la
fabrication desquels toutes les sciences ont collabor.
Pas un obus n'clate, pas un sous-marin ne plonge,
pas un aroplane ne vole, qui ne suppose toute notre
chimie, toute notre physique, toute notre mathma-
thique. Partout, derrire l'invention de ces formi-
dables engins, que trouvez-vous? Le laboratoire, et
une connaissance des lois de la nature que ne soup-
onnaient gure les anctres de nos envahisseurs, que
le vieux Plutarque nous dcrit s'exposant tout nus
la neige, pour faire parade de leur audace et de leur
force . Il nous les montre encore grimpant sur les
montagnes travers des monceaux de neige et de glace.
Parvenus au sommet, ils s'asseyaient sur leurs bou-
cliers, et glissant le long des rochers, ils s'abandon-
naient la rapidit de la pente, sur le bord des pr-
cipices d'une profondeur effrayante . Leur descendant
d'aujourd'hui est sur un Taube, qui tient la main
une bombe, de quoi tuer un vieillard, une petite fille,
ou bien dfoncer la toiture d'une glise ou d'un hpital.
Le progrs, c'est l'explosif enferm dans cette bombe.
C'est le moteur qui ronfle. C'est le gigantesque oiseau
mcanique qui porte un pilote et qui virevolte
son gr. Le progrs, c'est la boussole d'aprs laquelle
l'aviateur s'oriente, la jumelle qui dcuple sa vue,
le maillot et le casque dont il est protg. Le progrs,
c'est encore la ville qu'il survole, avec ses rues o
courent les automobiles, ses chemins de fer souterrains,
les maisons huit tages qu'claire l'lectricit, que
chauffent les radiateurs, o les ascenseurs montent.
Le progrs, ce sont ces plaines autour de la ville,
sillonnes de locomotives, distribues en carrs de
terre bien cultivs, avec leurs fils de tlgraphes et de
tlphones qui permettent la parole de courir tra-
vers l'espace, si vite et si loin! Le progrs, c'est tout
ce qui entoure cet homme, tout except cet homme
lui-mme, en sorte que s'il est demeur un barbare
oh la tragique ironie! le sculaire effort de
l'humanit aboutit lui mettre en mains un outil
qui rende sa cruaut plus redoutable et plus barbare
sa barbarie.

II
Devant des nigmes aussi poignantes, quelle atti-
tude prendre? Le sarcasme de Candide qui ricane de
l'universel avortement Travaillons sans raisonner ,
dit Martin, c'est le seul moyen de rendre la vie sup-
portable , ou bien l'illusionisme d'un Condorcet s'obs-
tinant, deux pas de la guillotine, dans la chimre
d'un avenir impossible, et il trace ce tableau d'une
espce humaine, affranchie de toutes ses chanes, sous-
traite l'empire du hasard comme celui des ennemis
de ses progrs, et marchant d'un pas ferme et sr dans
la route de la vrit, de la vertu et du bonheur Ce
spectacle imaginaire console notre philosophe des
erreurs, des crimes, des injustices dont la terre est en-
core souille, et dont il va tre la victime. C'est l
qu'il se rfugie, dans un Elyse que sa chimre a su se
crer en dpit des faits. Entre cette extase bate, trop
voisine de la niaiserie, et qui affirme la perfectibilit
indfinie contre l'vidence, d'une part, et, d'autre
part, un pessimisme qui nie tout progrs contre l'vi-
dence galement, il y a un point de vrit saisir.
Il nous est indiqu par le spectacle mme de cet avia-
teur qui survole la ville. Il peut, avec son appareil,
se hter vers le plus abominable des crimes sa bombe
lance au hasard sur des innocents. Il peut se hter
vers le plus magnanime devoir la reconnaissance des
positions ennemies sous le feu d'habiles tireurs qui
le descendront peut-tre, et cette fois, c'est la mort
non plus donne, mais reue. Il a le choix entre cet
assassinat et cet exploit. Il est libre. Creusez ce petit
mot. Il contient la solution du problme. La libert,
c'est le pouvoir d'agir mieux ou moins bien, d'avancer,
par consquent, ou de rgresser. L'erreur des prophtes
de la perfectibilit indfinie est de n'avoir pas vu que
tous les progrs accumuls autour de l'individu laissent
intact en lui le libre arbitre. Car, s'il n'y a pas de libre
arbitre, il n'y a plus ni bien ni mal, donc plus de pro-
grs, et le libre arbitre suppose que le geste fait par
l'homme est individuel et non pas collectif. Chacun
de nous, s'il est une crature morale, doit chaque
dcision nouvelle se dterminer par un effort de volont
pour lequel nul ne saurait se substituer lui. Dans ce
domaine-l, il n'y a plus de place pour le progrs,
sinon dans la mesure o nous l'acceptons. Il nous est
loisible de le repousser, et cette possibilit de refus est
la condition sine qud non pour que nous soyons res-
ponsables. Ne disons donc pas qu'il n'y a point de
progrs. Il y en a un dans l'ordre des connaissances,
dans celui des moyens. Il n'y en a point dans un autre
ordre celui de l'action personnelle o le dilemme
du bien et du mal se renouvelle sans cesse devant toutes
les consciences. C'est l'preuve de la vie, et sa grandeur,
qu'il en soit ainsi.
III
Cette vue bien simple explique pourquoi la guerre
actuelle, si diffrente des guerres d'autrefois par les
procds et les alentours, si l'on peut dire, leur est
identique par les sortes d'mes qu'elle met en lumire,
les unes affreuses et se bestialisant dans la lutte, les
autres hroques et s'ennoblissant. Non. Il n'y a pas
eu de progrs dans l'adoucissement des curs froces
et Tilly, s'il revenait au monde, reconnatrait dans les
ravageurs des Flandres les retres avec lesquels il
prit d'assaut et brla Magdebourg; mais Bayard, lui
aussi, saluerait, dans ces admirables jeunes gens qui
donnent leur vie si simplement pour la France, des
frres en courage et en magnanimit. C'est la preuve
qu' travers la varit mouvante des murs et des
circonstances, l'homme est rest, en son fond, pareil
lui-mme, galement capable des dchanements
les plus brutaux et des exaltations les plus sublimes.
Il ne faut pas trop en esprer, ni croire qu'aucun travail
de civilisation abolira jamais en lui d'une manire
absolue les sauvageries primitives. Comme elles repa-
raissent la premire occasion, en dpit de l'cole dont
les enseignements ont seulement fait de l'lve qui
les a reus un barbare scientifique 1 Il ne faut pas dses-
prer de lui pourtant, car la source des splendeurs
morales est toujours prte jaillir, ds qu'il accepte
de se dvouer. Quand on le regarde ainsi la lueur des
incendies de la guerre, qui le montrent l terrible de
cruaut, ici magnifique de sacrifice, l descendu au-
dessous de la bte brute, ici s'lanant jusqu'au mar-
tyre. Toujours Pascal Toujours ses cris de rvolte et
d'admiration devant tant de misre et tant de gran-
deur 1 Comment ne pas dire, comme lui, qu'une seule
doctrine dmle cet embrouillement , celle de la
chute et du pch originel. a Certainement, gmis-
sait-il, rien ne nous heurte plus rudement que cette
doctrine, et cependant sans ce mystre, le plus incom-
prhensible de tous, nous sommes incomprhensibles
nous-memes.

Dcembre 1914.
x
AUTRES REMARQUES
SUR L'IDE DE PROGRS

Deux des observateurs les plus sagaces de ce


temps-ci, et la diffrence de leurs nationalits rend
cette rencontre plus saisissante, M. Ferrero, dans
l'Illustration (18 mars), M. Jacques Bainville, dans
la Revue universelle (Ier mars), viennent au mme
moment de poser une question qui hante beaucoup
d'intelligences notre poque. Mais combien peu
osent la regarder en face 1 L'Europe ne serait-elle
pas la veille d'un croulement de sa civilisation?
Nous voil loin du Condorcet de 1793. Vous vous
rappelez mis hors la loi, condamn mort, ses biens
confisqus, une dame Vernet le recueille, au pril de
sa propre vie, dans sa maison de la rue Servandoni.
Le ci-devant marquis, ancien secrtaire perptuel de
l'Acadmie des sciences, membre autrefois de l'Aca-
dmie franaise, n'a plus un livre sous la main. Pour
tromper la longueur de cette captivit volontaire, il
crit toute la journe. Sans doute, croirait-on, des
pages o il prononce son ergo erravi, lui qui vient de
voir la socit raffine, dont il tait un bnficiaire,
s'crouler ds la premire application de ses ides.
Il a t de ceux qui ont affirm, comme Rousseau, la
bont originelle .de l'homme, et il assiste, le pacte
d'obissance hrditaire peine relch, au plus
froce dchanement de bestialit sanguinaire. Ses
plus chers amis ou bien ont t guillottins, ou bien
sont proscrits comme lui. Il s'est dcid au suicide,
s'il est dcouvert, et, cette intention, il porte dans
une bague un poison que lui a prpar Cabanis et
dont, en effet, il se servira, quand son imprudence
l'aura fait arrter. En attendant, il crit une Esquisse
d'un tableau historique des progrs de l'esprit' humain,
pour affirmer sa foi indestructible dans la perfectibi-
lit indfinie de notre espce. La ralit prsente, si
terrible soit-elle, semble ne pas tre arrive jusqu'
lui. Nous tenons l un admirable exemplaire d'une
pense du dix-huitime sicle, toute logique, toute
rationnelle, pour qui les faits n'existent pas. Ceux
de nos contemporains qui ont t nourris, comme
un Ferrero, comme un Bainville, aux disciplines scien-
tifiques, professent au contraire la soumission aux
faits. C'est la claire vision des vnements contem-
porains qui les contraint d'admettre qu'une rgres-
sion est possible, qu'elle est commence peut-tre,
sur notre continent gagn par la barbarie, et quelle
barbarie, venue non plus du dehors, mais du dedans,
et par cela mme d'autant plus irrmdiable On
conoit que l'on civilise un Attila ou un Gensric, qui
sont des sauvages. On ne conoit pas que l'on recivi-
lise des dgnrs. Ce verbe ne se trouve pas dans le
dictionnaire, et c'est justice. Il n'a pas de sens.
Mais sont-elles vraiment possibles, ces rgressions
totales? Conoit-on le naufrage complet d'une civili-
sation ? Un autre observateur, qui est un remar-
quable pote, il ne faut pas se lasser de multiplier
ces tmoignages, M. Paul Valry, nous donnait,
lui aussi, dernirement, une mditation sur ce qu'il
appelle loquemment l'abme de l'histoire . Il nous
voquait des mondes disparus tout entiers, des
empires couls pic avec tous leurs hommes et tous
leurs engins, descendus au fond inexplorable des
sicles avec leurs dieux et leurs lois, leurs acadmies
et leurs sciences pures ou appliques. Et il con-
cluait Nous apercevons, travers l'paisseur de
l'histoire, des fantmes d'immenses navires qui furent
chargs de richesses et d'esprit. Nous voil de nou-
veau loin, non plus seulement du songe-creux que
fut Condorcet, mais, semble-t-il, du profond Pascal
qui, dans une phrase fameuse de la prface du Trait
du vide, comparait toute la suite des hommes un
mme homme qui subsiste toujours et qui apprend
continuellement . Pascal se plaait un seul point
de vue, celui des connaissances scientifiques, et dans
les conditions de fixit sociale qui taient une des
caractristiques du dix-septime sicle. Or, c'est prci-
sment cette fixit sociale que les trois crivains,
dont l'opinion hardiment exprime sert de prtexte
cette note, considrent comme menace, et l'his-
toire, hlas ne donne que trop raison ces craintes.
Reportons-nous en pense au sicle des Antonins.
Imaginons un patricien romain qui a vcu sous
Adrien, sous Antonin le Pieux, et qui meurt en mme
temps que Marc-Aurle, vers 180. Partout l'ordre
rgne. L'immense empire tendu autour du grand
lac mditerranen reprsente un si opulent trsor
d'acquisition humaine qu'il parat devoir durer tou-
jours. Comment ce patricien ne se rpterait-il pas,
en l'appliquant cette heureuse poque, la prophtie
virgilienne, le
Magnus ab integro ssculorumnascitur ordo, Il

avec la certitude d'une stabilit qui dfie le temps?


Et moins de cent ans plus tard, puisque la premire
rue des Francs date de 256 ce magnifique difice
d'ordre, de paix et d'intelligence commenait de
chanceler, pour s'crouler tout entier au cinquime
sicle. Encore a-t-on le choix de considrer que cette
civilisation romaine a survcu en partie dans la
ntre. Mais celle d'gypte? Il y a, dans le Time de
Platon, un passage non moins clbre que la phrase
de Pascal, o l'un des prtres de Sais vante Solon
l'antiquit de la tradition qui lui a t transmise
0 Solon, Solon, vous autres Grecs, vous n'tes que
des enfants. Aucun de vous n'est un vieillard.
Cette tradition incarne par ce monde gyptien, si
cultiv, si solide, si fortement tabli dans une arma-
ture de dure, qu'en devait-il rester, quelques sicles
plus tard? Des monuments, de quoi nous avertir
monumentum vient de moneo qu'il a exist dans
la valle du Nil une socit si diffrente de la ntre,
ayant ses murs, sa science, ses arts, un quilibre
admirable. Une catastrophe cosmique ne l'a pas
dtruite, comme l'Atlantide. Les Barbares ne l'ont
pas conquise, comme Rome. Non. Elle tait une
chose vivante, elle a eu sa naissance, son dveloppe-
ment, son panouissement, sa dcadence, sa dcrpi-
tude et sa mort, la manire de toutes les choses
vivantes. C'est le cas de citer la formule si forte du
matre de la Physiologie gnrale, Claud Bernard
Il y a deux sortes de phnomnes vitaux, en appa-
rence opposs, les uns de rnovation organique, qui
sont cachs en quelque sorte, les autres de destruction
organique, qui se manifestent toujours par le fonc-
tionnement ou l'usure des organes. Ce sont ces der-
niers que l'on qualifie gnralement du nom de ph-
nomnes de la vie, de sorte que ce que nous appelons
vie est en ralit la mort.

II
Il est donc certain que les civilisations peuvent,
qu'elles doivent mourir. Y a-t-il des indices qui per-
mettent de pronostiquer le moment o les puissances
de destruction l'emporteront sur celles de rnova-
tion ? Un autre physiologiste, Bichat, dfinissait la
vie l'ensemble des forces qui rsistent la mort,
ide, entre parenthses, qui ,ne contredit pas celle
de Bernard. Le sociologue possde-t-il un moyen
de mesurer l'intensit de cette rsistance, quand il
s'agit des peuples? videmment non, mais il lui est
loisible de concevoir des hypothses sur les catas-
trophes prochaines, quand certains des lments qui
ont jusqu'ici soutenu une socit viennent dfaillir.
De par ses tudes historiques, M. Ferrero, par exemple,
est en droit de poser cet axiome qu'une civilisation
exige la reconnaissance unanime d'un principe d'au-
torit, et, constatant que ce principe d'autorit dispa-
rat de l'Europe, il en conclut que la crise actuelle,
vidente tous, n'est pas un accident. M. Bainville,
lui, plus particulirement appliqu considrer les
relations des tats les uns avec les autres, dnonce,
comme un symptme alarmant, l'absence d'un ordre
politique stable, ordre dans l'action extrieure de
ces tats, ordre dans leur action intrieure. Sera-t-il
permis un lve de Balzac, dont tout l'effort a t
consacr l'analyse des murs, de signaler, comme
un phnomne prmonitoire d'une rgression trs
redoutable, la rapparition, dans notre monde mo-
derne, d'un esprit de cruaut qui dconcerte toutes
les prvisions des aptres du progrs?
Regardez-le se dchaner, cet esprit de cruaut,
dans l'immense Russie que les bolchevistes ne se
contentent pas de transformer en un laboratoire d'une
monstrueuse exprience idologique. Cette idologie
a pu tre sincre chez quelques-uns parmi les initia-
teurs de la rvolution. Aujourd'hui, les emprisonne-
ments, les tortures et les excutions dclent l'assou-
vissement de cet instinct de frocit qui se retrouve
dans tous les crimes des foules. Le professeur Rgis
a trs justement remarqu, dans son Pycis de psy-
chiatyie, le rle prpondrant dans ces cruauts

que l'on pourrait appeler collectives jou par les
faibles, par les plus excitables et les plus impulsifs .
Autant dire par les personnalits sur lesquelles la
prise de la civilisation est la moins vigoureuse. Que
cette prise soit l'heure prsente abolie l-bas, les
fusillades dont l'cho nous arrive chaque jour le d-
montrent trop. Si nous considrons l'Allemagne aprs
la Russie, comment expliquer, sinon par une rgres-
sion toute pareille, la sauvagerie avec laquelle les
gens d'outre-Rhin ont men la guerre ds le mois
d'aot 1914? Que les soldats aient obi, avec entrain,
aux ordres de frocit donns par leurs chefs, c'est
de quoi demeurer confondu, quand on se souvient
que ces troupes taient composes, non pas de vt-
rans et de mercenaires comme les bandes d'un
Bourbon ou d'un Tilly, mais de bourgeois, d'ouvriers,
de boutiquiers, de paysans. Elles taient la nation
en armes. Qu'en conclure, sinon qu'entre l'Allemagne
de Gthe, si humanise dans sa gaucherie, de murs
si plaisantes par leur cordialit un peu rude, mais
vraiment chrtienne, et la Germanie sinistrement
ravageuse qui a dvast nos provinces du Nord et de
l'Est, le contraste est celui d'un monde civilis avec
un monde redevenu barbare. La cause de ce travail
de dgradation est, pour les Allemands, discernable
d'abord dans l'abus du machinisme. Tout peuple qui
s'industrialise l'excs se barbarise, et pareillement,
toute socit qui s'intellectualise trop intensment. La
philosophie de la guerre, qui a inspir les ordres impla-
cables dont je parlais, est issue de cet autre abus,
cdui du penser scientifique. Penser scientifiquement,
(,'est tablir les conditions suffisantes et ncessaires
des faits. Prenons la guerre comme un de ces faits.
Quelles sont les conditions suffisantes et ncessaires
pour que ce fait donne son meilleur rendement?
Que cette guerre soit courte? Or, plus elle sera mene
implacablement, plus elle a de chances de dcourager
l'adversaire. Que cette guerre assure une prdomi-
nance dfinitive au vainqueur? Or, plus elle sera dure,
plus elle laissera cet adversaire bris pour longtemps.
C'est le retour aux luttes primitives, au terme des-
quelles taient l'anantissement et l'esclavage des
vaincus. Mais c'est aussi le renoncement cet idal
chevaleresque dont le clbre tableau de Vlasquez,
les Lances, demeure l'mouvant symbole les chefs
des deux annes ennemies se saluant aprs la bataille.
Ils se sont battus en civiliss. Les Allemands, non.
Et, continuant notre voyage traveis l'Europe, que
rencontrons-nous en Italie? Les fascistes et les socia-
listes, face face, et leur sanglant duel. En Irlande?
Des collisions renouveles chaque jour, des attentats
contre les personnes, des incendies. De Moscou
Belfast, la distance est grande, et les dtonations
des revolvers se rpondent. Pendant la Commune,
un de nos camarades, dans le collge situ prs du
Panthon o je faisais ma philosophie, avait ramass
un clat d'un obus tomb au milieu de notre cour. Le
professeur venait de nous exposer les doctrines de
Hobbes, et de nous commenter le clbre axiome
Homo homini lupus. Notre ami s'avisa de coller sur
l'clat de bombe un morceau de papier, et il y crivit
Homo homini lupior lupus. (L'homme est pour l'homme
plus loup que les loups mmes.) Que de fois la boutade
du collgien m'est revenue la mmoire devant le
spectacle que l'Europe nous inflige depuis bientt
dix ans
Notre chre France, la douice France , comme on
l'appelait autrefois, ne porte-t-elle pas, elle aussi, des
traces d'un envahissement de cet esprit de cruaut?
On dit couramment d'elle qu'entre tous les pays du
groupement europen, elle reste la plus rfractaire
au dsordre violent, et il est exact qu'un voyageur
qui l'aurait quitte au printemps de 1914 pour y
revenir aujourd'hui, au printemps de 1922, n'obser-
verait dans nos grandes villes, Paris, Lyon, Bordeaux,
Marseille, aucune trace d'un profond bouleversement.
Nos campagnes, de mme, lui offriraient le mme
robuste aspect d'une exploitation opulente et labo-
rieuse. La chert de la vie ne semble pas avoir touch
au bien-tre. Mais que ce voyageur achte chaque
matin et chaque soir un journal, et qu'il y lise atten-
tivement les faits divers, comment ne serait-il pas
frapp de la multiplication des attentats et de leur
caractre meurtrier? Qu'il y tudie les statistiques,
qui sont la moralit publique ce que le thermo-
mtre est la temprature, il en rencontrera d'ef-
frayantes, comme celle que je relevais l'autre jour
sur les arrestations des enfants Paris pour vols
et attaques main arme. En 1910, elles se chiffraient
par 4 475. En 1919, elles avaient mont 7 270, et
voici des dtails qu'un des crivains le plus gnreu-
sement proccups des choses sociales, M. Andr
Lichtenberger, a recueillis dans le Bulletin de la ligue
pour la dfense des animaux. Je les transcris d'aprs
un article de M. Bailby dans l'Intransigeant du
21 mars dernier
Impasse Montferrat des enfants crvent la musette de
pauvres chevaux en train de manger, recueillent l'avoine
qui tombe et la jettent dans l'gout. Les mmes enfants,
quand le charretier est retenu dans une maison, piquent les
flancs du cheval avec un canif. March de la Villette un
groupe de petites filles. L'ane a douze ans. La plus petite
six. Elle pleure. Les plus grandes ont une baguette pointue
et, travers les barreaux, piquent les bufs et les vaches
attachs court dans cet endroit. La fillette de six ans crie,
sanglote, trpigne, Elle ne peut arriver la grille et veut
aussi piquer la vache. Le cercle s'ouvre. On lui fait place.
Elle fait tous ses efforts pour piquer la vache aux yeux. Mala-
droite, elle les rate, alors elle enfonce la pointe dans les
naseaux. Le sang perle. L'enfant exulte. Une passante lui
reproche sa mchancet. Les mres interviennent De quoi
qu'al se mle, c'te grande bourrique? Pourquoi qu'al s'amu-
serait pas comme les autres, c'te p'tite? Pys u jardin
Saint-Paul, deux pas du cinma une chatte perdue a
dpos entre deux grosses pierres sa niche de trois petits,
gs de huit jours. Des enfants enjambent la balustrade,
prennent les petits chatons que leur mre a quitts, la
recherche de quelque pte, les tuent coups de pierre, les
mutilent et les remettent dans le nid. La mre revient affole,
rejoint les petits membres pantelants, les rapproche, les
lche comme pour les souder. Les enfants, alors, lui jettent
d'normes pierres.

M. Bailby a raison de dire qu'il faut assurer la


plus large publicit des documents pareils, relevs
avec soin par des tmoins dignes de foi. Les Alle-
mands, qui s'y connaissent, ont cr le mot de Scha1
denjreude, la joie du dommage, pour exprimer
ce froce plaisir de nuire. L'tranger que j'imagine
n'en croit pas le papier imprim. Il lui faut bien se
rendre l'vidence en constatant l'extrme jeunesse
de tant d'autres criminels dont les mmes journaux
rapportent sans cesse les sanguinaires exploits
Notre lecteur quitte les colonnes des faits divers.
Il passe celles de la politique. Comme il est familier
avec l'histoire littraire de notre pays, il se rappelle
combien nos journalistes excellaient jadis aux luttes
d'ides. Il trouve encore des articles o cette tradi-
tion se continue. Mais qu'ils se font raxes Comme ils
foisonnent, au contraire, les froces de la presse
Je suppose que notre voyageur ait dbarqu au mo-
ment o arrivait aux affaires le grand citoyen qui,
aprs avoir t prsident de la Rpublique, a coura-
geusement accept de former, dans une heure bien
difficile, un cabinet de dfense nationale. S'il est vrai,
comme le veut la psychologie moderne, que toute
ide soit un mouvement qui commence, (i) a
fortioyi toute parole, comment ranger encore parmi
les civiliss les Franais qui ont crit contre cet
honnte homme, d'un si haut patriotisme, certaines
pages au terme desquelles il n'y a plus que le crime?
Et ce ne sont, sous les mmes plumes qui ont sign
ces pages, qu'appels la guerre des classes, qu'invites
cette action directe qu'il faut appeler de ses vrais
noms le pillage, l'incendie, le massacre. Notre voya-
geur replie ses journaux, il regarde autour de lui, et
il dmle dans trop de regards cette irritabilit
secrte, dans trop de gestes cet nervement qui tra-

Ci) RGI9, Prcis de psychiatrie, p. z66. dition de 1909.


duisent un certain degr de dsquilibre mental. C'est
bien toujours la douce France , mais dj plus
inquite, mais dj travaille par cet esprit de
cruaut dont le voyageur a constat les ravages ail-
leurs, s'il est un cosmopolite et qu'il ait couru l'Eu-
rope depuis le cataclysme de la grande guerre. S'il
aime la France, et aussi la civilisation, il souhaitera
passionnment que ces funestes indices de rgression
ne soient que passagers. D'autres indices de renais-
sance autorisent penser qu'ils le seront et que cette
France, appele par Bonald le premier-n de la civi-
lisation europenne , en sera, s'il est besoin, le der-
nier dfenseur. Osons dire qu'il en est besoin.

Avril 1922.