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Naturaliser lempathie

Jean Decety
Social Cognitive Neuroscience
Institute for Learning and Brain Sciences
University of Washington, Seattle

LEncphale 2002; 28; 9-20

L'empathie, capacit partager les motions avec autrui, est reconnue comme un puissant moyen
de communication interindividuelle et l'un des lments cls dans la relation thrapeutique. Elle est au
cur de la perspective humaniste en psychologie clinique, qui est gnralement considre comme la
moins scientifique. L'approche naturaliste dveloppe dans cet article avance l'ide que l'empathie repo-
se sur des mcanismes de traitement de l'information qui ont t faonns au cours de l'volution per-
mettant une communication implicite avec autrui et qui seraient la base de l'intersubjectivit. Cette pers-
pective s'articule avec les thories de l'esprit (thorie de la simulation et thorie thorique) qui tentent
de rendre compte, chez l'homme, de la capacit comprendre les autres comme des agents intentionnels,
c'est--dire dots d'intentions, de dsirs et de croyances. Dans ce contexte, l'empathie peut tre consi-
dre comme un processus de simulation ncessaire pour comprendre autrui mais pas suffisant pour
interprter son comportement.

Introduction une voie mne, par l'imitation, l'empathie, c'est--dire


Le concept dempathie est parfois contrast la comprhension du mcanisme qui nous rend possible
avec celui de sympathie. Le premier suppose une fome toute prise de position l'gard d'une autre vie d'me.
didentification avec autrui alors que la sympathie Mme dans les manifestations d'une identification exis-
implique une relation plus dtache. A linstar des autres tante, il y a encore beaucoup lucider. Elle a entre
primates, les tres humains nappartiennent pas seulement autres comme consquence, qu'on restreint l'agression contre
des groupes, ils s'identifient eux. L'empathie, de la personne avec laquelle on s'est identifi, qu'on la
faon gnrale, implique un partage d'motion avec mnage et qu'on lui apporte son aide. Il serait tentant
autrui. L'empathie requiert que l'on comprenne qu'une de voir dans l'identification, l'imitation et l'empathie les
autre personne ressent une motion sans impliquer for- trois facettes d'un mme processus. Mais il y a l un
cment pourquoi. Son dclenchement est souvent auto- dsaccord parmi les psychologues et les analystes. Un
matique, c'est--dire non intentionnel, peu contrlable et certain nombre d'entre eux ont soulign que l'empathie
non conscient. Nous savons aussi que les bbs poss- tait diffrente de l'imitation parce qu'il ne suffit pas
dent une motivation inne pour l'apprentissage et une d'tre comme ou de dsirer ressembler l'objet pour le
comptence biologique pour les interactions relation- devenir et qu'il n'y a pas de changement permanent impli-
nelles motionnellement charges qui serviraient de qu. Au contraire, l'empathie implique un mcanisme
mcanisme prcurseur de l'empathie. de rsonance avec les affects inconscients de l'autre sans
que le thrapeute ou la personne ne perde l'intgrit de
L'empathie est considre comme l'un des son Soi. Pour Greenson, cit par Jouvent (41), le but de
ingrdients cls dans la cration d'une relation thra- l'empathie en psychanalyse est d'acqurir une compr-
peutique. En particulier dans celles qui sont centres sur hension, de partager la qualit, non la quantit des sen-
le client (e.g. Carl Rogers). Dans la mouvance de go timents de l'autre personne. Son mcanisme essentiel
psychologie, l'empathie est une mthode centrale de est une identification partielle et temporaire avec le
l'analyse. Citons aussi Heinz Kohut qui a reconceptua- patient.
lis le narcissisme grce l'empathie. Pour lui, le nar-
cissisme n'est pas incompatible avec l'investissement Dans l'approche centre sur la personne la-
d'autrui, mais l'objet n'est pas encore vcu comme spa- bore par Carl Rogers, la comprhension empathique
r du sujet. Aussi certains individus vont-ils utiliser est une faon d'tre dans laquelle le thrapeute est
l'autre pour combler une dfaillance narcissique. Pour connatre immerg de manire sensitive dans le monde d'exp-
autrui, Kohut propose d'utiliser l'empathie, dfinie com- rience de son client. Pour Rogers, si nous pouvions res-
me introspection vicariante. L'empathie est d'autant plus sentir toutes les sensations viscrales et sensorielles d'un
aise qu'il existe une similarit d'exprience, une com- individu, si nous pouvions prouver son champ phno-
munaut de culture. La psychanalyse pourrait se dfinir mnologique incluant les lments conscients et aussi les
par l'utilisation scientifique et systmatique de l'empa- expriences qui n'ont pas atteint le niveau conscient,
thie, et se dmarquerait ainsi de la psychologie et du alors nous aurions la base parfaite pour apprhender et
bhaviorisme (58). De faon surprenante, Freud a peu comprendre le sens de son comportement ainsi que pour
utilis ce concept, en dehors d'un bref passage dans son prdire son comportement futur. Un tel objectif est, bien
ouvrage sur la psychologie des masses et analyse du entendu, irralisable. Il est nanmoins possible pour les
Moi (24) dans lequel il crit Partant de l'identification tenants de l'approche rogrienne d'apprhender jusqu'

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un certain degr le cadre de rfrence d'une autre per- a de bonnes raisons de penser que ces processus plus
sonne parce que de nombreux objets perceptifs - parents, lmentaires pourraient eux-mmes tres analyss de
employs, enseignants etc. - ont leur contrepartie dans faon mcaniste jusqu' atteindre un niveau de descrip-
notre propre champ perceptif et que pratiquement toutes tion o leur caractre tout fait naturel ne serait plus du
les attitudes envers ces objets, comme la peur, la col- tout problmatique. Le naturalisme n'est pas, en lui-
re, le dsagrment, l'amour, la jalousie, la satisfaction, mme, un rductionnisme. Il ne demande pas que les
sont prsents dans notre propre monde d'exprience. Il niveaux suprieurs soient rabattus sur les niveaux inf-
est donc possible d'infrer, partir des changes avec la rieurs et ainsi disparaissent. Il demande en revanche que
personne ou partir de l'observation de son comporte- des passerelles soient jetes entre les niveaux. Ainsi les
ment, une portion de son champ d'exprience. Le rle du processus mentaux, en particulier ceux qui sont univer-
thrapeute sera donc de ressentir les sensations et les sels (ils sont nombreux et d'importance considrable
motions que son client prouve etde lui communi- dans l'espce Homo), doivent-ils tre dcrits de mani-
quercette comprhension en retour. Pour Rogers (64), re mettre en vidence le fait qu'ils sont ralisables par
le processus d'empathie se dfinit ainsi : un cerveau.

Being empathic is to perceive the internal fra- L'approche naturaliste dcoule des avances de
me of reference of another with accuracy and with the la psychologie volutionniste qui est une combinaison
emotional components and meanings which perlain the- thorique entre la biologie de l'volution et la psycho-
reto as if one were the person, but without ever losing logie cognitive (19). Cette perspective des fonctions
the as if condition. mentales merge naturellement des connaissances appor-
Cette dernire distinction, as if , est impor- tes par les neurosciences qui dmontrent que l'esprit
tante car elle distingue clairement, du point de vue du est divisible. Les tudes non invasives des fonctions
thrapeute, le processus d'empathie de celui de l'identi- mentales et celles des syndromes neurologiques rsul-
fication. Cette comprhension de l'intrieur est une tant de lsions ou de dsordres dveloppementaux prou-
faon de sentir le monde intrieur du client et sa signi- vent que diffrentes rgions ou systmes neuronaux sous-
fication intime comme s'il tait le ntre, quoique en n'ou- tendent des fonctions relativement distinctes, travaillant
bliant jamais que ce n'est pas le ntre (65). La diffi- en parallle. La reconnaissance de l'aspect modulaire de
cult et le danger principal est donc de se situer aussi exactement l'esprit permet d'expliquer l'accroissement graduel de
que possible dans le rfrentiel de l'autre, par un com- nombreux composants de l'esprit. Cette perspective vo-
portement en miroir ou en cho, mais sans jamais s'y lutionniste impose deux changements dans l'approche
perdre. traditionnelle de la psychologie. Premirement, les
modules fonctionnels doivent tre valus dans un
Dans un ouvrage qui fit grand bruit aux Etats- contexte biologique. Le raisonnement, le langage, le cal-
unis (hlas non traduit), le psychologue Robin Dawes (16) cul ou encore l'intentionnalit sont tous des aspects d'un
exposait les rsultats d'une enqute sur l'efficacit des psy- substrat neurologique avec une histoire volutive.
chothrapies. Si elles ont bien un effet thrapeutique, Deuximement, les tudes comparatives de la cognition
celui-ci est indpendant du type de thrapie (psychana- (y compris sociale) entre l'homme et les autres espces
lytique, dynamique, comportementale, etc.), de la formation sont essentielles car ni les cerveaux ni les mcanismes
du praticien (psychiatre, psychologue, travailleur social) cognitifs ne se fossilisent.
ainsi que de la dure des sances. En fait, seuls les th-
rapeutes empathiques s'avrent plus efficaces, et ce ind- En outre cette approche naturaliste montre
pendamment des autres variables. galement l'importance de rechercher des liens entre
pratiques cliniques et tudes exprimentales avec com-
Les rsultats de cette enqute peuvent paratre me ambition d'objectiver le subjectif. Dans un article du
paradoxaux premire vue puisque les fondements pseu- Nouveau trait de psychiatrie de l'enfant et de l'ado-
do objectifs des approches psychothrapeutiques sont lescent , consacr aux techniques d'observation du trs
violemment critiqus ( juste titre selon moi) et que fina- jeune enfant. Lebovici (45) conseille de ne pas se limi-
lement la perspective humaniste s'en sort plutt bien ter aux donnes objectives de l'observation. L'observateur
parce qu'elle met l'accent sur l'empathie. Ce paradoxe - doit faire preuve de connaissances en matire d'application
c'est l'cole la moins scientifique qui semble la plus eff i- de certaines grilles ainsi que de qualits d'empathie-.
cace - disparat selon moi si l'on considre ce qu'est la
nature de l'empathie, quelles sont ses bases biologiques, Racines biologiques de l'empathie
ses racines volutives et son architecture cognitive. Ce
sera l'objet de cet essai. Tous les mammifres ont des ractions mo-
tionnelles manifestement programmes. L'empathie,
Je proposerai donc que l'empathie peut se natu- un niveau primaire, n'est pas le propre de l'homme mme
raliser. Je m'inspirerai d'un travail de l'anthropologue si chez celui-ci elle se dveloppe de faon singulire
Dan Sperber (70) pour dfinir en quoi consiste le pro- grce la culture jusqu' servir de base au sens moral
gramme naturaliste des sciences cognitives. Une expli- et aux comportements altruistes. De nombreuses espces
cation est mcaniste quand elle analyse un processus animales (e.g. les carnivores et plus gnralement les
complexe comme une articulation de processus plus l- mammifres sociaux) font montre d'empathie. D'un point
mentaires, et elle est naturaliste dans la mesure o il y de vue volutionniste, on peut considrer que les

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concepts d'empathie, d'intuition, d'altruisme, de sensibilit dont ceux-ci ragissent la souffrance de l'autre, trans-
sociale, de contagion des motions et de communica- mettent ces informations (certains cris et postures carac-
tion non verbale impliquent tous un processus cognitif tristiques) et grent les relations sociales (comporte-
de communication directe et immdiate ou encore syn- ments de consolation). Homo sapiens partage donc avec
crtique et non conscient par opposition un systme de ses lointains cousins un ensemble de mcanismes de
traitement de l'information squentiel, analytique et traitement de l'information motionnelle qui jouent un
conscient. Notons dj que l'on retrouvera une distinc- rle rgulateur dans la vie en groupe. Ces mcanismes
tion analogue et mme superposable dans les diffrentes seraient sous-tendus, ou implments par un ensemble
thories de l'esprit (thorie de la simulation versus tho- de structures neuronales spcifiques. Il s'agit de l'amyg-
rie thorique). dale, du cortex temporal, du cortex cingulaire et du cor-
tex orbitofrontal (1). Les tudes de lsions exprimen-
Darwin fut le premier dcrire les processus tales ou les enregistrements lectrophysiologiques chez
motionnels chez l'animal (son chien en particulier) et le singe montrent que chacune de ces structures joue un
chez l'homme, mais surtout leur attribuer les mmes rle prcis dans la reconnaissance des motions et dans
tats internes partir de deux fondements distincts (15). l'intgration de l'information qu'elles vhiculent pour la
Le premier tait la constatation de l'interaction sponta- slection et la gestion de rponses appropries. Ces
ne, dans laquelle le chien et l'homme rpondent leur observations s'accordent avec l'ide qu'une motion (e.g.
humeur respective selon des indices comportementaux. la peur), une fois active par des signaux comporte-
Le second reposait sur l'analyse neurophysiologique des- mentaux ou environnementaux, dclenche une cascade
criptive assumant que les mmes motions taient impli- de sous-objectifs court terme (e.g. fuir un prdateur)
ques, les mmes circuits neuronaux taient activs chez ou long terme (e.g. viter ce danger dans l'avenir).
l'homme et chez les mammifres. Parce que ce sont les
circuits physiologiques qui dterminent les rponses Cette conception rejoint la thorie prsente par
motionnelles, elles peuvent tre utilises pour infrer Oatley (57) qui incorpore les proprits phnomnolo-
les sensations qu'elles sous-tendent. Pour les psycho- giques et physiologiques des motions tout en souli-
logues volutionnistes, les motions ont des finalits gnant leurs aspects cognitifs. Celui-ci soutient que les mo-
adaptatives prcises dans toute transaction critique avec tions de base sont intimement lies avec des buts. Par
l'environnement, ainsi qu'un rle central dans l'organi- exemple, la joie survient lorsque les individus ont ra-
sation des comportements et dans les modes de com- lis leurs buts, la tristesse arrive lors d'un chec, et la col-
munication sociale. Elles sont des adaptations, des re est dirige vers ce qui empche l'accomplissement
modules de programmes faonns par la slection natu- d'un but.
relle, qui fonctionnent en harmonie avec l'intellect et
sont indispensables pour le fonctionnement de l'esprit La capacit des primates non humains lire (et
tout entier (59). Les motions exercent, en particulier, des exprimer) les motions des autres congnres, y com-
fonctions prminentes dans la mobilisation de rponses pris les motions qui ont volu en rponse aux motions
adaptatives dans des situations d'urgence (e.g. modifications exprimes par les autres, n'implique aucunement un
mtaboliques, endocriniennes et vgtatives prparant accs la conscience ni mme qu'ils considrent ceux-
la fuite ou la lutte), la communication des tats internes ci comme des agents intentionnels. Seul Homo sapiens
autrui, la promotion des comptences exploratoires serait dot de cette capacit. Il est difficile de savoir
vis--vis de l'environnement, la rgulation des changes quand cette capacit de lecture des tats mentaux est
sociaux et dans les processus de prise de dcision et la apparue puisque les archives fossiles palonto-anthropologiques
prparation de l'action. Les motions jouent donc un de nos anctres du genre Homo (- 2 millions d'annes)
rle crucial dans la rgulation de la vie sociale et plus n'apportent pas d'autre lment d'information que l'ac-
largement dans ce que l'on nomme la cognition sociale. croissement du volume du cerveau (40). La question de
Son volution est le produit d'une interaction dynamique la date de naissance du langage fait encore l'objet de
entre deux facteurs opposs. D'une part, la vie en grou- vigoureux dbats. Pour certains, les moulages endocr-
pe apporte une plus grande scurit face aux menaces des niens montreraient l'apparition des rgions de Broca
prdateurs, une plus grande flexibilit dans le choix de dans le lobe frontal et de Wernicke dans le lobe tempo-
partenaires sexuels et dans les ressources alimentaires. ral chez Homo ergaster (- 1,8 million d'annes). Le
Mais d'autre part, cela conduit des conflits entre com- palontologue Richard Leakey (44) avance l'ide que
ptiteurs l'intrieur du groupe. Ainsi, les mcanismes c'est avec l'apparition d'Homo habilis (entre - 3 et - 2 mil-
permettant la coopration, l'altruisme, l'empathie ainsi que lions d'annes) que commena exister une forme de lan-
ceux qui permettent la coercition, la tromperie ou la gage parl, un protolangage simple mais constituant un
manipulation des congnres ont procur des avantages moyen de communication suprieur celui dont dispo-
adaptatifs pour les animaux qui vivent au sein de larges saient les australopithques. Pour d'autres chercheurs,
groupes. comme lan Tattersall (73), le langage est seulement appa-
ru avec Homo sapiens, et donc relativement rcemment
Les primates sont des animaux sociaux. En (- 200 000 ans).
tmoignent les observations des psychologues compa-
ratifs comme celles de De Walls (77) ou de Byrne (10) Il est donc particulirement intressant et pr-
chez les grands singes anthropodes. Pour mesurer l'em- cieux de pouvoir tudier les oprations cognitives chez
pathie, ces chercheurs tudient par exemple la faon les primates en gnral (tableau 1) et chez les grands

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singes (chimpanz et gorille) en particulier, nos plus dernire fonction est spcifiquement humaine. Elle sup-
proches cousins puisqu'ils ont diverg partir d'un pose une connaissance de soi qui permet de se distinguer
anctre commun, il y a environ 7 millions d'annes. du reste du monde.
l'aide de la mthode comparative, l'histoire volutive
d'un comportement donn peut tre infre partir de son Darwin (15) avait dj soulign l'aspect uni-
pattern d'occurrence chez les survivant. versel de l'expression des motions chez l'homme par-
tir de ses propres observations bord du vaisseau le
Ett pourtant, seuls les primates humains mani- Beagle, mais aussi partir des rponses un question-
festent le capacit de percevoir les autres comme des naire qu'il avait adress des Anglais voyageant tra-
agents intentionnels. Le psychologue Michael Tomasello vers le monde (Af rique, Amrique du Nord, Australie,
(75), qui consacre ses recherches l'tude comparative Borno, Chine, Inde, Malaisie et Nouvelle-Zlande). Il
de la cognition chez les singes et chez les enfants, pro- fallut attendre presque un sicle pour que les chercheurs
pose que ce qui manque aux primates non humains est s'intressent nouveau la question de l'universalit de
la capacit de s'identifier avec leurs congnres. Chez l'en- l'expression des motions. La thorie dominante en
fant, cette capacit d'identification merge trs prco- anthropologie tait alors qu' l'exception du rire et du trem-
cement au cours de l'ontogense, partir de mcanismes blement, l'expression des motions tait spcifique
inns don certains sont communs aux autres primates. chaque culture.
Mais celui-ci ncessite un processus additionnel sans
lequel cette identification n'est pas possible. Ainsi, l'em- Aujourd'hui, l'instar de Paul Ekman (22), de nombreux
pathie aurait volu chez l'homme en relation avec cet- psychologues ont montr l'existence de l'expression facia-
te capacit d'identification. Cette capacit s'exprime au le d'motions primaires innes et universelles (i.e. la
travers de l'imitation rciproque qui est considre com- colre, le dgot, la peur, la joie, la tristesse, la surpri-
me le processus socio-cognitif premier d'un point de vue se, le mpris, la honte). Les plus grandes diffrences
ontogntique. apparaissent entre les cultures dans l'expression publique
__________________________________________ des motions et dans la frquence avec laquelle leurs
membres expriment ces motions, en parlent et agissent
Tableau 1 sur elles. Mais les motions de tous les membres de
notre espce se jouent sur le mme clavier inn.
Capacits cognitives chez les mammifres (en
particulier chez les primates non humains) qui L'ge d'apparition de la discrimination des
s'expriment dans les situations naturelles sui- expressions faciales fait encore l'objet de controverses
vantes (75). parmi les psychologues du dveloppement. Pour cer-
tains, les bbs gs seulement de 36 heures sont
Reconnaissent les individus dans leurs groupes capables de discriminer les expressions de joie, de tris-
sociaux tesse et de surprise dans ces tches d'habituation. Pour
tablissent des relations directes avec les autres d'autres, il faut attendre le troisime mois. Tous s'ac-
individus,bases sur la parent, cordent sur le fait que les motions primaires (surprise,
l'amiti, le rang de dominance intrt, colre, joie, tristesse, peur et dgot) mergent
Prdisent le comportement des autres individus la naissance et ne ncessitent pas ou trs peu de trai-
partir de leurs tats motionnels tement cognitif (39). Le rle de l'imitation dans les inter-
ou de la direction de leur locomotion actions sociales prcoces indique que les enfants sont
Cooprent avec leurs congnres dans la rsolu quips ds la naissance d'un mcanisme leur permet-
tion de problmes et forment des alliances tant de s'engager dans des protoconversations. Il s'agit
et des coalitions d'interactions au cours desquelles l'enfant focalise son atten-
S'engagent dans diverses formes d'apprentissage tion sur une autre personne, gnralement sa mre, sou-
social vent par des vocalisations, des mimiques qui expriment
________________________________________________________________________ et partagent des motions de base. Les tats motionnels
exprims par les parents constituent une source d'infor-
Ontogense de l'empathie mation essentielle propos de l'environnement physique
et social du nourrisson. Les interactions entre nourris-
Lorsqu'un nouveau-n entend un autre bb sons et adultes sont fondes sur la rciprocit et comportent
pleurer, il a tendance pleurer aussi. Cette observation un partage d'affects et d'activits. Cette comptence imi-
connue de toutes les puricultrices tmoigne de la pr- tative, prsente ds la naissance et qui s'exprime de faon
sence d'un mcanisme - instinct inn - qui serait le pr- singulire pour le modle humain par opposition un sys-
curseur de l'empathie chez l'homme (49). Ce comporte- tme mcanique, comme les travaux d'Andrew Meltzoff
ment encore appel l'veil empathique servirait de (51, 52) et de Trevarten et al (76) l'ont montr, refl-
base plusieurs fonctions majeures. Il s'agit d'une for- terait non seulement une tendance reproduire les mou-
me non verbale de communication permettant de savoir vements des autres mais aussi s'identifier avec ses
qu'une autre personne est en danger (fonction partage congnres. De la mme faon, les enfants peroivent les
avec les autres primates). Il servirait ultrieurement rgularits entre leurs propres expressions et leurs tats
comprendre l'tat motionnel d'autrui pouvant motiver motionnels ainsi qu'ils peroivent les similarits entre
le dsir de l'aider (comportements altruistes). En outre, les expressions d'autrui et les leurs. Ce mcanisme de mise
ce mcanisme lmentaire de partage d'motions per- en correspondance entre motion exprime et motion
mettrait de savoir qu'autrui est comme soi-mme. Cette perue chez l'autre peut facilement tre appliqu la

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reconnaissance des intentions et des dsirs chez autrui. implicite de l'esprit, arriverait comprendre les mul-
Les travaux de Rochat etal. (62, 63) montrent que les nou- tiples aspects de l'univers psychique des autres. Le
veau-ns rpondent diffremment des stimulations moment d'apparition d'une telle comprhension s'expli-
endognes ou exognes. Ceci suggre que les enfants, querait par la maturation de ces mcanismes inns com-
ds la naissance, expriment des rudiments d'un mcanisme me le EDD (dtecteur de la direction du regard) ou le
de diffrenciation du Soi et de l'autre (Soi cologique). SAM (mcanisme d'attention conjointe), qui n'existerait
C'est donc une conception en dsaccord avec l'approche pas chez les autistes (3). Selon cette thorie, chaque indi-
psychanalytique qui considre le nouveau-n dans un vidu serait un psychologue-n (folk psychology), un
tat de fusion avec son environnement. Enfin, les exp- mindreader spontan. Leslie (47) voit dans le faire
riences prcoces d'imitations rciproques sont une sour- semblant qui apparat vers 18 mois, une sorte de - mta-
ce de plaisir et d'intrt pour l'enfant, qui vont motiver reprsentation d'o proviendraient les notions ult-
et rguler son comportement et ses interactions sociales rieures d'une psychologie nave. Il postule que l'acqui-
(42). sition de la mentalisation se fait par la maturation
successive de trois modules domaine-spcifique. Le pre-
Attribution d'intentions autrui mier module, appel theory of body mechanism (Toby),
se dveloppe ds la premire anne. Il permet au bb
L'empathie peut tre considre comme la de reconnatre en particulier que les personnes poss-
pierre angulaire ou un prrequis sur lequel se fonde l'in- dent une source interne d'nergie qui leur permet de se
tersubjectivit, en plongeant ses racines dans l'volution mouvoir. Les deux suivants, theory of mind mechanism
des mcanismes qui permettent de ressentir l'tat mo- (Tomm 1 et 2) ont davantage trait avec l'intentionnalit
tionnel d'autrui. Mais elle n'est qu'un niveau, certes obli- des agents qu'avec leurs proprits mcaniques. Le pre-
gatoire, mais non suffisant pour lire les tats mentaux d'au- mier niveau de Tomm devient fonctionnel au cours de
trui et reconnatre son comportement comme tant caus la premire anne et permet l'enfant d'interprter les
par des intentions, des dsirs et des croyances. personnes comme percevant leur environnement et pour-
suivant des buts. Le dveloppement du deuxime niveau,
Plusieurs perspectives s'affrontent pour expli- au cours de la deuxime anne, permet l'enfant de se
quer cette aptitude comprendre et prdire ses propres reprsenter les agents comme ayant des attitudes pro-
actions et celles des autres (thorie de l'esprit) et sont sou- positionnelles (e.g. penser que, croire que, imaginer que).
vent prsentes comme exclusives l'une de l'autre.
Enfin, une alternative a t propose par Harris
Pour les tenants de la thorie thorique, notre (36) sous le nom de thorie de la simulation. L'ide de
connaissance de l'esprit n'est pas une thorie scientifique cette thorie est que l'attribution de croyances est affai-
en tant que telle mais un cadre de connaissances gn- re de procdure, de know-how, plutt que de thorie :
rales et implicites qui s'organise partir de l'exprience se projeter dans la situation que rencontre autrui et pro-
et des interactions entre les entres environnementales duire de manire dconnecte les rponses que l'on pro-
et les sorties comportementales sur la base de concepts duirait soimme dans cette situation. Lorsqu'on com-
mentaux (inns ou acquis) qui mettent enjeu des atti- prend autrui, on simule le point de vue de l'autre, et l'on
tudes propositionnelles comme les dsirs ou les utilise le rsultat du processus de simulation pour com-
croyances (31). Ainsi le rle de l'exprience est conu prendre l'autre et prdire son comportement.
d'une manire similaire la thorie de l'quilibration de
Piaget. L'exprience engendre un tat de dsquilibre, puis Pour le simulationnisme radical (33), on peut
un nouvel tat d'quilibre. Bartsch et Wellman (5) dis- simuler autrui sans encore disposer de concepts men-
tinguent trois tapes dans le dveloppement de l'enfant, taux. La simulation est un processus lmentaire qui ne
qui peuvent tres identifies d'aprs la squence sui- suppose pas la mise en ceuvre pralable de concepts
vante : vers deux ans, les enfants acquirent une psy- mentaux mais qui au contraire en conditionne l'acquisi-
chologie du dsir qui inclut une conception lmen- tion. Elle ne ncessite aucune loi psychologique. On
taire, non mentaliste, du dsir, des motions et des peut simuler l'tat mental d'autrui sans avoir besoin de
expriences perceptives. L'enfant comprend que les per- passer par l'examen de ses proprits psychologiques
sonnes sont en relation avec des objets et dveloppe une internes ; il suffit de se placer dans la situation o
exprience interne comme vouloir, en avoir peur, etc. autrui se trouve. Il n'est ainsi pas ncessaire, selon cet-
Vers trois ans, les enfants commencent verbaliser te approche, d'avoir des concepts d'tats mentaux pour
propos des croyances, des penses et des dsirs. Ils sem- simuler autrui. Il suffit d'avoir la capacit correspon-
blent comprendre que les croyances sont des reprsen- dante d'activer des croyances et des dsirs en rponse
tations mentales qui peuvent tres vraies ou fausses et une situation, c'est--dire de forme des reprsentations,
qui peuvent tre diffrentes d'une personne une autre. pour tre capable d'en attribuer. Selon Goldman (30), la
Enfin, vers quatre ans, les enfants commencent com- simulation est un processus mental qui est, ou vise
prendre que ce que les personnes pensent, croient ou tre, isomorphe sous certains aspect, pertinents avec le
dsirent affecte leur comportement. processus cible qu'il vise imiter.

La thorie modulaire prsuppose un module inn Cette conception de la mentalisation offre de


(46), voire une srie de mcanismes inns, par le moyen nombreux avantages. En effet, elle propose une expli-
desquels le jeune enfant, ainsi dou d'une connaissance cation parcimonieuse d'un phnomne complexe. D'autre

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part, ses racines volutives et biologiques sont compa- ments sociaux. Sa lsion chez le singe conduit des atti-
tibles avec les connaissances neuropsychologiques tudes aversives face aux situations sociales, une dimi-
actuelles des liens fonctionnels entre la perception et nution de l'agressivit approprie. Chez l'homme, sa
l'action. Enfin cette thorie intgre le domaine de l'ex- lsion entrane des comportements dsinhibs que
pression et de la reconnaissance des motions et plus Damasio et al. (13) ont appels sociopathie acquise .
spcifiquement l'empathie, considre comme un processus Ces patients n'ont plus de rponses automatiques des
de simulation automatique et non conscient. paramtres du systme nerveux vgtatif lorsqu'ils ren-
contrent des scnes motionnellement charges. Selon
Plausibilit empirique de la thorie de la simulation Damasio (14), les lsions affectant le systme limbique
perturbent l'expression des motions primaires, tandis
Il existe de nombreux arguments exprimen- que les lsions affectant le cortex prfrontal perturbent
taux en faveur de la thorie de la simulation dans le l'expression des motions secondaires (celles qui appa-
domaine des motions et dans celui de la perception des raissent plus tardivement au cours de l'ontogense, qui
actions ralises par autrui. Ces deux domaines ne peu- impliquent un fort composant cognitif et donc un cor-
vent tre disjoints. En effet, si les motions sont des tex frontal mature).
tats mentaux observables, c'est parce qu'elles s'expri-
ment par des modifications de postures, du regard, de la Une autre caractristique des bases neuronales
tonalit de la voix, donc par des mouvements. Ces arg u- qui sous-tendent les motions chez l'homme est la domi-
ments proviennent d'tudes exprimentales en psycho- nance hmisphrique droite. Rcemment, Adolphs et al.
logie cognitive, d'explorations utilisant des techniques d'ima- (2) ont tudi les performances de 108 patients neuro-
gerie crbrale, et des observations neuropsychologiques logiques dans des tches de reconnaissance d'motions
chez des patients porteurs de lsions crbrales. primaires et corrl leurs rsultats avec une analyse volu-
mtrique des lsions partir des IRM. Ils montrent que
Selon la thorie de la simulation, l'expression la reconnaissance d'expressions faciales d'motions
des motions et leur reconnaissance partagent des mca- ncessite l'intgrit du cortex somatosensoriel droit. Les
nismes de codage communs. De nombreuses expriences reprsentations somatosensorielles forment donc un com-
sont en faveur de cette hypothse. Par exemple, Wallbott posant fondamental pour la lecture des motions qui
(78) a demand un groupe de sujets d'valuer les mo- ractiverait les circuits impliqus dans les situations
tions partir d'une srie de photographies. Au cours de motionnelles passes. Ainsi, la comprhension des mo-
cette session, les sujets spectateurs taient films leur tions ncessiterait une forme de simulation, ce que
insu. Plusieurs semaines plus tard, il tait demand Damasio appelle as-if-loop.
ces mmes sujets de visualiser les enregistrements vido
et de juger quelles taient les motions qu'ils dcodaient L'exploration in vivo des modifications hmo-
dans la premire session. Les rsultats montrent que les dynamiques crbrales par tomographie par mission
sujets sont capables de retrouver quelles motions ils de positons(PET) ou par IRM fonctionnelle (IRIVIf)
percevaient auparavant partir d'indices relativement chez des sujets sains au cours de la reconnaissance d'ex-
subtils (expressions de leur propre visage) produites en pressions faciales d'motions confirme l'engagement des
miroir et dont ils n'avaient pas conscience. Lorsque des rgions dont les lsions perturbent le fonctionnement, ain-
sujets sont exposs des photos d'expressions faciales, si que la dominance de l'hmisphre droit (43, 61). En
et ce mme non consciemment (par la technique de mas- outre, plusieurs tudes ont mis en vidence l'activation
quage rtrograde), ils ragissent spontanment et rapi- de rgions du cortex prfrontal dorso-mdian au cours
dement par des ractions musculaires distinctes pour les de l'induction ou de l'imagination d'motions de tristes-
motions positives ou ngatives (21). D'autres tudes se se et de joie, partir d'expressions faciales (28, 74). Ces
sont attaches montrer que les variations des indices rgions prfrontales mdianes sont systmatiquement
physiologiques associes l'expression d'motions (ryth- impliques dans des situations d'attribution d'intentions
me cardiaque, pression artrielle, sudation cutane ou autrui, comme l'ont dmontr les tudes de neuro-ima-
temprature digitale) sont similaires chez les personnes gerie chez des sujets volontaires (9, 26).
qui les observent ou qui les imaginent (22).
Le domaine de la douleur est videmment par-
Les motions primaires dpendent de circuits ticulirement intressant dans le cadre d'une objectivi-
neuronaux appartenant au systme limbique au sein sation des mcanismes impliqus dans l'empathie.
duquel l'amygdale et le cortex cingulaire antrieur jouent L'expression de la douleur est aussi universelle. Elle est
un rle important. Il existe des lsions crbrales qui assure par l'activation simultane du cortex somato-
altrent slectivement la cognition sociale. Les lsions sensoriel primaire, l'insula et le cortex cingulaire ant-
de l'amygdale chez le primate diminuent drastiquement rieur. Cette dernire rgion, dans le cortex frontal mdian,
ses interactions sociales, lui font perdre dfinitivement joue un rle majeur dans la mdiation des rponses qui
son rang hirarchique et modifient son comportement accompagnent la douleur comme l'alerte, l'valuation et
sexuel. Chez certaines espces, les femelles ont un com- l'anticipation de la source ou encore dans la slection
portement maternel dtrior (8). L'ablation chirurgica- de la rponse approprie pour fuir. Il vient d'tre mon-
le de l'amygdale, chez l'homme, provoque une indiff- tr, par des explorations lectrophysiologiques au sein
rence affective. du cortex cingulaire antrieur chez des patients avant
Le cortex orbitofrontal constitue une autre opration chirurgicale, que les mmes neurones rpon-
structure importante dans la rgulation des comporte- dent une stimulation nociceptive et cette mme sti-

6
mulation applique l'exprimentateur (38). mations en troisime personne, fondes sur la perception
visuelle des mouvements de l'agent vers les objets,
Les recherches actuelles chez l'homme s'ac- l'orientation de sa tte, de son regard, ses expressions faciales,
cordent sur l'ide que la perception des mouvements et etc. Il y aurait une diffrence qualitative de l'information
des actions raliss par autrui, et l'imagerie mentale de disponible et ce serait donc la prsence ou l'absence de
l'action partagent avec la gnration de l'action inten- ces signaux qui permettrait de distinguer ce qui est gn-
tionnelle un ensemble de rgions crbrales. Les tudes r de faon endogne de ce qui rsulte d'une action sur-
d'imagerie crbrale, ralises au cours de conditions venant dans le monde extrieur. Ces auteurs supposent,
d'observation de mouvements ou d'actions diriges vers l'intrieur de chaque sujet, l'existence d'un schma
des objets, ont montr un rseau d'activations corticales d'intention qui permet de coordonner ces deux sources
qui comprend le cortex parital suprieur et infrieur, d'information et de les intgrer en une reprsentation
le cortex prmoteur et le gyrus frontal infrieur. Ces unique qui sera applique aux actions de soi ou de l'autre.
mmes rgions sont impliques dans la gnration d'une Une manire d'aborder cette question serait de faire
action intentionnelle et aussi dans l'imagerie motrice. varier la perspective subjective au cours de la simulation
Ces tudes ont donc mis en vidence un recouvrement mentale en demandant d es sujets d'imaginer une action
partiel entre les rgions corticales actives au cours de en premire personne, c'est--dire pour eux-mmes, et
la gnration d'une action intentionnelle, sa simulation d'imaginer une action en troisime personne, c'est--dire
mentale (imagerie motrice) et la reconnaissance visuel- imaginer autrui ralisercette action. Nous avons appli-
le des actions ralises par autrui (17, 35). Elles appor- qu cette procdure chez un groupe de 10 sujets volon-
tent des arguments en faveur de l'hypothse d'un coda- taires en TEP (67). Les rsultats montrent que ces deux
ge commun perception - action, compatibles avec la perspectives subjectives de reprsentation de l'action par
notion d'affordances propose par Gibson (29). [Le concept tagent des aires crbrales communes. Simuler en pre-
gibsonien d'affordance permet de rendre compte de cet- mire personne ou en troisime personne est associ
te relation entre le sujet et l'environnement. Par ce no- des activations dans le gyrus prcentral, l'aire motrice sup-
logisme, Gibson dsigne le fait que, dans une situation plmentaire et le lobule parital gauche. En revanche, des
donne, l'environnement se prte une action dtermi- activations dans le prcunus, le lobule parital inf-
ne : une chaise incite la positon assise, un ballon rieur et le gyrus fronto-marginal au sein de l'hmisph-
attend le coup de pied. Mme si l'action n'est pas ex- re droit sont spcifiquement dtectes dans la simulation
cute, c'est en termes d'action potentielle que l'environ- en troisime personne. Ces rgions auraient probablement
nement est peru. Notons que la perception des affordances un rle majeur dans la distinction entre le Soi et le non-
ne se limite pas aux seules relations avec les objets inani- Soi.
ms. Elle s'tend la dimension sociale contenue dans
l'environnement, o les autres individus sont eux aussi Une autre formulation des mcanismes impli-
perus comme porteurs d'affordances et donc d'actions qus dans la distinction entre les actions d'origine endo-
diriges vers eux. Le modle de Gibson a t souvent appe- gne et exogne fait appel la copie d'effrence, labo-
l thorie cologique de la perception . Car pour lui, re par les physiologistes au milieu du sicle dernier
l'action dans l'environnement est la racine du Soi co- dans le domaine de loculomotricit. [Cette thorie fait
logique (ecological self). Nous sommes ce que nous fai- intervenir un mcanisme comparateur qui reoit les
sons.] signaux d'origine endogne et exogne en relation avec
En outre, ces rsultats offrent une assise neu- l'excution d'un mouvement. Lors d'un mouvement auto-
rophysiologique objective au concept de reprsentations gnr, les signaux internes, qui sont une copie de la
partages entre plusieurs personnes qui seraient le fon- commande motrice envoye aux effecteurs musculaires,
dement de la communication sociale et de l'intersubjec- sont compars aux signaux raffrents attendus, l'is-
tivit, comme l'ont propos les psychologues du dve- sue de l'excution du mouvement.]
loppement (31, 32).
De nombreux auteurs ont propos que la
Nous avons vu que la thorie de la simulation connaissance de nos intentions ou de nos commandes motrices
postule un isomorphisme entre les mcanismes qui gn- est utilise pour distinguer les consquences sensorielles
rent l'action et ceux impliqus dans l'imagerie motrice, de nos propres actions de celles produites dans l'environnement
ainsi que ceux activs dans la perception et la recon- (25, 79). Pour atteindre ce but, une sorte de systme de
naissance des actions ralises par autrui. Cependant, si contrle ou un modle interne prdictif a t avanc
nous utilisons les mmes ressources neuronales pour (79). Les modles effents capturent les relations cau-
agir, se reprsenter une action et pour comprendre les actions sales entre les actions, signales par une copie d'eff -
ralises par autrui, alors comment fait-on la distinction rence de la commande motrice et le rsultat sensoriel
entre nos propres actions et celles d'autrui ? Cette confu- qui en rsulte. Il a t propos que les signaux de cette
sion quant la source de l'agent n'existe pas chez le sujet copie d'effrence sont utiliss pour prdire les cons-
sain, mais peut se rencontrer en pathologie psychiatrique quences sensorielles de l'action [dcharge corollaire (71).
(e.g. schizophrnie). Barresi et Moore (4) distinguent, selon Cette prdiction est ensuite compare avec les cons-
que l'agent est l'acteur ou l'initiateur de relations inten- quences effectives de cette action. Blakemore et al ont
tionnelles, les informations en premire personne, c'est- ralis une srie d'tudes neuro-imagerie chez le sujet sain
-dire fondes sur des signaux endognes (comme les signaux afin d'lucider les rgions crbrales impliques dans la
proprioceptifs) et, lorsqu'il est observateur, les infor- distinction de ses ations d'origine interne versus exter-

7
ne (6). Ils ont montrer que le cortex cingulaire antrieur Rcemment, nous avons conduit une tude de
et l'opercule pari sont moins activs par les cons- neuroimagerie fonctionnelle pour identifier les struc-
quences sensorielles des actions d'origine endogne, en tures corticales engages lorsqu'un sujet imite les actions
comparaison avec les sensations d'origine exogne. Cette ralises par un exprimentateur ou lorsque ses propres
distinction se produit par une influence du cervelet qui actions sont imites par l'exprimentateur compar une
serait impliqu dans prdiction des consquences sensorielles condik tion de productilion d'actions sans imitation (20).
du mouvement et dans l'attnuation de l'activit dans L'objectif principal tait de rechercher comment lecer-
ces rgion. Ces mmes auteurs proposent qu'un dys- veau distingue une mme action selon que sa source
fonctionnent de ce systme prdictif serait responsable (l'intention) est endogne ou exogne. Comme attendu,
de certains symptmes rencontrs dans la schizophrnie. en plus des rgions impliques dans le contrle moteur,
Si les sensations auto-produites sont attribues une un rseau d'activations commun au sein du cortex pari-
source extrieure, alors les penses sont interprtes tal et du lobe frontal (les rgions prfrontales dorso-
comme des voix d'un autre agent (hallucinations audi- mdianes) a t dtect entre ces deux conditions d'imi-
tives) et les mouvements d'origine endogne peuvent tation. Ce rseau d'activations partages est cohrent
tre attribus autre agent (syndrome d'influence ou de avec l'hypothse d'un codage commun entre les actions
passivit). Une tude psychophysique rcente de ce grou- du Soi et celles d'autrui. Un rsultat important et origi-
pe a montrer que des patients psychotiques affects par nal de cette tude provient de la comparaison des deux
des hallucinations et un phnomne de passivit ne pr- conditions d'imitaions. Une forte augmentation du dbit
sentent justement pas d'attnuation des stimulations sen- sanguin crbral a t dtecte dans le lobule parital droit
sorielles autoproduites (7). Ces rsultats supportent l'ide lorsque les sujets sont imits par autrui. Cette rgion est
que les hallucinations auditives et de passivit sont asso- reconnue pour jouer un rle cl dans la conscience spa-
cies un dfaut de conscience des signaux endognes tiale et du corps (53). Sa lsion peut entraner chez des
en relation leurs propres mouvements au sein du sys- patients neurologiques un syndrome d'influence, c'est-
tme de monitoring central. -dire des expriences dans lesquelles leurs penses,
paroles, actions, sentiments et dsir d'agir sont rempla-
D'autres tudes de neuro-imagerie, ralises cs, sont influencs ou mme sous le contrle d'agents
dans mon quipe, ont explor les modifications hmo- externes plutt que sous leur propre volont (54). Une
dynamiques au cours de conditions exprimentales d'ob- tude TEP a d'ailleurs rapport que des patients schizo-
servation d'action dans le but de les imiter ultrieure- phrnes qui souffrent du syndrome d'influence ont une
ment. Il a pu ainsi tre montr que le cortex prmoteur, sur-activation du lobule parital droit au cours de l'ex-
l'aire motrice supplmentaire et le cortex parital inf- cution libre de rnouvements d'un joystick en comparai-
rieur (rgions qui jouent un rle majeur dans l'initiation son un groupe de sujets normaux (69). Les auteurs de
de l'action) sont spcifiquement activs (18, 34). En cette tude arquent que cette rponse anormale pourrait
outre, une implication de la paraventrale du cortex pr- dclencher une attribution errone de la source de l'ac-
frontal a t systmatiquement dtecte dans ces tudes tion des agents externes. Nos rsultats des tudes TEP
d'imitation diffre et s'interprte comme le reflet d'un sur l'imitation et l'agentivit suggrent que, chez le sujet
mcanisme inhibiteur. Le rle inhibiteur de cette rgion normal, cette rgion est implique et joue sans doute un
du cortex prfrontal a t suggr par des observations rle crucial pour distinguer les actions gnres de faon
neurologiques qui rapporte que des patients porteurs de endogne de celles produftes par autrui.
lsions frontales manifeste un syndrome d'imitation. Ce
tableau clinique a t interprt comme le signe d'une leve La thorie de la simulation a le grand mrite
d'inhibition du cortex orbitaire sur les rgions paritales heuristique de rappeler que l'attribution d'tats mentaux
(48). est une forme de raisonnement pratique qui commence
ds l'origine par des rsonances motrices et le reprage
Il semblerait donc que certains groupes neu- des affordances (60).
ronaux dans le cortex prmoteur et dans le cortex pari-
tal infrieur entrent en rsonance lorsqu'ils reoivent une Absence d'empathie
stimulation visuelle approprie. Il est noter que ce
rseau cortical n'est pas activ lorsque l'on prsente Un dfaut dans les mcanismes qui sous-ten-
visuellement des actions impossibles (sur le plan biomcanique dent l'intersubjectivit prive les individus de l'opportu-
par exemple) comme nous l'avons dmontr l'aide du nit de dvelopper des comportements prosociaux, d'em-
paradigme du mouvement apparent, mais il ne l'est que pathie et de jugements moraux qui peuvent tres
pour des actions compatibles avec le rpertoire d'actions considrs comme des produits drivs de la cognidon
ralisables par le sujet (72). Cette rsonance chez l'ob- sociale. Mealey (50) avance l'ide que les psychopathes
servateur ne produit pas ncessairement un mouvement ont une thorie de l'esprit anormale parce qu'ils ne peu-
ou une action, mais pourrait servir d'autres fonctions vent estimer l'tat motonnel des autres individus. En
comme activer, un niveau infra-conscient, l'exprien- d'autres termes, Mealey suggre un dficit d'empathie chez
ce subjective (avec sa valence affective et motionnel- ces personnes et non un dficit de thorie de l'esprit en
le) qui serait associe la gnration de l'action perue. tant que tel. Dans un autre registre, les patients alexithymiques
Ainsi, percevoir les actions ralises par autrui impliquerait se caractrisent par une incapacit pouvoir exprimer
un proneqsus de simulation qui permettrait d'en extrai- verbalement leurs motions, une vie fantasmatique rela-
re les intentions. tivement pauvre et une activit de pense et de discours

8
essentiellement oriente vers des proccupations fisant, moins qu'il y ait un isomorphisme parfait entre
concrtes (27). Ce syndrome serait la cause de dsordres la source et la cible chez les deux protagonistes, ce qui
psychosomatiques. Il est intressant de noter que ces est peu probable. Il ne suffit pas de s'engager dans une
patients sont peu sensibles la psychothrapie. Il n'est situation pour comprendre le point de vue d'autrui, c'est-
pas question ici de passer en revue l'ensemble des -dire pour apprhender une situation de manire men-
troubles affectifs qui pourraient relever d'un dysfonc- taliste. En outre, l'empathie peut galement tre source
tionnement dans le contrle des motions ou de la tho- d'angoisse pour celui qui la ressent, puisqu'il partage
rie de l'esprit (12), mais plutt de se focaliser sur les alors la souffrance d'un autre. Aussi ce premier niveau
troubles psychopathologiques qui mettent en cause un dfi- de comprhension doit-il tre associ et complt par
cit massif dans la reconnaissance et la gnration d'mo- un effort de conceptualisation qui oeuvre par la remon-
tion et donc d'empathie, ainsi que dans les capacits te des effets aux causes et des causes aux effets, nces-
d'imitation puisque, d'un point de vue dveloppemen- sitant davantage les ressources de la pense proposi-
tal, les deux sont relis. tionnelle qu'un simple recours la pense analogique.
Ces deux niveaux peuvent tres disjoints et oprent spa-
L'un des dysfonctionnement les plus dramatiques rment dans une relation psychothrapeutique. Et certaines
dans le dveloppement de l'enfant est l'autisme, qui frap- pratiques mettent plus au moins l'accent sur l'un de ces
pe entre 4 et 15 enfants pour 10 000. Aujourd'hui l'au- niveaux. On peut cependant avancer qu'il existe entre
tisme est considr comme une affection autonome appa- eux une hirarchie fonctionnelle qui trouve son explication
raissant parfois ds la premire anne, entranant une dans l'histoire volutive des tres vivants. L'eff i c a c i t
incapacit tablir des rapports normaux avec l'entou- de l'approche centre sur la personne est peut-tre due
rage. Si l'tiologie prcise reste mal identifie, le syndrome une prise en compte de ces deux niveaux de compr-
autistique est caractris par une pathologie de la com- hension de la personne.
munication sociale, l'absence de flexibilit du jeu, le
manque d'imagination et de faire semblant, ainsi qu'une Une implication intressante de l'approche
incapacit comprendre autrui comme un agent inten- naturaliste est de proposer une direction dans les prises
tionnel (3). L'enfant autiste manque d'empathie, il est en charge thrapeutiques qui soit compatible avec le
incapable d'exprimer des motions normales et de com- dveloppement phylogntique et ontogntique des
prendre celles des autres. Il n'initie pas de jeux interac- mcanismes impliqus dans l'intersubjectivit, l'ide
tifs, ne partage pas avec autrui ses activits et n'imite pas tant de restaurer la communication lmentaire entre les
ses gestes. Notons que pour ce qui concerne le dficit d'imi- personnes par tous les canaux sensoriels (e.g. auditifs,
tation, les avis sont partags. Certains auteurs rapportent visuels, mais aussi les postures et le ton de la voix) que
que les performances imitatives ne diffrent pas de celles vhiculent ordinairement les messages motionnels dans
d'enfants dficients mentaux (11), alors que Sally Rogers des contextes les plus cologiques possibles en dbu-
(66) considre l'incapacit imiter comme un facteur tant par l'expression des motions primaires dans des
primaire de l'autisme. La source de divergence, selon relations diadiques, puis triadiques et enfin de groupe.
Nadel et al. (55,56), tient probablement l'absence de
distinction entre imitation induite et spontane, entre Sur un plan plus pistmologique, la natura-
imitation immdiate et diffre, imitation verbale et ges- lisation de la subjectivit, loin de dshumaniser la psy-
tuelle. Pour Hobson (37), le dfaut primitif de commu- chologie (clinique et psychopathologique) comme cer-
nication motionnelle empcherait l'enfant autiste d'en- tains le craignent, apporte des lments objectifs grce
trer dans une interaction affective avec autrui, et le aux approches de la psychologie volutionniste, de la
trouble mtareprsentationnel postul par d'autres auteurs psychologie sociale, de la psychologie du dveloppe-
comme Leslie (46) serait secondaire. Russell (68) consi- ment de l'enfant et des neurosciences cognitives. Ces
dre que la capacit de symbolisation de l'enfant dpend diffrentes disciplines sont autant de niveaux d'analyses
du partage d'expriences avec autrui. C'est par ces exp- complmentaires utiles une meilleure comprhension
riences que l'enfant peut prendre conscience de plusieurs de l'homme et de ses dysfonctionnements psychiques. Les
points de vue sur un mme objet, un mme vnement prises en charge thrapeutiques peuvent aussi bnficier
et d'abord laborer une reprsentation de soi de premier de ces connaissances, non seulement au profit du patient,
ordre qui n'implique pas de concepts mentaux. Ces deux mais galement dans laformation thorique et pratique
thories (Hobson et Russell) sont compatibles avec la tho- des thrapeutes (e.g. par la prise en compte des diffrences
rie de la simulation. individuelles dans l'empathie, son contrle conscient, la
manire de la dvelopper par des techniques d'amora-
Conclusion ge, etc.). Ainsi l'empathie ne relve plus d'une compr-
hension idiosyncrasique ou d'une quelconque qute her-
La relation d'aide thrapeutique pourrait se mneutique, mais peut s'analyser avec les outils des
concevoir comme une forme particulire et contrle de sciences de la nature et les concepts des sciences cogni-
la thorie de l'esprit guide par des grilles de lectures propres tives, s'expliquer par des relations causales dont cet
aux spcialistes. Cette capacit d'aide supposerait un article ne prsente qu'une esquisse.
fonctionnement harmonieux des deux niveaux de la tho-
rie de l'esprit. La simulation permet d'apprhender ou Les consquences socioconomiques et pda-
mieux de ressentir l'tat subjectif du patient. C'est le gogiques de l'empathie sont loin d'tre ngligeables,
niveau primaire d'empathie. Mais celui-ci n'est pas suf- comme en tmoignent les deux exemples suivants. Une

9
tude ralise par Emanuel et al. (23) a analys les inter- BARTSCH K, WELLMAN HM. Children Talk about
views de prs de 1 000 patients en phase terminale et autant the Mind. New York: Oxford University Press, 1995.
de personnes qui les accompagnent, gnralement des per-
sonnes de la famille. Il se dgage de cette tude que BLAKEMORE SJ. La reconnaissance des consquences
lorsque les personnes accompagnant le patient ont bn- sensorielles de l'action. ln: Nadel J, Decety J, eds.
fici d'une coute empathique de la part des mde- Imitation et intentionnalit. Paris : PUF, 2001, paratre.
cins, elles ont statistiquement moins de troubles psy-
chologiques et motionnels. Les consquences sont aussi BLAKEMORE S-J, SMITH J, STEEL R et al. The per-
conomiques et conduisent certaines compagnies d'as- ception of selfproduced sensory stimuli in patients with
surances inciter les mdecins faire davantage montre auditory hallucinations and passivity expriences : evi-
d'empathie. L'autre exemple repose sur la suggestion de dence for a breakdown in self-monitoring. Psychol Med
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commis par de jeunes enfants. Pour lui, ces enfants n'ont BROTHERS L. Brain mechanisms of social cognition.
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actions parce qu'ils n'ont pas t duqus avec les valeurs
morales envers les autres, ou bien parce qu'ils n'ont pas BRUNET E, SARFATI Y, HARDY-BAYLE MC et al.
eu de modle de conduites prosociales au cours des pre- A PET investigation of attribution of intentions Io others
mires annes. Il est donc ncessaire d'induire chez eux with a non-verbal task. Neurolmage2000; 11 :157-66.
des comportements empathiques. Ce dernier exemple
montre que les interactions avec la culture sont essen- BYRNE R. The thinking ape : evolutionary origins of
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entendu, que ses bases biologiques soient prsentes.
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gocentriques et croire qu'ils sont naturellement dispo- CORCORAN R. Theory of mind in other clinical condi-
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