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Jacques Spitz

LES VADS DE LAN


4000

(1936)
Table des matires

I LAMPHITHETRE THUCYDIDE TOMBOUCTOU .. 3


II LIBREVILLE, SUR LATLANTIQUE LIBRE .................. 16
III LE CLUB POUR LEXPANSION INTGRALE .................. 28
IV AU GRAND CONSEIL EXCUTIF ................................... 45
V LTAT DALERTE............................................................ 61
VI SAINTE-HLNE, PETITE LE ....................................... 74
VII LES RAYONS COSMIQUES ........................................... 92
VIII LE SACRIFICE DIPHIGNIE ..................................... 109
IX LE DERNIER FEU DARTIFICE ..................................... 130
X VNUS TOUT ENTIRE ................................................. 147
propos de cette dition lectronique ............................... 154
I

LAMPHITHETRE THUCYDIDE
TOMBOUCTOU

Pat ! Par exemple ! jai failli ne pas te reconnatre !


Quest-ce qui test arriv ?
Le froid, le soleil, fit Pat.
Il souriait et lclat de ses dents accentuait la teinte
brique de son visage mconnaissable. Il expliqua :
Pendant les vacances jai suivi les fouilles du Moyen
Nord et je nai pas couch une fois sous terre.
Moi, reprit Wassermann blanc comme un navet,
jtais aux stations de repos, sur les bords du nouveau Tan-
ganika. Ah ! mon vieux, vingt-deux degrs toute la journe,
on vit en pagnes. La vote a par endroits trois cents mtres
au-dessus du lac. Brise marine, vent, tempte volont.
Planking, hydroplaneurs sur toutes les plages et les plus jo-
lies filles du sous-sol ! Vois-tu ce que a reprsente deux
cents kilomtres de nappe deau souterraine, avec clairage
artificiel continu ?
Un lieu dont jaurais horreur, dit froidement Pat.
a va ! fit Wassermann brusquement calm par ce
manque denthousiasme.

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Ils suivaient lalle de sable menant du vestiaire des as-
censeurs au grand btiment neuf dont le fronton portait :
Amphithtre Thucydide. Dautres groupes, envelopps de
peaux de phoque, se htaient sur le chemin en maugrant.
Le vieux veut nous faire crever avec ses cours
lextrieur.
Moi cest le soleil qui mabme les yeux, fit une fille
lunettes.
H ! les faux-frres ! cria de loin en les voyant passer
un tudiant qui avait enfil une blouse blanche sur sa four-
rure.
Ophis ! sexclama Wassermann, o es-tu inscrit ?
la section de botanique, dit Ophis, autant dire par-
mi les crtins.
Et nous la section dhistoire, rtorqua Pat.
Oh ! alors ! fit Ophis sans chercher dissimuler son
ddain. Puis, sortant de la poche de sa blouse une boule irr-
gulire, il dit : Tenez, regardez
Quest-ce que cest ? demanda Wassermann.
La gloire de la serre 34 et le rsultat de dix ans
defforts : un fruit dune espce disparue quon est arriv
faire repousser partir de graines trouves dans le Grand
Nord : cest une pomme.
Est-ce que a se mange ? fit Pat.
a se mangeait, expliqua Ophis, a se mange peut-
tre encore, mais pour linstant, le morceau revient plus de

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dix mille kilowatts, on le garde comme pice de dmonstra-
tion et les vieux vont le faire servir des expriences.
Il disparut dans la serre. Devant lentre du souterrain
de la bibliothque, un groupe dtudiants discutait. ltoile
de carton gris quils portaient sur la poitrine, on reconnais-
sait des scientifiques.
Demandez vy, firent plusieurs voix.
Pat leva machinalement les yeux quil tenait sur le sable
gel de lalle et son regard rencontra le visage dvy. Il pen-
sait au fruit dOphis et ne comprit pas tout de suite ce qui se
passait en lui.
Nous verrons a plus tard, rpondit vy. Pour
linstant, il convient de faire malgr tout quelque chose.
Il fallut le contraste dsagrable entre le charme du vi-
sage et le timbre sec et dur de la voix, pour que Pat devnt
conscient de lmotion quil avait ressentie devant la nou-
velle venue.
Mais dj Wassermann se prcipitait :
Vous ! ici ! Vous ne maviez pas dit Tanganika que
vous suiviez les cours de la Facult.
Je ne dis que ce quil y a lieu de dire, fit froidement
vy.
Un peu dcontenanc, Wassermann balbutia :
Je vous prsente mon ami Pat Sandersen, un archo-
logue futur
Ah ! fit vy peine polie. Et, sans plus de faon, elle
se retourna vers les tudiants ltoile de carton : Je pren-

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drai la parole la prochaine runion, et je dirai que selon
moi
Pat entrana Wassermann qui et volontiers insist.
Sais-tu qui cest ? dit Wassermann. La fille de la Con-
damine, le vice-prsident du Conseil excutif.
Grand bien lui fasse, dclara Pat.
L-bas, elle tait championne de hors-bords premire
srie et prix dexcellence au concours des fleurs-
scaphandres Jtais le mille et unime de ses adorateurs.
Je men fous, fit Pat.
Wassermann se cabra :
Dis donc, a ne te russit pas les excursions sur la ca-
lotte polaire. Quest-ce que vous avez donc tous ? La mau-
vaise humeur dun jour de rentre ?
Ils pntrrent dans lamphithtre. Sur les gradins o
auraient pu tenir cinq cents auditeurs, il y avait peine une
cinquantaine de siges occups. De haut en bas fusaient les
interpellations joyeuses.
Quest-ce que cest que le cours dhistoire gnrale ?
cria une voix jeune en scandant les syllabes.
Le dernier prche dans le dsert ! rpondit un autre
au milieu des rires ironiques.
Ces rires et ces ternelles plaisanteries taient pnibles
Pat. Il reporta son attention sur la coupole de verre o une
grosse lentille mue par un hliostat faisait converger les
rayons du soleil ple sur la chaire encore vide du professeur.

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Avec a, lui expliqua Wassermann, pendant tout le
cours il aura dix-huit degrs sur son crne chauve.
La science vient au secours de lhistoire, remarqua
mlancoliquement Pat.
Une petite porte souvrit sur lestrade. Prcd des appa-
riteurs, un groupe de vieux messieurs fit son entre. Des ap-
plaudissements slevrent, un peu touffs par les gants
fourrs que beaucoup dauditeurs avaient conservs. Le pro-
fesseur gagna lentement la chaire. Avant de sasseoir, il se
tourna vers un personnage ventripotent qui se trouvait sa
droite et dclara :
Mesdemoiselles, messieurs, je tiens dabord remer-
cier, en votre nom et au mien, monsieur le doyen de la Fa-
cult des Sciences qui nous fait lhonneur dassister la pre-
mire leon de notre cours.
Le doyen sapprocha de la chaire, la toucher du ventre.
Mes chers amis, dit-il avec une bonhomie un peu for-
ce pour masquer son dfaut dloquence, jai tenu venir
en personne cette sance inaugurale pour encourager ceux
dentre vous qui se consacreront aux tudes historiques. Il
est de bon ton, je le sais, dans les groupes dtudiants, de
railler ceux qui suivent les cours de la Facult des Lettres.
Toutes les branches du savoir sont pourtant lies comme les
doigts de la main. Le pass est toujours riche
denseignements pour lavenir. Lhistoire est ncessaire,
votre minent professeur vous le prouvera, et vous-mmes
vous en rendrez mieux compte mesure que vous avancerez
dans la vie.
Comme le doyen sasseyait au milieu des applaudisse-
ments et des sourires, le professeur sinclina nouveau pour
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le remercier. Puis, dans le silence qui suivit, on nentendit
plus que le bruit du papier pelure que les auditeurs enga-
geaient sur les rouleaux caoutchouts des machines stno-
graphier.
Mesdemoiselles, messieurs, commena alors le pro-
fesseur, la venue de lan 4000 que nous devons sous peu c-
lbrer, me fournirait le prtexte, si prtexte il devait y avoir,
au sujet du cours que jai choisi de traiter devant vous pen-
dant la prsente anne scolaire. Il mest apparu, en effet, que
le moment tait venu o lon pouvait dresser un tableau
densemble, riche en multiples perspectives, de cette poque
de lhistoire du globe et de lhumanit que, le premier, jai
baptise du nom dre quinquennaire, et qui va de la fin de
lre quaternaire, en lan 2006, jusqu nos jours. Au cours de
cette premire leon, je me contenterai de vous exposer dans
ses grandes lignes le plan gnral du cours que je vais tre
amen vous faire.
Nous commencerons dabord par un rappel rapide des
conditions de vie lre quaternaire, cette poque au-
jourdhui presque oublie, si mal connue, cette poque dis-je
o la terre comptait cinq parties du monde habitables, trois
races de diffrente couleur, et o lhumanit, qui atteignait
alors le chiffre de deux milliards dindividus, tait morcele
en nations diffrentes dont la principale occupation tait de
se battre entre elles pour sarracher des lambeaux de terri-
toire ou des droits lexploitation des richesses naturelles.
Nous avons peine concevoir la gravit de ces rivalits dun
autre ge. Mais toute lpoque quaternaire peut tre place
sous le signe de la lutte : combats entre individus, combats
entre tribus, luttes des seigneurs fodaux, guerres entre na-
tions, entre classes, entre races. Le trop-plein des forces de
la jeune humanit place dans des conditions de vie excep-

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tionnellement faciles, navait alors pour semployer que ces
rivalits dont nous ne trouvons plus la trace hrditaire que
dans les jeux brutaux auxquels se livre encore de nos jours
lheureuse confrrie du jeune ge.
Comme vous le savez, la fin de lre quaternaire est
fixe avec prcision en lan 2006, date laquelle firent leur
apparition les premiers troubles dans lactivit solaire. En ef-
fet, il semblerait qu lexemple de lhumanit, le soleil lui-
mme se ft laiss gagner par le got des perturbations. En
moins de dix ans, la moyenne de lnergie annuellement ir-
radie par celui que les bardes et les potes de lpoque dis-
parue appelaient lastre du jour , diminua denviron vingt
pour cent, bouleversant compltement les conditions
dhabitabilit de la plante. Les calottes glaciaires des ples,
autrefois refoules au del des cercles polaires, dbordrent
jusquaux tropiques du Cancer et du Capricorne, laissant
pour toute rgion libre de glace une assez troite bande,
cheval sur lquateur, o la moyenne de la temprature
lair libre se maintient pniblement aux environs du zro
centigrade. Cest sur cette troite bande de terre que dut d-
sormais se poursuivre la vie de lhumanit.
Des troubles conscutifs cette rvolution astrale qui
bouleversait toutes les conditions de la vie conomique et
sociale, de la vie tout court, nous avons peine nous faire
maintenant une ide prcise. Il nous faudra essayer de retra-
cer par le menu lhistoire de cette rue de peuples et de races
qui, de lhmisphre nord o stait concentre la civilisation
ancienne, dvalrent vers le centre de lAfrique, le Brsil et
lAustralie devenus les seules terres habitables. Nous essaie-
rons de faire revivre cette priode danarchie, cette mle in-
sense qui ne dura pas moins de huit cents ans, au cours
desquels, les grandes migrations, les invasions se succdant

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sans cesse, la civilisation faillit prir, tandis que la popula-
tion du globe tombait moins de cinq cent millions
dhabitants qui, non contents de se dbattre avec les difficul-
ts dun nouveau genre dexistence, continurent par entra-
nement, par vitesse acquise si je puis dire, se dchirer entre
eux. La fin de ce temps dexodes, de luttes titaniques, o
disparurent races, coutumes, religions, o, comme dans un
creuset, devait tre malaxe et forme lhumanit de lavenir,
la fin de ce temps peut tre marque avec assez de vraisem-
blance en lan 2815 par la constitution des tats-Unis
dAfrique ayant pour capitale Tombouctou
ces mots, lamphithtre clata en applaudissements.
Un des lves agita un mouchoir de soie reproduisant le pa-
villon des tats : un globe sur fond de sable, surcharg de
quarante-deux dromadaires, animaux hraldiques, symboli-
sant chacun des tats. Le professeur sourit devant ces mani-
festations dun patriotisme devenu sans objet puisquil
navait plus de rivaux, et aprs avoir croqu une pastille, il
reprit :
Au cours du second trimestre, nous tudierons le
dveloppement du nouvel tat. De la confusion de lpoque
prcdente o peuples et races avaient ml leurs sangs,
dans tous les sens de lexpression, il ne subsistait plus
quune humanit ethniquement homogne, constitue par
une seule race parlant approximativement une seule langue,
ce qui devait faciliter la tche des organisateurs. Il fallut ce-
pendant prs dun millnaire avant quune lente adaptation
des organismes au nouveau milieu permt la constitution de
lhomme nouveau et la reprise du dveloppement dmogra-
phique de lespce. La disparition des anciennes religions, en
particulier la disparition du christianisme, religion caractris-
tique de lpoque quaternaire, sur la fin de laquelle jai, le

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premier, attir lattention dans mon ouvrage : Les variations
idologiques dans leur rapport avec lvolution, au cours des d-
buts de lre quinquennaire, laissait le champ libre au dvelop-
pement dune conception rationnelle et scientifique de la vie,
et ce fut comme la planche de salut de lhumanit.
Lpoque qui suivit, quon a pu appeler poque troglo-
dyte, compte aujourdhui quatre cents ans de succs ininter-
rompu. Cest au prsident Mac Adam 3540-3622 quest due
la premire impulsion donne lvolution des tats-Unis
dAfrique, devenus entre temps tats-Unis dAfrique et du
Monde, dans le sens troglodyte qui devait se montrer si f-
cond. partir de lan 3600, la civilisation senfonce dans les
profondeurs du sol. Puisque le soleil ne veut plus, ne peut
plus revenir au temps de ses anciennes splendeurs, les
hommes iront chercher la chaleur ncessaire
lpanouissement de leur activit, en se rapprochant du
centre de leur plante. Les villes disparaissent sous terre.
Tombouctou, capitale du globe, stend aujourdhui huit
cents mtres de profondeur, et la philologie na pas t sans
remarquer la prsence prophtique du radical tombe
dans le nom de la vieille ville. Mais dans cette tombe, si jose
dire, lhumanit, loin de sensevelir, ressuscite. L, sous nos
pieds, se rvle nous son nouveau visage plus actif et plus
jeune que jamais. Une organisation toute scientifique de la
vie a ramen dans le troupeau humain balay par les cata-
clysmes, un ordre nouveau, si particulier, si complexe quil
serait incomprhensible pour les reprsentants de lhumanit
ancienne.
Notre vie, la vie de lhumanit dans la situation pr-
sente est, si jose emprunter un mot aux vocabulaires dispa-
rus, un miracle perptuel, un miracle de la science. Le temps
nest plus o lhomme pouvait se croire homme tout en

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se laissant vivre comme lanimal, comme le lzard au soleil.
Il ne suffit plus dattendre que le fruit mrisse sous le ciel et
tombe dans la bouche oisive. Il faut crer le fruit, il faut crer
le soleil. De nos jours, notre vie est suspendue une organi-
sation si dlicate quelle requiert une attention constante de
lesprit. Mais le cerveau a remport la victoire, lordre rgne,
la courbe dmographique de lhumanit remonte rapidement
au del du premier milliard, et la situation de lespce est si
florissante quelle passe en clat celle quen leur ge dor ont
connue les temps rvolus.
Je nen veux dautre exemple que ce fait qui, vous le
comprendrez, me tient particulirement cur : il est rede-
venu possible, pour une slection dindividus dont vous tes,
de se consacrer lactivit intellectuelle la plus dsintres-
se. Je veux dire : les cours dhistoire sont officiellement
rouverts. Ici, sous lantique ciel libre dont lexprience a
montr que les rayons taient priodiquement ncessaires
lentretien des facults crbrales de vos vieux professeurs,
vous pouvez venir couter les leons dun pass qui, si elles
ne sont pas toujours applicables pour lavenir, vous rappel-
lent au moins la continuit de leffort humain, et doivent
vous inciter regarder avec plus de confiance et dnergie
vers demain.
Les applaudissements furent moins nourris quau dbut.
La dfrence tmoigne par le vieux professeur envers ltat
prsent des choses avait un peu du lauditoire. Jadis, aux
cours dhistoire, on se montrait plus frondeur, marmonna
Pat dont la maussaderie stait lentement accrue pendant la
confrence.
Les tudiants quittaient lamphithtre. Pat manuvra
pour sortir seul, un des derniers. Il devait se faire inscrire la

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bibliothque. En ce jour de rentre, il faudrait certainement y
faire queue. Il dcida dy passer sans dlai, et de profiter de
sa mauvaise humeur pour en finir avec les choses dsa-
grables.
Comme il poussait le tambour dentre, une main se po-
sa sur son bras : ctait vy de la Condamine.
Pat Sandersen, le neveu du professeur Sandersen de
Libreville ? demanda-t-elle avec une nuance dintrt.
Pat fit oui de la tte, interdit par la brusquerie de cette
apparition et linattendu de la question.
En ce cas, pardonnez-moi, reprit vy. Tout lheure,
je ne savais pas que vous tiez le neveu du professeur, mais
puisquil est votre oncle, je suis heureuse de vous avoir plu.
Le tambour de la porte tourna. vy avait disparu. Pat,
ahuri, restait sur place, les yeux repris par la blondeur de
cette chevelure, et loreille froisse par lassurance de cette
voix.
Mon oncle, quest-ce que mon oncle peut bien ? fit-
il part lui.
Son oncle, il y avait cinq ans quil ne lavait pas vu, tant
il avait horreur dentrer dans un laboratoire, et le vieux ne
quittait pas le sien Puis, brusquement, il se mit en colre :
Pourquoi se figure-t-elle quelle ma plu ? dit-il
haute voix.
Il craignait maintenant de descendre la bibliothque o
il pouvait tre amen la rencontrer encore. Chaque fois
quun nouveau visage menaait de prendre place dans ses
penses, il ressentait la mme crainte vague. Sans parents,

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sans autres amitis que celles de quelques camarades
dtudes, il stait fait sa solitude et la dfendait jalouse-
ment. La solitude, ctait elle surtout quil allait chercher, au
cours de ses fouilles, dans les grands espaces vierges du
Nord. L-haut, il ny avait personne, sinon les effluves du
pass que dgageait la surface de la vieille terre gele. Et,
perdu dans les glaces, force dvoquer les inoffensives fi-
gures qui jadis avaient peupl la terre, il stait compos un
monde lui, favorable ses songes, un monde quil refusait
de laisser envahir par les figures vivantes.
Il demeurait hsitant devant le portique dentre qui se
teignait dorange dans le soleil couchant. Le dsert stendait
autour du parc de la Facult. Bien quil ft assez tard, la
temprature se maintenait encore au-dessus de zro. Au loin
montait la brume violette annonciatrice de la nuit. Le cr-
puscule promettait dtre grandiose. Devant Pat souvrait le
chemin menant larodrome du nord, un arodrome de
marchandises, le plus petit, le moins frquent. Lentement il
sy engagea. L, au moins, il serait un instant seul entre le
ciel et la terre, et il assisterait larrive des avions venant
du pays de Cloptre ; il toucherait le givre de leurs ailes et
les patins datterrissage qui avaient mordu la glace de la M-
diterrane
Quand il parvint sous le hall dsert de larodrome, les
projecteurs sallumaient pour clairer le terrain. Il sefforait
de songer la reine de Saba, aux cits fabuleuses perdues
dans locan des sables, aux caravanes du pass allant de
mirages en mirages et balanant sur les dunes les baldaquins
chargs daromates et de pierreries Le fracas de sept
avions gros porteurs qui viraient au-dessus du btiment pour
atterrir dans le sens des pinceaux lumineux, interrompit ses
efforts et sa rverie. Quand le train fut pos, Pat constata

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quil nprouvait aucun plaisir contempler le givre du pays
de Cloptre. Dcidment, sa pense tait ailleurs. Il bou-
gonna rageusement : Dabord, quune fille avec une voix
comme celle-l, me plaise, a jamais !
Et il restait tout bte au milieu des ballots de fourrures
frachement dbarqus auxquels il ressemblait comme un
frre.

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II

LIBREVILLE, SUR LATLANTIQUE


LIBRE

Le port de Libreville devait sa situation sur lquateur


dtre libre de glace toute lanne. La nuit, la temprature ne
descendait jamais au-dessous de moins dix degrs, et telle
tait la douceur du climat que le chne nain pouvait pousser
en pleine terre. Lexceptionnel attrait dune couronne de
verdure se trouvait ainsi agrmenter les constructions du
port bties ciel ouvert. Mais l ntait pas la principale cu-
riosit de lendroit. Libreville, disaient les publications du
Syndicat dinitiative, retient lattention des visiteurs par son
jeu fantastique de tours dont la plus haute ne se dresse pas
moins de douze cents mtres. Ces tours baignant dans lair
glac servent dentrepts frigorifiques pour les denres p-
rissables et reclent en particulier dans leurs flancs la ma-
jeure partie du lichen du Brsil : la provision de vitamines,
pour une anne entire, de toute lhumanit enfouie dans le
sous-sol africain.
Au loin sur locan, continuaient les brochures, les ma-
telots se montrent ces phares gigantesques. Du creux des
vagues, les priscopes svertuent ds que possible leur re-
cherche, et dans les flancs dacier des vastes submersibles
qui assurent, parfois sous la banquise, le transit entre la terre
amricaine et lAfrique, le cri des haut-parleurs : La tour !
est accueilli comme une certitude darriver bon port.

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Pourtant, ce ntait point la curiosit qui faisait en cette
fin daprs-midi rder au pied de la plus haute tour un couple
de personnages assez htroclite. Le plus grand, vieillard bi-
zarrement vtu dune longue lvite et dun bonnet de four-
rure sous lequel brillaient des yeux bigles cerns dpaisses
lunettes, grommelait en tiraillant sa barbiche poivre et sel.
Son comparse, un petit jeune homme rondouillard, vtu de la
combinaison fourre ordinaire, suivait en clopinant. Inca-
pable de plier la jambe gauche, il sautait de son mieux entre
les flaques glaces du chemin de ronde. Devant la porte
basse portant lindication : Gardien , le plus g tira la tige
de cuivre dune sonnette vieillotte.
Nous voulons monter dans la tour, dit-il, quand la
porte souvrit.
On ne monte pas sans autorisation du conservateur,
rpondit la voix rogue du gardien dont lair froid avait brus-
quement congestionn le visage apoplectique.
Sans mot dire, le vieux rabattit le col de sa lvite et lais-
sa voir, pingle au revers, une toile dor avec la mention :
Science. Premire classe .
Ah ! cest diffrent, dit le gardien. Vous venez pour la
mto, sans doute. Depuis si longtemps quils ne viennent
plus, on oublie Le monte-charge est au bout du couloir, la
troisime porte gauche. Seulement, cette heure-ci, il ny a
plus personne pour la manuvre.
Nous nous dbrouillerons tout seuls, dit alors le jeune
homme.
Ds que le monte-charge fut en route, il retira de la
jambe gauche de sa combinaison, un long tube de cuivre :
une longue-vue.
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Et le trpied ? demanda le vieux.
Le trpied sortit aussi de la combinaison.
Ce nest pas plus difficile que a, fit le jeune homme
heureux davoir retrouv le libre usage de sa jambe.
Ils dbouchrent sur la plate-forme du sommet de la
tour. Le froid les saisit tout dabord, et du mme mouvement
ils rabattirent leur bonnet sur leurs oreilles. Du haut de la
tour, la vue stendait sur la nappe bleue de lAtlantique o
flottaient les taches blanches de quelques icebergs. Bien quil
ft prs de six heures du soir, grce laltitude du point
dobservation le soleil semblait encore lev sur lhorizon.
Mais leurs pieds, le port disparaissait dans la brume, et les
grands lampadaires des docks qui venaient de sallumer,
taient peine visibles. Le vieux la lvite, sans se soucier
du panorama, scrutait attentivement un point de lhorizon.
Vous voyez, Dixon, vous voyez la superstructure du
hangar ? ce grand rectangle blanc sur la colline, gauche de
la premire dent ?
Parfaitement, fit Dixon.
Mettez la lunette en batterie et orientez-la pour profi-
ter des dernires lueurs du jour. Vous ferez la mise au point
sur les premires trajectoires. Je commencerai un peu avant
dix heures, mais cest dix heures prcises que je fermerai le
commutateur. propos, vous avez bien votre chronomtre ?
Oui, monsieur.
Bon, et rappelez-vous : une mesure rapide me don-
nant exactement langle de vise du point le plus haut atteint
par la trajectoire. Vous ne confondrez pas les trajectoires
entre elles, la seule qui importe sera celle de dix heures. Les
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autres seront inflchies naturellement. Langle de vise nous
donnera une apprciation suffisante de la hauteur, surtout
sur cette base.
Jai mesur la distance entre la tour et le laboratoire :
six kilomtres deux cents, cest une base suffisante.
Alors, bonne chance, je vous laisse. dix heures pr-
cises, hein.
Il poussa la porte dune cabane portant linscription :
Mtorologie.
Vous attendrez l. Il y a mme un tlphone. Tl-
phonez-moi le rsultat ds que vous laurez, ajouta-t-il.
Sur quoi le vieux redescendit et sengagea dans le ddale
des quais. lentre du boulevard souterrain, il rquisitionna
un taxi en exhibant son toile dor, et dit simplement : Col-
line ouest 314.
Quand il mergea de nouveau dans les superstructures
du laboratoire, trois ou quatre prparateurs et mcaniciens y
travaillaient encore. En bras de chemise, malgr le froid, ces
hommes malaxaient dans des baquets de verre une espce
de pte violette assez onctueuse.
Combien avez-vous de litres ?
Prs de douze, monsieur le professeur, dit un des
prparateurs.
a suffit pour ce soir. Portez-les dans le hangar et
vous pourrez vous en aller.
Dun pas dcid, le professeur se dirigea alors vers la ca-
semate des substances radioactives. Dans une cage vitre,

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veillait une femme dune cinquantaine dannes, la surveil-
lante du coffre-fort.
Monsieur le professeur vient chercher de
lmanation ? demanda-t-elle avec un sourire aimable.
Non, du radium lui-mme.
Monsieur le professeur a prpar son bon ? Elle mit
ses lunettes et resta bouche be : Comment ? Quatre-vingts
grammes ?
Le professeur fit oui de la tte. Mais, balbutia la sur-
veillante, cest toute la rserve. Monsieur le professeur ne se
souvient pas quau del de cinq grammes, il faut une autori-
sation contresigne du Grand Conseil.
Jai besoin de quatre-vingts grammes, fit calmement
le professeur.
Pour combien de temps ? demanda la surveillante
conciliante.
Je ne sais pas.
Enfin, pour vingt-quatre heures ?
Peut-tre pour toujours, fit le professeur dune voix
spulcrale.
La surveillante le considra avec stupeur. Le regard bigle
du professeur stait fait implacable.
En ce cas, dclara la surveillante, il mest impossible
de prendre sur moi Je vais demander Elle tendit la
main vers le tlphone.

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Avant quelle eut achev le geste, le professeur dune d-
tente rapide lui avait envoy son poing en pleine mchoire.
Si brusque avait t le mouvement, et si grande lardeur du
boxeur nophyte que lpaule de la lvite en craqua. Mais la
surveillante tait tombe sans un mot. Vivement, quoique
tout soufflant, en homme dge peu habitu aux exercices
violents, le professeur ligota la femme avec les fils du tl-
phone. Puis, il sempara du trousseau de cls qui pendait la
ceinture de sa victime et fit jouer les roulettes chiffres du
coffre.
Derrire les trois enceintes dacier revtues de plomb,
reposaient les tubes contenant le radium. Tranquillement le
professeur les dvissa tous et vida leur contenu dans une
prouvette de verre. Il vrifia le poids, versa dans
lprouvette lacide ncessaire pour dissoudre le prcieux
mtal, et sassura par transparence de la limpidit de la solu-
tion. Sans smouvoir la pense quil tenait sous son regard
lquivalent dun trimestre de travail de lhumanit, il alla vi-
der lprouvette dans la cuve contenant les douze litres de
pte violette. Aprs quoi, il mit en marche lagitateur mca-
nique.
Dans le fond du hangar, un voile recouvrait une trange
machine, sorte de bloc en mtal poli dress sur un pied qui
svasait en tuyre. Le professeur y fixa un entonnoir, trans-
vasa sans tarder la mixture radioactive, et quand tout fut vi-
d, vissa au sommet du bloc une capsule do sortaient deux
fils relis un commutateur.
Ses gestes quil accomplissait sans un mot, avec une
prcision de chirurgien, contrastaient avec le haltement d-
sordonn de sa poitrine. Manifestement le professeur ntait
pas habitu de pareils travaux. Mais il tenait qu ses

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heures, tout homme de pense doit pouvoir se rvler
homme daction. Apparemment, le moment tait venu de
cette mutation. Sans prendre le temps de souffler, il fit bas-
culer la machine sur un diable, vint linsrer entre quatre
poutrelles dacier qui dressaient une petite tour de plusieurs
mtres au centre de la cour. Puis, semparant dune brosse, il
enduisit de graisse bloc et poutrelles, et quelque peu aussi
les manches de sa lvite.
Lopration termine, le professeur leva son regard bigle
vers le ciel de la nuit o brillaient les toiles, et un sourire
spanouit entre les poils de son visage. Mais ce sourire fut
bref, il tait dix heures moins le quart, il fallait commencer.
En deux coups de pied froces, il dfona le couvercle
dune caisse dpose dans un coin de la cour et en retira un
cylindre de carton muni dune mche. Le cylindre fut insr
dans un tronon de tube fich en terre, et le feu mis la
mche. Ctait une fuse qui sleva dans un grand sifflement
et spanouit au haut de sa course en larmes bleues et vertes.
Successivement extraits de la caisse, les artifices suivants
envoyrent vers le ciel un ptard qui fit en vibrionnant son
ascension et clata en longs doigts dor, des chandelles ro-
maines, trois autres fuses, puis une bombe au magnsium
qui jeta sa lueur clatante travers les fumes balances
dans les airs. Le professeur en profita pour consulter son
chronomtre : il tait dix heures moins trois.
Rapidement, il mit le feu au reste des artifices : ce fut le
bouquet qui senleva dans un chuintement grandiose. Sans
juger de leffet, le professeur avait regagn le couvert du la-
boratoire ; dune main il tenait la planchette de bois portant
le commutateur, de lautre son chronomtre. Quand la petite
aiguille entama la premire seconde aprs dix heures, il fit

22
basculer la manette : un coup de blier dans lestomac net
pas mieux fait, le professeur se retrouva, la tte en bas, les
pieds en lair, sous la hotte dvacuation.
Le dplacement dair avait t tel que les trois portes du
laboratoire taient dfonces. Sur les tables, tous les appa-
reils avaient t souffls et projets sur le sol. Se relevant
pniblement du milieu des verres pils, le professeur tendait
loreille pour suivre le long sifflement de la trajectoire. Il
nentendait surtout que le bruit des objets les plus htro-
clites emports par lexplosion, et qui retombaient en grle
dans la cour. Soudain, le cri strident dune sirne lui dchira
le tympan. Puis deux, trois, quatre sirnes entrrent en ac-
tion. Le bruit venait de la cage de lascenseur. Encore tour-
di, le professeur descendit en hte jusquau hall souterrain
dentre. Une vingtaine dhommes casqus taient l. De-
hors, le long du boulevard, des voitures tincelantes faisaient
mugir leurs sirnes.
Vous avez le feu l-haut ? demanda le chef du dta-
chement.
Le professeur, qui avait craint le pire, reconnut avec sou-
lagement les pompiers.
Le feu, non, monsieur lofficier, mais, je ne me trompe
pas, nous sommes bien le sept octobre ?
Le sept octobre, dit lautre en cho, mais quest-ce
que
Voyez, fit le professeur. Plongeant dans la poche int-
rieure de sa lvite, il en tira un papier jauni Lisez.
Lire quoi ?

23
L, la date, sept octobre. Vous voyez, cest mon ex-
trait de naissance. Je fte aujourdhui mon cinquante-
huitime anniversaire en tirant un petit feu dartifices.
Le capitaine des pompiers comprenait mal. Du regard, il
semblait chercher les invits, et la tenue du professeur tait
pour le moins trange.
Je fte cet anniversaire tout seul, dclara humble-
ment le professeur. Il ny a plus que moi sur la terre qui
sintresse moi
peine les pompiers taient-ils congdis, que le tl-
phone sonna. Le professeur se prcipita au tableau de rcep-
tion :
Cest vous Dixon ?
Oui, je suis moiti mort de froid, jai deux doigts ge-
ls.
a na pas dimportance. Le chiffre ? Combien ?
Pour moi, a a de limportance 88 degrs, 54 minutes.
Combien ?
88 degrs 54 minutes. La trajectoire tait toute droite,
a doit y tre.
Venez me retrouver tout de suite.
Fbrilement, sans mme dbrancher lappareil, le pro-
fesseur prit une feuille de papier et se mit en devoir de com-
mencer les calculs. Le problme tait simple. Avec un angle
de vise de 88 54 la hauteur du sommet visible de la trajec-
toire tait gale 6 km. 200 x tg 88 54. Il suffisait davoir la
tangente de 88 54.

24
Une table de logarithmes ! vite, une table de loga-
rithmes, cria le professeur oubliant quil tait seul.
Il parcourait du regard les rayons de la bibliothque con-
tinuant bougonner : La table Mais o est la table ?
Bousculant sa thse sur La parenthse de Poisson, et ses
Trente ans de communications lacadmie des Sciences, il four-
rageait parmi les ranges de livres. Il doit bien y avoir une
table, ici, rugit-il en sentant venir la colre et en maltrai-
tant les soixante-trois tomes du Congrs de Balistique appli-
que. Mais o est la table ? hurla-t-il enfin avec exaspra-
tion, en envoyant au sol le Cours de Tir du commandant
Ceinturon, enregistr sur pellicule, la Mcanique cleste de
Nol et Isaac en quarante in-quarto et toute lEncyclopdie du
XLe sicle. Quand tous les comptes-rendus, toutes les contri-
butions aux tudes, tous les essais de thories quantitatives,
tous les rpertoires multiple entre jonchrent le plancher,
il fallut bien reconnatre que la table tait introuvable. Alors,
au milieu de ce dsastre, levant dramatiquement les bras,
prenant le vide tmoin, le professeur scria : Ainsi, dans
ce fumier de laboratoire, il ny a pas de table de loga-
rithmes !
Il dcida de faire le calcul, tira lui une grande feuille de
papier millimtrique, sortit son stylo. Mais tous les vne-
ments de la soire, lnervement, la colre, lanxit le pri-
vaient de sa lucidit desprit. Aprs avoir tent pendant dix
minutes de concentrer son attention, il dut renoncer. Alors il
devint fou et scria tragiquement :
Donc, moi, Sandersen, professeur lUniversit de
Libreville, agrg des sciences mathmatiques et physiques,
titulaire de ltoile dor Science premire classe, membre de
lacadmie des sciences des tats-Unis dAfrique et du

25
Monde, correspondant des centres dtudes de Mexico, Rio
de Janeiro, Ceylan et autres lieux, titulaire de multiples r-
compenses aux expositions scientifiques, expert technique
auprs du Grand Conseil excutif, docteur honoris causa de
toutes les Universits de la plante, charg dans et
dhonneurs, je ne suis pas foutu de rsoudre un problme
quon poserait peine au certificat dtudes, un problme
dont dpend lavenir de lhumanit !
Il en pleurait. Des larmes coulaient de ses yeux bigles
sur les ailes trop paisses de son grand nez, dans les poils de
sa barbiche, et venaient toiler le papier tmoin de son im-
puissance
La porte du cabinet souvrit : ctait Dixon.
a y est, cher vieux matre. Jai fait le calcul dans le
mtro, le projectile-fuse a dpass trois cent cinquante ki-
lomtres de hauteur et ne peut plus retomber sur la terre :
lastronautique commence.
Le professeur Sandersen ouvrit les bras son lve et
pensa dfaillir, mais il ne fut pas long se reprendre :
quelle heure le prochain rapide pneumatique pour
Tombouctou ?
Dans vingt minutes.
Je pars, dit le professeur. Les documents, vite, dans
ma serviette
Mais vous ne pouvez comme a, protesta Dixon,
montrant la lvite arrache et laccoutrement indescriptible
du professeur.

26
Je pars. Surtout, pas un mot, Dixon. Pas un mot, sur
la vie. Si on vous demande des explications : feu dartifices
pour mon anniversaire. propos, occupez-vous de la sur-
veillante au radium. Je navais pas lautorisation pour
lexprience. Jai d la mettre knocked-out.

27
III

LE CLUB POUR LEXPANSION


INTGRALE

Dans Tombouctou 2, la ville souterraine plus de huit


cents mtres de profondeur, Pat flnait. Il suivait le boule-
vard O P dont la vote dmail blanc offusquait moins son
regard que les votes en bton. Flanqu dimmeubles de
douze tages, avec leurs rez-de-chausse transforms en vi-
trines brillamment claires la lumire froide, le boulevard
O P, de cent mtres de large et de soixante-quinze mtres
de haut, tait une des plus importantes artres. Le long des
monorails suspendus au sommet de la vote parabolique
glissaient sans bruit les trains lectriques urbains, et de trois
cents mtres en trois cents mtres slevaient les colonnes
de marbre des stations niches dans le creux des grands arcs
de soutien. Le courant de ventilation qui balanait lgre-
ment les robes des passantes, tait charg dune lgre odeur
de verveine. ce signe Pat reconnut quil tait cinq heures,
lheure lgante. six heures, soufflerait la brise marine,
plus nergique et plus salubre pour ventiler la foule sortant
des ateliers.
Sur la chausse, le dfil des taxis lectriques tait
presque ininterrompu. Nombreux aussi taient les pitons,
mais rares taient ceux qui sattardaient aux devantures,
emports quils taient par le mouvement fivreux de la vie
souterraine. Pat au contraire, ralentissait le pas, autant pour
affirmer sa rprobation des murs de son poque, que pour
28
ne pas manquer les boutiques dantiquaires, seule chose qui
retnt son attention quand il dambulait dans la capitale.
Il sattarda longuement devant la vitrine de Mose et Cie.
Elle exposait, entre autres pices rares, des ampoules lec-
triques de lpoque quaternaire, style Edison. Le verre de
lampoule, en forme de poire, avait la dlicatesse extrme
des choses trs anciennes. lintrieur, un lger filament,
enroul de la faon la plus exquise sur lui-mme, tremblait
au passage des lourds autobus suburbains, comme un che-
veu de morte caress par le souffle dune narine pieusement
penche sur lui. La vitrine offrait encore des lames de ces ra-
soirs, dits mcaniques, comme les utilisait lhumanit avant
que le vaccin pilatoire et t invent. Les inscriptions
quelles portaient taient presque effaces. Pat sessayait
les dchiffrer en soupirant : Heureux temps que celui o
lhomme se rasait dans le soleil de laube ! Mais un
meuble recouvert dune matire blanche tournant par places
livoire, et dont les grosses garnitures de mtal avaient pris
avec les sicles une inimitable patine bleute, lintrigua da-
vantage. Il demanda des explications la vendeuse.
Cest un frigidaire du dbut du XXe sicle, lui rpon-
dit-elle, une pice assez exceptionnelle. Nous en avons en-
core quelques-uns que nous rservons aux amateurs. Dans
les garonnires lgantes, ils servent loger les cravates
Le carnet de bons de Pat tait trop peu pais pour quil
pt songer se prsenter comme acqureur. Le frigidaire va-
lait douze cents heures de travail. Pat sloigna regret, et
comme le jour finissait, il entra dans un de ces bars tout
blancs o, moyennant un ticket de cinq minutes de travail, il
put boire au comptoir un demi-litre de lait de baleine strilis
lozone. Avec un sandwich de lichen, ce fut son repas du

29
soir. Un grand verre deau lui permit darroser les deux pi-
lules radioactives par quoi devait obligatoirement sachever
tout repas dans Tombouctou 2.
Il ne lui restait plus qu rentrer pour ntre pas surpris
par la lgre pluie artificielle de sept heures du soir, qui, dans
un quart dheure, abattrait la poussire des grandes artres.
Il habitait limmeuble 2734 au coin du boulevard et de la
place des tats-Unis. Son petit appartement, au seizime
tage sous lavenue, le moins cher parce que le plus profond,
avait lavantage dtre dans une poche de silence, contour-
ne par les vibrations ordinaires. partir de dix heures du
soir, il sy trouvait aussi paisiblement que sil avait t dans
le dsert, et pouvait enfin travailler.
Depuis plusieurs jours quavaient recommenc les cours,
Pat avait eu loccasion de rencontrer diverses reprises vy
de la Condamine dans les alles de la Facult. Pour son mal-
heur, estimait-il, car sil narrivait pas comprendre la cause
de lintrt quelle semblait lui tmoigner, lui-mme savait
trop bien quoi attribuer le trouble o le jetait chaque fois le
visage dvy. Avec ses cheveux blonds nous la mode
nouvelle en une masse paisse pleine dclairs sur la nuque,
certain air de victoire irradiant de son front soigneusement
courb, avec ses yeux couleur daube transparente et le des-
sin prcis de ses narines ouvertes comme des conques intel-
ligentes lair quelle respirait, vy, soleil de chair vivante,
navait qu paratre pour chasser de son clat les fantmes
des plus belles enchanteresses du pass, pauvres toiles loin-
taines que sefforait de ranimer limagination de Pat le r-
veur. Et ce prsent vainqueur tait comme un dfi jet la
poussire morte des sicles dont auprs delle aucune rsur-
rection ne semblait plus possible

30
Prs dvy, Pat prouvait amrement la vanit de tout
ce quil avait jusqu ce jour aim. Par bonheur, il y avait
cette voix qui lempchait de sattacher elle sans espoir et
pour toujours, cette voix au timbre dur, autoritaire, la voix
des filles du sous-sol, et qui tait le point faible de cette pr-
cieuse crature. ce timbre de voix, Pat rattachait quelque
dfaut secret de lme qui faisait, par exemple, quelle sem-
blt provoquer les hommages, inviter la suivre, et qui lui
faisait accepter, sans en paratre importune, la vulgarit de
gestes et de propos dun Wassermann, lequel continuait
jouer avec insistance auprs delle son rle de mille et
unime adorateur. Une cour, il lui fallait une cour, et entre-
tenir la comptition autour delle. trange faiblesse. Mais
tout averti quil ft de ses dfauts, Pat perdait encore trop
dheures songer elle. Il fallait ragir. Il allait se mettre au
travail, quand le bourdonnement du tlphone sleva. Il
tablit le contact. Une voix dit :
Ici, vy de la Condamine.
Pat sursauta.
Vraiment, fit-il la gorge un peu serre ; mais croyant
une mystification, bien que le compteur dt marquer une
communication supplmentaire (six minutes de travail), il
appuya sur le bouton de tlvision.
Limage dvy lui apparut telle quil venait de lvoquer :
blonde et bleue. Elle lui tlphonait dune cabine publique.
Il faut que je vous voie, Pat, cest srieux.
Eh bien, nous nous voyons, dit-il craignant encore
une plaisanterie et restant sur la dfensive.

31
Ah vous faites marcher la vision, dit vy, et sur
lcran son visage se composa. Voil, je dsirerais que vous
vous joigniez ceux de nos amis qui maccompagnent ce
soir. Venez nous prendre la sortie du cinma Chaplin
onze heures.
Elle parlait avec cet accent autoritaire qui dplaisait tant
Pat.
Jai du travail, fit-il mollement.
Ce que je vous demande est plus utile que nimporte
quel travail, trancha-t-elle. Puis, changeant de ton : Je
croyais que vous seriez content de me revoir. Je vous at-
tends. Sans plus, elle coupa la communication.
Quelle attende donc, murmura Pat.
Il alluma le tube lumineux au-dessus de son lit, mit en
marche lappareil de sret gnrateur doxygne. Sur les
draps, son pyjama en tissu protecteur de radiations tait
prpar. Le cours dhistoire des civilisations anciennes repo-
sait sur la table de chevet. Distraitement, songeant la dci-
sion prendre, il se mit caresser une fleur demi-fane, un
perce-neige quil avait cueilli dans le parc de la Facult et
que, faute de vase, il avait mis dans son verre dents. Il es-
timait quvy formulait ses exigences dun ton trop cavalier,
quand le tlphone recommena sonner. Elle encore,
pensa-t-il.
Il tourna le commutateur.
Pat Sandersen ? fit une voix dhomme.
Surpris, Pat grogna oui .

32
Ici, ton oncle, continua la voix. Jarrive linstant de
Libreville, je vais coucher chez toi.
Mais fit Pat compltement berlu.
Ton oncle le professeur Important, trs press. Jai
manqu mon train pour arriver ici. Maintenant, jusqu de-
main, il faut que jattende lheure des audiences, je
texpliquerai As-tu une table de logarithmes ?
La dcision de Pat fut aussitt prise. Entre, son oncle et
vy, il ne pouvait que choisir le moindre mal.
Je suis oblig de sortir, mon oncle, mais demandez la
cl de lappartement au bureau, et installez-vous. Tout est
prt pour vous recevoir, fit-il en parcourant du regard sa
chambre Ah ! remettez la fleur dans leau quand vous vous
serez servi du verre dents ! ajouta-t-il avant de raccrocher.
Pour se rendre au rond-point du Ngus o se trouvait le
cinma Chaplin, Pat prit allgrement place sur le trottoir rou-
lant. Il se reprochait lui-mme son allgresse. Je vais au
rendez-vous, je capitule, se disait-il, mais titre de punition,
je ne la regarderai pas, ou, tout au plus, je ne regarderai que
ses mains de temps autre pendant la soire Mon erreur
est daimer. Et quoi bon aimer ? Qui est-ce qui aime ici ?
se demandait-il en regardant la foule. Si je laime, cest
idiot, cest une folie. Si je ne laime pas, je mennuie mou-
rir Sur tous les tableaux je perds. Mieux et valu consacrer
ma soire Smiramis.
Il arriva dix minutes en avance devant le cinma Chaplin
et eut tout le loisir de considrer les affiches du programme :
un film subventionn par le gouvernement, et intitul : Dans
le cur chaud de la terre, film de propagande troglodyte exal-
tant lalliance de lhomme et des entrailles de la plante.
33
Encore heureux quelle ne mait pas demand de
laccompagner l ! soupira Pat.
Il faisait les cent pas sur le trottoir au milieu de la foule
assez dense et trs lgante. Le rond-point du Ngus, grand
centre danimation nocturne de Tombouctou 2, tait mainte-
nu une temprature de 24 jusqu quatre heures du matin.
Les femmes allaient paules nues, les hommes en veste
blanche. Il y avait ce soir-l rception de la colonie oca-
nienne laristocratique Kangourou-club qui levait, de
lautre ct de la place, sa clbre faade de quartz dessine
par Levtre, le plus connu des architectes davant-garde.
Lendroit tait mal choisi pour faire attendre un aspirant ar-
chologue. Pat redevenait maussade quand une voix derrire
lui fit : Il est l !
Ctait vy, en compagnie de Wassermann. Elle portait
le costume de ville rglementaire n 2, la blouse marocaine
en amiante tress sans insigne, et semblait efface dans la
foule lgante. Assez mcontent de la voir encore avec Was-
sermann, Pat dclara :
Maintenant, vous mavez vu, je peux peut-tre men
aller.
Ne fais pas limbcile, dit Wassermann en le retenant
par le bras et faisant signe un taxi.
Tous trois sassirent sur la banquette du fond.
O memmenez-vous ? demanda Pat.
En guise de rponse, vy tourna le bouton du haut-
parleur :
De Manille, on annonce que la production des mines
radioactives continue tre des plus encourageantes. Les
34
besoins de lanne en cours pourront tre satisfaits et per-
mettront une augmentation de dix millions dunits dans la
population du globe. En consquence, le Grand Conseil ex-
cutif a fix le chiffre des naissances autoriser pour le mois
en cours 440.000, en augmentation de 10 % sur les prvi-
sions du plan dmographique dcennal. Nous rappelons que
les demandes en autorisation de naissances peuvent tre
adresses tous les postes de police des districts, bu-
reau Q.
Des Antilles, on mande que
Assez, implora Pat. Ces voix mexasprent
vy coupa le courant.
O allons-nous ? demanda encore Pat dans le silence.
Bien quil ft assis ct dvy, il sefforait de ne pas la re-
garder. La question tomba dans le vide.
Le taxi suivait une marche bizarre, tournant frquem-
ment dans les tunnels latraux. Pat reconnut au passage la
rive du Parc dhiver quon longeait. Des palmiers nains pous-
saient entre les globes lectriques, chacun entour de sa
cage de croissance en treillis mtallique peint en vert. Sur
leau tide du lac, on ne voyait, cause de lheure tardive,
aucune embarcation. Seuls les cygnes mcaniques conti-
nuaient avec mlancolie leur ronde autour des fontaines lu-
mineuses.
brle-pourpoint vy demanda :
Que pensez-vous de la situation gnrale, Pat ?
Pat, saisi, oublia ses rsolutions et tourna son regard
vers vy. Les traits staient durcis, le regard tait devenu

35
grave et lointain, il la reconnaissait peine. La question
semblait Pat plus ridicule encore quinattendue.
Estimez-vous que la direction gnrale donne par le
Conseil excutif leffort de lhumanit, assure de la faon la
plus satisfaisante lavenir de lespce ? prcisa vy.
De plus en plus interloqu, Pat balbutia : Moi ? Oh !
vous savez, moi Il pensait : Je croyais pourtant quelle
devait tre intelligente, comment peut-on poser des ques-
tions pareilles ? Il saperut que Wassermann souriait de
son embarras. On avait d dj le mettre au courant, lui.
Vex, Pat ajouta :
Le Conseil excutif, vous lapprochez de plus prs que
moi
vy hocha la tte dun air rticent et une ombre passa
sur son visage. Pat devait avoir touch un point sensible, car
elle resta muette. Il fut aussitt au regret de lavoir blesse
sans le savoir. Cependant, le taxi descendait dans le fau-
bourg Savorgnan de Brazza, le plus profond, le plus avanc
de Tombouctou 2. Sertis dans la vote grise de bton, les
projecteurs laissaient tomber par flaques une lumire plus
brutale. De part et dautre, les usines occupes par les
quipes du troisime quart, dressaient leurs hautes fentres
de mica ignifug derrire lesquelles passait lombre des
grands volants de machine. La trpidation du sol se faisait
sentir jusqu lintrieur de la voiture.
vy dclara :
Je compte sur vous et espre que vous joindrez vos
efforts ceux de nos amis que nous allons rencontrer.
Pour faire quoi ? demanda Pat.

36
Vous allez voir, dit-elle.
Pat ne vit rien pour commencer, car limpasse devant
laquelle stait arrt le taxi ntait claire que par le reflet
de la rue, et lon se trouvait neuf cents mtres de profon-
deur. De la vote mal entretenue suintaient des gouttes
deau. Il fallut descendre pied un long escalier, clair et
l de lampes de mineurs actylne. Enfin souvrit une salle
basse, sorte de grotte o une centaine de personnes taient
dj rassembles. Lentre des nouveaux venus ne fut gure
remarque. Pat reconnut diverses figures dtudiants dj
rencontrs la Facult. Il se pencha vers Wassermann, et
voix basse lui demanda ce que faisaient l tous ces gens.
De la politique, rpondit Wassermann.
Mais pourquoi nous amne-t-elle ici ? interrogea Pat.
Avec ce genre de femmes, dit flegmatiquement Was-
sermann, il faut se laisser conduire. Tu nas pas lhabitude, tu
es maladroit.
Un grand escogriffe escalada une tribune place au fond
de la salle, et se mit agiter un gobelet de mtal au bout
dun manche. Du coup, Pat clata de rire. Wassermann lui
poussa le coude.
Cest la sonnette du prsident. Tais-toi, souffla-t-il.
Lescogriffe parlait :
La septime sance du club pour lExpansion intgrale
de lespce humaine est ouverte. Lordre du jour appelle la
suite des exposs des orateurs inscrits. La parole est au
membre Alpha du Centaure.

37
Le membre Alpha du Centaure tait un prparateur aux
laboratoires de sociologie que Pat avait connu jadis comme
examinateur de fin danne. Il tait chauve, gras, bedonnant
mme, mais sa voix tait forte. De la tribune, il dclamait :
Le pril, je lai dj dit, et je pense que mon expos
aura convaincu tous les membres, est dans lhypertrophie
dun troglodysme qui sinspire dun idal dmagogique an-
cien et qui vise sauver le plus grand nombre dindividus au
dtriment de lavenir de lespce. Le troglodysme, imprgn
de conservatisme, dans le plus mauvais sens du terme, et
dun conservatisme dautant plus dangereux quil se prsente
sous les apparences du vieil idal dmocratique et humani-
taire de la fin de lre quaternaire, doit tre battu en brche
par une force neuve, plus consciente des ralits de lheure
et des ncessits dialectiques, nhsitant pas faire fi dun
idal prim pour sengager dans une direction hardiment
rvolutionnaire. Faisant clairement ou secrtement appel
lesprit de sacrifice, et sans craindre de pouvoir tre taxe
daristocratisme, cette force neuve, qui procde au demeu-
rant dun idal autrement plus noble et plus vrai que le tro-
glodysme, permettra dassurer un avenir incomparablement
plus sr sinon la totalit de lhumanit, au moins certains
de ses reprsentants grce auxquels lespce, et avec elle
lintelligence, seront sauves et lies plus intimement la dia-
lectique universelle.
Je ne comprends absolument rien, fit Pat.
Tais-toi, rpta Wassermann.
Je me rsume, continua lorateur : Le troglodysme,
voil lennemi !

38
La salle approuva bruyamment, et de violents siffle-
ments tmoignrent mme de la chaleur de lapprobation
donne cette formule par lassistance.
Mais le programme ? fit une voix au fond.
Silence, jeta le prsident. Les orateurs inscrits ont
seuls la parole. Jentends demander quon dfinisse le pro-
gramme daction. La parole sur ce sujet est prcisment au
membre Btelgeuse.
ltonnement de Pat, le membre Btelgeuse tait vy
de la Condamine. Les applaudissements la salurent pendant
quelle montait la tribune. Les lampes actylne clai-
raient brutalement son visage, projetant lombre de son pro-
fil sur le bois de lestrade prsidentielle. Grave dexpression,
la mchoire dure, on et dit quelle tournt une scne tra-
gique sous le feu des projecteurs dun studio. Pat stonnait
quelle pt ce point changer dexpression. Elle dbuta en
forant un peu la voix pour prendre barre sur lauditoire, et,
cette fois, sa voix semblait bien en secret accord avec
lexpression de son visage. Une impression de conviction ar-
dente se dgageait de sa personne. Mais quelle prt ainsi au
srieux cette parlotte dtudiants, Pat nen revenait pas. vy,
dans la situation quelle occupait, devait tre encore mieux
place que lui-mme pour juger de la purilit de ces ru-
nions.
Notre programme, disait vy, tient en une formule :
Astronautique dabord . Je vais vous lire une dclaration
dj signe par Orion, Cassiope, Andromde et Nbuleuse
315.

39
cet appel de constellations, Pat, lami du ciel nocturne,
leva instinctivement les yeux vers le ciel. La vote rocheuse
le rappela durement au troglodysme triomphant.
Les membres soussigns, partisans dune solution
rvolutionnaire pour le salut de lespce, dclarent qu se
terrer plus avant lhumanit ne peut que senfoncer plus pro-
fondment dans la tombe. Ils rappellent lHomme que la
seule Terre ne lui est pas chue en partage, mais que tout
lespace, tout ce que peut embrasser son regard est lui.
Quil fasse front au ciel, quil perfectionne ses moyens
dvasion, et demain, avec de laudace, ses pieds fouleront
lunivers !
Assez de sueurs verses pour tarauder la vieille termi-
tire. Ne nous cramponnons plus lantique hritage. Mar-
chons dans la voie ouverte par lastronautique. Alors nous
verrons que les toiles du ciel attendaient moins les songes
des potes que labordage de nos nefs conqurantes. Alors,
la Terre, berceau de lespce, nen sera pas le spulcre, mais
le tremplin do, confiante en son gnie adulte, lhumanit se
sera lance vers lavenir !
La salle fit une ovation vy.
Le Club pour lExpansion intgrale de lespce humaine,
dit le prsident, fait sienne lunanimit la dclaration lue
par le membre Btelgeuse.
Dans le brouhaha, une voix sleva, un peu ironique :
Peut-on avoir quelques prcisions ?
La question doucha lenthousiasme gnral. Dans le si-
lence la voix dvy sleva :

40
Toutes les prcisions vous seront donnes, et de
premire main. Jai en effet le plaisir de vous annoncer que
le club compte ce soir parmi ses membres le propre neveu
du professeur Sandersen de Libreville.
Ce ne fut quun cri dans la salle, tandis que Pat rougis-
sait jusquaux oreilles. Que venait faire son oncle en cette ga-
lre ?
la tribune ! la tribune ! crirent plusieurs voix.
Pat fut port malgr lui aux cts dvy. La sonnette du
prsident qui sefforait de dominer le vacarme lui tintait aux
oreilles.
Parlez, dit vy en se penchant vers lui. Il sentit la
fracheur de son souffle sur sa joue cramoisie.
Messieurs, dclara alors Pat la salle brusquement
attentive, je ne comprends pas bien. Il y a plus de cinq ans
que je nai vu mon oncle
Ce fut un cri de dception gnrale. Pat imperturbable
poursuivait :
mais il ma tlphon ce soir quil viendrait cou-
cher chez moi.
Le cri de dception se changea en cri de victoire. Des
fanatiques hurlrent : Quon aille le chercher ! Tout de
suite ! En taxi ! En avion ! renchrit une voix.
Le prsident se fcha :
Nous ne sommes pas ici dans une runion de coll-
giens.

41
Ainsi semonce, lassistance retrouva un peu de calme,
et le prsident en profita pour dclarer :
La discussion gnrale est ouverte.
Ce fut aussitt une reprise du tumulte. De partout des
voix slevrent et de groupe groupe on sinterpellait.
Aprs cinq minutes de vains efforts pour ramener lordre, le
prsident mettant ses mains en cornet autour de sa bouche,
hurla : La discussion est close et la sance est leve .
La juvnile animation de lassistance ne se calma pour-
tant que peu peu. Dans les groupes, chacun dployait les
talents dorateur dont il navait pu faire preuve la tribune.
Mcontent de stre laiss entraner au milieu de cette
jeunesse bouillante et brouillonne, Pat sapprtait regagner
la sortie quand vy le retint.
Vous vous arrtez au ct naf de ces manifestations,
Pat. Derrire la comdie et les airs de conspirateurs, il faut
pourtant sentir une inquitude commune et une gnrosit
dintentions qui peuvent faire quun jour deviennent graves
ces choses qui prtent encore sourire. Je vous demande de
leur faire crdit.
Pat comprenait surtout que lintrt dont elle avait fait
preuve son gard ne visait qu faire de lui une recrue sup-
plmentaire. Quelle voult le gagner ses ides, et quelles
ides ! lui qui avait t demble gagn par son visage, il ne
pouvait ladmettre. Il fut tranchant.
Je nai aucune envie de collaborer des activits de
ce genre. Que le monde aille comme il veut, o il veut, cela
mest gal, et le sort de lhumanit na pas sa place dans mes
soucis. Je me dcharge de ces questions de politique, de

42
science, de conduite des affaires sur des esclaves qui font
mtier de sen occuper. Et ce qui me surprend, cest que
vous il souligna le mot, hsita, chercha un instant ce quil
pouvait dire et ne pas dire, enfin acheva dans un sourire
vous, ne vous contentiez pas dtre blonde !
Prcisment, je ne saurais men contenter, fit vy
froidement. Et je regrette que votre opinion sur moi soit
celle-mme du premier venu qui me juge daprs mes appa-
rences physiques. Puis, brusquement, ne renonant pas le
convaincre, elle demanda : Pat, naimez-vous pas
lavenir ?
Je suis lhomme du pass, dclara Pat.
Avenir, pass, trancha Wassermann qui trouvait que
le dialogue avait assez dur, cest la mme chose, et tout
compte fait le mme mirage. Le prsent seul est nous.
Chers amis, la nuit commence, je vous emmne au Renne sur
le toit.
Malgr ses rpugnances, Pat accepta : il avait ses rai-
sons pour ne pas tenir rentrer chez lui.
Au cabaret, une autre vy se rvla lui : aussi blonde
quil avait dit la souhaiter, et Pat en venait presque regret-
ter le masque grave et convaincu de lapprentie conspira-
trice
De toute cette nuit, la fatigue aidant, il ne savait plus
trop que penser. Il se souvenait pourtant qu lentre, de-
vant lhsitation du grant mu par leurs mises ngliges,
vy avait eu pour dire : Je suis mademoiselle de la Con-
damine , un tel accent de hauteur que cela pouvait justifier
tant dheures perdues dans son sillage. Mais, malgr lui, une

43
phrase du dbut de la soire lui revenait de faon lancinante
lesprit : Lerreur est de laimer.

44
IV

AU GRAND CONSEIL EXCUTIF

Les laveuses mcaniques taient passes dans les salles


du palais ds six heures du matin. Avaient suivi les quipes
de dsinfection journalire du service dHygine, et mainte-
nant les huissiers prenaient possession des couloirs.
Le superintendant du palais procdait sa tourne ordi-
naire dinspection quand le professeur Sandersen sengagea
dans le hall monumental dentre, une fleur la boutonnire
de sa lvite, la fleur de Pat dont il ne stait plus rappel ce
quil devait faire.
Ltoile de Science, premire classe, quil prsenta au
superintendant lui valut le profond salut ordinaire.
mais les audiences ne commencent quaprs la r-
union du Conseil neuf heures et demie, fit observer le supe-
rintendant. Si monsieur le professeur veut bien repasser ou
attendre dans le muse-bibliothque ?
Le professeur choisit dattendre. Il tait seul dans le mu-
se. Il jeta un regard de son il bigle sur la vitrine la plus
proche : elle contenait, en croire ltiquette, lombrelle
ayant appartenu la dernire reine dAngleterre Peggy II. Le
professeur haussa les paules et se laissa aller dans un fau-
teuil. Il billa, et, peu peu vaincu par la chaleur souterraine
dont il navait pas lhabitude, ne tarda pas sommeiller.

45
Quand on vint le chercher, il fallut le secouer plusieurs
reprises.
Je ne me fais pas la vie dans ces catacombes, gro-
gna-t-il. Libreville, je ne dors jamais, crut-il devoir confier
lhuissier qui le prcdait.
Tout maugrant, il passa dans les ascenseurs de ltage
des audiences, et de l aux mains de trois introducteurs suc-
cessifs, avant de pntrer dans le cabinet du vice-prsident
de la Condamine qui assurait par intrim la direction actuelle
du Monde.
Ctait une haute pice, pourvue de larges fentres par
lesquelles pntrait un puissant jour artificiel. Une longue
table presque nue sallongeait entre le visiteur et le prsi-
dent. Sur le mur du fond, stendait un immense planisphre
figurant la Terre. Un peu au-dessus de la cimaise, tait ac-
croche une srie de mdaillons reprsentant la suite des
prsidents des tats-Unis du Monde.
Le professeur Sandersen, sans sattarder observer ces
dtails, avait braqu le meilleur de ses yeux sur le front
chauve qui luisait de lautre ct de la table. Et comme hyp-
notis au sortir du sommeil par ce crne poli, il scria sans
prparation :
Donnez-moi huit cents grammes et je vous livre
lespace !
Un sourire allongea les lvres minces du vice-prsident.
Huit cents grammes de quoi, mon cher professeur ?
De radium.

46
La Condamine eut un haut-le-corps. Fourrageant dans sa
poitrine, le professeur Sandersen en avait tir une liasse de
papiers quil jeta brusquement sur la table.
Voil les lments dun rapport rdiger sur mes
dernires expriences. Le succs a t complet, monsieur le
prsident, je dis bien : complet. Un projectile de quarante ki-
los a quitt pour jamais la Terre. Je ne crains pas de le dire :
lastronautique est ne.
Combien avez-vous consomm ? senquit dune voix
insidieuse le vice-prsident.
Quatre-vingts grammes.
Vous dites ?
Quatre-vingts grammes.
tes-vous fou ? fit le vice prsident en le prenant de
trs haut.
Jai besoin de huit cents grammes, continua imper-
turbablement le professeur, et le projectile pourra contenir
un humain : moi-mme si vous voulez, et vous serez dbar-
rass de ma folie
Sans rpondre, la Condamine posa sur son interlocuteur
un regard glac, implacable, si froid que peu peu
lenthousiasme maladroit et peu diplomatique du professeur
vacilla, steignit, en mme temps que lui-mme, apparem-
ment vaincu, se laissait aller dans un fauteuil. Ayant dompt
son visiteur, le vice-prsident prit alors la parole :
Je suppose que je parle un homme intelligent la
raison duquel on peut faire appel ? commena-t-il avec une
lgre insolence. Vous savez que la vie de lhumanit est

47
suspendue la rserve de radium. Cette rserve est lheure
actuelle trs lgrement suprieure 6 kg. 500. Cinq cents
grammes sont destins aux expriences de tous ordres, les
six kilos servent la radioactivation continue du carbone
synthtique qui entre dans les comprims dont lingestion est
indispensable au fonctionnement des glandes interstitielles
de lorganisme humain vivant dans les profondeurs du sol.
Ces six kilogs sont rpartis entre les six Instituts de radioac-
tivation du globe, les six curs de lespce humaine si je
puis dire, o se fabriquent jour et nuit les pilules ncessaires
aux besoins du milliard 200 millions dindividus, quoi se
chiffre actuellement la population du globe.
Un bourdonnement avertisseur sleva dun des appa-
reils de communication placs sur la table. Sans quitter
lappui du dossier de son fauteuil, la Condamine appuya un
bouton, une voix sleva dans la pice :
Ici, bureau des communications. Message personnel,
monsieur le prsident.
Ouvrez, lisez, fit celui-ci.
De Lima, cte du Chili. La grve des mineurs stend.
Le quart du sous-sol est aux mains des mutins. La police f-
drale semble moins sre. Instructions demandes.
Ultimatum aux rebelles, fit schement la Condamine.
Si la rponse nest pas favorable, noyez la ville et ses occu-
pants dans les quarante-huit heures. Compte-rendu fournir
sous trois jours.
Il coupa la communication, et levant nouveau les yeux
vers le professeur, reprit :

48
Je vous disais que toute la politique du Conseil ex-
cutif drive de ce principe fondamental, dune clart enfan-
tine : rgler la courbe dascension dmographique sur la
courbe dextraction du radium. Les huit cents grammes de
radium que vous demandez reprsentent une chute
denviron 15 % de la rserve mondiale. Ce seraient donc
15 % de lhumanit, soit prs de deux cent millions
dindividus, qui se trouveraient privs de leur couverture ra-
dioactive. En dfinitive, mon cher professeur, accder
votre demande serait faire la plus dangereuse des inflations
dmographiques. Je pense que vous mavez compris ?
Le professeur allait rpondre quand le bourdonnement
avertisseur retentit nouveau.
De Hano, monsieur le prsident, on signale une inva-
sion de la superstructure par de grands troupeaux dours
blancs que le froid chasse du dsert asiatique. Des instruc-
tions sont demandes.
Pourquoi mennuie-t-on avec de pareilles btises ? fit
aigrement le vice-prsident.
Message personnel, monsieur le prsident.
Relevez de ses fonctions le gouverneur. Envoyez
contre les ours les trois escadrilles de bombardement as-
phyxiant de Borno, dicta la Condamine.
Le professeur Sandersen put alors plaider sa cause de
faon plus nuance :
Monsieur le prsident, le problme nest pas de ceux
qui se rsolvent en quelques minutes. Il appelle toute votre
rflexion et ncessite, je le reconnais, un changement
dorientation de la politique suivie jusqu ce jour. Je vous

49
demande dy songer. Reconnaissez quil nest pas vident
que lhumanit doive senfouir pour lternit sous la terre.
La poursuite des recherches astronautiques ouvre mainte-
nant, jen ai la certitude, la voie une autre possibilit de
conservation de lespce. Il faut tenter lexprience, mon-
sieur le prsident. Il ny a pas dexemple quon ait pu freiner
le progrs de la Science. Vous ne pouvez me refuser ces huit
cents grammes. Huit cents grammes, pour avoir la cl du
ciel Quest-ce que huit cents grammes, monsieur le prsi-
dent ? moins que le poids de ce presse-papier
Jai la charge de lavenir de lhumanit, et la garde de
son trsor de guerre contre le Destin contraire. Je vous r-
ponds non. Ma dcision est irrvocable.
Dans ce cas, javiserai, dit alors avec arrogance le
professeur Sandersen. Et, perdant patience, il se mit en de-
voir de rassembler les papiers quil avait jets sur la table.
Vous avez consomm toute la rserve de radium,
mavez-vous dit ? demanda la Condamine.
Toute la rserve : quatre-vingts grammes.
Pour envoyer quarante kilos se promener dans
lespace. Professeur, vous naviez pas dautorisation pour
cette exprience et vous avez contrevenu aux instructions du
Grand Conseil.
Le vice-prsident stait lev. Deux hommes, entrs en
silence, staient placs de part et dautre de la porte.
Arrtez le professeur, ordonna la Condamine.
Vous dites ? balbutia Sandersen.

50
Conduisez immdiatement le professeur la Police
politique. Prisonnier dtat. Motif : complot contre la sret
de lespce. Dure dincarcration : indfinie. Jusqu nouvel
ordre : dporter Sainte-Hlne.
La pice retrouva son silence. La Condamine qui avait
fronc les sourcils pendant lexpulsion, pencha un front ras-
srn sur le tableau indicateur droulant lemploi du temps
de la matine, et sonna.
Presque aussitt, une sorte de gnome au front immense
et bossel fit son entre. Il portait sous le bras un dossier as-
sez pais quil posa sur la table, puis, debout et silencieux, il
attendit dans une attitude dont la dfrence se teintait
dindiffrence.
Du nouveau ? demanda la Condamine en prenant dis-
traitement le dossier.
Oui monsieur le prsident, fit le gnome. Et cette r-
ponse devait tre assez inattendue car la Condamine leva la
tte, un sourire aux lvres.
Parlez, dit-il.
Depuis environ deux mois, nous assistons la nais-
sance de nouveaux symptmes, et le moment est venu dun
rapport densemble, commena le gnome. Ouvrant le dos-
sier, il fit passer un un des clichs photographiques dans
les mains du vice-prsident. Depuis longtemps nous
nobservions plus de facules et la disparition lente de la gra-
nulosit du disque a dj t plusieurs fois note. Les taches,
par contre, augmentent en nombre, et alors que jadis elles se
dplaaient plus lentement aux ples, il se trouve mainte-
nant qu toutes les latitudes leur vitesse est peu prs la
mme. Lgalisation de ces vitesses prouve que la masse so-
51
laire devient moins fluide, les frottements entre courants
tendant uniformiser la vitesse de rotation de lensemble.
Les jets de vapeur expulss du noyau central, qui forment les
protubrances, deviennent aussi plus rares. Mais voyez ici,
la latitude nord denviron 80 cette tache rigoureusement
immobile comme en tmoignent les photographies prises
dheure en heure, compte tenu de la rotation solaire. On re-
trouve la mme tache sur tous les spectrohliogrammes de la
chromosphre, sur celui de lhydrogne, sur celui du cal-
cium, sur celui des mtaux lourds
Ce qui signifie ?
Que la tache est profonde, trs profonde, quelle
senfonce au cur de la masse solaire. Voici qui est plus
grave : vous remarquerez que la tache est sans pnombre,
que sur le clich de lhydrogne, elle ne sentoure daucune
ligne de courant en spirale.
Cest--dire ?
Cest--dire quil ne sagit point l dune tache ordi-
naire, un simple cyclone de gaz ionis dont la rotation rapide
crerait un champ magntique engendrant les perturbations
visibles lordinaire autour des taches. Cette tache doit tre
dune autre nature.
Et enfin voici les photographies de la couronne solaire
reues ce matin mme et qui furent prises par lobservatoire
de Sainte-Hlne lors de lclipse totale davant-hier. On lit
une diminution trs nette de lactivit de la couronne, prci-
sment hauteur de la tache fixe que je viens de signaler
Le diagnostic est alors certain.
Jcoute.

52
Cette tache, monsieur le prsident, et du doigt le
gnome indiquait le point noir sur le grand cercle blanc du
clich solaire, dcle lapparition dans le soleil de la lsion
Kpler, celle-mme de lanne 2006.
Do vous concluez, monsieur le chef du Service du
Soleil ?
une diminution probable de lactivit solaire dans la
dcade qui va suivre. En douterait-on encore que ltude du
spectre-clair cinmatographi pendant lclipse ne permet
plus dhsiter. Voyez, sur la bande spectrale apparaissent ici
les lignes dcelant la prsence du plomb. Comment en un
plomb vil lor pur sest-il chang ? Cest que le plomb est le
dernier terme de la dsintgration radioactive. Larcher so-
laire lance ses dernires flches
Pas de posie, des chiffres.
Les chiffres sont les mmes depuis des sicles, reprit
le chef du Service du Soleil, ils ne permettent pas de prvoir
les variations brusques. Mais ici, je pressens lapproche de
ces variations, et mon devoir est de vous en avertir.
La Condamine se tourna lgrement pour regarder en
face son interlocuteur. Lautre baissa modestement les yeux.
Quelle est votre opinion personnelle ? demanda le
vice-prsident.
Puis-je parler librement ?
Je vous lordonne.
Eh bien, tout est fini, monsieur le prsident, le soleil
est touch mort et ne sen relvera jamais.

53
Sans doute dois-je faire dans cette apprciation la
part de votre dformation professionnelle, se prit penser
tout haut la Condamine.
Le soleil nen a plus que pour un deux millions
dannes. Mais que ce chiffre ne vous rassure pas, monsieur
le prsident. Avant dix ans, nous aurons une baisse de tem-
prature de 20 au niveau du sol, et nous ne pourrons plus
compter que sur une temprature moyenne de moins 18
lquateur et lair libre. Cest--dire que nous serons au-
dessous du point de conglation de leau de mer, et cen sera
fini de la vie.
Vous paraissez nen pas tre autrement mu.
Monsieur le prsident, je suis au Service du Soleil de-
puis quarante-deux ans, je connais son histoire mieux que la
mienne. Je lai suivi, de photographie en photographie, sur
plus de deux mille ans de son volution, comme on suit de
mois en mois dans un album de famille la croissance dun
enfant qui vous est cher. Que dis-je ? un enfant. Je connais
son visage mieux que je naurais pu connatre le visage dune
femme aime, moi qui suis n trop laid pour lamour. Ma vie
est passe de la terre lastre qui lclaire encore. Aussi la
nouvelle que je vous apporte mest-elle tout prendre
agrable. Dans dix ans je puis compter vivre encore, et il me
sera doux de recevoir la mort de celui qui fut, ma vie durant,
lunique objet de mon tendre souci. Pardonnez le ton de ces
confidences, vous mavez demand mon opinion person-
nelle
La Condamine frona le sourcil. Lavertisseur tlpho-
nique vibra sur le bureau.

54
Quy a-t-il ? demanda brusquement le vice-prsident
au microphone.
Une communication personnelle pour le vice-
prsident, fit la voix de loprateur.
All, all, est-ce monsieur le vice-prsident ?
Oui.
Monsieur le vice-prsident, ici cest Hector, le gar-
dien de votre solarium aux les Galapagos. Monsieur le vice-
prsident, cest insens ! il neige aux les Galapagos !
La Condamine haussa les paules : Voil mon week-
end fichu, marmotta-t-il en coupant la communication.
Puis, tourn vers le chef de service :
Revenons aux faits. Une nouvelle dcroissance de
lactivit solaire est prvoir dans un avenir rapproch ?
Oui, monsieur le prsident.
Quelle est la probabilit pour quelle se produise
avant dix ans ?
Quatre-vingt-dix-huit chances sur cent. La lsion K-
pler ne pardonne pas.
Savez-vous que ce que vous me dites ici peut engager
lavenir de toute lactivit humaine ? votre rponse est
suspendu le sort de plus dun milliard dhommes.
Je maintiens ce que jai dit, monsieur le prsident.
La Condamine regarda le front immense de son interlo-
cuteur, son cheveu rare, et son impassibilit de caillou pen-
sant.

55
Ces dductions faites par vous ne sont pas encore r-
pandues.
Les observatoires qui ne disposent pas de la docu-
mentation complte que je centralise ici, ne sauraient avoir
la mme certitude. Certaines restitutions ne peuvent tre
faites que dans mes services. Seuls une dizaine de collabora-
teurs immdiats sont au courant.
Sont-ils du mme avis que vous ?
Trois sont entrs lOffice des Suicides.
Il y eut un silence.
Cest bien, fit la Condamine. Durant la semaine qui va
suivre, vous complterez vos renseignements et convoquerez
une assemble extraordinaire des sections dastrophysique
du monde entier. Je veux un rapport sign lunanimit.
Dici l, je vous recommande dobserver et de faire observer
autour de vous, sous peine de mort, un silence complet sur
tout ce que vous venez de me dire.
Le chef du Service du Soleil salua et sortit.
La Condamine se renversa sur son fauteuil bascule et
du regard suivit machinalement la file des mdaillons portant
les effigies prsidentielles. Il y aurait eu encore de la place
pour cinq ou six successeurs Pivotant sur son sige, il leva
alors les yeux sur le grand planisphre qui couvrait le mur
derrire lui. En haut et en bas de la carte du monde, une
teinte bleute, figurant la glace des calottes polaires, faisait
disparatre le contour des continents. Seule subsistait au
centre une bande troite o le dessin des terres tranchait sur
la mer libre. Tous les noms de la carte staient rassembls
sur cette rgion quatoriale : ailleurs il semblait quun dco-

56
rateur net eu dautre souci que dtendre la teinte plate
convenant lameublement de la pice.
Ainsi, ces deux mchoires bleues allaient se refermer, et
le mur reprsentant le monde serait aussi nu que celui qui lui
faisait vis--vis. La crote de glace stendrait sur toute la
surface de la terre.
La Condamine se leva, alla observer les courbes de tem-
prature moyenne dont les minces traits noirs ondulaient sur
le mur. La courbe de 18 passait sur lEurope hauteur de
lantique Paris, dans une rgion depuis longtemps inhabi-
table. Une moulure de la cloison cda sous la pression de ses
doigts, un pan de la carte coulissa, dcouvrant les rayons
dune bibliothque. Il prit le volume dabaques statistiques
qui donnait, en fonction du combustible disponible et de la
temprature moyenne, le chiffre des humains pouvant vivre
lair libre. En regard de 18, il lut 5.000, et fit une gri-
mace.
trois reprises dj, lavertisseur dress sur la table de
travail avait retenti. Les rendez-vous en retard se succ-
daient sur la bande drouleuse, sans que le vice-prsident y
prt garde.
La direction des services techniques, demanda-t-il au
microphone. Que le directeur en chef vienne tout de suite,
dans mon cabinet.
Quelques secondes plus tard, le directeur en chef,
homme jeune et lgant, pntrait dans la pice.
Gallimard, lui dit avec une nuance de cordialit dans
la voix le vice-prsident, nous allons avoir du travail
vos ordres, monsieur le prsident.

57
Qutudiez-vous en ce moment ?
Le projet de tunnel sous lAtlantique : Dakar-
Cayenne.
Vous laisserez a pour linstant. Il me faut, coutez-
moi bien, un plan complet de travaux pour raliser labandon
dfinitif de la superstructure terrestre en moins de cinq an-
nes.
Labandon de la superstructure ? fit avec un haut-le-
corps le jeune directeur.
Ne me dites pas que cest impossible. lheure ac-
tuelle quavons-nous en superstructure ?
Monsieur le prsident, nous avons en surface tous
les ports pour commencer, avec les services dchanges in-
tercontinentaux ; les immenses champs de lichen de
lAmrique ; le troupeau mondial de rennes et trois cent mille
ptres lapons ; les btiments universitaires avec le personnel
enseignant et de recherches permanentes. Dans le Sud-
Afrique, nous avons lindustrie lourde aux manations no-
cives, et en particulier toute la rgion des hauts-fourneaux
prs des chutes du Zambze, qui est le centre de transmuta-
tion des lments chimiques pour tout le globe
Tout a doit passer dans le sous-sol. Jenvisage pour
toute la superficie de la plante un repli stratgique vers
lintrieur de la terre. Quelle est la profondeur moyenne des
centres dagglomration ?
Variable suivant les continents, monsieur le prsi-
dent. En Afrique nous vivons environ huit cents mtres au-
dessous du sol. Mais en Australie, aux Indes, la majeure par-

58
tie de lactivit se poursuit presque au voisinage de la sur-
face.
Il faut prvoir partout un enfoncement moyen sup-
plmentaire de cinq cents mtres, et la disparition des com-
munications par voie de mer. Tenir compte aussi de
limpossibilit dutiliser la houille blanche. La navigation
sous-marine restera peut-tre possible sous dix mtres de
glace, cest la seule concession que je vous fais. Je ne con-
serverai la surface du globe que les bouches daration, les
orifices dvacuation, quelques observatoires, dont le service
ne devra pas exiger pour la totalit du monde plus de cinq
mille personnes.
Prparez-moi, pour la ralisation de ces dispositions, un
plan quinquennal susceptible dentrer en vigueur immdia-
tement, et dont les grandes lignes devront tre arrtes dans
une semaine.
Une semaine !
Une semaine, je compte sur vous.
Le trembleur tlphonique vibra. En tablissant la com-
munication, la Condamine congdia dun geste son subor-
donn.
All, la vice-prsidence ? fit une voix. Le vice-
prsident lui-mme ?
Lui-mme.
Ah ! monsieur le vice-prsident, le prsident Wilson
vient de mourir subitement dans la chambre de suroxyda-
tion, au cours de son traitement pour la moelle pinire.

59
Quon lembaume sance tenante, fit aussitt la Con-
damine. Service funbre demain onze heures, premire
classe, premire catgorie. Introduction dans le mausole
onze heures quarante-cinq. Corps constitus reprsents sui-
vant le rglement P 2. Dispositions de deuil public n A bis.
Radiodiffusion conforme au plan n 17. Annoncez llection
la prsidence du vice-prsident pour demain quatorze
heures. Cest tout. Excutez.
Et en coupant, il grommela : Cest la premire bonne
nouvelle de la matine.

60
V

LTAT DALERTE

De tous les avantages que la civilisation du XLe sicle


pouvait offrir, Wassermann apprciait surtout la possibilit
de paresser, gnreusement laisse au travailleur intellectuel
quentourait la considration gnrale. Aussi, dans son ap-
partement au haut du quartier nord, premier sous-sol de
Tombouctou 2, dormait-il encore avec labsence de soucis
dun jeune homme par ailleurs assur du priodique soutien
familial. Son pre, dit le roi de la baleine, joignait une
grande libralit le bon got dhabiter aux antipodes, et
Wassermann, n pour ne rien faire, travaillait juste autant
quil tait ncessaire pour ntre pas mis la porte de la Fa-
cult, et maintenir entre sa famille et lui un loignement si
favorable une parfaite entente.
Sil avait choisi dhabiter ce quartier au charme vieillot,
ctait moins pour son pittoresque que pour labsence de cir-
culation qui permettait de dormir dans le silence jusqu dix
heures du matin. Lendroit tait peu frquent. Les trottoirs
roulants qui y accdaient remontaient plus de cent ans. Il
fallait encore dcrocher la main les couteurs tlpho-
niques et brler soi-mme les ordures au four lectrique !
Leau tait dbite par dantiques robinets que lon manu-
vrait en les tournant, ce qui provoquait lhilarit des visiteurs
habitus depuis longtemps au tableau lectrique de com-
mande des services domestiques. Mais en contre-partie, le
groupe de ventilation fournissait un air conditionn

61
dexcellente qualit, presque pris la source, puisquon tait
moins de trois cents mtres de la surface, et cet air se mon-
trait souverain pour la qualit du sommeil.
Il ntait encore que huit heures quand un beuglement ti-
ra Wassermann de ses rves. Le bruit venait du haut-parleur.
All, all. Communication majeure du Grand Conseil
excutif. Obligation dcoute pour chaque particulier, et mise en
circuit par les services municipaux des haut-parleurs sur la voie
publique et les chantiers collectifs.
Pendant le temps qui scoula pour lexcution de ces
ordres, Wassermann se frotta les yeux. Que se passait-il ?
Lobligation dcoute tait exceptionnelle. Il fallait remonter
dix ans en arrire, lassassinat du prsident Marc Aurel,
pour trouver un prcdent cette mesure. Le haut-parleur
reprit :
Citoyens des tats-Unis dAfrique et du Monde, le Grand
Conseil excutif dcrte :
ARTICLE PREMIER. Ltat dalerte est proclam sur toute
ltendue du continent africain.
ARTICLE 2. Le premier jour de la mobilisation sociale sera
le 24 octobre 3999.
Du coup, Wassermann dcida de shabiller. peine
avait-il pass son slip quon frappa la porte. Le fait tait
aussi rare que lobligation dcoute. Quel tait le visiteur qui
ne faisait pas usage de lavertisseur tlphonique pour
sannoncer ?
Il demeura saisi en trouvant vy derrire la porte. Elle
entra en coup de vent jusquau fond de lappartement et

62
sassit au hasard sur le lit dfait. Cette fille si matresse
delle-mme haletait.
Quy a-t-il ? demanda Wassermann qui nen pouvait
croire ses yeux.
Je suis partie, fit vy. Partie, cest fini Je viens
davoir avec mon pre une explication si violente quil a failli
me faire arrter. Cest la scne finale, la dernire Ah ! il
ntait pas habitu ce quon lui dise en face la vrit, il la
entendue, au moins une fois. Et maintenant entre nous, cest
fini, ou plutt a commence. Cest la guerre qui commence.
Il peut faire la loi tout le monde, il ne me la fera pas.
Elle tait si surexcite quelle hachait ses phrases.
Pouvez-vous mabriter quelques heures en attendant
que je trouve autre chose ? jeta-t-elle brusquement.
Certainement, rpondit Wassermann qui retrouvait
peu peu ses esprits et senveloppait dun peignoir. Mais je
voudrais savoir
Il ne savait pas trop ce quil voulait savoir. Il avait le r-
veil lent, et les surprises de cette matine taient ahuris-
santes.
Jai eu peur dtre suivie, expliquait vy. Maintenant
il doit avoir autre chose faire que de soccuper de moi
Ltat dalerte maidera au moins disparatre plus facile-
ment. Savez-vous ce que veut dire ltat dalerte ? Cest la
suspension des dernires liberts publiques, la fermeture des
services dits accessoires ou vises lointaines : finis les uni-
versits et les cours. Dix heures de travail social chaque jour
pour tous les mobilisables des deux sexes, sans garantie de

63
rsidence. Toute protestation assimile au crime contre
lespce, et punie de dtention perptuelle ou de mort.
Mais pourquoi ?
Pour le dveloppement de la civilisation au-dessous
de mille mtres de fond. Cest le soleil qui ne va pas, parat-
il. Et le troglodysme saccentue lheure mme o il con-
viendrait dadopter des solutions radicalement diffrentes.
Sandersen, le professeur, est Sainte-Hlne. Cest propos
de lui que la scne avec mon pre a commenc. Quant
nous, nous devrons travailler aux excavateurs pour avoir
droit aux comprims radioactifs ! Mais nous lutterons. Vous
lutterez, Wassermann, nest-ce pas ?
Avec vous, de tout mon cur, rpondit Wassermann
assez mu de la voir si vibrante.
Avec moi, sans moi, nimporte. Et laissons votre cur
sa place. Lheure nest pas dire des btises, cher ami. Ah !
la lutte va devenir passionnante, dclara-t-elle aprs un mo-
ment de silence Il verra, il regrettera de mavoir pour en-
nemie
Peu peu, elle reprenait possession delle-mme. Was-
sermann commenait trouver moins drle de lavoir dans
son appartement, quand le tlphone sonna : ctait Pat qui
demandait des renseignements sur ltat dalerte.
Les tables dcoute doivent tre branches sur toutes
les lignes. Viens me prendre ici, fit Wassermann.
Il ntait pas fch de voir la tte que ferait Pat en trou-
vant vy chez lui. Ce petit plaisir de vanit viendrait en
compensation des risques assums en assistant une fugitive.

64
Pat, en effet, accusa le coup malgr lui, par son extrme
rougeur devant vy sur le lit dfait. Il sabstint de poser des
questions qui semblaient inutiles. vy qui tait cent lieues
dimaginer ce que pensait Pat, ne songeait pas fournir
dexplications. Le ressentiment de Pat prit la forme sociale :
Non, je ne marcherai pas, je ne passerai pas mes
heures diriger des grues lectriques ou suivre des quipes
de mineurs pour que nos descendants puissent continuer
faire les termites. Sil faut crever, jaime mieux crever lair
libre.
Bravo ! scria vy, vous venez nous.
vous ?
lastronautique.
Je me fiche de lastronautique autant que du troglo-
dysme, dclara Pat furieux. Ni les uns, ni les autres, vous ne
pouvez nous laisser mourir tranquilles, nous les braves
gens
Une rumeur sourde montait de la ville profonde et se
propageait dans le roc du sous-sol. deux reprises, les tubes
dclairage steignirent pendant quelques secondes.
Il faut aller voir ce qui se passe, dcida vy.
Il ne se passe jamais grandchose, objecta Wasser-
mann partisan de la prudence. Vous feriez peut-tre mieux
de ne pas trop vous montrer pour le moment. Et vous ne ver-
rez rien, la population est devenue si incapable de ragir
Mais on ne rsistait pas une dcision dvy. Ils sorti-
rent tous les trois, Pat ne pouvant se rsigner les laisser
sans avoir obtenu dvy quelques explications.

65
Dans le monorail o ils montrent, la foule des voya-
geurs tait plus anime qu lordinaire. Un grand diable
cheveux roux brandissait sous le nez de ses voisins sa carte
de mobilisation quil venait de retirer : il tait sous-chef de
chantier aux perforatrices de Djibouti et allait rejoindre le
soir mme.
Allons-y, cest pour la Terre, notre patrie ! criait-il
dans le wagon.
Son enthousiasme veillait peu dchos : on le prenait
pour un agent provocateur. la station 104 montrent deux
voyageurs en tenue de surface. Des cristaux de neige taient
rests pris dans leurs bonnets de fourrure : ctaient deux
bouchers travaillant aux usines de conserves de phoque
lair libre.
Il fait une de ces temptes de neige comme on en voit
rarement l-haut, dclarrent-ils. Lquipe du deuxime
quart na pu rejoindre quavec une heure de retard. Tous les
escadrons de chasse-neige sont mobiliss, mais le vent
pousse les flocons comme le sable des dunes. Il parat que
les bouches daration des districts sud ont t obstrues.
Les brigades spciales ont d construire des murs protec-
teurs devant les crpines de filtration. Il fait meilleur ici,
concluaient-ils.
Pour combien de temps ? eut limprudence de dire
vy.
La rflexion fut si frachement accueillie par lauditoire
que Wassermann conseilla de descendre la station sui-
vante. Ctait celle de la quarante-huitime avenue qui allait
du muse minralogique la place Ali-Baba, le quartier des
archives et des fours crmatoires, quartier assez peu anim.

66
Pourtant, un rassemblement stait form devant un grand
btiment la faade dmail noir : le clbre Office des Sui-
cides, qui venait dtre ferm le matin mme par dcision du
Grand Conseil. Les candidats de la onzime heure, qui
navaient pu entrer, commentaient svrement cette mesure.
Alors, si on ne peut plus se suicider, y a plus de
moyen de vivre, plaisantait un petit boulot qui navait jamais
d avoir lintention bien ferme de franchir la porte noire.
On vient aussi de suspendre les autorisations de nais-
sance, annona un autre. Ils nous possdent : on ne peut plus
ni mourir, ni natre.
Mes amis, le gouvernement a besoin de toutes les
forces, de toutes les nergies pendant quelque temps, fit un
troisime. Il est naturel quil ferme cet Office qui naurait ja-
mais d tre ouvert.
Celui-l tait un de ces membres de la Socit protectrice
des humains, qui, en temps ordinaire, stationnaient devant
lOffice pour empoisonner par des rflexions morales les
derniers instants des postulants au suicide. La foule le prit
parti. Wassermann eut beaucoup de mal entraner vy qui
brlait dentrer dans la bagarre. Pat, qui tait rest obstin-
ment muet, proposa daller faire un tour sous le ciel libre,
mais les services des ascenseurs de surface taient suspen-
dus et les stations svrement gardes par la milice. Interdic-
tion absolue de gagner lextrieur. Ils prirent alors, faute de
mieux, un des grands ascenseurs de descente conduisant au
second sous-sol. La vaste cabine, charge dautos et de ca-
mions emplis de gardes fdraux, tomba en chute libre dans
la cage formant piston amortisseur, et, deux minutes plus
tard, ils se retrouvrent par huit cents mtres au fond.

67
L, les premiers symptmes de la mobilisation sociale
taient plus visibles. Les brigades dalerte du travail social
dfilaient dans les rus pour rejoindre les chantiers qui ve-
naient dtre ouverts. De longues files de gens attendaient
devant les magasins de pelles et pioches pour complter leur
quipement. Aux vitrines des pharmacies pendaient de
larges criteaux : Il ny a plus de masques respiratoires .
Dominant le bruit de la rue, de sourds grondements
slevaient de temps autre dans les profondeurs du sol dj
attaqu. Lvacuation de plusieurs lots avait t ordonne le
matin mme et on entreprenait les premiers sondages. Un
haut-parleur commena radiodiffuser sur la voie publique
les nouvelles de midi. Malgr la circulation plus dense et
plus rapide que de coutume, un vaste cercle dauditeurs se
forma autour de lappareil quen temps ordinaire personne
ncoutait. Bientt toute la place fut embouteille.
Communication de lOffice mtorologique pour la journe
du 24 octobre.
La tempte de neige qui svit actuellement sur le Sahara
continuera pendant les prochaines vingt-quatre heures. Vent du
nord, dominant, tournant nord-ouest en fin de journe. Temp-
rature Tombouctou 1, en surface, -18 ; Tombouctou 2, de 13
18 suivant les sous-sols.
All, all. Petit courrier musical. Les fouilles entreprises au
cours de lt Casablanca ont permis de dcouvrir des frag-
ments de la sixime symphonie dun musicien de lpoque qua-
ternaire du nom de Beethoven et dont les uvres avaient t per-
dues. Orchestr pour instruments modernes par le colonel de la
milice Mixton C. Rubber, ce morceau o larchasme le plus colo-
r sallie au futurisme le plus savoureux, va vous tre jou par la
Socit de musique mcanique de la province du Congo au

68
cours dun concert gracieusement offert par les aspirateurs Vive
le Vide.
Des protestations slevrent dans la foule.
On se fout de nous !
Des nouvelles ! crirent plusieurs voix.
Quelques carreaux dmail de la vote furent descells
et commencrent voler vers le haut-parleur qui bientt
pendit comme une loque.
Ils ne sont pas aussi dociles que vous le croyez, fit
remarquer vy Wassermann. son tour, elle grimpa sur le
toit dun taxi pour crier :
Des nouvelles !
La foule lui fit cho et hurla plus fort.
On vient de vous dire que des fouilles avaient donn
des rsultats intressants, que voulez-vous de plus ? se ris-
qua dire Pat vy.
Elle le regarda de haut en bas, napprciant pas le sens
de lhumour dans les circonstances actuelles. Toute frisson-
nante, les yeux brillant dun clat magnifique, elle se sentait
souleve par le courant dindignation populaire. Un air
dmeute passait dans sa chevelure blonde. Jamais Pat ne
lavait trouve si belle, et jamais il ne lavait encore sentie si
loin de lui. Elle allait haranguer la foule quand Wassermann
la fit descendre.
Cest une folie. Songez votre situation prsente.
regret, elle obit.

69
Vous voyez, fit-elle Wassermann, ils protestent. Je
suis sre que nous pourrons en faire quelque chose.
Ce nous atteignit douloureusement Pat qui souffrait
dj de se sentir lcart. Wassermann avait pris le bras
dvy pour laider descendre de son perchoir. Distraite, elle
ne songeait pas se dgager. Pat qui ne perdait aucun de ces
dtails, endurait le martyre. Il se reprochait de ne pas avoir
le courage de tout planter l. Mais, seul, il aurait souffert da-
vantage. Tout le jour, il se laissa ainsi traner la remorque
dans la ville en rumeur. Il tait l encore, quand ils regagn-
rent lappartement de Wassermann.
Le fcheux effet des communications de midi, avait-il
t gnral ? toujours fut-il que le communiqu de cinq
heures fut plus srieux :
Des suppositions diverses ayant couru dans le public
quant aux causes qui ont motiv les rcentes dcisions du
Grand Conseil excutif, il est rappel que les mesures envi-
sages sont destines accrotre la scurit de lespce, et
quil vaut mieux les entreprendre prventivement que sous le
coup de la ncessit. Sans quil y ait pril immdiat, il semble
prfrable que lhumanit sacclimate de plus en plus la vie
souterraine. Ltat dalerte a t proclam pour raliser un
gigantesque programme de travaux souterrains destins
mettre la vie humaine labri de tout bouleversement futur.
Le plan prvoit la construction, entre mille et mille cinq
cents mtres de fond, de Tombouctou 3, future capitale des
tats-Unis du Monde, rpondant aux conceptions les plus
rcentes et de nature dfier toute perturbation cosmique.
Le Grand Conseil excutif est sr que, dans les cir-
constances actuelles, chacun aura cur de servir la cause
commune de toute son nergie. Aucune dfaillance ne sera

70
tolre. La mobilisation sociale sopre avec toute la rgula-
rit dsirable.
Je connais assez mon pre pour savoir combien il a
d souffrir davoir donner ces explications, remarqua vy.
Cest une premire victoire.
En tout cas, il a russi nous tenir ici prisonniers
comme des rats dans une cave, remarqua aigrement Pat.
Voil deux jours que nous passons tout entiers dans le sous-
sol, deux jours sans vraie lumire. Vous appelez a vivre,
vous ? Moi, pas, jtouffe.
Il tournait dans la pice, nerveux, agit, parlant au ha-
sard et ne sachant comment dnouer la situation entre eux
trois. Il nosait faire vy des reproches prcis, mais labri
des gnralits, il pouvait se montrer plus agressif.
Cest de votre faute, aprs tout, cest votre civilisa-
tion, votre science qui nous a fait oublier ce que nous tions :
des hommes, de simples hommes.
Justement, fit vy, je voudrais leur rappeler tous
quils sont des hommes, et non pas des machines obir. Je
veux leur rapprendre la rvolte et leur montrer le chemin de
la libration. Quils me suivent, et je saurai bien les conduire.
Pat hocha la tte.
Vous tes pire que votre pre. Plus dangereuse, prci-
sa-t-il.
Il semblait ntre plus matre de lui. Brusquement, il se
tourna vers Wassermann : Est-ce que la fentre du con-
cierge de la Facult ne donne pas sur le dsert ?

71
Wassermann le regarda avec inquitude, se demandant
sil ne draisonnait pas.
Et le tlphone est le long du mur, ct de la porte
dentre, continuait Pat.
Il prit lannuaire, composa le numro, et quand le trem-
bleur vibra, il enfona le bouton de la tlvision.
Automatiquement la lumire steignit dans la pice, et
une lueur ple apparut sur lcran. On distinguait la loge du
concierge et, au centre de lcran, la fentre
Le ciel ! cria Pat avec un accent de triomphe. Le ciel !
Derrire limage de la fentre lointaine, peine grand
comme la surface dun ongle, se voyait un ciel tendu de noir,
crevass au couchant, et laissant passer des tranes lumi-
neuses qui se rflchissaient sur la neige du sol. L-haut, so-
litaire et gigantesque, le crpuscule stendait sur la terre.
Nous laurons vu quand mme, le soleil de ce jour,
malgr toutes les dfenses, murmura Pat qui ne pouvait ma-
triser son motion. Et, lentement, il se laissa aller soupirer
avec tendresse : La voil donc, au fond du puits, la douce
lumire du monde
Grce la science et ceux qui nont pas accept leur
destin, articula vy en chargeant chaque mot dintention.
Quelle ait profit de son motion pour lui faire cette
remarque, atteignit Pat au point le plus sensible. Quelque
chose venait de se rompre, dfinitivement, sans recours.
Brusquement, il se sentit seul : il comprenait quil y avait im-
possibilit radicale dentente avec le seul tre qui comptt
pour lui. Elle pouvait tre la plus belle, elle tait de la race
faite pour les Wassermann. Dsormais, rien ici ne
72
lintressait plus. Il se leva, et sans un mot dexplication il
sortit.
Comme il arrivait dans le hall de son immeuble, deux
individus savancrent et lui passrent les menottes avant
quil ait eu le temps desquisser un geste.
Police politique. Pat Sandersen, vous tes arrt en
excution des mesures prventives contre les suspects de la
liste B.
O me conduisez-vous ?
Sainte-Hlne, au camp des prisonniers dtat.
Loin dici et sous le ciel libre. Ah messieurs !
sexclama Pat, vous ne pouviez rien mannoncer qui me ft
plus de plaisir.
Et telle tait sa dtresse quil le pensait.

73
VI

SAINTE-HLNE, PETITE LE

La banquise entourait de toute part Sainte-Hlne. Mais


ce ntait pas en vain que lle avait jadis appartenu
lAngleterre : elle recelait dans ses flancs une mine inpui-
sable de charbon. Consomm sur place, ce combustible dun
autre ge permettait dentretenir dans lle, en dpit des ri-
gueurs de la temprature, une petite colonie humaine : dune
part les savants de lobservatoire tabli en ce poste avanc,
dautre part les dtenus politiques.
Lhabitude tait de dire : dtenus politiques, mais une
poque o toute politique se ramenait des vues scienti-
fiques, les dlits politiques ne pouvaient tre que des erreurs
scientifiques. Le danger quune fausse hypothse pouvait
faire courir lhumanit tait aussi grand que, jadis, celui des
partis factieux dresss contre lorganisation sociale. Aussi,
tous les prisonniers dtat se recrutaient-ils dans les corps
savants.
La physionomie du pnitencier sen trouvait tre un peu
spciale. Venus de toutes les branches du savoir, on y ren-
contrait ple-mle tous les esprits un peu aventureux dont le
gnie navait pas reu la conscration officielle. Le choc des
ides et pu y tre terrible, si la temprature moyenne de -
30 les discussions navaient pas trouv une fin rapide. Les
prisonniers en arrivaient vite faire bon mnage sous lil
amne du gouverneur Lifar, le plus heureux des gardiens de
prison : aucune vasion ntait redouter de la part de dte-
74
nus que leurs travaux intellectuels avaient rendus chtifs et
impropres franchir par leurs propres moyens mille kilo-
mtres de glace.
Le professeur Sandersen avait t confraternellement
accueilli. Sa folie ne semblait gure dangereuse. Exempt des
corves de mines et des corves de balayage sur les coupoles
de lobservatoire, on lui avait laiss dans les sous-sols une
pice amnage en laboratoire. Il put y continuer loisir ses
expriences et ses calculs, sans smouvoir des rflexions
ironiques des confrres quil sefforait en vain de gagner
ses ides.
Lorsque lavion hebdomadaire de ravitaillement amena
Pat, une des premires personnes quil rencontra fut son
oncle.
Quest-ce que tu mapportes ? demanda le vieil
homme distrait.
Pat eut une certaine peine faire comprendre quil
sapportait lui-mme, ou plutt quon lapportait sans trop lui
avoir demand son avis.
Eh bien, tu maideras dans mes calculs, dclara
loncle.
a commenait plutt mal. Pat tait incapable de faire
une addition. Mais il pouvait faire un couteur. Insulaire no-
vice, il ne sut chapper aux explications de son oncle qui,
sans perdre une seconde, avait dcid de le convaincre :
Ah ! si lon faisait appel moi ! Comprends-moi, Pat.
Puisque le soleil se refroidit, il faut se rapprocher de lui, cest
la logique mme. Il y a justement deux plantes entre la terre
et le soleil. La plus proche, la plus habitable est Vnus, mani-

75
festement pose l comme un relais prpar de longue date
pour la migration humaine. Il faut aller habiter Vnus. De la
terre Vnus, on compte quarante-cinq millions de kilo-
mtres. la vitesse de onze kilomtres la seconde, nces-
saire pour chapper lattraction terrestre, deux mois suffi-
sent pour effectuer le trajet. Cette vitesse est ralisable ; je
lai obtenue. Tu mentends, Pat ? Je lai obtenue. Une fois
lattraction terrestre vaincue, on se laissera tomber sur le so-
leil qui fera les frais de la force propulsive. En approchant de
lorbite de Vnus, car on aura choisi le moment dune con-
jonction, la plante vous cueillera tout simplement au pas-
sage. Il suffira alors dinverser le sens de marche de la fuse
pour ralentir la vitesse et se poser sans heurt, avec la grce
qui sied quand on aborde Vnus. En dfinitive, deux charges
sont ncessaires : lune pour le dcollage, lautre, utilise
rebours, pour lavnusage. Deux charges : huit cents
grammes de radium, et voil ce quon me refuse, voil pour-
quoi je suis ici !
Pat en avait dj mal la tte. Ces mots dattraction,
dorbite lui donnaient des nauses. Lui qui avait rv de ciel
libre et de pays sauvage, il ne tarda pas sapercevoir quil
tait tomb en pleine maison de fous. Chacun avait sa manie.
Tel vous entreprenait sur lapplication de la pression osmo-
tique la reproduction des bactries engendrant la lumire
froide. Tel autre travaillait aux plans dun dcortiqueur de
noyaux atomiques. Un troisime dveloppait une thorie
pour interprter la transmutation des lments laide de la
mtempsychose. Ce ntaient partout que vocables cor-
cher les oreilles. Aussi, quand lobservatoire demanda des
guetteurs aux aurores australes pour chronomtrer ces ph-
nomnes, Pat sinscrivit aussitt comme volontaire, heureux
dchapper aux lucubrations dun camp o la concentration

76
devait sentendre dans tous les sens du terme et stendre du
corps lesprit.
Il sinstalla dans une coupole dsaffecte transforme en
gurite, et chaudement couvert, les pieds sur la circulation
de vapeur, il neut ds lors pendant de longs jours dautre
occupation que de regarder le ciel et la rverbration des
lueurs sur la banquise. Il se comparait au berger chalden
rvant sur le mystre des toiles, la sentinelle avance
guettant dans les marches polaires lavance de la vague de
froid qui, dun ple lautre, ne ferait plus de la terre quune
immense banquise. Il se comparait tout, sauf ce quil
tait : un pauvre homme amoureux et du.
vrai dire, il sattachait moins aux aurores magntiques
qu la contemplation des simples nuages. Diaphanes, jetant
sur le ciel comme une moire, une retombe de dentelles, ils
laissaient jouer sur leurs contours changeants les teintes les
plus exquises allant, par des passages dune gradation insen-
sible, du rose pimprenelle au gris tourterelle, de la pourpre
de Tyr au blond dHollywood. Parfois, passait entre les d-
chirures un soleil rougeoyant, moins soucieux de rpandre sa
chaleur que de raffiner encore sur les jeux de lumire dans
les draperies nuageuses. Sur le dclin de sa vie, lastre du
jour devenait lectricien de thtre. Ses feux se dispersaient
en ftes magntiques, en feux dartifices tirs pour les fun-
railles du systme solaire, deuil silencieux et grandiose quun
cur mlancolique pouvait trouver en harmonie avec son
amertume. Cest l que peu peu Pat chercha oublier quil
aimait

Chaque jour le soleil semblait se faire plus froid. Lun


aprs lautre, les thermomtres sautaient. Lencre des stylos

77
gelait sur les poitrines. La carapace de glace couvrant lle
prenait des consistances dacier, et une trange lourdeur al-
lait jusqu semparer de lair lui-mme.
Dans les sous-sols du camp, une fivre intense excitait
au contraire les esprits. Puisque la flamme allait bientt va-
ciller, il fallait se hter de lire les dernires pages, dcrire les
dernires lignes avant la nuit dfinitive. Les mmoires scien-
tifiques sentassaient chez le gouverneur Lifar. Les plans de
sauvetage de lespce, les projets de rgnration du sys-
tme solaire se comptaient par dizaines. Lintelligence faisait
front de toutes ses folies contre le nant glac qui insensi-
blement sapprtait lensevelir.
Peu peu gagn par la contagion, Pat dut aussi trouver
de quoi occuper plus activement son esprit. Il ne stait ja-
mais souci que de fouilles. Opportunment, il se rappela
quun empereur de lre quaternaire tait mort Sainte-
Hlne, et il se proposa de retrouver son tombeau avant de
mourir. Malheureusement la bibliothque des dtenus con-
tenait peu douvrages historiques. Les historiens, gens peu
dangereux, avaient rarement connu les honneurs de lexil et
navaient pu laisser derrire eux leurs instruments de travail.
Cest peine si Pat trouva dans un vieux dictionnaire de bio-
graphies, trois lignes consacres Napolon. Au moins lui
confirmrent-elles quil tait bien mort Sainte-Hlne. D-
sormais, tous les matins o il ntait pas de corve
lobservatoire, il partait avec une barre mine et quelques
cartouches de dynamite pour ouvrir des tranches dans la
glace et le roc aux lieux qui auraient pu convenir un tom-
beau dempereur.
Un des dtenus laccompagnait souvent durant ses ex-
pditions. Ctait un biologiste que ses confrres semblaient

78
tenir en mdiocre estime. Il paraissait plus fou que les autres
et rpondait au nom de Mtro-Goldwin Pasteur. En mendiant
par ci, par l une prouvette, un bocal, une seringue injec-
tion, il avait pu samnager comme tout le monde un sem-
blant de laboratoire. Ayant besoin pour ses expriences de
petits animaux : rats, belettes, gerboises, oiseaux, il suivait
Pat et ramassait les cadavres des btes geles, dterrs au
cours des fouilles. Refusant de contribuer creuser, il atten-
dait au bord de la tranche o Pat svertuait. Quand on lui
jetait un cadavre, il le mettait avec prcaution dans une
grande bote dherboriste quil portait en bandoulire. Sa sa-
tisfaction sexprimait alors par une exclamation, toujours la
mme :
Vive lempereur !
Lironie de cette rflexion exasprait Pat, bien suffisam-
ment dgot de ne trouver que des mulots alors quil cher-
chait Napolon. Le jour o, comme venaient dapparatre
deux pingouins enfouis sous la glace, M.-G. Pasteur scria,
en variant pour une fois sa formule : Ah ! voil qui vaut
mieux que cette vieille bte dempereur ! Pat se mit
linjurier du fond de la tranche.
Lautre laissa passer lorage, et ses pingouins la main,
car ils taient trop gros pour entrer dans la bote
dherboriste, il se contenta de rpondre :
Monsieur Pat, si vous me trouvez un jour un ours
blanc en bon tat, ou un renne, enfin un animal approchant
de votre taille, je vous promets que, ce jour-l, je deviendrai
bonapartiste.
Ces innocentes distractions ne purent tre longtemps
poursuivies cause du froid qui allait saccentuant.

79
lobservatoire, lacier des lunettes astronomiques stoilait
comme du verre, au moindre choc. Le mercure des tles-
copes rotatifs tait depuis longtemps pris en masse. Jusque
dans les galeries de la mine, le ptrole des lampes se solidi-
fiait. Dans les cuisines, pour tailler le tournedos dans le filet
de renne, il fallait maintenant y aller la hache dabordage.
Le monde entier roulait sur la pente descendante du ther-
momtre.
Le gouverneur Lifar avait dj demand plusieurs fois
lautorisation de se replier sur le continent. Chaque fois, il
avait reu lordre impratif de rester. Le Service du Soleil d-
sirait de nouvelles observations : une tude continue de la
lumire rflchie sur le disque lunaire. La mine de charbon
ne devant pas tre puise avant deux cents ans, et lavion
de ravitaillement pouvant toujours atterrir, il ny avait pas
pril immdiat. tout hasard, on envoya pourtant dans lle
deux douzaines de chiens esquimaux, des traneaux et du
matriel de campement. Pat fut charg de soccuper des
btes. Le reste du temps, il veillait aux calorifres.
Le laboratoire de M.-G. Pasteur tait proche des chau-
dires. Pat, pour passer le temps, allait parfois retrouver son
ancien compagnon de promenade. Il le regardait dissquer
les cadavres, porter les prouvettes dans lautoclave, revenir
vers son microscope. Pat ne posait pas de questions. Sa
seule collaboration consistait jeter de temps autre les
restes dun animal dans la chaudire voisine.
Que pensez-vous de la mort, monsieur Pat ? demanda
un jour M.-G. Pasteur qui agitait sur une lampe alcool soli-
difi le contenu dune capsule de porcelaine.
Pat fut pris de court. Il pensait rpondre machinale-
ment : Elle sera la bienvenue, mais il articula :

80
Je nen pense rien.
Moi, jai la faiblesse den penser quelque chose, reprit
M.-G. Pasteur. Voyez-vous, monsieur Pat, que fait un animal
devant le danger ? Il fait le mort. Dautre part, quel est le
meilleur moyen de gurir un organe ls ? Le mettre au re-
pos. Quand on ne ly met pas, il dcide de sy mettre tout
seul. Lorgane fait le mort. Il se dfend ainsi, comme se d-
fendait la cellule primitive. Souvenez-vous de ces graines qui
germent aprs mille ans de sommeil. Mais dans le cas dun
organisme complexe, lorgane qui fait le mort jette le trouble
dans dautres fonctions et, pour avoir voulu se tirer daffaire
tout seul, il entrane dans la mort tout lorganisme.
Les morts ne sont pas morts, monsieur Pat, ils ont fait
les morts. Mais ils les ont mal faits, je veux dire maladroite-
ment, voil pourquoi ils sont rellement morts.
Si tous les organes du corps, avertis du danger, adop-
taient en mme temps la raction de dfense qui consiste
faire le mort, lorganisme, mis dans un tat de catalepsie ra-
tionnelle, pourrait, le danger pass, recommencer vivre
comme avant. Rgle : faire le mort pour chapper la mort.
Mais il faut assurer le synchronisme de la raction dfensive
de tous les organes du corps. L est le problme
Voyez, lestomac de ce rat mort que je rchauffe, re-
commence digrer le bol alimentaire qui lemplissait au
moment que son propritaire fut gel
En tout cas, a pue joliment, observa Pat.
Ah ! ah ! ricana M.-G. Pasteur pench sur lestomac,
quelque chose mavertit que la solution est prochaine.

81
Mais Pat refusa den entendre et, surtout, den respirer
davantage ce jour-l.

Ailleurs, pourtant, la vie continuait vaillamment son


chemin, si lon en croyait les nouvelles du monde que dtail-
laient complaisamment les communiqus de la Radio offi-
cielle autour de laquelle se rassemblaient les dtenus. Dix
villes africaines et deux villes brsiliennes avaient dj
presque achev les nouveaux travaux damnagement sou-
terrain et, avant moins dun an, occuperaient leur troisime
sous-sol, plus de mille mtres de profondeur.
En Amrique du Sud, dimmenses serres taient en cours
damnagement deux mille mtres au-dessous du plateau
colombien. L rgnait une temprature de 24. Dans une at-
mosphre surcharge en ozone et sous le feu de projecteurs
ultra-violets, poussaient dans une terre artificielle obtenue
par de savants dosages de silicates, dargiles et dhumus fos-
sile, le cotonnier, le cocotier, le palmier, le tabac, les pices,
le caf et certains arbres fruitiers. On apprit mme que la
section dhorticulture de la province du Prou venait
dobtenir une rose rose qui, strilise, serait envoye au pr-
sident la Condamine, loccasion du premier anniversaire de
lentre en vigueur du plan quinquennal.
Pat refusait de sintresser ces nouvelles. Il voulait que
les ponts fussent dfinitivement coups entre lui et le monde.
Pourtant, lannonce de la prise en masse de lAtlantique la
suite dune priode de froid exceptionnelle lui fut beaucoup
plus sensible, cause du temps merveilleux qui en rsulta. Il
reprit got aux randonnes en traneau. En dpit du froid ter-
rible, il partait avec ses chiens, aux environs de midi quand
le soleil, brillant encore dun certain clat, faisait oublier cet

82
aspect de large cabochon rougetre quil prenait peu aprs
pour retomber vers lhorizon comme un visage de moribond
sur son lit de mort.
Pendant la halte, pour se protger du froid, Pat appelait
les chiens autour de lui. Un jour que les btes lchaient
grands coups de langues ses lunettes et son passe-montagne,
il se reprit penser vy. Dans son imagination, elle avait
rejoint maintenant limage de ces fantmes, ces visages f-
minins des Cloptre et des Aspasie quaux premiers temps
de leur rencontre il se plaisait voquer. Qutait devenue la
vraie vy ? La femme de Wassermann, sans doute. Elle tait
quelque part, l-bas dans la terre, servant la mcanique
triomphante. Au reste, peu importait ce quelle faisait, ce
quelle avait pu faire, la certitude de sa prsence suffisait
pour donner une saveur plus vivante au mlancolique sou-
venir de toutes celles qui, passant sur la terre, avaient donn
un sens ce mot amour, lequel maintenant nappartenait
plus quaux langues mortes. Et les songes de cette halte
composaient dans lesprit de Pat une musique agrable et
douce, faisant lever comme un dernier mirage sur le dsert
de la terre sombrant dans la nuit. Tout bas, devant ltendue
glace, il se prit murmurer : Pourquoi a-t-on laiss mourir
lamour ?
Si son oncle, dont il partageait maintenant la cellule, ne
le lui avait pas dit, il naurait pas attribu la nouvelle puret
du ciel la conglation des mers. Toute la vapeur deau de
latmosphre se trouvant condense, les nuages avaient en
effet disparu pour toujours des horizons terrestres. Plus de
nuages ! Maintenant quil tait assur quun sombre azur
planerait implacablement, et jusqu sa mort, sur sa tte, Pat
regrettait davantage les nuances roses et grises que roulaient
nagure les volutes nuageuses et qui donnaient la vote c-

83
leste des grces et des langueurs dalcve. Plus de nuages,
partant plus damour. Mais son optique intrieure stait faite
aussi, limage du ciel, plus sereine. Avec le temps, il stait
habitu son mal, il croyait maintenant pouvoir penser
vy avec indiffrence. Son besoin dattachement sentimental
stait report en entier sur ses chiens. Il naimait plus
queux. Lorsquil constata un soir quune des btes manquait,
il passa une partie de sa nuit la chercher et lappeler dans
le ddale des souterrains.
Il neut lexplication de la disparition que le lendemain,
en entrant dans le laboratoire de M.-G. Pasteur. Lanimal
tait tendu sur la table, la gueule ouverte et les quatre
pattes raidies.
Brute ! cria-t-il. Vous lavez tu !
Mis en tat de dfense, rtorqua lautre. Voyez plutt.
Prenant le chien par les pattes, il le lana au plafond. Pat
sauta la gorge du bourreau.
Monsieur Pat, vous ne comprenez pas, disait M.-G.
Pasteur en se dbattant, lanimal est comme de la pierre, il
peut tout supporter dans cet tat, il nest pas mort.
Joignant lexemple la parole, M.-G. Pasteur se mit
marteler le mur avec la tte du chien. Pat voulut sinterposer.
Lautre, tenant la bte par la queue et la balanant comme
une fronde, en assna un coup sur le crne de Pat. Le chien
tait en effet dur comme de la pierre : Pat seffondra.
Quand il revint lui, son vainqueur, assis sur un esca-
beau, considrait avec attention la bte allonge sur la table
dexprimentation.
Ignoble individu ! rugit Pat.
84
Chut ! regardez.
Sur la table, le chien se dgelait lentement. Ses pattes
frissonnrent, sa queue sagita et la tte fit des efforts pour se
dresser. Bientt, il fut sur ses pattes, et un aboiement sonore
marqua son retour complet la vie. Quelques instants aprs,
il dvorait avec allgresse les restes du seau de dissection.
Monsieur Pat, commencez-vous comprendre ? Je
touche au but ! jen ai maintenant la preuve. Tenez, ajouta-t-
il en montrant un flacon de verre plein dun liquide crulen,
voil pourquoi jai t mis au monde, pour apporter
lhumanit le srum contenu dans ce flacon.
Pat avait retrouv son chien vivant, il nen demandait
pas plus.
Faites ce que vous voudrez lhumanit, cria-t-il,
mais lavenir ; laissez mes chiens tranquilles.
Lui-mme sabstint dsormais de frquenter M.-G. Pas-
teur. Mais les vnements se chargrent encore de les re-
mettre face face. Un matin, six attelages de chiens et un
traneau avaient disparu. Le gouverneur Lifar dut bien con-
venir quon tait en prsence dune tentative dvasion. Pat,
avec les attelages restants, slana la poursuite du fugitif.
Au bout de six heures de marche, il retrouva M.-G. Pasteur,
le crne fracass, ct de son traneau bris sur une aiguille
de glace. Les chiens, retenus par les harnais, lchaient le
sang qui coulait sur la banquise. Pat ramena le cadavre. sa
grande surprise, il trouva dans une des poches du mort une
lettre lui adresse : M.-G. Pasteur linstituait son lgataire
universel, et lui laissait en toute proprit le contenu de la
bote de mtal loge dans le coffre du traneau :

85
Que le seul homme qui mait tmoign un peu de sym-
pathie fasse lusage qui lui plaira de luvre de ma vie, et de
la justification de mon passage sur la terre , disait en termi-
nant le testament.
Le testateur lyrique navait oubli quune chose : indi-
quer le moyen douvrir la bote. Las de chercher la cl, Pat se
servit de la bote pour caler un pied dfaillant de sa cou-
chette. Pendant ce temps, le corps de M.-G. Pasteur jet
dans le four incinrer se rpandait en fume lgre au-
dessus de la banquise.
Cette tentative dvasion fut la seule. Partir sur la ban-
quise, tait aller au devant dune mort certaine. Rester ntait
du reste gure plus prudent. La situation de Sainte-Hlne,
phare avanc du continent, devenait chaque jour plus pr-
caire. Durant lhiver austral, il fallut approfondir les galeries
et doubler limportance du vieux chauffage central.
Dhebdomadaire, lavion de ravitaillement devint mensuel.
En dpit de leur docilit dintellectuels, les dtenus commen-
aient sagiter. Ils supportaient de plus en plus malais-
ment quon ne ft pas appel leurs lumires, leurs efforts,
et que, dans linstant que la situation de lhumanit devenait
plus critique, ils dussent ronger leur frein dans lexil. Pat, au
contraire, se faisait plus indiffrent, plus impassible. Tout
tait perdu, il en avait pris son parti. Lactivit dont conti-
nuait faire preuve son oncle lui semblait relever de la ma-
nie. Entre les deux hommes, compagnons de cellule depuis
de longs mois, une espce dentente indulgente stait pour-
tant tablie. Le neveu avait t peu peu gagn par la nave-
t dont tmoignait linaltrable confiance de loncle dans
lavenir. Loncle avait pris son parti de lincapacit radicale
du neveu, tout en lui gardant la vague tendresse quon

86
prouve pour un minus habens. Au reste, il se gardait de le
mettre au courant de ses occupations.
Celles-ci taient devenues assez mystrieuses. Tard le
soir, la lueur dune bougie, loncle crivait sans relche sur
du papier pelure. Il semblait mme se servir dencre sympa-
thique. Pat se demandait sil nentretenait pas des corres-
pondances clandestines avec le continent. Peut-tre prpa-
rait-il une vasion ? Mais Pat mettait son orgueil ne pas
poser de questions. Le seul ennui tait que la lumire
lempchait de dormir. Tandis que le vieux grattait intermi-
nablement son papier, Pat, allong sur la couchette, atten-
dait quil et fini en lisant ce qui lui tombait sous la main. Ce
soir-l, ctait un prospectus dune agence de voyages :

En deux ans, la face du monde a plus chang quen


deux sicles ! Quel sourire sur les lvres de lamateur de
cartes et destampes, quand il compare les plans des villes
du pass stendant au hasard en tache dhuile, aux plans de
nos cits actuelles, nettes comme des coupes de paquebot, et
toutes stries de puits droits dascenseurs. De nos jours, la
verticale est reine, elle domine enfin la paresseuse horizon-
tale.
Songe-t-on encore quil fut une poque ou cent tages
empils paraissaient reprsenter le sommet de la civilisa-
tion ? De vieux livres de voyage nous dcrivent avec mer-
veillement les gratte-ciel dune ville disparue de lre quater-
naire dont le nom : New-York a rejoint dans la mmoire des
archologues les noms de Ninive et de Babylone. Que sont
ces taupinires qui furent clbres ct des mille quatre
cents tages des gratte-terre de Tombouctou ? Le nouveau
palais des tats-Unis du Monde pousse sa pointe trois mille

87
mtres de fond, et insre dans les entrailles du globe le plus
profond des phares dcoute pour grondements souterrains
qui aient jamais t raliss.
Toute une technique nouvelle a vu le jour : les galisa-
teurs de pression entre couches souterraines, les cluses
tanches sparant les divers sous-sols, les circuits verticaux
pour uniformiser la temprature, le moteur thermique, cette
merveille de lan 4000 fonctionnant sur la diffrence de tem-
prature entre le sous-sol et lair glac de la surface, les hu-
midificateurs souterrains correcteurs des condensations de la
respiration, les postes magntiques pour la rgularisation des
courants telluriques, tout un jeu de mcanismes compliqus,
toute une organisation de choix veillent chaque instant sur
notre scurit et notre confort.
Se doute-t-il le promeneur de nos villes qui va dans ses
lgers habits de soie artificielle et phosphorescente rempla-
ant lpaisse laine et laffreux coton de jadis, se doute-t-il
quil vit au cur dune mcanique auprs de laquelle le plus
compliqu des sous-marins qui firent lorgueil de nos chan-
tiers navals, semble un jouet aussi grossier que laile dIcare
compare aux avions D.A.N. 80-72 qui vont entrer en service
dans le tunnel arodynamique Tombouctou-Djibouti ? Non,
la merveille est quil ne sen doute pas, et que ce flneur qui
dambule en toute innocence sur le nouveau boulevard de
lOpra peut tre aussi indiffrent la technique qui
lentoure que ltaient, lgard des spculations de Plotin,
les courtisanes du pass jouant de lventail sur la jete
dAlexandrie !
ce touriste moderne, notre capitale peut ne montrer
quun visage fait de grce et de charme. Rutilants de lu-
mires fluorescentes, les magasins offrent ses yeux tout ce

88
qui peut enchanter ses regards. Veut-il orner sa bouton-
nire ? Dexquises mousses polaires, cueillies le matin mme
sur la banquise, lui offriront une tonnante varit de formes
et de couleurs. Veut-il orner son doigt ou celui dun tre
cher ? Les gemmes les plus rares : des diamants, des bryls,
des meraudes qui jadis eussent cot des fortunes, lui sont
maintenant offerts pour une somme infime, tant le sous-sol
taraud a pu livrer bon compte ses richesses. Sur la voie
publique, des fontaines lui dlivreront gratuitement toute la
varit des eaux minrales jaillies des profondeurs et qui,
son choix, soigneront son foie, son estomac, sa rate ou ses
colibacilles. Lheure a maintenant sonn o lhomme peut
pleinement profiter de toutes les richesses enfouies par la
Nature dans un sol que durant trop longtemps il stait con-
tent de labourer, alors quil fallait senfoncer jusquau cur
du trsor.
Il faut venir voir sur places les nouvelles merveilles du
monde. Aux hommes pris de nouveaut, notre capitale pr-
sente les derniers perfectionnements de la civilisation tro-
glodyte. Aux amoureux du pass, Tombouctou offre en ses
muses la plus surprenante collection de poissons fossiles,
de fougres carbonifres, et de ptrodactyles qui se puisse
voir. Visitez Tombouctou, lantique cit des dromadaires,
devenu cerveau du monde et phare de la civilisation !

Et dire que cest avec de pareilles btises quon mne


le monde ! Dire que cest pour arriver un pareil rsultat que
tous ces pauvres bougres se crvent de travail ! soupira Pat.
Il avala le demi-litre deau lourde que les rglements
dhygine ordonnaient de boire avant de sendormir pour

89
remdier la dshydratation de lair, et retombant sur
loreiller, maugra :
Lespce humaine, quoi quon en dise, est lagonie.
Pourquoi ne peut-elle mourir simplement, au lieu de lutter
avec toutes ces ruses de vieillard et dencombrer la table de
son dernier chevet, de fioles, de tisanes et dascenseurs qui
nempcheront pas linluctable de se produire ?
Son oncle en avait termin avec ses critures. Il dbar-
rassait tant bien que mal sa barbe des boulettes de givre
produites par la condensation de sa respiration.
Tu ne penses pas ce que tu dis, Pat. Il faut toujours
aller jusquau bout de ce que permet lintelligence. On ne
peut du reste pas faire autrement. Travaillons, luttons.
Voyons, fais un petit effort. Pourrais-tu mtudier un commu-
tateur automatique, sensible lattraction, et fonctionnant
pour une variation dun dixime dunit C.G.S. ?
Pat leva les bras au plafond.
Mon pauvre ami, dclara loncle, je crois bien que tes
tudes dhistoire nauront russi faire de toi quun morose
inutile. Il doit y avoir un poison secret dans ltude du pass.
Tu devrais te mettre aux mathmatiques, tu aurais
limpression dtre bon quelque chose, tu serais moins
triste
Mais vous, quoi vous a servi votre science ? tre
enchan ce rocher, comme Promthe.
Il ny a plus de vautour, fit loncle, cest dj quelque
chose.
Mais quand il ny avait pas besoin de feu, ctait en-
core mieux, rtorqua Pat.
90
Et ce soir-l, comme tous les autres depuis deux annes,
le grand silence de la banquise stendit sur leur sommeil et
leur cordial dsaccord.

91
VII

LES RAYONS COSMIQUES

Dans limmense chantier qutait encore une bonne par-


tie de Tombouctou 3, les btonnires tournaient sans cesse,
les votes sajoutaient aux votes. Bennes, godets, tapis rou-
lants, lvateurs ne cessaient de charrier les dbris du sous-
sol, expulss en dernier lieu par la plus expditive des m-
thodes balistiques. Dimmenses chemines verticales, qui-
pes en tubes de canon, descendaient de la surface mille
mtres de fond. Les dbris taient accumuls dans le fond de
ces tubes et, priodiquement, une charge de poudre projetait
lextrieur ce projectile dun nouveau genre. Jour et nuit,
dans un sourd grondement, les entrailles du sol se trouvaient
ainsi craches au ciel, et le son de cette artillerie de lan 4000
qui se rpercutait longuement dans les profondeurs ne disait
plus comme jadis la lutte de lhomme contre lhomme, mais
celle de lhomme contre la nature hostile. Chaque coup lanc
vers la vote cleste, silencieuse et glace, signifiait
quelques centaines de mtres gagnes vers les profondeurs.
Pour toucher sa ration de comprims radioactifs, vy
stait engage sous un faux nom dans une brigade de tra-
vailleurs. La fille du prsident des tats-Unis du Monde diri-
geait le service de pointage aux usines 107 affectes la fa-
brication du matriel scientifique dobservation. Chaque ma-
tin, pour rejoindre son poste dans le quartier sud-est de
Tombouctou 3, elle sveillait dans une petite chambre loue
la semaine, quelque part dans le vieux Tombouctou 2 o

92
rgnait encore une temprature de 8. L, les logements
taient moins chers, mais la temprature ntait pas garantie.
Dun jour lautre, vy sattendait tre oblige de casser la
glace pour se laver. Triste tat des choses en lan 4001 ! Mais
aucun de ces dtails matriels ne lui importait beaucoup. Elle
se donnait tout entire la tche clandestine qui doublait
son travail officiel : la propagande anti-troglodyte.
Au bureau de pointage, elle se trouvait bien place pour
attiser les mcontentements, mais lapathie des travailleurs
du sous-sol tait bien dure secouer. Il avait fallu organiser
la propagande. Danciens affilis du Club pour lExpansion in-
tgrale avaient renou et staient constitus en comit
daction. Des runions secrtes avaient lieu priodiquement,
vers quatre heures du matin, dans un square excentrique de
Tombouctou 2, au fond dun aquarium dsaffect. vy sy
dpensait.
La politique actuelle du Grand Conseil, disait-elle aux
auditeurs plus ou moins rveills mais dont la chevelure hir-
sute faisait assez rvolutionnaire, est une trahison de leffort
humain, une dviation des destines de lintelligence. Se ter-
rer comme lautruche devant le danger nest pas une attitude
digne dune tte pensante. Si nos lointains anctres navaient
quitt la caverne primitive, sils ntaient partis laventure
au devant des monstres de la prhistoire, serions-nous en-
core l ? Ce monde est maintenant une planche pourrie qui
crve de toute part, et tt ou tard refusera de nous porter.
Des solutions daudace doivent tre adoptes. Il faut changer
de monde. Mais pour cela, formons dabord un parti fort,
groupant le plus grand nombre possible dadhrents. Intensi-
fions la propagande

93
Wassermann assistait ces runions, sans grande con-
viction, mais ce lui tait une occasion de revoir vy. Depuis
le jour o elle tait venue lui demander un abri provisoire, il
stait figur, dans sa navet de mle, quil avait acquis une
option sur sa personne. vy se chargeait de le dtromper.
Mais il insistait, il lattendait la sortie des sances et
laccompagnait jusquaux usines o elle allait prendre son
travail.
Ne me regardez pas avec ces yeux de chouette, lui dit
encore ce matin-l vy. On ne joue pas du clavecin au milieu
dun tremblement de terre. Le temps passe et nous presse.
Nous ne devons songer qu une chose : vaincre. Et puisque
vous avez le cur si bouillant, allez donc porter la bonne pa-
role lInstitut du Srum, il y a l-bas un foyer de mcon-
tents entretenir.
Ah ! votre cur vous est plus glac que la terre,
soupira Wassermann. Vous tes bien la fille de votre pre.
Cest le gage de notre victoire, dclara-t-elle orgueil-
leusement. Et lui, je le vaincrai.
Comme elle prenait sa place devant les grandes roues de
pointage et les cercles de contrle des dplacements hu-
mains, elle apprit quun incident curieux venait de se pro-
duire pendant le troisime quart. Le bureau dtudes avait
dcid la fabrication dun nouveau compteur de positrons.
Les ordres donns, on navait vu arriver au bout de la chane
de montage que le modle ancien. De nouvelles instructions
navaient abouti qu crer une confusion gnrale. La direc-
tion avait cru une tentative sditieuse, mais lenqute avait
prouv quil fallait seulement incriminer lextraordinaire len-
teur de comprhension des ouvriers, et une difficult presque

94
insurmontable modifier les habitudes prises au long du ta-
pis roulant.
Lincident devait tre dimportance car, dans la matine,
le docteur Matto, directeur de lHygine mondiale, vint en
personne, la tte dune commission inter-ministrielle,
examiner les faits. On apprit que lvnement ntait pas par-
ticulier aux usines 107. Un peu partout des symptmes
dhbtude graduelle avaient t dcels chez tous les sujets
habitant de faon constante Tombouctou 3. Ils semblaient
ntre plus capables que dune seule srie de gestes. Les
membres de la commission parlaient de diminution des fa-
cults dadaptation du cerveau humain, et mme de dgn-
rescence de lintelligence. La population de Tombouctou 3
semblait retourner lentement ltat animal.
Le pril tait grave. Il fut voqu lors de la sance men-
suelle du Grand Conseil excutif.
Dans la grande salle de dlibration du Palais gouver-
nemental, toutes portes closes, les quarante membres du
Grand Conseil coutaient la lecture du compte-rendu de
lactivit dploye pendant le mois. La Condamine prsidait
avec indiffrence cette sance tenue pour la forme. De ses
ongles, il frappait distraitement la longue table donyx.
Cest sans contredit en Afrique que nous avons
trouv la meilleure qualit de sous-sol pour lexcution de
nos travaux, concluait le rapporteur. Lvacuation se fait
chaque jour une cadence plus rapide. Les infiltrations sont
colmates sans peine laide de poudre coagulante BC. 22.
Les mines de vitamines fossiles rcemment dcouvertes met-
tent notre porte les rserves ncessaires pour
lalimentation du continent pendant plusieurs sicles.
Laddition de vaccins en brouillard lair conditionn a r-

95
duit de 75 % les infections microbiennes. Partout, dans tous
les ordres dactivit, des solutions heureuses ont t trou-
ves pour tous les problmes poss.
Dores et dj, sous la terre dAfrique qui semble tre
le continent lu pour lpoque troglodyte, les travaux excu-
ts permettraient dabriter la totalit de la population. Bien-
tt la surface du sol ne sera plus utilise que pour rejeter les
djections de la vie. Lancien monde ne sera plus quun d-
potoir, et la vie lair libre un souvenir ancestral. Lhomme
semblera avoir t cr de tout temps pour habiter lintrieur
de la terre.
Un murmure dapprobation suivait ces conclusions flat-
teuses pour la politique du matre, quand une voix sleva :
Je demande la parole.
Cette intervention inattendue rveilla quelque peu
lattention gnrale, et les regards se portrent sur le docteur
Matto qui venait de se lever au bout de la table.
Jai peur que les russites du pass et du prsent ne
soient point forcment un gage de victoire pour lavenir,
commena-t-il. Le Conseil doit tre mis au courant des
troubles de lactivit intellectuelle dans les milices du travail
social.
La cause des dficiences dadaptation rcemment
constates vient dtre dcouverte : elle tient la disparition
des rayons hypercosmiques ds quon dpasse mille mtres
de fond. Des rayons cosmiques venus des profondeurs du
ciel et qui tombent constamment sur la terre en pntrant
plus ou moins profondment dans le sol, aucun, mme les
plus durs, les rayons hypercosmiques, ne dpasse mille
mtres. Tombouctou 3 est par suite entirement prive de
96
ces rayons, et cest cette privation que nous devons attri-
buer la diminution des facults intellectuelles des travailleurs
du sol.
Les travailleurs intellectuels de jadis, qui avaient dj
remarqu que la vie en surface tait plus favorable leurs
tudes, lattribuaient linfluence des rayons solaires. la
vrit, ce sont les chocs priodiques des rayons cosmiques
qui, branlant les lectrons du cerveau, permettent
limagination et lintelligence de se faire jour. Sans ces
bombardements infra-atomiques, les cellules nerveuses sont
incapables de produire dautres fonctions que celles dont
elles ont pris lhabitude. Aucune nouveaut, aucun effort
crateur de lesprit nest plus possible au-dessous de mille
mtres. Passe cette limite, nous entrons dans le domaine
monotone de linstinct, nous abandonnons lintelligence. Or
cest lintelligence qui jusquici nous a sauvs, alors que la
plupart des espces animales ont peu peu disparu, trop
lentes quelles taient sadapter biologiquement aux
brusques perturbations cosmiques. Si lon persiste vouloir
senfoncer dans le sol, lhumanit restera fige au stade ac-
tuel de son dveloppement, et se trouvera, comme nagure
lanimal, la merci du premier changement rapide dans les
conditions du milieu. Il appartient au Grand Conseil excutif
de tirer les consquences politiques de ce nouvel tat de
choses.
Les membres du Conseil sentreregardrent en silence.
Le prsident la Condamine avait fronc les sourcils. Il dcla-
ra de sa voix coupante :
Nous discuterons sans tarder de la situation. Que la
mtorologie nous rappelle la temprature moyenne du
sous-sol africain entre cinq cents et mille mtres.

97
Huit degrs, monsieur le prsident.
Quelle chute escomptez-vous ?
Une chute de 10 au cours des deux prochaines an-
nes.
Dans quelle proportion les moyens de chauffage arti-
ficiel : houille, ptrole, lectricit, etc., permettraient-ils de
maintenir la temprature actuelle ?
Le sous-secrtaire dtat lnergie mondiale rpondit :
Nous disposons annuellement pour tout le globe
dune nergie quivalente 1024 myria-calories si nous la
transformions tout entire en chaleur. Les besoins industriels
en absorbent les trois quarts. Restent 106 myria-calories dis-
ponibles pour le chauffage, qui permettraient dentretenir
une temprature de 8 dans un volume dair conditionn de
1014 mtres cubes, soit dassurer des conditions de vie pos-
sible pour trois cent mille hommes.
Par consquent, reprit la Condamine, trois cent mille
hommes pourront vivre normalement moins de mille
mtres de fond, quand sera pass le dlai de deux ans. Exa-
minons, messieurs, les diverses solutions du problme.
Nous cessons le travail au-dessous de mille mtres pour
chapper labtissement de lespce prvu par le docteur
Matto. Dans deux ans, trois cent mille hommes seulement
pourront vivre. Lintelligence est sauve, mais lespce est sa-
crifie. De plus dun milliard dhommes, il nen subsiste que
0,3 pour mille. La proportion est trop faible pour que la civi-
lisation puisse se maintenir. Les survivants retourneront
ltat naturel, et ltat naturel dans les circonstances pr-
sentes, cest la mort.

98
Au contraire, si nous poursuivons le travail souterrain, la
majeure partie de lespce passe ltat de brutes, mais les
trois cent mille lus permettent le recrutement des chefs et la
direction des oprations. La civilisation et la vie de lespce
peuvent se poursuivre.
Ma dcision est prise, messieurs. Plutt que de voir dis-
paratre lespce, je prfre la mettre en tat de lthargie in-
tellectuelle. Au reste, elle nen travaillera que mieux et sans
rcrimination. Avant nous, les colonies dinsectes du sous-
sol ont connu, pour la mme raison peut-tre, la ncessit
davoir des lgions ouvrires. En dfinitive, je maintiens les
ordres pour que les travaux du sous-sol soient poursuivis
comme par le pass. Quelquun a-t-il une objection prsen-
ter ?
Un lourd silence plana sur lassemble.
Moi, dit enfin le docteur Matto. En qualit de direc-
teur de lHygine mondiale, je ne peux accepter une pareille
dcision pour les travailleurs du sous-sol. Jaime mieux les
voir morts que tondus.
La protestation fit courir un frisson dans lassistance.
Docteur Matto commena la Condamine.
Inutile, fit lautre en se levant avec impertinence. Jai
compris, je vais faire ma valise pour Sainte-Hlne.
Les services du secrtariat particulier, continua la
Condamine sans paratre remarquer la sortie du docteur,
nous soumettront, lors de la prochaine sance, les plans pour
ltablissement dune liste des trois cent mille ttes qui se-
ront autorises rsider au-dessus de mille mtres. Mes-
sieurs, la sance est leve.

99
En dpit des prcautions prises, la nouvelle dont le
Grand Conseil venait davoir la primeur, fut bientt connue
de tous. Les premiers lexploiter furent les membres des
comits de propagande anti-troglodyte. Ceux des intellec-
tuels qui navaient aucune chance de figurer sur la liste des
trois cent mille, smurent. Le mot dordre du docteur Mat-
to circulait parmi eux : Plutt morts que tondus. Mais,
en attendant un plan daction collective, chacun prfrait la
tonte la mort, car toute tentative de rbellion, tout refus de
descendre Tombouctou 3, tait svrement chti. La
peine de mort venait en effet dtre rtablie. Le condamn
passait comme cobaye humain dans les laboratoires
dexpriences biologiques. Au sort qui lattendait, mieux va-
lait ne pas penser.
vy, qui venait de se nommer dlgue n 1 la propa-
gande, redoublait dactivit dans les clubs clandestins :
Entre le sort de lespce et le sort de lintelligence,
notre choix est fait : cest lintelligence quil faut sauver. Il
nous faut exalter chez lhomme lorgueil dtre pensant, et
lencourager refuser la lche abdication de son intelligence
quon veut exiger de lui. Ladhsion des masses notre
cause est certaine car cest celle de lidal le plus lev.
Un contradicteur se leva :
La dlgue n 1 semble faire lespce humaine un
crdit exagr. Le danger de devenir idiots nest pas de na-
ture effrayer les hommes, car, tout prendre, a ne les
changera pas beaucoup.
Un toll gnral suivit.

100
Lheure nest pas aux plaisanteries, dclara vy. Celui
qui pense ainsi, na pas sa place parmi nous.
Un ordre du jour imprieux cltura la sance : Les co-
mits de vigilance et de propagande redoubleront defforts
pour obtenir par tous les moyens, au besoin par la violence,
une modification des directives donnes lactivit humaine
par le Grand Conseil excutif.
Prchant dexemple, vy dserta son poste de travail
social et se consacra entirement organiser la rsistance.
vitant les ascenseurs surveills par la police dtat pour
prendre les chelles de fer des chemines daration sur les-
quelles elle meurtrissait ses belles mains, elle rejoignait les
groupes du sous-sol aux heures de changement dquipes.
Les visages plis des travailleurs, dj marqus par la
stupidit des profondeurs, se tournaient vers cette jeune fille
qui les haranguait : Camarades, on vous trompe Ils ne
semblaient gure couter ni comprendre, mais ils voyaient
quvy tait belle fille, et, chez eux, les manifestations du d-
sir ntaient dj plus gure brides par la dignit consciente.
La dlgue, si elle ne parvenait pas convaincre, faisait bi-
zarrement rver. Elle devint clbre, mais point la faon
quelle souhaitait : ctait la belle mme qui ne pensait qu
jaspiner.
Le contraste entre les deux sous-sols de la capitale ne
tarda pas tre saisissant. Alors que Tombouctou 2 se mon-
trait indocile et grondante, Tombouctou 3, la fois active et
morne, fonctionnait comme une mcanique bien rgle o
chaque organe excutait scrupuleusement sa fonction. Les
deux millions dtres qui vivaient dans les grandes profon-
deurs acceptaient en fait sans rcriminer leur sort. Ils avaient
chaud, taient nourris, avaient du travail. De jour en jour, il

101
devint plus difficile desprer pouvoir les arracher leur des-
tine de termites. Lespace, le ciel, la libert, la pense
taient pour eux des mots vides de sens. Quand vy parlait
dabandonner la terre, ils ne comprenaient pas et regar-
daient, hbts, cette grande fille qui employait des mots si
bizarres, alors que les femmes, dhabitude, doivent servir
autre chose.
Sauver lintelligence, tait un mot dordre qui nveillait
plus dcho dans Tombouctou 3. Le deuxime congrs clan-
destin pour la propagande rvolutionnaire dut le recon-
natre : Dans ltat actuel du monde, la perspective de re-
tourner lanimalit ne fait horreur qu une minorit infime.
Si lon veut agir, il faut exploiter des motifs de mcontente-
ment plus prcis et plus immdiats.
Il arriva prcisment quun dcret du Grand Conseil
proclama la ncessit dune stricte conomie de lnergie. En
vertu de quoi, les concerts par T.S.F. furent supprims. La
production cinmatographique mondiale fut rduite de 75 %
et une carte de cinma fut institue, naccordant chaque
travailleur que deux sances par mois.
Ce fut lorigine des premiers troubles. Les mesures por-
taient atteinte aux habitudes acquises, et lanimal humain se
mit rencler. Un front de protestation groupant tous les
mcontents se constitua presque au grand jour. loccasion
de la fte anniversaire de la fondation des tats-Unis du
Monde, la foule de Tombouctou 2 manifesta bruyamment sur
le boulevard Lyautey o dfilaient les escouades perfora-
trices nouvellement cres. Des plaintes se firent aussi en-
tendre quant la qualit de lair fourni pendant la crmonie,
et qui sentait mauvais. Lenqute rvla quun des siphons
dvacuation pour les vidanges du district avait t sabot.

102
Par ailleurs, le refroidissement dans Tombouctou 2 devenant
sensible, les micro-organismes engendrant la lumire froide
se reproduisaient avec difficult, et lclairage du sous-sol
baissa dune dizaine de bougies, ce dont le commerce res-
sentit aussitt le contre-coup, amenant ainsi un lot important
de recrues aux protestataires.
La corporation des boys dascenseurs avait de tout
temps fait preuve dindiscipline. En loccurrence, son esprit
frondeur se manifesta de faon curieuse. Quand le charge-
ment de la cabine comptait un fonctionnaire des organisa-
tions gouvernementales, reconnaissable son toile rouge
(un des futurs 300.000 lus qui auraient droit lintelligence),
le boy doublait brusquement la vitesse de chute : habitu la
vie sdentaire, le fonctionnaire tombait roide, le cur arrt.
Dnonce par les appareils vrificateurs du poste central
et par laugmentation de la mortalit cardiaque chez les
ronds de cuir, la corporation des conducteurs dascenseurs
fut vigoureusement dcime : cinq cents boys passrent de
leur cage dascenseur la cage des cobayes de lInstitut de
biologie. Les rescaps dclenchrent une grve de protesta-
tion. Tombouctou 3 fut bloque pendant quarante-huit
heures. Cest alors que se produisit lattentat criminel du
puits dvacuation 46 : la charge au lieu de souffler les d-
blais vers la surface du sol les envoya suivant lhorizontale
prenant denfilade lavenue des Quatorze-Points et crant en
plein Tombouctou 3 une gigantesque poche herniaire o dis-
parurent cinq mille hommes termites.
La conscience humaine se rveille ! clamrent les an-
ti-troglodytes.
Mais des arrestations en masse suivirent, avec dporta-
tion au fond de Tombouctou et mise au rgime spcial assu-

103
rant la transformation rapide de lintelligence en instinct. La
Socit protectrice des humains voulut intervenir. Son prsi-
dent et tous les membres fondateurs furent envoys dans les
cellules du rgime spcial. Ltat dalerte fut nouveau pro-
clam, mais cette fois lAfrique ne se laissa pas faire.
Lors de la dsaffectation du quadrilatre central de
Tombouctou 2 et du passage de sa population dans Tom-
bouctou 3, conformment au plan dachvement des travaux
troglodytes, les habitants du quadrilatre refusrent de se
laisser vacuer. Les commerants sarmrent, les ouvriers
fortifirent les usines, les filles firent la grve sur le tas et des
barricades furent leves. Un syndicat de protestataires se
mit ouvertement la tte du mouvement. Le Grand Conseil
excutif donna vingt-quatre heures aux mutins pour faire
leur soumission, faute de quoi lair leur serait coup. Ils r-
pondirent en prenant de force les centrales de ventilation du
quartier, et le syndicat de protestataires fut rig en gouver-
nement provisoire de Tombouctou 2. Les deux sous-sols se
dressaient lun contre lautre. Cest le moment que choisirent
les associations anti-troglodytes pour jeter le masque et pas-
ser laction.
Les communications furent coupes entre la ville n 2 et
la ville n 3. Dans la lutte, Tombouctou 2 avait lavantage
dtre au-dessus de son adversaire, mais Tombouctou 3 avait
pour elle les leviers de commande et la docilit de ses
masses abties. Pour prendre Tombouctou 2 revers par la
surface, la Condamine fit appel la milice fdrale rpartie
sur le continent africain. Mais la surface tait de moins en
moins praticable, et les escadres davions venaient dtre for-
tement rduites. Les troupes gouvernementales, peine arri-
ves dans les superstructures de Tombouctou 2, passrent
avec ensemble aux insurgs, selon la rgle millnaire. Cest

104
alors quon entendit pour la premire fois ce curieux cri de
ralliement : Sainte-Hlne !
Sainte-Hlne avait pes comme une menace sur toute
lactivit intellectuelle libre de lpoque. Ouvrir les portes de
Sainte-Hlne, ctait permettre lintelligence de reprendre
son essor et porter un coup dcisif lautorit gouvernemen-
tale.
Cependant, le Grand Conseil excutif multipliait les
communiqus fltrissant la guerre civile, la lutte fratricide en
prsence du pril extrieur. Il qualifiait les murs des re-
belles de murs dun autre ge, et annonait quil materait
sans faiblesse la rvolte des superstructures. Rien ny faisait,
car rien ne fait rien, et linsurrection stendait de jour
en jour.
Toutes narines au vent, la voix aguerrie par lusage des
harangues, mergeant de toute la beaut de son visage et de
toute son ardeur combative au-dessus des dirigeants du
mouvement, vy multipliait ses efforts. Un coup de main des
siphoniers-soudeurs de Tombouctou 2 dans une rgion peu
dfendue du sous-sol gouvernemental ramena quelques tra-
vailleurs des profondeurs qui furent prsents en grande
pompe aux insurgs. Hagards, ne comprenant rien rien, ces
malheureux arrachs la quitude dont ils jouissaient dans
les entrailles du sol, considraient stupidement la foule hur-
lante autour deux. Le spectacle de ces ilotes excitait la pas-
sion rvolutionnaire. vy, dont la puret de langage souffrait
un peu des ncessits de laction, hurlait la foule :
Regardez ces pauvres crtins, voil ce quon veut
faire de nous !
Sainte-Hlne ! rpondait la clameur populaire.

105
Tenez bon, continuait vy. Le Grand Conseil est all
se rfugier dans le sous-sol avec ses esclaves. Il y sera vic-
time de sa politique. Les cervelles gouvernementales ne tar-
deront pas se ramollir. Il suffit de les maintenir assez long-
temps la tte sous leau, je veux dire au-dessous des rayons
cosmiques. Aussi vrai que lintelligence la toujours et par-
tout emport, nous devons tre vainqueurs !
En attendant, le gouvernement avait arrt les machines
thermiques et on gelait Tombouctou 2. Lintelligence de-
vait attendre dans un corps glac la victoire promise. Qui
tiendrait plus longtemps du corps priv de chaleur ou de
lintelligence prive de radiations ? Il y eut des heures in-
certaines o la victoire oscilla. Mais un flottement se mani-
festa dans les dcisions du Grand Conseil excutif qui se
trouvait assez dsarm. Lindustrie des engins de mort tait
reste ridiculement en enfance : le gouvernement navait sa
disposition que des moyens aussi dsuets que les mitrail-
leuses et les gaz asphyxiants. Des champs magntiques habi-
lement placs suffisaient faire dvier les rafales de balles.
Quant aux gaz asphyxiants, la ventilation avait fait de tels
progrs quils taient emports comme ftus. Pour dompter
la rvolte, on essaya dautres moyens. Aprs la chaleur, le
gouvernement coupa la lumire : les rebelles firent des
torches. Le rapprovisionnement en matires synthtiques
fut suspendu : les rebelles firent main basse sur les rserves
de farine stockes dans les frigidaires de la surface et mang-
rent du pain blanc au lieu davaler des pilules. Le gouverne-
ment dtourna dans les tunnels et avenues de Tombouctou 2
le blizzard glac qui soufflait sur la banquise : les rvolts or-
ganisrent des sances de culture physique avec chants r-
volutionnaires pour se rchauffer.

106
Tombouctou 2, revigore par ces vieilles mesures salu-
taires dhygine, put passer loffensive. Lassaut du palais
gouvernemental dans Tombouctou 3 fut donn le 14 juillet
4002. Quand les insurgs entrrent au sept cent vingt et
unime tage du palais, les salles du Conseil taient vides. La
Condamine avait disparu pour toujours. La rvolte sassit
triomphante dans le fauteuil dictatorial, en la personne
dvy. Elle dit simplement :
Le troglodysme a vcu.
Une colonne rvolutionnaire stait empare entre
temps de la tte du tunnel arodynamique pour Sainte-
Hlne. Un avion de grand raid revint trois heures plus tard
avec un premier chargement de dtenus librs. Les anti-
troglodytes accueillirent avec des ovations sans fin le profes-
seur Sandersen qui dbarqua le premier, prt recueillir le
fruit de ses veilles et de ses correspondances clandestines
sur papier pelure. Par acclamations, il fut lu sance tenante
prsident des tats-Unis du Monde rnov, et comme on lui
prsentait le micro pour quil ft une dclaration
lhumanit, il dit :
Nous navons pas une seconde perdre. Le prochain
passage de Vnus entre le soleil et la terre a lieu dans quinze
mois.
Personne dans la foule ny comprit un mot, mais les ac-
clamations enthousiastes redoublrent avec confiance. Une
rvolution triomphante ne sembarrasse pas de comprendre.
Pat, qui avait suivi le sort de son oncle, assistait de loin
la scne. Lui non plus ne comprenait pas encore clairement
quel contre-coup il devait davoir t arrach brusquement
la lthargie polaire pour se trouver replong dans la vie et

107
le tumulte. Perdu dans les rangs des anonymes, il aperut
vy parmi les membres du nouveau gouvernement. Trop
mu pour se faire reconnatre, il ne la quittait pourtant pas
du regard. Elle tait belle toujours, mais diffrente. Pat con-
frontait limage vivante de ce visage avec le souvenir delle
que, durant de longs mois dexil, il avait entretenu de ses
songes. tait-ce encore la femme quil avait aime ? Lvy
secrte semblait efface par lvy resplendissante au soir de
la victoire. Lassurance donnait ses traits un air officiel de
mdaille, mais quand elle eut, pour ramener une mche de sa
chevelure dore derrire son oreille dcouverte, ce mme
mouvement de main quelle avait eu toujours, Pat sentit
fondre son cur : il comprit quil navait cess de laimer
comme au premier jour, et que pour son malheur il laimerait
jusqu la mort.

108
VIII

LE SACRIFICE DIPHIGNIE

Malgr linsistance de son oncle, Pat avait refus de


semployer la ralisation du programme astronautique,
faute de comptence, disait-il, faute de foi, la vrit. Il pr-
frait promener dans les rues de la capitale sa solitude
dexil narrivant pas se radapter la vie sociale.
Aprs trois annes passes sur la banquise, il ne recon-
naissait plus son vieux Tombouctou. Tout avait chang, gens
et choses. Le nouvel clairage tait des plus surprenants. La
lumire froide qui, jadis, ruisselait foison avait t aban-
donne, remplace par des enduits fluorescents. Les vte-
ments des promeneurs taient eux-mmes phosphorescents.
Tous les transports en commun avaient t supprims pour
conomiser lnergie, et les gens presss faisaient usage dun
mode de locomotion tout rcent : la patinette ailes courtes,
progressant par bonds ariens dune cinquantaine de mtres.
Rien ntait plus trange sous les hautes votes devenues
sombres de la voie publique, que de voir se croiser dans les
airs ce nouveau peuple de lucioles. Il y en avait de bleues,
damarante, de rose ple. Les lgantes taient diapres
comme des papillons. Elles passaient, alertes et vives, lais-
sant derrire elles un trait dtoile filante. Les magasins
noccupaient plus seulement les rez-de-chausse, mais
souvraient toutes les hauteurs de la vote, avec une petite
plateforme pour latterrissage des lucioles. Pendant que les
vieux restaient sur le trottoir, la jeunesse bondissait dun

109
coup daile pour aller chercher plus haut des bas de soie, de
la poudre de riz ou du rouge lvres phosphorescent. Le
nouveau maquillage donnait aux visages fminins un aspect
des plus extraordinaires, avec des yeux dombre au milieu
dun ovale faiblement lumineux barr du double trait de
lvres luisantes comme un tube au non. Le sourire de ces
bouches lumineuses ressemblait un petit feu dartifices. Pat
narrivait pas distinguer les unes des autres ces fes ai-
grettes. Quand les pompiers passaient sur leur avion de tun-
nel, un signal avertisseur retentissait tous les carrefours, et
toutes les lucioles se laissaient retomber sur la chausse
pour laisser la place libre ; on et dit une pluie de ptales.
Lair conditionn tait priodiquement charg de pollens
imbibs de srums et qui passaient comme des nuages dsin-
fectants dans les grandes artres. Il y avait le nimbus contre
la tuberculose, les cirrus roses qui prservaient du staphylo-
coque dor. Les grands cumulus gris, contre lophtalmie des
profondeurs avaient un aspect impressionnant : ils sentaient
le chvrefeuille et, quand on se mouchait aprs leur passage,
le mouchoir tait macul de violet.
Mais le plus trange tait ce quon appelait la symphonie
de la terre. Le problme du bruit et de la propagation des
sons tait devenu des plus urgents rsoudre mesure
quon senfonait davantage : le moindre coup de marteau
sentendait dix kilomtres et veillait un nombre infini
dchos. Avec le nombre de machines ncessaires pour en-
tretenir la vie, pas un tympan net rsist pareille caco-
phonie. Alors, tout avait t calcul pour que chaque son
mis ft musical, et que les timbres se mariassent. Les vo-
lants des centrales lectriques imitaient les basses, les
pompes daration, les clarinettes. Aux ascenseurs avaient
t attribues les sonorits du violon, aux appels tlpho-

110
niques, celles du triangle et du xylophone. Et tout le bour-
donnement confus dune grande cit en pleine fivre avait
t ordonn, rgl minute par minute, pour composer une
vaste page symphonique au rythme changeant, dbutant al-
legro avec le matin, passant lallegretto vers dix heures, au
ralento vers midi, pour remonter au vivace du jour, avant que
commence le long andante de la nuit.
Quand on connaissait la musique de son quartier, on
pouvait partir les yeux ferms sur le trottoir caoutchout en
se guidant simplement loreille sur la symphonie de la
terre. Le long de certains parcours, on tait arriv compo-
ser de vritables phrases musicales. La place du Dme jouait
la Cathdrale engloutie. Lavenue des tats-Unis avait t ap-
pele avenue de la Rvolution parce qu la suivre dest en
ouest on y entendait lInternationale produite par les efforts
conjugus des turbines de ventilation, des lvateurs
dordures mnagres, et des marteaux-pilons de lInstitut des
mdailles.
vrai dire, loreille de Pat, faite au grand silence blanc,
napprciait gure cette musique nouvelle. Cette ordonnance
de sons succdant linsouciante cacophonie de jadis lui
semblait un symptme de dgnrescence. Il y voyait le
chant du cygne de la civilisation et de la terre. De mme que
la grande fivre collective qui agitait lhumanit autour de
lui, lui semblait tre moins constructive quannonciatrice de
la mort de lespce.
Il prfrait gagner les quartiers excentriques o rgnait
encore un certain dsordre des ondes, les banlieues loin-
taines o la symphonie de la terre se rduisait un gronde-
ment rappelant celui des mers quaternaires. L survivaient
encore les murs dun autre ge. Il y avait trouv un petit

111
caf, baptis rcemment : lavion de Sainte-Hlne , et
la terrasse duquel il pouvait voquer longuement les souve-
nirs du pass. Dans ce coin perdu, un colleur daffiches p-
rim apposait, avec quelque retard, la proclamation du nou-
veau gouvernement :

HOMMES DE LRE QUINQUENNAIRE,

la rvolution qui a port au pouvoir le front astronautique, si elle


peut avoir des quivalents politiques dans le pass, nen possde
aucun quant sa signification profonde. Un penseur de
lantiquit a dit de lhumanit quelle tait une espce animale
aspirant quitter son milieu. Durant longtemps ces mots nont
paru correspondre quau besoin dvasion de la pense humaine,
qu cette hantise dun au-del merveilleux, dun paradis, que les
mythologies sefforaient de satisfaire. Ces temps sont rvolus. Ce
ne sont plus, comme dans les anciennes lgendes, les mes qui
vont monter au ciel, mais nos corps eux-mmes. Le gouvernement
que lhumanit vient de placer sa tte naura pour unique souci
que de lui faire quitter la terre et de la mener en chair et en os
dans un milieu plus habitable.
partir de ce jour, leffort de lintelligence humaine sclaire
et prend son sens. tous ces hommes du pass qui peinrent en se
demandant pourquoi tant de travaux et de sueurs, nous pour-
rions maintenant rpondre : vous forgiez, sans le savoir,
linstrument qui devait plus tard permettre de quitter la plante
lheure o elle deviendrait inhabitable, et de poursuivre ailleurs
une vie menace. Ainsi, et de mme que jadis labeille quater-
naire secrtait son miel pour une gnration quelle ne devait pas
connatre, lhumanit a secrt sa science et son industrie pour

112
assurer, lheure venue, lexode de lespce. Nous tenons la r-
ponse au grand Pourquoi ? qui hanta tant de cerveaux. Que cette
faveur insigne donne tous le courage et laudace de mener
bien la tche qui reste accomplir.

Les hommes de lre quinquennaire semblaient peu se


soucier de lloquence officielle. Personne ne sarrtait au
passage pour lire la proclamation. Aussi bien, lire tait deve-
nu une occupation dun autre ge. Tout ce quil importait de
savoir, beugl par les haut-parleurs, entrait directement par
loreille sans avoir passer par les yeux dshabitus des
signes. Et Pat, lhomme des livres, se demandait ce quil res-
tait de commun entre lui et ces hommes, et ce qui pouvait le
rattacher leur monde
Il refusait de savouer que ctait le dsir de se retrouver
en face dvy.
Depuis quelle tait repasse du monde lointain des
rves ltat de crature vivante, toute proche dans lespace,
Pat cherchait un prtexte pour se prsenter elle. Le seul
dsir quil en avait lui semblait insuffisant et humiliant
avouer une fille orgueilleuse. Il et souhait se montrer
elle, non pas en soupirant, mais en hros vainqueur. Or, il
navait rien vaincre, et aucun don pour jouer les hros
Pourtant, il attendait vaguement du hasard une occasion im-
probable, trompant le temps, comme il pouvait, avec son es-
prance. Il savait quvy, promue ministre de la Propagande,
rdigeait les communiqus de presse destins entretenir la
foi astronautique. Aussi, quand on criait les journaux du soir,
il lui restait la ressource dacheter Tombouctou-Soir et de lire
les lignes inspires par celle qui le rattachait au monde :

113
Cest dans treize mois que le projectile-fuse, premier
courrier de monde monde, quittera la Terre destination
de Vnus. Tout est prvu pour la ralisation de cette entre-
prise sans prcdent dans les annales du monde. Les aciers
spciaux dment calorifugs qui constitueront lenveloppe
du projectile, sont ltude aux tablissements Schneider &
Cie de Dakar. La construction du propulseur par dsintgra-
tion radioactive est activement pousse dans les chantiers
Junkers de Tombouctou. Le renouvellement intrieur de lair
du projectile, le maintien dune chaleur constante de 20,
ltude de la forme balistique de la fuse et vingt autres pro-
blmes accessoires sont entre les mains de commissions
comptentes. Ltablissement de lhoraire du voyage est con-
fi au Bureau de la Connaissance des Temps, supervis par
la Direction gnrale de lAstronomie. Le Centre mondial
dtudes biologiques emploie exclusivement tous les con-
damns mort la dtermination des acclrations que peut
supporter lorganisme humain. Il nest pas jusquau Syndicat
de lAlimentation qui ne soit consult pour tablir la nature
des provisions emporter par lastronaute. lheure actuelle
plus de huit millions dhommes sont immdiatement occups
dans les travaux prparatoires de cette immense aventure.
Disons encore que lOffice gnral de la Statistique
mondiale a calcul que le cot des recherches et de
lexcution du projectile slvera plus de deux ans de la-
beur mondial, soit, pour fixer les ides, la valeur de neuf
cents cuirasss de soixante mille tonnes du type quaternaire,
ou de cent soixante mille canons de 420, ou de deux mille t-
lescopes de cinq mtres soixante douverture, ou de six cent
quarante diamants du Cap de la taille du Rgent, ou encore
de quatre timbres-poste des les Fidji, anne 1837 avec sur-
charge.

114
Ces chiffres suffisent. La rvolution astronautique est
en marche, rien ne larrtera plus.
Pat soupirait. Il est pnible un cur pris de ne pou-
voir obtenir que de pareils messages de celle quil aime. Et
davoir les partager avec des millions de lecteurs tait
certes plus amer que lextrait, soi-disant apritif, de goudron
de houille quil laissait sans got mariner dans son verre.
Ce soir-l, Pat ne lut pas plus avant, et reprit mlancoli-
quement le chemin du palais gouvernemental o lhbergeait
son oncle, le prsident.
Consacrant tout son temps et toutes ses facults la ra-
lisation de son uvre, lex-professeur Sandersen, dit le pr-
sident technicien, tait inaccessible tout ce qui ne touchait
pas par quelque ct lastronautique. Pat le savait qui, fati-
gu de solitude et pour obtenir quelques paroles dun tre vi-
vant, attaqua au passage son oncle par cette rflexion inat-
tendue dans sa bouche :
Et dabord Vnus nest pas habitable. Cest pour cela
quon lappelle Vnus.
Bien au contraire, mon cher enfant, scria le prsi-
dent prenant navement lobjection avec le plus grand s-
rieux, les modifications rcentes de lactivit solaire ont fa-
vorablement influenc latmosphre de Vnus : lapparition
des raies de loxygne dans son spectre, la diminution de son
clat attribuable la formation de nuages nous permettent
daffirmer quon y trouve de leau et par suite que la vie y est
possible.
Rflchis un peu, Pat. Nest-il pas tout fait remar-
quable que Vnus soit devenue habitable dans linstant que
la terre lest de moins en moins ? Ladaptation des orga-
115
nismes vivants aux variations du milieu est certes un ph-
nomne connu de toute antiquit. Mais ladaptation dun sys-
tme plantaire aux variations nergtiques pour y maintenir
toujours au moins une plante habitable, est un phnomne
tout nouveau. On peut y voir une invite de la Nature, une fa-
on quelle aurait de prparer le pas que nous allons franchir.
Si la hardiesse de nos conceptions actuelles teffraie encore,
mon cher Pat, tu peux te rassurer en pensant que
lintelligence humaine, en accord avec lvolution des
choses, ne fait que suivre et exploiter la voie que la Nature
aplanit devant elle.
Et tout fait en verve, lil bigle allum, la lvite en ba-
taille et dj triomphant, le prsident continuait :
Vnus nous attend. Et les premiers pas que nous fai-
sons ainsi dans lespace lintrieur du systme solaire,
comme des enfants qui se risquent peine abandonner la
jupe de leur mre, seront le prlude aux voyages plus hardis
de lhumanit future qui ira, lorsque le soleil sera mort, de-
mander dautres toiles la chaleur ncessaire
Pat avait, par extraordinaire, cout la rponse de son
oncle. Lide que la Nature amnageait intentionnellement
Vnus pour recevoir lhumanit, lui donnait songer, mais
selon sa pente ordinaire :
Peut-tre, fit-il, peut-tre Mais alors, il se pourrait
aussi quavant dhabiter la Terre, lhumanit, la vie se fussent
trouves sur des plantes plus lointaines, sur Jupiter, sur
Uranus. Aux temps ant-historiques, lhumanit aurait alors
fait dans lespace un premier bond dont nous retrouverions
le souvenir obscur dans les anciennes mythologies qui nous
dpeignent les hommes comme des gants, des Dieux d-
chus tombs du ciel

116
Loncle souriait.
Toujours ce regard tourn en arrire. Mon pauvre
Pat, tu es de la famille des crabes, tu penses reculons. Que
nous importent les vieux grimoires et do nous venons !
lavenir seul doit retenir notre pense.
Pat estima inutile dinsister. Mais cette conversation lui
redonna le got de ses occupations anciennes. Dsormais,
dans le dsir de vrifier ses propres hypothses, il se consa-
cra ltude des anciens mythes, aux archives de lInstitut
dHistoire o nul ne lui faisait concurrence. Il pensait que ce
ntait pas en vain que les plantes portaient les noms des
anciens Dieux. pris de symbole, il lui arrivait aussi de rver,
du milieu des vieux livres, ce destin qui voulait que
lhumanit prsente ft en marche vers Vnus Mais vy,
invisible, ne quittait pas le ministre de la Propagande
Plus heureux que Pat, Wassermann pouvait approcher
vy. Ses vieux services dami, plus que ses services de mili-
tant assez tide, avaient t rcompenss par le poste
dattach au cabinet de la Propagande. vrai dire, il tait
plus attach son ministre qu son cabinet, mais sefforait
de ne pas le laisser voir. Sceptique quant au rsultat de
lentreprise, il attendait sans dsesprer le moment o vy
descendue des hauteurs de la puissance, se montrerait plus
accessible. Mais il avait beau cacher son jeu, sa malice per-
ait dans la sombre joie quil apportait annoncer les mau-
vaises nouvelles.
Tout tait loin de se prsenter sous le jour aussi favo-
rable que le prtendait la propagande. Le pessimisme le plus
complet rgnait au Centre mondial dtudes biologiques o
tous les condamns mort claquaient ds quon les soumet-
tait une vitesse de plus de neuf cents kilomtres lheure.

117
ce train, il faudrait sept ans pour atteindre Vnus, et
lacclration ntait pas suffisante pour sarracher
lattraction terrestre. Les conclusions du rapport du Centre
dtudes furent dcevantes au possible : Aucun organisme
ne peut rsister aux vitesses ncessaires. Sous la forme hu-
maine, il semble que la vie ne puisse svader du globe ter-
restre. Dans ltat actuel des expriences, la fuse ne pour-
rait emmener quun chargement de microbes. Pour prciser,
le trponme ple parat tre le plus rsistant.
Tout leffort astronautique aboutissant envoyer un
chargement de trponmes sur Vnus, ce semblait tre une
revanche sombrement humoristique de la Nature sur
lingniosit humaine ! Le haut personnel du Centre dtudes
biologiques, suspect de tideur lgard des projets astro-
nautiques, fut relev de ses fonctions et dfr au Tribunal
Rvolutionnaire. Les expriences furent reprises sur de nou-
velles bases. Le prsident Sandersen dclara que si nul ne
voulait essayer le projectile, il y prendrait place lui-mme.
On lui reprsenta que le capitaine ne pouvait quitter le pre-
mier le navire en perdition. Mais pour couper court la pro-
pagation de bruits pessimistes, il fallait dsigner loccupant
de la fuse. Un mouvement dopinion se pronona en faveur
de laptre qui avait prch la croisade astronautique : vy.
Elle accepta sans hsiter.
la pense quelle allait schapper sans recours, Was-
sermann ny tenant plus se prcipita chez elle. Il tait en
pleine fivre.
Cest un suicide, dclara-t-il tout de go. Si votre dci-
sion est irrvocable, laissez-moi partir avec vous.

118
tes-vous fou ? dit vy en lcrasant du regard. Par-
tir avec vous, la face du monde, la face du ciel ! Elle ri-
cana, se leva pour dominer son attach, et dune voix offi-
cielle teinte dune ironie lgre, comme si elle rptait le
discours quelle aurait prononcer tt ou tard : Je partirai
seule, pleine dorgueil devant lhonneur que lon me fait en
me demandant de porter la premire dans lespace le mes-
sage humain Y a-t-il femme du pass dont la gloire ne sera
pas clipse par la mienne ? Mais ce qui surtout me tente,
cest limmense curiosit dtre la pointe de lexprience
humaine, dtre le diamant qui va percer lther. Cest pour
moi, pour mon ascension triomphale que toute lhumanit
prsente et toute lhumanit passe auront donn leurs
sueurs. Et lavenir, cest moi qui le verrai la premire,
lavenir qui a toute ma foi, toute ma tte pensante
Ma tte et mon cur nont pas aller si loin, fit dou-
cereusement Wassermann. Et vous, merveilleuse Excellence,
navez-vous plus en vous rien qui rappelle la simple cra-
ture ?
De quel poids pse lamour, en regard de ce qui me
sollicite ? scria vy en qui il devenait impossible de d-
mler lardeur vraie ou feinte. Mais, plus calme, elle reprit
mi-voix : Tenez, hier soir, je suis monte en surface. Dans
le ciel violet sur ma tte, les mondes brillaient en silence
avec un incomparable clat. Ils semblaient attendre. Et la
pense que ctait moi quils attendaient, cette pense dj
me soulevait vers eux. Vnus, lhorizon, luisait dans sa
splendeur paisible. Que jy parvienne vivante ou quelle re-
oive mon cadavre, nimporte. Songez-y, tre la premire
mortelle sillonner les cieux, celle qui peut choir une pla-
nte en partage, tre la vierge dont la cendre, pour la pre-
mire fois, ne se mlera pas aux cendres terrestres, avoir

119
pour spulture Vnus, ou devenir Mme Wassermann, mon
pauvre ami, mon choix est fait
Lorgueil en vous a tu toute la femme, vy
Que ce soit lorgueil ou tout autre chose, il a bien fait.
Adieu petit homme faible.
Wassermann dut sortir, le dpit et lamertume au cur.
Dans lascenseur il scria avec rage : Elle a une me de pa-
rachutiste ! Mais cela ne lapaisa pas.
Quant Pat, cest alors quil dpouillait une vieille bi-
bliographie des mythologies antiques quil apprit par le haut-
parleur la nouvelle de la dsignation dvy. Dans la vaste bi-
bliothque dserte, il demeura immobile, lil fixe comme
celui des bustes aligns aux murs. Pour la premire fois, il
prit conscience quen cette ncropole de livres tout disait le
froid de la tombe. Mort pour mort, mieux valait lair glac et
le cadre de la nature mourante
Repoussant ses notes, il se leva, gagna un ascenseur de
surface et, chaussant ses skis, partit au hasard sur la neige
durcie du dsert.
Il fuyait comme un fou sur les pentes, souhaitant que le
vent de la course emportt loin de lui tout souvenir, que tout
sefface, disparaisse Mais le visage dvy le poursuivait
toujours, ml ses lectures rcentes :
Iphignie ! Iphignie ! scriait-il dans ltendue
blanche et vide. ternel retour des situations et des choses !
Le vieux sacrifice cherchait gagner les bonnes grces des
puissances obscures. De nos jours, les augures parlent au
nom de la Science, mais le rsultat est le mme : on envoie
la mort une femme dans lespoir dun avenir meilleur. La

120
mme folie na cess de rgner sous divers visages, et le se-
cret du monde nen est pas moins impntrable
Le soir tombait. Au loin, sur la plaine gele, se dres-
saient les volcans artificiels de la Tombouctou souterraine
qui dsormais ne crachaient plus vers le ciel les entrailles de
la terre. Le froid, dj trs vif, saccentuait rapidement. Un
vent lger commenait souffler, prcurseur du sirocco gla-
c des nuits. Pat acclra lallure. Pour viter une carcasse
de tracteur abandonne, il freina brusquement, un de ses skis
cassa net. Aussitt il mesura ltendue du dsastre. Seul dans
le dsert, cette heure, ctait la mort. Le souvenir de M.-G.
Pasteur abandonn sur la banquise se prsenta lui. tout
hasard, en clopinant, il prit le chemin du retour.
La nuit tait presque venue et il se flicitait dj de ne
plus conserver lespoir dtre sauv, quand une caravane de
traneaux tirs par des chiens se silhouetta au sommet dune
colline. Il laissa passer le gros de la troupe sans mot dire.
Mais quand un retardataire sarrta pour rparer une cour-
roie dattelage, il y vit un signe du destin et demanda mon-
ter dans le traneau.
La caravane, des travailleurs amnageant les pistes du
dsert pour les convois daroglisseurs, regagnait Tom-
bouctou. La pense de Pat se reportait maintenant vers le
temps de ses courses Sainte-Hlne. Et soudain, ce fut un
trait de lumire : le souvenir lui revenait de la bote jamais
ouverte qui contenait le testament de M.-G. Pasteur. Il tenait
enfin ce que, depuis des jours et des jours, il avait vainement
cherch : un prtexte pour aller se prsenter vy. Il y fut
dans lheure suivante.
De lautre ct du grand bureau, elle leva les yeux, ne
marqua par aucun signe quelle ne le reconnaissait pas, mais,

121
lui, comprit quelle lavait entirement oubli : il ne lui en
voulut pas, et trouva mme quil en tait mieux ainsi.
Tenez, dit-il sans la regarder et avec la sensation
trange dentendre sa propre voix comme une voix tran-
gre, japporte ma contribution votre uvre. Mais ce nest
pas cause de luvre qui mest indiffrente, cest cause
Il sarrta, trouvant impossible daller plus avant.
cause ? demanda vy.
Et comme la surprise et la curiosit avaient fait son re-
gard plus dur, Pat acheva :
cause de vous.
Elle parut tonne. Pat, dune voix rapide quil voulait
faire indiffrente, expliqua lhistoire du chien mort et ressus-
cit. Alors, avant le dpart, vous pourriez recevoir une in-
jection du srum de M.-G. Pasteur. On trouvera probable-
ment l-dedans la manire de sen servir, ajouta Pat en je-
tant une liasse de papiers sur la table.
Maintenant, renverse dans son fauteuil, vy tenait si-
lencieusement les yeux fixs sur Pat. Elle dit assez froide-
ment :
cause de moi ? Pourquoi vous intressez-vous
moi ?
Je trouve stupide la faon que vous avez choisie de
vous tuer, dclara alors brusquement Pat. Cest un sacrifice,
inutile mon sens, et je rprouve tout ce que vous avez
fait Mais puisque vous continuez lutter contre les choses,
je vous fournis une arme que le hasard a mis entre mes
mains. Cest tout

122
vy se leva, vint vers Pat, le considra si attentivement
quil plit un peu. Pour cacher son trouble, il se leva aussi et
retrouva quelque assurance la dpasser de la tte.
tes-vous sr que vous ne maimez pas ? demanda-t-
elle brusquement.
Elle avait parl si calmement, en dpit de la soudainet
de sa question, que Pat, gagn par son sang-froid, neut au-
cune peine rpondre :
Parfaitement sr.
vy laissa spanouir son sourire.
Alors vous tes mon meilleur ami, Pat. Je vais trans-
mettre votre cadeau au Centre dtudes, ajouta-t-elle avec
une lgre nuance dironie, et nous verrons les rsultats
Les rsultats furent excellents. Successivement essay
sur une arme de cobayes ports au zro absolu, sur des la-
pins, des autruches, sur un gorille, le dernier du jardin zoolo-
gique, qui fut soumis des acclrations centrifuges consid-
rables dans un tambour tournant treize mille tours la mi-
nute, le srum de M.-G. Pasteur procurait aux organismes
une rsistance quasi miraculeuse. Dans ltat cataleptique
qui suivait lingestion du srum, la bte pouvait tre soumise
toutes les variations de temprature et de pression,
toutes les irradiations, tous les traumatismes sans que son
intgrit physique ft atteinte.
Nous tenons infailliblement le succs ! scria le pr-
sident Sandersen quand il apprit ces rsultats. Pat cest toi
qui ne fus jamais bon rien, que lon devra de pouvoir habi-
ter le projectile. Viens, que je tembrasse.

123
Pat se laissa faire sans plaisir. Lodeur que dgageait la
lvite de son vieil oncle rendait laccolade peu rjouissante.
Pourvu que je ne sois pas oblig de faire lessai de la
drogue, murmura-t-il, jaccepte dun cur lger le mrite de
lavoir apporte.
Tu es trop modeste, fit loncle. Linstrument du ha-
sard est aussi mritant que le chercheur conscient. Viens,
suis-moi, je temmne visiter nos chantiers.
Ctait une grande faveur que Pat ne pouvait refuser.
Dans une ancienne chemine dvacuation de Tombouctou 3
senfonait le canon astronautique dont la longueur attei-
gnait un kilomtre. Une activit fivreuse rgnait tous les
tages. Le dernier tronon de tube venait dtre mis en place.
Les canalisations de graissage allaient suivre. On procdait
aux essais du systme dquilibrage et dorientation permet-
tant de manuvrer la lourde masse dacier avec laisance
dun tlescope.
Faites vite, lunivers nattend pas, recommandait le
prsident Sandersen aux chefs de services assembls. Il ne
reste plus que cinq semaines avant le rendez-vous que nous
donne Vnus. Voici linstant critique dans lhistoire de
lhumanit o la possibilit de salut dpend dune seconde
perdue ou gagne. Nous navons que cette chance, ne la per-
dons pas.
Nous navons que cette chance ? fit Wassermann qui,
en qualit de dlgu la Propagande, stait ml la suite
prsidentielle. Quest-ce dire ? Quadviendra-t-il de nous
aprs le dpart du projectile ?
Messieurs, je vous dois la vrit, fit alors gravement
le prsident Sandersen. Permettez au vieux physicien que je
124
suis une comparaison. Certains seuils de potentiel interdisent
le passage des lectrons, car ceux-ci ne possdent pas
lnergie suffisante pour les franchir. Si lon fait lexprience,
on constate cependant quun lectron sur quelques centaines
de millions parvient passer. Messieurs, notre situation pr-
sente est tout fait analogue. Les conditions actuelles du
monde semblent opposer un obstacle infranchissable la
vie. Sur les centaines de millions dentre nous, un seul pourra
peut-tre passer : loccupant de la fuse. De nous autres, il
adviendra ce quil pourra, mais nous aurons fait notre devoir,
nous aurons obi consciemment la loi de la Nature qui sacri-
fie le grand nombre, comme vous avez pu voir devant les
milliards de germes qui meurent pour quun seul puisse
vivre.
Si un seul dentre nous doit passer, reprit Wasser-
mann imperturbable, pourquoi choisir une femme ? Pour que
la vie se poursuive ailleurs, la plus lmentaire logique im-
pose denvoyer un couple au del du seuil infranchissable,
tout le moins une femme pralablement fconde.
Soit que cette intervention ft trop prcise, soit que, par
un impardonnable oubli, la question ne se ft jamais prsen-
te son esprit dhomme de science, le prsident Sandersen
rougit jusquaux oreilles.
Mais, balbutia-t-il, il va de soi que cest un couple
humain qui embarquera.
Celle qui a t dsigne ne semble pas lentendre ain-
si, observa alors ironiquement Wassermann satisfait davoir
russi sa manuvre.
La question sera pose au prochain Conseil, dclara
alors le prsident Sandersen.

125
Elle le fut. Aux premiers mots, vy se leva trs ple ; la
voix, pour la premire fois, lui manqua devant lauditoire at-
tentif.
Bien entendu, fit le prsident Sandersen avec bonho-
mie, nous vous laissons entirement libre de choisir
Je ferai connatre ma rponse demain, fit schement
vy en se levant. Elle sortit au milieu de ltonnement gn-
ral. Chacun croyait la question rgle depuis longtemps.

Quand derrire le pupitre soutenant la vieille Bible in-


folio o il tait plong, Pat vit apparatre le visage dvy, il
crut une vision. La ministresse de la Propagande astronau-
tique dans la bibliothque des incunables ! le monde devait
aller de plus en plus mal.
Pat, vous tes mon ami, nest-ce pas ?
Nous nous sommes dj dit quelque chose dans ce
sens, fit Pat qui se remettait lentement de sa surprise.
Eh bien, vous allez maider prendre une dcision
difficile.
Elle passa de lautre ct du pupitre, sassit sans faon
sur la table, et commena en cherchant ses mots :
Je pars dans un mois, Pat, et quand je dis partir, il
faut donner ce mot un sens quil na gure eu jusqu ce
jour
Dans le silence qui suivit, Pat gn lui-mme de la voir
prive de son aisance habituelle dit au hasard :

126
Jai t heureux dapprendre que les essais du srum
avaient donn satisfaction.
Cest vous que je devrai cette chance supplmen-
taire, reprit vy. Puis, brusquement, elle recouvra son assu-
rance :
Pat, je pourrais ruser avec vous, vous dire que jai d-
cid de ne pas partir seule. Mais on mimpose de choisir un
partenaire dquipe Jai lorgueil de moi-mme au point
que je prfrerais ne pas partir plutt que de me partager.
Mon got de lavenir, dont je nai jamais fait mystre, nest
pas celui de la femme ordinaire : le simple dsir dune pro-
gniture. Fille de ce temps, je naspire qu plus de connais-
sance, plus de pouvoir sur les choses. Et voil que par une
amre drision la situation me rappelle mon rle de
femme. Cela, je ne puis ladmettre. Je ne peux pas consentir
ce quil soit fait appel ma chair Pat, partiriez-vous avec
moi ?
Avec vous ! fit Pat en sursautant.
Entendez-moi, cest lami que je parle, lami que je
demande ce, comment dirai-je ? service, dans lespoir que
son amiti me dispensera des exigences que formuleraient
les autres.
Pourquoi moi ? demanda Pat en rougissant.
Les autres, fit vy avec un sourire, nont cherch
me suivre que dans un but trop visible. Vous, vous ne mavez
rien demand, et quand mes intentions furent connues, vous
navez song qu me fournir le moyen davoir la vie sauve.
Moi qui ne puis aimer, je reste assez lucide pour incliner vers
celui qui fait preuve de la plus grande dlicatesse. Je nai pas
dami dont lamiti soit plus dlicate que la vtre, Pat
127
Croyez-vous, balbutia Pat, que lamiti soit suffisante
pour suivre lamie jusque dans la mort ?
Cest vous que je pose la question, fit vy.
Pat prit un temps. Il enveloppa vy du regard. Dans la
vaste bibliothque souterraine, ils taient seuls, cerns par
les rayons de livres et lamas infini des connaissances
mortes. Dans ce cadre de poussire et de nant, le visage
dvy tait la seule chose vivante, la seule lueur desprance.
Et cette lueur, ctait vers la mort pourtant quelle voulait
lentraner. Le visage dvy Au cours de la lutte contre les
hommes, un masque volontaire, glaant le regard, renforant
les mchoires, stait pos sur ce visage accentuant jusqu
la duret la rgularit merveilleuse des traits. Telle, elle res-
tait pourtant celle quil avait aime ds la premire ren-
contre, celle dont limage passant travers ses songes lavait
encourag vivre, poursuivre, mais elle tait aussi celle
qui, hors de lui, sans lui, avait suivi un chemin qui ne rencon-
trait maintenant le sien que par hasard
Pat songeait. En elle, une sorte de cuirasse invisible
semblait avoir emprisonn et atrophi son cur. Entre elle et
son propre cur, il y avait son got de connatre, de savoir,
et cet orgueil pour tout ce que les hommes avaient fait, vou-
laient faire, allaient faire. lextrme dun effort affirmant
lemprise de la volont humaine sur le monde, elle tait
moins une femme que le produit assez monstrueux dune
confiance sans rserve place dans lavenir et les pouvoirs
de lintelligence. Ctait pour elle, entrans par elle, que tous
staient prcipits dans cette aventure insense. Elle leur
avait insuffl sa foi, et donn lorgueil de leur propre puis-
sance. Elle avait cru son uvre, leur uvre, jusqu ac-

128
cepter maintenant den mourir. Et lui, le dernier rebelle, cest
dans ce nant quelle voulait lentraner avec elle.
Il pensa quelle tait coupable. Coupable dune erreur,
qui sans doute ntait pas uniquement la sienne, mais quelle
avait fait natre, accepte avec joie et travaill de toutes ses
forces accentuer. Mais parce quil la trouvait coupable, et
envers qui ? il ne savait, parce quil la trouvait coupable, et
comme atteinte dune faille secrte dans la qualit de son
me, il se prit len aimer davantage. Maintenant quelle al-
lait en mourir, il pensa quil la rachterait peut-tre, mais
de quoi ? vis--vis de qui ? par son propre sacrifice. Si lui,
qui voyait lerreur, ne lavait pas juge condamnable, qui
donc pourrait la condamner ? Il soupira :
Tout pourrait tre si simple.
Que voulez-vous dire ? demanda-t-elle.
Sans rpondre, Pat dit : Vous savez bien que jai dj
dit oui.
Elle mit les mains sur ses paules et le regardant dans
les yeux :
Jurez-moi que vous ne maimez pas.
Avec une aisance et une sincrit qui le surprirent lui-
mme, il rpondit :
On ne peut pas vous aimer.
vy lembrassa sur les deux joues, et retrouvant une
voix denfant : Venez voir les plans de la cabine de notre
fuse, dit-elle en lentranant.

129
IX

LE DERNIER FEU DARTIFICE

Toutes mesures seront prises afin que la crmonie de d-


part de la fuse ait lieu avec tout lclat possible , avait dcrt
le Grand Conseil excutif et rvolutionnaire.
Aussi, autour de la gueule du monstrueux canon affleu-
rant la surface du sol, une arme douvriers saffairait cons-
truire la plus gigantesque arne jamais difie sous la vote
cleste. Plus vaste quun cirque lunaire, elle devait recevoir
huit millions dhommes. Depuis des sicles, pareille quantit
dhumains navait t rassemble lair libre. Le retour la
lumire, lpanouissement dune pareille tache humaine sur
le dsert glac devait dire limportance du geste qui allait
tre tent, et quelle suprme esprance arrachait la bte hu-
maine aux ombres de sa tanire.
Les gradins du cirque, taills dans un nouveau ciment
la glace, descendaient dune hauteur de deux cents mtres
jusqu la piste centrale au milieu de laquelle dbouchait le
tube. la priphrie, se dressaient les batteries de projec-
teurs infra-rouges dont les ondes de chaleur maintiendraient
pour la dure de la crmonie une temprature humaine-
ment supportable. Dans linfra-structure taient logs les
postes de secours, les circuits haut-parleurs, les chambres de
tlvision grossissante, les urinoirs arodynamiques, les es-
caliers mcaniques clipses, les humidificateurs dair, les
bureaux de presse et de diffusion des images et du son, les

130
casemates pour sapeurs et pompiers, les centrales de tl-
commande, les soutes matire extinctrice, etc.
Au centre de larne vide et soigneusement recouverte
de pur sable fluorescent extrait des plus grandes profon-
deurs, sarrondissait auprs de lorifice du tube la coupole
dun petit observatoire contenant le tlescope charg
dassurer le dpart. Point sur Vnus, le tlescope donnerait
en effet de la plante une image qui, passant sur un relais
photo-lectrique, mettrait le feu la charge initiale.
En demandant Vnus elle-mme de donner le signal
du dpart, nous mettons lentreprise sous un signe favorable,
avaient dclar les partisans de cette mesure. Grce cette
prcaution, nous ferons oublier au ciel ce que notre activit
pourrait avoir de profanateur. Notre rle dhommes aura
consist mettre en place les divers lments de la combi-
naison, mais nous aurons laiss lunivers le soin et la res-
ponsabilit du coup de pouce final.
Dautres staient irrits de ces prcautions puriles o
ils voyaient une abdication plus quune dlicatesse, et
comme une survivance des croyances ancestrales dans les
puissances clestes : Nous, les hommes, avons tout fait, di-
saient-ils, nous devons jusquau bout imposer notre volont
et lheure que nous avons choisie.
Pourtant, lide que Vnus dclencherait elle-mme le
dpart avait tellement enflamm lopinion publique, et fourni
une telle abondance de copie aux services de propagande,
que les objections de la conscience philosophique furent
cartes et que la mesure fut adopte.
Peu importe, avait sagement tranch le prsident
Sandersen, peu importe que le projectile parte parce quon

131
appuie sur un bouton, parce que siffle un merle ou parce que
passe une toile, lessentiel est quil parte.
Tout maintenant tait en place pour la grande exp-
rience. Le projectile termin attendait son heure dans une
chambre temprature constante, veill par une garde
comme nen connurent point les palais des rois morts. Les
moteurs radioactifs taient prts recevoir leurs trois kilos
de radium pour tourner rond pendant deux mois despace-
temps. Il ne restait qu parachever larne de lancement,
quoi nuit et jour semployaient les quipes spcialistes des
travaux du grand froid.
Le plan de mobilisation des spectateurs de la scne avait
t rgl par avance dans les moindres dtails. Quinze jours
avant la crmonie, les cartes dinvitation furent lances.
Chaque partie du monde avait droit deux millions de dl-
gus, lAfrique quatre millions. Les Africains ralliaient par
voie souterraine, les autres par trains daroglisseurs qui se
succderaient sans arrt sur les pistes amnages la sur-
face des mers geles. Au jour J-8, les dlgations des rgions
lointaines se mirent en marche vers Tombouctou prpare
pour recevoir ses millions de visiteurs.
Les premiers qui arrivrent furent les mineurs des mines
radioactives de Borno. eux revenait la gloire davoir four-
ni le radium ncessaire : le produit de deux cents annes
dexploitation des mines, qui allait dun seul coup svanouir
dans lespace. Les rudes visages de ces travailleurs dfilrent
sur lavenue Ranavalo, entre deux haies de spectateurs
phosphorescents et enthousiastes. demi-congels par le
voyage en surface, intellectuellement diminus par le travail
dans les profondeurs, les arrivants ne pouvaient que rpter
le cri quon leur avait serin : Dans Vnus, dans Vnus,

132
dans Vnus Leur passage nen fit pas moins une pro-
fonde impression. Puis, dheure en heure, suivirent en por-
tant leurs pancartes les dlgations les plus diverses : les
planteurs du Brsil souterrain, les reprsentants de
lindustrie lourde australienne, les ouvriers de la mtaphy-
sique hindoue, les deux cents familles lapones, les directeurs
de bassins de carne, les chasseurs des restaurants de
lquateur, les mdecins lgistes et les conservateurs
dhypothques, les figurants de lindustrie du spectacle, la
dlgation des experts-comptables devant les tribunaux du
Chili
Pour permettre toute la terre dassister ce dfil
monstre, la dure du travail quotidien avait t rduite par
dcret trois heures trente. Le reste du temps, la population
du globe pouvait se rassembler devant les crans de tlvi-
sion qui reproduisaient la scne. Les reprsentants de
lhumanit dfilent Tombouctou, annonaient les haut-
parleurs, et le bruit de bottes des bataillons slevait, tandis
que, dun bout de la terre lautre, on voyait entrer dans la
capitale : lamicale des coiffeurs de Rio de la Plata,
lAcadmie des Sciences et Belles-Lettres de Manille, les
J.O.C.P.Q., les anciens lves de lcole militaire de Panama,
les dlgus de la T.C.R.P., les membres de la loge Huile de
Banane et Fraternit , les Q.Q. de toute la plante, le con-
grs des professeurs de lenseignement secondaire, les direc-
teurs de lenregistrement et du timbre, les membres du Trou-
trou-klan, les disciples de saint Hubert et Nemrod runis, les
A.E.I.O.U., linternationale des collectionneurs de fougres
fossiles, les fanatiques du C.R.A.C., les reprsentants de
lUnion des triporteurs, les lves sages-femmes en ch-
mage, etc., etc., toute une vision de Jugement dernier.

133
La capitale connaissait une fivre et une animation sans
prcdents, mais lordre rgnait. tous les carrefours des
mutils du travail social vendaient des portraits dvy de la
Condamine. Sans cesse il fallait renouveler les stocks de
cartes postales reprsentant la fuse, le prsident Sandersen
ou le systme solaire. On ne parlait que de Vnus. Au muse
des Antiques, tous les moulages des Vnus Callipyge, ou
fesses plus ou moins heureuses, furent enlevs en quarante-
huit heures. Les deux derniers phoques savants du Cirque
dHiver connurent un triomphe sans prcdent dans
lhistoire des phoques en faisant tourner sur leurs museaux
deux ballons sur lesquels tait inscrit ce mot magique : V-
nus.
Si dense tait la foule, si communicative son ardeur, que
la temprature de la ville souterraine monta de plusieurs de-
grs. Les peaux de fourrure que chaque dlgation devait
son heure aller essayer aux magasins dhabillement pour
pouvoir monter en surface au jour J, paraissaient touf-
fantes. On ne pouvait croire que dehors il ft toujours aussi
froid. Et le flot humain continuait dferler sur Tombouctou,
chantant maintenant pleine voix un air idiot qui dominait la
symphonie de la terre, et tait devenu la rengaine de lheure :

Allons Tombouctou
Pour pcher les hiboux
Allons-ons dans Vnus
Pour y vivre tout nusse.

Quand le gouvernement annona que tous les frais de


sjour des dlgus seraient sa charge, lenthousiasme pas-
sa toute limite. Le lait de renne fut dlaiss pour le Pernod-
ptrole, et le Ouiski-ouiska, boisson favorite de lpoque

134
quinquennaire, coula pleins bords. lunanimit de toutes
les gueules de bois, la place centrale de Tombouctou, une
merveille darchitecture troglodyte avec ses votes ogivales
en style banquise flamboyante, fut baptise : Place Sander-
sen. Le prsident lui-mme reut le nom d vacuateur du
Territoire .

Pat passait au milieu de ces jours de liesse dans ltat


desprit dun condamn mort. Avec une indiffrence com-
plte, il stait soumis aux formalits mdicales exiges du
candidat au dpart. Ses rflexes, son sang, ses humeurs, son
cur, ses viscres avaient t prouvs, analyss, tudis,
toutes les ractions avaient t satisfaisantes, rien navait pu
faire obstacle ce que lui ft dlivr son certificat daptitude
lastronautique. Rsign, il avait accept jusqu la solitude
impose par vy qui, prtextant les derniers prparatifs,
avait dclin ses timides demandes dentrevue. Pat en avait
t rduit acheter, comme le dernier des provinciaux, une
carte postale la reprsentant. Il avait pouss la navet
jusqu laller contempler en secret lobservatoire, la lu-
mire mme envoye par Vnus. Ctait, pensait-il, lunique
faon quil aurait de voir se raliser le rve astronautique.
Sous la ple clart filtrant travers la lunette, le visage de la
carte postale ntait gure quune tache blanche : tout lcart
du dsir la ralit se pressentait dans cette purile exp-
rience.
Si vy restait invisible, ce ntait pas quelle soccupt
signer les milliers de photographies envoyes chaque jour
par ses admirateurs, elle stait propose une autre tche :
emporter du monde le savoir le plus pouss, le plus complet
quil ft possible, et noublier dans larche qui allait voguer

135
loin du dluge de froid, aucune des plus rcentes conqutes
de lesprit humain. Sa tte tait une encyclopdie vivante.
Dans les laboratoires et les bureaux dtudes, elle se pen-
chait sur les plus rcentes tentatives : les boulets-sondes
pour la prospection du sol lunaire, le moteur bactries, la
conservation de la vie par les ondes sans aucun processus
alimentaire, le ractif annonciateur de la mort, la machine
dite prouver la non-existence de Dieu, le fil couper
llectron, rien nchappait sa curiosit. La somme de tra-
vail fournie par les cerveaux humains, lingniosit dont ils
avaient fait preuve pour lever grain grain ldifice de la
connaissance, la confondaient dadmiration et de gratitude
envers lintelligence. Elle et voulu pouvoir tout prendre,
tout emporter dans une formule magique.
Dites-moi le mot de passe qui permettrait qui-
conque de pntrer et de sorienter dans le domaine magique
de la comprhension des choses, alla-t-elle demander au
vieux philosophe Ramuntcho dont lHypercritique des rapports
entre la dialectique et les postulats mobiles de la raison passait
pour le dernier mot de la sagesse lpoque quinquennaire.
Le vieux philosophe Ramuntcho posa sur elle son regard
teint par la spculation et par lge. Il soupira et dit : Vous
tes bien belle, madame.
vy en fut quitte par un haussement dpaules. Son du-
cation philosophique tait faite.
Elle envoya au vieux singe une de ses photos ddica-
ces.
Le jour allait se lever du grand dpart. Toute la nuit,
lactivit la plus insense navait cess de rgner dans Tom-
bouctou. Revtus de leurs combinaisons fourres, les specta-

136
teurs gagnaient par paquets de cinq cents les lvateurs
conduisant au grand cirque terrestre. Ils dbouchaient sous
le ciel sombre et glac o, de la Polaire la Croix du Sud,
stait range toute larme des toiles. Les ttes se levaient
vers la vote profonde, et nombreux taient ceux qui, ayant
toujours vcu sous la terre, tournaient leur premier regard
vers le ciel toil.
O est Vnus ? demandaient avec insistance maintes
voix.
Les haut-parleurs durent rpter satit :
Vnus nest pas encore visible. Elle ne se lve
quaprs le soleil dont lclat ne permettra du reste pas de
distinguer la plante lil nu.
La foule murmura, comprenant mal quentre tant
dtoiles on nait pas choisi la plus belle et la plus visible.
On nous trompe, jetrent quelques mcontents ou
quelques farceurs.
Mais, en dpit des radiateurs infra-rouges, il faisait trop
froid pour que ce mcontentement pt prendre de lampleur.
Une ration de percoverre, opportunment distribue, fit taire
les murmures. Cependant, par fournes, les nouveaux arri-
vants envahissaient toujours les gradins. Avant laurore les
huit millions de spectateurs, tous poilus comme des ours,
taient en place. Pour la premire fois dans lhistoire, le so-
leil allait se lever sur une assemble humaine dune pareille
densit.
Tous les yeux taient fixs sur larne fluorescente o
des hommes, qui semblaient minuscules, saffairaient encore
autour du canon gant dont la gueule tait couronne par

137
une spirale dArchimde, emblme de la rvolution astronau-
tique. Laurore sannonait. Une troupe savana dans
larne : ctait lorchestre philharmonique de Tombouctou,
arm de trompettes vtustes. Les musiciens se disposrent
suivant les rayons du cirque et, pavillons tourns dans toutes
les directions, ils sonnrent la diane, vieil air de lpoque
quaternaire.
Nos anctres sveillaient au son aigrelet de ces
cuivres, expliqurent les haut-parleurs, ils sellaient leurs
chevaux et partaient la conqute du monde. La Section
dHistoire du Globe a cru devoir saluer de ces mmes notes
le jour o nous allons partir la conqute du ciel.
Un murmure approbateur passa sur les gradins,
senflant, mourant, renaissant, remontant de larne aux plus
hautes traves, balayant doucement limmensit du cirque,
comme une bouffe de vent sur la cime des forts antiques.
Et le temps que mettait ce murmure passer et steindre di-
sait, mieux que tout chiffre, limportance de la masse hu-
maine rassemble en ce lieu.
La crmonie commenait. Les projecteurs ultra-violets
sallumrent qui devaient clairer la scne pour les specta-
teurs des antipodes rassembls dans les tl-cinmas.
Lquipe spciale de graissage prit place sur la tranche du
canon, et commena darroser de lanoline brlante les parois
du tube. Cependant, le Grand Conseil excutif et rvolution-
naire faisait son entre dans la tribune officielle. La milice
prsenta les armes. La foule poussa frntiquement les beu-
glements dusage et dune seule voix chanta le premier cou-
plet de lInterastrale, hymne officiel depuis la rvolution. Le
prsident Sandersen rpondit aux acclamations par le salut
rvolutionnaire : lindex dessinant en lair autour du pouce

138
une spirale dArchimde. Un peu inexpriment, il avait lair
de jouer des castagnettes. Durant le silence qui suivit, on vit
le service dordre allumer au milieu des personnages officiels
et lgrement dcrpits, quelques braseros. Leur caractre
vtuste provoqua lhilarit gnrale.
Soudain, un bruit de tonnerre sortit des haut-parleurs, se
fondit en sonorits dorgues, enfla derechef, et fit vibrer
comme une seule colonne dair toute latmosphre du
cirque : la musique des ondes jouait louverture de la Vote
Cleste, marche mondiale compose pour la circonstance par
le dernier organiste de la plante : le matre Saint-Exupte.
Le morceau, heureusement court, fut cout debout par
lassistance qumut bien davantage lannonce de la prsen-
tation du projectile.
Amen sur un treuil lectrique, il soffrait aux regards
comme un uf de couleur crme. Dans limmense arne, il
semblait presque perdu : un uf de fourmi. tait-ce l vrai-
ment ce qui devait contenir et emporter tant despoir ? Un
murmure de dception parcourut la foule : la montagne sem-
blait accoucher dune souris. Mais des dtails techniques fu-
rent aussitt dverss par les haut-parleurs :
Le projectile-fuse dune hauteur de douze mtres
vingt-cinq est dune paisseur telle que trente-cinq hommes
aux bras tendus parviennent peine lencercler hauteur
de la ceinture. Il rsiste toutes les pressions industrielle-
ment ralisables. Tous les mtaux de la classification prio-
dique sont entrs dans sa fabrication. Huit dentre eux arri-
veront avec lui pour la premire fois dans Vnus. Une cha-
leur de 20 est automatiquement maintenue son intrieur
en dpit de variations de temprature extrieure pouvant al-
ler du zro absolu au point de fusion de lacier. Deux trous

139
dhomme donnent accs au compartimentage interne qui
comprend deux chambres, une piscine miniature, un jardin
japonais et un trousseau complet en papier microbicide.
La dure du voyage sera denviron huit semaines.
Lautomaticit de marche et de fonctionnement sera telle
que les occupants, enferms comme le ftus dans la matrice
maternelle, nauront qu se laisser vivre pendant cette ges-
tation de deux mois avant dclore la vie nouvelle sur la
plante o ils seront ports.
Cependant, une norme grue de levage avait saisi le pro-
jectile par la pointe, et le tenait suspendu au-dessus de la
gueule du canon.
Vous allez assister la crmonie du baptme du
premier vaisseau astronautique, prvint le haut-parleur.
Un mouvement se fit dans la tribune officielle, le micro-
phone passa aux lvres dun membre du gouvernement :
La marraine de ce premier navire qui voguera sur
lther est lHumanit. Dlgue par nous tous, cette petite
fille, Mlle 703.432, ne de pre et de mre inconnus, va briser
sur la coque de mtal la bouteille symbolique, mais le navire
naura pas de nom : les noms nappartiennent qu la terre.
Lenfant lana la bouteille. Les microphones, heureuse-
ment rapprochs, transformrent le choc lger du verre en
coup de canon, lequel couvrit opportunment les protesta-
tions dune moiti des spectateurs, ceux qui, placs
loppos de la bouteille, navaient rien pu voir de ce geste es-
sentiel.

140
Maintenant, lheure tait venue dentendre le message
du Grand Conseil excutif adress la terre tout entire. Un
stentor prit place devant le micro, et commena :

Hommes,
la vaste pyramide de la recherche et du savoir humains dont
les assises se perdent dans la nuit des temps quaternaires, et
dont les degrs successifs furent pniblement gravis travers
les ges par lesprit, va dans un instant sachever en un jet de
fuse qui doit prolonger la terre jusqu la prochaine plante.
Voici venu le moment o les paroles ont autant dimportance
que les actes.
Nous demandons dabord quune minute de silence
soit observe afin que revivent dans vos mmoires les noms
de Montgolfier, Piltre de Rozier, Croc-Spinelli, qui atteignit
huit mille mtres, le professeur Piccard et ses dix-sept kilo-
mtres, et avec eux tant dautres, heureux ou malheureux,
qui nous montrrent la voie de lvasion et qui nous
entrouvrirent cette porte du ciel par laquelle nous allons en-
fin pouvoir fuir.
Suivirent soixante secondes de silence approximatif, car
le froid commenait faire tousser bien des poitrines, et
lorateur reprit :
Un couple dentre les ntres va quitter le sein de
lespce et prendre possession de lespace. Deux nous, la
distance va fantastiquement crotre chaque seconde. Pour
la premire fois la famille humaine se spare.
Ceux-l qui vont partir, nemportent pas seulement
notre espoir, lavenir de lhumanit et de lintelligence ; ils

141
emportent encore une part importante de ce qui nous tait
ncessaire pour vivre. Hommes, il faut que vous sachiez ce
qui suit : Tel lathlte au terme de sa course, en lanant sa
poitrine au devant du but, brise son cur dans le bond qui
lui assure la victoire, tels sommes-nous peut-tre en ce mo-
ment, nous hommes, car ce dernier sursaut par lequel nous
envoyons au fond du ciel les porteurs du message de
lintelligence, ce dernier effort peut tre pour nous tous un
effort mortel. Nous allons rester dmunis du radium nces-
saire. Entre la prolifration dune multitude dfinitivement
lie son lit de mort, et la libration dun seul pour le salut
de lespce, il fallait choisir. Nous avons choisi pour vous
dans le sens du plus grand risque : le seul qui offrait lesprit
de lhomme une chance de survie. Ce sera notre honneur
davoir fait un tel choix, ce sera votre honneur, hommes, de
lavoir accept. Lespce humaine tait la seule qui ft ca-
pable de sacrifier volontairement le nombre lindividu.
Vous allez voir se jouer la partie suprme de la bataille
engage entre lHomme et les forces hostiles de la Nature.
Luvre de lintelligence sur la terre va prendre sous vos
yeux sa signification dernire. ceux qui auront vcu cette
minute, que peut importer de mourir ? Ils savent ce que
jusqu ce jour nont pas su les mortels, ils savent quils ne
meurent pas en vain et ce pour quoi ils meurent.
Mais dtournons nos penses de nous-mmes. Vous
avez devant vous celle et celui qui vont partir
Pat et vy se tenaient derrire lorateur qui sinclina vers
eux. Un rugissement denthousiasme parcourut les gradins.
Les bras se levrent, les fanions des dlgations sagitrent.
Sifflets, crcelles, sirnes de poche entrrent en action. Pen-
dant prs dun quart dheure, il fut impossible dentendre

142
quoi que ce ft. Les oprateurs de tlvision, pour prendre
de gros plans, se rapprochaient toucher les visages du
couple immobile. Les trpignements de la foule faisaient vi-
brer toutes les poutres du cirque. Enfin le stentor put pour-
suivre :
En votre nom tous, au nom de lHumanit, je me
tourne vers ceux-l et je leur dis :
Partez donc, fils des hommes, partez chargs du mes-
sage humain que vous allez porter sous des cieux plus cl-
ments. Nous allons vous jeter lespace, comme jadis le ma-
rin la bouteille la mer, pour dire ailleurs ce que nous fmes.
Emportez ltincelle sacre dans la coque de mtal. Quelle
aborde heureusement sur la rive lointaine et que brille en-
core pendant des millnaires cette flamme de lintelligence
qui fera un jour flamber lunivers. Votre victoire sera notre
victoire.
Si, de Vnus, vous regardez parfois cette terre qui ne
vous verra bientt plus, souvenez-vous de nous, les hommes
rests prisonniers sous le manteau de glace recouvrant le
vieux monde. Souvenez-vous de la lutte que nous avons me-
ne ensemble, de la tche gante que nous avons entreprise
et laquelle vous aurez d de vivre. Que cette terre qui fut le
berceau de lespce et sera notre cimetire vous inspire par-
fois une pense reconnaissante et mue. Cest le vu que
nous formons. vous qui allez tre sauvs, ceux qui vont
mourir vous saluent !
ces mots, limmense foule presse sur les gradins se
leva, et dune seule voix rpta : Ceux qui vont mourir,
vous saluent ! Le cri monta dans lair glac, fut repris par
les microphones, multipli par les haut-parleurs qui le dver-
srent nouveau sur la foule. Soudain, devenus fous

143
denthousiasme, les spectateurs se rurent vers larne, vri-
table raz de mare humain menaant de tout emporter, de
tout balayer avec lui. Devant ce pril, il fallut mettre en jeu
les terribles mesures de prcautions prvues en cas de pa-
nique : le courant fut lanc dans les fils protecteurs de
larne. Silencieusement lectrocuts sur douze rangs, les in-
fortuns spectateurs de tte, premires victimes de lidal as-
tronautique, firent un barrage de leurs corps la foule tem-
ptueuse.
Quils parlent ! Quils nous parlent ! hurlrent des
voix au sommet des gradins.
Des antipodes venaient ce moment, ports par les
ondes magntiques, les cris pousss par les spectateurs invi-
sibles de la scne : Ceux qui vont mourir, vous saluent !
Dfrant au dsir de la multitude, vy sapprocha du mi-
crophone. Lmotion la privait de ses moyens :
Il ne nous reste que quelques instants avant
dembarquer. tous, merci. Et non pas adieu, mais au re-
voir Pat, voulez-vous dire quelque chose ?
Cette dernire phrase, prononce trop prs du micro-
phone, fut dverse sur le cirque o elle dchana une tem-
pte de rires. Pat, les oreilles bourdonnantes aprs tant de
clameurs populaires, et plus pessimiste que jamais, navait
envie que de rpondre : Celui qui va mourir, vous salue,
mais un tel manque de foi dans lissue de laventure ne pou-
vait safficher la face du monde. Il secoua ngativement la
tte, et comme le public insistait encore, il se contenta de se
serrer les mains au-dessus de la tte la manire des
boxeurs. Une ovation sans fin montra que son geste lui avait
irrsistiblement gagn le cur de lhydre populaire.

144
Dominant le tumulte, le haut-parleur du chronomtreur
officiel annonait :
Le dpart aura lieu dans dix minutes. Regardez en
lair.
Trs haut dans lazur, un avion stratosphrique traait
des lettres de fume. Bientt on put lire VNUS, comme si,
sur lmail bleu du ciel, il ft dj possible de voir le nom de
la gare lointaine Des applaudissements slevrent. Mais
dj dans larne, le moteur de la grue de chargement ron-
flait.
Les trous dhommes du projectile taient dvisss. Le
prsident Sandersen fourrageait nerveusement dans les poils
de sa barbe, en proie lmotion de lingnieur au jour du
lancement. Aprs les flots de lloquence officielle, personne
ne trouvait rien dire.
Le directeur des travaux savana vers le couple, un
crin la main. Il louvrit : ctaient deux capsules en gla-
tine extra-mince, contenant le srum de M.-G. Pasteur. Les
partants devaient se mettre les capsules sur la langue, et le
choc initial du dpart, en produisant la rupture de la glatine,
assurerait lingestion automatique du srum. vy remercia
dun sourire. Pat se mit tout de suite la capsule dans la
bouche, trouvant l une excuse commode pour ne plus rien
dire.
Dj vy avait pntr dans la fuse. Pat sengouffra
son tour dans le trou dhomme. Une voix, la dernire quil
entendit, cria du haut des gradins : Tu as bien ta licence
de mariage, au moins ? Puis le moteur lectrique de la grue
de chargement embraya. La descente du projectile

145
lintrieur du canon se fit au milieu du silence religieux de
lauditoire.
Le dpart aura lieu dans trois minutes, les temps se-
ront donns toutes les minutes, cria le haut-parleur.
Le petit tlescope de pointage se balana lgrement
dans la fente de sa coupole. Les personnages officiels rega-
gnrent leur tribune. Maintenant le cble de descente du pro-
jectile remontait rapidement vide.
Deux minutes, fit le haut-parleur.
Le prsident Sandersen arracha son bonnet de fourrure
sous lequel il touffait. Lorifice du tube tait entirement
dgag. Les regards allaient de la gueule noire du canon
lespace cleste ouvert au-dessus des visages.
La dernire minute.
Une sonnerie sleva : ctait lappel aux morts dont les
notes lentes se balancrent longuement dans le silence uni-
versel.
Le petit tlescope tait braqu sur le point du ciel do
Vnus invisible allait dclencher le dpart. Les respirations
se ralentirent, lmotion pesait sur les poitrines. Le monde
entier sembla se faire immobile.
Un trait de feu sinscrivit dans le ciel, aussitt suivi dun
effroyable grondement qui, parti des entrailles du sol,
spanouit lair libre en hurlement fantastique. La vieille
terre sursauta comme une femme en couches. Un souffle
brlant passa sur larne gigantesque, couchant irrsistible-
ment les rangs de la foule mduse.
Le projectile tait parti.

146
X

VNUS TOUT ENTIRE

Le premier rayon jaillit brusquement au-dessus des col-


lines, et peu peu le soleil se leva. Un souffle frais passa sur
les crtes, glissa dans le silence encore nocturne des choses,
puis se perdit au loin sur la mer dun gris ple.
De longues minutes scoulrent. Une une les vapeurs
rfugies dans le creux des vallons montrent et
svanouirent dans lazur. Les feuillages, dabord surpris par
la clart renaissante, calmrent leurs frissons. Quand, du
souffle de laurore il ne resta que la tideur du jour, une ber-
geronnette savana sur la grve pour rpondre au clapotis
du flot par son chant du matin.
Sur le sable, au bord de la vague, gisait une masse brune
et velue, seule tache sombre en ce monde lumineux.
Loiseau, en quelques bonds, sapprocha, prit peur et
senvola. La vague transparente continua seule battre le ri-
vage.
Du fond du ciel, le soleil dt dversait maintenant de
pleins flots de lumire. Lorsque, dans ce bain de clart,
commena de slever la chaleur, la masse brune et velue,
inerte sur la plage, tressaillit.
Elle stira ; deux bras, deux jambes sallongrent. Le
corps tourna sur lui-mme, puis longtemps encore resta im-
mobile. La main, enfin, arracha le masque qui couvrait le vi-

147
sage, et Pat ouvrit les yeux la lumire du ciel. bloui, il re-
ferma aussitt les paupires.
Quand, labri de ses doigts joints, il put couler sur
lunivers un nouveau regard, rien encore ne sveilla dans
son intelligence. Il ruisselait de chaleur. Dun geste brusque,
il ouvrit sa combinaison de fourrure, larracha, se dpouilla
de ses vtements, invinciblement gagn par le bien-tre de
cette dlivrance. Nu, il se dressa. Lair frais enveloppa et ca-
ressa tout son corps. Alors, il sourit de plaisir.
Gauchement, il risqua quelques pas sur la plage. Le con-
tact du sable, tide la plante de ses pieds, le surprit comme
une agrable caresse. Mais devant la trace de ses pas, il de-
meura songeur. De tout son poids, il appuya : le sol rsista.
Alors, comme rassur, il redressa la tte et porta son regard
au loin vers ltendue.
La mer immobile poussait presque jusqu lui sa nappe
bleute borde dun filet dcume. Sur le sable dune cla-
tante puret, une tache sallongeait, longue et bien dessine.
Il leva le bras, sauta, se plut voir la sombre silhouette re-
produire ses gestes, et rit de pouvoir jouer avec son ombre
dans un bain dair lger.
De nouveau accroupi sur le sable, il plongeait ses doigts
dans la fine poussire blanche, il faisait pleines poignes
ruisseler sur son corps cette pluie caressante qui ne laissait
point de traces. Enfin, gris de plaisir, se laissant aller tout
au long sur le sol meuble et chaud, il ltreignit de ses bras
tendus.
Les paules au sol, les membres allongs lextrme,
sr dsormais de lasile et de labri que lui offrait ce mur so-
lide derrire lui, il pouvait regarder face face le ciel o bril-

148
lait limmense globe du soleil. Sa chaleur sinsinuait en lui,
attirante, semblant vouloir mler sa chair au reste de lther,
lentraner dans un universel concert dondes et de lumire
pour ne plus faire de lui quune bulle transparente, amie du
vent qui passe, ivre du bonheur dtre.
Il remonta la pente, de la plage la prairie en fleurs.
Lherbe humide, plus douce encore que le sable, caressait ses
chevilles. Jusquaux collines bleutes stendait un vaste
domaine. Baies et fleurs couvraient les buissons. De grands
arbres senlevaient haut dans le ciel. Un silence complice in-
vitait entrer dans ce jardin sans matre o nulle prsence
ne paraissait troubler lordre calme des choses.
Ses pas le portaient sans effort vers tout ce qui attirait
son regard. Il allait sa fantaisie, pouss par un dsir
denfant vers la chose nouvelle. Un buisson daubpines le
retint sous son nuage de parfum. Plus loin, de hautes fleurs
dressrent jusqu sa ceinture leurs ombelles dores, offertes
la caresse de ses mains tendues. Elles laissrent au creux
de ses paumes une poudre odorante quil respira longue-
ment.
En dvalant dun coteau tout tapiss de prles, il perut
un trange murmure. Le bruit venait dun buisson de jeunes
saules. Sous les branches basses, il dcouvrit la source. Il se
pencha, trempa ses mains et son visage dans cette fracheur
liquide. Les yeux ferms, il but, faisant palpiter sous ses
lvres le filet limpide au long des brins de mousse. Cepen-
dant, le merveilleux silence se faisait plus profond avec le
milieu du jour. Les oiseaux staient tus labri des feuil-
lages. De minces tranes vaporeuses stiraient dans les
lointains du ciel. Il but encore et, satisfait, laissa aller sa tte
lombre des branchages.

149
Quand il sveilla, le soleil de ce jour tait trs haut en-
core. Ses yeux reconnurent sans surprise le ciel, la valle, la
source, et le bonheur spanouit en sa chair. Un papillon ef-
fleurait sa hanche o les longues fleurs avaient dpos leur
parfum. Dun souffle, il renvoya les ailes diapres leur en-
vol flexible. Tout lunivers autour de lui ntait que souplesse
et silence.
Soudain, un craquement se fit entendre dans les
branches, et, pour la premire fois depuis lveil du matin, la
crainte envahit son cur.
Tous les sens alerts, il suivait lapproche du bruit. Du
regard, il chercha une arme : il tait faible et nu, sans d-
fense. Le froissement se faisait tout proche, quand, brusque-
ment, tout se tut. Alors, prudemment courb, il avana son
tour.
En rampant travers un bouquet de tiges grasses, il
aperut une forme blanche, nue comme lui, et plonge dans
leau du ruisseau. Longtemps il observa, avant doser avan-
cer dcouvert. Au bruit de ses pas, la forme blanche se
dressa. Le voyant, elle ne marqua point de surprise. Debout
et muets, ils se dtaillrent longuement du regard.
Enfin, vy eut un sourire. Elle passa les doigts dans sa
chevelure mouille et coula vers lhomme un regard entre
ses paupires mi-closes.
Pat avana la main tendue.
Tout comme il avait caress les hautes fleurs des prs, il
effleura lpaule nue. Il allait se pencher sur sa paume afin
den respirer le nouveau parfum, quand elle lui prit la main.
Alors, lui, la guida vers la source o il avait bu.

150
La crainte avait maintenant quitt son cur. Cette main,
prisonnire de sa main, lui rendait sa confiance en la dou-
ceur des choses. Un narcisse sinclinait la surface de leau,
il le cueillit, le tendit la forme blanche. Des fleurs de ce s-
jour, ctait la premire dont il brisait la tige.
Du geste, il montra le lit o il avait dormi. Il se pencha,
puisa leau dans le creux de ses mains, et loffrit celle qui
lavait suivi. Elle but, inclinant la tte. Ses cheveux dfaits
vinrent frler les poignets tendus. Leau fuyait goutte
goutte entre les doigts serrs. Il sentit sappliquer au creux
de ses mains le masque tide dun visage, et deux lvres
chaudes se posrent au milieu de ses paumes.
Il releva la tte penche, en tourna vers lui le regard et,
plongeant tout au fond des yeux bleus, il parut y chercher
quel mystre habitait la forme blanche. Sur liris transparent,
il voyait se reflter son propre visage, et, derrire lui, minus-
cule mais extraordinairement prcise, limage dun ciel plus
profond et plus bleu dtre rassembl sur ce came humide.
Ce fut la forme blanche qui, son tour, lentrana vers le
sommet de la colline. Sur la crte, elle eut un geste pour en-
velopper tout le paysage. Puis, le provoquant du regard, elle
senfuit vers une autre crte. Pat se lana sa poursuite. Ils
coururent perdre haleine, par les monts et les plaines.
Quand, puise, elle se laissa aller sur le sol, Pat sallongea
auprs delle. Il passa le bras autour de sa taille. Elle haletait.
Leurs flancs se touchaient. Ils devinrent graves lun et
lautre.
Dans le ciel, le soir se prparait venir. lhorizon, la
mer lointaine ntait plus quun trait bleu. Vers lintrieur
stageaient les montagnes, dautant plus nacres quelles
taient plus lointaines. Un singulier bonheur dilatait la poi-

151
trine de Pat : le sentiment dune scurit complte, jamais
prouv jusqualors. tendu sur lherbe rase, il respirait la
douceur mme du soir, au sein dun monde paisible o fruits
et fleurs disaient la promesse dun ternel t. Un monde o
chaque plante, chaque feuille, chaque grain de sable se fai-
sait complice de son bonheur, et la poudre dor du couchant
semblait sceller dans le ciel ce pacte damiti entre lui et les
choses.
Tandis quil rvait dans le soir, vy stait silencieuse-
ment loigne. Mais, proche ou lointaine, nemportait-elle
pas son image vivante dans son regard ?
Elle revenait vers lui, et il la regardait gravir la pente
dans laurole de gloire que lui faisaient les derniers rayons
du soleil jouant sur sa chevelure. Il lattendait, allong sur le
sol, le buste soulev, laccueillant par avance de toute sa
confiance heureuse. quelques pas de distance, elle tendit
vers lui le bras et la main. La main tenait une chose ronde et
rouge. Et le regard de Pat ne put se dtacher de cette
chose
Trs loin en lui, par del une nuit sans limites, il lui
semblait que quelque part, ailleurs, il avait dj vu ce que ses
yeux prsentement voyaient. Et des mots vinrent deux-
mmes ses lvres, avant quil en retrouvt le sens :
Un fruit dune espce disparue, une pomme
Alors se dtacha un pan de lombre bienheureuse qui
avait recouvert limmense fresque de sa mmoire en droute.
Le fragment dun pass infiniment lointain affleura de nou-
veau la lumire de sa conscience. Il voyait, sur un fond de
dsert, une blouse blanche, Ophis, le botaniste sortant des
serres, et montrant le fruit rouge Et maintenant, lambeaux

152
par lambeaux, mais avec une dconcertante rapidit, des
morceaux du pass revenaient sa mmoire : un monde, un
autre monde de glace et de ddales souterrains emplis du ha-
ltement de machines monstrueuses et de foules grouillantes
o chacun touffait dans lhaleine des autres, un monde per-
ptuellement menac o leffort, les sueurs et langoisse oc-
cupaient chaque minute, un monde o la mort tait reine de
la banquise aux enfers des profondeurs.
Puis ce fut plus terrible encore, il rentendit la phrase du
vieux matre : Religion caractristique de lre quater-
naire Et lui, lhomme de lhistoire, le dvot du pass, la
rise de tous ceux quattirait le mirage de lavenir, il retrouva
le souvenir des vieux livres sur la poussire desquels stait
penche sa curiosit de rveur inutile. Maintenant, il se sou-
venait, il savait : le fruit de larbre de la connaissance. Du
monde dont il stait enfui, il avait, lui, emport le seul secret
quil importait de savoir, il savait quel poison, source de
toute corruption, tait contenu dans le fruit rouge. Dun bond
il se leva, la main en avant, pour carter le spectre pouvan-
table de lavenir
vy, de toutes ses dents, mordait dj dans la pulpe cris-
sante.

153
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Texte libre de droits.
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Septembre 2015

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