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Bibliothque
des Sciences humaines

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ROGER CAILLOIS
de l'Acadmie franaise

APPROCHES

DE L'IMAGINAIRE

mf

GALLIMARD
@ ditions Gallimard, 1974.

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AVERTISSEMENT

Les tudes qui composent le prsent ouvrage sont toutes,


pour la conception, sinon pour la rdaction, antrieures 1945.
Il rassemble ainsi certains de mes plus anciens crits. De ceux-
ci, les uns n'ont jamais t runis en volume, d'autres figurent
dans des opuscules depuis longtemps introuvables. Le plus
tendu forme un livre que je m'tais jusqu' prsent refus
voir rdit, tant il me paraissait ncessaire de le mettre
jour.
Je regarde surtout ces divers travaux comme des documents
qui jalonnent le cheminement d'une pense prise des mca-
nismes et des secrets de l'imagination. Isols, ils n'avaient pas
grand sens. Assembls, il me semble que s'y rvle une relative
cohrence et qu'ils deviennent parfois instructifs jusque par leurs
d fauts ou leurs erreurs.
Ils sont gnralement plus marqus par l'actualit que mes
ouvrages plus labors. Il peut ainsi arriver certains d'clairer
un aspect insuffisamment connu des mouvements auxquels
j'ai pris part, comme le Surralisme ou le Collge de sociologie.
A ce titre, ils ont valeur de tmoignage.
Je n'ai recueilli que celles de mes tudes qui rpondaient au
titre d'Approches de l'imaginaire, puisque tel tait le point
sur lequel je souhaitais souligner la continuit latente d'une
recherche par fois parpille. J'ai cart tout ce qui, dans le
mme temps, fut intervention passagre ou polmique portant
sur des problmes de littrature ou d'esthtique, partis pris
de moraliste, mditations o apparaissait malgr moi une cri-
ture lyrique.

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Approches de l'imaginaire

Ces Approches (combien boiteuses) de l'Imaginaire rensei-


gnent sur la racine et sur l'enfance de mes proccupations. Elles
suggrent sans le vouloir que, chez certains crivains au moins,
beaucoup plus de choses qu'on ne croirait se trouvent contenues
dans leurs premiers aveux. Ces impatients ont voulu tout dire
tout de suite. Ils ne feront plus tard que dvelopper ou essayer
de prciser, de justifier ou de recti fier ce qu'ils s'taient dpchs
d'exprimer d'abord et qu'ils s'efforcent dsormais d'habiller
d'apparences diverses parfois mconnaissables. De quelque
faon, chaque crivain, mme le plus secret, ne cesse jamais
de rdiger une autobiographie dguise son uvre.
En ce sens, la succession des essais qui sont groups dans le
prsent ouvrage vise reconstituer, par bribes plutt que de
manire suivie, l'itinraire lointain de la plus tenace peut-tre
de mes ambitions. Mes livres en marquent les stations un peu
prolonges. Je livre ici les premires tapes du parcours, celles
qui, dj, sans que je le sache, avaient dcid d'une orientation
que je me suis cru navement libre de modi fier chaque moment.

Dcembre 73.

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1

L'quivoque surraliste
1933-1935

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ARGUMENT

De mon passage dans le groupe surraliste, j'ai gard


une empreinte qui, si elle a subi d'assez longues clipses,
ne s'est jamais efface. Il y avait quelque ambigut, sinon
un franc malentendu, dans mon adhsion.
La rupture eut lieu l'occasion d'une discussion d'ailleurs
toute amicale avec Andr Breton sur des haricots sauteurs
ramens du Mexique par l'un d'entre nous. C'tait le
26 dcembre 1934. Ds le lendemain, j'crivis Breton que
ma prsence dans le groupe ne me paraissait plus avoir de
sens. Pendant environ deux ans, ma participation aux diff-
rentes activits du groupe avait t quotidienne et scrupu-
leuse 1.
Sur le plan littraire, je retiens notamment mes articles
des numros 5 et 7 de Minotaure, l'un sur la mante religieuse,
l'autre sur le mimtisme chez les insectes, tudes que j'ai
dveloppes plus tard dans Le Mythe et l'homme et dans
Mduse et Cie. L'incident des haricots sauteurs n'tait que
l'aboutissement de plusieurs surprises ou dceptions de ma
part, qui avaient commenc ds janvier 1933 avec ma parti-
cipation aux prtendues Recherches exprimentales sur la
connaissance irrationnelle de l'objet , sur les possibilits
irrationnelles de pntration et d'orientation dans un tableau ,
sur la vie une date quelconque , sur l'embellissement
d'une ville . Programme qui m'blouissait et qui allait dans
le sens du Procs intellectuel de l'Art que j'tais en train
d'crire et qui n'avait pas encore ce titre.
Hlas, il me fallut bien vite constater qu'il s'agissait l
1. De cette agitation parfois turbulente, j'ai fait confidence dans des pages de
souvenirs destines aux numros d'hommage consacrs par La Nouvelle Revue fran-
aise la mmoire de Breton (avr. 67) et par Europe celle d'luard (janv. 73).

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Approches de l'imaginaire

non d'investigations srieuses, mais de simples jeux de


socit, comme chacun peut encore aujourd'hui s'en
convaincre en lisant les rsultats des enqutes dans Le Sur-
ralisme au service de la Rvolution, n 6 (et dernier) avec
des commentaires peine critiques de Paul Eluard.
A distance, c'est--dire quarante ans aprs, si je laisse de
ct quelques contributions mineures diverses revues
sympathisantes, plus d'une de mes tudes d'alors me parais-
sent annoncer avec une prcision qui ne laisse pas de me
stupfier aujourd'hui, des fascinations qui n'allaient jamais
m'abandonner. Telle Spcification de la posie, parue dans
Le Surralisme au service de la Rvolution (n 5) et surtout
la seconde partie de ma rponse l'Enqute sur la Rencontre,
publie dans le numro 3-4 de Minotaure (1933). Je reproduis
ici le paragraphe en question
Le concept de rencontre m'apparat dans l'ordre thorique
comme bien peu labor, en tant du moins qu'il suppose l'exis-
tence de dterminations extrieures pures, dont l'indpendance
absolue assurerait prcisment leur interfrence les caractres
d'une vritable rencontre, rencontre considre comme fortuite
ou ncessite selon que les lois de la nature sont prouves contin-
gentes ou ncessaires. Or on cherche vainement quelles cloisons
tanches permettraient un aussi parfait isolement. Il semble
au contraire que les sries causales soient non seulement dter-
mines, mais encore surdtermines l'une par rapport l'autre,
le nombre des surdterminations, reconnues ou non, s'accrois-
sant continuellement. Les concidences, dont il est au fond
puril de s'tonner, sont ainsi des tmoignages extrmement
partiels, des rvlations in finitsimales de cette multiple et sou-
terraine interdpendance. De mme, les quelques recherches posi-
tives du surralisme sont autant de tentatives mthodiques
destines dceler la trame des surdterminations lyriques dont
la rigoureuse systmatisation latente ne permet pas de laisser
aux prtendues rencontres la couleur de miracle dont les pare
la mconnaissance de leur syntaxe.
Les concidences, dont il est au fond puril de s'tonner. ,
ne permet pas de laisser aux prtendues rencontres la cou-
leur de miracle. quels prsages, peine entr dans le
groupe, de mon dissentiment futurEn mme temps, il m'est
impossible de ne pas reconnatre dans ces lignes l'bauche
de la thorie du fantastique naturel, de l'imagination juste,
de l'obligation pour affirmer la lgitimit de la posie,
d'admettre l'existence d'un monde fini et dnombrable, donc
redondant (je dis ici cr surdtermin n), que je devais beaucoup
plus tard essayer de formuler.

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L'quivoque surraliste

Je n'ai pas besoin d'en dire davantage, je suppose, la


fois pour avouer une dette, dfinir une opposition et marquer
une continuit. Je n'ai retenu de cette poque que les bal-
butiements d'apprenti qui m'ouvraient une voie que j'eus
sans doute tort d'abandonner pour des sollicitations plus
pressantes, auxquelles une candide prsomption m'appelait
cder ce prcaire amalgame de savoir et de passion
que devait tre le Collge de sociologie.

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SPCIFICATION DE LA POSIE

Il est de fait que la posie continue bnficier d'une indul-


gence de mauvais aloi qui tend lui confrer de dangereux
avantages en la sauvegardant, sous prtexte d'intrusion sacri-
lge, de tout examen critique tant soit peu prcis et rigou-
reux. A une telle complaisance, la posie a plus perdre qu'
gagner, car il suffit qu'on puisse supposer qu'elle en vit, pour
qu'elle soit immdiatement disqualifie. Or tant d'oeuvres pr-
cisment se prsentent comme pomes, alors qu'il est difficile
d'y trouver autre chose que les plus inexcusables escroqueries
sentimentales, artistiques ou intellectuelles, qu'il n'est pas
possible une pense svre de ne pas considrer la posie
comme le droit donn n'importe qui de dire n'importe quoi,
et cela sans garantie, sans obligation de rendre des comptes.
C'est pourquoi, la moindre compromission, elle tombe au
rang de genre littraire particulirement littraire qui ne se
recommande gure l'attention, outre une disposition typo-
graphique gnralement irritante, que par une plus grande
confusion et une plus grande audace dans l'inflation et le tri-
potage. Aussi cet tat de fait pourrait-il tre invoqu par les
intresss pour tenter de justifier l'opposition qu'ils se plai-
sent creuser entre le potique, comme cas spcial de l'ima-
ginaire, et le rel. Il est nanmoins certain que cette situation
risque de balancer elle seule les prtentions du surralisme
l'objectivit absolue et d'obliger le tenir comme une
concurrence dloyale et non fonde de l'activit scientifique
(tant mise de ct pour le moment, la question prjudicielle
touchant la porte vritable de ce concept de concurrence
dloyale). Au contraire, c'est justement dans la mesure o le
surralisme a considr la posie comme un fait et l'a syst-
matiquement puise en tant que telle jusqu'en ses limites

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Approches de l'imaginaire

extrmes, limites qui sont leur tour des faits potiques sus-
ceptibles d'un dveloppement concentrique et ainsi de suite,
qu'il s'est acquis en propre le droit d'entreprendre avec quel-
que validit la critique de l'imagination empirique.
Il s'agit donc d'organiser la posie. Dans ces conditions le
concept et l'objet sont au fond des points d'application ga-
lement valables, tant donn qu'il existe entre le concept et
l'ensemble des aventures singulires qui le supportent affec-
tivement, la mme indpendance concrte, les mmes rapports
inquitants qu'entre l'objet et son rle utilitaire, bien loin
qu'on puisse apercevoir ici et l la concidence parfaite qu'y
suppose la pense rationnelle. Il est manifeste que jamais le
rle utilitaire d'un objet ne justifie compltement sa forme,
autrement dit l'objet dborde toujours l'instrument. Ainsi
est-il possible de dcouvrir dans chaque objet un rsidu irra-
tionnel dtermin entre autres choses par les reprsentations
inconscientes de l'inventeur ou du technicien 1. De mme,
tout concept possde une valeur concrte spcifique qui per-
met de le considrer comme objet et non plus comme abstrac-
tion. Par exemple, en tant qu'abstraction, le mot araigne
ne peut passer que pour une faon commode et approxima-
tive de s'exprimer. C'est l le plan ordinaire de la littrature:
celle-ci se caractrise donc par un emploi htif et inconsidr
des mots, se servant de ce qu'il y a en eux de plus superficiel,
de plus squelettique et de moins saisissable, les prenant leur
minimum de reprsentations, tant impersonnelles que person-
nelles, tant obscures que distinctes, ce qui rend, sans prju-
dice du reste, son importance scientifique peu prs nulle.
Au contraire la posie commence au moment o l'on consi-
dre le mot dans l'infinit thorique de ses reprsentations,
soit, dans l'exemple prcdent, le concept irrationnel d'arai-
gne comme agrgat de donnes empiriques. Il est clair que
l'indpendance affective du concept vis--vis du mot qui le
supporte est dtermine la fois par l'objet, c'est--dire
par son potentiel de reprsentations ou d'excitations collec-
tives (ainsi la psychanalyse et la gestalt-thorie rvlent dans
des domaines diffrents l'existence de symboles et de formes
attractives de valeur universelle), par le sujet, c'est--dire
par la systmatisation consciente et inconsciente de ses souve-

1. Il y aurait videmment un norme intrt potique isoler ce rsidu irra-


tionnel. Mais pratiquement l'opration se rvle extrmement dlicate. Seul
l'emploi simultan de mthodes diffrentes permettra par la comparaison des
rsultats d'arriver quelque certitude. Malgr un certain manque de mise au
point, les questionnaires surralistes sont considrer comme un premier moyen
d'investigation.
L'quivoque surraliste

nirs et tendances, d'un mot, par sa vie, et enfin par leurs


prcdents rapports, c'est--dire par le dcor des occasions
o ils se sont dj trouvs en prsence les toiles d'araignes
dtruites en avanant dans l'ombre, celles que faisait recueillir
Hliogabale en normes quantits avant la fin du jour, les
pattes d'araigne dites faucheurs qui remuent longtemps sur
une main ouverte, les ouvrages d'rudition sur les araignes,
les araignes que les prisonniers apprivoisent dans leur cel-
lule, les araignes et le somnambulisme, les araignes et les
plats qu'il faut manger froids.
On aperoit d'autre part que cette mdiation du concept
irrationnel o l'histoire complte de l'individu intervient jus-
tifie surabondamment le rle fondamental que dans la posie
le surralisme assigna l'automatisme.
Enfin et surtout, l'opposition du potique et du rel est
devenue difficilement dfendable. On peut la rigueur
admettre qu'une civilisation industrielle jette pour l'avantage
de ses intrts trs particuliers un certain discrdit sur les
manifestations de la ralit les moins immdiatement utili-
sables son point de vue (le rve et la folie par exemple)
et qu'elle les range en consquence dans des catgories comme
celles de l'insolite ou de l'anormal, du moins dans la mesure
o celles-ci n'impliquent qu'un jugement statistique ou com-
mercial. Mais au moment o une dviation abusive a russi
imposer gnralement les concepts d'apparence et de subjecti-
vit, c'est--dire trier dans la ralit un certain nombre de ses
manifestations et les dclarer moins relles que les autres
pour l'unique raison qu'elles sont moins apparemment dpen-
dantes du reste des reprsentations, qu'elles n'intressent
que la conscience individuelle ou, pour comble, qu'elles sont
effet du hasard, suivant les cas hypocrite aveu d'ignorance
ou commode fin de non-recevoir , il devient indispensable
de dnoncer un tel arbitraire et d'affirmer une fois pour toutes
que dans une philosophie qui ne fait pas de sort spcial
l'esprit les concepts d'apparence et de subjectivit ne peu-
vent avoir de sens.
Cela dit, l'effort du surralisme sera peut-tre plus facile-
ment situ on a pu croire qu'il travaillait dconsidrer
la ralit, ou plus exactement mettre en doute avec preuves
l'appui toute solidit objective. Cette proposition n'est
exacte que dialectiquement, c'est--dire si l'on considre en
mme temps l'aspect antithtique de cet effort accrditer
tout ce que le pragmatisme industriel et rationnel avait tent
de retrancher de la ralit, sans jamais apercevoir l'absurdit
prtentieuse d'une telle suppression. Le surralisme peut donc
Approches de l'imaginaire

prendre comme maxime de ses expriences le trs vident


aphorisme de Hegel Rien n'est plus rel que l'apparence
en tant qu'apparence. C'est aussi l'pigraphe de toute posie,
qui renonce bnficier de ses privilges artistiques pour se
prsenter comme science. Elle est alors par principe violem-
ment unilatrale dans le sens du merveilleux et de l'insolite
et s'attache indpendamment de toute autre considration et
par tous les moyens faire la part de l'irrationnel dans l'objet
et dans le concept, mais il n'est rien dont elle ne doive rendre
compte aprs coup la plus stricte des critiques mthodolo-
giques.
Sur cette route, la prsence d'esprit ailleurs si utile fait
place une mystrieuse absence d'esprit, et la prtendue et
illusoire libert d'esprit ailleurs si brillante la ncessit d'es-
prit qui pardonne moins et qui connat mieux. La posie
n'a pas droit l'autonomie.
Le Surralisme au service de la Rvolution,
n 5, mai 1933.

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