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Franois Rabelais (1494-1553)

N en 1494 la Devinire, prs de Chinon. Fils dun avocat ais, Franois Rabelais a t instruit selon les mthodes
scolastiques. De 27 33 ans, devenu moine franciscain Fontenay-le-Comte, Rabelais se passionne pour le grec,
change des lettres avec lhellniste Guillaume Bud et traduit en latin le second livre dHrodote. la fin de
1523, il se voit retirer ses livres de grec par ordre de la Sorbonne, qui luttait contre ltude de lcriture Sainte
dans les textes originaux. Il quitte lordre franciscain et entre labbaye bndictine de Maillezais. Il accompagne
son protecteur, lvque Geoffray dEstissac, dans ses dplacements travers le Poitou, se mlant au peuple dont
il observe les murs et le dialecte. A labbaye de Ligug, il sjourne avec le pote Jean Bouchet, qui linitie aux
acrobaties verbales des rhtoriqueurs. Il complte ses tudes de droit la Facult de Poitiers. Dans ses abbayes,
Rabelais entend des discussions sur les problmes du christianisme et de la Rforme. Puis, il renonce la vie
monastique et se rend Montpellier o il entame des tudes de mdecine pour gagner sa vie et largir sa culture
humaniste, car on tudiait alors lanatomie, la physiologie, la physique, dans les auteurs grecs (notamment
Aristote) et lhistoire naturelle dans Pline. Bachelier au bout de six semaines, Rabelais, nayant pas encore obtenu
son diplme, est charg dun cours et commente les textes grecs des mdecins Hippocrate et Galien. Il se prsente
comme un prtre sculier, mais il faudra des annes avant que sa situation ne soit rgularise par le pape. Il se rend
Lyon, ville centrale pour la diffusion des ides nouvelles. Pendant plus au moins 20 ans, il exerce la mdicine
avec succs dans diverses villes de France, fait plusieurs sjours en Italie et se consacre ses activits dcrivain
et dhumaniste. Dans le mme temps, en 1532, 38 ans, Rabelais publie Lyon Les Horribles et pouvantables
Faits et Prouesses du trs renomm Pantagruel. Roy des Dipsodes, filz du Grand Gant Gargantua, composez
nouvellement par maistre Alcofribas Nasier (annagrame de Francois Rabelais). Louvrage connat un grand
succs, mais est condamn par la Sorbonne. Rabelais peut tre considr comme le type mme de lhomme de la
Renaissance : moine et prtre, docteur en droit et en mdicine, un humaniste qui correspond avec les grands savants
de son temps, un esprit universel. Rabelais incarne la richesse et lenthousiasme de la premire moiti du XVIe
sicle, et son uvre occupe une place unique dans la littrature.

Luvre de Rabelais

Pour Rabelais, il suffit de librer le corps et lesprit des contraintes du Moyen ge, en faisant confiance la nature,
pour que luise laurore dun progrs illimit. Mais, malgr ses attaques contre lge obscur, on pourrait affirmer
que Rabelais est un hritier de la tradition mdivale qui nhsite pas exploiter le thme du gigantisme
(Pantagruel) en amplifiant le comique du corps monstrueux. Le corps du gant est une figure de Carnaval prsente
dans la littrature populaire du temps. Cependant, le gigantisme prend chez lui une valeur symbolique : lhumanit
telle quil la conoit est vraiment gante, et ses hros sont un moyen dembrasser tout lventail des arts et des
sciences, de lexprience qui soffre lhomme en cette priode douverture et dinnovations. Lducation de
Gargantua (dans une moindre mesure celle de Pantagruel), mme si irralisable en termes concrets, manifeste la
fascination que le savoir exerce sur les hommes de la Renaissance, dsireux dchapper aux contraintes que la
religion a fait peser sur lhumanit pendant des sicles. En outre, la langue colore, vivante de Rabelais, traduit le
bonheur gourmand avec lequel il souvre la richesse du monde. La confiance en lavenir du premier humanisme
qui se reflte dans Gargantua et Pantagruel nest plus prsente dans les uvres suivantes de Rabelais ; bien au
contraire, elles dnotent un pessimisme croissant : la chasse aux sorcires et les querelles religieuses qui se sont
multiplies jusqu la guerre civile temprent la foi dans lhomme chez Rabelais. Et mme le langage, quautrefois
tait le lieu du triomphe de lenthousiasme rabelaisien, devient linstrument dune mise en question presque
douloureuse.

Lart de Rabelais

1. LE RALISME : Rabelais peint la ralit avec un relief, une vrit dobservation qui la dressent vivante devant
notre imagination. Il a le don dvoquer le mouvement, danimer un dialogue et de tracer des silhouettes
inoubliables. Chez lui, lamour de la vie se traduit par lart de peindre intensment les formes multiples de la vie.

2. LA FANTAISIE : La riche imagination de Rabelais vient mler tous les jeux de la fantaisie la plus dbride. La
fusion du ralisme et de la fantaisie fait le charme de son rcit. La fantaisie rabelaisienne prsente, avec un ton
srieux, des invraisemblances, des raisonnements paradoxaux et des arguments ingnieux mais sans fondement.
Parfois, au contraire, ce sont des ides srieuses qui sexpriment sous une forme bouffonne.

3. LE SYMBOLISME : Rabelais nous invite chercher les ides srieuses sous la plaisanterie. Ses ides sur
lducation, le gouvernement, la guerre, la justice ou la religion se manifestent dans des rcits amusants et
pittoresques. Beaucoup de ses personnages sont symboliques et incarnent des vertus ou des dfauts. Lallgorie,
transposition habituellement froide et mcanique, devient chez lui une forme dart pleine dhumour et de souplesse.

4. LE COMIQUE : Rabelais est un des matres du rire. On trouve chez lui tous les degrs du comique : les farces
les plus lourdes (hrites du Moyen ge), la gauloiserie pousse jusqu la grossiret, les jeux de mots,
calembours et traits desprit, la caricature grotesque, la comdie dintrigue, la parodie, etc. Il y a toutes les formes,
tous les tons ; il y en a pour le gros public, pour les tudiants et pour les rudits les plus cultivs.

5. LINVENTION VERBALE : richesse prodigieuse de son vocabulaire ; il emprunte tous les langages
techniques : agriculture, mdecine, navigation, guerre, religion, commerce, littrature. Il puise dans les langues
mortes, trangres et les dialectes provinciaux. Il forge des mots, dforme les termes existants, cre des
onomatopes. Lnumration et laccumulation sont ses procds familiers. Son style est souple et plastique :
familier et populaire dans les rcits du terroir, aussi naturel que la vie elle-mme dans les dialogues, il devient
ample et cicronien dans les morceaux graves, il est plein de mouvement dans les passages piques et il slve
jusqu la ferveur lyrique.

Luvre esthtique de Rabelais est complexe et riche en contrastes de toutes sortes.


Pantagruel (rsum)

Lhistoire raconte la vie de Pantagruel, puis celle de son pre Gargantua.

Parodiant la Bible, Matre Alcofribas commence par exposer en plusieurs pages la gnalogie de son hros depuis
le commencement du monde ; puis il nous conte la naissance de PANTAGRUEL un jour de grand scheresse :
Et parce quen ce propre jour naquit Pantagruel, son pre lui imposa tel nom : car Panta, en grec, vaut autant
dire comme tout, et Gruel, en langue hagarne (=arabe), vaut autant comme altr. Voulant infrer qu lheure
de sa nativit le monde tait tout altr, et voyant, en esprit de prophtie, quil serait quelque jour dominateur des
altrs .