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LE CAPITAL

L SPCULATION ET LA FINANCE

e
AU XIX SIECLE

CLAUDIO JANNET
PROFESSEUR D ECONOMIE POLITIQUE A I. INSTITUT CATHOLIQUE DE PARIS

PARIS
LIBRAIRIE PLON
E. PLON, NOURRIT et O, IMPRIMEURS-DITEURS
RUE CARANCIRE, 10

1892
Tous droits rservs
LE CAPITAL
LA SPCULATION ET LA FINANCE

AU XIX' SICLE
L'auteur et les diteurs dclarent rserver leurs droits de tra-
duction et de reproduction l'tranger.

Cet ouvrage a t dpos au ministre de l'intrieur (section de


la librairie) en mai 1892.

DU MME AUTEUR

Les tats-Unis contemporains, ou les institutions, les moeurs et les


ides depuis la guerre de la scession, avec une lettre de M. F. Le Play.
4 e dition. 2 vol. in-18. Pion et Nourrit. Prix 8 fr.

tude sur la loi Voconia. Fragment pour servir l'histoire des institutions
juridiques au sixime sicle de Rome. In-8, 1867. Pdonc-Lauriel.

Les Institutions sociales et le droit civil Sparte. 2 e dition. In-8,


1880. Pdone-Lauriel. Prix 6 fr.

Les Rsultats du partage forc des successions en Provence,


d'aprs une enqute prive faite sous les auspices de la socit d'Economie
sociale. 2 e dition. In-8, 1871. Pdone-Lauriel. (puis.)

Le Crdit populaire et les Banques en Italie du XV f


au XVIII e

sicle. In-8", 1885. Larose et Forcel. Prix 2 fr.

Les Faits conomiques et le mouvement social en Italie. In-8,


1889. Larose et Forcel. Prix 2 fr.

Les Prcurseurs de la Franc-Maonnerie au XVI' et au XVIP


sicle, ln-8". 1887. Victor Palm. Prix 3 fr.

Le Socialisme d'tat et la Rforme sociale. 2 dition mise au courant


des statistiques et des lois les plus rcentes. 1 fort vol. in-S". Pion et Nourrit.
Prix 7 fr. 50

Les Devoirs des classes aises dans la Dmocratie, confrence faite


sous les auspices de la Sociale industrielle d'Amiens, ln-8". Guillaumin. (Lpuis.)

Monographie d'un mtayer de l'ouest du Texas, dans la collection des


Ouvriers des Deux-Momies, un fascicule in-8". Firmin-Didot. Prix 2 fr.

l'AlUS. TYPOGRAPHIE DE E. PLON, NOURRIT ET 0". RUE GARANCIRE,


LE CAPITAL
LA SPCULATION ET LA FINANCE

AU XIX' SIECLE

CLAUDIO JANNET
PROFESSEUR D ECONOMIE POLITIQUE A L INSTITUT CATHOLIQUE HE PARIS

PARIS
LIBRAIRIE PLON
E. PLON, NOURRIT et <>, IMPRIMEURS-DITEURS
li VE G A 11 A 3C 1 RE , 10

1892
Toua droits rservs
INTRODUCTION

D'aprs les conomistes, la richesse se forme peu


peu par l'occupation des territoires nouveaux, par Le

dfrichement du sol, par l'invention scientifique, par

l'pargne des producteurs, qui, au lieu de consommer tous


les produits dont ils ont la disposition, en emploient une
partie constituer des capitaux et accrotre la puissance

de l'industrie. Les riches d'aujourd'hui sont les fils ou les

petits-fils des travailleurs d'hier, et c'est au nom mme


des droits du travail qu'on doit revendiquer la protection
de la loi pour leur proprit.
A ce tableau les socialistes reprochent d'tre une con-
ception idale et a priori. Dans le pass la richesse s'est
constitue surtout par la conqute, par la spoliation vio-

lente ou par une lgislation de classes qui transportait


des privilgis le produit des sueurs du peuple. Dans le
prsent, ajoutent-ils, les travailleurs continuent tre
spolis des fruits de leur travail dans des proportions plus

grandes encore par les exploitations du capital, par les

accaparements et les spculations qui se produisent sur


les marchs et les bourses, par les razzias que la Haute-
Banque opre priodiquement aux dpens des petits et

des moyens. Ces faits ne condamnent-ils pas l'tat cono-


mique dans lequel de telles spoliations sont possibles, et
II INTRODUCTION

avec lui l'ordre juridique qui les laisse impunies, ou mme


les protge, au nom du respect des contrats ?

Voil la thse que dveloppe entre autres Tolsto dans


son dernier ouvrage, le Travail et l'Argent, S'appuyant

sur certains faits de l'histoire de son pays, il refait l'his-

toire gnrale de l'humanit en quelques pages passion-

nes et d'autant plus sincres qu'il ignore l'ensemble des


faits conomiques et voit toutes les choses sous un angle.
Comme Rousseau, il conclut en maudissant la civilisation
et ses arts ; comme lui, il croit que les hommes retrou-
veraient l'ge d'or en vivant exclusivement du travail des
champs et en renonant l'usage des mtaux prcieux,
source de tant de maux. A l'en croire, le collectivisme
doit reconqurir ce paradis perdu.

Porte sur ce terrain, l'attaque socialiste est de nature


troubler bien des esprits ; car il y a un fonds de vrit
dans ces allgations, quelque exagres qu'elles soient et

quelques consquences abusives qu'on en dduise. Des


douteshisloriquessur lalgitimitde la proprit foncire,
telle qu'elle existe actuellement en Irlande, en Ecosse,
en Angleterre, se sont rpandus mme en dehors des cer-
cles rvolutionnaires et sont pour beaucoup dans l'agita-

tion agraire de ces pays. En Allemagne, c'est au nom de


la rparation des injustices historiques que les socialistes
d'tat de toute nuance, depuis les professeurs hgliens
jusqu'aux socialistes chrtiens, demandent l'Etat de
rajuster nouveau les rapports conomiques. A leur
tour, les Agrariens, les Fodaux, viss en ralit par les

socialistes comme les spoliateurs d'autrefois, s'unissent

eux pour dclamer contre le capitalisme moderne, expres-

sion vague et lastique par laquelle on comprend aussi


INTRODUCTION III

bien les grands industriels que les hauts barons de la Fi-

nance.

Quelque diffrente que soit la constitution de la socit

en France, des proccupations analogues commencent


se rpandre. A lui seul le Toistosme n'aurait pas d'im-
portance ; car il n'est qu'une maladie littraire d'un petit
nombre de dlicats, blass de civilisation et surmens de
science. Mais des faits rels ont touch l'opinion gnrale.

Depuis un demi-sicle lessocits anonymes permettent


de commettre aux dpens du public des exactions beau-
coup plus considrables et beaucoup moins dangereuses
pour leurs auteurs que celles qui dans le moyen ge pri-

mitif avaient fait qualifier certains barons d excoriatores '

rusticorum. Les oprations de bourse sur les valeurs mobi-

lires vont toujours en largissant leur cercle et portent

souvent, par le contrecoup des crises qu'elles provoquent,

la perturbation dans le commerce, dans l'industrie, voire

dans l'agriculture. Les spculations gigantesques sur les

marchandises de premire ncessit, les grandes con-


centrations industrielles, les Corners et les Trusts ne sont ,

plus propres exclusivement l'Amrique. Les catastrophes

successives de l'Union gnrale, du Panama, du Comptoir


d'escompte, de la Socit des mtaux ont frapp d'autant
plus vivement les imaginations populaires qu'elles ont
atteint plus d'intrts.

Les livres de M. Drumont sont venus leur heure ; leur


succs est le rsultat de l'tat d'esprit des lecteurs plus
encore que de la verve de l'auteur. Le mot ejuiverie est

sur toutes les lvres, et la dfaveur qu'il exprime vise


beaucoup plus les choses, depuis la Bourse jusqu'aux
grands magasins, que les hommes ; car les haines de
IV INTRODUCTION

l'antismitisme n'ont pas eu de prise, jusqu' prsent, sur

le caractre facile et l'esprit lger des Franais. Un pen-


seur distingu nous crivait, propos d'un livre o nous
parlions de F ordre conomique naturel : un systme, qui
a permis Rothschild d'tre ce qu'il est dans la socit
europenne, n'est pas ce qu'il doit tre. De son ct,

M. Winterer se demande si ce n'a pas t une faute


sociale que d'avoir permis au capital, l'argent, de se
donner le rle prpondrant qu'il joue aujourd'hui, rle

qui ne lui est d aucun titre (1) . Malheureusement,


rminent crivain ne dfinit pas ce qu'il entend par capi-
tal, par argent.
C'est au milieude ces ides flottantes que nous voudrions
essayer dporter un peu d'ordre et de lumire. Aussi

bien, le dveloppement des oprations de Bourse, le rle

jou dans l'quilibre gnral des affaires par les capitaux


mobiles, les marchs terme sur les marchandises, avec
toutes les combinaisons qu'ils comportent, les concen-
trations de forces industrielles, sont des faits relativement

rcents et en relation avec un tat nouveau du monde.


Ils soulvent de redoutables questions au point de vue
moral et conomique.
Un conomiste appartenant l'cole librale, feu

Andr Cochut, l'indiquait il y a quelques annes en ces


termes :

L'miettement de toutes les richesses en titres ngociables et la

transmission incessante des valeurs ainsi mobilises est l'innovation


caractristique des temps modernes. Cette tendance a suscit un com-
merce dj prpondrant, universalis parce que la marchandise sur
laquelle il opre, le capital, rsumant toutes les autres marchandises,
est le grand ressort de l'activit humaine. Ce commerce lgitime et

(i) Le Socialisme international, coup d'oeil sur le mouvement socialiste


de i885 i8go (Paris, Lecoffre, 1890), p. 296.
INTRODUCTION V

ncessaire en principe, mais mystrieux par bien des cts, ouvre car-
rire des alas suspects, des manuvres frauduleuses. Ce trafic
des capitaux, qui rend tant de services, en mme temps qu'il autorise
tant d'abus, n'a t tudi de prs en aucun pays. En France, comme
ailleurs sans doute, il un peu au hasard par des usages
s'est constitu

qui ont acquis force de rglements. Le jour est venu de faire la lumire
dans ce grand mouvement. Le rgulariser,
le moraliser, s'il est

possible,
est devenu pour notre temps un acte de prudence poli-

tique, une ncessit sociale (i).

Nous n'apportons pas une panace ce mal moderne.


Nous ne nous flattons pas non plus d'avoir rsolu toutes
les difficults que soulvent des questions si complexes.
Notre seule ambition est d'avoir fray la voie et prpar
la tche nouvelle qui incombe aux moralistes par un
expos mthodique de cet ordre de faits. A dfaut d'autres
conditions pour traiter ces sujets dlicats, nous sommes
au moins trangers toute rancune comme toute esp-
rance l'endroit de la finance et de la spculation, et nous
avons une indpendance absolue vis--vis des personnes.
Nec benefic'xo nec injuria cogniti..., sine amore quisquam

et sine odio dicendus est, pouvons-nous dire.


Pour prvenir tout malentendu, nous prions les personnes
qui liront cet ouvrage de ne pas s'tonner si elles ne trou-
vent pas constamment rapproch des considrations, qui
justifient la formation de la richesse, l'expos des devoirs
qui lui incombent. Nous avons dvelopp ce point de vue
aussi compltement que possible dans un ouvrage prc-
dant : le Socialisme d'tat et la rforme sociale. Nous
demanderons souvent au lecteur de s'y reporter.

La question sociale n'est pas seulement une question


conomique. Elle est avant tout une question morale; mais,
dans les problmes pratiques qu'elle soulve, il y a un ct

(i) Revue des Deux-Mondes Au i


er
dcembre i883.
VI INTRODUCTION

sous peine de
conomique qu'on ne peut mconnatre
rester dans le vague ou de donner
dans la chimre. C'est
avons voulu tudier plus
ce ct conomique que nous
spcialement dans ce volume-ci.

Paris, 25 mars 1892.


OBSERVATION
SUR LES RENVOIS INTERCALES DANS LE TEXTE

Les questions qui font l'objet des treize chapitres de ce volume


tant trs complexes, l'auteur a d revenir plusieurs reprises sur
quelques-unes d'entre elles. Il a paru utile d'indiquer au lecteur, par
des renvois intercals dans le texte entre des parenthses, les divers
passages dans lesquels le mme sujet a t trait sous des aspects dif-
frents et qu'il peut tre ncessaire de rapprocher.
Les chiffres romains indiquent le chapitre, et les chiffres arabes le
paragraphe. Quand le chiffre arabe, prcd du signe f , est seul in-

diqu, ce| se trouve dans le mme chapitre.


LE CAPITAL, LA SPCULATION
e

ET LA FINANCE AU XIX SICLE

CHAPITRE PREMIER

DE LA FORMATION DES CLASSES RICHES

ET DES PRTENDUES INJUSTICES HISTORIQUES

. La loi conomique de l'ingalit des richesses et son caractre naturel.


II. Comment l'ingalit des richesses n'empcha pas le nombre des hom-
mes de s'accrotre et n'empire point la condition des proltaires. III. De
la richesse qui est bienfaisante et de celle qui nuit autrui. IV. Des
faitsde conqute et du mlange des races.
V. De l'abus de la lgislation
au profit d'une classe.
VI. De l'augmentation de la richesse gnrale en
ce sicle.
VII. D>' l'amlioration de la condition des classes populaires
et de l'ascension continue des couches infrieures de la dmocratie en
France et en Angleterre.
VIII. Les anciennes et les nouvelles classes moyen-
nes. IX. De la proportion entre les possdants et les non-possdants en
France et en Belgique.
X en Prusse et en Saxe.
:
XI. Pourquoi il y a
tant de grandes fortunes aux Etats-Unis.
XII. Desformes de la capitalisation.
XIII. De l'pargne des domestiques et des professions librales.

I. L'ingalit des conditions est une loi de l'humanit.


Non seulement elle correspond l'ingalit des rsultats de
l'activit des hommes durant cette vie, mais encore elle est
ncessaire au dveloppement del civilisation. Pour que les
sciences et les arts soient cultivs, pour que les grandes en-
treprises exigeant chez leurs directeurs une application ex-
clusive de l'esprit puissent se former, il faut qu'il y ait dans
la socit des classes dont les membres soient affranchis de
i
2 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

la ncessit du travail manuel. L'tat en libre ses fonction-


naires et employs ; mais les fonctions conomiques exigeant
la mme libert d'esprit sont si nombreuses que la jouissance
d'une richesse acquise soit par un travail antrieur, soit par
l'hrdit, est le moyen le meilleur d'en assurer l'accomplis-
sement. Au fur et mesure de l'accroissement des popula-
tions et de la complication des rapports sociaux, des classes
riches se forment naturellement et ncessairement. Les tri-

bus de chasseurs et de nomades peuvent ne connatre d'autre


ingalit que celle des forces physiques; mais, ds que l'hu-
manit s'lve, l'ingalit sociale s'accuse; et, comme Le
Play l'a justement remarqu l'encontre des thoriciens
du socialisme, le progrs a toujours consist liminer les
institutions communautaires et les tutelles communales ou
corporatives, qui dans les anciens rgimes arrtaient l'essor
des individualits les mieux doues pour les ramener au
niveau des autres familles de la mme classe (1). L'inga-
lit est dans l'ordre social l'expression de la loi de diffren-
ciation dos fonctions, en sorte que, selon une expression de
saint Thomas d'Aquin, nomen ordinis i?iqualitate?n im-
portt (2).

La dmocratie, qui est la reconnaissance d'une gale ca-


pacit du droit pour tous les membres de la socit et d'une
participation de tous les citoyens au gouvernement de la

chose commune, ne suppose nullement le nivellement des


richesses. Le dveloppement mme de la population et la

complication plus grande de rapports que comporte celte


forme sociale amnent ncessairement plus de diversit dans
les conditions. L'exprience, qui se droule depuis un sicle

soit en Europe soit en Amrique et en Australie, montre le

plein panouissement du principe dmocratique concidant


avec un grand dveloppement de l'ingalit des richesses.
En effet, une production abondante des biens conomiques et

(1) La Rforme sociale en France dduite de l'observation compare des peu-


ples europens (7 e dit., Marne, 1887), livre VI, chapitre xlviii.
(2) De rbus publias et principis in^lilulionc lib. III, c. ix.
,
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 3

la multiplication des capitaux peuvent tre obtenues seule-


ment grce l'effort nergique d'un grand nombre d'hom-
mes jusqu'au dernier jour de leur existence pour conqurir
cette condition plus heureuse dcrite par Cicron en ces
deux mots otium cum dignitate. ou tout au moins pour l'as-
surer leurs descendants. Yoil pourquoi mieux la lgislation
civile garantit la proprit individuelle et sa transmission
hrditaire, plus le total des richesses s'accrot. Toute limi-

tation pose l'accumulation de la richesse individuelle,


si d'ailleurs la justice est observe, ne pourrait que dimi-
nuer la~somme des efforts utiles dont la socit bnficie (| 3).

II. La richesse nombre relativement petit d'indi-


d'un
vidus chez les peuples modernes n'empire nullement la
condition des autres membres de la socit, des proltaires,
pour trancher le mot. Non seulement ceux-ci n'en sont pas
plus pauvres ; mais ils sont mme de tirer un parti plus

avantageux de leurs bras et de leurs aptitudes personnelles.


C'est toujours dans les foyers de la richesse que les salaires

sont les plus levs.


Toutefois, la rpartition ingale de la richesse n'est-elle
pas un obstacle au dveloppement de la population, ou, en
d'autres termes, un plus grand nombre d'hommes ne pour-
raient-ils pas vivre sur une somme donne de produits, si les
biens taient partags galement? Les socialistes le prten-
dent et c'est un prjug trs rpandu (1). La meilleure rfu-
tation de cette allgation est assurment l'accroissement
des populations appartenant au groupe de la civilisation
occidentale depuis un sicle, o prcisment toutes les bar-

rires l'essor des individualits ont t abaisses, ei la

comparaison de ce rapide accroissement la lenteur de


l'augmentation du nombre des hommes dans les ges prc-
dents. Mais la question est assez importante pour qu'il vaille

aussi la peine de la rsoudre par l'analyse conomique.

(1) V. les littrateurs cits par M. de Laveleye, qui s'approprie leurs ides
dans les Principes d'conomie politique (Hachette, 1882), p. 265.
Cpr. l'ou-
vrage du mmo auteur Luxury (London, 1890, Si van and Sonneuseheiu).
4 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Les consommations plus abondantes des riches ne dimi-


nuent la part proportionnelle des pauvres dans la rpartition
du produit gnral que dans la mesure o ils dnaturent
personnellement plus de produits, absorbent plus de nourri-
ture et de boissons, consomment plus de vtements, entretien-
nent des chiens ou des chevaux de luxe. Or, cette puissance
de consommation personnelle au del de moyenne est li-
la

mite assez troitement par la nature mme. Le cas le plus


saillant qu'on en puisse citer est celui des Landlords, qui
transforment des terres labourables en parcs de chasse. La
question est discute avec beaucoup d'aigreur en Angleterre
et en Ecosse, o, au fur et mesure que l'agriculture rend
moins, l'opration s'est faite dans de grandes proportions.
Les radicaux et le brillant conomiste catholique M. Devas
s'entendent pour rclamer des lois qui empcheraient les
propritaires d'abuser ainsi de la terre. Mais ces consomma-
tions personnelles des classes riches sont peu de chose eu
gard la somme de la consommation nationale: car, dans
notre temps, les riches sont peu nombreux proportionnelle-
ment la masse de la nation, et, en fait de superflu, le tabac
et l'alcool, ces grandes consommations populaires, ont une
bien autre importance. Ce sont l les consommations qu'avec
les destructions publiques de la guerre et de la paix arme
on peut justementrendre responsables del diminution de la

population possible chez les nations modernes.


Le luxe qui consiste en services, en domestiques, en ob-
jets manufacturs, soieries, meubles, etc., ne nuit point en soi

la population ; car l'quivalent des dpenses du riche con-


sommateur se retrouve dans les gages des domestiques, dans
les salaires des ouvriers, dans les profits des manufacturiers.

Le luxe des temps anciens consistait surtout entretenir


une suite nombreuse. Au quinzime sicle, il fallut l'nergie
des Tudors pour mettre une barrire aux great retinues des
seigneurs anglais, et la noblosse franaise garda jusqu'
Louis XIII les mmes habitudes. Ce luxe-l tait minem-
ment communautaire, nous ne disons pas communiste,
LA FORMATION DES CLASSES lilCIIES

car il faisait vivre un grand nombre d'hommes sur le mme


patrimoine et au mme foyer, selon une chelle hirarchique.
Encore aujourd'hui, les apologistes des parcs daims de
l'Ecosse soutiennent que le personnel de gardes, de piqueurs
et de serviteurs qu'entranent les grandes chasses, quivaut,
comme nombre, aux familles de laboureurs que la culture de
l'avoine ferait vivre misrablement dans les Highlands.
Le luxe moderne, au contraire, qui est tout en objets manu-
facturs, fait vivre, par ses achats, des artisans, des ouvriers,
des entrepreneurs. Les conditions de vie matrielle et morale
des classes laborieuses en ont t changes, leur lieu d'habi-
tation aussi: tandis que jadis les populations se dveloppaient
peu peu l o les subsistances taient abondantes, aujour-
d'hui, elles s'accumulent rapidement l o les occasions de
travail se prsentent, prs des champs de houille, clans les

ports de mer, dans les grandes cits industrielles et les capi-


tales. Mais quant au nombre d'hommes que ce luxe bourgeois
nourrit, il est plus grand que celui qui vivait du luxe fodal,
d'autant plus que les domestiques, cuyers, clercs et fami-
liers de toute sorte des chteaux du moyen ge, taient, par
la force des choses, vous gnralement au clibat.
Cependant, dira un conomiste rigoriste, si tous les bras et

tous les capitaux s'employaient uniquement produire des sub-


sistances peu coteuses, un plus grand nombre de convives
pourrait s'asseoir au banquet de la vie, n'y servt-on que le

brouet noir de Sparte. Si cet argument tait juste, on devrait


le pousser jusqu'au bout, substituer la production de la
viande la culture des crales, et parmi celles-ci prfrer le

seigle au froment, la pomme de terre et le mas au bl, ce


qui, de rforme en rforme, nous ramnerait au rgime des
races infrieures. Heureusement l'objection ne contient qu'une
petite parcelle de vrit. La majeure partie de ce superflu,
qui nous est devenu si ncessaire, tabac, sucre, alcool, soie,
est obtenu du sol, sans nuire la production des aliments
essentiels. C'est le rsultat d'une meilleure utilisation des
forces de la nature, due elle-mme un plus grand emploi
6 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

des capitaux et une meilleure combinaison des forces hu-


maines. La suppression des jachres et la culture intensive
ont partout march de pair avec l'introduction de ces produits
de luxe. Il est parfaitement vrai que la formation de nou-
veaux capitaux est la condition sine qua non du dveloppe-
ment de l'agriculture, du commerce et des manufactures.
L'conomie politique a fait justice d'un autre prjug aussi
rpandu que celui contre lequel nous nous levons et qui

voyait dans le luxe la source de l'accroissement de la richesse


gnrale. Il est l'effet, non Ceux qui pargnent sont
la cause.

plus utiles la socit que ceux qui consomment, ceux qui


capitalisent que ceux qui dpensent. C'est bien certain; mais
dans les choses humaines les causes et les effets s'enchanent
et, en fait, le dsir d'augmenter ses jouissances, la possibilit

d'y arriver sont le grand stimulant la constitution de nou-


veaux capitaux. Or, c'est l l'intrt majeur d'une socit en
voie de progression ; l'augmentation de la population en d-
pend absolument (1).

(1) 11 est toutefois deux cas dans lesquels la consommation des produits de
luxe diminue les moyens d'existence des classes infrieures:
i* quand les ri-

ches dpensent tous leurs revenus sans constituer de nouveaux capitaux par
l'pargne; car il ne suffit pas que des produits soient demands sur le mar-
ch pour que des manufactures s'lvent et que les ouvriers travaillent;
il faut que les entrepreneurs trouvent des capitaux abondants et bon mar-
ch, sinon l'industrie ne se dveloppe pas. C'est le cas des nations pauvres o
le luxe des riches contraste avec la misre et l'inertie gnrales;
2" lorsque

les produits de luxe consomms viennent de l'tranger ou que les propritai-


res dpensent au loin les produits du sol, le pays est peu peu puis. Le got
de? Romains pour les pices, la soie et les pierres prcieuses de l'Inde, con-
tribua beaucoup ruiner l'Empire. Au sicle dernier et au commencement de
celui-ci les nobles russes et polonais, qui possdaient presque tout le territoire,
offraient des dbouchs aux manufactures de la France et de l'Angleterre ; mais
c'tait aux dpens des habitants de leurs terres, dont ils retiraient des ferma-
ges et qu'ils laissaient privs d'emplois industriels. La fameuse maxime des
conomistes les produits s'changent contre des produits ou encore
: ; un :

peuple ne peut pas acheter plus qu'il ne vend, n'est pas d'une application uni-
verselle; il est des conditions sociales dans lesquelles une partie des produits
achets l'tranger est solde avec des pargnes et des capitaux. Un peuple,
comme un individu, peut manger son capital. Dans ces cas-l, la protection
douanire est un moyen de faire natre les industries de luxe dans le pays et de
permettre au moins aux ouvriers et entrepreneurs nationaux de vivre de cequ'il
plat aux riches de gaspiller. Henri IV l'avait admirablement compris. Sully
raconte entrines charmants comment ce grand prince rompit avec la vieille
pratique des lois somptuaires, qui n'avaient jamais servi rien, pour lever
dans le pays les premires manufactures de soieries et de draps d'or. (Econo-
mies royales (dit. Petitot, t. IV), pp. 261 et suiv.)
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 7

II faut donc reconnatre, dans ce dsir d'augmenter ses


jouissances, qui est commun tous les hommes et que les

moralistes appellent le got du luxe, un des plus grands mo-


teurs du progrs. Bien des objets de consommation populaire
ont commenc par tre des objets de luxe etne sont entrs peu
peu dans la consommation gnrale que parce que le haut
prix pay d'abord par les riches a stimul leur production.
Ainsi en a-t-il t, au xiv e sicle, du linge de lin, de chanvre
et de coton, alors que les masses se vtissaient uniquement
de lainages et de peaux de btes, grande cause des maladies
de la peau. C'est parce qu' la fin du xv 9 sicle les classes

claires recherchaient grand prix les copies des manuscrits


qu'on tenta de les multiplier au moyen de la xylographie et
des caractres mobiles; de l est sorti cet art de l'impri-
merie qui semble avoir atteint aux dernires limites du
bon march. C'est parce que les riches voulaient, il y a
quatre-vingts ans, du sucre tout prix que la culture de la
betterave s'est implante en Europe aprs de longs et co-
teux ttonnements et qu'aujourd'hui elle fournit au peuple
un aliment aussi sain que peu coteux.
Combien l'glise, sans avoir besoin de ces analyses co-
nomiques, a t sage en ces matires! Elle n'a jamais con-
damn la richesse ni l'ingalit des fortunes et du genre
de vie qui en dcoule, mais seulement le luxe purement
personnel, l'intemprance et l'ostentation. Elle a prch
la sobrit et la mortification (1). En imposant tous les
jenes, les abstinences, elle rpondait, indpendamment
de son but spirituel, une convenance conomique, telle-

ment qu'en Angleterre et en Allemagne, longtemps aprs la

Rforme, des ordonnances de police ont essay de les con-


server. En laissant au riche un pouvoir discrtionnaire de
disposition, qui est de l'essence de la proprit, elle veut
qu'il fasse de ses biens un usage tel qu'il tourne au bien

(1) Sur le caractre essentiellement relatif du luxe et la convenance pour


chacun do vivre selon son tat dans la socit, V. saint Thomas, Summa
tJieulcjii S'a", qusto LXXXIII, art. G, qusestio CX1X, art. 1, 2, ', et qiicesliu
,

CLXXXVIII, art. 7.
8 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

commun. Enfin la charit est un devoir si rigoureux et la

pit est tellement excite se porter vers les uvres de bien-


l'aisance que la subsistance de tous ceux qui ne peuvent se
soutenir par leur travail est assure dans une socit inspire
par l'esprit du catholicisme. Il n'y a pas un sicle que les

Philosophes et les hommes d'tat reprochaient aux grandes


fondations charitables de rendre trop douce la condition
des proltaires et de ne pas leur donner assez d'intrt
travailler. On voudrait bien les retrouver aujourd'hui pour
parer aux ncessits du rsidu social qui se forme dans
nos socits industrielles (1).

L'augmentation des consommations dans les classes popu-


laires se produit trop souvent sous la forme grossire de l'in-

temprance, de l'alcoolisme, et elle est le grand obstacle la

formation de la premire pargne qui assurerait la constitu-

tion du foyer. Mais dans les classes leves, sous l'influence

des courants dmocratiques, le luxe n'estpas actuellement un


obstacle rel la constitution suffisante de nouveaux capi-
taux; car pour une famille ancienne qui se ruine, dix familles
nouvelles s'lvent par l'pargne et prennent sa place. A ce
degr de l'chelle sociale, le grand danger du luxe est bien

moins celui d'une nuisance conomique que d'une dviation


morale. Il dveloppe en efet l'orgueil, alourdit l'me et touffe
chez ceux qui s'y livrent l'esprit de charit. Voil pourquoi,
dans les grandes villes modernes, les pauvres sont parfois
si incompltement secourus.
III. Nous supposons dans ce qui vient d'tre dit que la

richesse des classes aises et suprieures a t acquise con-


formment la justice, c'est--dire en respectant le droit
des autres hommes acqurir eux-mmes des biens sembla-
bles, ce qui est l'essence de la libert civile, eten s'abstenant
de porter la main sur les biens qu'ils ont effectivement acquis.

(1) Montesquieu, De l'esprit des lois, livre XXIV, chapitre 29. On se rendra
compte du revirement qui s'est opr sous ce rapport dans la science en
lisant le beau livre le M. Hubert Yalleroux la Charit avant cl depuis
:

1789 dans les campagnes de Franc^Paris, 1890, Guillauniin), et l'article Fon-


dations, du mme auteur,dans le Nouveau dictionnaire d'cQnomie politique.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 9

Le travail personnel sous toutes ses formes, l'emploi dans


l'agriculture, les arts mcaniques, lecommerce, du capital, qui
n'est pas autre chose que dutravail accumul et perptu en
son effet utile, le dfrichement du sol et la plus-value qui lui

est donne, la constitution dos grandes entreprises manu-


facturires et commerciales, l'invention scientifique et ses
applications industrielles, les spculations du commerce, les
profits retirs des services rendus aux personnes et de l'exer-
cice des professions dites librales, voil les sources d'une
richesse aussi bienfaisante pour la communaut qu'avan-
tageuse ceux qui en jouissent.
La douloureuse exprience de ce sicle a assurment fait
justice de la conception des Physiocrates et de Condorcet,
savoir que par cela seul que les hommes seraient libres et
affranchis d'entraves dans l'exercice de leur activit cono-
mique, ils deviendraient meilleurs et que la socit joui-
rait de la paix ; mais il n'en reste pas moins prouv par
l'observation des faits que tout accroissement de la ri-

chesse d'un particulier par des moyens lgitimes concourt


au bien commun et tend en soi amliorer la condition des
autres hommes. C'est d'ailleurs l'exercice du droit, qui nat
dans l'individu et que la socit a pour mission de protger.
Aussi est-ce avec raison qu'un thologien, examinant rcem-
ment la question de savoir si, sous prtexte d'harmonie et
d'quilibre social, l'tat avait le droit de limiter la richesse
des particuliers, lorsqu'elle est lgitimement acquise, rpond
nergiquement que non(l). C'est l que commence le socia-
lisme d'tat.
Quanta la richesse qui provient de la spoliation par la con-
qute ou par l'abus de la lgislation en faveur d'une classe
particulire, de la fraude et du dol sous leurs diverses for-
mes, elle est videmment malfaisante.
La question dbattue en ce livre est prcisment de savoir
quelle est l'importance relative dans l'tat actuel des socits
des richesses lgitimement acquises et des richesses mal-

(i) P. Marin de Boysleve S. J., la Question ouvrire, p. 30 (Haton, 1891).


10 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

honntes. Cela nous amnera discuter ce qui est lgitime


ou non dans certains phnomnes conomiques contempo-
rains, particulirement dans les spculations qui se produisent
sur les marchs et sur les bourses.
IV. Nous serons trs bref sur les injustices du pass;
car elles n'ont, dans la plupart des pays d'Europe, au-
cune importance pratique relle. Sans doute, dans les

socits primitives, o la guerre rgnait en permanence, les


hommes nergiques aimaient mieux conqurir que tra-

vailler, et la race dominante se constituait un domaine mi-


nent sur les possessions des classes laborieuses exigeant
d'elles des redevances et des corves. Un pote crtois a

exprim avec navet l'tat d'esprit des conqurants des ges


barbares :

Ma grande richesse est ma lance; mon glaive et mon fort bou-


clier sont mes fidles gardiens; avec mes armes je laboure, avec
mes armes je moissonne; avec elles j'exprime le doux jus du vin;
ce sont elles qui me donnent le droit d'tre seigneur de mes serfs.
Ceux qui n'osent porter ni la lance, ni le glaive, ni le fidle bouclier
tombent mes pieds, me vnrent comme leur matre et m'adorent
comme le Grand Roi (1).

C'tait l le droit des gens paen, et Aristote classe


parmi les modes naturels d'acquisition la chasse aux btes
sauvages et aux hommes que la nature a faits pour servir (2).
Il est dommage que les apologistes de la traite musulmane
en Afrique ne lisent pas le grand stagyrite. Ils pourraient
invoquer son autorit.
Les Romains ne furent pas des conqurants moins durs.

(1) Hybrias, dans Athne, XV, 1)0, schol. XXIV. La Rigmal Saga indique
aussi trs nettement comment des conqutes successives avaienl form les
truis classes de la socit Scandinave. Le code de la socit brahmanique
connu sous le nom du lois de Manou a pour objet lu donner la sanction de la
religion toutes les oppressions des descendants des vaincus par les conqu-
rants.
(2) Politique, Iiv. I, chap. ni, | S. La guerre est un moyen naturel d'ac-
qurir.puftqu'elle comprend cette chasse que l'on doit donner aux btes fau-
ves et aux hommes qui, ns pour obir, rcfusi soumettre . V. aussi
.

ibid.,%2. D'aprs Thucydide (liv. I, chap. v),lebrigan lage [Xr.irre*) n'tait pas
chose dshonorante dans les premiers temps de la Grce.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES; H

Non seulement ils puisaient les nations soumises de tributs


et de corves pour nourrir dans l'oisivet le peuple-roi; mais
encore, au temps de la Rpublique, touto la vie conomique,
soit dans la yille, soit dans les provinces, fut domine par de
grandes socits de Publicains, qui achetaient le Snat et le
Forum pour pouvoir impunment se livrera toutes les exac-

tions et tous les monopoles (1).

Depuis que le Christianisme a eu pris dfinitivement l'em-


pire de la socit, ces violences et ces exploitations de

l'homme par l'homme ont t singulirement adoucies ; le

droit de conqute ne s'est plus appliqu qu' la souverainet


politique : il a respect lesbiens desparticuliers. Les derniers
progrs du droit des gens ont fait disparatre la mise au
pillage des villes prises d'assaut et assur le respect des
proprits prives sur mer. L'invasion des Hongrois l'est,

celle des Normands l'occident, au dixime sicle, marquent


la fin des migrations des peuples et des expropriations en
masse des vaincus. La possession des fiefs resta seule, pen-
dant le moyen ge, soumise des causes de rvocation pour
flonie ou refus de service; mais les dpossessions des sei-
gneurs normands, au quinzime sicle, suivant que la France
ou l'Angleterre triomphait, sont les dernires applications
du droit fodal, de quelque importance, qui se soient produites
chez nous. Apartirdecette poque, la proprit des fiefs acquit
une stabilit gale celle des autres genres de proprit, en
sorte qu'elle leur taitcompltement assimile en fait. Augustin

Thierry, sous la Restauration, mettait son talent au service


des pires inventions de l'esprit de parti, en prtendant que
les ouvriers et les paysans d'aujourd'hui sont les descendants

(1) Voy. le livre de M. A. Delounie : les Manieurs d'argent Rome


(Thorin, 1890, vol. in-8). Le savant secrtaire perptuel de l'Acadmie de
1
lgislation du Toulouse tablit que ces puissantes socits, qui affermaient lus
impts, le domaine et les grands travaux publics, taient organises sous la
forme de commandite par actions. Il fait judicieusement remarquer que leur

puissance devint d'autant plus crasante qu'elles jouissaient d'une situation


absolument privilgie. La libert d'association et le droit de coustituur des
socits de capitaux survivant la personne des associs n'existaient pas dans
le droit romain. Les particuliers, qui n'exeraient pas eux-mmes l'agriculture
ou le commerce, n'avaient d'autre emploi pour leurs capitaux que l'usure
prive ou l'achat de parts dans les socits des Publicains.
6

i2 LE CAPITAL, L SPCULATION ET LA FINANCE

des serfs du moyen ge, tandis que les classes suprieures


reprsenteraient les conqurants!
Depuis le dixime sicle, en France, en Angleterre et en
Allemagne, le fond de la noblesse, l'exception d'un trs
petit nombre de familles historiques, a t compltement
renouvel au moins trois fois. Par quels procds cette trans-
formation se ralisait, on peut en avoirune ide dans le travail

si curieux du baron de Verneilh sur VAvnement des nou-


velles couches sociales sous l'ancien rgime (1).

La bourgeoisie se renouvelle encore plus rapidement. La


principale cause en est dans le mlange des sangs, qui s'opre
incessamment, depuis que le christianisme a aboli les

obstacles au mariage fonds sur les diffrences de naissance


et tabli au contraire des prohibitions pour cause de parent.
En remontant au 4 e degr, chaque individu vivant aujour-
d'hui a 16 ascendants; au 5 e , 32; au e
, 64; au 10 e , 1.024; au
12 e
, 4.096, ce qui nous reporte au seizime sicle! En comptant
seulement trois gnrations par sicle pour les femmes
comme pour les hommes (et l'on reste ainsi au-dessous de la
vrit), il est d'une certitude mathmatique que chacun de
nous compte plus de seize millions d'aeux vivant au douzime
sicle. Une telle puissance de fusion des races annule tous
les efforts en sens contraire rsultant de la recherche de la
parit de condition dans les alliances. Platon pouvait dj
dire :

Quant ceux qui vantent leur noblesse et disent qu'un homme


estde bonne maison parce qu'il peut compter sept aeux riches, leur
ignorance les empche de fixer le genre humain tout entier. Chacun
de nous a des milliers d'aeux et d'anctres, parmi lesquels il se
trouve souvent une infinit de riches et de pauvres, de rois et d'es-

claves, de grecs et de barbares (2).

Le savant crivain auquel nous empruntons cette dmon-


stration peut affirmer, sans contradiction possible, que tous

(1) Brochure in-8, Borde** Perret, 1879.


(il Thtte ISS A. djt. Es"tienae, p. 131 de l'dition Didot.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 13

les Franais descendent de Charlemagne (1)1 La prescription


est donc dans son essence de droit naturel, et c'est bon
droit que les moralistes estiment qu'une possession sculaire
vaut titre (2); car au bout de ce temps le mlange des races,
s'il n'est pas accompli, est bien avanc.

Un fait physiologique de grande consquence travaille


encore en ce sens. Les familles de condition suprieure se
reproduisent moins que celles de condition plus modeste, et,

si l'on tient compte exclusivement de la succession au nom


par les fils, comme c'est le cas dans nos socits occidentales,
elles disparaissent trs rapidement (3). La pratique constante
des reprsentants des familles suprieures d'pouser de s hri-
tires filles gnralement de nouveaux enrichis, d'une part,
la succession aux biens par les femmes, qui a prvalu en ce
sicle dans toute l'Europe continentale, d'autre part, activent
considrablement ce mlange des races et des fortunes (4).
L'instabilit des fortunes est devenue trs grande par suite
de la prpondrance de plus en plus grande dans la socit
moderne de ce qu'on peut appeler les mobiles conomiques.
En France, chaque immeuble change de mains tous les dix-
neuf ans en moyenne, savoir : tous les quarante-cinq ans par
alination titre onreux, tous les trente-cinq ans par suc-

(1) Elude sur le principe aristocratique, par G. Le Hardy. Caen, 1872.


(2) V. Opus tkeologicum morale, par Ballerini et Palmieri, t. III. (Prati, l ()
pp. 152, 160.
(3) V. sur ces questions une note de M. de Kerallain dans la traduction fran-
aise des Etudes sur l'ancien droit et la coutume primitive de Sumner-Maine
(Thorin,1885), pp. 206-208, et l'Histoire de la Science et des Savants depuis deux
sicles, par A. de Candolle (2 e dit. Genve-Ble, l>8o), pp. 154 et suiv.
(4) J'ai vu en Bretagne, dit Bernardin de Saint-Pierre, <!<* grhiilshommes
qui descendaient des plus anciennes maisons de la province et qui taient
obligs pour vivre d'aller en journe faucher les foins des paysans. Etudes de
la nature, t. III, p. 239.
L'Allemagne est le seul pays chrtien o la diffrence de naissance soit
demeure au point de vue civil un obstacle au mariage et cependant, mme :

dans ce pays, au xv sicle, on trouve parmi les paysans (bauern) des descen-
dants de familles nobles. Des nobles tombs dans la pauvret mariaient leurs
filles de riches paysans, dont les enfants plus tard se considraient eux-
mmes comme demi-nobles. En tudiant l'histoire des cadets de beaucoup de
grandes familles, on les suit pendant deux ou trois gnrations; puis ils dis-
paraissent, ils redescendent peu peu au rle de cultivateurs ou quelquefois
sont absorbs par les classes ouvrires, sans qu'on sache ce qu'ils sont
devenus. Blondel, les Classes rurales en Allemagne au moyen ge, dans la
Rforme sociale du 1 er novembre 1891.
14 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

cession. Le mouvement de circulation tait sans doute moins


rapide dans l'ancien rgime ; cependant il existait aussi en

France, o la lgislation admettait le libre commerce de la

terre. Les substitutions n'y ont jamais eu la mme impor-


tance qu'en Angleterre et en Allemagne. Ce sont ces institu-
tions artificielles qui rendent encore vivants aujourd'hui, de
l'autre ct du dtroit, le souvenir des spoliations rsultant
des guerres civiles ou de l'abus de la lgislation de classes,
l'expropriation des crofters des Highlands aprs la dfaite
des Stuarts, en 1746, la conqute de Cromwellen Irlande, les
usurpations des biens communaux et les iuclosures du temps
de la reine Elisabeth en Angleterre.
Warren Hastings a t le dernier des grands pillards his-
toriques et l'indignation que le rcit de ses exactions dans
l'Inde souleva chez la nation anglaise indique bien le change-
ment qui s'tait opr dans la conscience publique.
Grce Dieu, notre histoire ne prsente aucun de ces
crimes. Au contraire, sous la direction de la dynastie cap-
tienne, les lgistes ont constamment tendu transformer en
proprit utile les tenures des paysans, en rservant seule-
ment aux seigneurs des droits plus honorifiques que lucratifs,

en sorte que, avant 1789, une grande partie du sol arable appar-
tenait aux cultivateurs sous les noms de bail rente foncire,

de censive, d'albergement et autres titres variant selon les


localits seulement dans le dtail. Au lieu de favoriser les
propritaires par des droits de douane sur les subsistances,

comme en Angleterre depuis Charles I


0r
, la royaut cherchait,
au milieu de toutes les erreurs de la rglementation, faire

prvaloir l'intrt du consommateur. Loin d'tre des spolia-


teurs, le clerg, la noblesse, la haute bourgeoisie ont t
dpouills de leurs biens par les confiscations rvolution-
naires. Les pensions considrables attribues, dans les der-

niers rgnes, la noblesse de cour taient un des abus les


plus saillants de l'ancien rgime, et l'on comprend que l'opi-
nion ait fini par en tre vivement irrite; mais, compares
l'ensemble de la production nationale, ces pensions n'entrai-
LA FORMATION DES CLASSES RICHES ib

naient qu'un prlvement insignifiant. Les pots -de-vin


modernes, perus l'abri de la responsabilit ministrielle
sur les fournitures et les concessions administratives, sont
beaucoup plus importants; seulement la comptabilit publique
ne les relve pas. Ce n'est donc pas cliez nous que le socia-

lisme peut se prsenter comme le vengeur des droits histo-


riques viols.
V. La mme loi physiologique efface aussi tous les jours
les effets des procds lgislatifs par lesquels une classe par-
ticulire avait pu jadis s'attribuer des avantages pcuniaires
sous forme d'exemption de taxes ou mmo des impts perus
son profit sur la masse des contribuables.

Nous n'entendons pas fltrir indistinctement sous ce nom


les privilges dont le clerg et la noblesse ont joui durant
longtemps sous l'ancien rgime. M. Taine a montr que leurs
privilges correspondaient, dans l'organisation sociale qui
s'tait dveloppe au moyen ge, des fonctions remplies
gratuitement et que leurs exemptions d'impt n'taient en
ralit que la rmunration de services rendus.
Toutefois, au xvir3 et au xvin 8 sicle, ces privilg-es n'taient
plus justifis, parce qu'une nouvelle organisation administra-
tive rendait ces services au lieu et place des anciens ordres.
La fiscalit royale les avait dj restreints de telle sorte

que dans les annes qui ont prcd 1789 les privilges de la

noblesse proprement dite taient peu lucratifs (1). Malheu-


reusement cette mme fiscalit, jointe une grande ignorance
des principes conomiques, avait multipli les offices de toute
sorte (2), et, dfaut de traitement, elle y avait attach des
exemptions de la taille, des franchises pour le sel, qui faisaient
que le poids principal des impts retombait sur l'habitant
de la campagne. Il y avait comme deux parties dans la

(1) V. Taine, l'Ancien Rgime, pp. 82 92. Stourru, les Finances de l'ancien
rgime et de la Rvolution, t. I, pp. 238 etsuiv., t. II, pp. 476 et suiv.
(2) Ces offices taient achets par la bourgeoisie des villes ou des bourgs.
Il y en avait de si infinies que leurs titulaires confinaient en ralit aux clas-
ses populaires, malgr les titres pompeux dont ils taient revtus.
.

16 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

nation, dont l'une, la population rurale, tait d'autant plus


greve que l'autre, la population urbaine, l'tait moins.
Ce que l'administration franaise faisait inconsciemment,
la mme poque le gouvernement anglais le faisait systmati-

quement l'gard de la malheureuse Irlande. Ds le milieu


du xvn e sicle, ce pays s'veillait la vie industrielle les ma- :

nufactures de laine, les verreries, la navigation se dvelop-


paient spontanment. Dfense fut faite aux Irlandais d'avoir
des fabriques de laine ou des verreries, d'exporter du btail
vivant ou des peaux, de faire aucune navigation directe avec
l'tranger oues colonies anglaises. En mme temps, le par-
tage gal et forc des successions tait impos aux papistes,
les familles protestantes bnficiant seules du droit d'anesse
et de la libert testamentaire. Cette odieuse oppression, con-
tinue jusque dans les premires annes de ce sicle, aruin
irrmdiablement l'Irlande, et, comme la diffrence de reli-

gion, l'antagonisme national, l'absentisme systmatique des


Landlords ont spar profondment les deux races dans la vie

prive, la prescription, ce grand remde des choses humaines,


n'a pu eflacer dans ce pays la trace de tant d'injustices (1).

La notion de l'galit de tous les citoyens devant l'impt


est entre si profondment dans la conscience publique de
nos jours qu'on ne la viole plus ouvertement. Cependant, les
socialistes d'Etat voudraient retourner les injustices du pass
et se servir de l'impt comme un moyen de changer la
rpartition des richesses. Avant eux, Florence, la dma-
gogie et la tyrannie, s'unissant sous le rgne des premiers
Mdicis, avaient eu recours ce procd pour craser
leurs adversaires politiques. Aujourd'hui, on essaye de pallier
cette spoliation par des sophismes conomiques; ainsi ont
fait quelques cantons suisses en tablissant l'impt progres-
sif (2). Mais cette exprience parat devoir diminuer grave-

(1) V. the Revival of manufactures in Ireland, by M. F. Sullivan, dans the


American calholic uuarlerly Review, octobre 1881
(2) V. les Solutions dmocratiques de la question des impts, par Lon Say,
t. I, chap. iv (Guillaumin, 1886).
LA FORMATION DES CLASSES WCHES 17

ment la richesse gnrale dans les cantons qui l'ont tente


et l'on doit condamner les abus de pouvoir de quelque ct
qu'ils viennent.

Nous aurons, en vertu de ce principe, nous demander s'il

n'y a pas des rformes importantes faire en France pour


dgrever les faibles, sans pour cela chercher dtruire les
riches. L'Angleterre a donn depuis quinze ans les meil-
leurs modles de cette politique financire (chap. xm, 8).

Les droits de douane protecteurs peuvent facilement tre


ports un point qui assure des profits des classes parti-
culires de producteurs aux dpens de la masse de la

nation. Dans certains cas, ils se justifient soit comme une


taxe somptuaire, soit comme le moyen d'introduire une in-
dustrie nouvelle dans un pays neuf, soit encore comme un
expdient pour maintenir la population et les capitaux dans
un vieux pays prouv par ce que M. Ad. Goste appelle
judicieusement les crises de travaux publics (1). Mais quand
ces droits sont gnraliss et pousss trop loin, ils devien-
nent une forme de l'exploitation de la masse de la nation

par une classe de privilgis. C'est le caractre qu'avaient

les corn hvos en Angleterre au sicle dernier et danslapre-


mire moiti du dix-neuvime. C'est celui qu'ont les tarifs

douaniers que font voter aux tats-Unis les grands manufac-


turiers, aprs avoir force d'argent corrompu le suffrage uni-

versel. Dj cet abus de la lgislation avait servi de thme


Henri George pour un de ses ouvrages les plus spcieux (2 j.

L'excs a t pouss encore plus loin par le tarif Mac Kinley,


dict la suite du grand effort d'argent fait par les mono-
polistes pour assurer, en 1889, l'lection de M. Harrisson
(chap. vin, | 8). L est l'origine d'un certain nombre de
grandes fortunes amricaines, qui ne" se seraient jamais

(1) Nouvel expos d'conomie politique et de physiologie sociale (Guilluuuiin,


1889), pp. 237 et suiv., p. 351.
(2) V. son ouvrage FreeTrade and Protection (New- York. 1885). Les vingl
premiers chapitres sont irrfutables. L'exagration du protectionnisme fournit
aux revendications socialistes un argument trs plausible. Les ouvriers
demandent l'intervention de l'tat dans l'organisation industrielle de les
taire participer aux bnfices que la lgislation douanire assure aux patrons.
18 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

constitues sous un rgime de libert conomique et de


moralit politique ( 11).

En Allemagne, les Kartelle, constitus avec la faveur du


gouvernement et l'abri des droits protecteurs, en sont arrivs
vendre bon march l'exportation, tandis qu'ils surlvent
les prix l'intrieur (chap. vm, 6). Les statistiques que
nous reproduirons plus loin en rendent saillants les rsul-
tats : l'enrichissement rapide des classes riches, l'appauvris-
sement relatif des classes pauvres ( lOj. Ce sont des
exemples qu'il faut avoir toujours prsents l'esprit pour
ne pas transformer un expdient en systme.
VI. Les abus anciens n'ont gnralement pas laiss de
traces apprciables, nous l'avons dmontr, et quant aux
abus modernes leur influence n'a pas t telle qu'elle ait em-
pch un accroissement des populations europennes pro-
portionn celui de leurs richesses.
Quoiqu'on puisse penser des procds des statisticiens qui

valuent, par exemple, la fortune prive de la France 180


ou 200 milliards de francs, celle de l'Angleterre 218, celle

de l'Allemagne 158, celle de l'Europe entire 1.000 mil-


liards, celle des tats-Unis 350, la richesse est certaine-
ment beaucoup plus grande de notre temps qu'il y a cent et

deux cents ans (1).

Dans cet norme accroissement des valeurs inventories, il


faut videmment tenir compte de la hausse dans l'valuation,
qui correspond la diminution du pouvoir d'acquisition des
mtaux prcieux. Tous les prix ayant mont, les produits

comme les salaires (2), naturellement les capitaux sont

(1) V. de Foville, la France conomique (2 dit. 1890), pp. 521 et suiv. L'-
.

minent statisticien rpond justement aux entrepreneurs de rvolutions socia-


les qui trouveraient que 180 ou 200 milliards partags cuire 3S raillions d'ha-
bitants feraient toujours 4 5.000 francs par tte, qu'on partage bien en nature
de l'or, du bl, du vin, mais qu'on ne peut pas partager de la mme manire
des capitaux industriels, des fonds de commerce dont la valeur repose essen-
tiellement d'une part sur leur aggrgation et de l'autre sur la confiance que
l'on a dans la scurit de la proprit. Le partage ou mme seulement l'ap-
propriation par la collectivit des grandes entreprises industrielles et commer-
ciales, ainsi que des btels et des chteaux, ferait disparatre la plus grande
partie de cette accumulation de richesse, que nous chiffrons par 180 ou 200
milliards pour la France.
(2) Nanmoins, la valeur de toutes les crales et des vtements communs
.

LA FORMATION DES CLASSES RICHES 19

exprims par des chiffres suprieurs : c'est une rectification


que chacun comprend. Il n'y en a pas moins une augmen-
tation relle dans la quantit des capitaux. Quoique ingale-
ment rparti, cet accroissement n'a nullement empir la

condition des classes qui doivent demander leur subsistance


journalire au travail manuel. A tre proltaire, il vaut
beaucoup mieux l'tre dans une socit riche et dense que
dans un milieu pauvre et dpourvu. Les emplois du travail
sont plus rguliers et les salaires plus levs. L/lat d'qui-
libre d'une population agricole assez nombreuse pour avoir
la commodit des arts essentiels, tout en ayant assez de
terre pour occuper tous ses membres, sans sacrifier les jouis-

sances dues l'abondance des productions spontanes du


sol, cette heureuse condition n'est dans l'histoire qu'un point
o il est impossible de s'arrter : la grande loi providentielle
des gnrations humaines le fait bien vite dpasser. C'est
grce ses normes accumulations de capitaux que la
Grande-Bretagne peut, en 1890, nourrir 34 millions d'habi-
tants tandis qu'elle en avait au plus 5 millions au commen-
cement du dix-septime sicle. L'accroissement de la fortune
des classes hautes et moyennes, loin d'avoir dprim la con-
dition du peuple, est au contraire la cause directe, la cause
mcanique, allions-nous dire, de son amlioration : car ces
capitaux recherchent le travail, le payent mieux et le rendent
plus productif en s'associant avec lui moyennant un taux
d'intrt rduit. Ce sont l des notions lmentaires qu'il

ne faut jamais perdre de vue quand on parle de capitalisme,


de socit capitalistique.
Avant d'aborder l'examen des moyens par lesquels ces ca-
pitaux se sont accumuls aux mains des industriels, des pro-
pritaires fonciers, des commerants, des capitalistes propre-
ment dits ou dtenteurs de valeurs mobilires, nous voulons

abaisse depuis le commencement du sicle. C'est tout l'avantage des


classes populaires dansbudget desquelles l'alimentation, spcialement
le
la consommation du bl, gure pour une proportion beaucoup plus consi-
drable que dans les dpenses des classes riches ou moyennes. V. Appen-
dice, la Question montaire en 1892
20 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

appeler encore une fois l'attention surces deux faits dcisifs,


savoir: que d'une part la condition des classes populaires s'est
amliore en ce sicle d'une manire continue et que d'autre
part, partout o rgnent la justice et la libert conomique,
les familles de condition moyenne, celles qui possdent au
moins un embryon de patrimoine, tendent se multiplier
entre le petit nombre des riches et la grande masse des pro-
ltaires, par l'ascension d'une lite parmi ces derniers bien
plus que par l'abaissement des premiers.
VII. Le dlgu socialiste que le Gouvernement franais
a envoy la confrence de Berlin en 1890, le citoyen I)e-
lahaye, s'est inspir d'une vieille tactique de Karl Marx et

d'Hyndmann, en prtendant, dans le factum qu'il a dpos,


que les populations ouvrires au moyen ge taient plus
heureuses que de nos jours. C'est un procd qui russit
toujours auprs des conservateurs courtes vues et aide
faire passer les thses les plus dangereuses.
La vrit est que, au moyen ge, les artisans de certaines
corporations, dont les produits taient recherchs, et les pay-
sans qui possdaient des biens communaux fertiles avaient
une prosprit suprieure celle de la majorit des travail-

leurs manuels de nos jours ; mais ces groupes privilgis,


qui, dans l'ensemble de la socit, tenaient la place de la
bourgeoisie moderne, n'taient qu'une faible minorit, et on
ne saurait juger par leur condition de celle de la masse.
Dans l'ensemble, la condition matrielle des travailleurs
manuels s'est amliore considrablement, comparativement
l'ancien rgime et tout particulirement depuis soixante et

quinze ans, c'est--dire depuis la fin des guerres de la Rvo-


lution et du premier Empire. L'accroissement de leur nom-
bre en est la preuve lui seul, nous ne saurions trop le

rpter; mais cet accroissement mme fait que le progrs, se


rpartissant sur un nombre plus considrable de familles,
est moins saillant que si un groupe limit en avait profit

exclusivement. Les hommes avancs en ge sont des tmoins


irrcusables en pareille matire. Le great old mail anglais,
\
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 21

AI. Gladstone, dans un discours qu'il prononait, le 26 oc-


fcobre 1889, . Saltney, pour l'inauguration d'un Mechanic's
Institute, traait un tableau saisissant des amliorations
qu'il avait vu se raliser dans la condition des masses popu-
laires depuis sa jeunesse. Toutes les statistiques arrivent la

mme dmonstration. Un savant de grande autorit, M. Leone


Levi, dans un travail intitul Wages and Earnings of the :

working classes, a dmontr qu'en Angleterre, de 1857 1884,


le revenu moyen des familles de la classe ouvrire a aug-
ment de 30 pour 100 et que cet excdent de ressources est

loin d'avoir t absorb par la hausse des prix, parce que


beaucoup d'objets de consommation ont baiss, malgr une
augmentation trs considrable de toutes les consommations
populaires. Quoique, selon une remarque faite dj par Le
Play et 'que M. Gladstone a rappele, le travailleur anglais
n'pargne pas comme il le pourrait et soit, sous ce rapport,
infrieur l'ouvrier du Continent, les pargnes possdes
par la classe ouvrire et la classe moyenne infrieure dans

les savings banks, les socits de construction, les friendly


societies et les f rades unions montent prs de 4 milliards
(1<> francs (1).
Ce sont l des statistiques srieuses. Elles rduisent leu;
1

juste valeur les calculs fantaisistes de M. Delabaye. Il a pr-


tendu prouver la ruine progressive de la classe ouvrire en
France, en disant qu'en 1835 la moyenne du compte de
chaque dposant la caisse d'pargne tait de 511 francs,
tandis qu'en 1880 il tait de 333 francs. On a judicieusement
fait remarquer que la moyenne du compte des dposants
tait sous l'influence directe du maximum fix par la loi aux
dpts. Or ce maximum tait en 1835 de 3.000 francs, tandis
qu'en 1880 il tait de 1.000 francs; son relvement

2.000 francs par la loi de 1881 a amen tout de suite un


relvement parallle du solde moyen d aux dposants; il a

M. Rmi Lavolle a prsent V Acadmie des sciences morales et polili-


(\)
un excellent rsum rie ce travail sous ce titre, qui en l'ail ressortir la
porte: /a Loi d'airain du salariat et la hausse des salaires en Anglelerre.(Vo) .

le compte rendu de mars 1890.)


22 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

t de 505 francs 38 en 1890. Ce qui est au contraire trs


significatif, c'est : 1 le nombre total des dposants qui indi-
que la catgorie de la nation qui pargne : il tait, en 1835,
de 400.000, en 1884 de 4 millions, en 1890 de 7.2^6.096, y
compris 1.504.688 la caisse postale; 2 le rapport du

chiure total des dpts la population; en 1835,1e total des


dpts partag par tte d'habitant n'aurait donn que 1 fr. 91
par habitant, tandis qu'en 1890 il donnait 86 fr. 49 (1).

Les affirmations de M. Delahaye pour l'Angleterre ne sont


pas plus exactes. M. Leone Levi constate qu'en ralit, en
trente annes, alors que la somme des revenus des grandes
fortunes s'abaissait d'un tiers, le revenu total de la classe
moyenne infrieure gagnait 37 pour 100 et celui de la classe
ouvrire augmentait de 59 pour 100. Les impts qui gre-
vaient les consommations populaires ont t largement
diminus, tandis que ceux chargeant les classes riches et
moyennes ont t augments (chap. xiir, % S). En ralit,

aujourd'hui , les ouvriers anglais qui ne fument pas et ne


consomment pas de boissons alcooliques chappent en grande
partie l'impt.
M. Robert GifTen, de son ct, conclut ainsi un travail sur

le dveloppement contemporain du capital :

Au cours des cinquante dernires annes, il y a eu un progrs g-


nral; mais dans les dernires annes ce progrs a t moindre au
sommet de l'chelle sociale que dans les chelons infrieurs. On a
prtendu que depuis cinquante ans la condition des masses avait
subi une dtrioration spciale. Les statistiques de la mortalit et

(1) Nous relevons dans le texte l'altration des lments statistiques qu'a
commise M. Delahaye; mais il faut reconnatre que tous les depuis des
caisses d'pargne ne sont pas faits par des personnes de condilion moyenne.
Le gouvernement, pour mettre la main sur la plus grande masse de capitaux
disponibles, a lev beaucoup trop haut le maximum des dpts des caisses d'-
pargne, et il est bien des personnes riches qui trouvent commode de placer
vue au 4 p. 100 ou au 3 1/2 p. 100 2.000 francs (4.000 francs par mnage, puisque
le mari et la femme peuvent avoir des comptes distincts), alors qu'aucune ban-
que srieuse ne leur donnerait plus de ou 1 et 1/2 p. 100 dansces conditions.
1

Mais le total des comptes infrieurs 1.000 francs, qui en 1890 taitde 5.875.820
comptes, avec un avoir de plus d'un milliard de francs, indique bien l'usage
de plus en plus large qut les fiasses populaires font de cette institution.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 23

d'autres encore m'avaient dj dispos m'levcr contre cette


allgation et les statistiques sur l'accroissement du capital m'autori-
sent encore protester contre elle. Il y a eu progrs gnral et l'effet
ncessaire d'un accroissement continu du capital est un effet de dis-
smination. Si la proprit foncire avait t constamment en absor-
bnnt do plus en plus des pargnes nationales parla rente (uneamed
incrment), ma conclusion serait diffrente; mais Vunearned incre-
ment est videmment peu de chosc(cf. chap. iv,2). Cequetousces
chiffres s'accordent tablir, c'est qu'il y a eu un exhaussement r-
gulier de la condition des masses depuis plusieurs sicles et que ce
progrs se manifeste en grande partie par des additions constantes
la classe suprieure des artisans. Il y a bien un rsidu social, qui

ne s'amliore pas beaucoup et par comparaison semble a peine s'a-


mliorer dans l'ensemble; mais ce rsidu certainement diminue en
proportion et probablement diminue quant son chiffre total de
sicle en sicle et de priode en priode (I).

Si l'on pouvait faire pour la Franco des calculs aussi pr-


cis, on arriverait des rsultats semblables (2) ; car toutes les
fois qu'on peut suivre l'histoire d'une branche du travail,
moins qu'il ne s'agisse d'un de ces mtiers que les progrs
de la technique tendent faire disparatre, on constate une
amlioration considrable du salaire effectif et des conditions
de vio de l'ouvrier (3). Les grosses fortunes sont bien moins
nombreuses (4) chez nous; car il n'y a pas eu de concentra-

it) The Growth of capital (London, 1800), p. 113. M. Marshall, l'minent


professeur de Cambridge, dclare que M. Leone Levi et M. Robert Gilfen
ont compltement prouv l'amlioration de la condition des ouvriers en ce
sicle. Selon lui, Thorold Rogers a donn une ide exagre du bien-tre ds
travailleurs du xv e sicle en gnralisant des faits exceptionnels. Principlrs
a
of Economies (2 dit., London, 1891), t. I, p. 43 et pp. 709 et suiv.
(2) V. Beauregard, Essai sur la thorie du salaire. La main-d'uvre, son prix
(Larosc et Forcel, 1887) p. Gl et suiv., p. 114.
(3) L'tude des ouvriers du btiment Paris a prouv que depuis 1830 les
salaires des ouvriers de toutes les catgories ont plus que doubl. L'lvation
du cot de la vie n'a pas dpass 40 p. 100. Si la condition do la famille
ouvrire est cependant toujours peu prs la mme, c'est que cette augmen-
tation du salaire rel a t employe amliorer le vtement, le logement,
la, nourriture, surtout et diminuer le temps consacr au travail. V. dans la
Rforme sociale du 16 septembre 1891, les Variations des salaires Paris dans
l'industrie du btiment depuis 1830, par M. E. Delaire. Cpr. la Question
ouvrire : charpentiers de Paris, par M. P. du Maroussem (1891, Rousseau).
Dans les petites villes et surtout dans les campagnes le progrs dfinitif
est beaucoup plus accentu, parce que les causes de dpenses (loyer.repaspris
au dehors), ne se sont pas dveloppes dans les mmes proportions.
(4) V. de Varigny, les Grandes fortunes en France et en Angleterre, ch. in.
24 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

tions de la proprit foncire ou d' explorations de pays


lointains semblables celles qui se sont produites en An-
M. P. Leroy-Beaulieu est certainement dans le
gleterre.
quand il estime qu'il n'existe pas plus de 700 ou
vrai,

800 personnes ayant 250.000 francs de rente ou davan-


tage, ni plus de 18.000 20.000 revenus compris entre
50.000 et 250.000 fr. Les fortunes colossales d'un Hirscb ou
d'un Rothschild sont sans doute des faits fort|| importants,
car certains moments leurs possesseurs peuvent exercer
une action prpondrante sur les marchs; mais, comparati-
vement la masse de la richesse nationale, ces fortunes sont
peu de chose^. Elles sont comme la pointe d'une pyramide
qui s'lve trs haut et attire tous les regards; le centre de
gravit ne s'en trouve pas moins prs du sol dans les larges
assises qui composent ses chelons infrieurs.

Ce qui prouve bien le grand fait de l'amlioration de la


condition des classes populaires, malgr les souffrances des
dclasss qui s'accumulent dans les bas-fonds des grandes
cits, c'est que, dans tous les pays o le capital est consid-
rable, les ouvriers nationaux ne veulent plus remplir les
fonctions les plus pnibles du travail. Us les abandonnent
des immigrants trangers qui manquent de travail ou taient
plus malheureux dans leur patrie. Ce n'est plus dans les tats

de l'Europeoccidentale qu'on trouverait lever des armes de


volontaires, comme on en formait si facilement au sicle der-
nier (1). Les classes populaires ont un autre idal de vie et

rmigration contemporaine est autant dtermine par le dsir


de s'lever que par la souffrance actuelle. L'inquitude gn-
rale, qui s'est empare en ce sicle des masses ouvrires dans
tous les pays civiliss, a sans doute des causes morales; mais
elle s'est aussi dveloppe en proportion des progrs ra-

Sur les 700 millionnaires (possesseurs d'un million de livres st.), existant dans
le monde entier, 200 se trouveraient en Angleterre.
(1) L'arme anglaise se recrute presque exclusivement par des Irlandais. Son re-
crutement devient de plus en plus difficile etle niveau moral des recrues baisse;
car tous les hommes nergiques aimenl mieux migrer. Comp.le curieux livre
de M . Albert Babeau, /' Arme sous Vancien rgime, sur la manire dont
le recrutement s'oprait jadis en France. Il y a un demi-sicle, la Suisse
a ubuli les capitulations qui assuraient autrefois des dbouchs ses jeunes
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 25

lises. L o le peuple est cras par la souffrance physique,


il demeure inerte. Voil ce que dmontre l'observation des
faits contemporains comme L'tude des faits historiques. C'est
ainsi que le progrs conomique est au dveloppement de
la dmocratie dans le rapport de cause effet.

VIII. Le progrs gnral de la masse, le dveloppement


constant d'une classe moyenne infrieure mergeant du sein
des travailleurs manuels qui savent pargner et s'ingnier:
tels sont les traits caractristiques de notre tat social mo-
derne fond sur la libert du travail et l'galit civile. Ils suf-

fisent assurment le justifier; mais il ne faut pas perdre de

vue que ce progrs serpartit sur une masse si vaste qu'il s'at-
tnue forcment pour les individus. Aussi, jamais l'effort

pour l'amlioration du sort des classes populaires ne saurait


s'arrter, et l'existence d'une catgorie de dclasss et de
victimes laissera toujours la charit une large place dans
l'conomie sociale.
Il ne faut pas non plus fermer les yeux sur une transforma-
tion sociale qui est en action depuis le xvi e sicle et qui a eu
pour rsultat de dtruire certaines classes moyennes trs

remarquables par leur valeur politique et morale. Le grand


fractionnement des marchs, l'tat d'isolement dans lequel
chaque canton vivait, la prdominance presque absolue de
l'tat d'conomie naturelle qui caractrisaient les conditions

conomiques du moyen ge proprement dit, du xm e


sicle par

exemple, favorisaient le dveloppement des petits propritaires


ruraux ou tenanciers hrditaires ainsi que des artisans ur-
e
bains. Ds le xvi sicle, la suite des guerres, mais aussi du
progrs des voies de communication et de l'conomie base
sur l'change, les petites exploitations rurales autonomes ont
t compromises (1). Leur nombre a diminu dans tous les

pays, mais surtout dans l'Italie du Sud et en Angleterre. La

gens de toutes les classes dans les armes du roi de France, du Pape, du
roi de Naples.
(1) D'aprs M. Knapp, les Devoirs de la vassalit el l'organisation conomique
fonde sur le capital, dansle Jarhbueh fur Gezetg ;bung, Veruoaltung de Schmoller
(Leipzig, 2 e livraison 1891), les premiers capitalisl ss, ce sont lus anciens
grands seigneurs fonciers. Les malheurs dont les paysans furent victimes
2G LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

concurrence des pays lointains en ce sicle-ci, jointe une


grave altration des ides prsidant la transmission du
patrimoine, ont branl de nos jours cette classe si intres-
sante l o elle s'tait maintenue, notamment en France et
dans l'Italie du Nord (1). Nous dirons plus loin comment
elle peut tre soutenue dans cette lutte nouvelle pour la vie
(ehap. iv, 13).
De mme les progrs de la technique ont, dans beaucoup
de branches de l'industrie, fait disparatre les artisans chefs
de mtier. Aucune institution ne pouvait empcher ces trans-
formations de se produire parce qu'elles sont le rsultat do
progrs scientifiques et que dans l'ensemble elles ralisent

pour l'humanit une conomie de forces.


Heureusement, dans l'tat conomique moderne, d'autres
forces sont en action qui contrebalancent et au del ces ph-
nomnes douloureux. Le travail dans l'agriculture acquiert de
plus en plus de valeur et les plaintes universelles des grands
propritaires europens contre la chert croissante de la
main-d'uvre indiquent bien les difficults d'tre de la grande
proprit. Le jour o les profits agricoles seront de nouveau
en voie de croissance, la petite proprit reprendra son mou-
vement en avant. Dans l'industrie manufacturire, la cons-

truction des machines, la naissance de mtiers nouveaux,


qui se dveloppent prcisment par suite de la constitution
de la grande industrie pour lui servir d'appareil distributeur,

les progrs de la spcialisation dans certaines branches du


travail, la multiplication des fonctions d'ingnieur et de con-

trematro font que, toutes compensations faites, le nombre des


travailleurs ayant un mtier class, des skilled labourers,
comme on les appelle en Angleterre, est plus considrable
qu'autrefois et tend s'accrotre (2). Enfin, la constitution des

pendant la guerre de Trente ans et pendant colle de Sept ans contriburent


a accrotre les grands domaines. Les seigneurs, runissant plusieurs fermes et
plaante la tte de chacune uo fermier, se transformrent en rentiers. Les
redevances en argent se substiturent aux redevances en nature... En ralit,
c'est au xvi e sicle, et non pas seulement au xviii p qu'il faut reporter le
,

commencement de cette transformation conomique.


(1) V. notre ouvrage le Socialisme d'Etat et la Reforme sociale, chap. x.

(2) V.Marshall, PHnciples of Economies, loc. cit.


LA FORMATION DES CLASSES RICHES 27

grandes entreprises en actions et la multiplication des valeurs


mobilires ont cr des classes moyennes, qui n'existaient
pas autrefois, et celles-l se dveloppent rapidement.
En dfinitive, dans l'ancien rgime, sous l'action de cau-
ses trs complexes, des classes moyennes de haute valeur,
qui ont t le prototype de la bourgeoisie contemporaine,
s'taient constitues dans les communes urbaines et dans
quelques campagnes de l'Europe Occidentale, comme des ilts
au milieu de l'organisation seigneuriale. Au contraire, le r-
gime conomique moderne tend par toutes ses forces multi-
moyennes avec des degrs indfinis et il en a
plier les classes

fait danslespays civiliss le noyau de la socit. Si l'on veut


avoir une ide de la constitution d'une socit, o l'activit
conomique, la libert du travail et l'galit civile n'existe-

raient pas, il faut visiter la Russie ou le Mexique. Ces deux


pays sont peine entrs depuis trente ans dans le grand cou-
rant del civilisation moderne : ils commencent seulement
jouir de bienfaits que nous ne gotons plus assez, parce que
nous les possdons en pleine scurit depuis longtemps. L'an-
cien rgime y est encore vivant clans ses consquences ; or,

c'est laque se produisent lcsplus grands extrmes de richesse


et de pauvret. Les classes moyennes, qui les rapprocheraient
et les attnueraient, existent peine. Elles sont trop peu nom-
breuses pour exciter l'mulation des classes infrieures et
l'apathie des proltaires provient surtout de l'absence de toute

esprance pour une amlioration de leur sort. Quand on a vu


ces pays, on en revient plus sympathique cette socit bour-
geoise que des esprits lgers sacrifient volontiers aux dcla-
mations socialistes, mais qui, malgr ses dfauts, constitue
un rel progrs sur les anciennes organisations sociales.
IX. Les familles, qui sont en voie d'acqurir ou qui
possdent hrditairement un petit patrimoine, sont le vri-
table centre de gravit de la socit. De leur multiplicit et
de leur stabilit dpend en ralit la sret de Tordre social.
Elles se recrutent incessamment par l'ascension la proprit

de ceux des proltaires qui ont su pargner. La plus ou


28 LE CAPITAL. LA SPCULATION ET LA FINANCE

moins grande facilit de gravir cet chelon est le meilleur


encouragement une vie laborieuse et conome, et, sans
calomnier la nature humaine, on peut affirmer que le jour-
nalier agricole qui a acquis un lopin de terre, que l'ouvrier
qui a achet une obligation, modifie invitablement ses opi-
nions conomiques. Par contre, les paysans, qui sont obli-
gs de vendre leur bien hrditaire et viennent grossir le

proltariat des villes, les boutiquiers qui, aprs avoir fait

faillite, sont rduits tre commis, deviennent trop souvent


des socialistes haineux.
Dans nos socits occidentales (et dans cette expression
nous comprenons les tats-Unis, le Canada. l'Australie, qui
sont comme des extensions de l'Europe), les familles poss-
dant un petit patrimoine, de la terre ou des valeurs mobi-
lires, selon les pays, sont fort nombreuses. Des crivains
socialistes ont contest dans ces derniers temps ce fait

capital. L'un d'eux prtend que les 850.000 dcs, qui ont
lieu en France anne moyenne, ne donnent ouverture en
moyenne qu' 200.000 successions, ce qui prouverait que
les possdants sont, par rapport aux non-possdants, seule-
ment dans la proportion d'un cinquime (1). D'aprs lui,

cette proportion irait toujours s'abaissanl et il n'y avait en


France que 6.899.000 possdants la date de 1887. Tout
est faux dans ces allgations. Il y a bien plus de200. 000 suc-
cessions ouvertes par an. L'Administration de l'enregistre-
ment constate anne moyenne environ 481 .000 dclarations
de succession comme pour les immeubles il faut faire des
;

dclarations dans chaque canton de la situation des biens, il

y a des doubles emplois : mais les successions entranant


des dclarations multiples sont bien moins nombreuses que
celles n'entranant qu'une dclaration. On ne saurait abaisser
ce chiffre au del de 400.000 successions annuelles; car
un certain nombre de successions, dans lesquelles il n'y

a que des titres au porteur, chappent en fait au fisc. Mais


o le sophisme est manifeste pour toute personne qui rfl-

(]) A. Chirac, l'Agiotage sous la troisime Rpublique (Savine, 1888J, t. I,

p. 43, p. 356; t. II, p. 286.


LA FORMATION DES CLASSES RICHES 29

cliit, c'est dans le rapprochement du nombre des successions


du chiffre total des dcds. Les enfants y figurent pour une
proportion considrable : or, ils ne laissent de succession

que bien rarement, parce qu'ils n'avaient pas eux-mmes


hrit de leurs parents. Pour laisser une succession, il faut
ou avoir hrit ou avoir acquis un patrimoine par soi-mme.
Sur les 860.000 dcs constats en 1886. ceux des personnes
ne dpassant pas vingt-cinq ans taient au nombre de 325.000.
Il reste donc oiO.OOOdcs ayant pu donner lieu une ouver-
donn
ture de succession et 400.000, peut-tre 450.000, y ont
lieu effectivement. La proportion des possdants aux non-
possdants est donc de plus des deux tiers, peut-tre des
trois quarts. La vrit est juste le contraire de ce qu'on a
audacieusement affirm (1).

Toutes les recherches que l'on peut faire sur les diffrentes
manifestations de la richesse aboutissent des rsultats iden-
tiques. Il y avait en France, d'aprs lerecensement de 1886,
9.038.020 mnages proprement dits, auxquels il faut ajouter
1.525.062 mnages d'individus isols, c'est--dire des cli-

bataires ayant survcu leurs parents, et aussi beaucoup


de jeunes gens, vivant spars de leur famille par suite des
ncessits de leur travail. Plus du tiers de ces mnages ont
une attache la terre et les deux tiers sont propritaires de
leur habitation.
Les 14.212.650 cotes foncires existant en 1889 corres-
pondent 8.422.284 propritaires, si l'on accepte le calcul de

l'Administration, qui compte59,4 propritaires par 100 cotes,


ou 7.816.930 propritaires, si, avec M.deFoville, on rduit
ce rapport 55 p. 100 cotes. Dans ce chiffre les proprits

donnant un revenu suffisant pour dispenser leurs possesseurs


d'un travail personnel sont relativement peu nombreuses. En
1881, M. Leroy-Beaulieu, dans son Essai sur la rpartition
des richesses, estimait seulement 50 ou 60.000 le nombre
des propritaires urbains ou ruraux retirantde 6 7.000 francs

(1) V. M. de Foville, dan L'Economiste franais du 26 juillet 1890.


30 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

de rente de leurs proprits. Le nombre n'en a certainement


pas augment. Plus de 6 millions 1/2 de ces cotes (dduc-
tion faite de la proprit btie) ne portent pas sur plus de 10
hectares (1), ce qui reprsente au moins 4 millions de petits

propritaires ruraux (2).


Le recensement de 1886 compte seulement 2.331.481 agri-
culteurs, chefs d'exploitation vivant exclusivement de leurs
terres; mais sur les 1.311.089 fermiers et mtayers la majeure
partie possde aussi quelques terres et dans les villages beau-
coup d'ouvriers agricoles sont propritaires de leur maison.
Le recensement des habitations, auquel l'Administration
des contributions directes a procd en 1888 pour valuer
la proprit btie, a mis ce fait en pleine vidence. Sur
8.302.272 maisons d'habitation (dduction faite de 612.251
non occupes), 5.460.355 sont habites par leur propritaire,
ce qui fait plus de 65 p. 100, les deux tiers, pour la France
entire. Cette proportion Paris n'est que de 29, 7 p. 100;
elle augmente peu peu au fur et mesure qu'il s'agit de villes
moins importantes : elle est de 46,4 p. 100 dans les communes
do 10.000 20.000 mes, de 51, 1 p. 100 dans celles de
5.000 l0.000mes,de57, 7 p. 100 dans celles de2. 000 5. 000

(1; On a tort, croyons-nous, de


fixer C hectares au lieu de 10 la limite de
la proprit. Sauf dans les rgions de culture marachre et de vi-
petite
gnobles, 10 hectares constituent encore une petite exploitation. Sans doute,
beaucoup de proprits de plaisance, autour des villes et sur le littoral, ont
moins de superficie et sont confondues, dans celte statistique, avec la pro-
pril paysanne; mais, d'autre part, dans les rgions montagneuses, bien des
paysans possdent des domaines suprieurs 10 hectares. Nous avons indi-
qu, dans notre ouvrage le Socialisme iVElat et la Rforme sociale (2 e dit.,
pp. 473 et suiv.), les lments qui peuvent donner une ide de l'importance de
l'intrt dans le sol des paysans, soit comme propritaires individuels, soit
par les jouissances communales. On en attnue grandement l'importance,
croyons-nous, quand on dit qu'ils possdent seulement le cinquime du ter-
ritoire.
(2) Les petits propritaires ont videmment moins de cotes que les grands;
par consquent, nous croyons qu'il convient d'appliquer celte classe la pro-
portion de 59,4 propritaires pour 100 cotes, donne par l'Administration des
contributions directes, plutt que celle de lia pour 100. Les femmes sont pro-
pritaires, il est vrai, comme les hommes et, dans Une famille, il y a souvent
ilcux cotes foncires, l'une sous le nom de l'homme et l'autre sous celui de
la femme; mais, dans la classe rurale, la fortune de la femme consiste le plus
souvent eu une reprise sur les biens de son mari. Pour toutes ces raisons, nous
estimons que les quatre millions de petits propritaires inscrits aux rles cor-
respondent au moins trois million-; de mnages de paysans propritaires.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 31

mes, puis de 73 p. 100 dans Jes villes au-dessous de 2.000


mes et dans les communes rurales. Il y a des diffrences
sensibles entre les provinces de la France sous ce rapport.
Dans une rgion qui comprend la Normandie, la Bretagne,
rile-do-Franee. l'Orlanais, l'Anjou, le Poitou, la Cham-
pagne, ainsi que dans les Bouches-du-Rline et les Landes,
les maisons habites par leurs propritaires dans les com-
munes rurales (au-dessous de 2.000 mes) reprsentent
peu prs le tiers du total des habitations, mais dans l'Est et

dans presque tout le Midi elles en reprsentent du 80 au 90


p. 100. Dans 2.270 communes, on n'a pas pu dcouvrir une
seule proprit imposable qui ft loue (1) !

EnBelgique, la diffusion de la proprit foncire est encore


plus grande. En 1864, sur 100 cotes foncires, 88 correspon-
daient un revenu de 1 265 francs, lia un revenu de 265
2.640 fr., et une seulement un revenu suprieur 2.640 fr.

Les revenus de la l re
catgorie reprsentaient 29,66 p. 100 de
l'ensemble des revenus fonciers, ceux de la 2 e 50, 29 p. 100 ,

et ceux de la troisime 20, 05p. 100. Quant aunombre absolu


des propritaires du sol et des maisons, il tait, en 1848, de
758.512, d'aprs un relev d'alors, le seul qui ait t fait. En

admettant le mme rapport qu' cette poque entre le nombre


des cotes foncires et celui des propritaires (9: 7), il y aurait

eu 850.000 propritaires en Belgique en 1864, et 908.000 en


1886. Leur nombre s'accrot de 4.000 en moyenne par an.
Toutefois il y a eu un ralentissement depuis 1880, sous l'in-

fluence de la crise industrielle et agricole (2).


Quant la proprit mobilire, elle chappe toute espce
de statistique dans son ensemble : on peut seulement poser
quelques points de repre.
Eu France, sur une population, classe par nature de con-
dition sociale, de 36.970.681 mes, en 1886, on a relev
15.847.725 personnes exerant une profession etfaisant vivre

(1) DeFoville, dans l'Economiste franais du 17 janvier 1891.


(2) L'Impt, par H. Denis, professeur l'Universit de Bruxelles (1889, Bru-
xelles), pp. 1S4-157.
32 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

19 millions 172.748 enfants et parents, plus 1.950.268 domes-


tiques attachs la personne. Sur ces 15.847.725 indivi-
dus formant la population active, 8.109.103 sont des patrons,
des paysans cultivateurs, des chefs d'emploi, des titulaires
de profession : commis sont au
les ouvriers, journaliers et

nombre de 77.39.622. Les premiers possdent videmment


un certain capital indpendamment du mobilier proprement
dit destin l'usage domestique.
Le nombre des inscriptions de rentes tait, en 1886, de
3.861.280 pour 743 millions de rente 3 pour 100 et 41/2; au
31 dcembre 1889, il tait de 4.708.348 pour 856 millions de
rente. Gela ne veut pas dire qu'il y ait un pareil nombre de
rentiers, car la mme personne possde souvent plusieurs in-

scriptions. M. Leroy-Beaulieu valuait environ un million le

nombre des possesseurs de rente en 1881. 11 estvidemment


plus considrable aujourd'hui; car, au fur et mesure que
les grands emprunts se classent, la rente se dissmine davan-
tage. Tandis que, de 1869 1881, le chiffre total des rentes
doublait, le nombre des inscriptions quadruplait. La multi-
plication des souscriptions irrductibles, qui se produisent

dans les emprunts nationaux, tmoigne aussi del dissmina-


tion de la rente dplus en plus large.
Le nombre des actions des six grandes compagnies de
chemins de fer tait, au 31 dcembre 1889, de 3.059.000,
dont 1.456.670 nominatives. La moyenne du nombre
d'actions dtenues par chaque titulaire est de 12 l'Ouest,
de 14 au Midi, de 16 l'Orlans, de 18 au Nord, de 15
l'Est et au Lyon, ce qui reprsente une valeur de 10
32.000 francs. Pour 30.155.146 obligations existant la

mme date, il y avait 20.887.614 titres rpartis entre 659.914


certificats nominatifs, dont la moyenne est de 32 titres,

soit un capital de 14.000 francs. Les tudes que l'on a pu

(i) Le rente consolide en Angleterre tend aussi de plus en plus se diss-


miner. En 1884, sur 180.430 comptes de rentiers, il yen avait plus de 140.000
au-dessous de 100 livres st. et 62.435 au-dessous de 10 livres. (Bulletin du
Ministre des finances, 1884, t. II, p. 333.) Quelques annes auparavant, on ne
comptait que los.ouo dtenteurs de consolids.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 33

faire diverses poques sur les certificats nominatifs des ti-

tres desgrandes compagnies prouvent que la moyenne des ti-

tres par certificat a toujours t en diminuant (1). Au lieu

d'une moyenne, le Crdit foncier publie la statistique che-


lonne de la rpartition de ses actions, et rien n'est plus si-

gnificatif. En 1888, ses 341.000 actions se partageaient entre


22.2 i!) titulaires, parmi lesquels 4.012 actionnaires poss-
daient une action, et 11.083 possdaient de 2 10 actions.
Mais c'est surtout sous la forme de titres au porteur que
les obligations des chemins de' fer et du Crdit foncier sont
caches une une dans les doubles fonds des armoires. Ce
ne sont pas ces titres-l que l'on est expos trouver par
gros paquets dans le portefeuille de quelque socit de crdit
(chap. x, | 9).
Si les obligations des grandes compagnies sont devenues
le placement favori de la petite pargne, c'est en grande par-
tie grce la vente bureau ouvert que les compagnies ont
inaugure et qui, en supprimant les frais de publicit st-
riles, est en mmetempsla plus avantageuse pour elles. Elles

placent ainsi en moyenne 1.500 obligations par jour. Dans la

seuleanne 1890,lessix grandescompagnies ont plac 463.484


obligations, qui leur ont produit 198 millions. Depuis les

conventions de 1883, elles ont mis dans ces conditions prs


de 3.G00.000 obligations, soit plus de 1.400 millions de
francs (2).
Lorsqu'en janvier 1888 les titres au porteur des obliga-
tions de la Ville de Paris de 1871 ont t renouvels, on s'est

assur que plus de la moiti des intresss possdaient seule-


ment soit une seule obligation entire, soit de 1 G quarts
d'obligation (3).
Enfin les livrets de caisses d'pargne sont actuellement
au nombre de sept millions, nous l'avons vu ( 7) et la

moyenne de chacun dpasse 500 francs.

(1) L'Epargne franaise et les Compagnies de chemins de fer, par Alfred Ney-
marck. Paris, Guillaumin, 1890.
(2) L'Economiste franais du 18 juillet 1891.
(3) L'Economiste franais du Va septembre 1888.
o
34 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

En rsum, on peut affirmer, avec M . de Foville, qu'en


France la majeure partie de la fortune mobilire appartient

de fort petites gens.


Sans doute, y a dans ces chiffres beaucoup de doubles
il

et de triples emplois, la mme personne possdant une in-


scription de rente, des obligations et un livret de caisse
d'pargne. Beaucoup de petits propritaires ruraux ont aujour-
d'hui quelques obligations. Mais, on ne sauraitle mconnatre,
le mouvement conomique gnral, et particulirement les
caisses d'pargne, la reprsentation des parts de proprit ou
de crance dans les grandes entreprises par des actions et
des obligations d'un chiffre peu lev, ont facilit beaucoup
la formation des pargnes et la constitution de ce que nous
pourrions appeler des embryons de patrimoines (1).

X. Des tudes statistiques faites par M. Soetbeer sur le

mouvement de la richesse publique en Prusse et en Saxe, de


1876 1890, nous montrent des phnomnes analogues avec
certaines nuances rsultant de la situation conomique de
ces pays. En Prusse, dans cette priode, le montant total

des revenus a pass de 7.857.100.000 marcs 9.366.100.000


marcs. L'accroissement s'est fait surtout sentir pour les

revenus suprieurs Ceux de 2.000 marcs


2.000 marcs.
6.000 ont augment de 28 pour 100 comme nombre et de 30
p. 100 comme chiffre total; ceux de 6.001 20.000 marcs de

57 pour 100 comme nombre et de 66 p. 100 comme valeur;


ceux de 20.000 marcs 100.000 marcs de 66 p. 100 comme
montant et valeur; ceux au del de 100.000 marcs ont doubl
comme nombre et aussi comme valeur, peu s'en faut (2).
Quant la classe ayant un revenu entre 420 et 1.650 marcs
qui a pass de 16.840.444 personnes 18.562.145 dans cette

(1) Mme on Italie, malgr une triste situation financire, la richesse gn-
rale s'accrot rgulirement d'aprsM. L. Bodio, Dijalcuniindici misuratori del
movimenlo economico in Italia (Roma, 1891, 2" dit.), pp. 118 et suiv.
(2) Pour la Saxe, o les constatations statistiques sont plus rigoureuses,
ou
arrive au mme rsultat, ce qui donne un grand degr de vraisemblance aux
valuations de M. Soetbeer. Son travail a t reproduit en partie dans le Bul-
letin du ministre des Finances, 1891, t. I, pp. 563 et suiv.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 35

priode, son revenu total et son revenu moyen ont aussi aug-
ment, quoique clans des proportions infrieures (1). Mais pour
laclasse ayant un revenu infrieur 'i-20 marcs, qui apassde
6.359.856 personnes S. 383. 359, y a diminution du revenu
il

moyen par tte. Cela s'explique par l'norme accroissement des


populations de l'Allemagne et aussi par le fait du rgime co-
nomique inaugur en 1871), quia'gravement grev les consom-
mations populaires ( 5). L'essor pris pendant cette priode
par l'industrie manufacturire, par le commerce d'exporta-
tion, le dveloppement de la Bourse de Berlin expliquent trs

bien comment les classes moyennes ont surtout prospr.


Quoique dans ces dernires annes, le bien-tre ait pro-
gress plus rapidement en Prusse que dans le Royaume-Uni,
les classes aises et riches sont toujours beaucoup plus
riches en Angleterre qu'en Prusse. En 1889, le total des reve-
nus montant plus de 3.000 marcs s'levait en Angleterre
12.903 millions de marcs; en Prusse, les revenus de plus de
2.000 marcs ne s'levaient ensemble qu' 3.169 millions de
marcs. Ce rapprochement explique pourquoi l'on ne voit pas
se produire encore en Allemagne le phnomne, si frappant
en Angleterre, de l'arrt presque complet de l'accroissement
des grandes fortunes concidant avec un accroissement trs
rapide des petits et des moyens patrimoines ( 7). Il semble
que, pour que le fleuve de la richesse ralentisse son cours et
se rpande en largeur, il faut qu'il ait atteint un certain
tiage. A l'accumulation succde alors une priode de diffu-
sion. Cette dernire n'est pas encore arrive pour les pays
du Nord de l'Allemagne, dont l'essor conomique ne remonte
en ralit pas plus haut qu' 1871.
Quant la proprit foncire, nous n'avons pas de donnes
postrieures pour la Prusse une enqute faite en 1878. Il

en ressort qu'il y avait dans le royaume I million 559.712


proprits rurales, savoir: 32.488 appartenant la grande

(1) Les dpts des caisses d'pargne de toute sorte ont considrablement
augment pendant cette priode.
36 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

proprit, c'est--dire ayant un revenu net imposable sup-


rieur 1.500 marcs et occupant les 37,9 p. 100 du terri-

toire, 182.410 appartenant la moyenne proprit (revenu


net de 300 1.500 marcs) et occupant le 29,7 p. 100 du
territoire, 266.187 petites proprits, d'un revenu infrieur
300 marcs, constituant une exploitation selbstaendige ,
occupant le 18,9 p. 100 du territoire, enfin 1.078. 627 pro-
prits parcellaires occupant le 13,5 p. 100 du territoire.
Dans les provinces dont l'tat conomique est analogue
au ntre, comme le Schleswig-Holstein, le Hanovre, la

Westphalie , la petite et la moyenne proprit runies


occupent les deux tiers du territoire. Dans la province
Rhnane et la Hesse-Nassau, la proprit parcellaire en
occupe le tiers. Quant la grande proprit, elle est surtout

importante dans la Pomranie, la Silsie, la Prusse occi-


dentale, la Posnanie. Elle couvre plus de la moiti de
ces provinces; mais il faut tenir compte du peu de fer-
tilit du sol autant que de l'tat conomique plus arrir
des populations et de la persistance plus prolonge du rgime
seigneurial dans cette partie de l'Allemagne.
A la mme y avait 3.178.530maisons d'habitation,
date, il

proprits prives, dans le royaume (1).

XI. Il y a aux tats-Unis une grande diffusion de la

richesse. La classe des farmers propritaires cultivateurs


est toujours la base de la constitution sociale du pays, quoi-
que la grande proprit se soit, dveloppe depuis vingt ans
en raison des conditions dans lesquelles se fait la colonisa-
tion du Far- West (2).
Il en est de mme
de la proprit mobilire. La North
American Review de novembre 1888 donne des exemples
do la diffusion des titres de certaines entreprises :

Dans les chemins de fer New- York-Central, Union-Pacific, Wes-


tern-Union, Northern-Pacific et autres compagnies du mme carac-

(1) Bulletin du ministre des Finances, 1891, t. I, p. 349.


(2) V. notro ouvrage les Etats-Unis contemporains, 4 e edit., t. II, p. 169.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 37

tre, c'est--dire anciennement fondes et d'un capital de mme


importance, le nombre des actionnaires varie pour chacune de G. 000
8.000. Une trust company a 23.000 actionnaires inscrits sur ses
livres et d'autres en ont davantage encore. La plupart d'entre eux
n'ont qu'un petit nombre d'actions, cinq dix au plus. Ce sont
des femmes et des hommes de profession qui placent peu peu
leurs conomies. Leurs voisins moins conomes les rangent dans
la classe des monopolistes et des rentiers gorgs de titres!

Autant qu'on en peut juger par les rsultats du Censusde 1890, a dit
avec raison MRI Keane, la condition relle des choses va en s'amlio-
rantdans ce pays. La proportion des personnespossdant despropri-
ts soit dans le sol, soit dans les banques d'pargnes et les building

associations, dans le commerce et les entreprises industrielles ou


dans les polices d'assurance, semble s'accrotre d'une manire con-
stante. Nous sommes loin de vivre dans l'le d'Utopie. Il y a beau-
coup de choses amliorer ou auxquelles il faut porter remde;
mais les faits montrent qu'il y a lieu non pas de dsesprer de l'a-
venir, mais de se mettre l'uvre avec une confiance lgitime (1).

Cependant, quand on tudie la constitution conomique


actuelle des tats-Unis, on est surtout frapp par la forma-
tion d'un grand nombre de fortunes normes dans un espace
relativement restreint. Quelques chiffres expliqueront ces
cris contre la ploutocratie, qui retentissent si frquemment
dans les meetings populaires et dans la chaire de l'autre ct
de l'Atlantique.
Un journal de Philadelphie a, en 1891, essay de donner
une esquisse de la formation des grandes fortunes de 1852
1891. A la premire de ces dates, un ouvrage, the Wealthy
men of Massachussetts, prsentait comme un fait tonnant
que dans cet tat 1.920 personnes possdassent ensemble un
total de 284.689.000 dollars. 18 possdaient au del d'un
million de dollars; parmi eux un ngociant de Boston, appel
Ebenezer Francis, avait 3.590.000 dollars, gagns dans le

commerce et le prt intrt, et M. Abbott Laurence, d'une

(1) American catholic quarterly Revient), juillet 1891. Yoy. dans le mme
sens un article de M" Spalding, vque de Peoria, dans le Catholic World
de septembre 1891.
38 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

ancienne famille, avait une fortune de 2.600.000 dollars.


Aprs cette premire couche d'ultra-millionnaires, dix per-
sonnes possdaient juste un million de dollars chacune. Le
reste des richards d'alors avait beaucoup moins : la moyenne
de leur fortune n'tait pas de 150.000 dollars. On faisait en ces
temps primitifs commencer larichesse 150.000 dollars dans
Boston et 50.000 dans le reste de l'tat!
Ces chiffres paraissent insignifiants aujourd'hui. M. Thomas
G. Shearman, de New-York, calculait rcemment qu'il y a
dans tous les tats-Unis 70 personnes possdant ensemble
au del de 2.700.000.000 de dollars, avec une fortune
moyenne de 37.500.000 dollars chacune. Dans la seule ville

de Pittsburg, on citait, la fin de 1890, 77 personnes ayant


elles seules autant que les 1.920 richards du Massachus-
setts en 1852. 13 possdaient chacune plus de 3 millions de
dollars et ensemble plus de 127 millions.
Une diffrence trs importante est que les grosses fortunes

y a quarante ans taient presque toutes gagnes dans le


d'il

commerce ou dans les professions librales. Un nombre no-


table d'agriculteurs figurait aussi sur la liste de 1852. Les
grosses fortunes d'aujourd'hui ont leur premire origine dans
les spculations de toute sorte auxquelles donna lieu la guerre
de la Scession (chap. x. 5). Elles se sont ensuite, sur
cette premire base, accrues et dveloppes dans les chemins
de fer et les grandes combinaisons manufacturires (1). C'est
l le rsultat de la politique conomique suivie depuis 1864
(| 5) et des monopoles do toute sorte auxquels elle a permis
de se constituer (chap. vin, 7).

Ce qui est de nature attnuer l'effet que peuvent pro-


duire premire vue les chiffres des grandes fortunes aux
tats-Unis, c'est que nulle part elles ne se dmembrent plus
vite et n'ont moins le caractre hrditaire qui en fait un

objet de jalousie pour la dmocratie. Ds 1852, sur les 1.920

(1) Nous empruntons ces chiffres un article de M. Joseph Chailley, dans


l'Economiste franais du 10 mai ltS'JI. v
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 39

riches du Massachussetts, 775 avaient commenc par tre


compltement pauvres. Parmi les 70 cent-millionnaires d'au-
jourd'hui, la proportion est encore plus forte (1).
XII. Le progrs conomique se mesure la fois par
l'augmentation des consommations populaires normales,
autrement par l'lvation du standard of living, et par
dit

l'accroissement des capitaux rsultant de l'pargne. Le second


de ces lments amenant ncessairement au bout d'un certain
temps le dveloppement du premier, c'est lui surtout que
s'attachent les statisticiens. L'on prsente assez souvent
comme une mesure de l'pargno nationale le total des mis-
sions de valeurs mobilires faites durant l'anne dans un pays,
dduction faitedes amortissements, remboursements, conver-
sions. Ce chiffre a son importance et les variations, qui se
produisent d'une anne l'autre dans les missions, sont un
indice pour apprcier la prosprit plus ou moins grande des
affaires, le point o elles en sont sur la courbe qui exprime

leurs variations priodiques. Mais cela ne donne pas du tout


l'ide de l'pargne et del capitalisation effectives d'un pays (2).

Eneffet, cette statistique laisseen dehors les constitutionset


incorporations de capitaux que propritaires, fermiers, indus-
triels font eux-mmes. Le meilleur placement que puisse faire
un agriculteur, c'est d'augmenter son capital d'exploitation.

Il en est de mme du manufacturier. Les meilleures affaires

(1) Cf. les Etats-Unis contemporains, t. II, p. 165, et de Varigny, les Gran-
des fortunes aux Etals-Unis et en Angleterre.
{*2\ V. Robert GilFen, the Growth of capital, pp. lai et suiv.
Chaque anne, M. Georges de Laveleye publie dans le Moniteur des int-
rts matriels un tableau des missions publiques classes en emprunts d'Etats
et de villes,
tablissements de crdit,
chemins de fer et socits indus-
trielle-;, conversions. Il value G milliards de francs le montant net des
missions de 1888, 8 milliards l/2celles de 188'J, o milliards celles de 1890.
Il faut eu elfet dduire des chiffres bruts
1 les conversions;
:
2 les titres
qui restent dans les caisses des tablissements de crdit;
3* les transforma-

tions en socits anonymes d'entreprises existant auparavant sous une autre


forme lgale. Il ne faut pas s'attacher exclusivement aux lieux d'mission; car
il y a des annes, par exemple 1890, o il y a eu fort peu d'missions Paris
et o cependant notre place a achet normment de valeurs sur les places
trangres. V. un spcimen de ces tudes dans .le Bulletin de statistique et
de lgislation du ministre des Finances, 1S91, t. 1, pp. 85-87.
40 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

sont celles qui se dveloppent sur leurs profits. Les petits


propritaires franais enfouissent ainsi dans le sol chaque
anne une capitalisation considrable. Danslespaysnouveaux,
non seulement toute l'pargne est employe dfricher, mais
encore les propritaires escomptent l'avenir en faisant large-
ment appel au crdit. C'est la contrepartie de l'augmentation

de la dette hypothcaire que l'on y constate (chap. iv, 8).

La mme chose peut tre dite des constructions nouvelles


destines l'habitation ou un usage industriel : elles sont

fort nombreuses dans tous les pays; ce sont en grande partie


des maisons modestes appartenant la couche infrieure
des classes moyennes. C'est ainsi qu'aux Etats-Unis une en-
qute faite par le dpartement du travail en 1889, sur la con-
dition des femmes ouvrires dans les 17 principales villes de

l'Union, a dmontr que dans toutes les villes de second ordre


et aussi Philadelphie, malgr ses 900.000 habitants, chaque
famille ouvrire habitait une maison distincte. Sur 13.555 fa-

milles touches par cette enqute, 2.470 taient 'propritaires


de leur habitation. C'est l l'heureux rsultat des loan and
building societies (1).

Ces socits mettent leurs membres mme de devenir


propritaires de leur habitation, en leur prtant des som-
mes remboursables par annuits ds qu'ils ont eux-mmes
constitu un premier fonds par des versements mensuels,
gnralement d'un dollar. Originaire de Philadelphie, cette

forme de la coopration s'est rpandue la fois dans le Far-


West et dans les tats voisins. Les loan and building so-
cieties se sont multiplies beaucoup dans ces dernires annes
dans le Massachussetts. le Connecticut, le Maryland, le New-
Jersey, l'tat de New-York. Elles se sont acclimates aussi

en Californie et en Louisiane. Dans le New-Jersey, en

(1) Nous avons publi, dans la4 dition do noire ouvrage les tats-Unis con-
temporains (Plon,188'J), une notice spciale sur le mcanisme de ces institutions.
V. aussi un article de M. Rail'alovich dans V Economiste franais du 28 mars
1891.
LA FORMATION DES CLASSES RICHES -Il

1882, il y avait 128 associations comprenant 20.000 mem-


bres : en 1890, elles sont au nombre de 2.254, avec 71.720
membres. En Pensylvanie, il y avait la mme date 1200
associations de ce genre ayant environ un actif de 94 mil-
lions de dollars, 41 millions de dollars de versements an-
nuels et 18 millions de dollars de bnfices. On estimait leur
nombre total en 1890 dans l'Union 0.000, avec 1.410.000
membres, et un capital accumul de 455.554.000dollars. Ces
associations sont de plus en plus une des institutions fonda-
mentales de la dmocratie amricaine. Avant mme d'acqu-
rir une proprit, les souscripteurs d'une loan and building
society deviennent des gens sobres et conomes. Les socits
de temprance et les associations catholiques poussent beau-
coup leur fondation. Les Chevaliers du travail, depuis
qu'ils ne peuvent plus prtendre transformer l'ordre social,

tournent de ce ct leur activit.


Mais les assurances sur la vie sont, dans les pays anglo-
savons, la forme favorite que prend l'pargne populaire.
A l'occasion du 38 e rapport du surintendant des assurances
de l'tat de New-York, o se trouvent presque toutes les
grandes compagnies, le Moniteur des Assurances du 15 f-
vrier 1890 fait ressortir l'importance prise par les compa-
gnies qui se sont adonnes spcialement l'assurance ou-
vrire. Elles sont au nombre de quatre dans l'tat de New-
York. Elles avaient en cours au 31 dcembre 1888 2.748.801
polices assurant un capital de trois cent millions de dollars,
soit en moyenne 108 dollars. Ce mode d'assurance, par l'ap-
pel fait aux meilleurs sentiments defamille, amne l'pargne
des groupes sociaux, qui sans cela y seraient rests rfrac-
taires. A 25 ans, un ouvrier peut assurer aux siens 200
dollars en cas de dcs avec une prime hebdomadaire de dix
cents. Les compagnies qui font ce genre d'assurances en-
caissent des primes si minimes que, sans elles, ces petites

sommes seraient dissipes en futilits. Outre les compagnies


faisant l'assurance ouvrire, le rapport contient le nom et les
42 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

tats de 170 socits enregistres sous le nom de cooprative


associations, ayant pour objet la fois de donner des se-

cours en cas de maladie et de constituer un fonds spcial


au profit des veuves et des orphelins des socitaires. Un des
traits les plus honorables du caractre amricain, c'est que
la rente viagre, qui rpond une pense goste, y est pres-

que inconnue : tous ces capitaux sont payables aprs dcs,


c'est--dire tmoignent du dvouement et de l'esprit de fa-
mille. Ces 170 socits, en 1888, avaient en cours 1.188.508
polices couvrant prs de 3 milliards de dollars de capitaux.

Il y a, dit-on, plus de 500 socits de ce genre dans l'Union


amricaine.
Cette merveilleuse diffusion de l'assurance ne s'est pas
faite toute seule : elle est le rsultat de l'action nergique
des grandes associations nationales ou professionnelles et
des glises, qui usent de tous leurs moyens d'influence pour

engager leurs membres assurer l'avenir de leurs familles.


Nous estimons un lment trs important du catholicisme
pratique, disent dans leur lettre pastorale les Pres du 3 e con-

cile national de Baltimore, les diverses socits catholiques


fondes sur la mutualit el les associations ouvrires qui y
sont lies. Leur but doit tre et est effectivement d'encoura-
ger la sobrit, l'pargne, l'activit conomique.

En Angleterre, icsfriendli/ societies, les affiliated orders


(Odd-Fellows, Foresters, Druids, etc.), les Trades Unions,
qui reposent sur le principe de la mutualit et aussi des soci-
ts anonymes, comme la Prudential, ont donn un dvelop-
pement considrable aux assurances ouvrires de capitaux
payables aprs dcs ou en cas d'accident. La Prudential no-
tamment a cr dans ce butune branche spciale, indusirial

insurance, dans laquelle les primes sont encaisses hebdo-


madairement et les frais de perception pays par l'assur. En
1888 elle avait ce titre 8.518.619 contrats en cours.
500.000 nouveaux contrats avaient t souscrits dans la
seule anne 1888. Son succs a dtermin d'autres socits,
LA FORMATION DES CLASSES RICHES 43

comme the Guardian, t/ie Marine and gnrt ot th<'

Gresham, entrer dans cette voie (1;.


En France, tout est encore faire. Mais le dveloppement
que peut prendre cette forme do l'pargne dans les socits
modernes sous la seule action de l'initiative prive et de
l'association, devait tre mis en lumire (2).
XIII. Parmi les classes qui constituent de nouveaux
capitaux et s'acheminent ainsi vers la richesse d'un pas pins
ou moins rapide, nombreuses sont peut-tre celles
les plus
qui rendent des services non industriels, depuis les gens do
loi et les mdecins jusqu'aux domestiques.
Les agriculteurs, les artisans, les commerants, les vrais
producteurs en un mot supportent toutes les chances des en-
treprises, et, si quelques-uns font des fortunes, beaucoup ne
russissent pas et dissipent en salaires les capitaux qu'ils

avaient au dbut de leurs entreprises (chap. h, 5).


Au contraire, les mdecins etles hommes de loi qui ils ont
recours, les littrateurs et les artistes qu'ils subventionnent
sont gnralement indiffrents aux saisonsplus ou moins favo-
rables, aux prix plus ou moins levs des marchandises. Ils

n'en ressentent le contrecoup que de loin et ne voient leurs


profits diminuer que quand la dpression des affaires est trs
accentue. Ceux d'entre eux qui ont un talent suffisant ont
toutes les poques fait de grosses fortunes. L'antiquit
nous a laiss le souvenir des richesses accumules par des
mdecins, des rhteurs, des acteurs clbres. Au moyen ge,
quand la jurisprudence et la mdecine ne furent plus ex-
clusivement exerces par des clercs, les hommes de loi gagn-

(1) V. Working class insurance, by T. Mackay (London, 1890, Stanford), et the


Friendly societies moveme ni and affilit ed Ordersby J. FronieWilkiuson (Lun-
di m, 1888, Longmans).

(2) Si l'on veut essayer d'apprcier l'importance de la capitalisation natio-


nale, il faut faire, propos des compagnies d'assurances, une observation qui
s'applique aussi aux banques, aux socits de crdit foncier, etc. Ces compa-
gnies font fructifier les fonds provenant des primes en achetant des valeurs
mobilires, en faisant des prts fonciers que la statistique cherche valuer
et qu'elle pourrait tre tente d'ajouter au montant des primes encaisses par
elles. Il n'y a l cependant qu'une seule pargne, qu'une seule capitalisation.
44 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

rent beaucoup et ils sont devenus en Italie, en Angleterre, en


France, la souche de familles qui ont pris rang dans la noblesse
et ont acquis la terre. Il est aujourd'hui bien peu de familles
nobles en Europe l'origine desquelles on ne trouve un
homme de loi ou qui ne se soit releve par l'alliance avec la
fille de l'un d'eux. Sur de moindres proportions, on peut
observerla mme chose pour les mdecins et les chirurgiens.
La fortune des hommes de loi se dveloppait difficile-
ment l o la terre tait inalinable; mais ds qu'elle fut

entre dans le commerce, ils l'achetrent et pntrrent


dans les cadres de l'aristocratie foncire. Leur essor a t
surtout favoris par l'accroissement du numraire et par la
reconnaissance de la lgitimit des contrats de crdit : con-
stitutions de rente, commandites, prts intrt. L'avne-
ment des valeurs mobilires a facilit encore la conser-
vation et l'accroissement de leurs accumulations.
Souvent cette classe a abus de ses relations avec la sou-

verainet et avec le pouvoir judiciaire pour exagrer ses


profits et se livrer des extorsions dguises sous le nom
de frais de justice. Dans toute l'Europe, pendant le moyen
ge, les hommes de loi paraissent avoir largement profit
de leur position, soit comme juges, soit comme conseils. En
France, partir du xvi e sicle, le mal fut encore augment par
la vnalit des offices. Le nombre des officiers de justice
fut multipli au del de toute proportion avec les besoins du
public, et la ncessit de rcuprer l'intrt de la somme
consacre l'acquisition de leur charge les poussa aug-
menter les frais, les pices, dont ils chargeaient les plai-
deurs (1). Ils devinrent alors vraiment une classe parasite.
Ces abus ont peu prs disparu, si ce n'est Paris autour
de la justice consulaire et quand il s'agit [de grandes affaires

Sous Louis XIII, un intendant de province parlant d'une petite ville dit:
(1)
Les habitants de celte ville ont gnralement fort peu du biens. Leur occu-
pation principale est l'exercice de la justice. D'Aveiiel, Richelieu et la Mo-
narchie absolue (Pion, S'JU, t. IV;. pp. 30 i>H.
1

LA FORMATION DES CLASSES ltl<:ili:s

financires. Les trais de justice exorbitants, donl nous nous


plaignons aujourd'hui, sont presque exclusivement le fail du
lise, qui a su transformer les avous, les notaires, 1rs huis

siers, les greffiers en agents de perception el rejeter sur eux


l'odieux d'une spoliation des petits patrimoines qu'il devrail
seul porter.
.u degr infrieur de l'chelle sociale, les domestiques
pargnent beaucoup plu-; que les ouvriers proprement lits

et les artisans pour les mmes raisons el aussi parce <{ 1<> la

domesticit correspond gnralement aux annes de la jeu-


nesse el du clibat. Parfois, les pargnes qu'ils ont ralises
durant cette priode disparaissent quand surviennenl les

charges le famille ou qu'ils exercenl pour leur compte un


commerce de dtail ouune petite industrie; mais ces pargnes
.sont souvent aussi le poinl <1' dpart l'un petit patrimoine.
Jadis, les domestiques n'avaient d'autres ressources pour
leurs conomies que le bas de laine ou l'acquisition de quel-
ques animaux domestiques que les coutumes rurales les

autorisaient a garder chez leur matre ou qu'ils confiaient


des voisins titre de elieptel ( 1 ). C'est une les catgories de
personnes que la reconnaissance du prt intrt et surtout
les caisses d'pargne et les valeurs mobilires ont le plus
pousses l'conomie.
Il s'est forme, dans ces dernires annes, en France des
associations pour l'achat en commun de valeurs lots. La
plus connue est lu Fourmi, qui en est sa onzime srie et

gre prs de 30.000 comptes. A cte d'elle, il en OSt 'li'^

multitudes plus modestes, mais dont les noms baroques, lu

Tirelire, /' Bas-de-laine , lu Boule-de-neige, lit Pelote t lu

Mascotte, l" Glaneuse, lu Pondeuse^ le Semeur^ indiquent


L'horizon dans lequel vivenl leurs fondateurs. Les valeurs
lots, quoiqu'tant sur les grands nombres un placement moins

(1)V. un exemple dans les Ouvriers europens l


V. Le Play, -' ''lit. Mont
graphie dubordier </( la Basse-Bretagne, js ~ et 12.
46 LE CAPITAL LA SPCULATION ET LA FINANCE

avantageux que les autres titres, ont le mrite de surexciter


l'esprit d'pargne dans les couches infrieures des popula-
tions en y associant l'esprance d'une chance. Un premier
effort est souvent fait pour acqurir une valeur lot qui ne
le serait point pour aller la caisse d'pargne ; or, le premier
pas en matire d'pargne est le plus difficile comme le plus
mritoire.
CHAPITRE II

LA PRODUCTION CAPITALISUQUE DANS D'INDUSTRIE


ET LE COMMERCE MODERNES

I. Les grandes fortunes d'autrefois et les fortunes industrielles modernes.


IL La cration de la richesse par l'invention scientifique et par la capa-
cit conomique.
III. Le contrat d'entreprise et son dveloppement.
IV. Le rle croissant de l'outillage et du capital dans l'industrie.
V. La
gense de la formation du capital selon Karl Marx et la ralit des faits.
VI. Le capital circulant ou l'argent. VIL Le dveloppement contempo-
rain du commerce et de l'industrie par l'emploi du crdit.

I. Dans les anciennes socits, les grandes fortunes


avaient en ralit bien plus d'importance, eu gard la
masse de la richesse nationale, que celles d'aujourd'hui. Pour
reprendre la comparaison du chapitre prcdent, la pyramide
tait d'autant plus aigu que sa base tait moins large.
Au temps des Csars, sept propritaires se partageaient la
province d'Afrique. Trois sicles plus tard, en Gaule, au
temps de Sidoine Apollinaire et de saint Avit, un petit

nombre de patriciens possdaient d'immenses tendues terri-

toriales et pouvaient lever de vritables corps de troupes sur

leurs terres.
Si nous franchissons le moyen ge, nous voyons, au xv c
et au xvi e sicle, des fortunes fodales, en petit nombre
d'ailleurs, qui un luxe dpassant de beau-
dployaient
coup celui Le camp du drap d'or est
de nos financiers.
rest lgendaire. Leber a montr que les objets de luxe,
comparativement aux choses ncessaires la vie, cotaient
beaucoup plus cette poque que de nos jours et que
par consquent les dpenses de la vie somptuaire pour ceux
4S LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

que leur condition y soumettait taient trs suprieures


celles des existences similaires de notre temps (1).
Ces fortunes taient souvent le rsultat des faveurs dont
les princes comblaient leurs courtisans. Frquemment aussi
la confiscation les transfrait d'autres. Telles furent les for-

tunes du cardinal Woolsey, le favori d'Henri VIII, en Angle-


terre, et de Mazarin en France.
Les apanages des princes du sang avant 1789 compre-
naient un septime du territoire. Les domaines des ducs de
Bouillon, d'Aiguillon et de quelques autres occupaient des
lieues entires (2).
Ces fortunes-l taient sans doute sympathiques leurs
contemporains par la prodigalit de leurs possesseurs; mais
l, comme dans bien d'autres cas, le peuple est victime d'un
mirage. Les gens qui pargnent et constituent des capitaux
lui sont en dernire analyse plus bienfaisants que ceux qui
en dtruisent par des dpenses exagres. La preuve en est

dans la misre des masses, qui, cette poque, concidait trop


souvent avec le luxe draisonnable des grands seigneurs.
Il faut tenir compte nanmoins de deux faits pour appr-
cier sainement la distribution de la richesse ces poques
comparativement la ntre et les consquences sociales des
Grandes agglomrations territoriales de l'ancienne socit.
> Do
Les possessions des glises et des abbayes taient les plus
importantes. Jusqu' une certaine poque du moyen ge, on

avait pu valuer l'tendue de la mainmorte ecclsiastique


au tiers du territoire de l'Europe occidentale. Or des services
publics et des subventions considrables aux classes pauvres
taient dispenss par la grande proprit ecclsiastique. Puis
ces rands domaines , laques ou ecclsiastiques , taient

pour la plupart fractionns en petites et moyennes exploita-


tions; le systme des tenures ou baux long terme attribuait

aux exploitants du une partie des avantages de la pro-


sol

prit. La substitution du fermage temporaire aux tenures,


(1) Leber, Essai sur
V apprciation de la fortune prive au moyen ge (2" dit.,
4847) PP- 37 58 59. Cf. Baudrillard, Histoire du luxe priv et
public, t. III.

(2) Taine, l'Ancien rgime, p. 53.


LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE 49

qui, dans certaines provinces, notamment en Normandie, re-


montait jusqu'au xu* sicle et qui, partir du xvi e sicle, se

gnralisa, rendit plus sensibles ces concentrations du sol


par grandes masses. En Allemagne, en Angleterre, en Ita-
lie, surtout, les substitutions ou lidicommis de famille
empchaient le jeu de la libert conomique de rtablir in-
cessamment l'quilibre, qui tend se produire aujourd'hui

entre la grande et la petite proprit. La situation agraire de


l'ancien royaume de Naples, o des causes politiques ont
jusqu' nos jours empch cet quilibre de se raliser, peut
donner une ide de ce qu'tait la rpartition de la richesse
dans les pays o une certaine activit industrielle et la faveur
de la royaut pour les classes populaires n'avaient pas donn
l'impulsion au progrs social comme en France.
Au moyen ge, cependant, quelques fortunes se consti-
tuaient par le commerce. L'histoire a conserv le souvenir,
au xiv e sicle, d'un bourgeois de Paris, Nicolas Flamel, le plus

riche homme en argent qui ft de son temps. Aux


en or et

yeux de ses contemporains, il tait quelque peu alchimiste,


absolument comme nos boutiquiers parisiens sont persuads
que le Bon March est la proprit des jsuites de la rue de
Svres. Tel fut encoreJacques Cur, qui est charg la fois
des fournitures de la cour et del'entreprise de la monnaie, qui
exploite les mines de cuivre du Lyonnais et du Beaujolais et

qui fait en grand, avec la protection du Pape, le commerce


entre l'Egypte et les ports de France. A un moment, trois

cents facteurs obissaient ses ordres (1).


Mais de grandes fortunes industrielles, on n'en connaissait
point alors, toute l'industrie consistant clans les mtiers, les
fabriques rurales de tissus et les forges seigneuriales. Tout

(1) V. De Bcaucourt, Histoire de Charles VII, t. V, pp. 96 et suiv. La note


suivante, que nous trouvons dans les journaux d'aot 1890, nous rvle au-
jourd'hui dans l'Extrme-Orient un tat soeial semblable :

Une des illustrations de la Chine, How-Qua. le plus riche marchand de th

de tout le Cleste Empire, vient de mourir Canton.Sa fortune s'levait 144


millions de dollars. Son palais, entour de jardins perte de vue, est une des
merveilles de l'Extrme-Orient; il est rempli de prsents du plus haut prix,
dont le gouvernement anglais avait combl How-Qua.
50 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

au plus Florence, Venise, Milan, la fabrication des draps


et des soieries servait-elle de base des fortunes que le

grand commerce et la banque dveloppaient ensuite. LesBardi


et les Peruzzi taient devenus assez riches par le commerce
des draps et la banque pour prter Edouard III d'Angle-
terre jusqu' 1.500.000 florins d'or, somme norme pour
l'poque et dont il leur fit banqueroute.
Au commencement de ce sicle, une re nouvelle s'est
ouverte avec la vapeur, la houille, les procds chimiques.
L'industrie manufacturire a pris son essor et a t la source
des grandes fortunes contemporaines.
C'est en Angleterre que l'on peut le mieux suivre le mou-
vement conomique qui fait que la terre, aprs avoir t

presque la seule richesse, est devenue seulement une part


del richesse nationale. A la fin du xvn e sicle, sir William
Petty valuait, avec assez de vraisemblance, 250 millions
de livres le capital de l'Angleterre, sur lesquels 144 millions
reprsentaient la terre, 30 millions les maisons, 36 millions
le capital agricole et le reste la richesse mobilire. En 1885,
M. Robert Giffen estime le capital total de l'Angleterre (d-
duction faite de l'Ecosse et de l'Irlande) 8.617 millions de
e
livres, sur lesquels 1.332 millions, soit le 6 seulement, sont
attribus la terre. Les maisons sont comptes pour 1 .700 mil-
lions, plus du 5 e ; tout le reste est reprsent par la richesse

industrielle et commerciale et par les valeurs mobilires.


En France, nous n'avons pas des calculs aussi exacts; mais
si l'on estime la richesse nationale 200 milliards de francs,
la terre figurerait dans ce total pour 80 milliards, les con-
structions pour 40, les valeurs mobilires de toute sorte
pour 80.
En Italie, o les anciennes conditions conomiques se sont
davantage conserves, M. Bodio et M. Pantaleoni estiment
la richesse prive, dduction faite des dettes, 32 milliards

de francs pour les terres, 6 pour les constructions,


16 pour les valeurs mobilires.
M. de Varignya esquiss dans un intressant volume l'his-
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE 51

toire desgrandes fortunes des tats-Unis et de l'Angleterre :

la majeure partie ont t faites dans la construction des che-

mins de for, les fabriques textiles, les industries sidrur-


giques. M. Gladstone racontait rcemment celle de M. Gar-
neggie, qui, jeune migrant en Amrique, sans le sou, y a
acquis une fortune colossale dans l'industrie du fer (i).
L'histoire de l'industrie en France, telle qu'on peut la lire
dans Grandes usines de Turgan, est pleine de faits de ce
les

genre. Nous n'en relevons qu'un exemple. Sur les bords du


llhne, en 1830, les carrires de chaux du Theil, connues
cependant pour leur qualit suprieure ds le moyen ge,
alimentaient seulement deux petits fours feu continu qui
taient amodis raison de 300 fr. par an. En 1889, avec ses
4o fours et ses 700 chevaux-vapeur, l'usine de Lafarge pou-
vait fournir en 300 jours de travail, sans effort extraordinaire,
265. 000 tonnes de chaux et de ciment.
Quand on tudie les causes de la formation de cette cat-
gorie des grandes fortunes modernes, on voit qu'elles se
ramnent l'invention scientifique, la combinaison et la

concentration de forces conomiques sous une direction intel-


ligente, enfin au rle prpondrant que les capitaux ont
dans les entreprises manufacturires par suite du dveloppe-
ment de l'outillage. Nous allons examiner sparment cha-
cun de ces trois lments, quoiqu'en fait ils soient la plupart
du temps runis.
II. L'invention scientifique d'un procd, qui met dfini-

tivement l'humanit en possession de nouvelles forces natu-


relles, doit enrichir d'abord celui qui l'a ralise. Les quelques
millions amasss par H. Bessemer, par exemple, sont insigni-
fiants en comparaison du dveloppement qu'il a donn
l'industrie sidrurgique et de la baisse dfinitive du cot
des transports terrestres et maritimes qui en est la con-
squence. Bass, qui a rendu transportable la bire an-
glaise, a dvelopp les exportations de son pays dans des
proportions considrables. En une seule anne, dit-on, il

(1) The Xineetenth Century, novembre 1890.


5:2 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

paya 5 millions de francs aux chemins de fer et aux bateaux


qui transportaient ses produits. Ce qu'il a fait gagner aux
autres est bien plus considrable que ce qu'il a gagn lui-

mme.
Ces progrs ne sont gnralement acquis qu'au prix de
dpenses considrables. John Brown, le roi du fer en Angle-
terre, ne dpensa pas moins de cinq millions de francs en
essais avant d'arriver fabriquer des plaques d'acier capa-
bles de rsister aux projectiles. M. J. Holden, l'un des plus
grands tisseurs de l'Angleterre, l'inventeur d'un procd per-
fectionn de peignage de la laine, qui substitue le jeu rgu-
lier de la machine au travail irrgulier de l'ouvrier, dposa
devant une commission d'enqute, que l'on n'avait pas d-
enl889, pens moins de deux millions de livres st. en tton-
nements: lui-mme avait sacrifi plus d'un million et quart
avant de dcouvrir un systme satisfaisant de peignage, et,
sa connaissance, M. Lister lui seul avait consacr une somme
plus considrable encore aux mmes recherches (1). Si l'on

considre les sommes dpenses en essais par les inven-


teurs qui n'ont pas russi, on se convaincra que les fortunes
des inventeurs heureux sont peu de chose par rapport la
masse des produits crs et des salaires distribus aux
ouvriers sous l'influence de l'esprit d'invention et grce la
reconnaissance lgale de ses droits.
III. Mais la richesse n'est pas produite seulement chez
les peuples modernes par l'invention scientifique proprement
dite; elle l'est encore par les hommes qui ont la conception
de nouveaux rapports conomiques et qui ralisent cette con-
ception en groupant, sous leur direction, les lments dont
le concours est ncessaire. C'est l le rle propre de ceux que
la langue scientifique appelle les entrepreneurs et que l'on a
nomms d'une faon plus expressive les captains ofindustry.
Van der Bilt, qui a tabli aux tats-Unis les grandes lignes
de navigation, puis les premires voies ferres, M. Bras-
sey, le grand constructeur des chemins de fer europens au

(1) De Varigny, les Grandes fortunes, pp. 74, loo.


LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE 53

milieu de ce sicle, Gordon Bennett, le fondateur du journa-


lisme d'informations, n'ont-ils pas t, eux aussi, des cra-
teurs de la richesse?
Un chevalier du travail s'levait bon droit, dans un
meeting public, contre l'envie que soulevaitla grande fortune
faite par le premier des Vander Bilt, celui qu'on appela le

commodore :

De quel droit prodigue-t-on cet homme des pithtes offen-


santes? Les dix millions d'ouvriers auxquels il amenait de Chicago
les bls ncessaires leur subsistance, les centaines de millions de
voyageurs qu'il transportait sur ses bateaux vapeur et ses che-
mins de fer, ont tous bnfici de son esprit d'entreprise. Pas un
sur cent mille ne l'a vu, ne le connat, ne saurait juger l'homme
priv, ses qualits ou ses dfauts. Nous parlons des capitalistes
comme si leur fortuue ne profitait qu' eux; mais que faisait Van
der Bilt des sommes normes que marchandises et voyageurs accu-
mulaient dans ses caisses? Il salariait des milliersd'ouvrierset d'em-
ploys, construisait une voie ferre de New- York Chicago, rdui-
sait le prix des transports. Il difiait un palais, dites-vous, et l'ornait
d'uvres d'art ? Mais cela reprsentait une bien minime fraction
des sommes employes par pour crer de nouveaux moyens de
lui

communication, construire des bateaux plus solides et plus vastes.


S'il ne l'et pas entrepris, un autre l'et fait; soit; mais, comme

lui, cet autre en et retir les mmes avantages. Souhaitons plutt


que le pays continue produire de pareils hommes. Il en faut pour
perfectionner notre outillage commercial et l'amener un point tel

que nous puissions nous procurer au taux le plus minime possible


les ncessits et le comfort del vie(I).

Il faut l'ajouter aussi, ce sont ces crations industrielles


et commerciales nouvelles qui, sans violence et sans porter
atteinte la justice, dbarrassent l'humanit des valeurs re-

prsentes par les capitaux anciennement engags et qui


font marcher l'uvre du progrs gnral (chap. m, 5).

Que de fortunes moyennes se sont leves autour de ces


grands innovateurs, quel emploi n'ont-ils pas donn aux
capacits des hommes de valeur placs sous leur direction !

(1) Cit par Varigny, les Grandes fortunes, pp. 47-48.


54 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Les entreprises de grands travaux publics, avec leur hi-

rarchie de sous-contrats, sont le type le plus saillant de ce


dgagement de forces conomiques latentes.
Les Grecs et les Romains avaient connu la puissance de
l'entreprise pour l'excution des travaux publics et l'appro-

visionnement des villes. La facilit pour les entrepreneurs


d'avoir de la main-d'uvre bon march en achetant des
esclaves rendait leur action trs efficace et leur industrie
trs lucrative. L'usage de ce contrat disparut au milieu de
l'effondrement du monde ancien et les lgislations des si-

cles suivants empchrent longtemps sa rapparition.


Les corporations, jalouses de maintenir leur monopole et

la dlimitation des mtiers, qui en tait la consquence,


poursuivaient tous les hommes qui auraient fray des voies
nouvelles, ne ft-ce qu'en groupant les travailleursde divers
corps de mtier ncessaires pour produire une uvre indus-
trielle de quelque importance. Des arrts du Conseil et du
Parlement pendant tout xvm e sicle dfendaient encore
le

aux charpentiers et aux maons d'entreprendre de faire des


btiments la clef la main (1) 1

Toutefois l'tat ne s'astreignait pas ces entraves, et ds


cette poque les travaux excuts pour son compte taient
l'objet d'adjudications et d'entreprises; de l la juridiction
administrative spciale laquelle cette catgorie d'indu-
striels a t depuis lors soumise, peut-tre pas pour la plus
grande moralit de leurs affaires. Les entreprises par con-
cession ou par adjudication n'en constituent pas moins une
forme infiniment suprieure au systme des corves pour
l'excution des travaux publics et celui des rquisitions

pour l'entretien des armes. Ici encore l'intrt public con-


corde avec l'essor des intrts privs (2).

V. Delamarre, Trait de la police (dit. 1738), t. IV, pp. 81-85.


(1)
Dans les contrats passs pour la fourniture des armes se rs'le souvent
(2)
cette action suprieure de l'intelligence. L o l'intendance la plus zle ef la
plus honnte n'arrive pas approvisionner les armes, les soumissionnaires
le font avec une rgularit et une puissance de moyens tonnants. Un exem-
ple clbre est celui d'Ouvrard. En 1823, l'arme expditionnaire d'Espagne
tait arrt.' surla Bidassoa, faute d'approvisionnements. L'Intendance se mon-
LA PHODUCTION CAPITALISTIQUE 55

Le rle utile et la fonction de l'entrepreneur s'taient dj


manifests au moyen quand certaines fabrications lo-
go,
cales de textiles arrivrent un point de perfection qui leur
ouvrit des dbouchs lointains. Le marchand, qui avait des
relations sur les marchs trangers, centralisait les produits
de ces fabriques collectives pour les transporter l o ils

trouvaient un dbouch; souvent il fournissait en mme


temps aux fabricants locaux les matires premires. Il acquit
par l une situation suprieure celle de l'artisan chef de
mtier et les variations de prix, qui se produisaient entre des
marchs loigns et qui s'accenturent aux poques de r-
volution montaire comme le xvi e sicle, furent pour lui une
source de fortune. M. Gunningham a fortbien signal la forma-
tion de cette classe en Angleterre au xv e sicle (1) ; onpeut la

suivre galement dans l'histoire industrielle et commerciale


de Florence, deux sicles plus tt. Ce pass est utilerappeler
en prsence des vux purils des conservateurs autrichiens
et allemands, qui rclament des preuves et des examens ga-
rantissant la capacit professionnelle des directeurs d'usine
et des chefs d'entreprise. C'est mconnatre le rle de l'in-

telligence cratrice et ordonnatrice dans les grandes affaires.


Elle estplus importante pour le succsque l'habilet technique
elle-mme ; car les chefs d'entreprise peuvent s'assurer le

traitabsolument impuissante. Ouvrard offrit alors au duc d'Angoulme d'ap-


provisionner l'arme entire pendant toute la campagne, des conditions que
ce prince accepta le 5 avril 1823. Immdiatement l'arme put entrer en cam-
pagne, et elle fut constamment approvisionne pendant toute la dure de la
guerre. Les passions politiques du temps provoqurent une instruction ju-
diciaire contre Ouvrard, qui fut acquitt par la Cour des pairs, par 130 voix
contre dix. V. Nettement, Histoire de la Restauration, t. VI, pp. 475, 526;
t. VII, pp. 158-169, 312-322.
M. Thomas Cook, qui a fait des voyages une industrie, a montr depuis
cinquante ans la puissance d'organisation et l'conomie dans les moyens que
l'entreprise prive peut raliser. Un souvenir est particulirement intressant
pour les Franais. Le 31 janvier 1871, M. T. Cook tait enferm Paris il :

partit immdiatement aprs la signature do l'armistice, et, quHques heures


aprs, il faisait entrer dans la ville assige 70 tonnes de provisions. V. the
Industry of the travels, by W. Fraser Rae (London, 1891), et le Soleil du
20 juillet 1891.
(1) Groivlh of Enqlish commerce and Industry [Cambridge, 1882), pp. 210
et 2-18, et Ochenckowski, Englands icirthse/iaflliche Fnticickelung, (Iera,lS79),
p. H2.
56 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

bnfice de celle-ci en s'attachant de bons collaborateurs.


C'est une opinion assez vraisemblable qu'aprs la mise
en valeur des territoires de l'Europe et de l'Amrique
du Nord accomplie en ce sicle et la constitution de la
grande industrie telle que nous la voyons aujourd'bui, les

profits d'entreprise diminueront et que les fortunes extra-


ordinaires par leur importance et leur rapidit deviendront
de plus en plus rares. Ce n'est gure que dans les brandies
nouvelles du commerce et de l'industrie que les profits

d'entreprise sont considrables. Quand un genre de manu-


factures ou de commerce, est connu, la concurrence, qui s'y
produit, amne larduction des profits au minimum. Dplus,
il semble y avoir une relation entre le taux des profits et

le taux de l'intrt. Celui-ci baissant sans cesse, il en est


de mme des profits dans les branches d'industrie ancien-
nement exploites (]). Il est toutefois croire que l'Am-
rique du Sud, l'Afrique, l'Extrme-Orient rservent des
champs nouveaux non moins fconds aux conceptions hardies
et aux volonts qui savent les raliser. Mais cette question
est trangre notre sujet. Nous avons tudier surtout le

rle croissant du capital dans les entreprises manufacturires.


IV. Ce que visent surtout les rcriminations contre la

production cpitalistique et la fodalit industrielle, c'est


la part prleve sur les produits des mines et des manu-
factures par les entrepreneurs et les capitalistes. Ici les lau-

datores temporis acti s'unissent aux collectivistes pour cl-


brer le temps o l'ouvrier n'avait point de tribut payer au
capital, o, au lieu de dpendre de la machine, il avait un
salaire quivalent au prix du produit et ralisait ainsi sans

luttes la fameuse thorie du produit intgral au travailleur.


Si l'on vaau fonddeschoses, on voit qu' toutes les poques

le capital a manifest l'importance de son rle par la part


qu'il a prleve sur les produits auxquels il avait concouru.

V. ces considrations longuement dveloppes par M. P. Leroy-Beau-


(1)
lieu,de la Rpartition des richesses et de la tendance une moindre ingalit
des conditions (1881), pp. 305 etsuiv.
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUK 57

C'est dans le mtayage romain la moiti des fruits recueillie

par le propritaire du fundus instructus; dans les pays cel-


tiques et germaniques la moiti du crot du troupeau perue
par celui qui a donn des vaches en cheptel ;
toute la

hirarchie sociale dcoule de ces rapports dans la socit irlan-


daise primitive; c'est, dansles coutumes les plus anciennes
de la pche, la part du poisson attribue la barque et aux
filets (1) ; c'est, au moyen ge. la socit commerciale o l'un
apporte son industrie, l'autre sa marchandise et o l'on partage
legain parmoiti(2); c'est, de nosjoursencore, danslamarine
grecque, qui a conserv les plus anciens usages de la mer,
les parts reconnues au corps du navire et au grement (3).
Et comme la civilisation repasse toujours par les mmes
chemins, cause de la permanence de la nature morale de
l'homme, actuellement, dans le Far-West amricain, les
deux contrats dans lesquels au moyen ge le capital rvlait

son action, le cheptel de bestiaux et le mtayage, jouent un


rle trs important dans la colonisation. Le premier de ces
contrats attire des capitaux sur des espaces o la terre n'a
aucune valeur et o le travail humain en a seul; le second
aide au proltaire qui n'a que ses bras et ceux de sa famille
devenir srement propritaire foncier (4).

Dans les mtiers, il est vrai, quand l'outillage consistait

uniquement en quelques outils dont l'artisan pouvait tro


facilement propritaire, l'intrt et l'entretien de ce capital
rudimentaire se confondaient avec son salaire et rali-

saient l'quation chre aux conomistes de sentiment (5).

(1) V. un exemple de ces coutumes dans le tome IV des Ouvriers europens,


de F. Le Play, monographie du pcheur de Saint-Sbastien.
(2) V. Endemann, Studien in der Roinanisch-Kanonistischen Lehre, t. I, pp.
357 360.
(3) V. une description de cescoutumes dansl'ouvrageintitul^m&e/a&z'a ou les
associations et les municipalits hellniques par F. Boulanger (Paris, Guillau-
,

min,187d, in-12). Sur 70 parts, entre lesquelles est rparti le fret gagn dans un
voyage, 10 sont attribues au navire, 10 au grement, 3 au capitaine, et le reste
aux 35 matelots suivant la fonction de chacun.
(4) V. dans les Ouvriers des deux mondes, publis parla Socit d'conomie
sociale, notre Monographie d'un mtayer du Texas (Paris, Didot, 1892).
(5) Ce serait cependant une erreur que de se reprsenter,dansles sicles pas-
ss, tout le rgime du travail comme reposant sur les mtiers libres et les
corporations. Dans la fodalit, un certain lment capitaliste se joignait la
58 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Ils peuvent retrouver encore de nos jours cet tat de choses


dans l'industrie des peintres en btiment. Dans un mtre de
peinture, la main-d'uvre entre pour 9op. 100; le capital,
un pinceau, un peude couleur etun potde colle, reprsente
tout au plus 5 p. 100. Transportez-vous au contraire dans une
de nos grandes usines et vous verrez combien est important
le rle jou par les machines, par la direction technique, par
la combinaison des approvisionnements et des dbouchs :

la main-d'uvre ne contribue au produit que pour une pro-


portion bien moindre ;
par consquent la valeur intgrale du
produit ne peut revenir aux ouvriers. La majeure partie
du prix de la locomotive monte au Creusot ou du canon
fondu aux Aciries de France devra reconstituer et rmu-
nrer le capital.
Voil en deux mots la raison pour laquelle l'ouvrier ne
peut avec le prix de sa journe racheter le produit, nous ne
disons pas qu'il a cr, mais la cration duquel il a con-
couru. Cette facult de rachat ne pourrait exister que pour les

produits de la chasse ou de la pche du sauvage.


Voil aussi l'explication de ce mirage mathmatique d'aprs
lequel le tant pour cent, la proportion prleve par les sa-
laires sur les produits industriels, va en diminuant plus Fou-
tillagese dveloppe. L'essentiel est quela quantit des salaires
distribus et le salaire effectif de chaque ouvriers'lvent ; or,

ilen est ainsi, comme le prouvent les millions d'treshumains


vivant en Europe du travail des mines, des usines, des manu-
factures sans que le total des individus vivant de l'agricul-
ture ait beaucoup diminu dans l'ensemble.

possession territoriale et la puissance militaire. Les seigneurs avaient, selon


la coutume des lieux, la disposition d'un nombre dtermin do corves qu'ils
pouvaient employer leur profit en travaux productifs; de plus ils avaient
le monopole des moulins, des fours, des pressoirs, parfois des animaux
reproducteurs sous la forme de banalits. Les forts, avec les mines qu'elles
contenaient, et les cours d'eau avaient fini par leur tre attribus comme
un apanage de la justice. En fait, ils taient les seuls avoir des exploi-
tations minires, des forges et. des usines hydrauliques. En Allemagne,
au xvn sicle, le monopole des distilleries avait t attribu aux soigneurs
et devint, avec les progrs de la consommation de l'alcool, un lment impor-
tant de leur fortune.
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE M
Un forgeron qui. en ayant seulement 33 pour 100 du pro-
duit, gagne 4 francs par jour, n'est-il pas dans une meilleure
situation que le barbouilleur qui touche l'intgralit du pro-
duit, soit 3 francs ?

Non seulement la production est en raison de la somme


des capitaux qui y a t engage; mais l'ouvrier bnficie
sur sa part de leur collaboration. C'est pourquoi il est pro-

portionnellement mieux pay dans les industries les plus


productrices. Lastatistique minrale allemande pour 1885 en
donne un exemple dcisif en montrant comment la puissance

d'extraction d'une mine influe la fois sur la production par


homme et par an qui fait le bnfice de l'entreprise, et sur le
gain annuel de l'ouvrier.
Dans sept grandes exploitations houillres delaWestphalie,
qui produisent l'une dans l'autre 83G.000 tonnes et occupent
chacune en moyenne 2.G00 ouvriers, la production moyenne
par homme et par an est de 320 tonnes cette production des-
:

cend 297, 270, 255, 254, 240, 222 tonnes au fur et mesure
que l'importance de l'exploitation dcrot; elle est finalement
de 173 tonnes par homme et par an dans 15 mines qui pro-
duisent seulement de 3.000 64.000 tonnes et n'occupent
chacune en moyenne que 230 ouvriers. Or, la proportion du
salaire annuel par homme, comparativement la production
totale, va en s'levant plus la production est grande : de 100
dans les petites exploitations, elle monte successivement
105, 110 et 114 dans les grandes, toujours en proportion
de leur importance (1).

V. Selon Karl Marx, le capital se constitue au moyen


de l'absorption continue d'une partie de la force des travail-
leurs par les entrepreneurs d'industrie. Un ouvrier, dit-il,

produit en six heures l'quivalent de son entretien ; l'in-

dustriel le fait travailler douze heures et ne lui donne qu'un


salaire quivalant cet entretien : donc, le produit de six
heures de travail va l'industriel, qui transforme en capital

(1)E. Gruner, les Associations et Syndicats miniers en Allemagne (Paris.


Ghaix, 1887, in-4), pp. 41-42.
60 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

cette plus-value et la multiplie indfiniment, selon la formule


de l'intrt compos, par une production incessamment con-
tinue dans ces conditions et par la circulation de la valeur
en argent des produits (1).

Tout est, dans ce sophisme, arrang plaisir pour exas-


prer l'ouvrier : douze heures de travail ; six pour lui, six

pour le patron. Est-ce la ralit des faits ? Voyez plutt com-


ment se rpartissent les bnfices entre le capital et le travail
dans l'industrie des mines, o les constatations statistiques
sont fort exactes.
En 1888, dans une anne assez prospre, toutes les houil-
lres franaises ont gagn 33.302.109 francs (dividendes et

rserves), ce qui fait ressortir le bnfice moyen du capital

1 fr. 47 par tonne, tandis que le salaire de l'ouvrier a t de


5 fr. 04 par tonne. Partage entre les 104. 959 mineurs,
cette somme leur et donn un salaire supplmentaire de

318 francs par an, soit sur 292 journes de travail une aug-
mentation de 1 fr. 09, ce qui et lev le salaire de l'ensem-
ble des mineurs de 3 fr, 89 4 fr. 98, soit de 21 pour 100.
Mais dans cette moyenne on runit les 127 mines en perte
aux 166 mines qui taient en gain ; de plus, le salaire moyen
de l'ouvrier est fortement relev au-dessus de cette moyenne
par les subventions de toute sorte que les compagnies faisant
des bnfices attribuent leurs ouvriers. Enfin, dans les
prlvements faits par le capital sur le produit des mines,
sont compris non seulement les dividendes, mais encore
les rserves affectes aux travaux d'avenir destins per-
mettre de continuer l'exploitation pendant les annes mau-
vaises. Si l'on compare seulement les dividendes touchs
par les actionnaires avec les salaires, le rsultat cstbien plus
saillant.

En 1881, les 20.701 ouvriers des houillres du dparte-

(1| Karl Marx, le Capital, traduction entirement revise par l'auteur (Paris,
1872, Maurice Lachtre. In-4), pp. 73-74, 82-84, 254 et suiv. Le tome II de cet
ouvrage a paru aprs la mort de l'auteur par les soins de Frdric Engels
Hamburg, en 1885. Les fragments sur le processus de la circulatum qu'il con-
tient ne font que rpter les thories du premier volume.
LA PRODUCTION CAl'ITALlSTKjUE Gl

ment du Nord ont reu en salaires 20.529.406 francs et les


actionnaires 2.751.914 francs. La journe moyenne de cha-
que ouvrier, en runissant ensemble toutes les catgories
d'ouvriers, ressort 3 fr. 306. Les dividendes perus parles
actionnaires ne grvent chaque journe que de fr. 443,
soit de la valeur d'une heure et quart de travail, moyennant
quoi ils ont l'usage de l'norme outillage, des travaux de
fonds, de toute la direction technique, qui font la producti-
vit de ces grandes entreprises. Prenons une exploitation par-
ticulirement prospre, c'est toujours dans celles-l que le

salaire est proportionnellement le plus haut, les mines


d'nzin. En 1884, les actionnaires ont touch 1.200.000 fr.

de dividendes pour un personnel de 14.000 ouvriers, ce qui


rduit le prlvement sur chaque journe d'ouvrier fr. 28,
soit la valeur de trois quarts d'heure de travail. Nous voil
bien loin des six heures o se trouve, d'aprs Karl Marx, le

fameux secret de l'accumulation capitalistique.


Veut-on savoir ce que rendent les chemins de fer franais

d'intrt gnral dans leur ensemble? 5 pour 100 seulement,


si l'on dduit les subventions de l'tat du chiffre total de 12
milliards trois quarts que la constitution du rseau avaitcots
la fin de 1885. La productivit extraordinaire de ces nou-
velles voies de communication a en ralit profit surtout au
public et l'tat, qui en retire des impts et des services
gratuits pour des sommes bien suprieures aux dividendes
des actionnaires (1). Les capitaux employs la construction

(1) De Foville, la France conomique (2 dition), p. 313.


En 1890, le dividende des actions des six grandes compagnies a t l'une
dans l'autre de 46 fr. 84, soit 9 p. 100 sur 500 francs de capital verss au dbut
de l'entreprise. Les obligations, suivant leur date d'mission, touchent un in-
trt variantdeS 3,50p. 100. Depuis 1865, le dividende des actions a toujours
t en diminuant: la hausse des actions est uniquement le rsultat de l'l-
vation du taux courant de capitalisation. Les chiffres suivants prouvent com-
bien suprieurs sont les profits raliss par le public et par l'Etat les recettes:

brutes, qui taient en 1865 de 526 millions, sont montes en 1890 1.086 mil-
lions, et les recettes nettes ont pass pendant la mme priode de 296 mil-
lions 535. En 1865, les actionnaires avaient reu comme dividendes
159.605.500 fr. en 1890 ils ont touch net seulement 146.803.588 francs. Pen-
;

dant ce temps les impts et services gratuits perus par l'Etat passaient de
91.700.000 fr. 300 millions. L'cart entre la progression des recettes nettes
et des recettes brutes tient au:: diminutions considrables de tarifs que les
62 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

des chemins de fer anglais n'obtiennent pas plus de 4


pour 100, anne moyenne
Le mme fait s'est produit pour les capitaux engags dans
les chemins de fer des tats-Unis. En 1888, le total des capi-
taux employs construire les 156.080 milles existant cette
poque montait 9.607 millions de dollars, savoir 4.624 mil-
lions de dollars pour les actions, 4.624 millions de dollars
pour les obligations et le reste pour la dette flottante et les
comptes courants. Or, les recettes brutes de l'exploitation
s'taient leves seulement 960 millions de dollars, en sorte
qu'en en dduisant les frais d'exploitation il est rest un
revenu moyen de 4,67 p. 100 pour les obligations et de 1,77
p. 100 pour les actions (1).

En 1889, les chemins de fer des tats-Unis n'ont encore


distribu leurs actionnaires et obligataires que 82.110.198
dollars et port aux rserves que 19.278.538 dollars. Le
nombre de leurs employs et agents monte 704.743. En
calculant seulement 500 dollars leur salaire moyen, on
arrive une somme de 352 .371.500 dollars distribus en
salaires, quatre fois le montant des dividendes et des int-
rts distribus au capital (2).
On voit par l ce qu'il faut penser de la belle ide d'un
philosophe bien intentionn, mais tranger compltement aux
faits, qui recommande le partage par moiti des produits
entre les propritaires, et les capitalistes d'une part, et les

travailleurs de l'autre, pour empcher le capital d'excder sa


juste part et qui voudrait que l'autorit publique rame-

compagnies ont faites pondant ces vingt-cinq ans. L'accroissement des recolles
nettes des chemins de fer a t absorb compltement et au del par l'intrt
el l'amortissement des obligations mises pour la construction de lignes im-

productives auxquelles les Compagnies ont largement concouru et qui, quoi-


qu'elles ne donnent pas de bnfice financier, n'en constituent pas moins un
lment considrable de richesse pour la communaut nationale.
Pour le dtail de ces chiffres par compagnie, voir la communication faite par
M. A. Neymarck en 1891 la Socit de statistique de Paris : les Chemins de
fer et l'impt; la lgende des gros dividendes.
(1) The financial Chronicle de New-York, analys dans VEconomiste franais
du novembre 1889. Le faible rendement des actions s'explique aussi par la
16
majoration frauduleuse du capital, par la pratique du slock-watleiing (V.
chap. v, 10).
(2) V. VEconomiste 'ranais du 24 janvier 1891.
LA PRODUCTION CAPITALIST1QUE 68

nt par des lois justes et protectrices le capital son juste


rle(l) ! L'auteur qui a eu cette imagination croit amliorer
la position des travailleurs; en ralit il l'aggraverait effroya-
blement et les ramnerait bien en arrire de la situation
actuelle. En effet , comme l'a montr M. de Foville,
en France les gains du capital sont loin d'galer main-
tenant les salaires du travail , mme non compris les

salaires implicites des petits capitalistes, tels que propri-


taires cultivateurs et des petits entrepreneurs, tels que fer-
miers et mtayers (2) .
Le bureau des statistiques du travail du Massachussetts,un
des plus srieusement organiss, s'est livr en 1890 une s-
rie d'enqutes et de calculs sur le taux des profits industriels,
d'o il rsulte que les manufacturiers de cet tat font sur 100
dollars de marchandises vendues un profit de 3 dollars 90, ce
qui constitue un intrt de 4,83 p. 100 du capital engag. Ces
chifres assez bas proviennent de ce que 7,61 p. 100 des ta-
blissements et 18,78 p. 100 du capital engag ne ralisent
aucun profit, travaillent perte. En moyenne, les 257.656 ou-
vriers de tout sexe et de tout ge employs par des patrons
individuels (private firms) gagnent chacun 362,23 dollars
par an, tandis que leurs 12.558 employeurs reoivent en
moyenne, titre d'intrts, de profits et de salaires, chacun
517 dollars. Dans les usines exploites par des compagnies
par actions, 162.310 ouvriers gagnent en moyenne 333.22
dollars ; ce chiffre, plus bas que celui des ouvriers des
usines prives et des mtiers en gnral, s'explique parce que
les filatures et les tissages, qui sont tous exploits par des
socits par actions, emploient proportionnellement davan-
tage defemmes et d'enfants. Les actionnaires reoivent en
moyenne 379 dollars par tte pour leurs placements.
Si l'on faisait une rpartition gale par tte entre les
ouvriers d'une part et les employeurs et les actionnaires de
l'autre, le rsultat serait celui-ci : dans les tablissements

(1) Elie Blanc, Trait de Philosophie scolaslique, t. III, p. 392.


(2) V.l'excellente tude de M. J. Rambaud, professeur l'Universit catho-
lique de (Lyon, le Socialisme et les lois conomiques Lyon, 1891).
64 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

particuliers, chacun aurait seulement 360 dollars 15 cents;


les ouvriers perdraient donc un dollar et demi, comparative-
ment leurs salaires actuels ; ce sont les patrons et les com-
manditaires des tablissements en perte qui bnficieraient
de ce mode de rpartition ; dans les tablissements exploits

par des socits anonymes, chaque ouvrier ou actionnaire


recevrait 334 dollars 57 cents, soit un gain net, pour l'ouvrier,
de 1 dollar 35 par an !

Si l'on voulait augmenter sensiblement la part des ouvriers,

il faudrait priver de toute rmunration les capitalistes pour


leurs capitaux et les entrepreneurs pour leur travail personnel
et partager entre les travailleurs manuels exclusivement les
produits bruts, c'est--dire ne plus faire aucune dduction
pour l'amortissement de l'outillage, les frais commerciaux,
les mauvaises crances, les travaux nouveaux! La part des
ouvriers ne serait encore augmente que de 54,37 pour i 00
dans l'ensemble.
On voit par l quels seraient les rsultats de l'application
des thories collectivistes de la mine au mineur, de l'usine

l'ouvrier. Ou bien la condition des travailleurs manuels ne


serait pas amliore, et il ne vaudrait pas la peine d'avoir
chang de rgime conomique ; ou bien ils recevraient une
part plus lorte, et alors ils tueraient toute industrie et dtrui-
raient en moins de deux ans toutes les accumulations du
capital qui rendent le travail possible.
Un crivain socialiste prtendait que les manufacturiers
du Massachussetts, l'un dans l'autre, pouvaient reconstituer
tous les quatre ans leur capital en accumulant leurs profits :

en ralit, ils ne pourraient le reconstituer ainsi qu'au


bout de vingt et un ans, en supposant qu'ils se privassent
d'en dpenser la moindre part pour leur usage personnel.
Quelques tablissements prospres pourraient sans doute
beaucoup plus faire pour leurs ouvriers et c'est ici que les

notions morales interviennent; mais si la loi prtendait


imposer tous les tablissements une augmentation appr-
ciable des salaires actuels, elle tuerait absolument l'industrie.
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE Co

De pareilles statistiques, avec leurs moyennes, sont fort

approximatives; mais celle-ci acquiert un assez grand de-


gr de vraisemblance, si on la rapproche des statistiques sur
les profits dans les socits par actions allemandes.

D'aprs un travail fait par M. Vanden Borght, sur 243-254


tablissements industriels existant en Allemagne pendantles
cinq annes 1881 1885, les quatre cinquimes seulement
ont fait des bnfices et ont distribu des dividendes, qui
sur l'ensemble de leur capital sont monts 3,44 p. 100 en
1881, 4,22 p. 100 en 1882, 5,01 p. 100 en 1883, 4 80 5

p. 100 en 1884, 4,37 p. 100 en 1885 (1).

Les bnfices industriels, sous le rgime de la production


en grand et vampire
de la machine, loin de sucer comme a?i

le travail vivant, ainsi que le prtend Karl Marx, sont donc

si peu levs dans l'ensemble qu' eux seuls ils ne fourni-

raient pas un aliment suffisant la formation continue des


capitaux qui se produit notre poque. Une grande partie
de ces capitaux sont forms par les conomies que ralisent
sur leurs salaires les ouvriers, les employs, les artisans, les
domestiques, les gens vous aux professions librales qui
sont eux aussi des salaris (chap. i, 13).

Assurment, il y a des chemins de fer, des filatures, des


mines, qui donnent de gros dividendes leurs actionnaires.
Dans le tableau relatif aux 254 socits anonymes allemandes
que nous avons sous les yeux, 25 environ ont distribu un
dividende suprieur 10 p. 100 et une soixantaine ont vari
entre le 5 etle 10 p. 100; mais, par compensation, 76 tablis-
sements ont distribu moins de 1 p. 100 et 25 moins de 2 p.
100. Il faut bien qu'il y ait des chances favorables dans l'in-
dustrie pour que des capitalistes consentent courir les chan-
ces contraires. S'il n'y avait que des pertes ou seulement des
profits aussi peu levs que la moyenne rapporte plus haut,
personne ne constituerait de nouveaux capitaux pour rem-

(1) Analys par M. Maurice Block dans l'Economiste franais du 19 mars


1888.

o
66 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

placer ceux qui prissent dans les entreprises, et ceux-l


sont nombreux.
Par exemple en France, dans l'industrie sidrurgique, beau-

coup de grands tablissements ont d rduire successivement


leur capital, ce qui signifie que le capital s'est dtruit en
partie en se transformant en salaires (1).

En Belgique, de 1876 1884, l'ensemble des charbonnages


a donn les rsultats suivants : la moiti des exploitations a

t en dficit de 73.471.000 francs et l'autre moiti en bn-


fice de 92.875.000 francs, de sorte que, en faisant le dpart
des profits et des pertes, les charbonnages belges ont pro-
duit pendant ces huit annes seulement 19 millions de francs.
Dans l'anne 1884 le produit brut des mines s'est rparti de

telle sorte que les ouvriers ont eu titre de salaires 56,7


pour 100 et le capital titre de dividende seulement 1,2
pour 100. Le reste a t absorb par les frais gnraux, im-
pts, employs divers, achats et renouvellement d'outillage,

travaux d'avenir, c'est--dire par l'ensemble des prlvements


ncessaires pour maintenir le capital et l'empcher de dispa-
ratre. Si l'on avait rparti entre tous les ouvriers la part du
capital, celui-ci renonant toute rmunration, on n'aurait
augment que de 20 francs le salaire annuel de l'ouvrier, soit

7 centimes de plus par jour de travail (2).

(1) La Compagnie de Chtillon et Commentry, aprs avoir dbut avec un


capital de 25 millions, a d, en deux fois, le rduire G. 250.000 francs; puis
elle a fait un nouvel appel de fonds, sous forme d'actions, pour lereporter
12.500.000 francs.
La Compagnie de Commentry-Fourchambault a d aussi, en 1889, rduire
son capital de 25 millions 12.500.000 francs.
Dans les premiers mois de 1890, la Compagnie de Montataire a rduit son
capital primitif de 3 millions 1 million; et. ensuite elle a l'ail un nouvel
appel de fonds, sous forme d'actions, pour 2.865.000 francs, ce qui, propor-
tionnellement, diminue encore les bnfices du capital primitif.
En 1890, la Socit des mines de fer de l'Anjou, qui s'tait fonde au capital
de 16 millions, dut cder tout son actif une nouvelle socit au capital de
12 100.000 francs, qui s'est charge de son passif, moyennant des parts bnfi-
ciaires dlivres ses actionnaires, qui auront droit 20 p. 100 dans les bn-
fices aprs paiement de 5 p. 100 d'intrt aux actions nouvelles.
Nous pourrions citer encore bien des faits semblables.
(2) Voici un exemple caractristique de la situation de certains charbon-
nages en juin 1891, la suite des pertes prouves par les grves, une assem-
:

ble gnrale des actionnaires de la Socit des Charbonnages des artistes,


Xhorr el Balloz-Lalore, Flmalle-Grande a abandonn la concession le ces
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE G7

En 1888, dans une anne relativement prospre, sur 257


charbonnages belges, 91 seulement ont t en bnfice, 42
ont t en perte et 124 sont rests abandonns ou inexploits.
L'ensemble des dividendes compar l'ensemble des capi-
taux engags dans les houillres n'a reprsent que 1,5 pour
100 d'intrt.
En France, en 1888, pour 226 mines de houille, do fer et
autres minerais, qui ont donn 41.360.461 francs de bnfices
imposs (c'est--dire les dividendes et les rserves), 201
mines ont t en perte et ont laiss un dficit de 5.523.606 fr.

Dans l'ensemble, le capital engag dans ces 427 mines n'a


produit que 4 pour 100. Or, notez bien que 1888 a t une
anne de vive reprise pour l'industrie (1).

Ce sont ces esprances de reprise qui entranent bien des


tablissements continuer, parfois pendant des annes, une
production perte. A-t-on rflchi ce que signifie, pour
un industriel, produire perte? C'est produire dans des
conditions telles qu'il n'y a point de dividendes, mais que
l'outillage est entretenu et reste intact pour une poque plus
favorable, tandis que la liquidation ou l'arrt absolu de la
production entranerait sa destruction totale. Ce calcul est
souvent tromp par l'vnement, et bien des tablissements

finissent par liquider aprs avoir dvor leur capital en quel-


ques annes.
Ce capital a t employ en salaires, et c'est lui qui, en
se consumant, a nourri les travailleurs. L'hypothse de Karl
Marx se trouve compltement renverse.
Ces cas-l se produisent frquemment dans la grande in-

trois puits. En 1890, la socit avait extrait 197.200 tonnes de charbon, repr-
sentant un produit brut de 2.754.300 fr. Les frais d'exploitation s'levaient
2.592. 000fr., d'o un bnfice de 162.300 fr. seulement pour les trois puits. Au
er
1 janvier 1890, le nombre de ses ouvriers s'levait 1.427, le chiffre de leur
salaire moyen 967 fr. par an (3 fr. 21 par jour), soit un total de salaires pays
de 1.379.909 francs. Pour l'exercice 1889, la Compagnie avait vers 27.398 fr.
la caisse provinciale de prvoyance au profit de ses anciens ouvriers, en outre
de sa part dans la caisse particulire de secours institue chez elle. (Le Bien
public de Gand, du 21 juin 1891.)
(1) L'industrie des mines en France et l'tranger, par M. Henry Couriot
(Paris, 1890;, pp. 14, 34,36. Chaque anne, l'Administration des mines tablit
les rsultats financiers des exploitations, qui sont en perte ou en gain. ^
68 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

dustrie, prcisment cause de l'importance de son outillage,

que l'inaction dtriorerait. Voil pourquoi le chmage ab-


solu y est trs rare. On se borne, dans les temps de dpres-
sion, rduire le personnel en liminant les ouvriers noma-
des ou travailler demi-temps. N'est-il pas frappant de voir
qu'aprs le dsastre de la Socit des Mtaux toutes ses

usines ont continu fonctionner pour le compte de la liqui-

dation ? L'ouvrier n'a pas ressenti le contre-coup de cette ca-


tastrophe (1). Dans sa dposition faite en 1884 devant la com-
mission d'enqute dite des 44, M. Haas, le plus important
fabricant chapelier de France, exprimait ainsi la ncessit de
la production en grand pour son industrie et les avantages
qui en rsultaient pour les ouvriers :

Les affaires d'exportation se traitent avec des bnfices insigni-


fiants, quand ce n'est pas perte ; elles contribuent, il est vrai,
amortir gnraux par l'augmentation de la production.
les frais

Les fabricants ont un intrt primordial conserver des dbou-


chs, qui leur permettent d'occuper leur personnel en morte saison.
Il s'agit de garder ses ouvriers et l'ensemble d'organisation de son
travail, ce qui constitue en quelque sorte la patrimoine d'une usine.
Aucun sacrifice ne leur cote pour aboutir ce rsultat. Nous nous
contentons, dans ce cas, du bnfice que peut donner le march
intrieur.

Dans la petite industrie, au contraire, l surtout o l'ou-


vrier travaille son compte et est propritaire de son m-
tier, les chmages sont instantans, les fabricants cessant de

distribuer le travail ds que les commandes s'arrtent. C'est

l un fait que l'on peut vrifier dans la rgion lyonnaise et


dans beaucoup d'industries parisiennes organises sur la base
de la fabrique collective.
Les inconvnients de l'agglomration des ouvriers dans le
rgime de la grande industrie sont donc contrebalancs par

(1) Mme
Tcrrenoire, le travail des mines et des forges n'a pas cess aprs
l,-i La Compagnie en 1887. Les
faillite de ouvriers auraient peu souffert, si la
Compagnie n'et commis la faute insigne de confondre dans son fonds de
roulement le capital des caisses de secours et de pensions.
LV PRODUCTION CAPITALISTIQUE M
des avantages incontestables, et, ici encore, la part prpon-
drante prise par le capital dans la production est, en soi,

favorable au travail.
Remarquez bien que l'organisation des industries en so-
cits anonymes permet seule ces longues priodes de tra-

vail perte. Il faut pour cela que les risques et que les capi-

taux soient disperss entre de nombreuses mains. Quelle


famille, si riche ft-elle, pourrait supporter pendant plusieurs
annes la privation de tout revenu? Les faits que nous
venons de rapporter prouvent que moyens du les profits

capital sont moindres dans les socits anonymes que dans

les autres genres d'entreprises. Le grand phnomne de la

baisse du taux de l'intrt, qui domine tout l'ordre cono-


mique, s'yfaitsentirplus tt etplusnergiquementqu'ailleurs.
VI. Le capitalisme, sous sa forme industrielle, c'est--
dire le dveloppement des capitaux-outillage, ce que l'on

appelle dans le langage technique le capital fixe, est videm-


ment bienfaisant l'ensemble de la socit et la classe ouvrire

en profite directement.
Mais le capital se manifeste aussi sous une autre forme :

celle du capital circulant, qui se renouvelle incessamment


dans le processus de la production, et est reconstitu intgra-

lement par chaque srie de produits. Dans leur essence, les

capitaux circulants consistent en matires premires et en


subsistances pour les travailleurs pendant le temps que dure
la production. Ce sont ces normes approvisionnements, qui
existent aujourd'hui sur tous les points du monde dans les

grands marchs, et que la facilit des communications per-


met de porter peu de frais l o ils se vendront le mieux,
parce qu'ils y ont le plus d'utilit; et, de notre temps, fait

plein de consquences , l'approvisionnement est presque


toujours suprieur la consommation (chap. vi, 7). Mais
comme, avec de l'or et de l'argent, on peut se procurer ma-
tires premires et subsistances au momentprcis ol'on en a
besoin, le capital circulant est reprsent pratiquement par
la monnaie, complte chez les peuples modernes par l'en-
70 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

semble des moyens de paiement drivs du crdit, qu'on


appelle la circulation fiduciaire.
Nous verrons dans le chapitre suivant comment les capi-

taux, forms peu peu dans l'ensemble de la socit, sont


recueillis par les banques, qui les portent sur les points du
monde o ils peuvent produire le plus d'effet utile, et les
mettent sous les formes diverses du crdit la disposition de
l'industrie et du commerce.
VII. Les princes marchands d'autrefois, qui se suffi-

saient eux-mmes, sont de l'histoire ancienne. Sauf quel-


ques situations exceptionnelles, comme les Van der Bilt et les
Jay Gould, ils ne peuvent vivre dans le milieu conomique
moderne, qui, par certains cts, s'est fort dmocratis. Pour
risquer dans les affaires de pareilles fortunes, il fallait et

l'influence politique qui y tait jointe et la perspective de gros


profits. Or, les profits industriels et commerciaux de 20 et 30

il y a sicle, qui se
pour 100 qui taient frquents, produi-
saient encore l'poque de la constitution de la grande
industrie l'aide du rgime protecteur, n'existent plus aujour-
d'hui. Les profits ont baiss du mme pas que l'intrt des
capitaux. Des familles, qui possdent une grande fortune
hrditaire, ne la risquent pas dans les entreprises commer-
ciales pour la perspective seulement d'un gain de S ou 6
pour 100. Ceux qui tentent ces chances demandent leurs
capitaux au crdit pour la plus grande partie.

Le nouveau commerant a videmment d'immenses avantages


pour soutenir la lutte,, dit W. Bagehot. Admettons qu'un ngociant
ait un capital lui de 1.250.000 francs; pour que ce capital lui

rapporte 10 p. 100, il lui faut faire 125.000 francs de bnfices an-


nuels, et il doit vendre ses marchandises en consquence; si un au-
tre marchand, au contraire, n'a que 250.000 francs lui et qu'au
moyen de l'escompte il emprunte un million (et ce n'est pas l un
cas extraordinaire dans le commerce moderne), il se trouve la tte
d'un capital semblable de 1.250.000 francs et peut vendre beau-
coup meilleur march. S'il a emprunte au taux de 5 pour 100, il de-
vracliaque anne payer 50.000 fr. d'intrts; et si, comme le vieux
commerant, il ralise 125.000 francs de profits par an, il lui restera
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE 71

encore, aprs avoir dduit les intrts qu'il doit, une somme an-
nuelle de 75.000 francs, c'est--dire que son capital de 2o0.000
francs lui rapportera 30 pour 100. La plupart des ngociants se
contentent do beaucoup moins que ce revenu de 30 pour 100 il ;

pourra donc, s'il le une partie de ce profit, abais-


veut, abandonner,
ser le prix de ses marchandises et chasser ainsi du march le com-
merant qui n'est plus de son poque, c'est--dire celui qui tra-
vaille avec son propre capital. La certitude de pouvoir se procurer

de l'argent en escomptant du papier ou autrement,et cela un taux


d'intrt modr, fait que, dans le commerce anglais moderne, il y
a une sorte de prime travailler avec un capital d'emprunt et une
sorte de dfaveur constante se borner uniquement son propro
capital, ou s'appuyer principalement sur lui (1).

Trois circonstances ncessitent de plus en plus pour les


industriels l'appui du crdit, savoir : la ncessit de pro-
duire en grand pour pouvoir utiliser les machines, la nces-
sit de devancer par leur production la consommation, ce
qui amne la constitution des grands approvisionnements
disponibles, la ncessit de chercher au loin des dbouchs
pour les produits et de se procurer les matires premires
aux lieux de production en supprimant les intermdiaires,

autant que possible, et en se les assurant l'avance des


conditions certaines par les marchs terme.
Une partie des capitaux s'engage sous forme de comman-
dite, c'est--dire moyennant une participation aux profits et

aux pertes ; mais cet engagement, fait pour un temps assez


long, ne convient pas aux personnes qui dsirent conserver
la disponibilit bref dlai de leurs capitaux. Or, la rapi-
dit moderne des affaires leur fournit prcisment trois

modes d'emploi qui remplissent cette condition: l'escompte


des effets de commerce, les prts garantis par des warrants

(1) Lombard-Street ou le march financier en Angleterre (trad. franaise.


Paris, 1874, Germer-Baillire), pp. 8 et 9.Bagehot, qui clans le cours de sa carrire
avait assist cette transformation, constate que le nivellement constant des
maisons de commerce anglaises a t peu favorable la moralit commerciale,
mais qu'il a t singulirement favorable l'esprit d'initiative. Aucun pays
ayant un grand commerce hrditaire, aucun pays europen tout au moins,
ne fut jamais aussi veill, pour employer lu mot propre, que l'Angleterre ;

aucun pays nemetautaat do promptitude profiter des avantages nouveaux.


72 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

sur les marchandises dposes dans les magasins gnraux,


les reports sur les marchandises achetes au comptant et

immdiatement revendues terme. Grce ces capitaux


mis sa disposition, sous l'une ou l'autre de ces formes,
l'industriel, le commerant multiplie ses oprations, renou-
velle ses approvisionnements, et coule ses produits rapi-
dement. Il peut se contenter d'un bnfice d'autant moindre
sur chaque opration qu'elle se renouvelle frquemment.
Le taux trs sensiblement abaiss, depuis vingt-cinq ans,
de l'intrt exig pour ces diverses oprations de crdit en
rend l'usage de plus en plus avantageux pour les industriels

et les commerants.
La reconnaissance pratique de la lgitimit de la percep-
tion d'un intrt dans les limites de la productivit de l'in-

dustrie (le taux lgal des jurisconsultes, le lucrum cessans


des thologiens) (chap. ni, 4) a contribu videmment, avec
l'accroissement de la productivit agricole et manufacturire,
faciliter cette multiplication des capitaux. Cette multiplica-
tion, son tour, ragit heureusement sur le dveloppementdu
commerce et de l'industrie, etc'est par le mcanisme des trois

procds de crdit que nous venons d'indiquer : escomptes,


warrants, reports, que les capitaux disponibles du pays se
portent rapidement dans les emplois les plus lucratifs (1).

En mme temps que le commerce et l'industrie travaillent

de plus en plus avec des capitaux fournis par le crdit, la


dure pour laquelle le crdit est fait va en diminuant. Au
temps de Colbert, les Hollandais dans leurs ventes en Europe
accordaient un crdit de douze mois (2}. Ces termes exagrs
ont t toujours en se resserrant. On ne les trouve plus gure
que dans les relations des grands exportateurs europens
avec les marchands de l'intrieur des pays nouveaux (3). En

(1) Ces questions ont t traites d'une manire neuve par M. Cainillo Su-
pino, Teoria dlia trasformazione dei capitali. (Turin, Bocca, 1891).
(2) V. Jean de Witt, Mmoires, t. I, p. 184; Hosoher, Principes d'conomie
poliliijue, \ 187; et John Rae, Ihe natural Eistory ofcredit,dns the Contcmpo-
rary Review, aot 1886.
(3) Aujourd'hui encore les maisons de Liverpool et de Manchester font des
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE 73

France, le rgle ment on effets de commerce trois mois est

devenu bonnes maisons de banque exigent que


la rgle et les

leurs clients ne fassent pas habituellement escompter pour


tout ce temps. Dans l'intrieur de l'Angleterre, de grands
progrs dans le sens de l'abrviation du dlai dans lequel se
rglentles affaires ont t raliss dans ces dernires annes.
Les paiements comptants (cash) se multiplient beaucoup.
Cela signifie que le mme capital peut, dans le mme espace
de temps, servir un plus grand nombre d'affaires. En fait,

c'est comme si les capitaux s'taient multiplis.

crdits de 12 et 18 mois aux marchands de l'intrieur du Canada. Au Mexique


et dans tous pays de l'Amrique Espagnole, les importateurs vendent aux
les
marchands du pays un dlai de six mois qu'il est d'usage d'tendre.jusqu'
9 et 12 mois moyennant un intrt de 8 p. 100 au minimum sur cette exten-
sion. Les oprations faites dans ces conditions sont d'ailleurs trs sres et fort
profitables pour les importateurs trangers. Le consommateur seul est lourde-
ment grev. Partout o le rgime conomique occidental pntre, Cuba par
exemple et dans la ville de Mexico, les oprations au comptant ou rgles en
effets court terme tendent se multiplier.
CHAPITRE III

LE CAPITAL MOBILE
ET

LE MARCH UNIVERSEL DE L'ARGENT

I. Comment l'argent est devenu la reprsentation du capital.


II. Le cr-

dit et sesformes. III. Le crdit la consommation et ses dangers la plaie :

ancienne de l'usure. IV. Le crdit la production et l'intrt de l'argent:


adaptation graduelle de la doctrine canonique aux nouvelles conditions
conomiques de la socit. V. La perptuit du capital: controverses an-
ciennes et modernes. VI. De la fonction des banques ou de la concen-
tration et de la mise en circulation des capitaux disponibles.
VII. Les
nouvelles formes du crdit industriel et commercial.
VIII. La circulation
fiduciaire sesavantages et ses prils.
:
IX. Le march universel des capi-
taux. X. De l'importance d'un bon systme montaire pour les transac-
tions commerciales et les oprations de crdit.
XI. Les encaisses d'or des
grandes banques et la balance du commerce gnral du monde. XII. De
l'influence des oprations de Trsorerie sur le march montaire.
XIII. De la solidarit pratique des diffrents marchs financiers.

I. Dans les socits primitives o l'agriculture est essen-

tiellement extensive, o les arts manufacturiers sont exercs


par des artisans se servant uniquement d'outils manuels et

o l'on ne demande au commerce extrieur que quelques


objets de grand luxe, il n'y a ni approvisionnements rgu-
liers ni outillage industriel proprement dit. La notion du ca-
pital, quoiqu'apparaissant dans quelques contrats et certains
arrangements sociaux, se dgage peine. Il n'y a gure
de capitaux que les troupeaux, et c'est l l'origine tymo-
logique de cette expression {capitale, tte de btail) (cha-
pitre n, | 4).
L'homme riche est ce personnage contemporain de David,
qui sur ses vastes domaines du Carmel faisait patre par ses
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT S

serviteurs trois mille brebis et mille chvres (1). Des esclaves


ou des serfs eu plus ou moins grand nombre taient nces-
saires pour l'exploitation de ce capital et taient eux-mmes
considrs comme un capital. Des accumulations de provi-
sions pour l'usage domestique achevaient de caractriser la
richesse de ces poques ; mais troupeaux et esclaves ne pou-
vaient tre possds en quelque quantit que par ceux qui
taient dj matres de la terre. L'or et l'argent, d'ailleurs
fort rares, taient recherchs comme parures et comme
un moyen de se procurer haut prix des subsistances en cas
de disette ou de solder des gens de guerre. Les princes
du moyen ge encore avaient pour suprme ressource
financire la vente ou la mise en gage des joyaux de la

couronne. Graduellement, chez les races suprieures. un tat


conomique fort diffrent se substitua celui-l. Les arts

se perfectionnrent, les productions manufacturires se


localisrent, les cultures industrielles et l'levage des mou-
tons en vue de la production en grand de la laine introdui-
sirent un lment nouveau dans l'agriculture. Le commerce
dut se dvelopper pour fournir certains centres de fabrica-
tion ou de consommation les produits bruts d'unepart.les ob-

jets manufacturs et les subsistances qui leur taient nces-

saires, de l'autre. Le capital joua ds lors, sous la forme d'ap-


provisionnements, de matirespremireset de stocks de mar-
chandises, un rle analogue celui que plus tard les progrs
de la technique devaient lui donner sous la forme d'outillage
industriel. L'conomie montaire (geldwirthscha ft) dans , la-

quelle chacun produit surtout en vue de l'change, prit ainsi de


plus en plus la place de l'conomie naturelle {naturalwirths-
chaft), dans laquelle chaque famille cherchait produire tous
les objets de sa consommation par les fabrications domesti-
ques. Les mtaux prcieux, recueillis avec d'autant plus de
soin que leur grande puissance d'acquisition rendait lucra-
tives des industries comme celle des orpailleurs, s'accrois-
saient peu peu et devenaient un facteur important dans

(1) Livre des Rois, I, chap. xxv.


7 fi LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

l'ordre conomique. L'argent, pour l'appeler d'un seul


mot, n'tait plus seulement un instrument d'change et un
dnominateur de la valeur; il devenait l'expression du capital
disponible, la fois parce qu'il a une puissance universelle
d'acquisition relativement tous les objets et tous les
services en quelque lieu du monde que ce soit, et parce que,
ne se dtriorant pas, il emmagasine cette puissance d'ac-

quisition la volont de son dtenteur.


Tel est le jwocessus conomique qui, s'est dvelopp dans
l'Europe occidentale partir de la fin des migrations des peu-
ples, c'est--dire depuis le x e sicle, et qui, par un progrs d'a-
bord lent, puis acclr, mais toujours oprant dans la mme
direction, a abouti l'tat de choses danslequel nous vivons.
Une situation peu prs semblable s'tait produite au
vi e sicle avant Jsus-Christ chez les Grecs, peuple essentiel-
lement manufacturier et commerant. Solon exprimait la no-
tion fondamentale de cet tat conomique en disant, dans un
de ses distiques moraux, qu'aucune limite fixe n'est pose la
richesse pour les hommes. Aristote, qui nous a conserv cet
aphorisme, le conteste tort, tout enreconnaissantunpeuplus
loin que la richesse drive du commerce peut tre dvelop-
pe indfiniment (1). Le procddductif l'emporte ici chez lui
sur l'observation des faits et cette premire erreur l'entrane
mconnatre la qualit que la monnaie a d'emmagasiner la va-

leur et ne voir en elle qu'un instrument d'change(2); del sa

Aristote, Politique, liv. I, chap. m, 9, 16, 18,23. Rigoureusement par-


(1)
des richesses, par quelque procd que ce soit, est limite
lant, l'acquisition
comme toutes les choses humaines mais quand il s'agit de richesses consis-
;

tant en mtaux prcieux et surtout en titres fiduciaires, en crdits en banque


(et les gens de ce temps-l en connaissaient parfaitement l'usage), qui repr-
sentent des accumulations de services, la limite est si loigne que l'on peut
pratiquement n'en pas tenir compte.
(2) Ibid., 14, 15, 16, 23. Dans la thorie d' Aristote sur la monnaie, il y a
une contradiction; au 14, la monnaie doit tre une marchandise utile par elle-
mme ; au|l'argent n'est en lui-mme qu'une chose absolument vaine
lfi :

n'ayant de valeur que par la loi et non par la nature, puisqu'un changement
de convention parmi ceux qui en font usage peut le dprcier compltement
a et le rendre toute fait incapable de satisfaire aucun de nos besoins../; et

plus loin, l 23 l'argent ne dviait servir qu' l'change.* On n'a pas jusqu'ici
:

assez fait attention cette erreur capitale de la Politique dans la thorie de la


monnaie. Elle ne se trouve pas dans le passage de la Morale Nicomague, liv.
V, chap. v, o Aristote a trait le mme sujet.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 77

fameuse thorie sur la strilit de l'argent, qui a pes sur toute


la scolastique et qui a le grave tort de ne pas rserver l'em-
ploi possible du numraire comme capital (1). Nanmoins, et

malgr l'hritage de ces formules inexactes, moyen ge chr-


le

tien et la pratique canonique n'ont jamais mconnu la pro-


ductivit du capital. La commandite, usite ds les temps les
plus reculs, mettait bien'en vidence laproductivit du capital,
qu'il ft reprsent par des marchandises ou par de l'argent(2).
Dans le contrat de constitution de rente, qui, pratiqu ds le
xm e
sicle, sortit triomphant, au xv e de toutes les contradic-
,

tions de l'cole, l'argent est la reprsentation d'un fonds pro-


ductif, l'quivalent d'une chose frugifre.Laprohibition del
perception d'un intrt dans le contrat de prt de consomma-
tion, fnus, ne visait qu'un abus du crdit trs dangereux,
eu gard aux conditions de l'poque, et n'empchait en ra-
lit aucune opration financire utile.

II. Nous dirons au cours de ce chapitre comment par


le perfectionnement de l'appareil financier et de l'art de la
banque les services de la monnaie ont t extrmement mul-
tiplis. Par la circulation fiduciaire, on a tourn l'obstacle
que la limitation de la quantit des espces mtalliques ap-
portait la reprsentation et, par voie de consquence la
constitution des capitaux, c'est--dire au pouvoir de com-
mander des services et d'acheter des produits pour les appli-

quer une uvre utile. Mais il faut auparavant claircir


la notion du crdit, elle revient chaque pas dans les
affaires humaines, et prciser son rle conomique.
Il y a un fait de crdit, dit un jurisconsulte romain,
toutes les fois que, dans un contrat commutatif, l'une des

(1) I, chap. m, 23.


Politique, liv.
(2) Saint connat et approuve la commandite
Thomas d'Aquin : Summa :

theologica, 2* 2" qustio 78, art. 2. L'influence de la terminologie d'Aristote


l'a seule empch de formuler distinctement la thorie de la productivit de
l'argent employ comme capital. Il l'aperoit cependant et l'indique dans
plusieurs passages. Ainsi, qustio 78, art. 2, ad prhnum : pofest esse quod
accipiens mutuum majus damnum evitet quam dans incurvt, unde accipiens
mutuum damnum alteriwt rcompenst Pour rsoudre nga-
cura sua utilitate .

tivement question Ulrum quidquid de pecunia usuraria quis lucratus


la
fuerit reddere teneatur, il montre plusieurs reprises comment l'industrie
humaine peut raliser des guius avec de l'argent.
78 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

parties se dessaisit de sa chose ou de son argent sans recevoir


actuellement l'quivalent, en se contentant seulement d'une
promesse de la part de l'autre partie (1).

Cette dfinition indique les deux formes primordiales du


crdit: la vente terme et le prt de consommation. Dans la
vente terme, le vendeur ne reoit pas immdiatement le

prix de la marchandise livre l'acheteur qui reste son dbi-


teur d'une somme d'argent : dans le prt de consommation,
au lieu d'un vendeur, c'est une personne qui, possdant une
certaine quantit de denres, ou plutt du moyen universel
d'acquisition, l'argent, la livre et en transfre la proprit
un emprunteur, qui aura plus tard lui en rendre l'qui-
valent. Toutes les formes que le crdit peut revtir dans
notre organisation moderne ne sont que des drivs de ces
deux contrats primitifs.

Pour apprcier les consquences conomiques du crdit, il


faut examiner dans quel but y recourt l'acheteur terme ou
l'emprunteur. Est-ce pour appliquer sa consommation les
marchandises ou l'argent qu'il reoit, ou bien est-ce pour les
employer comme matires premires, outillage, fonds de
roulement dans une opration productive de l'agriculture,
des arts manufacturiers, du commerce?
Dans le premier cas, les marchandises ou l'argent sont
dtruits dfinitivement par le fait mme de la consommation,
et l'acheteur, l'emprunteur ne pourra en rendre l'quivalent
son crancier qu'avec une nouvelle richesse absolument
indpendante de celle qu'il a reue. Dans le second cas, au
contraire, marchandises ou argent ont t employs comme
capital, et, si l'opration russit, ils reparaissent sous une
autre forme, accrus du produit industriel, entre les mains de
l'acheteur ou de l'emprunteur, qui pourra en rendre la valeur
son crancier, en gardant exclusivement pour lui le bnfice
ou en le partageant avec celui-ci. La situation est tout autre

(1) Digeste, titre De rbus credilis, fragin. 1, Credendi generalis appellatio


est; nam cuicumque rei adsentiamur alienam fidem aecuti,mox recepluri qu'ut
ex /toc contractu, credere dicimur.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 79

et l'on comprend que le crdit (quelle que soit la forme juri-


dique qu'il revte), soit envisag trs diffremment par l'co-
nomie politique dans l'une ou dans l'autre hypothse.
III. Le crdit la consommation doit tre resserr dans
les limites les plus troites. Le desideratum conomique est
en effet qu'il soit pourvu la consommation par les produits
antrieurs du travail de chacun. S'adresser dans ce but au-
trui, et, pour l'indemniser, compter surune production future
assez large pour couvrir les consommations passes et les
consommations futures qui s'imposeront aussi, c'est risquer
beaucoup. Par consquent, il faut restreindre ces crdits-l
dans la limite strictement ncessaire pour conserver la vie
et les forces physiques de ceux qu'un accident met provisoi-
rement hors d'tat de se suffire eux-mmes. Saint Franois
de Sales avait une vue trs nette de cette vrit :

Un particulier lui demanda vingt cus emprunter et lui en vou-


lait faire sa promesse, dit son biographe. Le bienheureux n'avait
pas toujours de telles sommes donner... Il alla qurir dix cus et,
revenu, lui dit : J'ai trouv un expdient qui nous fera aujour-
d'hui gagner dix cus, si vous voulez me croire. Monseigneur, dit
cet homme, que faudrait-il faire? Nous n'avons, vous et moi, qu'
ouvrir la main : cela n'est pas bien difficile. Tenez, voil dix cus
que je vous donne en pur don au lieu de vous en prter vingt. Vous
gagnez ces dix-l et moi je tiendrai les dix autres pour gagns, si
vous m'exemptez de vous les prter (1).

Le crdit la consommation relve de la charit, et, la


charit tant indispensable l'ordre social, on ne peut que
le recommander comme une des formes de ce grand devoir
chrtien. Il faut souhaiter de voir se dvelopper ou renatro
les uvres de prts gratuits, comme les anciens monts-de-
pit, les monti frumentarii de l'Italie, les positos pios de
l'Espagne et du Portugal (2).

Esprit de S. Franois de Sales, partie III, chap. ni.


(1)
Sur les monts-de-pit primitifs, V. notre tude, le Crdit populaire et
(2)
les Banques en Italie du xv c au xviii sicle (Larose et Forcel, 1885). V. sur les Po-
sitos piosd'Espagne, crs au xve sicle, une notice par M. Llhaurado, dans
l'Enqute sur le crdit agricole l'tranger, faite par la Socit Nationale d'Agri-
80 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Le moyen le meilleur de renfermer le crdit la consom-


mation dans ces limites tait assurment la discipline de
l'glise sur l'usure, telle que nous allons l'expliquer. Son
application rigoureuse tait d'ailleurs dans les sicles pr-
cdents une mesure de salut public indispensable.

Les populations taient exposes priodiquement, par les

famines, les guerres, les interruptions de la production, des


privations dont nous n'avons pas l'ide aujourd'hui. D'autre
part, la raret du numraire, et gnralement des accumula-
tions disponibles, levait considrablement le taux de l'int-
rt. 10 p. 100 tait un minimum au xm e sicle dans les cons-

titutions de rente; le taux de 20 p. 100 tait courant dans les


affaires commerciales, et les Lombards, les Cahoursins, les

Juifs, qui formaient des groupes troitement coaliss, ne

craignaient pas de le porter au 50 et au 60 p. 100 l'an.


une discipline
Si trs nette n'avait pas empch l'usure

de se dvelopper dans l'intrieur de la socit chrtienne, et

l'avaitlaisse pntrerdans les rapports ruraux, par exemple,

tous les fruits de l'mancipation des serfs eussent t per-


dus (1); les grands propritaires auraient dtruit toute ind-
pendance dans les populations vivant autour d'eux, comme
Rome et dans la Grce ancienne (2). Au lieu de cela, le flau

de l'usure tait pour ainsi dire cantonn l'extrieur de la


socit, puisque des trangers seuls l'exeraient d'une ma-
nire habituelle.
La doctrine canonique dfendait d'abord toute percep-
tion d'un intrt par suite d'un prt de consommation,
s'il n'y avait pas quelque circonstance particulire, quel-
que titre extrinsque, qui le justifit. Le 5e concile de

culture, 267 (Paris, 1885). Lo Banco di Napoli et les banques populaires


t. II, p.
d'Italie consacrent dessommes importantes, mais limites l'avance, aux prts
gratuits. En Belgique, l'abb van denDressche, dans ses admirables uvres de
coopration rurale, leur fait aussi une place.
(l)Le Play, plusieurs reprises, a signal l'excellente pratique des anciens
propritaires de faire leurs colons des prts gratuits. C'est une coutume due
la doctrine canonique sur l'usure.
(2) Nous verrons cependant au cbapitre suivant comment, au xv* et au
xvi'
la forme licite du prt intrt, gre-
sicles, les rentes constitues, qui taient
vaient gravement la proprit foncire dans beaucoup de localits.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 81

Latran, sous Lon X, la formulait en ces termes : Ea est pro-

pria usurarum interprtation guando videlicet ex usu rei


qims nongeiuiinai nullo /abore, mil lu sumptu, nul love perlculo

lucrum ftusque conquiri si udet de (session 5).

Cette thse est rigoureusement exacte au point de vue


conomique, si on considre qu'elle visait exclusivement en
fait les crdits faits en vue de la consommation. A cette

poque, c'taient de beaucoup les plus frquents, les seuls sur

lesquels se portt l'attention. L'argent prt tant dtruit par


la consommation de l'emprunteur et n'ayant contribu
crer aucun nouveau produit, non germinat, il n'y a
pas, par le seul fait d'un pareil contrat, matire une rmu-
nration pour le prteur.
Consquente avec elle-mme, la doctrine canonique prohi-
bait l'usure sous l'autre forme du crdit, en dfendant de
vendre plus cher terme qu'au comptant (1). Ici encore, elle

(I) les conomistes font driver le droit la perception d'un intrt,


Tous
ou majoration du prix en cas de vente crdit, de l'emploi comme capi-
la
tal productif de l'argent prt ou de la marchandise vendue. Rcemment,
M. von Bhm-Bawerk, dans son grand ouvrage Kapital und Zins (2 vol.
in-8, Innsbruck, 1884 et 1889), a soutenu que l'intrt reposait essentielle-
ment sur la diffrence de valeur entre une somme paye, une marchandise
livre aujourd'hui et la mme somme payable, la mme marchandise livrable,
une date ultrieure. Les actuaires [calculent ces diffrences mathmatique-
ment et une foule de combinaisons financires modernes sont bases sur
cette donne. Un vieux proverbe disait dj un tiens vaut mieux que
:

deux tu l'auras. La thorie de M. von Bhm-Bawerk est parfaitement


exacte dans l'tat de la socit et c'est celle qui rend le mieux compte du
mcanisme contemporain du crdit mais elle ne peut s'appliquer aux
:

poques dans lesquelles la notion du capital n'tait point dgage, comme


nous l'avons indiqu au g 1 du prsent chapitre, et o le crdit la consom-
mation tait do beaucoup le plus rpandu. En effet, pourquoi 1.000 fr. payables
dans un an ne valent-ils en ralit que 950,960 ou 970 fr., selon que nous cal-
culons l'intrt 5, 4, 3 p. 100? Ce n'est pas cause du periculum sortis
indiqu par le vieux proverbe que nous venons de citer Il faut supposer :

qu'il n'y en point dans l'espce, pour que l'intrt soit prohib d'aprs la doc-
trine canonique; c'est parce qu'aujourd'hui on peut gagneren unanoO, 40, 30 fr.
avec un fonds de 1,000 fr. et qu'il ya pour le prteur, pour le vendeur terme,
lucrum cessans d'autant. C'est prcisment ce qui n'existait pas aux sicles du
moyen ge, o la doctrine canonique sur l'usure s'est formule et dans les
hypothses auxquelles elle s'applique.
Aujourd'hui encore la Banque de France et les banques amricaines n'al-
louent point d'intrt sur les dpts vue, parce qu'il n'y a pas de lucrum
cessans pour les dposants ou parce que le service de garde qui leur esl rendu
est considr comme quivalent. Cette situation devait tre frquente
l'poque de S. Thomas. Il vise le cas d'une personne qui remet de l'argent ;i

un prteur de profession Siautemaliquis usurario alias habentilunde usuras


:

e.rerceat pecuniam suam commlllit ut runes servetur, non peccat, sed


6
82 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

s'attaquait l'une des exploitations les plus graves des


besoins du consommateur ncessiteux. Mme aujourd'hui,
les dangers de la vente crdit dans les classes populaires
sont bien connus. Un des grands avantages des socits
coopratives de consommation est prcisment d'affranchir
les petits consommateurs de l'exploitation des marchands
par l'habitude du paiement au comptant. Le lgislateur civil,

certaines poques, complta cet ensemble de mesures pro-


lectrices du consommateur besogneux par la prohibition de
la vente des bls en vert et gnralement des rcoltes sur
pied. Si, en cela, il dpassait la doctrine canonique, dans
bien d'autres circonstances il restait en de.
Ds le xm e
sicle, beaucoup de statuts municipaux autori-
saient la perception d'un intrt; plus tard les rois de France
le permirent aux foires de Lyon et beaucoup d'tats, partir
e
du xvi sicle, gnralisrent cette lgislation, parce que les
cas danslesquels il y avait lucrum cessais. manqua gagner,
par le fait qu'on avait prt son argent ou vendu sa marchan-
dise terme, devenaient de plus en Le
plus frquents.
lgislateur civil, qui doit statuer de hoc quod plerumque fit,

devait modifier son point de vue, de manire ne pas


touffer les applications nouvelles du crdit la produc-
tion (1). Elles se produisaient d'autant plus que le taux de
l'intrt baissa considrablement cette poque par suite
des progrs conomiques gnraux : le commerce et l'in-

dustrie pouvaient donc plus facilement utiliser un capital


emprunt.
Actuellement, le dveloppement des valeurs mobilires, des
fonds publics, voire des caisses d'pargne, fait qu'il y a lu-
crum cessans pour le crancier peu prs dans tous les cas.

utitur homine peccatore ad bonum . Sum. Th., 2


a
2", quaest. 78, art. 4 ad
tertium.
(1) Voyez dans notre tude cite plus haul comment au e
xvi sicle les monts-
de-pit lu il m
autoriss se procurer des tonds enallouaDtun intrt au* dpts
qui leurtaient faits. Ds leur fondation, les Papes les avaient autoriss per-
cevoir un intrt modr sur les prts qu'ils faisaient. Ces dcisions eurent une
importance trs, grande pour l'adaptation de la doctrine canonique au nouvel
tui conomique.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 83

Par consquent l'glise reconnat qu'il n'ya plus lieu inquiter


la conscience de ceux qui peroivent un intrt, pourvu qu'ils

observent le taux lgal, dans les pays o cette limitation


existe, ou qu'ils ne dpassent pas la productivit moyenne
du capital et la juste estimation upericulum sortis, l o la

loi civile a renonc maintenir un maximum, impossible


observer avec les variations du taux du crdit qui se pro-
duisent en certaines circonstances (1).

IV. Quant au crdit fait la production, et c'est celui

qui doit normalement prendre une extension croissante,


il ne saurait tre gratuit: sans cela il n'existerait pas. La doc-
trine canonique n'a jamais fait rellement obstacle ce que
celui qui confie ses capitaux autrui, au lieu de les faire valoir
soi-mme, en retire un profit quivalant leur productivit.

Le manufacturier, qui achte des matires premires, a un


avantage vident ne les payer qu'au bout d'un certain
temps, de manire avoir, au moment du paiement, dj
revendu la marchandise fabrique au consommateur. S'il

est oblig d'acheter comptant au producteur, il faut qu'il


puisse trouver emprunter de l'argent chez un tiers. Dans
l'un comme dans mis sa disposition a
l'autre cas, le capital
t productif et il trouve encore avantage avoir recouru
au crdit, tout en payant plus cher la marchandise achete
terme, ou en tenant compte d'un intrt son prteur.

important au point de vue doctrinal de s'en tenir, pour justifier


(1)11 est trs
la perception de l'intrt, aux titres du droit canonique :periculwn sortis, dam-
num mergeas, lucrum cessans, parce queil en dcoule l'obligation de conscience
pour lu prteur de ne pas lever l'intrt au del du taux moyen de la pro-
ductivit du capital et du pril de non-remboursement que peut comporter
l'affaire. L'ide de Bentham, de Hume, de Turgot, de Bastiat, que le service rendu
est la cause de la perception de l'intrt, amnerait justifier toutesles spcu-
lations sur les passions ou sur la position embarrasse de tel ou tel emprun-
teur.
La rglementation la plus conforme la doctrine canonique et aux donnes
de science est celle de la loi allemande du 24 mai 1880
la Celui qui, en ex-
:

ploitant la situation pnible, la lgret ou l'inexprience d'autrui, l'occa-


sion d'un prt ou d'un ajournement de dette.se sera fait promettre ou accor-
der, soit directement, soit indirectement, des avantages dpassant le taux

habituel des prts d'argent ou d'aprs les circonstances en disproportion


vidente avec la pratique usuelle, sera condamn comme usurier... V. dans
le mme sens la belle Etude sur le prt intrt de M. Baugas, professeur

l'Universit d'Angers (Paris, A. Rousseau, 1888), pp. i'J, 224 etpassim.


84 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Nous avons vu au chapitre prcdent (| 1) les raisons pour


lesquelles le commerce et l'industrie seraient arrts dans
leur essor, si manufacturiers et ngociants devaient travailler
exclusivement avec leurs capitaux personnels. D'autre part,
la perspective d'un profit tirer de ses pargnes est le seul
mobile qui puisse dterminer s'en dessaisir au profit

d'autrui ; car on court toujours un certain risque et l'on en


perd au moins la libre disposition instantane. Enfin l'assu-
rance d'accrotre par un placement productif une pargne
initiale, l'esprance de pouvoir vivre un jour sans travail
actuel sur les fruits de son travail antrieur sont les causes
qui dveloppent le plus l'conomie et l'activit industrieuse.
L encore l'intrt gnral est en harmonie avec celui des
particuliers, emprunteurs et prteurs.
L'application des thories de Proudhon et de Karl Marx,
selon qui nul ne pourrait percevoir un bnfice de sa
terre ou de ses capitaux mobiliers qu' la condition de les

exploiter soi-mme, couperait court toute pargne chez des


catgories trs nombreuses de personnes, qui ne sont pas
mme d'exercer elles-mmes le commerce, l'agriculture ou
l'industrie. En tarissant ainsi une des sources les plus
importantes de la capitalisation (chap. i, | 13), ces prtendus
amis du travailleur empireraient gravement sa condition et

ramneraient l'humanit aux poques primitives de pauvret


gnrale et de misre absolue.
La ncessit de rmunrer celui qui fait un crdit la pro-

duction s'est d'abord manifeste propos de la vente terme.


Les canonistes du xvr 3
et du xviie sicle mentionnent des
usages locaux d'aprs lesquels la marchandise tait achete
plus bas prix en raison d'un paiement fait par anticipation,
et ils en reconnaissent la lgitimit au nom de .la coutume (1).
Saint Thomas lui-mme est all au-devant de la solution

(d) Tolet, Instructio sacerdotum, lib. VIII, cap. l, in fine, Justine ainsi ces
visages: Sunt mcrcesqua.' aliter vendi aul emi nequeant nisi anticipata solu-

tione, quales sunt mcrces lanarum. Non enim mereatores possunt eas habere
nisi anticipando solutionem qua pastorcs possint pascere oves et expensas
sua faccrc. Cf. chap, vi, | 6.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 85

pratique, quand, aprs avoir prohib en principe de vendre


plus cher terme qu'au comptant, il ajoute : si vero aliquis
de justopretio relit diminuere ut pecuniam priui habeat,
non peccat peccato usur (1).
C'est probablement pour s'accommoder la doctrine cano-

nique qu'un usage fort ancien et presque universel a tabli


entre commerants le prix des principales marchandises non
pas sur le paiement au comptant, mais sur un paiement
trois mois, six mois de date. L'acheteur, s'il paie comptant,

peut se faire allouer une bonification. Si l'affaire est rgle

en effets de commerce, comme c'est le cas le plus frquent,

le vendeur peut s'en faire avancer le montant par un tiers,

moyennant un escompte.
L'escompte commercial a t la premire victoire de la

thorie conomique de l'intrt (2). Elle a t beaucoup plus


tardive dans le prt (mutuum). Ce contrat est en effet parti-

culirement dur pour celui qui recourt au crdit. A la diff-

rence du louage ou du commodat, l'argent ou leschoses fongi-


bles,dontla proprit lui at transfre, est ipso facto h ses
risques; donc si l'affaire tourne mal, si le capital emprunt
vient prir, il n'en doit pas moins le restituer en entier et
payer en outre l'intrt convenu (3). Or, si cet intrt est

lev et si, d'autre part, les chances de perte sont consid-


rables, cette manire de se procurer des capitaux est fort
dangereuse. Loin d'avoir ruin le commerce et l'industrie,

comme le prtendait Montesquieu (4), la doctrine canonique


lui a t trs utile en faisant employer de prfrence le con-
trat de commandite par le commerce et le contrat de consti-

tution de rente par la proprit foncire.

(1) Summ. Th., 2" 2 , qitaest.18, art. 2, ad septimum. L'dition de Bar-le-Duc


oe

porte en note: S. Alphonsus, de Lugo, Lessius, Toletus, Sanchez, Sporer


existimant unicuique licitum esse suas merces carius vendere ob expectatara
solutionem, dummodo rei valorem haec differentia non excdt.
(2) V. Endemann, Sludien in der Romanisch-Canonistichen Wirthschafts
und Rechtslehre bis yeqen Ende dus sienbenzehntes Jahrhunderts 'Berlin. 1883),
t. II, pp. 49 55.

(3j S. Thomas a parfaitement indiqu cette diffrence entre le louage el le


prt, qui est capitale. (Sam. th., qusest. 78, art. 2, ad quintum.) Il s'est montr
plus exact qu'Hume et Turgot.
(4) Esprit des lois, liv. XXI, chap. x\'.
.

86 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

La commandite est beaucoup plus avantageuse l'emprun-

teur, parce que, moyennant une part aliquote de ses proCts


abandonne ventuellement au bailleur de fonds, il ne doit rien
s'il n'y a pas de bnfices et il est mme libr de l'obligation

de restituer les capitaux mis en commandite, s'ils viennent


prir. La commandite a fourni une base solide ds le moyen
ge aux entreprises du commerce et de l'industrie, et c'est
encore sous cette forme que sont constitues aujourd'hui
(chap. v, | 5) les affaires industrielles les plus solides. Le
prt intrt ne perd son caractre dangereux que lorsque
les risques commerciaux deviennent moindres et que le taux
d'intrt s'abaisse considrablement; les ngociants y ont
alors recours sous la forme de l'escompte ou de l'ouverture
de crdit pour se procurer leur capital circulant : mais c'est

toujours la commandite qu'ils demandent autant que pos-


sible leur capital fixe.

Le contrat de constitution de rente tait plus favorable que


le prt intrt pour l'emprunteur, parce que, tant qu'il payait
le cens (c'est--dire l'intrt), le remboursement du capital ne

pouvait pas tre exig. Le droit canonique amliorait encore


sa position en exigeant que le cens ft assis sur un fonds pro-
ductif auquel le capital prt tait cens incorpor (i), en
sorte que la perte de ce fonds librait l'emprunteur; sur-
tout il voulait que le dbiteur du cens et toujours le droit
de s'en dcharger, en remboursant le capital emprunt
son moment et en profitant de toutes les circonstances
son avantage (2).

Aujourd'hui, les tats ont seuls le bnfice de ce contrat


si favorable aux emprunteurs. Quant aux particuliers, ils

doivent en trouver l'quivalent dans les institutions dites de


crdit foncier, qui sont malheureusement encore peu dve-
loppes ou mal pratiques en France (chap. iv, i 10).
Enfin on peut dire que le prt intrt proprement dit tait

^1) On l'ide que la productivit, rsultant de l'emploi comme


voit bien l
capital de la somme
remise, est la raison de la lgitimit de l'intrt
(2) Le droit civil s'tait cart du droit canonique sur ces deux points dans
les trois derniers sicles.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 87

autoris toutes les fois qu'il s'agissait d'un crdit fait on vue
de la production; car la lgitimit du fameux trinus con-
tractus avait fini par tre reconnue par la grande majorit
des canonistes (1).

Mme auparavant, l'application du titre extrinsque du


damnum emergens permettait tous les intermdiaires qui

rendaient des services de banque et de change de percevoir


une rmunration proportionnelle l'importance des capi-

taux qu'ils maniaient et aux risques qu'ils couraient (2). Ds


le xiu sicle, ils donnrent cette rmunration le nom ^in-
tresse et cette expression s'est substitue dans la langue
celle de fnus; car par cette manire nouvelle c'est d'en-
visager les choses que la pratique arriva se dgager de la
fausse notion mise en circulation par Aristote.
Quelques esprits excessifs ont prtendu voir dans les dci-

sions des congrgations romaines, qui ont pratiquement


autoris la perception de l'intrt depuis 1828 et 1830, une
(1>Ds le treizime sicle, cette combinaison tait discute dans les coles
et elle triompha dfinitivement au commencement du seizime. Elle consis-
tait dcomposer le prt intrt en trois contrats successifs 1 une so-
:
cit profits et pertes communs entre un capitaliste et un commerant ;

2une assurance du capital;
3 un forfait pour les profits. Or, cette analyse
rpond parfaitement la ralit, quand il s'agit d'un prt d'affaires, en d'autres
termes du crdit la production, qui est tout diffrent du crdit la consom-
mation. De plus en plus cette distinction tendit pntrer dans les ides et dans
la pratique, mrite des thologiens, comme Ange de Ghiva, Gabriel Biel,
et le

Jean Eckius surtout du canoniste Navarra fut d'y adapter leur enseignement.
et
Quant la distinction entre le prt fait un marchand et celui fait une
autre personne, qui partir du xvi e sicle commence tre faite par tous
les jurisconsultes attentifs aux faits conomiques, nous savons qu'elle n'est
pas admise par l'encyclique Vix pervenit de Benoit XIV. Gela n'a pas
empch le cardinal de la Luzerne de la reprendre dans son ouvrage :

Du prt de commerce. Mais l'admission du trinus contractes quivalait en


fait, dans la plupart des cas, cette distinction. Seulement il fallait, pour
qu'on pt appliquer cette fiction juridique, que l'intrt peru dans le
prt de commerce en question: 1
ne dpasst pas l'valuation des
bnfices dont on traitait ainsi forfait;
2 que l'assurance du capital
ft paye son juste prix, en d'autres termes que l'intrt ft en proportion
de la productivit du capital et des risques courus. Cette double restric-
tion a bien son importance; car elle empche en conscience d'abuser de la
position malheureuse d'un emprunteur, mme en matire de commerce.
(2) Ainsi le taux norme de l'intrt dans les prts faits aux halles pour la
journe aux revendeurs ambulants se justifie la fois par le periculum sortis,
et par la peine qu'a le prteur pour apporter son argent el le recouvrer,
par ce que les anciens appellaient l'intresse et les modernes la commission.
Les rclamations des emprunteurs, quand on a voulu empcher ces op-
rations, ont montr qu'elles taient avantageuses aux deux parties.
^s LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

concessio?i au malheur des temps. Mme l'admission du


contrat de constitution de rente au xv e sicle est, leurs

yeux, une premire et regrettable drogation la puret


des principes scolastiques sur laquelle les pouvoirs civils

devraient de nos jours revenir (1) ! Ces exagrations m-


connaissent la fois la fermet de l'glise, qui, sur les
questions de justice, n'a jamais transig, et la sagesse avec
laquelle elle sait adapter le mme enseignement moral
des conditions conomiques diffrentes. En fait, ces auteurs
ont une ide compltement fausse de l'application pratique
de la doctrine sur l'usure dans les sicles prcdents.
V. Le propre de tous les contrats de crdit par lesquels
un capital est mis la disposition d'un producteur est de per-

ptuer ce capital et de le faire revenir intgralement, parfois


mme accru, aux mains de l'homme conome, qui le premier
l'a constitu par l'pargne, ou dans celles de ses descendants.
Cette puissance productrice est perptuelle de son essence,
si le capital est judicieusement employ, et elle se manifeste
dans des phnomnes naturels. tymologiquement et his-

toriquement les troupeaux ont t la premire forme du


capital : or un troupeau, s'il est prserv des pizooties et
conduit par un bon berger, peut, en se renouvelant conti-
nuellement, se conserver perptuit par le crot et donner
cependant son propritaire chaque anne un revenu en
toisons ou en animaux de boucherie. Un canal d'irrigation

peut, avec le surcrot des produits agricoles qu'il donne,


payer perptuit son entretien et rmunrer les capitaux
qui ont servi l'tablir l'origine. Il en est de mme dans
toutes les oprations de l'agriculture et des arts manufac-
turiers (2). Il est donc naturel que l'argent, lorsqu'il est la

(1) ALh Jules Morel, du Prt intrt ou des causes thologiques du Socia-
lisme (Lecoffre, 1873). M? r Sebeieher, articles publis m
1887 dans la Postzei-
tung d'Augsbourg, analyss dans l'Association catholique de dcembre 18S7.
(2; Le capital se perptue au moyen d'uni' srie de transformations dans
lesquelles il est dnatur, dtruit d'une manire apparente, mais reconstitu
sous la forme de produits. Dans ces produits, la. matire est multiplie ou revl
ombinaisons mieux appropries aux besoins il. -s lionunes la semence el :

les fumures deviennent moisson, la laine devient drap, le minerai brut et la


LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 89

reprsentation d'un troupeau ou d'un canal, produise per-


ptuit un intrt, sans que pour cela le principal cesse de

demeurer d.
C'est l une vieille controverse. Mais l'un des traits de
notre fin de sicle est de voir reparatre de temps autre,
par une sorte de phnomne d'atavisme, des erreurs qui pa-
raissaient compltement dtruites. En 1889, un membre de
la trs orthodoxe Socit d'conomie politique, M. Victor
.Modeste, a publi un ouvrage : le Prt intrt, dernire

forme de l'esclavage, dans lequel il prtend que la perp-


tuit d'un capital productif est en contradiction avec la des-

truction perptuelle qui s'opre dans le monde physique.


Rien n'est plus faux. L'art agricole et toutes les industries
humaines sont prcisment progressives, parce qu'elles diri-

gent la circulation de la matire et maintiennent toutes 1rs

conqutes faites une fois sur la nature. Comme l'a fait re-

marquer un thologien minent, c'est prcisment en conf-


rant l'homme le pouvoir de produire des effets durables
sur la matire, que Dieu lui a donn comme une image de
sa puissance cratrice (1). L'argument de M. Modeste porte
d'ailleurs aussi bien contre la perptuit de la proprit
foncire que contre celle du capital prt. Proudhon tait

plus logique, quand, avec l'amortissement du capital par

houille deviennent fonte ou acier. La circulation du capital dans les oprations


industrielles et agricoles imite ainsi le grand phnomne nalureldela circula-
tion ili' la matire. StuartMill (Principes d'conomie politique liv. I, chap. v, a
,

trs bien dmontr que ces phnomnes se produisaient aussi bien pour les
capitaux dits fixes que pour ceux qu'on appelle circulants. Ladirectionde cette
transformation, de manire ce que le capital se multiplie et se reproduise
incessamment, exige la fois la capacit technique et la capacit conomique.
Dans les socits compliques, bases sur l'change et l'conomie montaire,
cette dernire capacit est de plus en plus ncessaire et l'on peut dire avec
une certaine vrit, selon le proverbe populaire, que conserver est aussi dif-
ficilequ'acqurir.
Cette observation des faits rels de la vie industrielle dmontre trois choses
1 que les lois conomiques ont en partie leur racine dans les phnomnes
naturels;
2 que la libert de disposer de ses biens, soit de son vivant soit
mme aprs dcos, est un attribut naturel du droit de proprit ; 3* que toute
exprimentation socialiste, en arrtant ou compromettant l'uvre si dlicate
de la transformation et del reconstitution incessante descapitaux, amnerait
la ruine de la socit dans un bref espace de temps.

(1) M
5r
de Conny, le Travail, sa dignit et ses droits (Paris, Poussielgue,1878).
00 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

l'intrt, il prchait l'amortissement de la proprit par le


loyer.
La perptuit indfinie du capital a t reconnue ds que
la socit du moyen ge a t en possession d'accumulations
importantes, c'est--dire ds le xm e
sicle, sous la forme des
rentes constitues, nous venons de le voir ( 4).
S'ensuit-il que les capitaux rests l'tat mobile et repr-

sents par l'argent aillent s'accrotre indfiniment selon la


formule de l'intrt compos? Un auteur estimable a soute-
nu rcemment cette thse sous une forme apocalyptique :

Un Juif, qui veut s'emparer du monde, place une somme de cent


francs, intrt compos. Les intrts accumuls d'anne en
7;;7
anne au 5 p. 100 produisent au bout de cent ans 131 - -^' s ' a

premire mise, soit 13.136 fr. 85. Si, pendant un second sicle,
l'opration est continue, on a 1.725. 768 fr. 27. Au bout du 3 e sicle, on
a 226.711.589 fr. 65, et au bout du septime sicle le chiffre fabuieux
de soixante-sept millions de milliards (67.142.687.000.000.000 fr.).
Le globe entier, y compris les plaines et les dserts, les terres et
les mers, a une surface de 60 milliards d'hectares, en sorte que cent
francs placs 5 p. 100 pendant 700 ans pourraient acheter la terre
entire au prix d'un million l'hectare... Notre Juif, avec la froide
impassibilit de son systme, poussant les cbiffres l'infini, voyait
dj sa race au bout de quelques milliers d'annes en tat d'acheter
la terre entire au poids et au prix d'un million le kilogramme et il

voyait le monde asservi, courb sous le joug du plus dur esclavage,


de la servitude la plus tendue, la plus absolue qui ait jamais
exist... Reste seulement savoir si le chiffre humain fera la loi
l'ordre divin (1)...

mathmatiquement, ces chiffres sont absolument


Vrais
faux conomiquement pour plusieurs raisons.
D'abord l'hypothse qu'une socit capitaliserait tout son
revenu est simplement absurde. Les capitalistes emploient
pour leur consommation la plus grande partie de leurs re-
venus et n'en capitalisent de nouveau qu'un excdent rela-

(1) L. Gor.sc, le Fond de la question juive. La terre ou l'argent, qui l'empor-


tera? (Paris, 1888, Rctaux-Bray), pp 13 17.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 91

tivement faible ; car la tendance de la nature humaine est


beaucoup plusdansle sens de l'augmentation desjouissances
personnelles que dans celui de l'pargne au profit des gn-
rations futures.
Deuximement, un grand nombre de capitaux prissent
dans les oprations de la production. La faillite du dbiteur
atteint en fait le crancier comme le commanditaire. C'est
une opinion courante dans le monde des affaires que le tiers

des entreprises industrielles consume son capital, qu'un


autre tiers couvre peine ses frais, que seul le dernier tiers
donne des bnfices. Dans les grandes calamits, guerres,
pidmies, rvolutions, qui se produisent toujours de temps
autre, la proportion des capitaux qui prissent devient
encore plus forte.

Troisimement, la multiplication mme des capitaux' a pour


rsultat d'abaisser leur intrt et par consquent de rendre
moins lourd le poids des dettes (chap. xm, | 3). Une dettede
100.000 fr. 5 p. 100 n'est pas plus pesante qu'une dette de
50.000 fr. 10 p. 100. L'tat, en ce qui le touche, l o les
remboursements prvus n'teignent pas les dettes anciennes,

rduit constamment l'intrt actuel les droits de ses cran-


ciers (1) par lemcanisme des conversions, (chap. x. 8).
Aprs les grands changements dans le taux de l'intrt, qui
s'oprrent la fin duxvr3 sicle, la souverainet rduisit par-
tout par voie d'autorit les rentes perptuelles constitues
des taux qui n'taient plus en rapport avec l'tat des faits.

Enfin tous les capitaux engags sous la dnomination mo-


ntaire subissent une diminution invitable par suite de la
dprciation des mtaux prcieux. C'est l un phnomne qui
s'est produit d'une manire constante depuis Charlemagne et
qui s'est acclr avec une grande nergie deux poques :

au milieu du xvi e sicle, aprs la dcouverte des mines du


Mexique et du Prou, et de 1850 1870, aprs l'exploitation

(1)Par suite des conversions successives opres sur les Consolids anglais,
une revenu de 6.000 livres, n'en a plus eu
famille, qui en 1789 jouissait d'un
en 1889 que 2.750 et n'en aura plus en 1902 que 2.500.
92 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

des placers de la Californie et de l'Australie. On put dire,


aprs la crise montaire du xvi e sicle, que Christophe Co-
lomb avait rapport du nouveau monde la libration des
dettes de l'ancien, tant les fortunes et les fondations ancien-
nes, qui reposaient sur des rentes, furent rduites rien. De
nos jours, les familles qui ont conserv le mme revenu no-
minal driv de rentes qu'en 1850, peuvent peine se pro-
curer la moiti des objets qu'elles pouvaient acqurir alors.
Les salaires et la rmunration des services de toute sorte
ont au contraire augment gnralement en proportion del
diminution de la puissance d'acquisition de la monnaie (1).
Il y a l une dprciation spciale aux capitaux engags sous
la forme d'argent, qui correspond la dprciation que les

inventions et les voies de communication nouvelles font subir


incessamment l'outillage industriel et une grande partie
du capital incorpor clans les terres et les constructions
urbaines.
L'action de toutes ces causes rend au moins inutiles les

rvolutions et les cataclysmes auxquels font appelles socia-


listes philosophes pour empcher l'accroissement indfini du
capital.

VI. Plus les socits sont compliques, plus est grand


le nombre des individus qui ne peuvent pas employer direc-
tement leurs pargnes comme capital ;
par consquent, plus
importante devient la fonction des banques.
Le crdit ne peut avoir quelque dveloppement que grce
leur Nous disons intermdiaire; car le
intermdiaire.
patrimoine propre d'un banquier ne doit, en bonne rgle,
tre qu'un fonds de rserve et de garantie (2). Son rle
conomique est de recueillir les pargnes faites par les per-
sonnes, qui ne sont pas capables de les faire fructifier elles-
mmes, et de les prter des producteurs avec les prcau-
tions convenables et en en demeurant responsables. L'intrt

(1) V. la fin du volume ['Appendice


: la Question montaire en 189?.
(2)V. l'excellenl Manuel
des oprations de banque et de placement, par
M. Guurycti Vignes. Paris, Pichon, SS'J.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 93

que le banquier alloue aux personnes qui lui confient leurs


fonds il) est naturellement infrieur celui dont il charge
ceux qui il les prte. Cette diifrence, qui parfois prend
le nom de commission, e>t son bnfice lgitime. On voit par

l que, contrairement aux prjugs vulgaires, le banquier


n'est pas intress l'lvation du taux de l'intrt. L'essen-
tiel pour lui est de multiplier les affaires sur lesquelles il

peroit sa commission.
Ces fonds ne sont habituellement confis aux banquiers
que pour de courtes priodes : souvent mme ils sont reti-
rables vue ; car ils constituent cette partie de l'pargne qui
n'est pas encore dfinitivement affecte la capitalisation.
Sous ce rapport les habitudes modernes diffrent beaucoup
des anciennes. De plus en plus, au lieu de thsauriser ou
mme de garder chez soi l'argent ncessaire la dpense
courante, on le confie aux banquiers pour gagner un intrt
qui, sur les dpts vue ne doit pas dpasser 1 ou 1 1/2

p. 100, surtout pour profiter de leurs services de caisse et avoir


lemoyen de rgler ses affaires en disposant sur eux au
moyen de chques. Ces pratiques, nes en Italie par suite de
la grande confiance qu'inspiraient les banques Vnitiennes
et les Monts-de-pit napolitains (2), se sont principalement

(1) Au moyenge, pour tourner l'application de la doctrine canonique sur


l'usure, on imagina d'appeler dpt, depositum irregulare, le prt de sommes
d'argent fait pour un temps plus ou moins court par un capitaliste un
banquier. Celui-ci acqurait Yusus nummorum et faisait participer le prtendu
dposant ses profits. En ralit rien ne ressemble moins aux dpts. Ceux
qui confient leur argent aux banquiers sont de simples prteurs. En cas
de faillite, ils ne sauraient retirer ces fonds comme devrais dposants, qui en
auraient conserv la proprit. Les canonistes et les scolastiques de ces
poques, domins par la thorie d'Aristote sur la strilit de l'argent, avaient
de la peine comprendre les faits conomiques nouveaux cependant, ils ;

cherchaient des raisons pour lgitimer les usages commerciaux de leur temps:
ainsi Molina et Lugo, aprs avoir rapport la pratique des banquiers, qui
allouaient aux dpts faits dans leur caisse des intrts considrables sous des
formes plus ou moins dguises, les justifient au cas o le banquier non ex
pacto sed ex animo librait etgrato illud emolumentum dponent! prstat. Balle-
rini et Palmieri, les professeurs contemporains du collge romain, disent,
avec autant de raison que d'esprit hc pro Ma tantum tale accipienda
:

sunt atque credere licet, tune non paucos bancarios utrumgue prmium libe-
raliter contulisse. {Opu* t/teologicum morale, t. III, p. 743. (Frato, 1890.)
(2) V. le grand ouvrage d'Eugenio Tortora, // Banco di .Xapoli (Napoli,
94 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

dveloppes dans les pays anglo-saxons. Elles commencent


pntrer en France. Gomme, en temps normal, les dpts

retirs sont constamment remplacs par d'autres dpts et

que leur chiffre s'accrot d'une manire continue, ces


nouvelles habitudes mettent en dfinitive la disposition du
commerce et de l'industrie une somme considrable de
capitaux qu'ailleurs une prudence craintive soustrait la

production. Le maniement et l'utilisation des dpts exigent


de la part des banquiers beaucoup de vigilance. Ils ne
peuvent prter eux-mmes ces fonds, qui leur sont confis,
sous la condition d'un retrait possible brve chance, que
pour de trs courtes priodes et en les gageant sur des
oprations commerciales srieuses devant aboutir prochai-
nement des paiements au comptant faits par la consom-
mation.
Par les relations que les banquiers entretiennent avec des
places trangres, par l'tablissement de succursales et de
comptoirs, ils ont rendu rgulier l'usage de la lettre de change.
Pratique sous une forme grossire par les Assyriens et par
les Grecs, la lettre de change, au moyen ge, apparat sur
tous les points du monde la fois, mesure que le commerce
se dveloppe. Elle est d'autant plus usite alors que la licit

du contrat de change et la lgitimit du bnfice du banquier


n'ont jamais t contestes par la doctrine canonique. Les
chques, les mandats de paiement, les lettres de crdit ne
sont qu'une extension moderne de ce contrat, o le gnie
de la Banque s'est affirm ds le xui e sicle .

La distribution du capital circulant que les banquiers font


entre les producteurs par les diffrents mcanismes du crdit
leur a toujours donn une certaine prpondrance sociale. Les
statuts des villes italiennes du moyen ge en faisaient un des
arts majeurs et donnaient leurs livres le caractre d'critures
publiques. Aujourd'hui encore, ils sont classs au premier
rang dans le monde des affaires. Dans notre dernier chapitre,

2 vol. in-4, 1883), et du mme auteur : Nuovi doewnenti per la Stovia ciel Banco
di Napoli (Napoli, 1800, iu-4).
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT m
nous parlerons des banques populaires; pour le moment, nous
constatons seulement que leur fonction dans la dispensation
du crdit est la mme que celle des banquiers ordinaires.
Leur but est seulement d'en faire bnficier des coucbes
plus larges de population. Elles doivent observer les mmes
rgles dans l'administration de leurs dpts, sous peine de
faillite.

Une concurrence trs grave leur est faite par l'exten-


sion abusive des fonctions de l'tat. Imitant en cela certaines
villes allemandes du moyen ge, qui ordonnaient le dpt
dans la caisse municipale des fonds appartenant aux mineurs
et aux femmes dotales, sauf leur en payer l'intrt, la

plupart des gouvernements modernes obligent verser dans


leurs caisses des dpts et consignations une grande quantit
de capitaux ; ils en attirent d'autres par l'offre de bons du
Trsor chance rapproche. Beaucoup de gouverne-
ments, et notamment le ntre, vont plus loin et obligent les
caisses d'pargne verser entre leurs mains tous les fonds
qu'elles recueillent. Les caisses d'pargne sont des fondations
dont le but a t d'offrir la petite pargne le maximum de
scurit et les bnfices d'une administration gratuite. Elles
favorisent trs efficacement l'pargne populaire. Dans les pays
comme l'Allemagne, l'Italie, les tats-Unis, o elles emploient
les fonds reus en dpt en escomptes d'effets commerciaux,
ou en prts faits aux socits locales, elles remettent les
capitaux pargns dans la circulation productrice ainsi que le

font les banques ordinaires. L au contraire o l'tat absorbe


ces fonds dans des dpenses improductives et o ils aug-
mentent la charge de la dette flottante, la circulation rgulire

des capitaux est trouble ; un obstacle srieux est apport


la baisse du taux de l'intrt et la diffusion du crdit.
Vil. Les banquiers ne doivent faire de crdit qu' la
production ; la charit n'est pas leur affaire, au moins en tant
que banquiers. L'mission des lettres de change, l'escompte
des effets de commerce, l'ouverture de crdits moyennant
des garanties solides et facilement ralisables, tels sont leurs
96 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

anciens procds, et ils restent toujours les plus importants.


Au xvn e
sicle le billet de banque payable vue et au por-
teur fut invent la fois en Sude et en Angleterre. C'tait
un procd de banque hardi et trs efficace. Mais les gou-
vernements en ayant partout rglement troitement l'-

mission et en ayant dans la plupart des pays attribu le mo

nopole une Banque d'Etat, le billet de banque est devenu


de plus en plus un supplment la monnaie lgale et la

reprsentation des rserves de monnaie mtallique. Il n'a


plus qu'un rle secondaire comme titre de crdit, au moins
dans les pays avancs en civilisation et o le gouvernement
ne cherche pas forcer artificiellement sa circulation,

comme actuellement en Espagne, ce qui est un recours d-


guis au papier-monnaie.

Aux anciens procds del Banque, la pratique moderne


a ajout les avances sur valeurs mobilires, les reports sur
titres ngociables la bourse et sur marchandises pour r-
pondre des besoins spciaux du commerce.

L'organisation des magasins gnraux, o les ngociants


peuvent se faire faire des avances sur les matires premi-
res ou produits consommables y dposs (chap. vu, 4), n'a j

donn tous ses rsultats que quand les rcpisss constatant


la proprit des marchandises et les lettres de gage ou
warrants ont t ngociables et ont pu tre mis en circulation
par les banquiers.

Les banquiers ne rendent pas seulement aux particu-


liers des services de crdit. Ils servent encore la commu-
naut en conomisant des transports inutiles de numraire
et en augmentant l'effet utile des stocks de mtaux prcieux
existant. Dj les lettres de change avaient pour effet de
compenser les dettes et crances rciproques de places loin-
taines. Aujourd'hui les virements de parties des grandes ban-
ques entreleurs clients et le mode spcial d'apuration des comp-
tes des banques entre elles par le mcanisme des clearing
houses ont pouss, somblo-t-il, jusqu'au dernier point l'co-
LE CAPITAL MOBILE OIT [/ARGENT 97

Domie do la monnaie mtallique et le perfectionnement


du mcanisme de l'change (1).

VIII. Chez les peuples modernes, la monnaie ne con-


siste pas seulement dans les espces d'or et d'argent, mais
aussi dans l'ensemble des moyens de paiement qui consti-
tuent la circulation fiduciaire. On comprend sous cette ex-
pression les billets de banque et les billets d'tat do diverses
sortes pour la partie qui dpasse l'encaisse mtallique, les
lettres de change et effets de commerce circulant entre n-
gociants, et enfin les crdits en banque, qui correspondent
au pouvoir que des services rendus ou des ventes de mar-
chandises donnent aux producteurs d'en exiger l'quivalent
sur le march gnral; les banquiers tiennent jour ces crdits
et ces engagements rciproques par des virements de partie
et des oprations de compensation (clearing). Ces lments
de l'argent, du capital mobile, comme on voudra l'appeler,
sont beaucoup plus considrables que les mtaux prcieux.
En 1882, d'aprs M. Burchard et M. Stringher, il y avait

en circulation, dans le monde civilis, pour 31 milliards de


francs d'or et d'argent, etpour20 milliards environ de billets

de banque et de billets d'tat. Quant aux lettres de change et


billets ordre, qui sont la monnaie spciale au monde com-
mercial, Victor Bonnet, la mme poque, estimait la valeur
des effets de commerce constamment en circulation 15 mil-
liards de francs pour l'Angleterre et 10 milliards pour la
France; or, la France avait 7.650 millions de monnaie mtal-

(1) Les oprations compensation taient remarquablement pratiques ds


<le
le xvi e sicle aux Lyon et de Besanon (ces dernires transportes
foires de
Novi, dans l'Etat de Gnes). V. Endeinann, Studien in der Romanisch Kano-
nislichen Lehre, 1. 1, pp. 158-159. Elles l'taient du reste dj antrieurement
Barcelone ds le commencement du xiv e sicle et dans les places italiennes
grce l'tablissement des banques de paiement (Banco del Giro) de Venise, de
Gnes, de Milan. V. notre tude le Crdit populaire et les banques en Italie, du
xv" au xvin e sicle La chambre de compensation, rige Lyon sous le nom
des quatre payements correspondant aux foires, et dont Savary et Boisguille-
bert disaient que les ngociants y pavaient en quelques heures des millions
de livres, sans dbourser un sol , a dur jusqu'en 1793, et a vraisemblement
servi de modle au Clearing House de Londres, cr en 1775. V. le rglement
du 2 juin 1667 qui dcrit son fonctionnement, dans le Banquier franais ou la
pratique des lettres de change (Paris, 1724).
7
08 LE CAPITAL/ LA SPECULATION ET LA FINANCE

lique et 500 millions environ de billets de banque (dduction


faite de la partie couverte par l'encaisse de la Banque) ; en
Angleterre, les espces mtalliques ne montaient, qu' 3.546
millions de francs et les banknotes mises dcouvert
280 millions. C'est que dans ce pays, comme dans tous ceux
o l'appareil du crdit est fort dvelopp et o le chque a
pntr dans les usages ordinaires de la vie, la plupart des
changes se rglent par des compensations en banque.
Dans les huit annes coules depuis, les stocks mon-
taires ont augment vraisemblablement de 2 ou 3 milliards ;

mais les oprations de compensation ont pris une extension


bien plus considrable et s'acclimatent de plus en plus
partout. Le premier Clearing House de New-York a t
cr en 1853, et toutes les villes importantes de l'Union
en ont aujourd'hui. L'Allemagne, l'Italie, l'Autriche ont,
depuis vingt ans, introduit cette institution, quand elles sont
entres dans le grand courant des affaires (1).
En 1890,1e Bankers Clearing House de Londres a liquid
pour 7.801.048.000 livres (prs de 200 milliards de francs);
et il faut ajouter "ce chiffre 162.019.632 livres, liquides

par le Clearing House de Manchester. Aux tats-Unis., en


cette mme anne 1890, les Clearing Houses, qui existent
dans les 37 principales villes de l'Union, ont compens pour
59.585.636.458 dollars (plus de 300 milliards de francs) (2).

En Italie, six S tance di compensas ione ont liquid en 1890


pour 14.772.275.130 francs d'affaires.

Depuis 1871, en Allemagne l'mission de billets de banque


n'est plus la ressource unique pour augmenter l'efficacit de

V. dans le Bulletin de l'Institut international de statistique (Rome, 1886),


(1)
t. Die Enlwichelung des Clearingver/cehres, par Heinricli Rauchberg.
I,

(2) D'autre part, dans l'aime 1889-90, les 3. 567 Banques nationales des
Etats-Unis ont tir les unes sur les autres pourll.o50.898.2ou dollars de traites.
11 y a an nombre gal de banques d'Etat et de banques prives faisant des
oprations semblables, sauf l'mission des billets. On peut donc vraiscmbla-
blement'doubler ce chiffre. Dans la journe du l or juillet 1890, les 2.364 banques
nationales, qui ont rpondu la circulaire du comptroller gnral, avaient
eni :aiss' 121. 824. 72(1 dollars, dont 5.079. 252 en espces mtalliques (soit 1.21 p. 100)
12.870.011 eu certilicats de dpts du Trsor (3,05 p. 100)et le reste en chques
(45 p. 100), en virements auClearing llouse (46p. 100) ou autres procds divers
(3,7(1 p. 100). V. the Banker's magazine de New-York, janvier et fvrier 1891.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 99

la monnaie mtallique. Les dpts en banque se sont dve-


lopps considrablement et avec eux le systme des compen-
sations. La Reichsan/, par exemple, qui en 1876 avait fait

des virements de place place ou sur place seulement pour


5.134 millions de marks, en a fait en 1880 pour 26.152 mil-
lions. En mme temps, dans les neuf principales villes de
l'Empire, se sont crs des Clearing ffouses, qui en 1889 ont
compens de leur ct des oprations montant 18 milliards
de marks. Chez nous, la Banque de France rend des ser-
vices analogues par ses virements de parties et ce genre d'o-
prations va toujours en se dveloppant. En 1890, sur un
mouvement total, la caisse centrale, de 60. 394.217 .000 fr.,

les espces figuraient pour 1.207.380.000, les billets pour


16. 935. 938. 000 fr. et les virements pour 42.450.899.000 fr.

A ce chiffre, il faut ajouter prs de trois milliards pour les


billets ordre, virements et chques de Paris sur les succur-

sales ou vice versa, compenss en critures, enfin, 5 mil-


liards, qui passent anne moyenne par la Chambre de
compensation des banquiers de Paris. On arrive en ralit
50 milliards de virements et de compensations.
Les grandes affaires, comme les souscriptions aux
emprunts, se font presque exclusivement sous cette forme ;

on remue des millions sans toucher un cu (1).

Le paiement de l'indemnit de guerre due l'Allemagne


par la France en 1871 (5.315.758.853 francs) n'a t fait en
ralit en espces d'or et d'argent que jusqu' concurrence
de 512 millions : le reste a t pay principalement en lettres

de change (4.248.326. 374 fr.).

Cependant les espces mtalliques conservent toujours un


rle que rien ne pourra supprimer ; car l'emploi de tous ces

(i) Ainsi, le 10 janvier 1891, la Banque de France a fourni 12 fois 1/2 la


couverture de l'emprunt, soit 1 milliard 763 millions verss au Trsor. Cette
opration s'est effectue par des virements presque exclusivement. Les vire-
ments entre les comptes courants des particuliers et le Trsor se sont levs,
dans la journe du 10 janvier, 2.672.100.000 fr. et le 12 janvier entre le
Trsor et les comptes courants 2.500.000.000 fr. L'encaisse mtallique et
la circulation iiiluciaire n'ont jou qu'un rle trs secondaire dans cette
opration et dans sa prparation. Du 6 au 10 janvier, la premire a t eu
augmentation cl la seconde en diminution plusieurs reprises
100 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

movens de circulation suppose que chacun pourra, s'il le

veut, tre pay en numraire. Les mtaux prcieux servent


comme de support une pyramide renverse qui centuple
leurs services d'change et de circulation.
Ce systme montaire s'est constitu spontanment par-
tout o la lettre de change et la profession de banquier ont
exist; il s'est form peu peu dans notre socit occiden-
tale ds le moyen ge mais d'embryonnaire
; qu'il tait alors

et de localis quelques villes de commerce, il est devenu


depuis cinquante ans le vrai systme montaire du monde.
L'conomie ralise sur la monnaie mtallique est un
grand bienfait. Si l'humanit devait pourvoir ses besoins
d'change uniquement avec les 32 ou 34 milliards d'or et
d'argent en circulation aujourd'hui, elle serait extrmement
gne; les mtaux prcieux auraient un pouvoir norme
d'acquisition. La consquence en serait que dix fois plus
d'ouvriers et de capitaux seraient employs extraire des
entrailles de la terre des mtaux qui, par eux-mmes, ne
satisfont aucun besoin ; nous serions tous plus ou moins des
condamns ad metalla. Sans doute, ce dveloppement de
la circulation fiduciaire prsente certains inconvnients. Il

donne naissance aux crises de crdit. Adam Smith compa-


rait pittoresquement la circulation fiduciaire des chemins
construits en l'air, qui permettraient de consacrer la culture
les terrains qu'ils occupent ordinairement : rien d'tonnant
ce que, quand le char verse, la chute soit plus dure.
Ces accidents se produisent soit la suite de quelque v-
nement imprvu, comme une rvolution, une dclaration de
guerre, soit par le seul fait de l'abus du crdit auquel les
ngociants et les spculateurs se sont laiss aller et de la
hausse gnrale des prix qui en est la consquence. Le jour
o la confiance qui soutient la circulation des effets de com-
merce, qui fait accepter et compenser entre eux les enga-
gements des banquiers, vient h tre branle, tout le monde
rclame de la monnaie mtallique. Il se produit alors une
panique qui amne le renchrissement de J'escompte et des
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT loi

reports do bourse, et entrane la faillite des ngociants dont


les affaires n'taient pas trs sres (1).

Moindre est le stock montaire comparativement l'cha-


faudage qu'il supporte, plus cette'situation devient critique :

c'est le cas de l'Angleterre dont l'approvisionnement d'or est


trs faible et o l'mission des billets de banque ost soumise
une limitation rigide.

Au commencement de 1890, d'aprs the Economiste les


banques de dpt de Londres avaient 161. 326.000 liv. d'en-

gagements et elles avaient disponibles en caisse et la Banque


d'Angleterre seulement 16 millions et demi de livres, soit une
proportion de 10. 3 Sur ces 16 millions et demi, neuf
p. 100.

taient confis la Banque d'Angleterre, qui en emploie une


partie en escomptes et avances sur titres; une autre partie
sert aux transactions du Clearing House. Gela rduisait
sept millions de livres st. les ressources montaires disponi-
blespour faire face 161 millions de livres d'engagements.
Quant aux banques de province, dont les bilans taient publis
la mme poque, elles avaient plus de 400 millions de liv. de
dpts; la proportion de leurs disponibilits leurs engage-
ments tait de 11 p. 100; mais la majeure partie de ces dispo-
nibilits taient dposes dans les banques de Londres, qui
en font usage pour leurs transactions journalires. La Banque
d'Angleterre elle-mme n'avait ce moment qu'une encaisse
totale de 17. 782. 374 livres en espces et 8.643.200 liv. en
billets en susde la rserve mtallique, pour assurer le fonc-
tionnement de ce mcanisme si dlicat et inspirer au public
la confiance qui en est l'lment essentiel.
Dans cette situation, le dplacement de quantits d'or rela-
tivement petites contracte ou dtend le march des capi-
taux. C'est ce que font, suivant leur intrt du moment, quel-
ques puissantes maisons de banque, par des exportations

(il Sur les crisesdu crdit, Y. Bagehot, Lombard Street, chapitre vi Com- :

ment \l se fait que Lombard Street est quelquefois fort calme et quelquefois fort
agit, el !. Juglar, Des crises commerciales et de leur retour priodique en France,
eu Angleterre et aux Etats-Unis {Z e dit. (iuillaumin, lSS'Jj.
102 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

d'or ou par des importations. Elles tiennent ainsi en chec la

Banque d'Angleterre, qui ne peut pas contrler le cours de


l'escompte comme elle le voudrait, quand, par exemple, elles

veulent par le bas taux de l'argent assurer le succs d'une


mission. Le fait s'est produit frquemment dans ces der-
nires annes (1).

Cette prpondrance des grands banquiers est cependant


bien plus forte dans les pays qui en sont rduits au papier-
monnaie. Par leurs oprations ils font varier au gr de leurs
intrts le cours du papier-monnaie comparativement l'or,

qui est la monnaie universelle et laquelle il faut toujours


rapporter le papier-monnaie dans les oprations commer-
ciales et financires internationales. Berlin est le sige de
spculations continues sur la valida autrichienne et sur le
rouble russe : les ministres des finances de ces deux pays
doivent constamment avoir l'il ouvert sur les manuvres
de la Finance pour les djouer plus ou moins heureusement
par des contre-oprations de trsorerie.
IX. De sa nature, le march de l'argent est universel ;

car le propre de la monnaie, c'est--dire des mtaux prcieux


et des signes qui la reprsentent, est d'tre recherche et

accepte par tous les hommes indistinctement et de con-


server dans tous les temps et dans tous les lieux une puis-
sance d'acquisition sensiblement moins variable que celle de
toute autre marchandise. Une des plus grandes manifesta-
tions de l'existence d'un ordre conomique naturel est l'iden-

tit du systme montaire chez tous les peuples et toutes

les poques. Les mmes perturbations ont t amenes tou-


jours par la violation des lois conomiques en fait de monnaie
chez les Grecs et chez les Romains aussi bien qu'au moyen
ge (2), chez les Chinois aussi bien que chez les peuples

(1) V. entre autres les faits rapports par the Economst <h's 17 et 24 no-
vembre 1888, 16 mai, 6 et 13 juin 1891, et par l'Economiste franais du 26 oc-
tobre 1889 et du 1" fvrier 1890.
(2)Franois Lenonnant, dans son livre la Monnaie dan* l'antiquit (3 vol.
Maisonneuve, Paris, 1878) a mis parfaitement en vidence l'identit et la con-
stance des phnomnes montaires,
LE CAPITAL MoRlLE OU L'ARGENT 103

occidentaux contemporains. Le reproche adress au capital


d'tre cosmopolite mconnat donc un des plus beaux aspects
du plan de la cration, qui a rendu tous les hommes soli-

daires malgr leur division en nalions autonomes. Bossuet a


embrass de son coup d'il d'aigle tout l'ordre conomique,
quand, dans ses Penses chrtiennes e$ morales, il voit dans
la monnaie le signe de l'unit de la socit humaine.

La socit consiste dans les services mutuels que se rendent les


particuliers, c'est pourquoi elle se lie par la communication et per-
mutation, et tout cela est n du besoin... il a fallu faire une mesure

commune, et, cela, les hommes l'on fait par l'estimation... Et afin
que cela ft plus commode, d'autant qu'il semblait extrmement
difficile d'galer ces choses de si diffrente nature, on a introduit
l'usage de l'argent.

En vain les princes s'imaginaient-ils autrefois qu'en mar-


quant la monnaie de leur nom ils feraient de l'argent une
chose soumise leur bon plaisir, qu'ils pourraient volont
rgir sa puissance d'acquisition ou dterminer les profits du
capital. Ds qu'au moyen ge les hommes furent sortis de
l'isolement et de la pauvret o les invasions des barbares
les avaient jets, les forces latentes de l'ordre conomique
reprirent le dessus et la Finance, pour l'appeler par son nom,
apparut comme un de ses organes ncessaires. LesTempliers,
ds la fin du douzime sicle, firent pour le compte du Pape,
des rois de France et d'Angleterre, des grands seigneurs et
aussi de simples bourgeois, les transports d'argent, recettes
et paiements, ncessits par les affaires de ce temps, parti-
culirement par les Croisades, et leurs services n'taient pas
dsintresss (1).
Les Vnitiens leur succdrent dans ce rle, et la dpen-
dance financire dans laquelle ils tenaient les princes de
l'Europe leur permit de dtourner leur profit particulier
la quatrime croisade. la mme poque, les Papes em-
ployaient, pour recueillir les droits dus la curie romaine, en

(1) Voy. Lopold Delisle, Mmoire sur les oprations financires des Tem-
pliers (1889), pp. 87 et 246.
104 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Angleterre, en Allemagne, en France, ces grandes compa-


gnies de banquiers et de marchands florentins, qui tendaient
leurs affaires sur toute l'Europe. Comparativement aux
Juifs et leurs prdcesseurs les Lombards, ils taient plus
modrs dans leurs exigences et se contentaient d'un hon-
nte interesse. En vain incriminait-on, en France et en An-
gleterre, les banquiers des Papes comme usuriers, la force
des choses faisait que le Saint-Sige protgeait de toutes ses
foudres temporelles et spirituelles ceux qui lui rendaient
des services essentiels (1). Les Gnois, Naples et en Es-
pagne, remplirent le mme rle pendant les sicles sui-

vants. Jusqu' la fin du seizime sicle, les Florentins, les


Lucquois restrent les financiers attitrs de l'Europe. Puis,

avec le progrs des nationalits, chaque pays eut ses trai-

tants. Les banquiers hollandais et genevois, au dix-huitime


sicle, acquirent une prpondrance base sur l'tendue de
leurs relations, jusqu' ce qu'en ce sicle-ci la Haute Banque
et les grandes socits de crdit les aient remplacs. Nous
dcrirons plus loin (chap. xu) leur formation et leurs fonc-
tions diverses.
La plus importante est de recueillir partout cette partie
des pargnes qui peut chapper l'absorption fiscale et de
la porter sur les marchs o le plus grand profit peut en tre
attendu.
Jadis le commerce des lettres de change tait le seul moyen
par lequel lo capital se rpandait et circulait dans le

monde (2). Aujourd'hui, le taux de l'escompte et des reports,


les variations du change, les arbitrages de bourse sont les
trois procds par lesquels les capitaux se portent sur les
divers marchs et tendent se rpartir entre tous les pays
proportionnellement leurs forces productives et leurs be-
soins d'change. Ce perfectionnement dans les procds du

'l)Voy. Bourquelot, Mmoire sur les foires de Champagne, 2 partie, pp.


117 h 122, 43 154.
(2) An commencement du sviii' sicle, Daguesseau (Mmoire S7ir le commerce
des actions de la Co npagnie des Tndps) (i720) indique l'importune qu'avait
alors lu commerce du papier do chauye.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 105

march universel de l'argent correspond au dveloppement


du systme conomique gnral du monde, qui se superpose
aux diffrents systmes conomiques nationaux et les domine
de plus en plus. M. de Molinari a dcrit cette transformation
d'une manire trs remarquable :

Si nous nous reportons un sicle ou deux en arrire, nous nous


trouverons en prsence d'un march des capitaux non moins mor-
cel que celui des produits. Sauf dans un petit nombre de centres
commerciaux ce march mme n'existe pas. Dans les campa-
,

gnes comme dans les villes, le taux de l'intrt varie d'une localit
une autre il n'y a entre les producteurs de capitaux et les con-
;

sommateurs que des intermdiaires isols, petits banquiers ou usu-


riers qui rcoltent les pargnes locales et les prtent dans le court
rayon de leur march, le plus souvent en tixant leur gr les con-
ditions du prt, en raison du degr d'intensit du besoin ou d'im-
prvoyance de l'emprunteur. L'engagement des capitaux distance
est l'exception. combien la situation est diffrente!
Aujourd'hui,
Une employe directement au dve-
partie de l'pargne annuelle est
loppement des affaires des pargneurs ou conserve par eux impro-
ductive, en attendant que les ventualits en vue desquelles ils ont
conomis une partie de leur revenu, la naissance et l'ducation des
enfants, la maladie, la vieillesse. etc., viennent choir. Cette portion
de l'pargne annuelle est gnralement employe dans la localit

mme o elle a t faite. Mais une autre partie, et celle-ci


l'emporte de plus en plus sur celle-l, est recueillie par une srie
d'intermdiaires, dont le nombre et l'importance vont croissant,
caisses d'pargnes, banques gnrales ou spciales, immobilires ou
mobilires, et distribue par eux aussi bien au dehors qu'au de-
dans des frontires de chaque tat. Certains pays, ceux o l'pargne
est particulirement fconde, o la production des capitaux est
abondante, en exportent plus qu'ils n'en importent : telles sont
l'Angleterre, la France, la Suisse, la Hollande. Certains autres en
importent plus qu'ils n'en exportent : telles sont la Russie,
l'Espagne, l'Italie et la plupart des pays extra-europens.
Sur toute la surface du globe, mais surtout dans les pays neufs
o la production des capitaux ne suffit pas la demande, vous
trouvez des entreprises fondes et alimentes les unes en partie, les
autres en totalit par les capitaux trangers. Des bourses ou mar-
chs de valeurs mobilires sont mises par le tlgraphe en commu-
nication instantane En ralit, l'obstacle des distances se trouvant
ainsi supprim, les bourses de Londres, de Paris, de Berlin, de
106 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

New- York ne sont plus que des compartiments du march gnral


des valeurs mobilires et les mouvements en hausse ou en baisse
qui se produisent dans l'un de ces compartiments se rpercutent
aussitt dans les autres. Et si que tout haussement ou
l'on considre

toute diminution de la quantit du capital offert fait descendre ou


monter en progression gomtrique le taux de sa rtribution, on s'ex-
plique que le capital se rpande et tende se niveler dans toutes
les parties du march du monde, en dpit des barrages qui s'oppo-

sent ses mouvements. Ces barrages sont nombreux et ils ne s'a-


baissent gure que pour les emprunts d'tat. Seuls ceux-ci peuvent
tre ngocis presque sans entraves, tandis que les entreprises par-
ticulires n'obtiennent qu'avec difficult le privilge d'tre inscrites
la cote des bourses places sous la tutelle officielle. Cependant,
telle est la puissance d'impulsion de la concurrence qu'elle fait cir-

culer le capital dans toutes les parties du march en le portant tou-


jours o il est le plus demand et le mieux rtribu, partant le plus
utile (1).

X. Avantles voies rapides de communication, les cours des

changes taient fort levs et leurs variations considrables.

Le commerce payait fort cher aux banquiers ce genre de


service. Au Mexique, par exemple, qui offre des traits sem-
blables l'tat conomique de l'Europe, il y a soixante ans,
le change de Mexico sur certaines villes de l'intrieur situes
loin des chemins de fer est encore de 5 et de G p. 100. L
o rgne le papier-monnaie, en Turquie, en Russie, dans
l'Autriche-Hongrie, dans la Rpublique argentine, les op-
rations de change continuent fournir une source consi-
drable de profits aux banquiers. Mais les pays placs la
tte du mouvement conomique ont rduit considrablement
cette charge du commerce par un bon systme montaire et

particulirement par l'adoption del'or comme talon. Aujour-


d'hui les carts des changes sont beaucoup moindres. Mme
dans l'intrieur de pays comme la France ou l'Angleterre, on
ne cote plus le change. Il y a seulement des commissions de
recouvrement.
L'or est devenu dans le courant du sicle la base du sys-

(1) L volution conomique au x:x* sicle (1878, Paris, Guillaumin).


LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 107

tome montaire de l'Angleterre, de l'Allemagne, de l'Union


latine, de l'Union Scandinave; ctmmelespaysqni ont essay

de retenir l'argent comme monnaie intrieure sont obligs,

quand ils contractent des emprunts sur les grands marchs


financiers, de stipuler qu'ils seront rembourss et les intrts

pays en or.

L'orest ainsi devenu lamonnaie internationale universelle.


L'argent n'est plus qu'une monnaie d'appoint pour les pays
riches et la monnaie intrieure des pays pauvres, de l'Inde,
de la Chine, de la Russie. C'est l le rsultat du changement
dans la production des deux mtaux et de l'lvation du
niveau des prix dans les pays occidentaux. C'est un fait contre
lequel il est impossible de ragir. Les tentatives que l'on fait

aux tats-Unis pour rendre l'argent son rle montaire


d'autrefois, tentatives auxquelles poussent certains banquiers

europens, si elles pouvaient aboutir, arriveraient crer dans


l'intrieur de nos pays les complications du change rsultant
del diffrence des valeurs des deux mtaux auxquelles nous
sommes heureux d'avoir chapp. Le change avec les pays
circulation d'argent, le Japon, la Chine et l'Inde, qui durera
sans doute toujours (1), le change sur le rouble-papier de
Russie ou la valuta autrichienne, qui durera longtemps
encore, suffisent amplement donner matire aux transac-
tions et aux profits des banquiers cambistes et des marchands
de mtaux prcieux (2).

(1) M. de Beauvoir, Voyage autour du monde (Flon, 1872), t. III, pp. 81-82,
indique les spculations auxquelles donnent lieu les variations du change
Chang-Hai. Il est dtermin par l'arrive de chaque malle. Notre malle avait
mis le tael 7 fr. 25; la malle anglaise arrivait et le faisait monter
8 fr. 10 cent... Comme la malle destine faire monter le baromtre du
change stope vingt-quatre heures Singapour et surtout Hong-Kong pour
faire son charbon, deux maisons de Chang-Hai ont fait construire Glascow
des navires superbes cotant deux millions chacun et qui sont tout machines,
de faon pouvoir courir plus vite que la malle et gagner sur elle trois ou
quatre jours depuis Singapour, et plus souvent trente heures depuis Hong-
Kong. Une simple lettre pour un agent est le chargement le plus prcieux le
ces hardis steamers. Sachant l'avance les cotes qui seront apportes, il
calcule coup sur le march du surlendemain o le picol de th montera de
245 fr. 253 fr., o la pice de grey shirting s'lvera de 57 fr. 60 fr., o
la caisse d'opium tombera de 4.220 fr. 4.000 fr.
(2) V. la fin du volume Appendice sur la question montaire en 1892. A pre-
mire vue il semble que si l'on pouvait rendre l'argent, par une convention
108 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

XI. En ralit, dans l'tat actuel des faits ce n'est point


dans les pays de mines qu'il faut aller chercher des mtaux
prcieux quand on en a besoin.

Les vieilles nations Europennes ont, pendant les sicles


de leur hgmonie commerciale et pendant leur rapide dve-
loppement manufacturier des cent dernires annes, accumul
une somme de capitaux qui les a rendues crancires de toutes
les autres parties du globe. Ces capitaux sont reprsents

par des placements industriels : chemins de fer, usines, ban-


ques, maisons de commerce fondes dans les pays lointains
et par les titres des emprunts d'tats, qui tous ont d tre
ngocis sur leurs marchs. Les revenus de ces placements
arrivent chaque anne sur ces places sous forme de marchan-
dises, ce qui explique les normes excdents d'importations
de tous les pays anciens tandis que les pays neufs ont gn-
ralement des excdents d'exportations. Ils viennent aussi,
pour une partie, sous la forme d'espces mtalliques et y
augmentent les capitaux disponibles. Hambourg, Francfort,
Amsterdam, Ble, Genve, ds le sicle dernier, taient les

grands rservoirs des capitaux et du numraire, qui consistait


alors exclusivement en mtal blanc. Depuis 1815, Paris et

Londres, et aprs 1871 Berlin les ont remplacs dans ce rle


et sont devenus les mtropoles financires du monde. C'est
Londres que l'on vient s'approvisionner d'argent pour toute
les transactions avec l'extrme Orient. Quand la Russie et
l'Australie, qui produisent de l'or, quand le Mexique ou la

internationale universelle, son rle montaire, l'on chapperait aux difficults


causes par l'troitesse de la circulation mtallique et l'influence anormale,
qui en rsulte pour la Haute Banque. L'on pourrait mme tre tent d'invoquer
en ce sens la situation montaire favorable de la France, o le stock d'argent
monnay avant 4876 circule encore au pair avec l'or dans les paiements int-
rieurs; mais une notedu paragraphe suivantindiquera par quel artifice ce rsultat
est obtenu. Ces arguments sont sans valeur, car:
1 l'addition d'une mon.
iiiiie d'argent la monnaie d'or ajouterai! relativement peu de chose la
circulation mtallique comparativement la circulation fiduciaire; 2 l'agio
existerait toujours sur lesdeux mtaux en raison des diffrences de leur prix
naturel compar leur prix lgal; ce serait une source de spculations st-
riles bien plus importantes que celles dont on se plaint dans les pays circu-
lation montaire d'ur exclusive.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 109

Rpublique argentine, qui ont des mines d'argent, ont besoin


de capitaux et particulirement de numraire, ils sont
obligs de venir placer leurs emprunts Londres ou Paris.
L ils trouvent des prteurs peu prs toujours disposs,
pourvu que les conditions offertes soient bonnes. Une partie
seulement du capital emprunt est export dans ces pays ;

car tant dj dbiteurs des places qui leur ont prt, le


montant de l'emprunt compense jusqu' due concurrence
se
avec leurs anciennes dettes. Quant au solde plus ou moins
considrable en numraire qu'ils emportent, ce n'est gure
qu'une saigne momentane. Chaque anne, en effet, ils ont
des remises faire Londres, Paris, Berlin, pour le
paiement des coupons d'intrts, ce qui augmente encore la
prdominance financire de ces places et reconstitue leur

stock mtallique au bout d'un temps assez court (1). Seuls les
pays qui, comme les tats-Unis, ont la fortune de fournir
l'Europe une matire premire telle que le coton, un produit
alimentaire tel que le bl, selibrent en marchandises au lieu
de numraire et fortifient leur situation montaire.
Quelque importante relativement que soit la quantit d'or

dtenue par les grandes places financires, elle estcependant


peu considrable d'une manire absolue, surtout si l'on songe
tous les besoins qu'elle doit satisfaire, tous les services
d'change qu'elle doit accomplir.
D'aprs les valuations de statisticiens expriments, comme
MM. Horatio Burchard, Otto Haupt, H. Stbeer, il n'y aurait
eu en 1885, dans le monde entier, qu' peu prs 17 milliards et

demi d'or monnay. L'Angleterre en dtiendrait 3 milliards


environ, la France 4 milliards et demi, l'Allemagne 2 mil-
liards, la Belgique plus d'un demi-milliard. Comme les tats-
Unis en absorbent plus de trois milliards, on voit quelle fai-

(1) Le rsultat des crises financires du Portugal, de l'Espagne, de l'Am-


rique du Sud en 1891 a t d'augmenter les rserves d'or des principales ban-
ques nationales, notamment Paris, Londres, Berlin. Au :>1 octobre 1891,
elles montaient 7.663 millions de francs au lieu de 6.914 millions de francs
au 31 octobre 1890. V. un tableau dtaill dress par M. 0. Haupt et repro-
duit dans le Journal des conomistes de janvier 1892, p. 15.
110 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

ble quantit les autres pays en possdent et comment toutes


les demandes nouvelles de mtal qui se produisent retombent
en ralit sur les rservoirs, dont Banque d'Angleterre, la
la

Banque de France, la Reichsbank ont la garde. Dans chacun


de ces pays, en effet, la principale masse d'or est dtenue par

la grande banque nationale. C'est elle qui, par sa position


officielle exceptionnelle et par l'importance mme de son en-
caisse,sertde garantie et de support ia circulation fiduciaire.
Mais prcisment pour cela ces banques doivent veiller ce
que leur encaisse d'or soit toujours suffisante, non seulement
pour rembourser vue leurs billets, mais encore pour satis-
faire les besoins de numraire qui se produisent dans le pays
et mme dans les pays voisins. En effet, c'est surtout en fait

de marchs montaires que la thorie des vases communi-


quants se vrifie. Les banquiers transportent des sommes im-
portantes d'une place l'autre, ds qu'il y a un cart dans les
taux de l'escompte et des reports de Bourse (1). Quelque forte
que soit la position de la banque de France (2), si elle n'y
veillait, tout l'or de son encaisse ou en circulation dans le

pays irait certains moments en Angleterre, en Allemagne,


en Amrique.
Le seul moyen pour la banque nationale de dfendre cette
encaisse, c'est de relever le taux de l'escompte et des avances
sur titres. Ce relvement diminue les recours au crdit, amne
des rentres de numraire et comme en ces circonstances les
banquiers offrent aux dpts qui leur sont faits un intrt plus
lev, les rserves des particuliers sortent de leurs coffres-
forts et les capitaux llottants disponibles affluent du monde
entier sur la place o on les appelle par une rmunration

(1) Le 31 juillet 1890, la Banque d'Angleterre porte le taux de l'escompte


5p. 100. Sur le march libre il baisse immdiatement 4
% p. 100 cause del
concurrence des maisons trangres qui trouvent Londres un emploi plus
avantageux pour leur or pic chez elles ... The Economisi, aot 1890.
(-2) Notre systme montaire donnant la Banque le moyen de rembourser
ses billets en cus, elle en profite pour ne donner de l'or au publie que
dans
des proportions soigneusement mesures. En temps ordinaire, elle vend aux
banquiers L'or qu'elle garde en lingots ou en souverains anglais, avec une prime
qui est alle, certains moments, jusqu' 7 pour 1000.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 111

plus forte. Du mme coup les changes sur l'tranger s'abais-


sent. Les reports deviennent plus chers, ce qui enraye la
hausse la Bourse. La baisse des valeurs et la baisse du
change poussent aux envois au dehors des titres susceptibles

de se ngocier sur toutes les bourses du monde (chapitre x,

| 3). (]' est ainsi que s'tablit de nos jours la balance du


commerce, et non plus seulement par l'quilibre des impor-
tations et des exportations de marchandises, comme autre-
fois.

XII. L'importance qu'ont prise de nos jours les recettes


et les dpenses de l'tat, les mouvements de fonds qu'elles

entranent et le stock montaire, qui doit toujours tre la


disposition du Trsor pour faire face ses engagements
quotidiens, font que dans chaque pays le Trsor est un agent
fort important sur le march financier. Selon qu'il entasse
des espces dans ses caisses ou qu'il les en fait sortir, le mar-
ch se dtend ou se contracte. Le ministre des Finances doit
donc partout concerter ses oprations de Trsorerie avec
les grandes banques^de manire ne pas amener de perturba-
tions ou mme parfois de manire modrer celles qui se

produisent par le fait des spculations de la Bourse.


Chez nous, quand un grand emprunt est mis, on frac-
tionne les versements et les chances de faon ne pas
brusquement resserrer la circulation montaire. Le ministre
des Finances s'entend toujours en pareil cas avec la Banque
de France (1).

En Angleterre, o la situation est encore plus tendue, en


mai 1889, la suite de la conversion de M. Goschen, le rem-
boursement d'un certain nombre de consolids \\ pour 100,
au moyen d'une mission de cinq millions de livres ster-
ling de bons du Trsor, diminua les capitaux disponibles sur

la place et amena l'lvation du taux de l'escompte. Aux


tats-Unis les recettes exagres que le gouvernement fait

(1) V. sur ces prcautions le rapport de M. Sadi-Carnot sur rmission de


l'emprunt de 500 millions du 10 mai 1880, dans le Bulletin du Ministre des
Finances, anne 188G, t. I, p. 007.
112 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

pour obir aux passions protectionnistes dpassent de beau-


coup les dpenses publiques, en sorte qu'un surplus consid-
rable d'espces montaires est accumul dans les caisses du
Trsor. Plusla dette publique diminue, plus cette concentration
des espces mtalliques s'accentue. En outre, le systme des
banques nationales a eu pour rsultat de rduire des pro-
portions insuffisantes l'mission des billets et de lui enlever
toute lasticit. La consquence en est une rarfaction auto-
matique des espces montaires, et, quand les mouvements
du commerce extrieur et de la Bourse agissent dans le mme
sens, une crise clate. Le Secrtaire du Trsor, sur l'avis
des Banques associes de New- York, vient alors au secours
du march en remboursant par anticipation, quand la loi

l'y autorise, au besoin en rachetant la Bourse des titres de


la dette publique un cours maximum qu'il dtermine.
Depuis 1881, cette intervention s'est produite au moins une
dizaine de fois. Elle tablit entre la Finance et le Trsor des
solidarits dangereuses pour la moralit publique. C'est tou-

jours au secrtaire du Trsor que le march de New- York


s'adresse, pour qu'il lui apporte du secours soit en rachetant
la Bourse des fonds de la dette non venus chance, soit en
dposant une partie de ses fonds disponibles dans les ban-
ques nationales (1).

Les sommes considrables que le gouvernement russe et

la Banque de Russie ont leur crdit l'tranger, Londres,


Berlin, Paris, Amsterdam, pour faire face au service des
emprunts et pour empcher le cours du rouble de trop
baisser, sont aujourd'hui un des facteurs les plus importants
des oscillations du march financier. Ces sommes varient
entre 500 et 600 millions de francs (2), dont un tiers se trouve
Berlin. Elles doivent tre toujours liquides et disponibles ;

elles sont employes en reports et suivant que le ministre des

(1) V. entre autres the NorthAmericanReview, janvier 1888, et the Economiste


9 aot ot dcembre 1890.
7
millions de francs ,
(2) ;J80 la lin de 1891 , d'aprs M. Raffalovich, Journal des
Economistes de janvier 1892.
LE CAPITAL MOBILE OU L'ARGENT 119

Finances do Russie en use, il fait l'abondance ou la disette


aux bourses de Londres et de Berlin. Le refus des Rothschild,
en mai 1801, de procder une conversion des fonds
russes eut pour rsultat de faire retirer par le gouvernement
russe une partie des fonds qu'il avait Londres et amena
un brusque revirement dans Lombard Street (1).
XIII.
Par cette communication, tous les marchs, toutes
les bourses subissentle contre-coup des fautes et des folies de
l'une d'elles (2) ;
mais aussi les ruines absolues sont vites et
dans les circonstances trs critiques, par exemple en 1815
et en 1871 , toutes les places du monde sont engages se
soutenir pour ne pas tre entranes par l'effondrement dfinitif
de l'une d'elles. Depuis que le nombre des centres financiers
a augment, que New-York, Berlin et Vienne se sont levs
ct de Londres et de Paris (chap. xn, 9), il semble que
les crises soient moins redoutables. Si une place estbranle,
elle trouve plus facilement du secours et l'quilibre se rta-

blit plus promptement.


Les grands tablissements financiers, les banques d'tat
des diffrents pays, se soutiennent en efet en pareil cas par
un sentiment de self protection bien entendu.
Un exemple frappant de cette solidarit a t donn en
novembre 1890, un moment o la place de Londres tait fort
compromise. La Banque de France a prt 75 millions de fr.
en or pour trois mois la Banque d'Angleterre au taux trs
modr de 3 pour 100 l'an, sur dpt de bons de l'chiquier
anglais. C'est moins la perspective d'un bnfice faire sur
son encaisse, improductif sans cela, qui a pouss la Banque
donner ce secours la place de Londres, que le dsir d'vi-

ter la place de Paris le contre-coup du krach amen


Londres par la mise en liquidation de la fameuse maison

The Economist, 18 avril et 16 mai 1891.


(1)
(2) solidarit des marchs financiers s'tend aujourd'hui jusqu'aux anti-
La
podes. A la lin de 1891, les achats de bl et de coton que l'Angleterre est
oblige de faire aux tats-Unis concidant avec les embarras de la place de
Londres causs par les pertes de l'pargne anglaise dans l'Amrique du Sud,
les banquiers de Londres ont d user de toutes leurs ressources pour faire

8
114 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Baring. Depuis plus d'un mois dj Londres vendait Paris


ses meilleures valeurs trangres, ses fonds gyptiens et

Russes (1). Sans ce secours donn par la Banque de France,


les catastrophes se fussent succd au Stock Exchange et,

par une rpercussion invitable, les cours de notre Bourse


eussent t brusquement prcipits, au grand dommage de
l'pargne nationale, au lieu de se tasser lentement. Le gou-
vernement russe a prt en mme temps la Banque d'An-
gleterre 37 millions et demi de francs pour six mois 5 p. 100
et la Reichsbank de Berlin a eu soin de suspendre ses de-
mandes d'or sur Londres (2).

C'est ainsi que les rivalits politiques cdent devant la so-


lidarit des intrts conomiques. Les hommes qui vivent
dans l'avenir peuvent donc nourrir l'esprance que la nces-
sit de la paix s'imposera dplus en plus aux gouvernements.

face aux paiements qu'ils avaient faire aux tats-Unis. Us ont retir une
grande partie des fonds qu'ils avaient dans les banques australiennes et ont
fait faire des envois d'or considrables de Sidney San-Francisco. Cela a
prcipit en Australie l'explosion d'une crise financire que des causes pro-
pres ce pays prparaient d'ailleurs depuis longtemps. V. the Economisa du
3 janvier 1892.
(1) V. the Economist, 18 octobre 1890, et Journal des Economistes, dcembre
1890.
(2) En juin 1891,1a Banque deFrance,pour empcher que les retraits d'or pr-
vus pour l't la Banque d'Angleterre, ne provoquent une crise montaire
Londres, s'est, dit-on, engage l'avance revendre l'or qu'elle avait fait
venir de New-York au mme prix auquel elle l'avait achet. V. the Economist,
13 juin 1891. Nous ne savons pas si cette transaction a eu lieu.
CHAPITRE I V

LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL

I. L'accroissement automatique de la valeur du sol et la thse do Vunearned


incrment d'Henri George.
II. La ralit des faits dans l'Europe Occi-
dentale. III. La plus-value des terres en Russie et dans le Far-West
amricain. IV. Les spculations foncires aux Etats-Unis.
V. La crise
agricole et les tnues abandonnes dans les Etats de l'Est.
VI. La hausse
du taux de capitalisation du revenu foncier et ses consquences sociales.
VII. La terre et l'argent, ou les dangers de l'hypothque.
VIII. L'ac-
croissement de ladette hypothcaire en Europe
IX aux Etats-Unis et en
;

Australie. X. La mobilisation du sol et les institutions de crdit foncier.


XI. Le Crdit foncier de France.
XII. Les socits immobilires et les
crises spciales la proprit urbaine.
XIII. La dfense de la proprit :

institutions protectrices des petiis patrimoines et organisation du crdit.

I. Au milieu du grand dveloppement de la richesse


mobilire, que devient la terre, qui est sans mtaphore le
support rel et solide de tout cet difice ?

La valeur foncire se compose de deux lments troite-


ment mlangs et dont l'importance relative varie incessam-
ment, en sorte que la thorie seule les distingue et que la
pratique a toujours vu avec raison dans la terre un capital
comme les autres.
La qualit que le sol a de servir de matrice aux phno-
mnes de la vgtation et de support l'habitation humaine,
les lments assimilables contenus dans son sein, les arbres
et les herbes qu'elle produit spontanment, les eaux qui sil-

lonnent sa surface, voil le don primitif de Dieu fait aux


hommes pour leur rendre le travail possible .

Non seulement le travail actuel est ncessaire pour tirer

parti de la terre (1), mais il y faut encore des incorporations

(1) L'occupation est, dira-t-on, antrieure au travail; mais elle est la prpa-
ration et la condition du travail. Les lois des tats-Unis, du Canada, de l'An -
116 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

de capitaux d'autant plus larges qu'on lui demande des mois-


sons plus abondantes ou qu'on y lve des habitations plus
confortables. Mme dans les socits naissantes, o il sem-
ble que le don naturel soit tout, l'utilisation de la terre n'est
en ralit possible que grce des travaux de viabilit et
l'appui donn aux settlers par l'outillage collectif mis en
uvre par la commune ou l'tat; sinon la nature vierge d-

vore les premires gnrations d'occupants ou en fait des


sauvages, comme cela s'est souvent vu dans les colonisations

europennes des sicles derniers, comme cela s'est produit


constamment dans les migrations des temps primitifs.

Plus un territoire est occup et plus l'agriculture y devient


intensive, plus aussi augmentent les incorporations de ca-
pitaux, constructions, dfrichements, amendements perma-
nents, irrigation, viabilit. C'est la forme premire et la plus
importante de la capitalisation (chap. i, 12). Elle se tra-
duit plus ou moins par l'accroissement de la valeur locative

et de la valeur vnale du sol. Nous disons plus ou moins,


car ces capitaux-l chappent en grande partie la direction
de leur propritaire dans l'uvre si dlicate de transforma-
tion, de dnaturation et de reconstitution sur les produits
qui rend leur perptuation possible (chap. m, 5). Suivant
les bonnes ou les mauvaises chances, ils se dprcient ou
prennent une plus-value.
Cette plus-value peut rsulter de l'accroissement des
besoins de subsistance pour une population croissante, de
l'agglomration de la population sur certains points et de la
demande plus vive de produits particuliers qui en rsulte
(fruits, lgumes et laitage autour des villes), de l'ouverture
de voies de communication qui diminuent les frais de pro-
duction et d'adduction des produits sur les marchs. Des plus-
values trs accentues sont acquises par le fait de ces diverses
circonstances certains terrains agricoles et urbains.

tralieont toutes eu pour but de subordonner la puissance aequisitive de l'occu-


pation un certain travail effectif. Les faits contraires qui se produisent sont
considrs coinnie des abus (V. plus loin, g 4).
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 117

La question est do savoir s'ii y a une tendance gnrale


et constante l'accroissement de la valeur de la terre ind-
pendamment de tout travail du propritaire et par le seul

l'ait de l'accroissement de la population qui rclame plus de


subsistances, grce la protection que la loi donne la pro-

prit perptuelle et hrditaire.


Au commencement de ce sicle, Ricardo a soutenu l'exis-
tence de cette tendance et a mis en vidence ces phnomnes
sous le nom de thorie de la renie; car tel est le nom que
lesconomistesdonnentcetteportion hypothtique du revenu
des propritaires fonciers, qui dpasse l'intrt au taux nor-
mal des capitaux engags. Aprs lui, Stuart Mill en a dduit
un ensemble de consquences logiques, qui constitueraient
toute une dynamique fatale du mouvement conomique.
Enfin le socialiste californien Henri George s'est empar de
cette thorie, lui a donn un relief trs grand par des exem-
ples tirs de certaines spculations sur les terres en Amrique
et a fait de Yunearned incrment la base d'un rquisitoire
passionn contre la lgitimit de la proprit foncire.
La donne premiredoRicardonous parat exacte ensoi (1).
A bien des reprises, elle s'est vrifie, dans les sicles de
prosprit du moyen ge notamment Le grand historien
(2).

arabe, Ibn-Khaldoun, a dcrit les phnomnes qui se produi-


saient au xiv e sicle dans le royaumearabe de Grenade, quand
la population se pressait sur un territoire resserr sans com-

munications possibles au dehors. Ils taient absolument sem-


blables ceux que Ricardo a vus se rpter en Angleterre, lors-
que des populations manufacturires croissantes en nombre
rclamaient du sol national des subsistances de plus en plus

(1) Ce qui est inexact dans la thorie de Ricardo et de Mill, ce sont les
consquences qu'ils ont tires du fait de la rente pour conclure une tendance
la hausse des profits des capitalistes et la dtrioration de la condition
des travailleurs. Ils n'ont pas fait attention aux autres forces conomiques,
qui. mme l o la rente existe, relvent le standard of living.
(2) M. Lamprecht, dans son grand ouvrage Deutsches Wirlhschaf tlehrn im
Mitlelaller (Leipzig, 1S86), tomel, p. 1509. tablit que, dans les pays du Rhin et
de la .Moselle, la population doubla au moins de l'an 900 l'an 1100, et que, en
1:200, elle avait quadrupl. Or, pendant ce temps la valeur des terres, qui, au
vin* et au ix" sicle valait 100, tait monte a 1184 dans la seconde moiti du
118 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

abondantes sans qu'on pt encore recourir des importa-


tions trangres (1).
Mais si la thorie de Ricardo doit conserver sa place dans
le catalogue des lois conomiques comme une tendance qui
peut se raliser dans certaines circonstances, sa ralisation
effective est trs rare; elle est en effet contrebalance par
deux autres lois bien plus nergiques: la dprciation des
capitaux anciennement engags et la baisse du taux de l'in-

trt, en sorte que dans la plupart des cas la valeur vnale


des terres et. des maisons ne reprsente pas et de beaucoup
la somme des capitaux qui y ont t incorpors. Les faits

europens et amricains que nous allons exposer le prouve-


ront. Puis, lmme o la rente existe, l'action des causes qui,
dans une socit libre et prospre, tendent relever le prix
des services et font profiter l'ouvrier de la productivit de
l'industrie, fait que la hausse des salaires absorbe en grande
partie le bnfice des propritaires. C'est ce qui s'est pass
en ce sicle en France, notamment pour l'agriculture, dans
la priode de plus-value de la proprit foncire de 1815
1870.
De ces grands dbats thoriques il reste seulementceci : c'est

que, dans certains cas, de notables plus-values sont ralises


par des propritaires heureux et que d'autres fois un chan-
gement, un progrs, dans les arts industriels les ruine,

tmoins ces terres du Vaucluse et de la Drme, qu'enri-


chissait la culture de la garance et auxquelles la dcouverte
des couleurs drives de la houille a fait perdre une grande
partie de leur valeur. Cela montre une fois de plus l'in-

fluence dans les choses humaines de la chance ou, pour par-

xii" sicle, et 1091, au xin sicle. La valeur de la terre tait donc lGfois plus
grande alors qu'au dbut.
Le Play, avec sa merveilleuse intuition historique, avait aperu danslefaitque
plus les contrats relatifs la culture du sol sont anciens plus le prlvement
des travailleurs agricoles est considrable, la preuve de la surabondance des
terres et constat que la densit croissante de la population avait toujours
donn aux propritaires du sol le moyen d'en tirer un meilleur parti. (La
Rforme sociale en France, introduction, chap.vi, 4, note.)
(1) Prolgomnes historiques, dans les Notices et extraitsdes manuscrits de la
Bibliothque Nationale, t. XX, pp. 285, 286.
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 119

1er plus exactement, de l'action de la Providence. On la

retrouve partout dans l'ordre conomique (1) ; elle est uno


cause de plus do l'ingalit des conditions (chap. i, 1). Or,
comme il est impossible de distinguer pratiquement dans
chaque revenu foncier ce qui est rente ot ce qui est intrt des

capitaux incorpors, tout l'effort d'Henri George et de ses


disciples, Flursheim, sir Richard Wallace, W. Harbut Dawson,
aboutit, suivant les pays, prconiser un certain nombre de
rformes lgislatives plus ou moins discutables. Pour l'Irlan-

dais, c'est l'expulsion des Landlords au profit des tenanciers ;

pour l'Anglais, c'est l'abolition de tous les obstacles lgaux


l'alination du sol; pour le membre amricain de Vanti-
poverty league, c'est l'impt unique sur la terre comme moyen
d'encourager l'agriculture; pour l'Australien, c'est le droit
du free selecter ou dfricheur l'encontre du squatter, qui
occupe de vastes espaces uniquement pour le pturage. En
d'autres termes, il n'y a aucune loi gnrale tirer de tous les
volumes crits sur la rente et Yunearned incrment ;il s'agit

seulement pour chaque pays d'organiser au mieux de ses


conditions historiques et conomiques l'union de la famille
agricole et du sol sur la base de la proprit prive hrdi-
taire, la seule qui rponde aux ncessits de la civilisation.

II. Quand on veut se rendre compte, en Europe, de


l'accroissement de valeur des terres des poques un peu
loignes, il faut videmment tenir compte d'abord de la
hausse dans l'valuation, qui correspond la diminution du
pouvoir d'acquisition des mtaux prcieux. Tous les prix
ayant mont, les produits comme les salaires, naturel-
lement les capitaux sont exprims par des chiffres sup-
rieurs : c'est une rectification que chacun comprend.
En Franco, l'Administration des contributions directes, en

(1)Les conomistes rcents four remarquer qu'il y a souvent aussi, pour le


capital et pour le travail engags dans certaines entreprises, des bnfices
dpassant le taux normal de l'intrt ou du salaire et que, dans une thorie
complte, ils doivent tre assimils la rente. V. Marshall, Principles of
conomies (2* dit.), t. I, pp. 418-420. 607-612, 622,634-691, 713, qui les appelle
des quasi-rents, et John Hobson, the Law of three rents, dans the quarterly
Journal of Economies (Boston, Harward-University, avril, 1891).
120 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

i 879, a donn la proprit non btie une valuation qui


aurait constitu sur celle de 1851 un accroissement de
43,50 p. 100 (1). Cette valuation inspire par un but liscal
a t conteste et doit tre videmment rduite; mais une
augmentation sensible entre 1851 et 1879 (1.275 francs
l'hectare la premire date, 1.700 francs la seconde),
s'explique trs bien par la baisse du pouvoir de l'argent et
par les normes incorporations de capitaux qui ont t faites
dans notre sol pendant cette priode.
Partout o la chaux a pu tre transporte bon marcb,
dit M. Risler dans la Gologie agricole, la valeur du sol a
augment d'un tiers de 1850 1870. C'est dire combien
ingalement les diffrentes parties du territoire ont bnfici

des progrs modernes. C'est dire surtout pour combien l'in-

corporation de nouveaux capitaux est dans la plus-value fon-


cire. Le mme fait s'est produit en Angleterre : c'est grce
des dpenses considrables que des bas-fonds marcageux
ont t changs en ricbes prairies, tandis que bien des terres
lgres cultives au moyen ge ont d tre remises en par-
cours (2). Henri George, dans la plupart des exemples qu'il

donne des plus-values foncires , mconnat compltement


l'importance de cet lment.
L'accroissement de la population et l'augmentation de la
consommation des produits animaux par les centres manu-
facturiers ont sans doute t pour une part dans cette plus-
value de la valeur des terres ; mais cette cause a t neu-
tralise d'abord en partie par la bausse de la main-d'uvre
agricole, nous l'avons dit; puis d'une manire radicale par la
concurrence des pays nouveaux, qui, partir de 1875, a ramen
le prix de tous les produits du sol fort en arrire et, par con-

(1) En 1851, l'Administration avait valu le revenu net des 49.325.514 hec-
tare imposables 1.905.722.436 francs, ce qui, un taux de capitalisation de
2,99 p 100, donnait une valeur vnale de 63.696.466 000 fr. En 1879,50-053.259
hectares imposables auraient donn un revenu net de 2.645.505.565 francs, ce
qui, au taux '!' capitalisation de 2,8'.) p. 1U, ferait, une valeur vnale de 91 mil-
liards 593.966.075 francs.
2 V. .[ m
; '] nir I. //( Landert
interest, 1881, et un mmoire de M. II. -H-

Smith, Lj.ndjd lucjine^, lu au Sut'veyor's instUule de Londres, en janvier S'JU.


LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPECULATIONS SUR LE SOL 121

squent, a fait baisser la valeur vnale des terres do 20 33


pour 100, suivant les localits. Dans la Grande-Bretagne, les

terres, qui en 1865 valaient 1 .864 millions de liv. et qui taient


montes en 1875 2.007 millions de liv. d'aprs les valua-
tions de Y incarne tax, taient en 1885 redescendues 1.691
millions de liv. et dans les cinq annes suivantes elles ont
encore baiss (1). C'est une des manifestations les plus ac-

centues qu'on ait jamais vues de la loi de dprciation des


capitaux anciennement engags. En ralit, la proprit
rurale subit plus directement qu'aucune autre le contre-
coup de tous les phnomnes gnraux qui soulvent ou
abaissent la fortune du pays. Actuellement, le revenu des
terres en France, comme dans toute l'Europe, est dans l'en-

semble fort au-dessous de l'intrt normal des capitaux qui


y ont t irrvocablement engags comme constructions,
dfrichements, amendements, routes, depuis deux sicles,
pour ne pas remonter plus haut.
Il est nanmoins une plus-value du revenu des terres qui
se produit autour des grands centres, c'est celle des loca-
tions pour la chasse. Dans la Seine-et-Marne, par exemple,
la location des terrains boiss est de 18 fr. 61 l'hectare
et de 8 fr. 70 pour les terrains en plaine, soit en moyenne
9 fr. 80, ce qui constitue un rapport de 12 p. 100 avec le

prix de location pour la culture. Ds qu'on s'carte de Paris


et des grandes villes, comme Lyon ou Lille, ce produit-l
diminue rapidement : dans l'Orne il n'est plus que de 1 fr. 64
l'hectare, soit 1 p. 100 du prix de location pour la culture (2).

Nous n'avons pas pour la Grande-Bretagne de relevs sem-


blables; toutefois, l'on sait que la valeur attribue aux
high lands d'Ecosse comme terrains de chasse a eu souvent
pour rsultat d'en faire disparatre la culture (chap. i, 2). Si

ce fait se gnralisait, il deviendrait vraiment dommageable


la cbose publique. C'est une des consquences inattendues

(1) Robert Gifl'en, the Growlh of capital, pp. 13, 14, 111.
V., dans le Bulletin de statistique du Ministre d.s finances. 1890, t. II,
(2)

p. 207. le prix des locations des chasses dans Seine-et-Marne, Seine-et-Oise, le


Nord, la Cote-d'Or, l'Oise, lu Marne, lu Somme, les Ardennes, l'Orne.
122 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

de la concentration des grandes fortunes dans les villes (1).


La plus-value de la proprit urbaine dans les grandes
villes est un fait que tout le monde peut constater. Au point

de vue gnral, il peutbien tre contrebalanc, et largement,


par la dprciation des maisons dans toutes nos villes de

second et de troisime ordre. D'normes capitaux consacrs


la construction dans les sicles prcdents sont rduits
rien. Des htels remarquables par leur architecture y sont
lous des paysans, des ouvriers, pour un prix qui ne permet
mme pas leurs propritaires de les entretenir. L o la

plus-value se produit, elle est due sans doute en partie l'am-


lioration des conditions de l'habitation de toutes les classes,

qui entrane de grandes incorporations de capital (2); mais


elle est due aussi l'lvation des loyers, et, dans ce dernier
cas, la richesse desunsabienpourcause la charge impose aux
autres. Il n'y a toutefois cela aucune injustice; car, le nom-
bre des gens qui veulent vivre dans les capitales dpassant
celui des logements, le seul moyen d'arriver l'quilibre est
de les attribuer ceuxqui en offrent Je meilleur prix (3). Pour
les ouvriers, cette charge est d'ailleurs en partie compense
par l'lvation des salaires. Il n'en reste pas moins vrai qu'un
des points faibles de la civilisation du dix-neuvime sicle est
la concentration inoue jusque-l des populations dans les
villes. Il faut remonter de vingt sicles en arrire, jusqu'

Babylone, Alexandrie, Rome, pour retrouver une pareille


prdominance de la vie urbaine. De toutes les complications

(1) Dans la Nouvelle-Angleterre, de vastes parcs daims exploits par des


compagnies de chasseurs sont fonds dans les parties montagneuses du pays
tendenl l o il y avait autrefois des fermes; mais les agriculteurs les
ml abandonns spontanment ( 5) :on n'a pas au moins vinc des te
ciers comme en Ecosse.
(-) Il ne faut pas par consquent attribuer au phnomne de rente la totalit
de l'accroissement de valeur de la proprit btie dans le Royaume-Uni, en
:

1865, 1.031 (ioii.oo:) 1. st en 1885 L. 927.000. 000 liv. st (Robert Giffen, op. cit.,
.

p. 111,; en France : en 1851,20.047.000.000 fr., en ISSU. 49.321.000.000 IV. (De


Foville, dans l'Economiste franais du 15 novembre 1890.)
(3) 11 faut tenir compte de ce que la proprit btie dans ss villes en voie de
1

dveloppement change trs rapidement de mains, en sorte que cette plus-


value est loin de se retrouver tout entire dans les mains 1rs propritaires
.-. Elle es entre dans la circulation gnral des val surs. Combien peu

de mais ms, Paris, appartiennent depuis un sicle la mme famille !


LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPECULATIONS SUR LE SOL 123

qu'elle fait natre, une des plus graves est certainement la

difficult du logement de l'ouvrier dans des conditions satis-


faisantes. (Test une des grandes causes du pauprisme. Elle

neutralise parfois les bienfaits de la hausse dos salaires


(chap. i, | 7).

III. Pour voir se produire de grandes plus-values sur


les terres, il faut observer les pays qui entrent pour la pre-
mire fois en contact avec la civilisation et son appareil

conomique.
La Russie d'Europe est un des pays o le phnomne de la

plus-value du sol agricole se manifeste le plus nettement en ce


sicle. D'aprs une enqute faite par le ministre de l'Agricul-
ture dans 43 gouvernements, sur la valeur des terres, 1 de
1860 870, ! 2 en 1883, 3en 1889,lahausse at gnrale
et trs considrable de la premire la deuxime priode: elle
a t en moyenne de 143 p. 100, mais s'levant quelquefois
400 p. 100. De 1883 1889,1e mouvement de bausseatmoins
accentu et les prix de la terre ont marqu une tendance aune
moins grande ingalit. Sous l'influence del baisse du prixdes
crales, ils ont subi une certaine dpression dans les rgions
o les prix de vente taient le plus levs en 1883, tandis que
la valeur vnale a surtout progress l o elle tait relative-
ment basse cette poque. Ainsi il n'y avait plus en 1889, dans
les gouvernements objet de cette enqute, un seul dciatine

de terre moins de dix roubles, mme en dehors de la rgion


des terres noires, tandis que de 18G0 1870 les terres vendues
au-dessous de ce prix figuraient pour 20 p. 100 dans la rgion
non tchernozme et mme pour 17,8 p. 100 clans cette rgion
privilgie. D'autres tableaux statistiques tablissent que
dans ces mmes gouvernements la population a augment de
24 p. 100 de 18o6 188oetque partoutla plus-value des terres
a t en raison peu prs constante de l'accroissement de la
population et du dveloppement des voies ferres (1).

V. les beaux travaux du D r John von Keussler, publis clans la Ricssische


(1)
Reuued 1891. Ils ont t en partie reproduits dans le Bulletin du ministre des
Finances, 1891, t. I, pp. 405-469.
424 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

C'est toutefois dans le Far- West amricain que les faits de


plus-value des terres attirent le plus l'attention publique.
L'ouverture des chemins de fer la ralise avec une grande
rapidit et cre des ingalits trs grandes entre les diff-
rentes localits, au moins provisoirement, tant que le rseau
des voies ferres n'a pas tendu ses mailles serres sur tout le

territoire. Mais il y a cette grande diffrence entre la Russie


et les tats-Unis, c'est que la Russie a une population rela-
tivement nombreuse fixo sur le sol et que la majeure partie
des familles sont propritaires, soit sous la forme individuelle,
soit sous la forme communale, en sorte que cette plus-value
se rpartit entre un grand nombre de personnes. Aux tats-
Unis, au contraire, l'espace est vide et le champ est ouvert
aux plus diligents, aux plus puissants aussi. Depuis le com-
mencement du sicle, l'esprance de profiter de cette plus-
value attire des immigrants des contres les plus recules
de l'Europe, et, maintenant que les terres libres deviennent
plus rares, les grands capitalistes se htent d'acheter le plus
do terre possible dans les rgions o ils prsument que les

cheminsdefer vont pntrer.


IV. Ily a l en soi un fait de prvision parfaitement l-
gitime et ceux qui les premiers apportent des capitaux dans
les pays neufs rendent de tels services qu'on ne saurait se
plaindre de voir leur spculation couronne par la fortune.
Bien d'autres d'ailleurs y perdent des capitaux, dont les d-
bris profitent ceux qui viennent aprs eux. Nulle part cette

compensation n'est plus visible qu'aux tats-Unis, o tout


settler qui a quelques moyens cherche fonder une ville,
trace des rues, dcoupe des lots sur le terrain et se ruine

quatre vingt-dix-neuf fois sur cent. Un disciple d'Henri


George, M. W. Harbut Dawsoo, dans son ouvrage the
Unearned incrment : reaping without sowing (1), cite lui-

mme des exemples de spculations sur les terrains qui ont


abouti les revendre grand'peine au quarantime de leur

(1) Loadon, Swan and Sonnensheim, IS'JO. V. l'excellente analyse et liscus-


sion qui ru a t laite parM. Anatole Limylois, dans ta Reforme sociale du
10 mai 18 J1.(
LA PLUS-VALUE FONCIERE ET LES SPECULATIONS SUR LE SOL 125

prix d'achat. Mais ct de ces faits, l'histoire a conserva le

souvenir de quelques hommes qui, au commencement de ce


sicle, ont fait fortune en allant les premiers s'tablir au del
des Alleghanieset en achetant de grandes quantits de terre,
de Georges Foweret deMorris Zirkbeek,deuxfarmers anglais,
qui fondrent le premier settlment dans l'illinois et laissrent
leurs descendants une grosse fortune; de Jacob Astor, qui
prvit l'immense dveloppement de New- York de Peter
; et de
Geritt Smith, qui colonisrent la rgion d'Oswego, et dehien
d'autres encore dans le Far-West (1).

La considration publique entourait le nom de ces hommes


comme ayant fray la route leurs concitoyens par leur
hardiesse et la sret de leur coup d'il.
Deux ordres de faits ont modifi l'opinion dans ces der-
nires annes d'une part, la prtendue diminution de la petite
:

proprit, de l'autre les fraudes trs relles commises par les

grands spculateurs au dtriment du domaine public et par


consquent des nouvelles gnrations de settlers.
Sur le premier point, il y a eu une grave exagration. Le
nombre des petits et des moyens propritaires est loin de d-
aux tals-Unis; il augmente mme chaque anne. Mais
crotre
la vrit est que dans l'Extrme-Ouest de grandes proprits
se sont formes et que l'tablissement des petits cultivateurs
propritaires y est beaucoup moins facile qu'il ne l'tait dans
les fertiles valles de l'Ohio et du Mississipi.La raison en est
toute physique, ce qui fait que les lois sur le homestead et la

premption n'y peuvent rien. Entre le centime mridien


Ouest de Greenwich et les montagnes Rocheuses, la quantit
de pluie est trs insuffisante; elle est seulement de 15 3 pouces
par an en moyenne. Beaucoup de terres sont imprgnes de
salptre et celles qui ont un fonds riche ne peuvent tre mises
en culture que par l'irrigation. Dans toute une zone interm-
diaire, la rcolte est perdue ds que Tanne est tant soit peu
sche; c'est le cas de l'ouest du Kansas et d'une partie du

(1) De Varigny, les Grandes fortunes aux Etals-Unis el en Anqlelerre,


pp. 210 et suiv.
126 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Nebraska. Nous signalions ce fait, alors tout rcemment


constat, dans la premire dition de notre ouvrage les Etats-
Unis contemporains, en 1877, et nous disions que quand
quelques cent mille colons se seraient encore tablis, l're
des grandes prosprits et des riches dons gratuits se trou-
verait close. Actuellement, presque toutes les bonnes terres
susceptibles d'tre mises en culture peu de frais et sans
irrigation sont occupes. C'est ce qui explique labrutalit avec
laquelle une dizaine de mille immigrants se sont prcipits
au mois de mai 1889 dans le territoire d'Oaklahoma, apparte-
nant aux Indiens, que le Prsident ouvrait la colonisation.
Dans toute cette rgion, le petit farmer isol a beaucoup de
chances d'tre cras, s'il n'est pas prcd par les grands
leveurs de btail en libert, par les compagnies de spcu-
lateurs, qui accaparent le sol, il est vrai, pour le lui reven-
dre de 5 10 dollars l'acre (65 125 francs l'hectare), au
lieu de 1 dollar 25 (6 fr. 70) prix du gouvernement pour les
terres publiques, mais qui tracent quelques routes, tablis-
sent des canaux d'irrigation, provoquent la cration de bu-
reaux de poste et de chemins de fer.

Ces compagnies ont pris une grande extension depuis une


vingtaine d'annes et les capitalistes anglais et hollandais

ont saisi avec empressement cette occasion de se rattraper


en Amrique des pertes que la crise agricole leur fait prou-
ver en Europe. Le Banker's magasine & publi en 1885 un
tableau de 29 compagnies ou grands propritaires trangers
qui, eux seuls, possdaient 20.647.000 acres, soit 8.266.800
hectares (l).On n'a pas fait le relev des compagnies de capi-
talistes amricains mais; elles doivent tre aussi importantes.
Les rapports du Commissaire des terres publiques ont si-
gnal les fraudes de toute sorte par lesquelles ces compagnies
accroissent leurs possessions au dtriment du domaine pu-
blic. Nous ne les justifions assurment pas. Seulement, pour
apprcier les choses dans leur ensemble, il faut tenir compte

(1) V. cette aumration reproduite dans la Rpublique amricaine, par


M. A. Carlier (G-uillaumiu, 1S9U), L. II, pp. 380 et suiv.
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 127

des capitaux normes qui vont s'engloutir dans les chemins


de fer de l'Ouest. Le placement est gnralement fort mau-
vais pour les actionnaires: mais ces lignes ouvrent la voie
la civilisation, et quand le capital qu'ils reprsentent aura t
lav, suivant la pratique et l'expression amricaines, ce seront
les farmers, les travailleurs de toute sorte, qui en auront
recueilli le plus clair bnfice.

C'est ce que les compagnies de chemins de 1er du Sud-Ouest


ont exprim dans une note publie l'occasion des mesures
Ivranniques prises contre elles en 1891 par la lgislature du
Texas, compose de far mers ignorants.

Les compagnies de chemins de fer ont plac dans le Texas des


sommes considrables. Des centaines de milles de voies ferres ont
t construits dans un territoire inhabit; des millions de dollars
ont t dpenss pour faire del publicit en faveur de l'Etat et lui
procurer des colons. Aucune section de l'Ouest n'a t l'objet de
rclames {boomed) pareilles celles qui ont t faites pour le Texas.
Les compagnies avaient entrepris de faire de Galveston un port
indpendant et l'aboutissant de tout le Sud-Ouest, ainsi que d'une
du Pacifique et de la section de l'Ouest central. C'est
partie de la cte
quand le Texas a t ainsi en possession de tous ses chemins de fer
que le peuple a entrepris de les craser sous une rglementation
tyrannique et inconstitutionnelle...

La spculation a de fort vilains aspects moraux; mais il

faut tenir compte de tous les progrs qui ne se ralisent que


parce qu'elle existe.
La grande proprit n'a qu'un rle transitoire remplir
aux tats-Unis. Elle se morcelle d'elle-mme, ds que la po-

pulationaugmente et qu'il y a une plus-value raliser. Les


grands levages de chevaux et de btes cornes en libert
{ranchs) paraissent avoir fait leur temps. D'une part, la baisse
du prix du btail diminue leurs profits; d'autre part, les sel-
liers, qui s'tablissent de et de l, les gnent; surtout les
pturages naturels, dans ces territoires si secs, s'puisent
rapidement ds qu'ils sont trop pacags. Un des derniers rap-
ports du Commissaire de l'agriculture du Kansas tablit que
128 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

l'avenir de cette rgion est dans un mlange de culture et


d'levage parqu, qui comporte une grande rduction des
exploitations, et surtout dans l'utilisation des cours d'eau par
l'irrigation. Or ces travaux sont fort coteux, et l encore la
petite culture avec le tempspourra seule les rmunrer. C'est
elle que le dernier mot finirapar rester auxtats-Uni s (i).

V. Prcisment en ce moment la Rpublique am-


ricaine nous montre combien les phnomnes de rente
sont transitoires et quelles vicissitudes inattendues viennent
atteindre la proprit foncire. Les campagnes del Nouvelle-
Angleterre et mme d'une partie des tats de New- York et
de Pensylvanie sont en proie aune crise agricole bien plus
intense que celle de l'Europe occidentale. Des districts en-
tiers se dpeuplent ;
partout ce sont des fermes vendre
pour un prix qui ne reprsente mme pas la valeur des cons-
tructions et des cltures, en sorte que la terre est donne
pour rien et elles ne trouvent pas d'acqureur! Dans le Ver-
mont, qui est trs montagneux, il est vrai, 30.000 acres de
terre sont en vente moins de 5 dollars l'acre i'80 fr. l'hec-
tare) ; dans le New-Hampshire, 20.000 acres sont en vente en
moyenne 10 dollars 86 L'acre (135 fr. l'hectare). Dans le New-
York, on peut maintenant acheter de trs bonnes terres
raison de 30 dollars l'acre (375 fr. l'hectare). C'est une baisse
de prs de 50 pour 100, comparativement y a quinze ans.
il

Dans toute la partie des tats-Unis comprise entre l'Atlan-


tique et les Alleghanies jusqu'au Maryland, la terre a perdu
au moins un quart de sa valeur.
Cette situation est discute dans toutela presse amricaine.
Les causes en sont multiples; mais elles peuvent se rame-
ner cinq :

Avant tout la concurrence des pays neufs, comme nous


disons en France, c'est--dire de l'Ouest, non seulement des
anciens tats del valle de l'Ohio et du Mississipi, mais des

(1) Sur les conditions agricoles do l'Ouest dos tats-Unis, V. notre Monogra-
phie dun fariner de V Ouest du Texas, dans la collection des Ouvriers des rieur
m on des, un fascicule in-8* (Paris, Didot, 1892).
LA PLUS-VALUE FONCIERE ET LES SPECULATIONS SUR LE SOL 129

nouveaux tats, des Dakotas, du Nebraska, du Minnesota


et mme du Pacifique. Leur bl et leurs bestiaux crasent les

agriculteurs de l'Est, qui produisent dans des conditions


beaucoup plus coteuses. Mme pour les laitages, les fruits,

le jardinage, les cheminsde fer transportent en grande quan-


tit les produits similaires de l'Ouest, des prix rduits
dans des wagons spcialement amnags, de telle sorte
que le fermier du Massachussetts ou du Vermont, qui a
quelques milles faire en voiture, est grev en ralit de
frais de transport plus considrables.
En second lieu, les terres de l'Est sont beaucoup moins
fertiles et celles qui sont en culture depuis cent et mme
deux cents ans commencent s'puiser. Le rendement du
bl dans l'tat de New- York, qui tait de treize bushels l'acre
il y a vingt ans, n'est plus que de dix aujourd'hui, malgr
lesengrais auxquels on a recours. Les hommes puisent tou-
jours la terre, jusqu' ce qu'une dure exprience leur ait

appris les pratiques d'une agriculture reconstituante. L'Ouest


la fera son tour mais on peut y faire des rcoltes de c-
;

rales, pendant vingt ou cinquante ans selon la qualit des


terres, sans se proccuper de fumure ni de rotation des cul-

tures. Gela lui donne le temps d'craser l'agriculture de l'Est.


Les partisans du libre change triomphent de cette si-

tuation : le systme protectionniste a fait compltement fail-

lite aux agriculteurs. Il ne peut pas empcher la grande


abondance de la production intrieure d'abaisser le prix do
leurs produits, tandis qu'il a rendu trs chers tous les objets
manufacturs que les agriculteurs ont acheter. Ils sont
donc doublement les victimes de ce rgime (chap. i, 5) (1).
Aux tats-Unis comme en Europe, c'est toujourslaproprit
foncire qui paye la plus large part des charges publiques.
Ladmocratie est un gouvernement trs cher. Les impts di-

rects perus au profit de l'tat et de la commune montent

(1) On observer cependant que l'lvation du prix des machines et outils


fait
cause par douanier est compense par les progrs techniques raliss
le tarif
dans la fabrication, en sorte que les farmers les payent maintenant plutt
moins cher qu'il y a quarante ans.
9
130 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

annuellement dans la Nouvelle-Angleterre, 2 et mme


4 pour 100 de la valeur de la proprit. Le farmer ne peut
rien dissimuler au fisc, tandis que la richesse mobilire lui
chappe en grande partie.
A cet abandon de la culture dans la Nouvelle-Angleterre,
il y a des causes morales plus actives encore que les causes
conomiques. L'attachement au home, au foyer des anctres,
est un sentiment presque inconnu aujourd'hui dans les fa-

milles rurales. Elles se dgotent de plus en plus de l'agri-


culture. Les manufactures, le commerce, avec leurs chances
de gain plus rapide, les attirent de prfrence : car le yankee
veut de plus en plus gagner de l'argent en spculant au lieu
de peiner de ses bras. Mme les travaux de la culture de-

viennent odieux aux femmes. La propret est pour elles une


superstition. Nulle part la ville n'exerce plus d'attraction
sur la campagne. Un certain nombre de farmers du Yermont
et du New-Hampshire vont encore dans le Far-West pour
y avoir un domaine plus large et plus fertile mais si l'on ;

veut savoir o ils vont en masse, il faut ouvrir les recen-


sements des tats manufacturiers voisins. Dans leMassachus-
setts seulement, y avait en 1885 prs de 130.000 personnes
il

nes dans le Maine, 100.000 nes dans le New-Hampshire,


plus de 60.000 nes dansleVermont. Voil comment les Etats
purement agricoles se dpeuplent. Dans le Connecticut, les
villes et les districts manufacturiers continuent augmenter,
tandis que les comts ruraux perdent une partie de leur popu-
lation. Un fait montre combien cette cause morale est active.
Les campagnes les plus recules sont encore cultives, parce

que les familles de farmers ont moins de contact avec la


ville : c'est au contraire dans la banlieue des grandes cits

que se trouvent tant de fermes vendre !

Enfin il est une cause dont les Amricains ne parlent pas,


mais qui est trs active : c'est la strilit systmatique d'une
foule de familles dans cette partie de l'Union (1).

(1) V. notre ouvrage les tats-Unis contemporains (4


e
dit.), t. I, chap. ira,
et t. Document annexe K.
II.
LA I'LUS- VALUE FONCIRE ET LES SPECULATIONS SL'U LE SOL 131

VI. Nous venons de voir l'uvre la loi de dprciation des


capitaux anciennement engags dans le pays o l'on se serait
le moins attendu la voir se produire. Il faut maintenant,

l o nous constatons une plus-value dans le prix du sol,


se rendre compte de ses causes. Elles peuvent tre au nombre
de quatre. Les trois premires, dj indiques dans les | pr-
cdents, sont : 1 la diminution du pouvoir de l'argent; si,

depuis 1790, par exemple, elle a t de 150 p. 100, une


hausse d'une fois et demie dans la valeur de la proprit ne
fait que remettre les choses au mme point ;
2 les cons-
tructions et amliorations foncires, qui ont t considrables
en ce sicle ;
3 le prix plus lev obtenu sur les marchs
par les produits agricoles et la hausse des locations rsul-
tant de l'accroissement del population ; c'est en quoi consiste
le phnomne de rente proprement parler; 4 enfin, et c'est

sur quoi il faut maintenant arrter notre attention, la hausse

du taux de capitalisation du revenu foncierparsuite de laquelle


un revenu donn est multipli par un coefficient plus lev.

Ce coefficient varie suivantles temps. Ainsi, en Angleterre,

d'aprs les autorits cites par M. GifTen, en 1679, on multi-


pliait par 18 le revenu annuel des terres et par 12 celui des
maisons; en 1760, on multipliait par 22 le revenu des terres,

par 12 celui des maisons; en 1800, par 30 le revenu des


terres, par 18 celui des maisons. En 1875, M. Gilfen mul-
tipliait par 30 le revenu des terres; en 1885, cause de la
crise agricole, il ne le multiplie plus que par 28; quant aux
maisons, il multiplie aux deux dates leur revenu par 15 (1).

En France, les variations du taux de capitalisation ont t


considrables. Il y a un sicle, les terres se vendaient sur le

pied de 20 ou 25 fois leur revenu annuel. Suivant les rgions,


elles se vendent aujourd'hui entre 25 et 40 fois leur revenu
annuel : le chiffre de 33 peut tre prsent comme la vraie
moyenne, c'est--dire le taux le plus rpandu. Les immeubles

(1) The Growth of capital, pp. 11, 75, 80, 91, 95, 96. En Irlande, cause de la
prcarit de la situation de la grande proprit, le taux de la capitalisation
n'est pour les terres que de lo annes de revenu anuuel.
132 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

de rapport clans les villes, qui y a trente ans se vendaient


il

sur le pied de 15 18 fois leur revenu, tendent se vendre


entre 20 et 22 1/2.
Cette hausse constante du coefficient de capitalisation est
unemanifestation del baisse gnrale du taux de l'intrt. On
le voit bien en ce moment en France : malgr le dsarroi

de l'agriculture, depuis trois ans le prix des terres remonte


un peu et celui des maisons s'lve constamment par le fait

de la hausse de la rente 3 p. 100, qui semble dfinitivement


acquise et tend la rapprocher des consolids anglais.
Les propritaires, et le fisc, sont satisfaits de cette
hausse del valeur en numraire des immeubles, parce qu'ils
se placent mentalement dans l'hypothse d'une vente. En
ralit, elle n'est nullement favorable leurs familles : elle

aggrave les consquences du partage forc des successions (1)


et tend faire de la possession del terre un luxe qui ne peut
dans une famille durer plus d'une ou deux gnrations ; en
sorte que l o il n'y a pas des institutions artificielles, subs-
titutions ou droit d'anesse, comme c'est le cas en France,
les grandes familles tendent devenir instables. La hausse
du taux de capitalisation signifie, en effet, que les revenus
drivs du sol ne peuvent tre obtenus qu'avec un capital de
plus en plus considrable, tandis que la puissance d'acquisi-
tion du travail humain et de la capacit professionnelle ou
industrielle s'lve (2).
Ici encore la dynamique conomique tend dprimer les

grandes fortunes territoriales ; malheureusement, elle rend


aussi plus difficile la condition des petits propritaires culti-
vateurs et il y a lieu de crer pour eux des institutions des-
tines prserver leurs familles d'une mobilit trs fcheuse
pour la constitution sociale de la nation. Elle rend aussi plus
difficile l'agriculture des vieux pays, charge comme d'un
poids mort considrable par la valeur initiale attribue au
capital-terre, de lutter contre la concurrence des pays nou-

(1) V. le Socialisme d'Etal et la Rforme sociale (2 dition), pp. 512 et suiv.


(2) Comparez Robert Giffen, the Growlh oj"capital, p. 124.
LA PLUS-VALUE FONCIERE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 133

veaux et l'on cherche par la protection douanire soutenir


cette valeur artificielle !

VII. La question se pose encore un autre point de


vue. La proprit foncire n'est-elle pas destine tre prio-
diquement absorbe par la puissance de l'argent, partout o
existe la libert d'aliner la terre et o le principe de l'in-
trt est reconnu ?

Le capital mobile reprsent sous la forme d'argent et en-


gag comme prt intrt chappe la dprciation qui me-
nace les capitaux engags sous la forme d'outillages, de
constructions, et cette dprciation est le grand obstacle la
multiplication fantastique du capital par le jeu de l'intrt
compos (chapitre m, 5). Les garanties hypothcaires, ordi-
nairement attaches un prt d'argent, le mettent l'abri des
chances de faillite du dbiteur. qui dtruisentsi souvent les capi-

taux placs dans les entreprises industrielles et commerciales


comme actions, obligations, commandites, ouvertures de crdit,
acceptations d'effets de commerce. Les intrts sont mmecou-
verts par l'hypothque pendant deux ans, etquandils nesont
pas pays, ils s'ajoutent au principal, sinon de plein droit, tout
au moins en vertu de conventions spciales ex post facto. Le
jeu de l'anatocisme est simplement modr par l'article 1154
du Code. Or, y a beaucoup de chances pour que ces int-
il

rts ne soient pas pays, si leur taux dpasse la productivit

descapitaux engags dans l'agriculture ou les constructions.


A-t-on emprunt par exemple cent mille francs 6 p. 100,
soit 6.000 francs par an d'intrts, si le capital ainsi obtenu
ne rend que le 4 p. 100, soit 4.000 francs, la ruine du dbi-
teur n'est qu'une affaire de temps. Nous prenons l l'exemple
d'un crdit fait la production. En fait, beaucoup de crdits
hypothcaires sont faits des propritaires pour couvrir des
dpenses de luxe ou de ncessit : la ruine est fatale pour eux,
comme pour tous ceux qui dpensent au del de leur revenu ;

mais elle l'est aussi dans le cas du producteur que nous avons
cit, et, lui, mrite d'tre plaint !

L'emprunt avec intrts oflre donc des dangers trs


134 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

grands, qui justifient la parole du Sage : ri empruntezjamais.

Cette maxime est surtout vraie dans les tats conomiques


o le taux de l'intrt est. lev et o les emprunts sont faits
par des personnes qui ne sont pas mme de raliserdes bn-
fices considrables la fois par leur industrie et les capitaux
qui leur ont t prts. Elle ne s'applique videmment pas
l'industriel ou au commerant moderne, qui fait escompter ses
billets ou se fait faire des avances sur marchandises au 2, au 3,

mme au 4p. 100 par an,niaux grandes socitsindustrielles,


dont les obligations sont mises un prix qui fait ressortir

l'intrt, amortissenent compris, 4. 50 par an, ni au pro-


pritaire allemand, qui, grce d'excellentes institutions de

crdit foncier, fait un emprunt remboursable en 50 ans par


une annuit ne dpassant pas ce taux ( 9).
Cela dit, on comprend que les lgislateurs d'autrefois se

soient proccups des consquences fatales de l'endettement


pour la proprit foncire. Abolition des dettes dans les rpu-

bliques antiques, prohibition absolue de l'intrt, arrt des


intrts quand ils ont doubl le capital (1), dfense d'aliner la

terre (2), exclusion de certaines catgories de prteurs particu-


lirement dangereux, comme les Juifs, ou au moins dfense
pour eux d'acqurir la terre (3) et de fonder des tablissc-

(1) Telle tait dernire lgislation de Justinien (Xovelles 121, 138). Telle
la

est aussi la lgislation chinoise; l'intrt lgalau 30 p. 100 ne peut pas tre
peru plus de trois ans. Eug. Simon, la Cit chinoise (Hachette, 1886), p. 114.
(2) La plus ingnieuse disposition sous ce rapport tait celle de la loi mosa-
que, qui ordonnait que tous les cinquante ans, l'anne jubilaire, les fonds de
terre qui avaient t alins revinssent leur propritaire primitif ou sa fa-
mille. (IJvitique XXV. Cf. Ezchiel, XL VI, 17.) Enralit.chez les Hbreux, une
alination n'tait qu'une antichrse et celui qui prtait de l'argent dans ces
conditions n'avanait que la somme dont il tait assur de pouvoir se rcuprer
dans l'espace de temps restant courir jusqu'au jubil. Celte combinaison tait
en rapport avec la prohibition de la perception d'un intrt entre nationaux.
Comme elle, elle resserrait troitement l'usage du crdit. Elle avait l'inconvnient
de dessaisir le cultivateur de sa terre, de son instrument de travail et tait trs
infrieure sous ce rapport aux combinaisons modernes de crdit foncier.Elle rem-
plissait son but politique, le maintien d'un mme nombre de familles de condi-
tion semblable, grce aux autres institutions qui assuraient la conservation de
la race, comme le lvirat, l'exclusion des filles de la succession quand elles
avaient des frres, l'obligation pour la fille-hritire de se marier dans sa
parent.
(3) C'est ce qui a lieu encore de nos jours dans les provinces du centre de
la Russie. V. article de M. J. des Rotours, dans le Correspondant du 25 sep-
tembre 1891.
LA PLUS-VALUE FONCIERE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 135

ments permanents dans le pays : telles sont les prcautions


auxquelles les diverses lgislations ont eu jadis recours.
Mme le contrat de constitution de rente, quoique beau-
coup plus favorable au dbiteur, nous l'avons expliqu
(ebap. m, | 4), n'a pas laiss au xv e et au xvi c sicle, de
charger lourdement la proprit foncire par suite de l'cart
entre le taux des rentes et la productivit relle des capi-
taux emprunts sous cette forme. Dans beaucoup de loca-
lits, les terres et les maisons succombaient sous le faix des
rentes et l'on pouvait, avec beaucoup plus de raison qu'au-
jourd'bui, se plaindre de l'endettement bypotbcaire (1). Mais
la grande baisse des mtaux prcieux, rsultat de l'exploita-
tion des mines amricaines, vint beureusement la fois dpr-
cier dans la proportion de 600 p. i 00 les rentes constitues en
argent et en mme temps faire baisser du 10 ou du 8 p. 100 au
6 ou au 5 le taux des nouvelles constitutions de rente.
Les gouvernements et mme la Papaut intervinrent pour
faire profiter de cette rvolution montaire les dbiteurs de
rentes en ordonnant: l"que les rentes anciennes pourraient
tre racbetes. mme celles qui taient stipules en denres;
2 en rduisant les rentes, qui n'avaient pas t racbetes,
au taux nouveau (2). Le sort des propritaires de rentes, des
anciens capitalistes, fut fort dur cause de la soudainet de
cette rvolution. Depuis, dans le e
cours duxix sicle, le mme
phnomne s'est produit, mais avec plus de lenteur, faisant
sentir son action favorable et ramenant l'intrt de l'argent

un taux qui rend le recours au crdit trs avantageux pour


les entreprises manufacturires et commerciales et pour les
oprations de Banque.
VIII. II en est autrement pour l'agriculture. L'organi-

(1) V. pour les villes d'Alsace, Hanauer, Etudes conomiques sur l'Alsace an-
cienne et moderne (Colmar, 1867).
(2) Les classes privilgies dans plusieurs localits empchrent l'effet utile de
ces mesures, en faisant passer des rentes constitues pour des rentes retenues ou
emphytotiques. V. entre autres la Dissertation sur les renies en Dauphin de
Guy Allard, dans le tome I de la Bibliothque du Dauphin de Gariel. La
mme chose s'tait produite en Nivernais. V. Guy Coquille, Mmoires de ce
qui est faire pour le bien du Sivernais. uvres compltes, t. I, p. 318.
136 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

sation du crdit est reste pour elle rudimentaire. Depuis une


vingtaine d'annes, on se plaint, dans bien des pays de l'Eu-
rope et mme en Amrique, de l'accroissement de la dette
hypothcaire. Les statistiques en pareille matire sont fort

imparfaites; mais,enlisantles rapports des diffrentes socits


de crdit foncier, on est frapp de l'augmentation graduelle
de leur domaine par suite des expropriations dans lesquelles
elles doivent se porter elles-mmes adjudicataires. Un co-
nomiste allemand, M. Rudolf Meyer, a eu le mrite de signa-
ler ces faits avec la passion, qui seule russit appeler sur
une thse l'attention du public.
Ces faits doivent tre discuts de prs; car la dette hypo-
thcaire a des causes diverses selon les pays.
Dans toute l'Europe orientale, en Hongrie, en Roumanie, en
Pologne, en Algrie, en Egypte (1), dans l'Inde Anglaise (2), la

libert conomique a t introduite chezdes populations rurales


qui y taient mal prpares. La libre disposition de la terre
d'une part, la libert donne aux Juifs et aux usuriers de
toute race, de l'autre, a amen l'expropriation du paysan ou
son asservissement, en sorte que le retour aux institutions
protectrices du pass semble s'imposer.
Dans l'Europe occidentale, les recherches de M. Sbrojavacca
font ressortir, avec de grandes rserves, bien entendu,
le rapport existant entre les charges hypothcaires de la

proprit rurale et sa valeur vnale 13 p. 100 en France,


14 p. 100 en Italie, 20 p. 100 en Hollande, 25 p. 100 en
Autriche, 30 p. 100 en Allemagne et 40 p. 100 en Irlande (3).

(1) dix annes (1880-1890), le Crdit foncier gyptien a fait 2.141 prts
En
pour une somme totale de 94. 262.155 francs, sur lesquels.au 31 dcembre 1890,
31.175.479 francs avaient t rembourss par expropriation, dation en paie-
ment ou remboursement anticip. L'accroissement constant des arrrages non
pays et du domaine immobilier de cette socit (au 31 octobre 1890, elle res-
tait en possession d'immeubles pour une valeur de 12.122.181 francs) est
significatif.
(2) V. sur l'Inde notre article dans le Correspondant du 25 avril 18S9.
{?>)Sut valore delta propriel fondiaria rustica, dans le Bulletin de l'Institut
international de statistique, tome I er (Rome, 1886), pp. 177 et suiv.
Depuis lors, la proportion de la dette hypothcaire en Italie 3'est sensible-
ment leve par suite de lacrise conomique que ce paya traverse. (V. Bodio^
In alcuniindici misuralori del movimentoeconomico, p. 132).
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 137

Dans tous ces pays cependant les populations rurales sont


assez claires. et prvoyantes pour pouvoir se dfendre contre
les artifices de l'usure. Encore une fois, il faudrait pour
chaque nation tudier spcialement l'ensemble des causes
conomiques et sociales qui ont amen ce rsultat.
Pour foutes, nanmoins, on doit reconnatre : 1 les am-
liorations foncires, constructions, plantations, faites au moyen
de fonds emprunts: 2 la baisse del valeur des terres, qui
s'est produite par suite de la crise agricole et a rendu propor-
tionnellement beaucoup plus onreux le poids des dettes
anciennes; 3 un luxe relatif rsultantd'un changementg-
nral dans les habitudes, quia pntr les populations rurales
comme les autres, et a rompu dans beaucoup de familles l'-
quilibre entre les revenus et les dpenses; 4 le partage
gal des successions, quia augment les soultes successorales

payer par l'hritier amen se charger de l'intgralit


d'un domaine rural. Cette cause a t trs sensible en Alle-
magne, o l'on n'a pas essay, comme dans certains dpar-
tements de la France, de la prvenir par la limitation de la
fcondit des mariages. M. Sbrojavacca estime en outre qu'il
faut tenir compte de la facilit plus grande d'emprunter sur
hypothques, qui existe dans les lgislations germaniques.
Enltalie, il faut ajoutera toutes ces causes le poids accablant
des impts, qui est tel que des milliers de paysans propritai-
res sont, chaque anne, expropris par le fisc. Beaucoup em-
pruntent videmment pour reculer cette catastrophe finale(l).
Cette situation comporte des remdesdivers selonles pays.
condamner en bloc dans
Elle n'est pas assez grave pour faire
l'Europe occidentale le libre commerce de la terre et l'usage
du crdit. Elle commande seulement des tempraments et
certaines rformes que nous indiquerons plus loin( 13).
IX. Aux tats-Unis, on a t frapp aussi, dans ces der-
nires annes, de l'augmentation des dettes hypothcaires

(1) V. les chiffres cits dans le remarquable ouvrage de M. Giulio Binnclii,


la l'ropriet fondiaria e le classi rurali nel mrdio evo e nella el moderna
(Pisa, 1891), p. 195.

138 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

dans l'Ouest. Les bureaux du travail ont publi des statisti-

ques assez inquitantes premire vue. celle de l'Illinois. par


exemple :

Dans cet Etat, (en laissant de ct le comt o se trouve Chicago,


danslequel les terrains suburbains ont pris une valeur particulire),
le nombre des inscriptions d'hypothques (mortgages), sur les farm-
lands qui en 1870 tait de 06. .*377 pour une valeur de 95.721. 003 dol-
lars, s'est lev en 1880 80.759 pour une valeur de!03. 525.237 dol-
lars, et en 1887 90.389 pour une valeur de 123. 733. 095 dollars,
soit une augmentation de 8, 2 pour 100 de la valeur des dettes et
de 22 p. 100 du nombre des dbiteurs dans la premire priode, de
19 pour 100 de la valeur des dettes et de 12 p. 100 du nombre des
dbiteurs dans la deuxime. L'augmentation du nombre et de la va-
leur des hypothques porte presque exclusivement sur les emprunts
et non sur les privilges du vendeur; ceux-l sont rests peu prs
stationnaires. Or, dans l'ensemble de l'tat de Tlllinois, l'accroissement
de la valeur des terres, qui avait t de 24 p. 100 entre 1870 et 1880.
n'est plus que de 10 p. 100 entre 1880 et 1887. Ce n'est l d'ail-
leurs qu une moyenne dans plusieurs comts, l'accroissement de
:

valeur a t suprieur, dans d'autres infrieur (1).

Lesinductionstrop gnrales que l'on pourrait tirer decette

statistique et d'une autre peu prs semblable pour le Michi-


gan sont discules dans un remarquable article du Political
Science quarterly d'Harvard de septembre 1889. Il faut dis-

tinguer F old West, dont font partie l'Illinois, le Michigan,


Tlndiana, l'Ohio, du new West, o la culture a commenc il

v a une douzaine d'annes. Dans Y old West, des progrs agri-


coles normes, routes, cltures et drainages, ont t raliss et

(1) Ce qui semblerait indiquer que la situation n'a rien d'anormal, c'est la
proportion constante existant entre le nombre des hypothques contractes
dans le cours de l'anne et celui des expropriations ralises aux deux dates
do 1880 et de 1887 flans l'Illinois. En 1880. 41.805 morlgages avaient t
inscrits pour une valeur de i2. 6 1 0.48.1 dollars :il avait t prononc 1.435 expro-
priations pour une valeur fie 2.557.238 dollars. En 1887, 03. 600 morlgages avaient
t inscrits pour une valeur de 99.795.684 dollars; il avait t prononc
2.078 expropriations pour une valeur fie 3.374.243 dollars. (Report ofthe bureau
of Labor slatistics of Illinois for 1890 )I1 y a mme une amlioration sensible,
si l'on compare aux drwx dotes la valeur des n>ortgages nouveaux et celle des

expropriations. En tout cas, la situation est bien meilleure qu'en France, o,


dans la mme priode, les ventes sur saisie immobilire ont doubl.
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 139

ont entran naturellemcntbeaucoup d'hypothques ;


puis bien
des far mers, aprs s'tre enrichis dans la culture, vendent
leur domaine des immigrants europens qui empruntent
pour les acheter oues cultiver. Eux-mmes, une fois ce b-
nfice ralis, se retirent la ville, deviennent entrepreneurs

ou commerants. Leurs fils font de mme ou vont dans le New


West. C'est ainsi que le Michigan, entre 1 880 et 1884, avait

vu une partie notable de sa population agricole l'abandon-


ner pour aller s'tablir dans le Dakota et profiter des beaux
homesteads qu'on y trouvait alors.
L, la socit est encore moins assise, s'il est possible. Si

ces nouveaux territoires s'taient dvelopps suivant les pra-

tiques qui ont prsid la colonisation de la valle de l'Ohio


au commencement de ce sicle, il leur aurait fallu quarante
ans pour accompliras progrs qu'ils ont raliss en dix ans.
Le Dakota a Tu pour 100 de ses fermes hypothques ; mais
en 1880 il produisait 2. 830.289 boisseaux debl et en 1887

il en aproduitG2. 553.449 ! videmment, ce n'est pas avec les

dollars apports par les immigrants dansleurs poches qu'une


uvre aussi considrable a pu tre accomplie ; elle est duc
aux capitalistes trangers, aux socits de crdit foncier, qui

se sont constitues dans l'Est pour placer leurs fonds dans


l'Ouest sur hypothque. Quelque dangereux qu'ait pu tre le
recours au crdit pour quelques particuliers, dans l'ensemble,
il a t bienfaisant (1).

La multiplication des building and loan associations


fchap. i. ^ 12) entrane forcment la multiplication des
hypothques , et il faut tenir compte des fi. 000 socits
de ce genre qui fonctionnaient, en 1890, dans l'Union amri-
caine. Or, ces hypothques-l ne sont pas des dettes pas-
sives, mais de la richesse en formation. En Pensylvanie, les
hvpothques rsultant du fonctionnement de ces utiles soci-

(1) Ce sont moins les emprunts hypothcaires avec leur taux de 8 12 pour
cent par an qui sont ruineux pour Jes petits farmers que le recours au crdit
sur billets court terme. Les banquiers dans l'Extrme-Ouest le leur font payer
parfois jusqu' 2 pour 100 par mois. Il faut dire que leurs risques sont con-
sidrables.
140 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

ts s'levaient au chiffre de 98 millions de dollars. Dans le

New-Jersey, 5. 30iemprunteurs, membres des building socie-


ties, taient inscrits sur les livres hypothcaires pour 14 mil-
lions de dollars (1).

y a eu un dveloppement exagr du crdit hypoth-


S'il

caire, la faute en est aux compagnies de crdit foncier. Les

bnfices considrables qu'elles ont raliss jusqu'en 1885


leur ont fait tendre imprudemment leurs oprations. Des
agents, pour toucher une commission, ont offert de l'argent
aux farmers pour une valeur gale, parfois suprieure
celle de leurs proprits. Aprs les mauvaises rcoltes de
1887 et de 1888, la terre a baiss brusquement do valeur
dans beaucoup de comts et les mortgage companies ont
fait des pertes considrables. En effet, bien des farmers ont
trouv trs simple de leur abandonner leurs terres pour
aller recommencer un peu plus loin, sans prendre souci de
leurs anciennes dettes. C'est une opration semblable celle
du ngociant qui fait faillite, voire de l'assur qui met le feu
sa maison.
On aura une ide de l'extrme mobilit de la popula-
tion dans cette rgion par ce fait que le Kansas, de 1888

1889, a perdu 53.638 habitants la suite des scheresses qui


ont dtruit la rcolte dans une partie de son territoire.

Les hypothques auront forcment diminu dans les annes


suivantes; car, ainsi que le fait remarquer un statisticien

minent, M. James Bishop, aux tats-Unis, la diffrence de


la vieille Europe, c'est surtout pendant les priodes de pros-
prit que les hypothques se multiplient; elles diminuent
rapidement ds que l'on entre dans une priode de dpres-
sion.
D'une discussion engage dans X Economist deLondres (2),

(1) M. Bolles, cit par l'Economiste franais du 28 mars 1891, et Reporl of the
Slatistics of Labor of New Jersey for 1889, p. 31 0.
(2) The Economist, 6, 13,27 juillet, 31 aot 1S89. D'aprs M. Rultland {Zeils-
chrift fur die gesummte Wissenschaft de Tubingen, 1890, 3 e fascicule), il csl
diflieiled'avoir une vue d'ensemble, cause de l'imperfection, des statistiques:
il ne faut pas gnraliser les faits relatifs certains tats. Cependant on peut
dire d'une manire gnrale que les farmers empruntent avec lgret et sou-
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 141

il rsulte que, malgr les entranements des farmer s trop


emprunter, les prts imprudents faits par des mortgage com-
panies mal administres et l'lvation du taux de l'intrt

qui oseille de 8 14 p. 100 dans le Far-West, la crise qui s'est


produite il y a deux ou trois ans tenait surtout de mau-
vaises rcoltes et la dprciation momentane des produits
agricoles cause par le rgime protectionniste. Les tats de
l'Est ont, en leur temps, pass par des crises pareilles; ils en
sont sortis parce que la terrea, dans la suite, augment nor-
mmentdo valeur. Il en sera de mme dans l'Ouest etl'on cite

le cas d'une compagnie, qui, trompe par un agent, avait prt


dansl'Orgon pour six fois au-dessus de la valeur relle des
terres et qui cependant a t paye, parce que la terre a fini

par raliser cette plus-value. Ondoit compter surtout surla


baisse du taux de l'intrt, qui est trs accentue dans les
tats de l'Est, et ne peut manquer la longue de profiter
l'Ouest (1).
Une situation semblable existe dans l'Australasie. En Nou-
velle-Zlande notamment, on signale la grande quantit de
terres possdes par les mortgage and trust companies et
par les banques (2). Ce sont l videmment des phnomnes
insparables de la prompte occupation des territoires nou-

vent sans grande ncessit. Il est trs facile d'obtenir du crdit sur hypoth-
que un taux lev mais les sommes prtes sont relativement petites (de
;

500 1.000, dollars), etpour un dlai relativement court (2 ou|3 ans); or.le rende-
ment du sol est tel que souvent le dbiteur se libre en deux ou trois ans, si
la rcolte a t satisfaisante.

(1) L'opinion des hommes les plus autoriss aux tats-Unis tend de plus en
plus modrer l'impression que certaines statistiques locales sur la dette
hypothcaire avaient produite, il va quelques annes, et confirmer les appr-
ciations que nous formulons au texte. V. notamment M. James Bishop, chef
du bureau des statistiques du travail du New-Jersey, dans le report de 1889.
pp. 307 390; M. Annecke, ancien consul d'Allemagne aux Etats-Unis, dans un
rapportanalys par l'Economiste franais du 6 juin 1891 enfin le gnral Porter,
;

dans un article, Public and private debts,d<ms]a.North American Review de no-


vembre 1891. A la suite de l'motion de l'opinion publique dont nous venons de
parler, le gnral Porter, chef du Censusa 1891, a fait, sur l'ordre du Congrs, une
enqute sur la consistance des dettes hypothcaires dans l'Union amricaine.
Cette enqute ne prsente que des rsultats trs approximatifs, cause de l'im-
perfection de la mthode employe. (V. la critique qu'en a faite the Nation du
28 mai 1891.)Nanmoins l'opinion du gnral Porter contre des vues pessimistes
exagres a une importance relle.
(2) V. the Economist, 20 juin 1891.
142 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

veaux. Ils montrent l'importance du capital, mme l o les

dons naturels sont les plus abondants et. o la terre n'a


qu'un prix nominal. Peut-tre, autrefois, taient-ils moins
sensibles, parce que les settlemenls se faisaient davantage
avec les forces combines de la famille (1). En tout cas, l'oc-
cupation des territoires nouveaux tait bien moins rapide.
La bte moderne exige davantage d'argent et le paie naturel-

lement : moneg is time, peut-on dire en renversant le dicton


anglais.
X. Acheter des terres ou des terrains urbains, lorsqu'on
prvoit qu'avec le cours du temps ils prendront plus de va-
leur, et les revendre avec bnfice, quand cette ventualit
se ralise, est une spculation parfaitement lgitime ; mais
convient-il au lgislateur de favoriser par des moyens arti-

ficiels un changement de mains frquent et rapide de la pro-


prit territoriale, semblable celui qui se produit sur les
valeurs mobilires ?

Plusieurs raisons s'y opposent :

1 L'union de la famille rurale au sol, la possession perma-


nente du foyer domestique sont des conditions de paix sociale
et de continuit du travail agricole qu'il faut se garder de
sacrifier lgrement la formule classique : the right mon
in the right place;
2 Les transmissions multiplies des terres, l'organisation
d'un commerce vritable sur les immeubles tendent en
hausser la valeur, au moins jusqu'au jour o une crise
ramne la ralit des choses, et en attendant les loyers
et la production agricole sont chargs d'un poids mort inu-
tile ;

3 Enfin la possession d'une maison ou d'un domaine d-

fi) L'emploi du rgime seigneurial au \vn sicle pour la colonisation de


certaines parties de l'Amrique rejetait sur les seigneurs la plupart des trais
de premier tablissement, qui psent aujourd'hui sur le colon libre et isol.
L'hypothque ne montait pas en croupe avec lui, comme aujourd'hui; mais il
tait soumis perptuit aune rente foncire. L'esprit moderne n'a plus voulu
de cette perptuit. V. une Colonie fodale en Amrique par M. Rameau de ,

Saint-Pre (2 dit., Pion) et les nombreux travaux de la John Ilopkins Univer-


sity sur les manoirs du New- York, du New-Jersey, du Maryland, que nous
avons rsums dans la Rforme sociale des 1 er janvier I8S8 et 1 er janvier 1889.
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LKS SPECULATIONS SUR LE SOL 143

termin est une affaire de convenance individuelle; le cercle


de leurs acqureurs possibles est limit un petit nombre de
personnes : grande diffrence avec les marchandises propre-
ment dites et les valeurs mobilires, qui conviennent, sinon

tout le monde comme la monnaie, au moins un grand nom-


bre de personnes et dont l'coulement n'est qu'une affaire de
prix et de temps.
Par consquent, il faut repousser absolument tous les pro-

jets de montisation du soi, qui prtendent faire un moyen


de circulation montaire, une sorte de billet de banque, du
titre reprsentatif d'un droit de proprit ou d'une hypothque
sur des terres et des maisons.
C'est au contraire une chose excellente que d'organiser
un rgime lgal d'tablissement et de transmission de la
proprit foncire, qui donne une scurit absolue l'acqu-
reur ou au prteur; mais il faut se garder de pousser, sous
ce prtexte et par une extension fcheuse d'ides, ce qu'on
appelle incorrectement la mobilisation du sol et qui ne serait
qu'une excitation des recours imprudents au crdit, qu'une
activit factice donne au commerce des immeubles(lj.
La reprsentation des crances hypothcaires par des titres
d'un type uniforme, pfandbriefe, obligations hypothcaires,
qui se ngocient facilement, parce qu'elles ont une masse
considrable de gages pour garantie (chapitre v, 2), en
faisant disparatre en grande partie pour le prteur l'indispo-
nibilit de son capital, l'amne abaisser le taux de l'intrt.

Seulement la ralisation simultane sur une grande chelle


de gages de ce genre amnerait l'annihilation de leur valeur.
Par consquent, les socits de crdit foncier, qui servent
d'intermdiaires l'mission de ces obligations, doivent obser-
ver une grande prudence et se garder de toute opration
ressemblant aux spculations financires proprement dites,
c'est--dire comportant des engagements court terme.

V., pour plus de dveloppements, notre ouvrage le Socialisme d'tat et


(1)
la Rforme sociale, chapitre x, et l'excellent article de M. Baugas, professeur
l'Universit d'Angers, sur la Mobilisation de la proprit foncire, dans la
Revue catholique des institutions et du droit, janvier 1891.
144 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

XI. Les institutions de crdit foncier, sous la forme de


caisses provinciales, Landschaften , de socits mutuelles,
mme de banques foncires, Crdit Anstalten, Mortgagcs
Companies, dispensent le crdita la proprit foncire d'une
manire bien suprieure non seulement au prt hypothcaire,
tel qu'il est pratiqu entre particuliers, mais mme aux con-
stitutions de rente d'autrefois. Par l'interposition de leur ga-
rantie et par la reprsentation des engagements des emprun-
teurs par des obligations d'une circulation facile, elles abais-
sent le taux de l'intrt. En outre, elles rendent praticable
la reconstitution du capital, grce la libration de l'em-

prunteur par des annuits, la condition toutefois que cette


priode ne soit pas trop longue; car sans cela on l'inciterait
s'engager dans des dpenses mal conues. Mais la consti-
tution des institutions de crdit foncier en un tablissement
jouissant d'un monopole ou de privilges quivalant au mo-
nopole, comme on l'a fait en France, est une erreur grave.
S'appropriant les projets de plusieurs conomistes, notam-
ment de Lon Faucher et de Wolowski,un dcret-loi du 28 f-

vrier d 852 facilita la fondation de socits de crdit foncier


et il s'en forma immdiatement trois Paris, Nevers,
Marseille. Malheureusementl'Empire, qui donna unessortout
particulier la Finance (chap. xn, 8), voulut crer un grand
tablissement centralis sur le modle de la Banque de France
et qui ft absolument sous la main du gouvernement. Institu
sur ces bases par des lois du 10 dcembre 1852 et du
19 juin 1857, le Crdit foncier de France fut investi, jus-

qu'en 1877, du monopole absolu des oprations de prt rem-


boursables parannuits et il reut une dotation de dix millions
sur les biens confisqus aux princes d'Orlans. Depuis l'expi-
ration de son monopole, il continue jouir du privilge de
procdures de faveur ainsi que du bnfice d'une loterie per-
manente, sous la forme d'mission d'obligations lot (1).

La seule justification d'une situation aussi exorbitante et

(1) V. les Privilges de la Socit du Crdit foncier de France, par Eugne


Godefroy, 1 vol. in-8. (A Rousseau,
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LL SOL 145

t d'assurer aux emprunteurs les avantages qu'ils trouvent


l'tranger dans les socits mutuelles, avec, en plus, l'co-
nomie d'une gestion centralise et cense surveille parl'Etat;
mais l'exprience aprouv que le monopole, quelles que soient
ses promesses, est presque toujours corrupteur.
Le Crdit foncier de France, sous ses administrateurs
successifs, s'est proccup moins du but pour lequel il tait

institu que des avantages particuliers de ses actionnaires


et du personnel financier group autour de sa direction. Il

a maintenu, surtout depuis quinze ans, le taux d'intrt de ses


prts de beaucoup au-dessus du prix auquel lui-mme plaait
ses obligations, violant mme en cela ses statuts (1). Ses
actions, mises 500 francs, ont t pousses jusqu' 1.700 fr.

et valent encore, en 1892, plus de 1.200 fr. Dans le cercle de


ses oprations normales statutaires, qui sont les prts hypo-
thcaires, il s'est surtout occup de favoriser la transforma-
tion des villes et la spculation sur les terrains. C'est pour
cela que, contrairement tous les principes conomiques, il

a prolong la dure de ses prts jusqu' soixante et soixante-


quinze ans. Sous l'Empire, il a cr le Sous-Comptoir des
entrepreneurs, qui n'est qu'une annexe au moyen de laquelle
il emploie ses fonds disponibles escompter le papier des
entrepreneurs parisiens. A partir de 1879, il a favoris la

fondation de socits de spculations immobilires Paris,


Lyon, Nice, et sur les stations du littoral, et il a soutenu
leurs oprations par des faveurs de toute sorte, notamment
par un taux d'intrt trs infrieur celui exig des particu-
liers. Voici sur ce point le rapport de M. l'inspecteur gnral
des Finances Machart, du 20 juin 1890 :

Je citerai en premier lieu la Rente foncire. Cette socit a t


cre daus le but d'acheter, Paris, des maisons sur lesquelles elle

emprunte par hypothque. Elle bnficie de la diffrence entre les

Art. 58 des statuts


(1) Le taux d'intrt des sommes prtes sera fix par
:

leConseil d'administration et ne pourra dpasser d plus de 0, 60 p. 100 lu


taux de revient dos obligations en mission au moment de la fixation du
taux do l'intrt des prts.

10
I4G LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

loyers qu'elle encaisse et les annuits qu'elle paye au Crdit foncier.


Son intrt est donc d'accrotre sa dette pour augmenter son do-
maine.
Au 31 dcembre dernier, ses emprunts s'levaient 75.5'i5.f>02
francs 22 garantis par des immeubles dont la valeur, d'aprs l'es-

timation admise par le Crdit foncier, n'tait que de 101.800.000 fr.

Mais nous sommes obligs de discuter ce chiffre. Le prix de revient,


d'aprs le bilan de la Rente foncire, n'est que de 92.933.235 fr. 85;
la valeur locative ne dpasse pas 3.900.000 fr., ce qui, au taux de

5 p. 100, gnralement admis pour les maisons, donnerait un capital


de 78 millions. Quoi qu'il en soit, en admettant mme le chiffre de
101 millions, les prts du Crdit foncier atteindraient 73 p. 100 de
la valeur du gage et dpasseraient la limite de moiti fixe par
les statuts. Mais ce sont surtout les traits passs avec cette socit
qui donnent lieu observations.
Par la convention du 20 septembre 1879, le Crdit foncier promet
de prter la Rente foncire jusqu' concurrence de 218.000.000
francs. Ce pas ralis; mais il y a une certaine impru-
fait ne s'est

dence pour une somme de cette importance avec une


s'engager
seule socit. D'une faon gnrale, d'ailleurs, on comprend mal les
avantages de semblables traits, au moins en ce qui concerne le
Crdit foncier.
Parle trait du 11 fvrier 1885, le Crdit foncier consent con-
solider trois semestres d'annuits s'levant prs de 4 millions, qui
lui sont dus par la Rente foncire. Je n'ai pas besoin d'insister sur
la gravit d'une pareille stipulation, dont les consquencessont vi-
dentes. En mme temps, le taux des prts est rduit provisoirement
et les intrts diffrs sont ports un compte spcial. Lne provision
a t, il est vrai, constitue pour couvrirle risque de cette opration
incorrecte divers points de vue.
Je n'insisterai pas sur la convention du 20 janvier 1886, dont l'-

tude faite en dlail par un de mes collaborateurs conduite ce rsul-


tat que l'ensemble des prts faits par le Crdit foncier la Rente
foncire a t port 107.500.000 fr., tandis que l'ensemble du gage
ne peut tre valu actuellement plus del36railiions. Maisjedois
signaler une particularit tout fait digned'attention.
Le 1G novembre 1880, le service de l'examen des titres signale
un forme qui pouvait infirmer les hypothques prises tui-
vice de
les immeubles de la Rente foncire. On passa outre. Le 27 janvier

1887,1e service ayant renouvel d'une manire trs pressante ses


rclamations et les ayant appuyes sur deux arrts de cassation de
1881 et de 1885, qui confirmaient l'un et l'autre la jurisprudence
antrieure, la situation fut enfin rgularise. Les engagements., dont
LA PLUS-VALUE FONCIERE ET LES SPCULATIONS SUlt LE SOL 147

la nullit aurait pu tre prononce au dtriment du Crdit foncier,


s'levaient alors plus de 83 millions.
Il serait trop long d'entrer ici dans l'expos dtaill des relations
du Crdit foncier avec diverses autres socits. Elles ont t sou-
vent peu conformes aux statuts et d'autant moins prudentes que
presque toutesces socits taient lies entre elles. La chute de l'une
devait probablement avoir des consquences trs graves pour les
autres et pour leur appui commun. Je citerai seulement le trait

du 20 janvier 1880 avec la Compagnie foncire de France, dont l'ar-

ticle 2 pouvait, dans certains cas, obliger le Crdit foncier prter


la totalit de la valeur d'un immeuble. Cette mme compagnie a
rduit successivement son capital, qui tait primitivement de 100
millions, 50, puis 25 millions, avec l'agrment du Crdit foncier
qui l'a mme autorise racheter 20.000 de ses actions au-dessous
du pair pour les annuler. Le capital serait doncrduit 15 millions.
Cette opration est sans doute avantageuse pour la Compagnie fon-
cire; mais elle diminue considrablement les garanties que cette
socit peut offrir ses cranciers et par suite au Crdit foncier (1).

Le Crdit fonde?' a aussi servi d'instrument l'norme


endettement des dpartements et surtout des communes, par
suite de l'obligation qui leur a t impose de construire de
luxueux btiments scolaires. Au 31 dcembre 1890, le mon-
tant des prts communaux raliss depuis l'origine s'levait
1.9G8.077.984 francs et il s'accrot toujours !

Comme l'a constat M. Machart, ct de ses opra-


tions statutaires, le Crdit foncier de France a entrepris
une srie d'oprations analogues celles des autres so-
cits financires. Sous l'Empire il fonde le Crdit agricole,
qui n'avait d'agricole que le nom et dont la liquidation fut trs

onreuse. Aprs 1870, M. Frmy se livra des spculations


sur les valeurs gyptiennes, qui la longue ont t lucratives
par suite du relvement du crdit de ce pays, mais qui, un
moment donn, furent trs compromises. Sous cette adminis-
tration et sous celle de son successeur, M. Ghristophle,
le Crdit foncier a patronn maintes missions, n'ayant rien

(1) Dos oprations analogues ont t faites par le Crdit foncier avec la
Foncire Lyonnaise el avec le Crdit foncier d'Algrie, qui, malgr son nom,
prte aussi sur des terrains Paris.
J48 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

de commun avec son but. Ce qui est plus grave, c'est que de-
puis l'emprunt de 1879 le gouverneur du Crdit foncier a
imagin de constituer dans Haute Banque et les autres ta-
la

blissements de crdit de Paris des syndicats de garantie aux-


quels les obligations sont cdes en bloc 10 fr. au-dessous
du prix auquel on les offre au public. Nous retrouvons l un
des procds signals plus loin (chap. v, 9). Dans ce cas, il

est absolument condamnable; caries obligations foncires


et communales peuvent se placer directement, aussi facile-

ment que les obligations des chemins de fer. L'intervention


des syndicats a grev le prix de revient de chaque obligation
d'au moins dix francs au dtriment des emprunteurs. Par
contre, on value 6G millions les bnfices raliss par les
syndicataires de 1879 1885.

Les fonds disponibles dont dispose le Crdit foncier, soit


comme capital, rserves, remboursements anticips, provi-
sions pour risques de prts, excdent des missions d'obliga-
tions sur les prts raliss, dpts du public, sont consid-
rables. Les bilans annuels ne rendent qu'un compte trs
imparfait de leur emploi. Ce que l'on sait seulement, c'est que
l'escompte des effets de commerce bancables perd d'anne
en anne de son importance. Le reste, quelque chose comme
un demi-milliard, est employ en acquisitions ou en reports
de fonds d'tat, rentes, bons du Trsor, obligations sexen-
naires et sert toutes sortes d'oprations, qui font du Cr-
dit foncier un des facteurs les plus importants du march
financier. Son intervention la Bourse a servi puissamment,
encore plus que la Caisse des dpts et consignations,
faire monter artificiellement le taux de la rente. En 1887,
le Crdit foncier a perdu une somme importante dans la fail-

lite de l'agent de change Bex, dont la Compagnie n'a pas

voulu accepter la responsabilit cause de leur caractre


absolument anormal. En mai 1891, nous le voyons faire J'a-
vance ncessaire pour rembourser les dpts de la Socit
de dpts et comptes courants.
Nous ne voulons pas ici rechercher ce qu'il y a de vrai
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPECULATIONS SUR LE SOL 119

dans les allgations selon lesquelles une partie des bnfices


de cette bourse de jeu, comme on l'a appele, de ces opra-
tions anti-statutaires, pour employer l'expression des inspec-
teurs des finances, est employe augmenter les fonds secrets.

C'est rue des Capucines que serait la caisse noire de la

Rpublique. Les sommes considrables portes dans les bi-


lans sous la rubrique nigmatique de correspondants, les

mensualits distribues la presse depuis de longues annes


sans pices justificatives (ebap. v, 8), autorisent trop ces
allgations. Nous n'avons pas davantage h examiner si la

comptabilit du Crdit foncier est irrprochable, et sila pros-


prit, sur laquelle est base l'norme plus-value de ses ac-
tions, est aussi solide qu'elle le parat (1). Ce serait nous
carter de l'objet spcial de ce chapitre. Nous constatons
seulement : 1 que, malgr sa constitution en monopole
public, ou plutt cause de cela, le Crdit foncier de France
est devenu, contrairement au but de son institution, une des
grandes socits financires dont l'action la Bourse et sur
le march des capitaux donne lieu bien des critiques;
2 qu'il rend au gouvernement les services occultes auxquels
heureusement la Banque de France s'est toujours refuse.
XII. Le danger des banques, qui exploitent les opra-
tions de crdit foncier, est de pousser l'abus du crdit pour
tendre leurs affaires et faire hausser leurs actions. C'est le
reproche qu'on fait, on l'a vu, beaucoup de mortgage com-
panies amricaines. Cette dviation de leur action lgitime
se produit surtout dans les oprations sur les terrains
urbains : le rapide accroissement des villes leur donne une
plus-value que la spculation prtend raliser en quelques
annes et mme escompter.

Dans les grandes villes amricaines (2) et europennes se


sont constitues des socits immobilires, qui se procuraient

(1) V. le Crdit foncier de France jug par lui-mme, 1878-/890, par Emile
Robert'Coutelle (Savine, 1890).
(2) An Canada Montral en 1878,"Wnmpeg en 1882 ont connu des crises im-
mobilires aussi dures que celle ^de Rome en 1888, et l'on pourrait citer l'his-
toire semblable de bien d'autres villes amricaines.
150 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

sous forme d'actions un certain capital et ensuite recou-


raient soit aux institutions de crdit foncier, soit aux
banques proprement dites, pour acheter des terrains et faire

construire. Elles comptaient revendre les constructions le-


ves par elles un prix plus lev que le montant des em-
prunts et en attendant en percevoir un loyer suprieur aux
annuits payes aux banques.
Thoriquement, le calcul tait juste ; mais il ne tenait pas
assez compte des prlvements faits en pareil cas par les
lanceurs de l'afiaire, des impts normes perus, au moins
en France et en Italie, sur les transactions immobilires, enfin
dos non-locations qui se produisent invitablement, quand on
dpasse les besoins d'habitation ou qu'on relve trop le prix
des loyers. C'est ce qui s'est pass dans toutes ces villes.
A certains moments, Paris, en 1880, Rome et Turin,

en 1888, les grands spculateurs ont profit de l'abondance


des capitaux et des dispositions favorables du public pour
crer des socits immobilires de cette sorte et construire
des quartiers entiers, en recourant au crdit sous toutes ses
formes. Les terrains haussent de valeur pendant la p-
riode de construction, parce qu'une foule de gens achtent
crdit dans l'esprance de revendre avec bnfice. Mais, au
moment o il faudrait trouver des acheteurs ou des loca-
taires, la crise clate et la valeur des terrains ractionne en
raison mme de l'exagration de la hausse.
C'est ce qui a eu lieu Paris en 1884; il a fallu prs de
quatre ans pour liquider la crise immobilire.
En Italie, en janvier 1889, une crise du mme genre a
clat Turin, Naples, Rome. Le gouvernement, qui fa-
vorisait ces spculations dans un but politique, avait forc
les banques d'mission, etparticulirement la. fiana Iiomana
et // Banco dl Napoli, faire aux constructeurs de quartiers
nouveaux des avances trs exagres et il a fallu revenir
en fait au cours forc des billets de banque et en augmenter
l'mission. Au moment o nous crivons (1892), Rome ne
s'est pas releve encore des catastrophes qui ont frapp ses
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR LE SOL 151

plus illustres familles et amen des grves ouvrires redou-


tables par la brusquo suspension des travaux. L'norme ac-

croissement de la dette hypothcaire depuis quatre ans (1), les

vastes quartiers inhabits et inachevs qui s'lvent sur la

rive droite du Tibre, demeurent le lamentable tmoignage


du mal que peut faire l'agiotage, s'associant de la mauvaise
politique.
En France, il y a actuellement une demi-douzaine de
socits foncires fondes, au moment de la grande spcu-
lation sur les terrains, par le Crdit foncier ou par les

grandes socits financires. Les principales sont la Rente


foncire, les Immeubles de France,Compagnie foncire
la
de France, la Foncire lyonnaise, cration du Crdit Lyon-
nais (2). Ces socits-l achtent des immeubles avec le
produit d'missions d'obligations, ou de prts que leur
consent le Crdit foncier, et elles cherchent un bnfice pro-
visoire dans la diffrence entre l'intrt servi ces emprunts
et leurs loyers (3), en attendant de pouvoir raliser une
plus-value sur leurs immeubles en les repassant une autre
socit, laquelle elles revendent gnralement crdit.
Dans ce but, elles provoquent la constitution de socits
secondaires qui oprent seulement sur un quartier, sur une;
rue. Cela fait trois socits superposes sur la plus-value du
sol ! Nous ne savons si leurs promoteurs y ont trouv des
bnfices; en tout cas, les actionnaires n'ont pas fait un bon
placement. La plupart ne donnent pas de dividendes ; nan-
moins, elles se relvent peu peu au fur et mesuro que la

baisse du taux de l'intrt fait hausser la valeur des immeu-


bles et que la crise se liquide.
Ces socits ne se sont pas bornes Paris, Lyon,

(1) Dans les quatre annes 1S80-18S9, la moyenne annuelle des inscriptions
hypothcaires sur la proprit blie en Italie a t de 228 millions de francs.
Y. Bodio, di Alcuni indid misuratori ciel movimenlo economico in Italia, p. 133.
(2) En dcembre 1890, la Socit des immeubles de France a. rachet en bloc
toutes les actions de la Socit immobilire de Paris, qui tait une cration du
Crdit gnral franais.
(3) En mars 1891, la Socit des Immeubles de France possdait 141 im-
meubles, dont 139 Paris. En fvrier 1892, la Compagnie foncire de France
en dtient 103 dans Paris.
152 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Marseille; elles ont, pendant un moment, donn une valeur


norme aux terrains des stations d'hiver de la Mditerrane
et des stations balnaires de l'Ocan. Nulle part la hausse ne
fut plus insense et la chute plus profonde. M. Brelay a ra-
cont spirituellement comment la Foncire lyonnaise vint,
en 1880, rvolutionner les dpartements des Alpes-Maritimes
et du Var, en faisant Hyres, St-Raplial, Cannes, Nice,
San Remo, Menton, des acquisitions de terrains et des
constructions, qui, prtendait-elle, devaient attirer des milliers
d'trangers. Les municipalits furent sduites et se lancrent
dans des travaux d'embellissement insenss. La popula-
tion crut que c'tait le signal d'une hausse indfinie. La
fivre de la spculation envahit ce monde de petits pro-
pritaires et de petits commerants, comme jadis au temps
de Law elle avait affol les hautes classes de la socit fran-
aise. Des socits de morcellement et de construction
closaient chaque jour, esprant navement repasser leur
affaire des compagnies anglaises.

On se rua sur la terre; on s'obra pour acheter ou hypothquer;


on superposa des promesses de vente on ne fit des contrats dfi-
;

nitifs que lorsque plusieurs propritaires fictifs se furent succd

en prlevant chacun un bnfice. 11 y eut un dplacement de for-


tunes inou. Un terrain, qui avait valu cinq sous le mtre, passait

en quelques jours 10, 20,30 francs le dernier acheteur en refu-


;

sait hardiment 25. Le boutiquier, le ngociant enterrait ainsi l'un

sa petite pargne, l'autre son capital le plus rond ils faisaient pis :

encore pour s'agrandir ou pour faire construire. L'entrepreneur


divaguait comme les autres. Press de saisir les grandes affaires, U
acceptait des marchs ruineux. Le crdit le soutenait largement en
escomptant ses billets : l'argent venait : on croyait ainsi tout avoir.

Tel qui avait vendu, trop bien vendu, se htait de racheter


ailleurs un prix plus lev encore. A Cannes seulement, en 1880 ,

les ventes de terrains montrent 30 millions environ (1).

Toute cette ferie devait s'effronder brusquement au bout


de trois ans, laissant les propritaires et les commerants

(1) et 21 mars 188a. La mme sp-


V. l'Economiste franais des 19 mai 1883
culation, suivir ilu mme
krach, s'est produite sur plusieurs du nos stations bal-
naires de l'Ocan, mais dans des proportions moindres.
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SITl LE SOL 153

absolument, ruins, les communes charges d'emprunts et

d'impts avec dos casinos, des boulevards gigantesques


([utiles ne peuvent entretenir et le Crdit foncier avec
des immeubles qu'il a d racheter ou des emprunteurs qui
ne payent pas leurs annuits et qu'il se garde d'exproprier
pour ne pas aggraver sa propre situation.

XIII . Les considrations qui prcdent ne doivent pas


faire condamner le crdit, mais aider dterminer l'usage
lgitime qui peut en tre fait par la proprit foncire.
Les associations de crdit mutuel allemandes, les building
societies anglaises, et surtout les loan and building societies

amricaines montrent le rle bienfaisant du crdit pour faire


arriver des classes nombreuses la proprit de leur habi-
tation. Il suffit qu'une famille soit en tat de faire une pargne
mensuelle d'un certain chiffre.

Mme en dehors du puissant appui que le principe coop-


ratif donne au crdit, la vente de terres payables par annui-
ts,by instalments et le remboursement d'emprunts hypo-
,

thcaires par ce systme ont russi aux tats-Unis beaucoup


de farmers. C'est aussi par ces procds que les socits phi-
lanthropiques, qui cherchent multiplier le nombre des fa-

milles propritaires, peuvent raliserleur but.


Quant au crdit court ternie, les banques Schultze-Delitsch
et les caisses Raiffeisen d'Allemagne, les Casse rurale di
prestiti, les Banchc popolare d'Italie montrent comment,
sagement mani, il peut tre trs utile l'agriculture. Plus
le taux de l'intrt baissera et se rapprochera de la produc-
tivit des capitaux engags dans les oprations de la culture,
plus le crdit la production rurale devra entrer dans les
habitudes des populations.
Le grand cueil, nous l'avons dj dit, ce sont les crdits
la consommation. A toutes les poques, ils ont ruin les
familles de propritaires de tout rang.
Au xv e sicle, quand le systme fodal commenait entrer
en dcadence et que la consolidation des liefs et les progrs
de la culture donnaient une grande plus-value aux terres, les
154 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

familles nobles sentirent le danger qui les menaait, et d'un


bout l'autre de l'Europe, depuis l'Espagne jusqu' l'Alle-
magne, depuis l'Italie jusqu' l'Angleterre, elles introdui-
sirent l'usago des pactes de famille, des substitutions fidi-
commissaires En mme temps, l o les filles, en vertu du
droit romain, taient appeles la succession, elles en furent
exclues sous une forme ou sous l'autre.
Les substitutions ont des inconvnients qui les ont fait uni-
versellement condamner. Mais l'on s'est aperu que la petite

proprit du paysan avait non moins besoin d'tre protge

contre les recours imprudents au crdit et c'est pour y rem-


dier que la dmocratie amricaine a dict les homestead
exemptions, qui mettent l'abri de la saisie le foyer domes-
tique et la terre ncessaire pour assurer le minimum d'exis-

tence. De plus en plus, on se demande s'il n'y a pas lieu


d'introduire l'institution amricaine dans nos vieux pays
europens.
De tous les crdits la consommation, les plus dangereux
sont les emprunts que contracte un hritier pour donner des
soultes ses frres et surs et conserver intact le domaine
familial. Il faut des plus-values absolument exceptionnelles
pour que l'hritier puisse arriver payer ces soultes, l au
moins o le taux de capitalisation du revenu foncier est
lev Les Allemands y ont remdi d'une manire
(| 6).

remarquable par l'institution du Hofrccht et tari ainsi la


principale source de l'endettement hypothcaire. Le cadre
de notre tude ne nous permet pas de dvelopper les avan-
tages de ces institutions. Nous l'avons fait dans un prcdent
ouvrage; nous devions cependant les mentionner ici; car
elles constituent quelques-uns des contrepoids ncessaires
pour empcher les abus du crdit (chap. xin. I
er
)
. Nous le

constatons souvent, les choses conomiques ne peuveni


pas tre rgles par un principe unique, tant sont com-
plexes les facteurs qui y interviennent.
CHAPITRE V
LES SOCITS ANONYMES PAR ACTIONS

I. Los banques et la constitution des affaires commerciales et industrielles.


IL Le caractre propre des valeurs mobilires. III. Le titre au porteur.
IV. Origines historiques de l'action et de la socit anonyme.
Y. Le
domaine naturel de la socit anonyme. VI. Lgitimit de son prin-
cipe juridique. VII. Les lanceurs d'affaires et la fondation des soci-
ts anonymes. VIII. Le rle de la presse. IX. Les missions H le;
syndicats de garantie.
X. Fraudes commises dans le fonctionnemenl des
socits anonymes. XL Rformes lgales ncessaires.
XII. Le mouve-
ment lgislatif contemporain et le principe de la rforme.

I. Les socits par actions sont un mcanisme indispen-


sable l'accomplissement de la fonction du capital dans le
commerce et l'industrie modernes; malheureusement elles

fournissent aux faiseurs d'affaires, aux affaristi, comme les

appellent les Italiens, l'occasion de vritables brigandages en


grand. La question est assez grave pour tre expose avec
quelques dtails.
L'intermdiaire des banquiers, des financiers, est indis-
pensable dans certaines circonstances pour fournir des ca-
pitaux ceux qui montent une entreprise manufacturire ou
commerciale.
La commandite ordinaire procure aux fondateurs d'une
usine ou d'un commerce les fonds qui leur sont n-
cessaires dans le cercle de la parent ou de l'amiti; mais,
ds que ces relations deviennent insuffisantes, eu gard
l'importance des entreprises, force leur est de puiser
ces fonds dans les disponibilits du public, et ces dispo-
nibilits, elles sont dans les caisses des banques ou sous
leur contrle.
156 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Des banques de commerce manqueraient aux rgles l-


mentaires de leur art si elles engageaient directement long
terme, comme le comporte la commandite, les fonds que
leurs clients leur confient pour un bref dlai. Celles qui le
font prissent fatalement.
Des socits financires spciales pour prendre forfait

des missions de valeurs mobilires et commanditer des en-


treprises industrielles, en leur fournissant tout ou partie de
leur capital sous une forme ou sous l'autre, ont parfaitement
leur raison d'tre dans notre organisation conomique; mais
elles devraientn'engagerainsi que leur capital ou des capitaux
qu'elles auraient emprunts elles-mmes long terme titre

d'obligations.
En Angleterre, l'instruction du public a t assez dvelop-
pe et les murs financires sont assez solides pour avoir
impos cette sparation des fonctions. Les banques de com-
merce, les banques d'escompte doivent rester et restent effec-

tivement trangres absolument aux transactions sur les

valeurs de bourse. C'est en ce sens que M. de Rothschild


Londres n'est pas un banquier. Les missions de valeurs sont
faites par des maisons spciales de finance, comme taient les
Baring. D'autres socits, qu'on appelle les Share Trust
Companies, ont pour fonction de placer les fonds qu'elles

ont recueillis sous forme d'actions ou d'obligations en valeurs


de certaines catgories, de manire assurer ces fonds un
revenu moyen et compenser les risques des placements (1).

En France, cette distinction dans les fonctions des diverses

sortes d'institutions financires est presque inconnue.


Les grands tablissements de crditqui se sont forms de-
puis une trentaine d'annes (chap. xu, | 8) veulent faire l'es-

compte et recevoir des dpts en compte courant, malgr le

peu de bnfices qu'ils y trouvent, pour se crer une clien-


tle dans laquelle ils placent leurs missions : c'est pour cela

(1) C'cstl au moins ce qu'taient l'origine les Share Trust Companies. On


a fond dans ces dernires annes, sous ce nom, dos socMs destines faire
des campagnes de hausse au Stock Exchange, (chapitre ix, 13).
,

LES SOCITS ANONYMES 157

qu'ils multiplient leurs succursales en province. D'autre


part, les banques de commerce se laissent entraner en-
gager les fonds de leurs dpts et comptes courants en valeurs
do bourse sur lesquelles elles esprent faire des spculations
lucratives (1). C'est ce qui a amen, aprs bien d'autres,
la chute de la Socit de dpts et comptes courants en 1891.
Cet entranement, incorrect au point de vue conomique,
coupable quelquefois au point de vue juridique, est une ten-
tation pour les financiers cause mme du caractre des va-
leurs mobilires et des ressources qu'elles leur offrent.
II. Les actions et les obligations sont des titres de
proprit sociale ou de crance d'un type uniforme et trans-
frables par une simple mention sur des livres, ou par tra-
dition, selon que les titres sont nominatifs ou au porteur.
Grce cette facilit de transmission, leur propritaire
trouve facilement un cessionnaire. Un march spcial
la Bourse, s'tablit pour cette nature de biens, en sorte que
le titre de proprit de capitaux engags long terme
devient convertible et mobile. Le mme procd arrive
donner aux crances hypothcaires, sous la forme d'obliga-
tions foncires, de Pfandbriefe, une mobilit qui contraste
avec la stabilit et la vente toujours difficile du gage sur
lequel elles reposent. Sans prtendre assimiler de la monnaie
ou des effets de commerce proprement dits les actions et

les obligations, mme de premier ordre (chap. iv, 10), cette


mobilisation relative d'une partie importante de la richesse
n'en est pas moins un fait trs remarquable.
L'indisponibilit du capital que l'on a prt ou que l'on
a engag dans une commandite est pour le capitaliste un
dommage que les anciens auteurs considraient comme cons-
tituant un damnum mergeas et justifiant la perception d'un
intresse (chap. m. | 4). La reprsentation de cette crance
par une obligation, de cette part de commandite par une

(l) V. A. Raffalovich, Journal des Economistes, avril 1891. La Banque de


Paris et des Pays-Bas est le seul de nos grands tablissements de crdit
ne pas recevoir de dpl? en jinples courants du public.
:
i:>8 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

action, ngociable facilement, fait disparatre presque com-


pltement l'indisponibilit du capital au point de vue du par-
ticulier, au moins tant que l'affaire est prospre. Cela amne
une rduction du taux de l'intrt, de la rmunration exige
par le capitaliste.

Les effets conomiques de la reprsentation des parts de


proprit par l'action ont t aperus de bonne heure par
les Hollandais. Melon, dans ses Essais politiques sur le com-
merce (1734), les indique fort judicieusement :

La circulation des fonds est une des grandes richesses de nos


voisins. Leurs banques, leurs annuits, leurs actions, tout est en
commerce chez eux. Les fonds de notre Compagnie seraient comme
morts dans le temps que les vaisseaux les transportent d'une partie

du monde dans l'autre, si, par la reprsentation des actions sur la

place, ils n'avaient une seconde valeur relle, circulante, libre, non
exigible, et par consquent non sujette aux inconvnients d'une
monnaie de crdit et en ayant nanmoins les proprits essentielles.
Nous ne prtendons pas dire que l'actionnaire soit plus utile
l'Etat que le rentier; ce sont des prfrences odieuses de partiront
nous sommes bien loigns. L'actionnaire reoit son revenu comme
le rentier le sien l'un ne travaille pas plus que l'autre et l'argent
:

fourni par tous les deux pour avoir une action ou un contrat est
galement applicable au commerce ou l'agriculture. Mais la repr-
sentation de ces fonds e^t diffrente. Celle de l'actionnaire ou l'ac-
tion, n'tant sujette aucune formalit, est plus circulante, produit
par l une plus grande abondance de valeurs et est d'une ressource
assure dans un besoin pressant et imprvu. Le contrat a des pro-
prits d'un autre genre d'utilit. Le pre de famille ne peut laisser
sans danger des actions des hritiers mineurs, souvent dissipa-
teurs il laisse des contrats qui ne sont pas sujets au vol et dont
;

on ne peut pas se dfaire de la main la main. Ces contrats assu-


rent et manifestent les biens d'une famille, procurent du crdit et

des tablissements. Enfin, il est bon qu'il y ait en France de ces


deux espces de fonds, selon le gnie et le talent de chacun, et il
parait galement pernicieux de vouloir tout rduire l'un des deux.
L'annuit est un papier commun en Angleterre, qui participe
galement du contrat, de l'action et de la rente tournante. Elle a,
comme le contrat, un revenu tixe sur des droits alins. Elle a,

comme l'action la facult d'tre ngocie du la main la main


LES SOCITS ANONYMES 159

parce qu'elle est au porteur. Elle a comme la rente tournante un


remboursement annuel sur le capital jusqu' extinction (1).

Le jour o l'action, o l'obligation a t invente, une vri.


table rvolution conomique a La forme excep-
t opre.
tionnelle de la socit anonyme n'a qu'une importance secon-
daire auprs de la transfrabilit et de la mobilit donnes
aux parts sociales et aux crances. Les actions se sont pro-
duites d'abord au sein de la commandite; et quand la lgis-
lation exigeait l'autorisation du Conseil d'tat pour la fon-
dation des socits anonymes, on tournait la difficult par
la commandite en actions. Tous les abus que l'on reproche
l'anonymat se produisaient dj sous ce rgime, et, des 1856,
le lgislateur franais dictait, pour les rprimer, une loi
qui a marqu le point de dpart d'un dveloppement lgis-
latif considrable dans tous les pays civiliss.
III. La facilit du transfert des actions et des obliga-
tions est porte son plus haut point lorsqu'elles sont au
porteur, et elles sont particulirement recherches sous cette
forme pour les placements temporaires ; elles sont comme
une monnaie, qui rapporte un intrt.

Cette commodit trs grande a fait admettre le titre au


porteur peut-tre ds lexvn* sicle en Italie et en Hollande (2).

En France, la premire socit qui admit les actions au


porteur fut laCompagnie d'Occident, cre par Law en 1717.
La Socit des fermes royales, organise par les frres Paris
la mme anne, pour faire concurrence Law, avait gale-
ment ses actions au porteur (3).

(1) L'annuit est l'obligation, debenture, remboursable par tirages au sort.


(2) V. un passage de Stracha, Decisiones Rot Genu de mercatura (Colon.,
1622), decis. XIV, n 85, cit par Frignet, Histoire de l'association commerciale
(Guillaumin, 1868), p. 89. Les obligations sur la Gnralit ou les diverses pro-
vinces unies taient, la volont du souscripteur, des rentes nominatives ou
au porteur. V. Trait gnral du commerce, par Samuel Ricard (4 dit., 1721),
dernire partie, p. 60. Au xvm 9 sicle, les obligations de la Compagnie des Indes
Orientales furent munies dcoupons dtacherpar le porteur. V. Pringshcim,
Wirthscha/tliche Enwickelungsgeschichte der vereinigten Niederlande (Leipzig,
1890), p. 61.
(3). V. A. Courtois, Histoire des Banques en France (2 dit. Guillaumin, 1881),
pp. 14 et 16.
160 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Le titre au porteur n'offre pas d'inconvnients, si le

capital qu'il reprsente est compltement vers. Mais le titre

au porteur avec des versements faire pour la moiti, comme


la loi franaise l'admet, est un non-sens. Cette rserve faite,

les critiques qu'on a diriges contrele titre au porteur ne sont


pas fondes. Une action nominative compltement libre
n'impose pas plus de responsabilit son propritaire que
le titre au porteur. D'ailleurs, toutes les tentatives lgislatives

qu'on pourrait faire pour l'interdire seraient neutralises par


le transfert en blanc du titre nominatif. En 1716, un dit
roval avait dfendu les effets de commerce au porteur; ds
le 21 janvier 1721. l'usage en avait d tre autoris de nou-
veau, car on ne peut pas. pour parer quelques abus, sup-
primer toute la commodit des affaires.

Toutes les oprations de bourse qui prsentent des dan-


gers au point de vue de la spculation, reports, ventes
terme, ventes l'mission, marchs primes, sont possibles
sur des titres nominatifs comme sur des titres au porteur et
elles peuvent mme donner lieu des abus plus grands
encore (1).

IV. La socit anonyme consiste essentiellement en la


constitution d'un corps moral, dans lequel le capital, divis
en parts uniformes ou actions, estseul responsable des enga-
gements sociaux. Les actionnaires ne sont tenus que du
montant de leurs actions. Il en est de mme des directeurs et
administrateurs : ils ne sont responsables personnellement et

in infinitum qu'en cas de dol ou de faute personnelle lourde.


L'rudition peut retrouver quelques institutions analogues
au moyen ge; en ralit, c'est au seizime sicle que la
socit anonyme par actions s'est constitue en Italie, pour

(1) L'Union gnrale n'a jamais eu que des actions nominatives. Quand
son directeur la lana dans un jeu insens sur ses propres actions, il essaya
plusieurs reprises d'trangler le dcouvert eu retardant les oprations de
transfert des actions. Les consquences le la catastrophe furent d'autant plus
graves que tous lesacheteurs successifs de ces titres se sont trouvs responsables
des versements non effectus. C'est donc tort que l'article Brse, dans le
Staatslexikon de la Grresgesellschaft (Herder, Freiburg), soutient que le titre
au porteur favorise particulirement l'agio tage.
LES SOCITS ANONYMES 161

fermage de certains impts (l).Les luoghi des monti, ou les

titres de rentes des emprunts mis par les gouvernements de


la pninsule, ds le xiv e sicle, ont t le vrai type de l'ac-

tion. Ds cette poque, Florence Gnes, Milan, ils

jouaient dans les fortunes des particuliers le mme rle que


les valeurs mobilires d'aujourd'hui et donnaient lieu aux
mmes transactions de Bourse. Au xvi e sicle, l'on divisa les

fonds des commandites en parts uniformes dans les villes


d'Italie et du midi de l'Allemagne. La socit anonyme se con-
stituait ainsi par des essais successifs, comme pour fournir
leur cadre aux grandes entreprises coloniales et maritimes
que les Europens allaient entreprendre. En 1599, la reine

Elisabeth remettait au duc de Cumberland et ses associs


la premire charte de la Compagnie des Indes orientales. En
1602, la Compagnie hollandaise des Indes tait fonde et la

France essayait d'en crer une sur les mmes bases. Toutes
les grandes compagnies de commerce institues dans le

cours du sicle furent organises sur le mme type; puis, peu


peu, on appliqua cette forme de socit d'autres entrepri-
ses (2). En France, la premire compagnie d'assurances ma-
ritimes par actions fut cre en 1664. En Angleterre, dans la
seconde moiti du dix-huitime sicle, certaines banques, les
assurances, les canaux, les services d'adduction des eaux
dans les villes taient dj organiss en compagnies par ac-
tions, et Adam Smith constatait que, pour ce genre d'affaires,
ce rgime tait le seul possible. Mais on demandait aussi au
Parlement des chartes pour des entreprises d'un tout autre
caractre, comme le traitement du cuivre et du plomb, la fa-

brication des glaces, etc.


D'aprs le droit commun de l'Europe, la constitution d'un

(i| Notamment dans l'tat romain sous Paul IV, 1555 1559. V. Straccha,
Decisiones rots Genuae, docis. XIV, n s 5, 6, 83,85, 133.
(2) Quelques-unes de ces compagnies taient des commandites par actions
plutt que des socits anonymes proprement dites. V. Savary, Dictionnaire
du commerce (l re dit. 1675), v" Compagnies. Pour viter toute mprise, il
faut bien faire attention que, dans notre ancienne jurisprudence, on donnait
lenom de socit anonyme aux affaires en participation et aux commandites
simples sans raison spciale. V. Troplong, du Contrat de socit, t. I, p. 425.
il
162 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

corps moral et la suppression de la responsabilit personnelle


sur leur patrimoine pour les directeurs de l'entreprise ne
pouvaient rsulterque d'un acte de la Souverainet, d'un pri-
vilge. C'est pour cette raison d'ordre juridique qu'en France
jusqu'en 1863, en Angleterre jusqu'en 1856 (1), en Prusse
jusqu'en 1870, la constitution d'une socit anonyme devait
tre approuve par l'autorit publique. Quand les affaires
qui ncessitaient cette forme d'association se multipli-
rent, on dut renoncer cette formalit qui semblait enga-
ger la responsabilit morale du gouvernement, alors que
tout contrle de sa part sur les chances de russite de l'en-

treprise tait impossible (2). C'tait en mme temps lui don-


ner sur les affaires une action pour laquelle il tait incom-
ptent et qui pouvait gravement compromettre ses repr-
sentants. On en eut la preuve sous l'Empire. Au moment
dos plus grandes spculations du Crdit mobilier, une note
parue au Moniteur universel, le 9 mars 1856, annona que
le gouvernement n'autoriserait plus de nouvelles missions
pendant l'anne. Ds le 30 novembre, il autorisait l'mis-
sion de 214 millions d'obligations par les Compagnies
de chemins des fers ; dans les deux cas il fut souponn d'a-
voir favoris des manuvres de Bourse (3). Aujourd'hui,

(1) En 1831, le Parlement, ne pouvant suffire l'examen des demandes de


chartes qui lui taient adresses, autorisa la Couronne dans certains cas
les accorder. Un acte de 1855 dtermina les conditions gnrales auxquelles
la Couronne accorderait ces chartes comportant la limited liability. Enfin un
acte de 1862, remplac en 1867 par un plus complet, a supprim cette for-
malit et permis aux socits limited de se former directement aux conditions
de la loi. Nanmoins le Parlement est toujours appel donner des chartes
aux compagnies, qui se forment pour l'excution de travaux publics, parce qu'il
faut leur concder le droit d'expropriation et fixer les tarifs maxima qu'elles
peuvent percevoir. Cela l'amne indirectement rgler, parfois contraire-
ment au droit commun, des points de leur organisation intrieure et alors
quand les compagnies veulent changer leurs statuts, elles sont obliges de
demander au Parlement une modification leur charte. La mme chose se
produit aussi en France, mais beaucoup plus rarement.
(2) Pour des raisons spciales, les compagnies d'assurances sur la vie
doivent obtenir l'autorisation du Conseil d'Etat, qui vrifie l'exactitude de
leurs tarifs, mais ne garantit nullement leur succs financier. Le public ne
peut malheureusement comprendre cette distinction. Une socit d'assu-
rances, le Crdit viager, tant tombe en faillite la suite d'une mauvaise admi-
nistration, les actionnaires ruins ont adress rcemment au Gouvernement
une ptition pour lui demander de les indemniser 1

(3) Proudhon, Manuel du spculateur la Bourse (3* dit., 1857), pp. 446,
447. V. la plaidoirie de Berryer dans l'affaire du Crdit mobilier.
LES SOCIETES ANONYMES 163

peu prs partout le principe de la formation libre des socits


anonymes a prvalu, la condition de se conformer des ca-
dres lgaux strictement dlimits et d'observer des formali-
ts, faute desquelles les actionnaires sont considrs comme
formant une socit de fait soumise aux responsabilits or-
dinaires du droit civil ou du droit commercial. L'Autriche est
seule exiger l'autorisation gouvernementale; mais cette
intervention du pouvoir ne parat pas y assurer aux affaires
un degr do moralit suprieur celui des autres pays. (1).

V. Quand, en Angleterre, au dix-huitime sicle, les


crateurs d'une manufacture demandaient une charte de
corporation, leur but tait d'chapper aux responsabilits du
droit commun. Les entreprises organises sous cette forme
se montrrent trs infrieures celles restes sous le r-

gime de la partner ship^ de la socit en nom collectif, et Le


Play, quand il tudiait l'Angleterre, de 1840 1860, consta-
tait que dans l'industrie et le commerce les entreprises de
famille se substituaient graduellement aux socits par ac-
tions. Toutefois ce n'a t qu'une phase passagre dans l'his-

toire industrielle de l'Angleterre. Depuis vingt ans, les indus-

tries manufacturires adoptent de plus en plus le rgime des


socits par actions. Dans ces dernires annes, par exemple,
toutes les brasseries se sont constitues sous cette forme. Il

en est de mme en Allemagne et aux tats-Unis. Gela semble


une consquence de l'importance de plus en plus grande
des capitaux exigs par la production industrielle; parfois,
c'est seulement le dsir de rgler les parts de proprit des
divers membres del famille sous la forme d'actions, ce qui
vite de diviser matriellement l'entreprise (2).

(1) En Amrique, dans quelques Etats o le mouvement conomique est peu


dvelopp, il faut encore obtenir de la lgislature une charte d'incorpora-
tion pour constituer une socit anonyme. C'est du reste une affaire de pure
forme. Ds 1811,1e grand ICtat de New-York posa le principe que toute socit
industrielle pourrait se constituer sans responsabilit personnelle en rem-
plissant les formalits lgales. En 1837, ce principe fut appliqu aux socits
de banque. V. Gibbons, the Banks of New-York, theiv dealers, the clearing
house (New- York, 1859), p. 13. Depuis lors, il s'est gnralis et a t adopt
par la grande majorit des Etats.
(2j V. the Economist, 23 mai 1801. Adam Smith, Richesse des nations, liv. V,
chap. i. Le Play, la Rforme sociale, chap. xuv et chap. xlv, 10. Sur les
164 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Quand il s'agit de banques qui reoivent des dpts, les


socits anonymes sont vues avec plus de faveur par l'o-

pinion cause del publicit qu'elles donnent leurs bilans :

l'usage jusqu'ici ne permettait pas de le faire un banquier


particulier (1). Ce serait effectivement une garantie srieuse,
si ces bilans ne pouvaient pas tre altrs frauduleusement.
Quoi qu'il en soit, en 1889 et 1 890, la transformation des ban-
ques prives en joint stock companies s'est opre dans de
grandes proportions.
y a mme aujourd'hui tout un ordre d'entreprises, ayant
Il

un caractre pcuniairejoint un but d'utilit publique, qui se


constituent sous la forme de socits anonymes, en conser-
vantd'ailleurs le caractre civil que la loi franaise reconnat
des socits de ce genre selon leur objet au lieu de demander
au gouvernement tre riges en tablissements d'utilit

publique. C'est sous cette forme que se crent des socits


pourla possession d'immeubles affects un intrt corporatif
ou collectif, pour la construction d'habitations ouvrires, pour
l'exploitation d'coles, d'hpitaux, etc. Il est juste que les

citoyens, qui engagent ainsi leurs capitaux n'engagent au


moins leur responsabilit personnelle que sous le bnfice

d'une limitation.
Pour toutes ces causes, la socit anonyme se rpand au-
jourd'hui partout o pntre la civilisation occidentale (2).

Rien n'est plus lgitime en soi que cette forme d'associa-


tion. On peut presque dire qu'elle est de droit naturel en vertu

de la libert des conventions. Pourvu que les tiers soient d-


ment avertis, aucun principe de morale ne s'oppose ce qu'on
traite avec eux en limitant sa responsabilit une somme
dtermine, dans l'espce, au montantdes actions souscrites (3).

causes diverses qui poussent aux Etats-Unis la transformation en socits


anonymes des entreprises prives, V. the Nation du 24 juillet 1890.
(1) Depuis un an un certain nombre de banquiers particuliers se sont mis

publier rgulirement leurs bilans, prcisment pour faire cesser celte inf-
riorit vis--vis des Joint stock banks. Cette pratique se gnralisera sansdoute
de plus en plus. V. theEconomist, 19 dcembre 1891.
(2) Au 31 mars 1890, il y avait, dans les Indes anglaises, i9H Joint stock
compa-
nies avec un capital pay de 22.998.000 liv. st. TheEconomist, 13 dcembre 1890.
(3) Dans le prt la grosse aventure, le prteur n'a pour gage que les
elfets
LES SOCITS ANONYMES 165

Il faut seulement examiner pratiquement dans chaquo cas


le genre de socit qui convient chaque entreprise etse gar-
der do propager dans l'opinion un engouement exagr pour
la forme anonyme. L'exprience rcemment faite en Angle-
terre prouve que le rgime de la socit en nom collectif

(partnershp), qui concentre une responsabilit absolue et

solidaire sur un petit nombre de personnes, convient mieux


aux affaires d'importance moyenne. Telles boulangeries et

glacires, qui avaient donn de bons rsultats sous ce rgime,


ont abouti la faillite, quand elles ont t mises en actions.
On peut surtout regretter qu'en France, depuis la loi de
1867, en Angleterre depuis 1863,, la socit en commandite
par actions disparaisse peu prs de la pratique. C'est une
combinaison qui dans certains cas prsente de grands avan-
tages au point de vue de la conservation des grandes affaires
industrielles clans une famille et de l'autorit relle des chefs
d'entreprise. L'attention des intresss devrait tre appele
sur les ressources qu'elle offre ce double point de vue (1).

Elles sont de nature contrebalancer les avantages que l'ano-


nymat leur offre sous le rapport de la limitation de leur res-
ponsabilit comme directeurs.
VI. Il importe d'affirmer la lgitimit intrinsque del
socit anonyme; car elle a t conteste tort. Malgr des
abus, auxquels une bonne lgislation peut remdier en
partie, elle est indispensable au point de vue conomique;
et surtout elle est dans un rapport troit avec les ncessits

do notre systme social dmocratique. Il est heureux que cer-


taines grandes entreprises, comme les chemins de fer, les ca-
naux d'irrigation, les assurances de toutes sortes, qui sans
cela deviendraient forcment des services publics, soient

(navire ou chargement) sur lesquels le prt a t fait (art. 324 du Code de


commerce).
V. the Economist, 23 octobre et 25 dcembre 1890.
(1)
En
1887. sur 4.285 socits commerciales, qui se sont constitues en France,
il y a eu 3.114 socits en nom collectif, 734 socits en commandite, dont
94 par actions, et 294 socits anonymes. Les 141 autres socits taient des
socits capital variable. En 1849, sur 1.950 socits commerciales, il yen
avait 182 en commandite par actions. Pour l'Angleterre, V. un mmoire de
M. Leone Levi dans le Journal ofstatistical society de juinlSSG.
166 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

exploites par des compagnies par actions. L'ordre social ne


gagnerait rien ce que les 232.000 employs et ouvriers de
nos chemins do fer devinssent des fonctionnaires, comme les

malheureux cantonniers, qui sont victimes de toutes les vi-

cissitudes de la politique. Mme pour la fixation des tarifs,

il est utile dans un pays de suffrage universel qu'elle ne soit

pas livre toutes les influences parlementaires et ne serve


pas d'enjeu aux luttes lectorales. Tocqueville l'indiquait
ds 183G avec une perspicacit singulire. Un publiciste
amricain, Ezra Seaman, disait son tour en i864, que
les grandes corporations de chemins de fer et de canaux
taient le seul moyen de soustraire l'action du gouverne-
ment les entreprises les plus importantes, que, par cons-
quent, elles devaient tre regardes comme les boulevards de
la libert contre les empitements du pouvoir arbitraire et

comme une scurit contre la rvolution et l'anarchie (1) .

La Convention en avait l'intuition, quand, par le dcretdu


20 germinal an II, elle dfendait tous ngociants, banquiers
et autres personnes quelconques de fonder aucune compagnie
par actions, sous aucun prtexte et sous quelque dnomina-
tion que ce soit. Deux ans aprs, la loi du 30 brumaire an IV
abrogeaita dcret tyrannique purement et simplement.
Ces considrations sont encore plus vraies pour l'Europe,
en 1890, L'tat dmocratique est de moins en moins dispos
reconnatre des limites ses droits. Tout ce qu'un Parle-
ment a vot est considr comme faisant le droit et s'excute
au nom de la loi. Des proprits particulires d'un caractre
trs respectable peuvent se trouver atteintes par des confis-
cations lgales et l'ont dj t. Or, la socit anonyme et le

litre au porteur chappent dans une large mesure ces abus


de la lgislation par leur forme juridique et par leur mobilit.
Ils offrent aujourd'hui la proprit et la libert des
garanties auxquelles on ne saurait porter atteinte sans une
grave imprudence.
(1) De la dmocratie en Amrique, t. III, 2e partie, chap. vir, Rapport des
associations civiles et des associations politiques. Essays on the progress of
nations, t. II, New-York, 1868, p, 24.
.

LES SOCITS ANONYMES 167

VII. 11 n'en est pas moins vrai que les socits anonymes
donnent lieu des abus considrables dans leur fondation et
dans leur administration
Los fondateurs d'une socit anonyme s'attribuent toujours
la part du lion. Les parts de fondateur (les defered s Aares,
comme on les appelle en Angleterre), sont en soi fort lgi-
times, et, sous cette forme, il n'y a rien objecter aux pr-
lvements des fondateurs : ils reprsentent la rmunration
lgitime del conception d'une affaire. Mais ces prlvements
s'oprent la plupart du temps sous forme de majoration des
apports en nature, tels que immeubles, brevets d'invention,
clientle (1), ou de frais pralables faits pour la fondation d'une
socit (2). Parfois on fonde une socit industrielle unique-
ment pour avoir l'occasion de lui faire des fournitures (3).

D'autres fois, une socit dj existante accrot son capital,

sous prtexte d'tendre ses alaires, sans qu'un accroissement


proportionnel de bnfices en soit la consquence ; on appelle
cela, en Amrique, mettre de Veau dans le capital. Domma-

Le Paris-Capital, au mois de novembre 1891, a publi le tableau suivant


'1)

de de dix socits industrielles d'o il ressort avec vidence que


la situation
les pertes infliges aux souscripteurs ont pour cause la majoration du prix de
vente d'immeubles, clientle, matriel pay avec les deniers de la socit, au
lieu de l'tre avec des actions d'apport ou des parts de fondateurs.
Cours
de l'action di i Perte
5 fr. Prix pour
DfHOlffilTIOl Capital Apports en 1891 d'miss le publie

Francs Francs Francs Francs Francs


Agence Havas 8 500 000. 7.000.000 430 650 3.740 000
Etablissements Decauville 20.00' 000 11.500.000 270 500 9.200 000
Ciments franais 22.1 19 000.000 205 500 12 980.000
Socit de laiterie 12.500.000 11.00 '.000 238 525 7.175 000
Na.-igaiion-Havre-Paris-T.yoti 16.000 000 13 7-20 000 3S7.50 515 4.O80.H00
Cirages franais 8 01 1 7 00". 000 470 500 480.000
Pltrires de Pari, 24.000 000 2i.N-22.ll00 17 650 30.384.000
Briqueteries de Vaugirard 14.600.000 11. 177. 500 300(em '.)500 5.840 000
Socit gnrale des Tlphones 25.0 8.650.000 365 500 6 750.000
Etablissement Orner Decugis 5.000.000 4.500.000 100 500 i U00.000
Fr. 84.629.u00

En dix affaires commerciales ou industrielles mises en actions,


le public a
perdu plus de millions!
8-1

(2) Eu 1880, la Socit civile internationale, qui avait obtenu des tats-Unis
de Colombie la concession du canal de Panama, rtrocda, avant d'avoir fait
aucun travail, ses droits la Compagnie universelle du canal interocanique,
moyennant 10 millions, qui lui furent pays moiti en espces, moiti en
actions libres.
(3) Sur les collusions qui, dans l'affaire du canal de Panama, ont t com-
mises avec les entrepreneurs des travaux, V. l'Economiste franais, 20 juin 1891.
.

163 LE CAPITAL LA SPCULATION ET LA FINANCE

geables aux actionnaires, ces majorations frauduleuses du


capital sont encore fcheuses pour l'ensemble des conditions
industrielles ; car elles constituent une charge pour l'entre-
prise et forcent les directeurs se montrer moins larges en-
vers les ouvriers qu'ils pourraient l'tre sans cela. S'il s'agit

d'un chemin de fer ou de toute autre entreprise, qui n'est


soumise qu'imparfaitement la concurrence , la majo-
ration du capital tend maintenir les tarifs un taux trop
lev (1).

Mais une socit par actions ne se fonde pas spontanment.


Sa cration est le fait d'un certain nombre de personnes, qui
ont conu une affaire et qui y attirenl des capitaux en invi-
tant le public souscrire des actions. Presque toujours les
fondateurs ont besoin de l'intermdiaire d'une banque, d'une
socit financire, qui a une clientle de capitalistes, c'est--

dire de gens ayant des pargnes disponibles, laquelle


elle inspire une confiance plus ou moins justifie. Ces capi-
talistes gnralement ne connaissent pas et ne sont pas
mme de connatre les chances de russite d'une affaire com-
merciale ou industrielle. Ils s'imaginent que la socit finan-
cire, qui ouvre ses guichets la souscription, a fait ces vri-
fications. Or, malheureusement, il n'en est rien, la plupart
du temps.
Sans donner des exemples particuliers, un seul fait clai-

rera les lecteurs. Il y a dans l'ensemble des affaires des alter-

natives naturelles de prosprit et de dpression, quelque

(1) Henri George, Progressant! Poverly (New-York, 1881), liv. III, chap. iv,
of spurious capital and of profits oflen mislaken for interest, pp. 172-175. V.
aussi, dans the Economisl du 13 juillet 1889, l'article intitul the Wattering of
railway stocks as affecling railway rates
Une fraude en sens inverse, etqui, dans ces dernires annes, a t trs fr-
quente en Angleterre dans la constitution des compagnies pour l'exploitation
des mines d'or de l'Afrique australe ou de l'Inde, consiste fonder la socit
avec un capital insuffisant. 11 est absorb presque tout entier par l'acquisition
des terrains miniers. La compagnie ne pouvant pas fonctionner, on la rorga-
nise au bout d'un an ou deux, c'est--dire qu'on la met en liquidation et que
l'on transfre son actif une nouvelle compagnie moyennant un tant pour
cent pay aux actionnaires de la premire heure, qui sont ainsi dpouills au
prolit des vendeurs des terrains et des habiles rorganisateurs de l'affaire.
V. the Economist, 10 janvier 1891, Mining spculation, et 30 niai 1891, the
Eihics of mining reconstruction.
LES SOCITS ANONYMES 109

chose comme le (lux et le reflux ; mais ce phnomne naturel


est toujours trs exagr par l' entranement du public. A
une certaine priode des cycles du crdit, tous les huit ou
dix ans peut tre, les gons d'affaires et avec eux le public
sont pris d'une sorte de vertige qui leur fait engager leurs
capitaux avec d'autant plus d'imprudence que l'anonymat
limite leur responsabilit.
Un historien de la Banque d'Angleterre, John Francis, a
dcrit comment, en 1824-1825, une vritable folio s'tait em-
pare de la population et rendait possible la formation des
socits les plus fantastiques, l'mission des emprunts tran-
gers les plus problmatiques. Le temprament du public n'a
pas chang et chaque fois qu'une nouvellepriodo d'excitation
se produit, les fondations de socits se multiplient, tandis
qu'elles sont relativement rares dans les poques de dpres-
sion. En France, en 1878, anne de calme, il s'tait constitu

256 socits anonymes. Ce chiffre est mont successivement,


en 1879, 511, en 1880 797, en 1881 976. A partir de ce

moment, il suit une courbe dcroissante : 738 en 1882, 482


en 1883, 363 en 1884, 325 en 1885, 319 en 1886, 295 en 1887.
Une grande imprimerie parisienne, dont la spcialit est
d'imprimer des titres de valeurs mobilires, a vu, pendant
ceLte priode, sesbnfces extrmement rduits. En 1888, une
nouvelle priode d'expansion industrielle commence et le
chiffre des fondations de nouvelles socits anonymes remonte
324. Nous n'avons pas encore les chiffres relatifs aux an-
nes 1889 et 1890, mais certainement ils reflteront, parla
multiplication des socits anonymes, la reprise des affaires.
En Angleterre, en 1886, anne de grande dpression, il

ne s'tait form que 1.891 joint stock companies; en 1887,


il s'en forme 2.050; en 1888,2.550; en 1889, 2.788; en 1890,
2.789; en 1891 le nombre en diminue sensiblement, car il
y
a un ralentissement notable dans la spculation.
Il n'en va pas autrement en Allemagne. En Prusse, aprs
l're des milliards, il se fonda, en 1871, 203 socits ano-
nymes, en 1872,478. En 1873, le fameux Krach rduisit le
170 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

nombre des nouvelles fondations 102. En 1889, anne de


reprise, il s'est form 360 nouvelles socits.
La Haute-Banque et les socits financires poussent la
multiplication des socits anonymes parce que l'mission de
leurs actions et la hausse qu'elles en esprent sont pour elles
lasourcedeprofits bien suprieurs ceux des oprations ordi-
naires de banque. Aux tats-Unis (1), commeen Angleterre (2),

on a constat dans ces dernires annes que la Haute-Banque


tait en grande partie responsable de la transformation en
socits anonymes de nombreuses entreprises, qui auraient
trs bien pu continuer sous le rgime de la proprit indivi-

duelle, en partnership ou en commandite.


Les lois franaise et anglaise (3) n'imposent aucune res-
ponsabilit spciale, en dehors du cas de fraude personnelle
ou de manuvres clolosives(4), aux banques, qui lancent une
mission, ni aux journaux qui la recommandent. La loi alle-

mande du 28 juin 1884 a fort justement tendu cette respon-

sabilit. Une banque devra dsormais apporter la diligence

d'un homme d'affaires soigneux vrifier les allgations

des prospectus qu'elle offre h sa clientle. Nanmoins,


quoique sur d'autres points la loi allemande ait t assez
efficace, de 1887 1890 la Haute-Banque de Berlin s'est li-

vre une campagne sur les actions des mines et des socits
mtallurgiques, qui a eu pour rsultat de faire hausser tous
ces titres de 100 150 pour 100, sans que l'augmentation de

(1) Voy. the Economist, 10 dcembre 1887 et 14 janvier 1888.

(2) Ce mouvement s'accuse par des chiffres considrables. En avril 1884, il


y avait en Angleterre 8.692 joint stock companies ayant un capital pay total
de 475.551 .294 liv. st. En avril 1891, leur nombre tait de 14.873, avec un
capital pay de 891.504.512 liv. st. (The Economist, 14 novembre 1891 )

(3) Une dcision du comit judiciaire de la Chambre des Lords a dbout de


sa demande en dommages-intrts on malheureux souscripteur aux actions de
la Plymoulh, Davenport and districts C" contre les directeurs signataires d'un
prospectus, qui vantaient les avantages de la traction vapeur sur les routes,
alors que l'autorisation de l'employer n'avait pas t obtenue. En rendant ce
jugement, lord Herschell exprimait le dsir qu'une loi spciale vnt combler la
lacune de la Common law (the Economiste juillet 1889). En 1890, un bill a t
prsent dans ce but, direclor's liability bill. Aprs avoir t vot par les
Communes, il a chou devant le comit judiciaire des Lords cause des dif-
ficults techniques du sujet. 11 sera vraisemblablement repris.
(4) V. Deloison, Trait des valeurs mobilires (Larosect ForccI, 1890), n 523,
notes.
LES SOCIETES ANONYMES 171

leur dividende y correspondt. De lourdes pertes en sont rsul-


tes pour la petite pargne qui s'tait, prcipite dans ces
valeurs. Un Krach, presque aussi intense que celui de 1873,
a clat en novembre 1873 et a fait sauter maints banquiers
de second ordre qui avaient suivi aveuglment l'impulsion des
grands.
VIII. Si les journaux ne peuvent pas contrler les an-

nonces qu'on leur apporte, ils devraient tre tenus pour res-
ponsables des articles de rdaction qu'ils insrent et qui leur

sont pays un tout autre tarif. La presse, en effet, joue un


rle considrable dans les affaires financires. Lorsqu'en
mars 1888 VAssurance financire mit en souscription, au
prix de 250 fr. l'un, 100.000 bons d'parg-ne, le trait pass
entre M. Boulan et M. Xau, publiciste, fixait 2.8o0.000 fr.,

soit 28 fr. 50 par titre ou 11 fr.40 pour 100, les frais de publi-
cit dans les journaux de Paris
et des dpartements (1). Ce

n'est pasvidemment pour des annonces en quatrime page


que ces sommes normes taient dpenses.

Les plus empresss parmi les journaux ces trahisons lucra-


tives sont quelquefois ceux dont la spcialit est de faire la guerre
aux exploiteurs du peuple, dit spirituellement M. deFoville. Lors-
que cent gazettes de couleur diverse, interrompant tout coup
leurs querelles quotidiennes, se mettent paraphraser l'unisson
le prospectus du jour, les esprits aviss se mfient, mais les

nafs prennent confiance.

Il est grave que des tablissements troitement lis avec le

Gouvernement recourent ces manuvres. Je suis le direc-


teur d'un grand tablissement financier, crivait cynique-
ment le directeur du Crdit foncier; j'ai besoin de me
rendre l'opinion publique favorable et pour cela je paye.

Deux millions par an titre de mensualits, distribus


aux journaux les uns pour se taire, les autres pour louer,
cela a paru par trop fort (3).

(1) Voy.jugement du Tribunal de la Seine et l'arrt de la Cour de Paris,


le
dans le du 13 mai 1888, et la Loi du 5 aot 1888.
Droit
(2) V. le discours de M. de Lamarzelle la Chambre des dputs, le 2 juil-
let 1890. Le rapport de l'inspecteur des linances fait trs bien ressortir l'inu.
172 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Les subventions la presse se sont leves 22. 014. 332 francs


depuis la fondation du Crdit foncier jusqu'au 31 mars 1890, dit le

rapport de M. Machart.
Elles vont toujours en augmentant et ont atteint 2. 000.000 francs
pendant chacune des trois dernires annes ; encore conviendrait-il
d'y ajouter des subventions spciales, alloues pour toutes les mis-
sions dont s'est charg le Crdit foncier, bons de l'Exposition, bons
lots. Nous n'avons pas examiner cette publicit accessoire dont les

dpenses n'ont pas t payes au moyen des ressources propres


de l'tablissement.
Bien peu de feuilles sont restes trangres ces subventions et
toutes les nuances politiques paraissent avoir t l'objet d'une
semblable libralit. Cette libralit s'est mme tendue des publi-
cations qui n'ont absolument aucun caractre financier et dont le

public est aussi restreint que spcial. Les subventions taient au-
trefois accordes d'une manire intermittente, lors des missions
ou bien quand il fallait se dfendre contre quelque attaque. Puis
on a pens qu'il serait prfrable de prvenir les hostilits en s'at-
tachant un grand nombre de journaux par des mensualits per-
manentes. Deux agents servent d'intermdiaires, l'un pour la presse
politique, l'autre pour la presse financire. Ils reoivent des hono-
raires fixs 10 p. 100 de la dpense, qu'ils ont ainsi tout intrt
augmenter.

Les mmes scandales se sont produits dans l'affaire du


canal de Panama.

Il serait trs utile qu'on dresst le compte de toutes les sommes


qui ont t alloues la Presse, dit l'Economiste franais du
20 juin 1891. Autant qu'on en peut juger, c'est un bon nombre
de dizaines de millions de francs que montent ces allocations.
Jamais on n'a vu un systme aussi complet et aussi persvrant
de corruption de tous les organes d'un grand pays.

11 n'en va pas autrement en Allemagne. La plupart des


journaux sont infods des maisons de banque. La Nortlr
deutsche allgemeine Zeitung notamment, qui a t si long-
temps l'organe officieux du prince de Bismarck, est la pro-

des subventions ;i la presse pour les bonnes valeurs. Les obligations des
tilit

compagnies de chemins de fer mises continuellement guichet ouvert ont


progress bien davantage que celles du Crdit foncier.
LES SOCIETES ANONYMES 173

prit d'une socit de banquiers juifs de Hambourg- (1). A


Vienne, on en est rduit compter les journaux indpen-
dants, c'est--dire qui ne sont pas la proprit de maisons
de banque isralites.
IX. Les missions sont souvent faites par un syn-
dicat de banquiers afin de diviser les chances et surtout d'a-
mortir la concurrence qu'ils pourraient se faire entre eux (2).
Mmo quand il n'y a pas de syndicat proprement dit, un
accord tacite fait que nos principales socits financires
vitent de s'occuper d'affaires dans un pays tranger sur
lequel l'une d'elles a dj tendu son action. Quand elle a
une bonne affaire en mains, elle met, avant la souscription
publique, un certain nombre de titres la disposition des
conseils d'administration des autres socits.
Souvent, les syndicats financiers se chargent forfait d'une
grande quantit de titres : le public qui se presse leurs
guichets ne les obtient qu' un prix suprieur. La socit, qui
fait l'mission en garde la majeure partie dans ses caisses;
elle fait publier quela souscription at plusieurs fois couverte,
en sorte que les titres font immdiatementprime sur le march
et que les financiers les coulent peu peu des prix de plus
en plus levs.
Les oprations du Crdit gnral franais, fond en
1872 par le baron d'Erlanger, sont un des exemples les plus
saisissants de ces manuvres des syndicats. Une trentaine
de socits ont t fondes par ce financier de 1872 1880
sous le couvert du Crdit gnral franais et bon nombre
d'entre elles ont donn lieu des dbats judiciaires prolongs.

Telle at entre autres l'affaire des Rassurances g7ir aies,


quia t plaide successivementdevant les Cours de Paris et
d'Orlans. On y voit que le petit groupe des souscripteurs

(1) V. Die deutschen Zeitschriflen und die Enstehung der offentlichen Mei-
le docteur Wuthke (2 dit. Berlin, 1879), et les extraits publis par
e
nung par
M. Heinrich dans le Correspondant du 10 mai 1881.
(2) On entend par syndicat dans ce cas une association en participation
pour une affaire dtermine et d'une dure assez courte. Elle est gnralement
constate pur un simple change de lettres ou rsulte d'accords oraux. Elle
est tenue secrte.
174 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

primitifs ou fondateurs, qui, en 1879, s'taient partag 70.000


actions, n'en avaient plus que 6.659 en 1880 et 1.900 seule-
ment au jour de la liquidation.
Le cours des actions du Crdit gnral franais a t
fauss plusieurs reprises par des manuvres qu'un arrt
de la Cour de Paris du 8 mars 1887 a dcrites en ces termes :

Considrant que, lors del premire augmentation du capital, un


syndicat s'est fomi sous la direction de d'Erlanger et d'un membre

du conseil d'administration du Crdit gnral franais pour l'cou-


lement sur le march des 62.70S actions nouvelles souscrites chez
les prvenus et que la liquidation de ce syndicat a procur un b-
nfice de 112 fr. 25 par action considrant qu' la suite de la
;

seconde augmentation un second syndicat a t constitu sous


la mme direction pour le placement des 75.763 actions appartenant

aux clients d'Erlanger et des frres Berthier, et qu'aprs la vente des


titres chaque action a bnfici de 90 francs ; considrant que le
14 septembre 1881 un troisime syndicat portant sur 30.000 titres
a t organis par les frres Berthier, qu'il a pris fin le 30 septembre,
laissant un avantage de 1.505 fr. 25 chacune des 300 parts qui le

composaient ;

Considrant enfin que le 21 septembre de la mme anne un der-


nier syndicat, ayant sa tte les trois prvenus, a t constitu dans
le but d'acheter et de revendre 50.000 actions pour soutenir les

cours ;

Qu'au mois d'octobre le Crdit gnral franais, qui servait d'in-


termdiaire ce syndicat, comme aux trois autres, en a repris pour
son compte les oprations, puis qu'au mois d'avril 1882 les prvenus
sont replacs dans leur position primitive en remettant au Crdit
gnral franais, en remboursement de ses avances s'levant prs
de 14 millions et demi, une somme de deux millions environ en
espces, un certain nombre de titres et de crances ;

Considrant que les plaignants relvent : 1 l'achat pour le

compte du Crdit gnral franais, en 1880, 1881 et 1882, d'une


certaine quantit d'actions industrielles actucllementdprcies pro-
venant de la participation d'Erlanger et Berthier frres ;
2 la

remise faite en avril 1882 par les trois prvenus au Crdit gnral
franais en paiement de ses avances au sujet du syndicat, dit des
50.000 titres, de valeurs aujourd'hui mauvaises et de crances
devenues irrcouvrables

La Cour a d'ailleurs acquitt les prvenus pour divers mo-


LES SOCIETES ANONYMES 17.S

tifs, notamment parce que les oprations critiques taient


l'uvre du conseil d'administration tout entier agissant dans
la sphre de ses attributions statutaires et taient susceptibles

seulement de donner lieu des rparations pcuniaires (1).


En Angleterre, le rle de ces syndicats malfaisants est
rempli par des Shares trust Companies, qui, sortant do
leur rle naturel ( 1) et sous prtexte d'offrir leurs action-
naires une capitalisation moyennede certains genres d'entre-
prises, favorisent la formation de nouvelles compagnies, en
prenant l'mission une partie notable de leur capital et en
s'efforant d'couler le reste dans le public (2).
Cependant, ces manuvres ne russissent pas toujours,
et nos grandes socits financires sont toutes charges de
gros paquets de titres qu'elles ne pourraient raliser sans
dprimer les cours et qui immobilisent dangereusement
leurs ressources.
Dans la liquidation du Crdit gnral franais, on trouve
4.319 actions des Aciries de France; en dcembre 1890, le

liquidateur les vend en bloc 925 francs. Ce titre, qui avait


t pouss 1.400 tombe 1.000. On trouve encore, dans le

portefeuille de cette mme socit, 12.967 actions de la So-


cit immobilire, 7.166 actions des Pltrier es du bassin de
Paris, 1.425 actions des Tramways de Saint-Etienne. La
Socit immobilire, une de ces socits de spculation sur
les terrains dont nous avons parl (chap. iv, 12), avait
13.000 actions; 33 seulement taient dans les mains du
public en dcembre 1890 et la socit a fonctionn quand
mme pendant des annes !

X. Souvent, une fois la socit lance, les fondateurs


se drobent et la font grer par un directeur, qui est.

(1) Un arrt de la Cour de cassation du 16 avril 1870 a pos le principe de la


responsabilit dos administrateurs envers les acheteurs d'actions pendant la
priofle d'illusion cre par un rapport inexact. Il a t jug que la priode
d'illusion cesse et que leur responsabilit disparait, alors que la vrit a pu
tre connue ou suppose parle public par suite de la chute des cours.
(2) V. dans the Economist du 9 aot 1890, Trust companies as promolers;
11 juillet 1891, the Rationale of trust companies, et 14 novembre 1891, Termi-
nable debenlures ; 30 janvier 1892, laler phases of the Trust crazes.
176 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

en ralit, un simple salari, par des conseils d'adminis-


tration composs de leurs cratures ou d'hommes abso-
lument incomptents. Un des plus tristes traits des murs
contemporaines est la facilit avec laquelle des hommes
politiques et des personnes ayant un titre nobiliaire accep-
tent d'tre membres d'un conseil d'administration sans y
apporter comptence ni travail, uniquement pour toucher
des jetons de prsence et recueillir les menus profits que
leur abandonnent les vrais chefs de l'affaire.

Snateurs et dputs de droite, de gauche, du centre, crivait


M. P. Leroy-Beaulieu en 1879, se jettent sur les socits financires
comme sur une proie le titre d'ancien ministre vaut une place
:

de prsident de conseil d'administration : le commun des dputs


et des snateurs devient simplement administrateur. Ils sont bien
deux ou trois cents dans ce cas, cherchant se quelque sin-
tailler

cure assez maigre par les profits directs qu'elle donne, mais que
l'on espre devoir tre plus productive par les profits indirects,
missions primes, participations dans les syndicats (1).

Depuis les nouvelles lgislatures, snateurs et dputs ne


se montrent pas moins friands de ces positions. Ces murs
l ne sont du reste point particulires la dmocratie fran-
aise. En Angleterre, les membres de la Chambre des Com-
munes qui font partie des socits anonymes sont fort nom-
breux, ce qui s'explique par le fait que le Parlement se recrute
en majorit dans la classe industrielle et commerante et non
pas, comme chez nous, presque exclusivement parmi les avo-
cats. La mme raison n'existe pas pour les Pairs or Y Econo- ;

miste dans sonnumro du 26 juillet 1890, a pu tablir que


sur 508 membres de la Chambre des Lords, dduction faite
de la famille royale et des lords spirituels, 87 taient, la
fin de 1888, directeurs de socits anonymes; 23 d'entre eux
figuraient dans 122 conseils d administration; 16 fils de pairs
se partageaient entre 103 compagnies. Quelques-uns ne
figurent que dans des compagnies srieuses; mais beaucoup

(1) Economiste franais, 8 novembre 187'J.


LES SOCIETES ANONYMES 177

ont comme une spcialit d'administrer des socits qui ne


paient pas de dividende! Le public ne veut pas tre gur-

du snobisme, qui lui t'ait croire qu'une socit offre des garan-
ties, parce qu'il y a dans son conseil un certain nombre de
snateurs, de lords, de dputs, de ducs, d'anciens minis-
tres^!). C'est ce qui devrait, au contraire, le mettre en garde ;

car ce ne sont point des personnes de cette catgorie sociale


qui fondent les affaires commerciales et industrielles. Or,
quand une affaire est de premier ordre, les vrais fondateurs

la gardent pour eux et n'appellent pas bnvolement des


trangers en partager les profits. Lorsqu'il en est au-

trement, l'habilet des fondateurs consiste raliser leur


bnfice tant que la socit vit d'esprances, puis s'effacer
derrire ce conseil de parade et le laisser seul aux prises
avec de redoutables responsabilits le jour o l'affaire tourne
mal.
Mme dans les affaires les plus srieusement conduites,
un seul gros actionnaire peut tre le matre de fait d'une
socit, sans en avoir la responsabilit personnelle.

Nous possdons en France, dit un crivain trs expert en ces


sujets,M. Alf. Neymarck, un trs beau groupe d'institutions de cr-
dit de premier ordre, de grandes compagnies industrielles et com-
merciales magnifiquement ordonnes... Ce sont de grandes associa-
tions, de vastes agrgations d'intrts, de capitaux, de forces acti-
ves : de par la loi et leurs statuts, elles sont des socits anonymes.
Eh bien! dans la ralit elles sont aussi peu anonymes que possible.
Ce que l'on voit surtout en elles, derrire elles, parfois au-dessus
d'elles, c'est le nom d'un fondateur habile, d'un administrateur
prouv, d'un directeur comptent et autoris, d'un organisateur
remarqu et connu.

(1) Dans le cours de 1890, le Lord Maire de Londres, sir Henry Isaacs, une
des notabilits de la Cit, s'est compromis dans l'mission d'un si grand nom-
bre d'affaires vreuses, alors que l'usage impose au Lord Maire de s'abstenir
de tout appel financier au public durant son anne d'exercice, qu'il a d se
dmettre de ses fonctions avant l'expiration de leur terme. (V. the Economist,
13 juin 1891.) C'est ce mme personnage, qui avait essay de fonder Paris
la Socit des grands magasins, dont la souscription publique choua dans
des conditions telles qu'heureusement la police pt le forcer rendre les verse-
ments des quelques nafs tromps par le titre de lord maire de la Cit.
13
178 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Ce qui est plus grave, c'est que la plupart de nos grands


financiers constituent des socits de crdit qui leur servent
de paravent et auxquelles ils ne confient que leurs affaires
les moins lucratives, parfois celles qui sont douteuses (i).

Trs souvent, les mmes personnes font partie des conseils


d'administration de plusieurs socits et sacrifient les intrts
de l'une ceux de l'autre. Aux Etats-Unis, des chemins de
fer ont t absorbs indment par d'autres compagnies au
moyen de ce procd. En France, le Comptoir d'escompte a
t prcipit dans la ruine de la Socit des ?ntaux, parce
que les directeurs de cette affaire figuraient dans son con-
seil d'administration et y avaient une influence prpond-
rante.

y a tout un ensemble de manuvres que nous tudie-


Il

rons en dtail quand nous exposerons le mcanisme de la


Bourse, et qui ont pour rsultat de faire monter arbitraire-
ment les actions d'une socit. Des procs retentissants ont,
dans ces dernires annes, mis nu la pratique si frquente
des dividendes fictifs. Le contrle n'existe pas en ralit dans

les socits anonymes tout est aux mains du directeur, de


:

l'administrateur dlgu, du prsident du conseil d'adminis-


tration, selon les cas.

On a dit que Jasocit anonyme tait une rpublique finan-


cire. C'est vrai en thorie, mais compltement faux en pra-
tique. L'assemble des actionnaires, qui ne se runit qu'une
fois par an ou sur un ordre du jour fix l'avance, en cas
d'assemble extraordinaire, n'est compose gnralement que
des porteurs d'un certain nombre d'actions, et les voix sont
proportionnelles au nombre des actions. Les directeurs effec-
tifs de la socit la mnent absolument, tant que la ruine

(1) Deux socits, la Caisse centrale populaire et la Caisse de Trouville- Decau-


ville, cration de M. Armand Donon,
qui prsidait le conseil d'administration
de la premire administrateur du la seconde, semblent avoir servi
et tait
couvrir, vis--vis de la Socit de dpts et comptes courants, certaines opra-
tions dans lesquelles M. Donon, son prsident, M. Blondel et leur groupe avaient
des intrts personnels importants. Rapport des administrateurs provisoires
L'Assemble des actionnaires de la Socit de dpts et comptes courants du
7 avril ISSU.
LES SOCITS ANONYMES [179

n'est pas menaante (1). Les bilans prsents aux action-


naires sont tablis de telle sorte que les intresss n'y peu-
vent rien voir. L'habitude s'est introduite dans les bilans
des banques et des grandes socits de crdit de dissimuler aux
actionnaires certaines oprations sous la rubrique comptes
spciaux. Dans le bilan du 31 janvier 1889, les comptes sp-
ciaux du Comptoir d'escompte montaient 87 millions, chiffre
gal tout son capital, deux millions prs. C'est sous cette
tiquette que se cachaient les oprations anti-statutaires
faites par son directeur avec/ Socit des mtaux. Un exa-
men attentif de toutes les pices de comptabilit serait nces-
saire pour dcouvrir des fraudes de ce genre; mais les cen-
seurs et les vrificateurs des comptes sont dsigns l'avance
par le conseil d'administration lui-mme et sont la plupart
du temps absolument incomptents. L'actionnaire, qui pose
des questions l'assemble, s'il n'est pas un compre, est

infailliblement roul par le directeur, qui seul connat relle-


ment l'affaire (2;.

Au sein des conseils d'administration, souvent, les choses


vont de mme. On en a eu un exemple incroyable dans
l'affaire du Comptoir d'escompte. Le prsident du conseil

d'administration, M. Hentsch, un banquier expriment, in-


terrog par le prsident du tribunal correctionnel, qui s'ton-
nait de ce que les rapports lus aux sances du conseil par le

directeur, Denfert-Rochereau, ne lui eussent pas ouvert les


yeux sur le pril couru parle Comptoir, rpondait sans sour-
ciller : Oui, mais ces rapports taient prpars d'avance

(1) Parfois, les personnes qui veulent composer leur gr les assembles g-
nrales empruntent dej titres moyennant un dport, c'est--dire un prix pay
au prteur. Cette opration, se faisant sous la forme d'un achat de titres au
comptant et d'une revente terme, l'emprunteur se trouve avoir le droit de
figurer aux assembles gnrales. C'est l l'explication du dport, qui s'est
produit souvent sur les actions du canal de Suez et des chemins de fer por-
tugais dans les quinzaines qui ont prcd leurs assembles gnrales.
(2) La Compagnie du Mississipi payait les dividendes attribus aux action-
naires avec les nouveaux versements appels sur les actions. V. Daguesseau,
2" Com-
Mmoire sur le commerce desactions (uvres compltes, ia-i, t. X), p. '-'..

parez la description dtaille des procds de Law dans Al. Courtois, ilistoire
des banques en France, pp. "O 20. La rptition de ces procds par L'Union
gnrale est frappante.
180 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

par le directeur, et, comme ils n'taient pas palpitants d'in-


trt, on en coutait la lecture d'une oreille assez distraite !

C'est ainsi que, malgr l'observation des formalits lgales,


se produisent ces distributions de dividendes fictifs, ces dou-
blements de capital en imputant sur de prtendues rserves
les versements des nouvelles actions, ces achats d'actifs ou
d'immeubles des prix frauduleux, qui se sont produits dans
les socits anonymes, depuis les compagnies de Law jus-
qu' la Socit des mtdux, avec une rptition des mmes
procds, qui devrait servir de leon aux actionnaires.
En France, on y met au moins des formes. Aux tats-Unis,
on n'en met aucune anonymes sont
et les affaires des socits

conduites par leurs un secret absolu sous


directeurs avec
prtexte que, s'ils rendaient compte aux actionnaires des
affaires sociales, ils mettraient leurs rivaux sur la voie pour
leur faire concurrence (1). Tantt ils sacrifient absolument
les intrts des actionnaires, qui ne reoivent rien; tantt
ils distribuent des dividendes fictifs pour faire hausser les ac-
tions et raliser des coups de bourse aux dpens du public.

Le Prsident de la compagnie gouverne despotiquement et fait


souvent passer ses intrts avant ceux de ses actionnaires. Sa comp-
tabilit est entoure de mystres elle est tout autre dans la ralit
:

que sur Le Baltimore and Ohio, avec un surplus nominal


le papier.

de 56 millions de dollars, a d se dclarer incapable de tenir ses


engagements.
Les manuvres des railway men prennent toutes les formes. Jay
Gould a pay de sa poche les intrts du Wabash jusqu'au jour o
il a vendu trs cher toutts les actions aux Anglais. C. P. Hun-
tingdon a pay 6 p. 100 de dividende sur le Central Pacific dans le
mme dessein. On suppose que les grands potentats des chemins de
fer ont profit de la droute actuelle pour acheter des paquets d'ac-
tions et se rendre prpondrants dans des compagnies qu'ils fusion-
neront leur gr (2).

(1) V.
the Economist, 27 juillet 1889, p. 968.
(2)L'Economiste franais du 22 novembre 1890. V. encore les faits cits par
the Economist, 18 juillet 1891 Denver prefered shares, an object tesson, el the
:

n, de New-York, 8 octobre 1891.


LES SOCIETES ANONYMES 181

XI. N'oublions pas cependant que le fonctionnement


do beaucoup de socits est irrprochable. Il en est d'elles
comme des honntes femmes : on n'en parle pas. La science
juridique fournit d'ailleurs le moyen de diminuer ces abus.
Des spcialistes minents s'en sont occups, notamment dans
un congrs runi Paris pendant l'exposition universelle de
1889. Aprs eux, nous signalerons les principaux points sur
lesquels l'attention du lgislateur doit se porter :

1 Notre loi de 1867 a multipli l'excs les nullits. La


plupart ne sont pas justifies et sont des armes donnes la
mauvaise foi. C'est bien plutt dans la responsabilit effective
impose aux fondateurs, comme l'ont fait la loi allemande de
1884 et la loi belge de 1886, qu'il faut chercher des garanties
pour les tiers.
2 Faut-il lever le chiffre minimum de 500 francs fix aux
actions, si ce n'est dans le cas de socit capital variable ?

En Allemagne on l'a fait (1); mais en Belgique on a justement


pens que la forme anonyme convenait galement de petites
socits et qu'il ne fallait pas en faire un privilge de la ri-

chesse. Les Anglais ont des actions d'une livre sterling! Au


moins il faut absolument exiger qu'une action ne puisse tre
au porteur que quand elle est compltement libre, au
lieu de se contenter du versement de la moiti, comme le

fait la loi actuelle. Le Gode de commerce italien de 1882 ne


permet l'action au porteurquesi elleestcompltement libre.
3 La loi allemande du 28 juin 1884 a pour la premire
fois essay de donner une dfinition juridique de cette ex-
pression de fondateur, Grunder, qui tient une si grande
place dans les dbats politiques et conomiques de ce pays.
Sont considrs comme fondateurs les actionnaires qui

(1)La loi allemande a lev 1.000 marcs le minimum de l'action. Toutefois,


elle peut tre seulementde 200 marcs :
1 dans les socits d'une utilit gn

raie ou locale auxquelles le Bundesrath accorde cette faveur 2 dans toutes ;

celles o le transfert des actions n'est permis qu'avec l'agrment des autres
membres de la socit. Cette dernire disposition est excellente. Mais la pre-
mire indique les inconvnients d'une limitation si rigoureuse la fondation
des socits. Beaucoup d'uvres de bien public doivent emprunter cette forme
et il est galement fcheux de les empcher de se constituer ou de les soumet-
tre au contrle arbitraire du gouvernement.
182 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

ont arrt les statuts ou qui font des apports en nature. Us


doivent tre au nombre de cinq au moins. Ils sont solidaire-
ments responsables vis--vis de la socit de l'exactitude des

indications concernant la souscription et les versements ainsi


que des dclarations contenant les apports et avantages
stipuls leur profit. Us doivent complter les versements
manquant pour parfaire le capital, lorsqu'ilsont admis sciem-
ment des actionnaires insolvables. Cette responsabilit dure

de plein droit pendant les cinq premires annes de la fonda-


tion de la socit. Au bout de trois ans toutefois, une assem-
ble gnrale peut les en dcharger.
La loi belge de 1886 dclare galement les fondateursainsi
que les administrateurs et commissaires responsables solidai-
rement, nonobstant toute stipulation contraire, de tous les
engagements sociaux contracts jusqu' ce que la socit

ait sept membres au moins, de toute la partie du capital qui

n'aurait pas t souscrite, de toutes les nullits rsultant

d'un vice dans l'acte initial de constitution et des non-


ciations fausses qui y seraient contenues.
4 La vrification desapportset l'examen des comptes. avons-

nous dit, sont, en fait, purement illusoires. La loi allemande


en confie l'examen, dans certaines conditions, des reviseurs
dsigns par la chambre de commerce et un juge du tribunal
de commerce prside la premire assemble gnrale. L'in-
tervention d'un tribunal, quand il n'y a pas de dbat contra-

dictoire, est sans doute contraire aux principes juridiques.


Nanmoins la dernire crise a montr que les socits ano-
nymes taient plus solides grce cette disposition del loi.

Le congrs de 1889 a propos de confier ce double examen


des experts nomms par le tribunal. La pratique des Anglais
a le mieux rsolu la difficult, non pas pour la vrification
des apports, qui reste sans garantie, mais, pour celle des
comptes. Il s'est form spontanment, depuis 1870, une cor-
poration de comptables offrant la garantie d'une comp-
tence et d'une capacit professionnelles prouves, laquelle
le Parlement, par un acte du 11 mai 1881, a donn le privi-
LES SOCITS ANONYMES 183

lge, le seul absolument, de s'intituler Chartered


accountants of the United Kingdom. Les socits, qui veulent
agir loyalement, s'adressent eux. Un acte vot en 1800 {the
Companies winding upact) aaugmentle contrle du pouvoir
com-
judiciaire en ordonnant qu'au cas o la liquidation d'une
pagnie serait demande par un crancier ou un actionnaire,
elle serait provisoirement mise sous le squestre d'un offi-
ciai recciver et que toutes les parties en cause seraiont in-
terroges par un juge en audience publique (1).

Aux Etats-Unis, l'opinion des jurisconsultes les plus autori-


ss est que le principal remde apporter aux fraudes com-
mises dans le fonctionnement des socits par actions serait
l'obligation d'une publicit frquente et dtaille de leurs
bilans et une inspection de leurs critures par des fonction-
naires professionnels spciaux. Ce systme existe dj pour
les banques nationales de par la lgislation fdrale et pour
les banques ordinaires par actions et les socits diverses
d'assurances de par la lgislation de la plupart des tats (2).

Le privilge d'une responsabilit limite que ces socits de-


mandent la lgislation autorise leur demander en change
le sacrifice du secret de leurs affaires auquel tout individu a
naturellement droit. Des rformes juridiques en ce sens no
suffiraient pas assurment prvenir tous les abus, car par-

tout il fauteompteravec la corruption des inspecteurs officiels:

quis custodiet custodes (3)? Nanmoins, c'est toujours

beaucoup que de restreindre le champ de la fraude et de


l'acculer, si elle veut se donner carrire, soit au faux matriel,
soit la corruption formelle des fonctionnaires publics. Beau-
coup de nos financiers les moins scrupuleux reculeraient

(1) Voyez l'analyse de cet acte et l'apprciation de sa premire mise en pra-


tique dans the Economis, des 10 janvier, 20 juin, 4 juillet 1891.
(2) V. the american Law Review, tome XXIV (1890), p. 633. V. la mme
ide exprime par the Economis du 14 novembre 1891 : Defective banks returns.
(3) Les banques nationales des tats-Unis sont inspectes par des agents du
Comptroller of currency. Il a t prouv que ce haut fonctionnaire avait jet
au panier les rapports que depuis un an ces agents lui adressaient sur la
situation dsespre de la Keyslone banfc de Philadelphie et de la Maverick
bank de Boston, parce que ces deux institutions taient administres par des
amis politiques du gouvernement. V. the Nation, 12 novembre 1891.
184 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

devant des actes aussi nettement dfinis par le Code pnal.


5 Pour viter la prpondrance absolue d'un gros action-
naire dans le gouvernement des socits anonymes, la loi

allemande donne une voix toute action, nonobstant les


clauses contraires des statuts. Ce qui est plus efficace, c'est
qu'une minorit reprsentant le dixime des actions peut
obtenir la revision judiciaire des comptes vots par l'assem-
ble gnrale. Il serait sage de s'en tenir ce droit donn
la minorit. L'galit du suffrage, quel que soit le nombre des
actions, serait contraire au principe mme d'une associa-
tion de capitaux et donnerait lieu des abus trs grands.
G II conviendrait de dfendre sinon l'mission d'obliga-
tions, au moins l'augmentation du capital, tant que le mon-
tant des actions n'est pas compltement vers. Il est absolu-
ment coupable d'mettre de nouvelles actions, quand les
premires ne sont pas libres, ou si elles ne le sont que
par des jeux d'critures, par l'attribution de bnfices non
raliss et consistant uniquement dans les plus-values bases
sur des cours de bourse provoqus parles manuvres des syn-
dicats. Ce fut une des grandes fautes de Law en 1720 et des
directeurs de V Union gnrale de nos jours. Il faut absolu-
ment l'interdire : la loi allemande y a trs bien pourvu et a
coup court la plus part des fraudes par lesquelles des fon-
dateurs habiles essayaient d'arriver ce rsultat.
Quant aux obligations, la question est plus dlicate. Il peut
y avoir des cas dans lesquels, par suite de l'amlioration des
conditions du crdit, une socit a avantage mettre des
obligations en gardant comme rserve le droit d'appeler une
partie de son capital. Si on voulait l'interdire, il faudrait au
moins faire une exception pour les socits de crdit foncier,
qui doivent couvrir leurs prts par des missions d'obliga-
tions et dans lesquellesle capital sert uniquement degarantie.
Le Congrs de 1889 n'a pas cru pouvoir tablir une pro-
portion fixe entre le capital-actions et celui demand aux
obligations. On tomberait dans l'arbitraire.

7Boaucoup de lgislations se sont proccupes, sans y par-


LES SOCITS ANONYMES 185

venir, de sauvegarder les droits des obligataires. On ne peut


les introduire et leur donner le droil de vote dans les assem-
bles gnrales ; mais des garanties spciales de contrle de-
vraient tre assures h des comits d'obligataires.
8 Le rachat de leurs actions par les socits anonymes de-
vrait leur tre interdit et considr comme un dlit pour les

administrateurs, moins que le rachat n'ait lieu en vertu


d'uno dlibration de l'assemble gnrale y employant des
bnfices acquis et laconditionque ces actions soient imm-
diatement annules. La faute inexcusable de V Union gnrale
a t d'avoir spcul sur ses propres actions. Il faut dfen-
dre aussi aux socits de faire des avances sur leurs actions,
de les prendre en report ou de les faire reporter.
9 La distribution de dividendes fictifs est un dlit propre aux
socits anonymes.. Les directeurs, qui ont par devers eux de
gros paquets de titres, sont intresss distribuer de larges
dividendes de manire faire monter le cours des actions et
les couler la Bourse. La baisse qui survient ensuite les
laisse indiffrents. Il y a l un dlitque toutes les lgislations
punissent svrement, quand ilest suffisamment caractris.
Mais il ne l'est pas toujours parce que l'valuation des l-

ments de l'actif d'une socit, d'une banque, par exemple,


peut donner lieu bien des apprciations diverses et la loi

ne peut punir le fait d'avoir distribu des dividendes qui


sont seulement exagrs. Or, il y a dividendes exagrs
quand on ne constitue pas des rserves suffisantes, qu'on
n'amortit pas le capital selon les conditions particulires
chaque nature d'industrie, voire chaque tablissement (1).
Sur ce point les actionnaires ne doivent videmment comp-
ter que sur eux-mmes ou plutt sur la sagesse et l'honn-
tet des directeurs de l'affaire. Malheureusement, chaque
actionnaire en particulier semble avoir un intrt contraire
celui de la socit, savoir d'couler ses titres avec bnfice

(1) Que de socits portent aux frais d'tablissement des dpenses qui de-
vraient tre imputes uix frais gnraux annuels.de manire pouvoir distri-
buer des dividendes ds les premires annes 1
186 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

la faveur d'un dividende lev. C'est l le point irrmdia-


blement faible des socits anonymes, celui sur lequel l'atten-

tion des personnes qui souscrivent ou achtent des actions


doit tre incessamment veille.
10 La distribution de dividendes, alors qu'il n'y a pas
encore de bnfices acquis, ne devrait-elle pas au moins tre
interdite comme une diminution dtourne du montant des
actions? Il faut d'une part la niaiserie des actionnaires, de
l'autre le dsir des fondateurs de pousser la hausse pour se
livrer une pratique aussi draisonnable. En Angleterre,
un acte spcial du Parlement est ncessaire pour l'autoriser.
En France, elle se produit librement et c'est elle, on peut le
dire, qui a rendu si dsastreuse la catastrophe du Panama
pour la petite pargne. Jamais, sans l'appt des iS millions
qu'elles ont touchs du 9 dcembre 1880aulodcembrel888,
les 600.000 actions n'auraient t souscrites par des person-
nes incapables de contrler la manire dont l'affaire tait

conduite. Jamais non plus les actions ne seraient montes


575 francs (cours du 5 janvier 1882), au grand profit de ceux
qui ont su les couler dans ces cours-l, en ralisant un bn-
fice de 75 francs par action. Toutefois il faut se rappeler que

le Suez et tous nos grands chemins de fer ont distribu des


dividendes pendant la priode de construction.
Une question dlicate est celle des facilits donnes aux
11

socits anonymes trangres de fonctionner chez nous dans


des conditions moins rigoureuses que celles imposes nos
socits. L'affaire de V Union sardinire, celle des Grands
Magasins, deux socits anglaises, ne sont pas encore oublies.
12 Les rformes que nous venons d'indiquerportentsurles
conditions de formation et de fonctionnement des socits
anonymes au point de vue du droit civil. Une autre rforme
est rclame par les criminalistes, qui ont t mme de
constater l'impuissance des tribunaux rpressifs en face de
fraudes et d'escroqueries patentes. Elle consisterait faire
courir la prescription de trois ans, quand il s'agit de dlits
commis en matire de socits anonymes, non pas par-
LES SOCITS ANONYMES 187

tir de la perptration de l'acte dlictueux, mais partir de


sa constatation. En effet, les financiers vreux, qui commettent
ces fraudes, peuvent presque toujours soutenir ces affaires
la Bourse pendant les trois ans ncessaires pour prescrire
l'action publique. C'est pour eux uniquement une affaire de

millions et c'est l une des causes pour lesquelles la justice se


montre si ingale pour les vols commis sur de larges pro-
portions et ceux commis sur de petites (1).

XII. L'Italie en 1882, l'Allemagne en 1884, la Belgique


en 188G, le Portugal en 1888 ont remani leur lgislation sur
les socits anonymes pour la mettre au courant delascience
et de la pratique judiciaire, en sorte que les lois de ces pays
sont actuellement bien suprieures notre loi de 1867. L'acte
anglais de 1890 sur la liquidation force des socits, en favo-
risant les investigations de la justice sur le fonctionnement
des socits qui ont tourn mal, assure indirectement une
rpression possible des agissements coupables de leurs direc-
teurs et fondateurs. Il n'est pas jusqu'au gouvernement pro-
visoire du Brsil qui n'ait fait en cette matire des rformes
utiles. Nous devons regretter que la France, qui avait t la
premire laborer la lgislation spciale comporte par les

socits par actions, reste aujourd'hui en'arrire de tous les


pays.
Sans doute, mme avec les rformes que nous venons
d'indiquer, bien des abus pourront encore se produire; mais
c'est le devoir du lgislateur de poursuivre la fraude pied
pied sous les formes diverses qu'elle prend suivant les
temps et de ne s'arrter qu'au point o, en voulant rprimer
tout le mal, il empcherait le bien de se faire ; car le bien a
besoin tout le premier de la libert.

XIII. Il faut aussi qu'un travail d'opinion se fasse et en-

(1) C'est grce ce point de dpart de la prescription triennale que le ba-


ron d'Erlanger et les frres Berthier, ses hommes de paille dans les affaires
vreuses que nous avons rappeles, ont pu chapper aux incriminations cor-
rectionnelles qui auraient pu tre introduites l'occasion de plusieurs des
socits fondes par eux pendant les quelques annes, o le Crdit gnrt
franais a exerc son activit malfaisante, notamment l'occasion de la Socit
des Rassurances gnrales.
4 8S LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

seigne aux capitalistes qui engagentleurs fonds dans une socit


par actions que la limitation lgale de leur responsabilit p-
cuniaire vis--vis des cranciers de la socit ne les dispense
pas des devoirs d'honntet et de justice rsultant de la coo-
pration volontaire une entreprise. Or, quelle coopration
est plus volontaire que l'apport de ses capitaux une entre-
prise?
Il immoral de souscrire ou d'acheter des actions
est aussi

d'une grande maison de jeu, du casino de Monte Carlo, par


exemple, ou d'un journal pornographique, que de louer sa
maison pour l'exploitation de la dbauche. Cette responsabi-
lit existe au mme titre pour les obligataires.

Les actionnaires ont en outre le devoir de choisir pour ad-


ministrateurs et directeur des hommes honntes qui ne se
livrent pas, dans la gestion de leur affaire, des actes d'im-
probit commerciale ou qui n'abusent pas d'une position lo-
cale prpondrante pour rduire abusivement le juste salaire

des ouvriers. Le mandant ne peut en effet chapper la res-

ponsabilit des actes de son mandataire ni se dsintresserde


son choix. En un mot, les actionnaires doivent user de leurs
droits actuels dans les assembles gnrales et de ceux que
pourraient leur attribuer des rformes lgislatives (| 11), aussi

bien pour surveiller l'accomplissement effectif de leurs obli-


gations morales que pour veillera la dfensedeleurs intrts.
C'est peine si ces notions lmentaires de morale com-
mencent tre affirmes. Leur propagation rencontre une
rsistance sourde dans la routine et dans une cupidit goste,
et cependant le jour o les actionnaires honntes sauraient
se concerter, fussent-ils une minorit, pour remplir leurs
devoirs, ce jour-l une grande sauvegarde serait apporte
leurs intrts matriels. Chacun, en effet, aurait mieux la

notion de sa responsabilit.

CHAPITRE VI

LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE

. La morale et les affaires. II. La fonction conomique du commerce.

III. La force obligatoire du contrat et les vices du consentement la violence,


:

e dol et la fraude. IV. La notion de l'quivalence dans les contrats com-


mutatifs et la thorie du juste prix.
V. La fixation lgale des prix et le
jeu de l'offre et de la demande comme mode de dtermination du juste prix.
VI. Les conditions anciennes du commerce.
VII. L'organisation
moderne du commerce. VlII. La concurrence son principe et ses limi-
:

tations morales. IX. La question des grands ?nagasins .


X. Des mono-
poles et de leurs diverses sortes. XL Les anciens et les nouveaux mono-
poles.

I. Avant d'exposer les grandes spculations commer-


ciales de notre temps sur les marchandises et sur les valeurs
de Bourse, nous voulons rappeler les principes de morale
qui doivent guider les hommes clans les contrats titre int-

ress, ou dans les changes, pour parler la langue cono-


mique.
Les jugements que le public porte sur les transactions
commerciales tombent gnralement dans deux excs.
Ou bien on les condamne au nom de sentiments non rai-
sonns et de prjugs, et, une fois devant la ralit des faits,

on se drobe en dclarant que la morale est inapplicable au


commerce (1).

(t) Ainsi faisait M" du Buit, dans l'affaire de la Socit des Mtaux ; La sp-
culation dcouvert, est-ce un bien, est-ce un mal? Au point de vue moral,
c'est un mal, parce que la spculation procure des gains faciles et qu'elle est
la cause de pertes effroyables. Au point de vue des affaires, d'une manire
gnrale, c'est un bien, parce que c'est seulement grce cette spculation que
le march existe... Cet abus, si je me place au point de vue du moraliste, je
suis oblig de le condamner; si je me place au point de vue de l'conomiste,
tous sont unanimes sur ce point, il faut s'en fliciter. V. le Droit du 20 juin
1S90.
190 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Ou bien par une raction invitable, on amnistie indistinc-


tement toutes les manuvres par lesquelles les hommes
s'enrichissent, mme aux dpens de leurs semblables, pourvu
qu'elles se produisent en grand et que le succs les cou-
ronne.
L'conomiste ne peut adopter ni l'une ni l'autre de ces
manires de penser. Si une pratique est rellement nces-
saire la vie du genre humain, elle est lgitime, et si elle

est immorale dans son essence (et non pas seulement par
la fraude qu'on y introduit), elle n'est ni ncessaire, ni utile

la conservation de la vie civile.


Ce critrium premier, auquel on est forcment ramen,
nous en trouvons la formule la plus complte dans le corps
de dcisions qu'a labor la thologie morale. Elle s'est, en
effet, appropri les rsultats de la philosophie stocienne et
de la jurisprudence romaine, et les a constamment tenus au
courant des formes nouvelles de l'activit humaine.
Le principe qui le domine est celui de la libert car, ;

toute vie humaine ayant une valeur propre, on ne saurait


apporter de limitation la libert de l'individu qu'autant
qu'un acte offense effectivement la loi morale. Charger les
consciences de fardeaux non justifis est un attentat grave
la libert humaine. Des lettrs superficiels et ignorant les

faits conomiques ont seuls pu taxer de relch ce corps de


dcisions auquel, dans le cours des sicles, scolastiques,

civilistes, canonistes et casuistes ont apport chacun leur


tribut (1).
L'application de cette doctrine aura pour rsultat de justi-
fier dans bien des cas les pratiques du commerce et de r-
duire leur pure valeur de survivance coutumire des pr-

(1) La casuistique, malgr les railleries de Pascal, est parfaitement lgitime


dans sou principe, puisque son objet est le respect de la libert individuelle
dans les cas dtermins qui se prsentent. Elle a t pour la doctrine une
source prcieuse d'informations par les nombreux faits qu'elle a observs et
dcrits. Les abus qu'on a pu lui reprocher proviennent, soit du dfaut de
jugement de quelques casuistes, soit de la fausse mthode qui, dans les coles,
a fait poser des cas imaginaires au lieu de se borner tudier ceux fournis
par la pratique.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 191

jugs, qui ont pu du reste avoir une base relle dans d'au-
tres tats sociaux ( G).

En mme temps, elle fera entendre une condamnation s-


vre des pratiques contemporaines que couvrent l'envi
l'impunit judiciaire et de lches complaisances dans la vie
du monde (1).

Sans doute, la loi civile ne peut atteindre tous les actes


coupables ; elle doit en laisser un grand nombre impunis
pour ne pas empcher le bien de se produire. Il n'en im-
porte que plus de former la conscience individuelle et publi-
que : la conscience individuelle d'abord, car la pntration
des ides de justice, dans le plus grand nombre d'mes, est
le moyen primordial de moralisation : la conscience publique
aussi, car l'opinion, par la presse, par l'association, voire par
cette mise en interdit qu'on appelle le boycottage, peut
beaucoup pour faire prvaloir la morale dans les affaires au
del du point o le lgislateur civil est oblig de s'arrter.
Seulement il faut savoir exactement en quoi consiste la
morale dans les affaires et ne pas y mler des prventions
renouveles d'Aristote, qui dclare le commerce mprisable,
parce que les commerants recherchent le gain, au lieu de
s'occuper uniquement de l'acquisition de la sagesse !

C'estla perspective du gain seule cependant qui peut enga-


ger les commerants accomplir le vaste travail que com-
porte le service d'approvisionnement et courir les risques
qui y sont inhrents (chap. vu, | 1). Une saine morale leur
demandera seulement: 1 d'observer dans toutes leurs op-
rations les rgles de la justice commutative; 2 d'accomplir

le prcepte de la charit dans la mesure o il est obligatoire

pour chacun selon ses facults et d'aprs les circonstances


externes; 3 de coordonner leur recherche du gain au but
suprme de la vie par une discipline intrieure (2).

(1) Nous suivons principalement dans ce chapitre l'Opus Iheologicum ino-


rale, vol. III, de Justifia et Jure, des PP. Ballerini et Palmieri, de la Socit de
Jsus, professeurs au collge romain (Prato, 1890). Cet ouvrage donne le der-
nier tat de la science et emprunte une autorit particulire la position
qu'ont occupe ses auteurs dans la premire universit romaine.

(2; S. Thomas, Summa theologica, 2 2 , quieslio 77, art. 1 et o.
a
192 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Les deux derniers points sont du domaine de laconscience


individuelle. Nous avons dterminer ici seulement les rgles
de la justice commutative dans les affaires.
II. Les rgles que nous allons rsumer s'appliquent
aussi bien aux changes conclus directement entre produc-
teurs et consommateurs qu' ceux faits par les commerants
de profession. Il n'y a pas ce point de vue de distinction
essentielle entre ces deux classes. Le consommateur dans
ses achats et le producteur dans ses ventes cherchent chacun
h faire une bonne affaire, tout comme le commerant. Ce
dernier seulement fait de l'change sa profession principale.
L'essence du commerce est d'acheter en vue de revendre,
ce qui comporte essentiellement la spculation, c'est--dire
la prvision de la hausse ou del baisse des prix. Il devient
une fonction spciale dans toute socit qui sort de l'tat

rudimentaire. Transporter les produits, les distribuer en


dtail au fur mesure des besoins des consommateurs,
et

entretenir d'une manire constante des approvisionnements


dans des centres o consommateurs et producteurs trouvent
leur moment et abondamment, soit les subsistances, soit

les matires premires de leur industrie, voil le triple

service que rend le commerce et qui justifie ses gains.


Non seulement le commerant recueille les produits pars
chez les agriculteurs oues artisans dissmins; mais encore
il les classe selon leurs qualits, il les assortit, leur fait

parfois subir une dernire prparation rpondant aux habi-


tudes du consommateur, toutes choses qui ne sont pas indif-
frentes; car c'est ce qui en fait &qs produits marchands , selon
l'expression courante.
Quelque levs que les gains du commerce aient pu tre
certaines poques ( 6), ils sont toujours trs infrieurs
aux dpenses que consommateurs auraient eu faire
les

pour se procurer directement les produits. La concurrence


les rduit de plus en plus mais en soi ils ont une cause par-
;

faitement lgitime, quand mme le commerant n'a ajout


aucune laboration au produit et ne l'a pas transport lui-
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 193

mme. Le service l'approvisionnement est colui auquel les


deux autres se ramnent en ralit (1). Il a pris de nos jours
une importance spciale ( 7). C'est bon droit que l'cono-
mie politique moderne a condamn l'erreur des Physiocra-
tes, qui rangeaient les commerants parmi les classes st-
riles et qu'elle les regarde comme producteurs d'utilit,
ainsi que les agriculteurs et les manufacturiers.
III. Le contrat cre des obligations entre les hommes,
cause prcisment de leur libert native et de leur galit
spcifique. La force obligatoire du contrat, toujours recon-
nue en principe, tait paralyse dans les rgimes sociaux qui
attachaient les hommes diffrentes professions suivant leur
naissance par des engagements forcs et ne reconnaissaient
pas la libert de la proprit. Elle l'tait surtout par le symbo-
lisme juridique, qui, chez les peuples primitifs, confondant
le mode de preuve avec l'obligation, faisait dpendre celle-ci

de l'accomplissement de certains rites. La philosophie et le

christianisme ont successivement fait prvaloir de plus en


plus l'ide que le contrat a, par lui-mme, une force obliga-
toire (2).

Le consentement doit tre libre. Or, la libert des contrac-


tants peut tre vicie par deux causes : la crainte ou l'erreur.

Nous ne parlerons pas de l'annulation des obligations


contractes sous l'empire de la crainte ; car les faits de
violence sont devenus insignifiants dans notre tat social.

(1) De plus en plus les oprations do transport, au moins sur les grandes
lignes de communication, tendent tre accomplies par des entreprises sp-
ciales, qui n'achtent et ne revendent pas. C'est une application de la loi co-
nomique de la spcialisation des fonctions; mais les oprations de transport
sont toujours commandes par les commerants en vue du service d'appro-
visionnement.
("2) Sur l'action de l'glise dans le moyen ge primitif, pour faire prvaloir
le libre contrat contre le symbolisme juridique et les rgimes de contrainte,
V. Henry Sumner Maine, Ancient Law, chap. ix. On ajoutait souvent le lien
du serment pour suppler la force que la loi civile refusait certains enga-
gements. On vit au moyen ge se renouveler cet expdient, dont on trouve
dans le droit romain et dans le droit grec de si curieux exemples. Mais si
l'effet du contrat, ces poques, tait limit quant la translation des biens,
il tait presque illimit dans ses effets sur la condition des personnes, puis-
qu'on pouvait vendre sa libert ou au moins se constituer serf ou homme lige.
Le droit moderne, en plaant le statut personnel hors du commerce, a rendu
ces contratsd sans objet.J
13
194 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Quant l'erreur seule, isole des manuvres qui onl pu


la dterminer, elle n'est une cause de nullit des contrats que
lorsqu'elle tombe sur la substance mme de la chose qui en
est l'objet (art. 1110 du Code civil); dans ces conditions,
elle est rarement invocable. Mais le dol, qui produit l'erreur,
etla tromperie sur la qualit de la marchandise vendue sont
d'autant plus frquents que le commerce s'tend et que la

moralit positive diminue (chap. xm, 4).

Les jurisconsultes romains se proccuprent de bonne


heure de la rpression du dol. Ils ont poursuivi le dol d'abord

dans les contrats dits du droit des gens, dans les formules
desquels ils introduisirent les clauses exigeant la bonne foi,

ex fide bo?ia, quius melius, in fiducia, ut inter bonos bene


acjier ; puis le prteur Aquilius Gallus cra l'action de dolo
malo, o Cicron pouvait voir juste titre Y everriculum
malitiarum om?iium. En effet, d'aprs Labon, il faut en-

tendre par dol omnem calliditatem, fallaciam, machina-


tiouem ad circumveniendum, fallendum, decipiendum altc-

rum adhibitum, ce que Domat traduit : toute surprise,


fraude, finesse, feintise et autre mauvaise voye pour tromper
quelqu'un; en sorte que, suivant un autre jurisconsulte,
le juge peut atteindre tout acte perptr per occasio?iem civi-

lis juris contra naturalem quitatem (i).

Le droit canonique et les lgislations modernes n'ont eu


sous ce rapport qu' suivre la jurisprudence romaine. Les
jurisconsultes durent veiller ce que l'on n'abust pas des
rescisions offertes par cette exception. Ils dclarrentque les
tromperies, qui n'avaient pas t la cause dterminante pour
laquelle on avait contract, n'entraneraient point la nullit
du contrat, afin de maintenir la stabilit des conventions.
La conscience, dans la condamnation des mensonges et

tromperies, va naturellement plus loin que la jurisprudence


civile. Il faut, dans cet ordro d'ides, redire avec le juris-

(1) Cicron, de O/ficiis, lib. III, c. 14, 15. Digeste,De dolo malo, fr. l,g 2. Do-
m.it. Lois civiles, liv. I, titre 18, | 3. Dig., De dolimali et me tus exceptione,
fr. 1, 1.
.

LA MORALE DANS LE^ COMMERCE ET L'INDUSTRIE 195

consulte Paul : non omne quod licct honestum est (1), et


avec Cicron : ita nec ut emat melius nec ut vendat, quid-
quam simulabit aul dissimulabit vir bonus [2).
La dissimulation par le vendeur des vices de la chose, s'ils

sont cachs, ou si, par sa position professionnelle de mar-


chand, il est seul en tat de les connatre, est contraire la
morale (S). La loi civile n'a pu faire de ce principe qu'une
application assez restreinte aux vices rdhibitoires. Des lois
rcentes dans tous les pays ont rprim, mme par des peines
correctionnelles, les simples tromperies et appellations men-
songres donnes des produits d'un usage gnral, sur
lesquels la fraude est particulirement dangereuse pour la
sant ou pour la production, tels que les vins, les beurres,
les engrais (4). Ces fraudes, en effet, ont pris de nos jours
une redoutable extension en proportion mme des progrs
de la chimie et de la plus grande capacit professionnelle des
producteurs (5).

(1) Paul, au Dig.,<2e Regulis juris,


fr. 144. Cicron, de Officiis, lib. III, c. 15.

On impute habituellement aux jurisconsultes romains d'autoriser la fraude


dans les marchs en allguant le passage suivant de l'aul Quemadmodum in :

emendo et vendendo naturaliter concessum est quod pluris sit minoris emere
quod minoris sit pluris vendere et jnvicem se circumscribere.(Dig., locati con-
ducti, fr. 22, 2.) M. Francis de Mouge, dans ses savantes leons sur les
Pandectes, l'Universit de Louvain, a montr que le sens de ce passage est
dtermine par un fragment d'Ulpien rapportant une opinion de Pompo-
nius In pretto emptionis et venditionis naturaliter licere contrahentibus se
:

circumvenire (Dig., de Minoribus, fr. 16, 4) il signilie seulement que la l-


:

sion sur le prix n'tait pas, aux yeux des jurisconsultes romains de l'poque
classique, une cause de rescision des contrats. Nous indiquons un peu plus loin
dans le texte ; 4) la raison de cette diffrence.
(2) Encore iaut-il, pour entraner l'obligation de restitution, mme dans le
ior de la conscience, que ces mensonges aient t la cause du contrat et aient
port tort l'acheteur. C'est ainsi que itallerini, s'appuyant sur Molina, dit : Si
vero mendacia et doli non induxerunt ad contrahendum, quia alter iidem non
adlnbuit, sciens banc esse consuetudinem celebrantium similes contractus. .

Suepe mercatores, meutienles ac juramento affirmantes vel rem plus valere


vel carius se eain misse ac multa aha, contingentes tain ut vendant aut carius
vendant quam ut emant aut vilius emant, excusabunlur ab ouererescindeudi
hujus modi contractus, tum etiam a restitutione partis ejus pretii quod ita
acceperunt ad limites usque justi pretii rigorosi. (Opus tkeoloyicum morale,
t. 111, p. 520.)
(3) S. Thomas, Summa Iheolog ., 2" 2 :B qustio 77, art. 2 et 3.
,

(4) V. les lois franaises des 27 juillet 1869, 14 mars 1887, 4 fvrier 1888,
13 juillet 1889, 11 juillet 1891.
(5) Comme il ne faut rien exagrer.on doit tenir
compte des usages commer-
ciaux. Antonin de Florence a prvu, au xv sicle, uu cas qui se prsente
S.
frquemment do nos jours: Cum aliqui sophistieant ea quujvendunt, ut se
19fi LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

La condamnation au point de vue de la conscience de la


rticence sur les vices de la chose vendue est de grande
consquence. Les moralistes dcident que l'on ne peut
vendre une crance dont le dbiteur est insolvable, alors
que le vendeur connat cette situation et que l'acheteur l'i-

gnore (1). C'est sur ce principe que Dagnesseau, en 1720,


dans son Mmoire sur le commerce des actions de la Com-
pagnie des Indes, se basait pour soutenir que, l'efiondrement
total des actions tant ds lors certain, on ne pouvait plus
les vendre ; car c'tait vouloir repasser sa perte autrui (2).

De nos jours, la mme solution doit tre, semble-t-il,


applique aux valeurs de Bourse que l'on sait, par des infor-
mations particulires, n'avoir pas de valeur relle, au
moins si on les vend un prix qui ne soit pas en rapport
avec cet ala (3).

IV. Les jurisconsultes romains, aprs avoir rprim le

dol qui aurait dtermin un contrat et particulirement les


tromperies sur la nature ou les qualits de la marchandise,
avaient estim que la lsion qu'une partie prouverait sur le
prix, soit en ayant vendu trop bon march, soit en ayant
achet trop cher, n'appelait pas l'intervention du magistrat.

servent indemnes et cum aliquo lucro congruo, quia si venderent puras res
emptores non vellent dare jusluin pretiuin, quia alii vendunt alia sic mixla
minori pretio, videntur posse excusari, dummodo non fiant mixtur qu no-
ceant... Summa tkeol., pars 1, t. I, c. 17, 4, cit avec approbation par
Ballerini-Palmieri, t. III, p. 703. V. les solutions personnelles que donnent
ces auteurs, p. 701. L'usage connu et accept de tous autorise la vente des
succdans sous le nom de la marchandise, pourvu que le prix soit tabli en
consquence.
(1) Ballerini-Palmieri, Optes l/ieolog. morale, t. III, p. 703, 706.
(2) uvres compltes (dit. in-4, t. X, 2 e pari.), pp. 237 et s.
(3i Gury, Theologia moralis, n 89.'i, se montre moins rigoureux et semble
refuser seulement cette facult celui qui a des informations en raison d'une
position officielle Quaeritur an possis pretio currente vendere rem quam scis
:

mox minoris valituram. Affirmativa probabilius et verius. Ratio est quia pre-
tiuin presens est justum et nondum immutatum, modo tamen hc scientia sit
privata; si enim communis esset, jam pretiuin mutaretur. Aliquando tamen
peccare potes contra caritatem.
Dans la sance de la Socit d'conomie politique du 5 aot 1891, M. Frd-
ric Passy a dclar que, s'il tait permis de profiter d'informations ou de ren-
seignements honntement obtenus pour oprer la Bourse dans des conditions
meilleures que ses concurrents, il en tait tout autrement, si c'tait raison de
/'mictions publiques et par des moyens reprhensibles que le spculateur se
trouvait en possession d'une information particulire. La science conomique
et la morale le stigmatisent comme un joueur qui se sert de caries biseautes .
.

LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 197

Chacun, leur semblait-il, avait ou devait avoir une notion


assez nette de la valeur de l'argent pour ne pas se laisser
prendre aux exagrations de langage usites dans les trans-
actions courantes (1). Ils ne mconnaissaient nullement Je

principe que la valeur des produits et des services, quoique


variant incessamment, est dtermine par des lois naturelles
et est apprcie bonus pater familias, c'est-
srement par lo

-dire par l'opinion des gens ce connaissant. Constamment,


soit dans certaines actions, soitdans les restitutiones in inte-

grum, les magistrats et les arbitres avaient appliquer cette


notion (2). Aussi un rescrit de Diocltien put-il, sans contre-

dire aucun principe juridique, accorder au vendeurla facult


de faire rescinder la vente faite pour un prix infrieur de
plus de moiti la valeur de la chose, alors mme qu'aucun
dol n'avait t employ (3)

C'est la premire manifestation de la thorie du juste prix.


Elle est l'application juridique de cette notion conomique
que, dans les contrats commutatifs, les produits ou ser-

vices changs doivent tre quivalents, puisque l'avantage


que reoit l'une des parties est la cause de l'avantage qu'elle
s'engage procurer l'autre partie (4). Le prix pay par
l'acheteur est la cause de l'obligation du vendeur de livrer la
chose; la livraison de la chose par le vendeur est la cause de
l'obligation de l'acheteur de payer le prix. Cette notion plus
pure du droit parat due l'influence chrtienne. Sainl
Paul avait dit : ne quis supergrediatur neque circumveniat
in negotio fratrem suum, quoniam vindex est Dominus de
bis omnibus (5). Cette doctrine fut d'abord applique au
vendeur qui n'avait pas reu l'quivalent de sa chose, parce

(1) V. Digeste.de Minoribus, fr. 16, 4. Locati conducti, fr. 22,


2,fr.23. Cf. S.
Augustin. de Trinitate, libr. XIII, cap. 3 Vili vults emere et euro vendei e. Livre
:

des Proverbes, XX, v. 14. Malum est, malum est dicit omnis emptor et cum
rescesserit gloriatur.
(2) V. entre autres, Dig., de MinoribusXXV annia, frag. 27, g 1.

(3) Code Justinien, de Hescendenda venditione, lois 2 et 8.

(4) Cet quivalent peut d'ailleurs consister seulement dans un ala: c'est
sur cette notion que sont fondes toutes les assurances. Les progrs de la sta-
tistique permettent d'valuer les risques de plus en plus exactement,
(5) Ad Thessalonicenses, I, c. vi.
.

198 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

qu'habituellement sa position est plus mauvaise que celle

de l'acheteur. C'est le cas notamment de celui qui cherche

vendre un immeuble, cas auquel le droit civil moderne a


restreint l'application del loi romaine. Mais le principe dans
sa gnralit s'applique aussi la situation inverse de l'ache-
teur qui ne reoit pas l'quivalent de son argent.
Effectivement les plus anciens monuments du droit cano-

nique insistent sur l'injustice qu'il y a abuser de la position

spciale d'un acheteur pour lui vendre au del du prix cou-


rant. Placuit ut presbyteri admoneant plbes suas ut et
ipsi hospitales sint et non carius vendant transeuntibusquam
mercato vendere possint, dit un ancien concile (1). D'aprs
saint Thomas, |qui gnralise la solution, il est galement
injuste d'acheter au-dessous du juste prix et de vendre au-
dessus (2). La spculation commerciale, la recherchedu gain
ne pouvait plus dsormais s'exercer que sur les lments im-
personnels du march et non plus exploiter la situation per-
sonnelle de tel ou tel acheteur. Indigentia istius vel illius
hominis non mensurat valorem, sed indigentia communitatis
eorum qui inter se commutare possunt, crit Buridan,avec
une remarquable prcision de langage (3).

Un principe fcond de moralit et de modration pntrait


ainsi dans la socit. La libert ncessaire aux transactions,
la lgitime recherche de l'intrt personnel n'en taient nul-
lement gnes; car saint Thomas ajoute avec beaucoup do
justesse : Justum pretium non est puictualiter determina-
tum, sed magis in quadam stimatione co?isistit, ita quod
modica additio vel minutio non videtur tlire quitatem
justiti (4). C'est l-dessus que les scolastiques postrieurs
ont bas leur distinction entre le supremum, le mdium et Yin-
fimum justum pretium, disant qu'il tait dfendu de vendre

(1) lib. III, tit. 17, de Emptione et Vendilione, cap. i.


Decrelum Gregorii,
(2) Summa
Theoloqica, 2* 2, qusestto 77, art. 1 et 4, et qusestio 61, art. 4 :

Utrum justum rit simpliciter idem quam contrapassum


(3) Etkicorum, lib. V, qusestio 16, cit parle savant professeur de Louvain,
M. Brants, les Dzbuts de la science conomique dans les coles franaises au xin e
et au xiv sicles (Paris ;
Champion, 1881), p. 58.
(4) Summa Theologica, 2*, 2e ,
quxstio 77, art. 1, ad primum.
LA MORALE D.VNS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 199

au-dessus du supremum et d'acheter au-dessous de Yinfimum


justum pretium, sans que celte classification ait ajout plus
de prcision au principe pos par le grand docteur.
Cette rgle morale s'appliquait seulement au domaine do la
conscience. Saint Thomas expliquait fort bion que le lgisla-
teur civil devait se borner rprimer les abus les plus graves,
notamment rescinderla vente, seulement quand le vendeur
prouvait une lsion d'outre moiti (1).

La thorio du juste prix dut engager davantage les lgis-


lateurs municipaux dans une pratique que leur avait lgue
le Bas-Empire, savoir : de fixer les prix des produits sur le

march intrieur aussi bien dans l'intrt des producteurs que


dans celui des acheteurs (2). C'tait l une institution com-
munautaire rentrant dans la donne gnrale des rgimes
de contrainte et de classification sociale, propres au moyen
ge ; d'ailleurs elle n'tait pas pousse l'extrme, car sur les

foires la concurrence reprenait tous ses droits. Habituelle-

ment, elle n'tait applique qu'aux marchands de dtail (en


allemand Krmer, par opposition Kaufman). Les ngo-
ciants en gros, qui faisaient les oprations de transport et le
service d'approvisionnement, y chappaient au moins quand
il ne s'agissait pas du bl (cf. chap. vin, 1).

Les scolastiques enseignaient que quand il y avait une fi-

xation lgale des prix, si d'ailleurs cette fixation tait


juste (3), les particuliers devaient l'observer. Mais ils re-

connaissaient aussi que les prix taient fixs naturellement


par la commune estimation et qu'ils variaient frquemment,
indpendamment du travail ou des de transport qui y
frais

auraient t incorpors, suivant le rapport des ofi'res et des

(1) S. Thomas, 5. Th., 2* 2, guxtio 77, art. 1, ad pr imam.


(2) Code Justinien, de Episcopali audientia I, 1, et les formules de Cas-
siodore.
(3) Ballerini, t. III, p. 671, fait ce propos cette rcmarquo judicieuse :

Pretium lgale quod a principe statuitur supponit jam aliquem communem


et publicam rei aestimationem,qurc, collatis simul omnibus circumstantiis, ins-
tar regul ipsi est. Ex communiautem et publicastimatione originem imm-
diate habet pretium quod vulgare dicitur et naturale. V. dans le mme sens
Molina, Disputationes de justilia et jure (Colon, 1654), disp. 345.
200 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

demandes, quia pretium rei est mutdtum secundum diversi~


tatem loci vel temporis (1).

V. Quoique les fixations lgales des prix usites au


moyen ge et dans l'ancien [rgime fussent surtout inspires
par la croyance errone que le lgislateur pouvait faire a sa
volont le bon march et dominer les consquences de la

raret des marchandises, il faut cependant tenir compte de


l'isolement o se trouvaient les villes et les cantons ruraux
ainsi que du fractionnement des marchs. Des monopoles
locaux taient constamment redouter et djouer.

Les producteurs et les propritaires ou dtenteurs d'agents pro-


M. de Molinari, taient pourla plupart en possession d'un
ductifs, dit
monopole naturel d l'troitesse et l'insuffisance du march.
Grce ce monopole, ils pouvaient tablir le prix de leurs services
plus ou moins au-dessus du taux ncessaire auquel les aurait rame-
ns la concurrence. De l la ncessit de coutumes, de rglementa-
tions ou de taxes destines y suppler (2).

C'est au nom de ce principe, quoique les mmes rai-

sons de fait n'existent plus, que certaines municipalits fran-


aises taxent encore le pain et la viande, par une pratique
unique dans le monde civilis.

(1) S. Thomas, 4, ad secundum, et ibid., art


S. Th., 2* 2, qastio, 77, artic
2, ad secundum Mensuras rerum venalium neeesse est in diversis locis osse
:

diversas propter diversi tatem copiie et inopiae rerum; quia ubi res magis
blindant consueverunt esse majores mensurae. Cf. ibid artic. 3, ad quarlum : ,

In casu pramisso, infuturum res expectalur esse minoris valons per super-

venlum negotiatorum.

Journal des Economistes, janvier 1886, p. 32.


(2)
Les rglements des prix
par les corporations ou par les statuts des villes du moyen ge cherchaient
mettre le prix des produits en l'apport avec les besoins de la vie du pro-
ducteur et avec les moyens du consommateur. Ces tentatives d'quilibre,
que l'on essayait d'imposer aux petits marchands locaux, s'vanouirent
forcment le jour o les produits trangers arrivrent sur le march. (V. Cun-
ningbam, Growtk of English commerce aud indutry, p. 244.) Mais, mme
l'poque o les fixations des prix dans l'intrt des membres des corpora-
tions taient le plus en honneur, les scolastiques avaient parfaitement reconnu
que la valeur des produits ne dpend pas du travail normal que l'ouvrier y
a consacr, selon la thorie de Karl Marx, niais bien de l'utilit qu'ils ont sur
le march pour le consommateur. Labor operantis nunquam caditsub ven-
litione; sed soluin opus; emens non mit plus pr opter laboreni, sed propter
fruclum operis, ad quein nihil facit labor operantis, dit Durand de Sainl-
l'ourain au commencement du xiv" sicle. Decisiones in Libr. Sentent., (d.
Paris, de Koiguy, 1550), lib. IV, dbl. 25, q. 3, cit par M. Brants, Dbuts del
science conomique, p. 60. Cf. St Thomas in libr. III Sentent, dist. 33, quxst. 5,
ad primum.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 201

L'ide que la mise en prsence des offres et des demandes


est la meilleure dtermination du juste prix tait en germe

dans la thorie sur les ventes faites aux enchres. On admet-


tait que le juste prix tait dtermin parle rsultat mme de
la vente ; c'est la en eletqueles offres et les demandes se pro-
duisent de la manire la plus impersonnelle (1). Elle tait

aussi l'tat latent dans les rglements municipaux, qui obli-


geaient apporter toutes les marchandises sur le march et

conclure les transactions en public ; car le propre du march


est de mettre en prsence les offres et les demandes et de
laisser leur galisation se faire d'elle-mme (2).
Quand communications furent moins intermittentes,
les

cette vrit devint vidente, surtout dans les pays o le com-


merce tait le plus dvelopp. L o l'ancien tat cono-
mique se maintenait, comme en France et en Allemagne,
Gerson, Biehl, Trithemius, Langenstein dclaraient que le

gouvernement tant plus sage que les citoyens, c'tait lui


tarifer les marchandises et les salaires, sans tenir compte
des variations du march et uniquement d'aprs leur prix de
revient (3). Mais en Italie et en Espagne les canonistes avaient
des vues plus judicieuses. Bernardin de Sienne et saint An-

(1) Un des plus grands progrs commerciaux de notre poque


consiste pr-
cisment dans l'organisation priodique de ventes aux enchres pour les prin-
cipales matires premires (chap. vu. 3).
(2) Certains rglements sur les marchs terme tendent faire revivre
cette pratique sous une autre forme (chap. vu, || 13 et 14;.
(3) V. citations dans Endemann, Studien in der romanisch-canonistichen.
Lehre, t. II, pp. 30 48, et dans Janssen, Geschichte des deutschen \'olkes,l. I
(4- dit ), pp. 410 4IJ. Ce dernier crivain a le tort de prsenter comme
l'expression permanente et absolue de la doctrine chrtienne des vues inspi-
res des crivains recommandables par les circonstances conomiques mu
milieu desquelles ils vivaient et aussi par des prjugs d'cole. Quand on
tudie l'histoire conomique de l'Allemagne, on est frapp de l'opposition
qui rgnait entre la pratique des villes du Rhin et du Sud d'une part et les
thories conomiques bases sur l'ancien rgime fodal, qui subsistaient encore
chez les crivains. En fait, la productivit du capital sous la forme d'argent a
t reconnue de trs bonne heure dans certaines parties de l'Allemagne. V.
dans Ewlenmnn, Studien, t. II, pp. lo2 et suiv., pp. 374 et suiv., les passages
relatifsaux oppignera'iones germa/uc.Ln discussion mmorable sur la lgiti-
mit d'une allocation fixe deo p. i 00 alloue parles marchands ceux qui leur
apportaient des fonds faire fructifier, discussion qui eut lieu Ingolstadt,
Bologne et Vienne iV. Jau6sen, loc. cit., pp. 407 et suiv., note), en est une
preuve. Prtendre attribuer l'influence nfaste du droit romain la manifesta-
tion d'une nouvelle forme de la vie conomique est puril.
202 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

tonin de Florence insistent pour que, tout en combattant les


monopoles, on ne cherche pas empcher les diffrences

normales de prix qui peuvent se produire selon les temps,


les lieux et les personnes (1).

Au sicle suivant, un progrs ultrieur dans la doctrine se

ralise. Mdina, clbre thologien espagnol, reconnat


expressment en 1513 que les prix des marchandises peuvent
tre lgitimement fixs par le jeu des offres et des deman-
des (2). Les abus rsultant des fixations officielles des prix,
qui la plupart du temps prtendaient imposer des salaires
trop bas aux ouvriers et des prix au-dessous du cours aux
marchands, faisaient natre, au point de vue mme de la

conscience, des difficults dont les crivains engags dans les


anciennes ides ne savaient se tirer. Molina citait en 1591
les maux de toute sorte occasionns en Portugal par la
taxation des prix et leur inefficacit pratique (3). Enfin le

cardinal de Lugo, qui avait t appel d'Espagne pour suc-


cder Suarez au Collge romain, se demande, dans son
fameux trait de Justifia et Jure, s'il vaut mieux fixer le

prix des denres par une loi ou un dcret du magistrat, ou


bien l'abandonnera l'apprciation mobile deshommes, c'est-
-dire aux fluctuations du march: Dubitari solet an expdit
inagis quod pretia rerum lege taxentur vel magistratus
dcrta, quam quod incert et variabili hominum stima-
tioni relinquantur (t. I, disp. XXVI, sect. IV, n 50), et aprs
avoir rapport les avis des auteurs, il s'exprime ainsi :

cette question regarde plutt les politiques que les tholo-

giens, etilya de part et d'autre des raisons et des difficults.


Il fait ressortir l'inconvnient spcial rsultant d'une taxe
uniforme pour des marchandises qui, bien que de mme
espce, prsentent ncessairement des diffrences dans la qua-
lit, telles que les toffes, l'huile, le vin, le bl. Puis il con-
tinue en faisant ainsi appel son exprience personnelle :

fi) Cid'-s par M. Brants, les Dbuts de la science conomique, p. 62.


(2) De Restitutione et contractibus, cit par Scaociu. Tractatus, p. 120, n G5.
(3; Molina, Dispulationes de Justifia et Jure, n 364 et 365.
'
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 203

En Italie, o il n'existe pas de taxe du bl, on souffre rarement


de la disette, et le bl est presque toujours plus bas prix qu'en
Espagne, o ce sont les prtentions des vendeurs qui ont forc
d'tablir la taxe. Celle-ci, en effet, devient plus ncessaire lorsqu'il
y a lieu de craindre qu'il ne s'tablisse des monopoles, c'est--dire
plus ordinairement l o il ne se trouve qu'un petit nombre de
marchands, surtout pour les objets de premire ncessit. L'obli-
gation de passer par leurs mains contraint les acheteurs de subir
leurs exigences; tandis que si les vendeurs sont nombreux, ils s'en-
tendent plus difficilement pour hausser les prix. Il s'tablit alors
entre eux une concurrence qui coulera le plus promptement ses
marchandises en allchant les acheteurs par des prix plus doux.

Aprs ces grandes leons de l'exprience, comment un


thologien allemand contemporain, le Pre Lehmkuhl, peut-
il exprimer le vu d'uno taxation universelle des salaires et
des produits (1)?
VI. Pour que le jeu de l'offre et de la demande soit un
mode lgitime de dtermination des prix, et l o il est

possible, il est le seul lgitime (2), il faut un certain nom-


bre de conditions conomiques : amplitude du march, con-
naissance del chose objet du contrat chez les parties, libert
de leur part; en un mot, il faut que la concurrence existe en
fait comme en droit. L o elleno peut se produire, le lgisla-
teur est oblig, mme de nos jours, d'en revenir aux taxations
de prix pour empcher les abus du monopole (11).
Ces conditions n'ont pas toujours exist. Ne pas tenir

compte de ce fait quand on juge le pass est aussi injuste


qu'il est absurde de prtendre en faire revivre les institutions,

d'ailleurs fort imparfaites, dans un milieu compltement


diffrent.

L est l'explication des prventions contre la profession

(1) Nous citons textuellement At quoniam privata femulatione ad justos


:

limites adefuci multa nequeunt, ne lsione sive justitiae sive caritatis omnia
scateant, nostris temporibus atque inter nostrorum temporum conditiones vix
non necessarium est sive pretium rerum sive mereedem operariorum publica
lege rgi saltem, si nequeat plane determinari. Theologia moralis (3 dit.
Freiburg, Herder), t. I, p. 715.
(2) V. la remarque, cite plus haut, de Ballerini-Palmieri et surtout, t. III,
p. 671, la critique d'une dcision de Lugo reconnaissant aux princes le droit
de transfrer le domaine par des fixations lgales de prix au-dessous de la va-
leur relle des marchandises.
204 LE CAPITAL. LA SPCULATION ET LA FINANCE

commerciale qui ont t si rpandues. Elles ont eu sans


doute pour premire cause les tromperies et les mensonges
auxquels les marchands ont recours trop souvent. Ce n'est

pas chose facile, disait Trithemius, de garder toujours une


stricte prohit, lorsqu'on est engag dans le commerce.

C'est ce qui inspirait dj Cicron, d'ailleurs si plat devant


les chevaliers exploiteurs des impts et usuriers en grand,
son jugement svre sur le commerce de dtail.

11 faut aussi tenir compte d'un prjug particulier aux


lettrs. Aristote, qui voit dans le hrigandage, tel que le pra-
tiquaient de son temps les anctres du roi des montagnes ,

un mode naturel d'acquisition, dclare le commerce mpri-


sahle, parce que les gains raliss par l'change ne sont pas
immdiatement fonds sur la nature (1). Les marchands

sont les plus faux et les plus sordides d'entre les hommes,
crivait rasme. Ils pratiquent la plus mprisable des in-
dustries. Bien qu'ils soient menteurs, parjures, voleurs et ne
soient occups qu' duper les autres, ils veulent tre partout
les premiers, et, grce leur argent, ils y russissent.

Le vulgaire croit que le commerce n'augmente pas la ri-

chesse publique, parce qu'il se bornerait faire passer les

valeurs d'une main dans une autre, en prlevantun bnfice


au dtriment des producteurs et des consommateurs.
L'analyse conomique dmontre que, par le fait du trans-
porte l'approvisionnement, de la distribution, il y a une
vritable production d'utilit. La qualit qu'ont les produits
de satisfaire des besoins humains varie en efet suivant les
lieux, et d'autre part le temps pargn par le commerant

tant aux producteurs qu'aux consommateurs est, contraire-


ment un vieux dicton, ce qu'il y ade plus coteux au monde.
La place infrieure, attribue au commerce dans la hi-

rarchie des industries comparativement l'agriculture et

aux arts manufacturiers (2), s'explique cependant par deux


considrations.

(1) Politiq , liv. I. chap. ni, T., 18. 23.


I

(2) Saint Thomas :u Oportet quod puifecta civitas nioderateoieccatoribus


LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 205

1 Lo commerant trouve son gain dans l'cart entre le

prix d'achat et le prix de vente. Il ralise souvent des profils,

mme quand ses prix d'achat ne sont pas rmunrateurs pour


le producteur ou quand ses prix de vente sont trs durs pour
le consommateur. Les annes de disette taient autrefois les

belles annes du commerce maritime dans la Mditerrane.


L'intrt immdiat du commerant n'est donc pas aussi
troitement li que celui de l'agriculteurou du manufacturier
l'intrt gnral. Des intermdiaires peuvont lever de
grandes fortunes dans les poques de calamit publique,
notamment pendant les guerres. C'est seulement sur une
priode d'une certaine dure que se manifeste l'identit d'in-
trts des trois grandes branches du travail humain.
2 Le marchand de profession, qui achte seulement en
vue du profit qu'il retirera de la vente, a un avantage mar-
qu sur le producteur isol, agriculteur ou artisan, qui est
gnralement oblig de vendre immdiatement. Il est d'ail-

leursle seul des deux contractants connatre l'tat du mar-


ch et son opinion l'ait, en ralit, les prix. Cet avantage est
trs marqu l o le commerce se fait sous la forme de troc.

Le marchand europen, qui se procure une dent d'ivoire en


donnant au noir d'Afrique une pice de cotonnade bariole,
profite videmmentd'une diffrence de valeur relle suivant

les lieux. Mais il y a autre chose dans cette transaction : le

prix monte pour l'acqureur en raison de l'utilit subjective,


du plaisir qu'il retirera de la possession de la cotonnade et
cette pice de cotonnade est la seule que de longtemps il ait

l'occasion d'acqurir. Le marchand, au contraire, est influenc


uniquement parla valeur en change courante qu'ala coton-
nade au lieu de production et par le prix qu'il peut retirer en

Europe de la dent d'ivoire. De ll'normit de ses profits (1).

Par la force des choses, le commerce, dans l'antiquit,

utatur , et Dignior est civitas si abundantiam rerum habeat ex territorio


proprio quam si per mercatores abundet . Cpr. Le Play, la Rforme sociale,
chap. xxxviii, | 3.
(1) Ces phnomnes ont t pour la premire fois trs bien analyss par
Cunningham, Growth ofEnglish commerce and industry, p. 62-66.
206 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

reposait plus ou moins sur des monopoles de fait (1). Les


risques aussi taient en proportion. Au moyen ge encore,
les commerants devaient tre des hommes de guerre. Ils ne
russissaient dans leurs expditions lointaines qu'la condition
de former des groupes troitement solidariss, comme les

Lombards, les Florentins, les Hansates, les Gnois, les Ca-


talans. Ils faisaient le commerce dans l'Europe continentale
peu prs comme les Europens le font aujourd'hui en Chine et
au Japon, avec la concurrence entre eux en moins. Le gnie
de quelques hommes rares trouvait dans ces circonstances le
moyen de s'lever trs haut. Tel fut Jacques Cur. Il faut lire
dans le beau livre de M. de Iieaucourt le rcit de sa grandeur
commerciale et de l'envie qu'elle excitait. Nagures il tait

un povre compaignon, dit Jouvenel des Oursins; mais j'ai

veus par lettres escrites de sa main qui se dit presque riche


de V
VI cent mille escus aussi il a empoign toute la mar-
:

chandise de ce royaume etpartout a ses facteurs, qui est enri-


chir une personne et appovrir mille bons marchands. La
protection dont le pape Nicolas V le couvrit dans sa disgrce
suffirait justifier ce grand homme, quand mme une meil-
leure connaissance des faits conomiques ne nous ferait pas
reconnatre dans ces accusations le langage de la jalousie (2).

(1) Ainsi s'explique, dit de Metz Noblat, l'norme richesse de certains peu-
ples commerants de l'antiquit. Ils exeraient un commerce de monopole et
s'en rservaient les immenses prolits, tantt en enveloppant leurs oprations
d'un profond secret, tantt en recourant la force des armes pour carter
la concurrence d'autres nations. Les mmes faits se sont reproduits dans dus
temps trs rapprochs de nous. Le poivre, la cannelle, le caf, le coton, le
th ne se peuvent produire, ou ne se produisaient jadis que dans des contres
lointaines avec lesquelles la plupart des nations de l'Europe n'avaient pas de
relations directes. Ces denres, trs rares en Occident, y valaient dix, quinze,
vingt fois autant que sur les lieux de production. Les commerants les ache-
taient au prix courant sur les marchs de l'Inde, de l'Arabie, de la Chine, etc.,
et les revendaient en Italie, eu France, en Espagne, un prix bien suprieur
au prix d'achat accru des frais d'change et de transport. C est l ce qui ht la
fortun de Cnes et de Venise, au moyen ge, et, plus tard, du Portugal, de
l'Espagne et de la Hollande. Les Lois conomiques (2 dit., Pedone-Lauriel,
188u), cliap. xiii.
(2) Histoire de Charles VII, t. V, p. 404 (Picard, 1891). On peut dire la mme
chose, au moins dans une certaine mesure, des plaintes qui s'levrenten
Allemagne dans les dernires annes du xv" sicle et les premires du xvr* con-
tre les grande-, compagnies de commerce que quelques riches marchands de
Nuremberg, d'Augsburg, de Wurzburg avaient formes. Les accusations qu'a
recueillies Jausseu [GcsclclUe des deutschen Volkes, t. 1, pp. 385 390) sigua-
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 207

Nous ne connaissons rien dans l'histoire de comparable l'-

nergie et la hardiesse de conception des marchands italiens,


qui du xn c au xiv" sicle tablissaient leurs comptoirs dans
toutes les contres de l'Europe (l).Ils furent les propagateurs
les plus actifs d'une culture suprieure et il n'est point ton-
nant que les conciles et les Papes par leur intervention cons-
tante, que les princes, parleurs faveurs, lsaient encourags
et soutenus, jusqu'au jour o chaque pays eut une classe in-
dustrielle et commerante nationale. Au xvi e otauxvn 6 sicle,
les marchands hollandais et anglais ont jou hors d'Europo
le mme rle au profit de leur patrie respective, mais sans
avoir la mme grandeur morale ni remplir le mme rle de
haute civilisation.
En ralit, jusqu'au commencement de ce sicle, le com-
merce dans l'intrieur des pays continentaux portait seule-
ment sur des objets de luxe, dont le prix lev pouvait cou-
vrir les frais de transport. Sur les rivages de la mer ou le

long des fleuves facilement navigables, il avait en outre pour


objet les crales, au moins dans les annes de disette.
Nous avons sous les yeux un Trait gnral du commerce,
imprime Amsterdam en 1781, o sont dcrites les oprations
du commerce qu'on faisait cette poque dans les divers
pays de l'Europe. Les profits dont il est question sont bien

suprieurs ceux d'aujourd'hui, mais aussi quels risques !

Accidents de transport terrestre ou maritime, droits de douane


et pages chaque passage, gnes de toute sorte et interm-
diaires de tout rang imposs au commerant par les auto-

rits locales, chances do guerre, d'embargo ou de blocus,

lent bien certaines oprations d'accaparement analogues au syndicat des cui-


vres et des tains et qui curent du reste la mme fortune (chap. vm, 12); mais
d'autres sont videmment les rcriminations des marchands qu'avait vincs
la substitution du march de Lisbonne au march de Venise pour les produits
de l'Orient. Il faut aussi tenir compte de l'affolement du public par une hausse
desprix dont il'ne pouvait apprcier alors lacause relle, l'augmentation dj
sensible des mtaux prcieux. Une critique plus juste aurait pu, croyons-nous,
faire un certain dpart entre ces incriminations confuses et parfois contradic-
toires.
(1) V. sur les murs et la culture intellectuelle des marchands italiens du
xn sicle la Vie de Saint Franois d'Assise, par Lemonnier (1890, Lecoffre),
tome I, chapitres i et n.
208 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

difficults des rglements judiciaires l'tranger, complication


et haut prix des changes, mais aussi exploitation du pro-
ducteur local ranonnement du consommateur, tel est le
et

tableau du commerce d'il y a cent ans. Voici notamment ce


qu'il tait dans les pays mridionaux de l'Europe :

Comme l'argent y est rare, spcialement parmi les paysans et


les fermiers de la campagne, les riches particuliers qui possdent
quelques capitaux ont les plus belles occasions d'en tirer un bon
parti, en avanant des sommes, avant le temps des rcoltes, aux
paysans qui trs souvent sont dans le besoin. Dans ces conjonctu-
res, le capitaliste fait presque toujours la loi l'emprunteur, qui

s'engage de rembourser la somme qu'on lui avance en denres ou


marchandises de la rcolte prochaine. Les vins, les huiles, les bls,
la soie et d'autres pareils articles sont ordinairement les objets sur
lesquels les capitalistes dans ces pays font leurs spculations. Il n'y
a point d'anne qu'ils n'en retirent un bnfice au moins honnte
et il arrive frquemment qu'ils font des profits considrables. On en
sera peu surpris, si l'on fait attention que les capitalistes, en avan-
ant leur argent aux paysans, stipulent expressment dans leurs
conventions que la valeur leur en sera dlivre en marchandises
au prix qu'on spcifie, qui presque toujours est fort au-dessous de
ce que ces marchandises vaudront probablement au temps de la
rcolte, quand mme elle serait abondante. On voit dans ces sortes
de spculations des exemples de bnfices de 30 et mme 100 p. 100 ;

les plus ordinaires sont depuis 10 jusqu' 30 et mme oO p. 100. C'est

principalement dans les pays mridionaux, comme dans l'Andalou-


sie, la Catalogne et royaume de Valence, en Espagne, dans ,1a
le

Provence, le Languedoc, la Bourgogne, la Champagne et quelques


autres provinces de France, dans le Pimont et d'autres pays en

Ilalie,que ce commerce se fait avec le plus d'avantage pour ceux


qui s'y livrent avec une sage circonspection. 11 y a dans ces diff-
rents pays beaucoup de ngociants trangers qui s'y sont tablis,
afin d'y faire le commerce de commission et de spculation en mme
temps, en achetant soit aux habitants mme de la campagne, soit
de riches particuliers qui ont acliet de ceux-ci les fruits de la r-
colte, les articles qu'il leur faut pour envoyer leurs amis dans

l'tranger.

On retrouve encore aujourd'hui quelques trails des ancien-


nes conditions du commerce dans le marchand, qui achte
LA MORALE DANS LE COMMENCE ET L'INDUSTRIE 209

sur les foires et les marchs les produits de l'agriculture ou


ceux des industries domestiques. Il a la mme position avan-
tageuse et ses profits d'intermdiaire sont souvent exces-
sifs (1). Mais dans le grand commerce, la concurrence entre
les ngociants et surtout l'tablissement des grands marchs
o rgne la publicit la plus large et o les producteurs sont
organiss, eux aussi, diminue de plus en plus cet avantage
du marchand contre le producteur isol et rduit le taux de
ses profits. Sans doute de puissants ngociants prennent sur
ces marchs une situation prpondrante et lvent de gran-
des fortunes; mais ils le doivent l'immensit de leurs op-
rations ; car le bnfice qu'ils prlvent sur chaque consom-
mateur et chaque producteur est beaucoup plus rduit que
celui des petits ou moyens marchands d'autrefois ( 9).

VII. La constitution de ces grands marchs pour les

principales matires premires et denres de large consom-


mation est un des phnomnes qui donnent notre sicle, au
point de vue conomique, un caractre tout spcial.
Au lieu des champs de foire, des halles, des changeurs
et courtiers investis d'un monopole, des sauf- conduits, des
et du Jus stapul, des tribu-
exemptions de droit de transit
naux spciaux, nous voyons aujourd'hui, aux jonctions des
chemins de fer et dans les gares maritimes, des docks im-
menses, dans lesquels les marchandises sont emmagasines,
classes selon des types marchands, soignes jusqu'au jour
de leur entre dans la consommation, dispenses provisoire-
ment du paiement des droits de douane, en sorte que, selon
les variations des cours, le ngociant peut les rexporter sur

un march plus avantageux. Des journaux, des offices de


publicit spciaux chaque nature de marchandises munis
du tlgraphe lectrique et du tlphone, tiennent les int-

resss plusieurs fois par jour au courant des stocks dispo-


nibles, des affaires conclues, des cours pratiqus.

(1) Dans une situation en apparence trs diffrente les quatre ou cinq grands
magasins de nouveauts de Paris obtiennent souvent des prix extrmement
favorables de la part des industriels, qui, condamns produire en grand,
sont rduits courir aprs un acheteur presque unique. Le remde est dans
la constitution des producteurs en syndicats (chap. vm, 6).
14
210 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Une sorte de hirarchie s'est tablie entre ces marchs. Au-


dessus de ceux qui recueillent les denres prs des lieux de
production s'lvent des marchs que leur situation gogra-
phique fait des centres de distribution. On les appelle mar-
chs rgulateurs, parce que c'est l que les prix se nivellent
et que la distribution s'opre par des ordres envoys aux
marchs secondaires. C'est ainsi qu'en Europe le march
des bls et des farines s'est tabli Londres, au Havre,
Paris, Marseille, Odessa, Manheim, Romanshorn et

autres villes du lac de Constance o viennent aboutirles lignes


ferres l'Europe centrale. Le march des cotons s'est fix

Liverpool, Brme et au Havre; celui des cuivres et des


mtaux prcieux Londres; celui des fontes en Angleterre,
Glascow et Milddleborough ; celui des soies Lyon,
Milan et Londres; celui des cafs Amsterdam et au Havre ;

celui des laines Londres et Anvers ; celui des sucres


Hambourg, Magdebourg, Amsterdam, Paris; celui du
ptrole Brme, etc. Cette organisation assure une cono-
mie considrable de forces et de temps aux commerants et
aux industriels. Parmi ceux-ci, quelques-uns, les plus grands,
trouvent cependant avantage s'approvisionner directement
aux lieux de production. Mais c'est l'exception.

Les grandes foires du moyen ge, dont aujourd'hui encore


celle de Nijni-Novogorod demeure un spcimen si intressant,
taient comme des bauches de cette organisation. Les mar-
chs modernes sont des foires permanentes et spciales. Des
procds commerciaux particuliers et une organisation ap-
proprie s'y sont dvelopps (1).

(1) Une monographie historique du commerce des crales mettrait en vi-


dence les principaux traits de cette grande transformation.
Le prix des bls et des farines tend de plus en plus se niveler sur tous les
marchs, sauf la diffrence rsultant des droits de douane et dos frais de
transport, par l'action du commerce international.
Le systme des rserves particulires a disparu compltement. L'on ne voit
plus, comme il y a cinquante ans, des propritaires s'enorgueillir d'avoir trois
rcoltes dans leurs greniers. Les plus leur aise vendent graduellemenl ou
tout au plus attendent le printemps, selon un ancien usage, qui du reste ne
rpond plus la ralit des faits; car les rcoltes de l'Australie et de la PJata
arrivent en janvier et fvrier sur nos marchs. En tous cas, avant la nouvelle
LA MORALE DAINS LE COMMERCE ET L'JISDUSTKIE 211

Celle concentration des marchs a un rsultat considrable :

tandis que jadis la consommation tait toujours expose se


trouver court, aujourd'hui, pour lous les produits qui r-
pondent des besoins gnraux, l'approvisionnement dpasse
d'une manire peu prs constante la consommation. Les
carts normes des prix au dtriment du consommateur ne
sont plus possibles. En ce qui touche les crales, par exem-
ple, durant l'hiver de 181G a 1817, Strasbourg, l'hectolitre
de froment se vendit uu moment 80 francs. En 1811), il se
vendait Toulouse 17 francs. De 1870 1885, il a oscill

seulement entre 2o fr. Go et 19 francs dans toute la France.

Dans l'intrieur du pays, il y avait autretoisdes variations de


6 7 francs par hectolitre entre l'Ouest et le Nord d'une
part, et le Sud-Est de l'autre. L'cart ne dpasse pas 2 fr.

par quintal mtrique aujourd'hui. En 1887, aprs le vote du

rcolte, tout le bl de l'anne prcdente a pass aux mains du commerce.


Les petits et moyens marchands de bl, qui existaient dans chaque localit
avant les chemins de 1er, ont perdu beaucoup de leur importance. Ils se bor-
nent recueillir les produits de la culture moyennant une lgre commis-
sion mais fort peu ont des rserves et spculent sur une hausse attendue. Ce
:

serait tort dangereux pour eux. Les meuniers des campagnes, qui subsistent
encore, sebornentde plus en plus moudre pour le petit cercle des cultivateurs
voisins. La minoterie se concentre dans les places qui servent de march aux
crales. L o il existe des droits de douane, le rgime des entrepots et des
admissions temporaires pour les exportations l'ait une ncessit absolue de
cette concentration. Quant aux uoulaugers, ils ne font plus d'approvisionne-
ments l'avance sur place et ils achtent au.jour le jour les farines de commerce
que les commis voyageurs vont leur offrir domicile. Les rserves locales
dissmines, ce que l'on appelle les stocks invisibles, vont donc en diminuant.
Cette concentration des existences et cette prpondrance du grand com-
merce ont t amenes par le bas prix des transports. Les farines et les bls
ont sur les chemins de fer des tarifs spciaux trs favorables, en sorte que les
bls peuvent aller dans un sens et les farines dans l'autre. Sous avons
observ ce fait aux .ciats-Uuis comme en Europe les bls du Texas vont se
:

faire moudre Saint-Louis dans le Missouri et reviennent suus la forme de


farines dans les fermes qui lus ont produits. La meunerie a pass dfinitive-
ment dans le domaine de la grande industrie ut lus puissantes minoteries, qui
se sont mises la hauteur des progrs mcaniques et que favorisent des
avantages naturels, fout de plus en plus eu Europe lu commerce d'impor-
tation. Les farines, que recherche la boulangerie de luxe, sont en elfet obte-
nues par le mlange de bls de diverses provenances. Ce nouveau rgime
commercial constitue une garantie contre les disettes et les prix excessifs, au
moins pour les peuples qui ont dans leur industrie des moyens d'acquisition
et des ressources disponibles. Eu l'tat du rseau des chemins de 1er et des
canaux et avec les sources diverses d'approvisionnement, mmo pendant une
guerre continentale ou maritime, les prix hausseraient sans doute; mais l'ap-
provisionnement matriel des pays qui en seraient le thtre ne serait pas
compromis, si ce n'est pour les places investies.
212 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

droit de 5 francs, tout l'effort de la spculation est peine


arriv relever pendant deux mois le prix de 1 fr. 1 fr. 50
au-dessus des cours prcdents, augments du droit de
douane. Voil les rsultats de l'amplitude du commerce au
point de vue des consommateurs. En mme temps, grce au
dveloppement du service d'approvisionnement, les produc-
teurs sont assurs de pouvoir toujours couler leurs produits
au moment qui leur convient, au moins la cote des cours

la plus basse. C'est un avantage considrable. Mais ils

n'ont plus que rarement la cliance de vendre de loin en loin


ces prix exorbitants, qui restaient dans les mmoires et
leur paraissaient devoir tre le prix normal (1).

Un pareil progrs, si y rflchit, est la meilleure jus-


l'on
tification de l'ordre conomique qui s'est dvelopp depuis
que des principes scientifiques inspirent la lgislation au
lieu de l'empirisme d'autrefois. Cet tat des marchs rend,
il est vrai, possibles les spculations la hausse ou la
baisse qui svissent parfois ; mais leur action perturbatrice
sur les prix est sans comparaison, on vient de le voir, avec
les effets de la raret et de l'intermittence des approvision-
nements qui caractrisaient l'ancien tat conomique. Sans
doute ce changement est d surtout au progrs des voies de
communication: mais il l'est aussi la libert du commerce.
Les marchands frquentant la Loire faisaient frapper en 1598

(1) Nous reproduisons ici un tableau des variations du prix du bl dans


l'Allemagne du Nord pendant les deux derniers sicles, par lequel M. Moritz
Kantorowicz rsume une tude sur dieWirksamkeitder Spculation imBerliner
Kornhandel, publie dans le Jahrbuch fur Gesetzgebung,Verwaltung deSchmol- ,

ler, en 1891.

PRIX
1866-1890 1725 1749 17251749 10511675 1024 10-19

BERLIN HANOVRE ERFURT ERFURT BERLIN

plus bas 148,25 marcs 20 mgr. 11 3,8Louisd. 3 3/8 Silberg. 25 Silbergr.


sept.-oct. 1884 sept.-oct. 17-28 avril- mai 1739 avril-mai 1658 sept. 1630

206,07 marcs 01 mgr. 22 Louisd. 10 1 2 Silberg. 82 1/3 Silbergr.


plus haut
avril-mai 1874 sept.-oct. 1740 sept.-oct. 1740 sept.-oct. 1651 mars 1039

Rapport 100 : 180 100 : 305 100 : 195 100 : 490 100 : 330
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 213

une mdaille avec cette lgende : ex Uhertate commercii


uertas,comme une protestation contre la rglementation
du commerce des crales, que le chancelier de L'Hpital
avait introduite en France, et qui, pour le grand malheur de
la monarchie, dura jusqu' la veille de 1789. L'exprience
a dmontr qu'elle tait pour beaucoup dans les disettes des
deux derniers sicles (1) (chapitre vm, | 1).

Revenons maintenant la concurrence, qui est le grand


rgulateur des marchs et l'me de cette transformation
conomique.
VIII. La concurrence est la fois un principe de jus-
tice et un instrument de progrs (2). Du moment que l'tat
n'assume pas la charge de fournir des emplois rguliers aux
citoyens, de leur garantir un profit rmunrateur et au besoin
de les nourrir, il faut bien qu'il laisse chacun libre de gagner
sa vie et celle de sa famille, en trouvant des acheteurs ses
produits. L'intrt gnral, ici encore, concide avec celui
des particuliers. Les produits sont faits pour les consomma-
teurs, il ne faut pas l'oublier, et tout consommateur a droit
les avoir au meilleur march possible (3). Nul n'a le droit
d'imposer au public des marchandises cres plus chrement

(1) Le Play pouvait justement invoquer, en faveur de la libert du com-


merce des crales, l'exemple de la Russie, qui en 1840 se trouvait, sous le
rapport des communications, peu prs au mme point que la France au
xvm e sicle. V. les Ouvriers europens (2* dition), t. Il, pp. 152-153. La propa-
gation par certains professeurs de contrevrits conomiques a eu pour
rsultat de pousser plusieurs gouverneurs de province, pendant la disette que
la Russie vient de traverser en 1891-02 prendre des mesures qui rappellent
celles de Necker et de Calonne, dfendre par exemple aux commerants
d'acheter les bls. Le rsultat immdiat, nous assurent des tmoins placs
sur les lieux, a t une aggravation de la raret et de la chert des bls.
Un tmoignage non moins important sur les avantages de la libert com-
merciale, mme avant les chemins de fer et la navigation vapeur, est celui
du cardinal Consalvi, constatant les heureux effets du motu-proprio, par lequel
Pie VII, en 1801, avait aboli tout lesystme des approvisionnements publics :

On s'aperut trs promptement de la diffrence par rapport aux vivres, et

Rome, qui avait toujours vcu dans les transes de ne pas tre ravitaille durant
toute l'aune et qui alors n'avait pas en magasin pour 40 jours de subsis-
tances, ne manquajamais de rien, mme dans les saisons les moins propices.
A dater de ce moment, et sans que l'autorit s'en mlt, Rome se vit toujours
abondamment pourvue. Mmoires (Pion, 1865), t. IL p. 260.
(2) V. sur ce sujet un article par le Pre Fristot S. J.,dans la Revue catholi-
que des Institutions et du Droit de janvier 1890.
(3) Ce droit peut souffrir cependant des drogations fondes sur les devoirs
214 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

et le progrs exige que le producteur incapable soit limin


par le producteur le plus capable. C'est l un combat pour la
vie parfaitement lgitime.
Il faut seulement que ce combat soit loyal; or, il est sou-

vent vici par des manuvres et des fraudes qui font suc-
comber l'homme honnte sous le coup de rivaux moins scru-
puleux.
Parmi ces manuvres, la plus ancienne est la constitution

de monopoles artificiels par la coalition des dtenteurs d'une


marchandise, l'accaparement exerc par les plus forts. Nous
en parlerons plus loin avec le dveloppement qu'exige un
sujet si complexe (chap. vm).
Une autre pratique est l'limination des concurrents en
vendant au-dessous du prix normal pendant un certain temps,
dans le but de relever ensuite les prix. C'est ce que les
Anglais appellent underselling . En France, on reproche
la Socit de graineterie franaise d'user de ce procd
sur les marchs de l'Ouest pour dcourager les propritaires
qui voudraient soumissionner aux adjudications. Quand ils

se prsentent, elle fait des rabais normes, sre de se rat-


trapper sur les autres adjudications d'o elle a, prcisment
par ces manuvres, cart l'avance toute concurrence.
Ces procds soulvent l'indignation publique (1). Et cepen-
dant nous les avons vu employer spontanment, et presque
inconsciemment, par de petits industriels et des marchands,
d'ailleurs excellents chrtiens, vis--vis de plus petits qu'eux.

Cette pratique parat premire vue contraire la morale,

des citoyens envers la communaut nationale. Le lgislateur peut forcer


payer plus cher certaines marchandises nationales que les marchandises tran-
gres similaires pour retenir des hommes et des capitaux sur le territoire. 11
peut grever de taxes somptuaires certains produits de luxe, comme l'alcool
ou le tabac. Mais il doit apporter la plus grande modration dans l'exercice
de ce droit pour ne pas enrichir une classe de citoyens au dtriment des
autres. (Cpr. chap. i, 5.)
(1) V sur la Graineterie franaise l'interpellation de M. Ren Brice la Cham-
bre des dputs le 29 octobre 1887. A cette date, le xix" sicle a publi des ren-
seignements d'aprs lesquels cette socit aurait t fonde en 1871 au capital
de 10 millions, par deux individus d'origine allemande, qui faisaient, aupara-
vant le commerce des fourrages l'un Tours, l'autre Metz. Klle a sa maison
principale dans un port de la Baltique, Libau, en Courlande. V. aussi la R-
forme sociale de 1880, t. I, pp. 274 et suiv.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 215

quand l'un dos adversaires n'a pas d'autre supriorit quo


d'avoir plus de capitaux et de pouvoir tenir plus longtemps
et quand il vend rellement un prix ruineux (1).
Nanmoins il est aussi difficile de formuler une rgle mo-
rale prcise sur l'emploi de ces procds que do l'empcher
en fait.

D'abord, qu'est-ce que vendre au-dessous du juste prix (2)?


Tel prix ruineux pour un producteur peut ne pas l'tre pour

(1)On peut rapprocher de cette pratique la vente des articles sacrifis par
lesgrands magasins comme moyen de se crerune rputation de bon march.
Mais peut-on empcher quelqu'un de faire un cadeau aux consommateurs,
pour se faire de larclame, voire de la popularit? Saint Thomas enseigne que
chacun peut vendre spontanment sa marchandise au-dessous du juste prix,
Sumnm Th., 2* 2 quseHio 78, art. 2, ad septimum,
,

(2; Le Pre Fristot, dans le travail cit plus haut, s'exprime ainsi sur cette
question :

En dehors des cas de fraude qui appartiennent la justice naturelle, il ne

parait pas que le concurrent qui abaisse les prix ou propose une marchandise
de moindre valeur, dont l'infriorit peut tre vrifie par l'acheteur, viole
un droit naturel de justice lorsque, par ces moyens, il dtache la clientle de
son voisin et l'attire lui. On ne dmontre pas que la possession en matire
de clientle suffise constituer un monopole. Nanmoins ne peut-il se faire
qu'en agissant de la sorte il pche, et mme gravement, contre la charit?
Evidemment oui, si, sans y tre contraint par sa propre ncessit, en faisant
dserter le concurrent, il le prive d'un moyen ncessaire son existence ou
sa situation. Mais, encore une fDis, on ne voit pas qu'il y ait l une violation
de la justice, entranant l'obligation de restituer le dommage ainsi caus.
Un commerant peut-il abaisser le prix de vente au-dessous du prix rmu-
nrateur, au risque de ruiner ses concurrents? A part la considration de
charit que nous venons d'indiquer, peut-on taxer d'injustice celui qui aban-
donne l'acheteur le bnfice auquel il avait droit et mme lui livre quelque
chose du sien? Mais si, en agissant de la sorte, il s'expose faire faillite, il
pche envers tous ceux auxquels il a fait du tort.
Celui qui affronte des pertes momentanes afin de ruiner ses concurrents
et ensuite faire remonter les prix, pche-t-il par injustice envers ceux-ci ou
envers les acheteurs? S'il use du monopole ainsi usurp pour lever le prix
de vente au-dessus du maximum admis par l'apprciation commune, il commet
une injustice envers les clients. Envers ses concurrents, il a pch contre la
charit; mais est-il tenu strictement restitution? Il semble qu'ici les casuis-
tes seraient partags. l'quit naturelle ne fournit pas elle seule un terrain
. .

solide sur lequel un vendeur, quel qu'il soit, puisse fonder un droit primor-
dial et antcdent la clientle.
Et tel parait tre en effet le sentiment presque unanime des thologiens
casuistes. Ils touchent ce point lorsqu'ils examinent s'il est permis de vendre
au-dessous du taux lgal tabli par le pouvoir civil et quoi est tenu celui qui
y a contrevenu. Or, s'ils admettent que le dlinquant est oblig de payer l'a-
mende ou l'indemnit laquelle il a t condamn par sentence judiciaire,
ils hsitent affirmer qu'avant cette sentence il soit tenu en conscience res-

titution ou compensation; le plus grand nombre et les plus considrables


par l'autorit et la science se prononcent pour la ngative. C'est qu'ils con-
testent ce taux lgal le caractre de loi obligeant en conscience et le consi-
.

216 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

un autre, et ces luttes industrielles, en forant chacun


rduire ses prix de revient, sont la source du bon march
rel et dfinitif. C'est dans l'intention d'liminer un concur-
rent que consiste le caractre immoral de cette manuvre.
Elle ne peut donc faire que difficilement l'objet d'une incri-
mination pnale (1). Puis le grand nombre des concurrents
tant souvent un mal (chap. vm, 6), les mesures prises de
concert par les producteurs pour en rduire le nombre
peuvent-elles tre condamnes, si d'ailleurs chaque concur-
rent a eu un fair playf En 1889, dans une espce caract-
ristique, la Court of appeals d'Angleterre a amnisti, mais
seulement la majorit, la pratique de Xunderselling
Les principales compagnies de navigation, qui font rguli-

rement le service de transport entre l'Angleterre et les

ports de Chine, ont depuis bien des annes conclu un accord


pour s'en assurer le monopole. Dans ce but, elles accordent

dans toutes les saisons uniformment un rabais de 5 p. lOOsur

firent comme une simple loi pnale. Or, celte distinction n'aurait pas de fon-
dement, si la loi qui tablit le taux lgal ne faisait que sanctionner et codilier
une obligation de ne pas vendre au-dessous du juste prix.
Ballerini et Palmieri (Opus theologicum morale, t. III, p. 674) sont encore plus
affrmatifs : aprs avoir trait l'espce indique parle P. Fristot, ils ajoutent :

Idem au te m dicendum videtur si pretium non lege sed communi existima-

tione statutum sit et nequeant mercaiores absque suo dainnu infra illud ven-
dere : sed tune licebit ei, remota utique fraude, merces suas infmo pretio
vendere, et si alii vendant summo.nam et illud est pretium justum et ipsejure
suo utitur nec tenetur aliorum lucrum procurare.
Il faut rapprocher cette solution de ce que nous disons au texte sur la dif-

ficult d'tablir d'une manire uniforme le prix de revient, qui dans l'espce
constituerait Yinfimum justum pretium.
({) A notre connaissance la lgislation de la Caroline du Nord est la seule
punir Yunderselllng Un acte de 1889, chap. 374, vot pour lui ter contre les
.

Irusls, a un article 5 ainsi conu :

Tout marchand, courtier, manufacturier ou ngociant en matires pre-


mires de quelque sorte que ce soit ou leur agent qui vendra des marchan-
dises, des matires premires, des articles manufacturs pour moins que
leur cot actuel de production dans le but de renverser des concurrents, sera
considr comme coupable de misdemeanor et puni... Il est entendu que cette
loi ne sera pas interprte de manire empcher les personnes qui dsire-
raient s'associer ou s'unir en une forme lgale quelconque pour acheter
des marchandises ou objets quelconques destins leur usage propre et se
dfendre contre toute lvation du cot ou du prix d'achat de marchandises
ou objets quelconques destins leur consommation personnelle ou celle de
quelques-uns d'entre eux.
Confier des tribunaux le soin de dcider quel est actuellement le cot de
production d'un objet est une chose bien grave. Sera-ce le cot de production
moyen ou le cot de production dans l'tablissement le mieux outill'?
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 217

leurs tarifs aux expditeurs, qui s'engagent ne faire trans-

porter aucune poque de marchandises par des steamers


trangers la Confrence (c'est le nom que ce syndicat s'est
donn). Aux mois de mai et de juin, poque des expditions
de th, des steamers viennent solliciter les exportateurs et
leur offrir des frets plus bas. C'est ainsi que des navires de
la Mogul Steamship C, pour triompher de la Confrence,
offrirent des frets trs bas auxquels celle-ci rpondit par un
abaissement tel de ses tarifs que Mogul Steamship C ne
la

put obtenir quelques frets Shang-Hai et Hong-Kong qu'


des taux ruineux. Elle imagina alors d'actionner en dommages-
intrts les compagnies coalises, comme ayant empch
l'exercice de son industrie.
Sa demande fut repousse en premire instance par lord
Coleridge, qui dclara que la concurrence dans le commerce
comme au barreau, comme dans la vie publique, entranait
forcment l'limination d'autrui. Ce jugement fut maintenu
par la Court of appeals. Cependant l'un des juges, lord Esher,
donna, son avis en faveur des plaignants^ parce que la
Confrence avait abaiss ses frets bien au-dessous de ce
que comportait son but commercial, un taux si bas que si

elle et d continuer, elle se serait ruine . Mais la majo-


rit de la cour suivit l'avis de lord Bovven, d'aprs qui on ne
saurait pas plus poser dlimites la concurrence commer-
ciale qu'aux flots de la mer, lorsque d'ailleurs, comme dans
le cas prvu, on ne peut allguer aucune fraude. L'usage
gnral du commerce, ajoutait-il, est de sacrifier la rcolte
d'une anne comme une semence pour faire des gains futurs

et l'on ne peut incriminer personne pour vendre plus bas


prix qu'au taux qui peut paratre rmunrateur (1).

Mme quand elle ne viole aucun principe positif de justice,


la concurrence entraine souvent des actes dont la duret a
quelque chose de blessant. Il peut y tre remdi seulement
par les rgles que des syndicats professionnels forms libre-
ment imposeraient leurs membres. On peut citer comme
(1) V. the Economis du 20 juillet 1839.
218 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

un exemple do ces pratiques modratrices de la concurrence


la rgle du Stock Exchange de Londres, qui interdit ses
membres de publier des annonces dans les journaux et de se
livrer des rclames (1). Mais des associations libres peu-
vent seules prendre de pareilles mesures sans danger : des
corporations publiques, en pareil cas, dpassent toujours la
mesure et suppriment la concurrence au maintien de laquelle
le public a droit.
IX. Nous avons
dit un peu plus haut ( 6, in fine) que

dans les marchs modernes de grands marchands s'levaient,


concentrant entre leurs mains la majeure partie des opra-
tions commerciales et qu'il en rsultait un abaissement des
prix pour le consommateur. II faut peut-tre retourner la

proposition. En effet, l'abaissement des prix laissant de


moins en moins de profit pour le marchand intermdiaire, il

faut qu'un marchand opre sur de grandes quantits pour


raliser des bnfices. Les petits commerants disparaissent:
quelques-uns seuls survivent et deviennent trs importants.
C'est un fait d'observation que plus un article comporte de
grands carts entre le prix d'achat au producteur et le prix
de vente au consommateur, plus le commerce est dissmin.

En France, actuellement, l'orfvrerie, la bijouterie de luxe,


la vente au dtail des diamants et des gemmes sont beaucoup
moins concentrs que le commerce des bls, des cafs, des

sucres, des laines.

y a l un enchanement de causes et d'effets o


Il il faut

reconnatre l'action d'une loi conomique naturelle. La mme


cause pousse la concentration, non pas de toutle commerce
de dtail, mais de certaines de ses branches (vtements,
ameublements de qualit ordinaire, piceries, conserves) dans

ces grands magasins, dont Paris offre les types les plus

Los fabricants do (ils coudre de Lille et de Commines ont cr entre


(I)
i tx.N!) un syndicat o l'on est arriv, comme parle cours naturel des
n\ depuis
vnements, tudier toutes les rformes possibles de cette vieilli' industrie,
(in y a arrt des conventions dont le caractre propre, nous dit-on, est de
conjurer certains effets de la concurrence et de relever la dignit et la consi-
dration de la profession.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 219

remarquables, mais qu'on retrouve aussi Londres, Mi-


lan, Rome.
Il y a l videmment une transformation dans l'organisa-
tion commerciale indpendante des procds particuliers
pour attirer la clientle que nous venons de discuter. Le
succs des grandes socits coopratives de Londres (1),

Paris, de la Socit des employs de l'tat et de la Ville,

tablie rue Christine, surtout des icholesale societies anglai-


ses, qui ne font aucun frais de publicit, en est la preuve et

consommateurs doi-
indique que dans l'avenir les unions de
vent profiter des mthodes commerciales nouvelles inaugu-
res par les fondateurs des grands magasins dans leur in-
trt personnel (2). En Allemagne/et en Autriche les artisans

et les petits commerants dployent la mme animosit el

Voici les rsultats nets donns en 1889 par les cinq grandes cooprative
(1)
societies de Londres organises sur le civil service plan, q\, la diffrence des
socits coopratives de consommation ordinaires, vendent au-dessous des
prix usuels du commerce de dtail au meilleur march possible et vendent
en fait des acheteurs trangers :
Noms des socits Chiffre total Bnfices nets Distribution
des recettes en liv. st. sur les ventes aux acheteurs
et revenus en p. 100 de leurs
divers. achats.
Army and Navy coop. society 2.651.039 98.608 3.72
Civil service supply association 1.788.322 45.682 2.55
Civil service cooprative socie ty 481.120 1 6.648 3.46
Junior Army and Navy stores 600.72i 8.390 1.40
New civil service coopration 158.317 2.983 1.88
Les actions de ces socits ont en mme temps gagn de larges dividendes,
et, quand quelqu'une est mise en vente, elle est ngocie un prix trs suprieur
au versement opr au dbut. Les employs de ces grands magasins coop-
ratifs sont largement intresss aux bnfices. (Economiste franais du
21 mars 1891.)
En Allemagne, la socit cooprative de Breslau, fonde en 1805 par 26 perr
sonnes avec un capital de 79 thalers, a des succs semblables. En 1889, ses
30.598 souscripteurs ont fait pour 7.349.669 marks d'achats sur lesquels un
bnfice brut de 1.136.793 marks a t ralis. Les frais gnraux l'ont rduit
792.669 marks, ce qui a permis de distribuer aux acheteurs un boni de 10
p. lOOet d'augmenter encore les rserves. (Economiste fra<a is du 9 mai 1891.)
Les frais gnraux varientdel3p. 100 40p. 100. selon qu'ils s'appliquent
(2)
un magasin de grande concentration ou un magasin petit ou moyen. Mme
parmi les grandes socits coopratives anglaises cites la note prcdente,
les frais gnraux varient en raison inverse du montant de leurs ventes d'uni'
manire trs remarquable. En 1888. ceux de YArmy and Navy avaient t de
8 p. 100, ceux du Civil Service supplyco A. de 8,29 p. 100, ceux du Civil service
cooprative Society de 11,32 p. 100. ceuxdu./u/iior Army and Navy de 12,84 p. 1 00.
V. dans le Nouveau Dictionnaire d'conomie politique l'article Grands magasins
par M.Georges Michel, et dans la Revue d'conomie politique de mai-juin 1891 un
article de M. Victor Mataja, le brillant professeur de l'Universit d'Innsbruck.
220 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

font appel aux mmes mesures lgislatives contre les so-


cits coopratives qu'ils le font chez nous contre les grands
magasins. Vraisemblablement, boaucoup de petits commer-
ants, qui ne sont qu'intermdiaires, sont destins tre
limins. Ceux qui sont en mme temps producteurs, qui
crent ou rparent des produits selon le got individuel du
client et lui donnent en quelque faon une garantie person-
nelle, les tailleurs, les armuriers, les horlogers, par exemple,
se maintiendront toujours s'ils savent se syndiquer pour
acheter en commun les matires premires, pour crer des
marques de fabrique collectives, s'ils usent, en un mot, de
toutes les ressources de l'association.
L'tat ne saurait lgitimement dtruire les grands maga-
sins pour maintenir artificiellement une classe moyenne de
petits commerants, quelque intressante qu'elle soit. Tout
ce qu'il peut, c'est de favoriser leurs associations, de leur
accorder les dgrvements fiscaux ncessaires, de mieux
proportionner, s'il y a lieu, les impts grevant les tablisse-

ments commerciaux leurs bnfices respectifs (1). Mais il

doit se garder d'tablir sur les grands magasins un impt


progressif: d'abord cause de son injustice absolue; l'tat
n'a pas plus le droit d'empcher un commerant d'avoir un
grand magasin qu'un propritaire d'avoir beaucoup de terres;
puis parce que l'tude des faits a montr qu' Paris les me-
sures fiscales excessives diriges contre les grands magasins
auraient pour rsultat unique d'en laisser subsister deux seu-
lement et de supprimer des entreprises moyennes organises
sur ce type, qui maintiennent au moins entre eux la concur-
rence.
X. L'expression de monopole indique la position d'un
individu ou d'une association, qui est seul vendre un objet.

(1) Il faut se garder, dans le remaniement des lois sur les patentes.de cher-
cher faire prvaloir par des taxes diffrentielles la spcialisation dans la
vente des produits. La spcialisation dans le commerce comme dans la pro-
duction varie incessamment suivant une foule de considrations conomiques
gnrales et locales Un des plus grands abus des corporations d'autrefois
tait de l'imposer. C'est souvent en vendant plusieurs produits divers qu'un
petit marchand ou fabriquant arrive faire des bnlices, l o ses concur-
rents plus routiniers se trouvent en perte,
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 221

Il y a des monopoles naturels rsultant de la proprit de


certains terrains favoriss par la nature, comme les grands
crus, ou d'emplacements auxquels des besoins spciaux don-
nent une grande valeur. De vritables monopoles rsultent
aussi de l'excellence dans l'exercice d'une profession librale
ou mcanique. Ceux qui celle position privilgie est faite
peuvent, au moins en justice, en tirer librement parti, c'est-
-dire pousser le prix de leurs produits ou de leurs services
jusqu'au point o ceux qui voudront en jouir consentiront
les payer (1). Ainsi font les grands cbirurgicns, les avocats
clbres, les propritaires des ctes ensoleilles de la Mdi-
terrane.
Heureusement la Providence a voulu que ces objets en
quantit strictement limite ne fussent pas de premire n-
cessit. S'ils l'taient, comme les subsistances dans une ville

assige, le pouvoir public aurait le droit de les taxer, ou


plutt de les rquisitionner moyennant une indemnit qui-
table (2).
Dans l'ancien tat matriel du monde, il y avait, par suite
de l'isolement dans lequel chaque localit vivait, une foule de
monopoles de ce genre, forts, gtes de fer, chutes d'eau, etc.

Instinctivement les peuples avaient tourn la difficult en


laissant plus ou moins les forts dans le rgime de la

communaut et en faisant des moulins l'objet de banalits


seigneuriales ou communales. Plus les communications se
dveloppent, plus ces monopoles deviennent rares et se r-

duisent des objets de luxe. Des procds chimiques per-


mettant d'extraire l'acide sulfurique des pyrites ont enlev
aux gisements de soufre de Sicile leur antique monopole. Les
dcouvertes de nouveaux gtes minraux dans les contres
les plus diverses produisent le mme rsultat. Le ptrole du

(1) V. auteurs cits par Ballerini et Palmieri. Ils combattent leur solu-
les
tion par des raisons qui nous paraissent reposer sur une erreur d'analyse co-
nomique. pus theologicum morale, t. III, pp. 679-680.
(2) Le propritaire d'une source, qui fournit aux habitants d'une commune,
hameau ou village, l'eau qui leur est ncessaire, ne peut en changer le cours :

il peut seulement rclamer une indemnit, s'il n'y a pas titre ou prescription

au profit des habitants (art. 643 du Code civil;.


222 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Caucase et bientt celui de l'Inde viennent faire concurrence


sur tous les marchs du monde aux exploitations de la Pen-
sylvanie et de la Galicie. Seule, la proprit urbaine fait

exception. Mais toutes les difficults pratiques d'une taxe


des logements, il y en avait parfois au moyen ge,
s'ajoute le grave inconvnient qu'il y aurait attirer encore
davantage les populations rurales dans les villes par uue
baisse artificielle des loyers (chap. iv, 2).

La constitution d'un monopole factice par la coalition des

intresss a toujours t considre, Rome (1), au moyen


ge (2) et dans les temps modernes, comme contraire l'ordre
public. Partout la souverainet s'est rserv le droit de cons-
tituer des monopoles quand des raisons de police ou de bonne
administration lui paraissent le rendre ncessaire, et, dans
ce cas, elle fixe les prix auxquels ceux qui jouissent de
ce monopole pourront vendre leurs produits et leurs ser-

vices.
Malgr la prohibition lgale des monopoles privs, les
accaparements commerciaux paraissent avoir t assez fr-

quents dans l'ancien rgime. Au moins incriminait-on comme


telles des oprations de spculation qu'une meilleure connais-
sance des faits conomiques nous ferait peut-tre regarder
comme lgitimes, si distance nous pouvions connatre
exactement les faits (chap. vin, 1).

Les moralistes anciens ont discut beaucoup pour savoir


si le fait de constituer uu monopole tait par lui-mme,
indpendamment de la violation de la loi positive, con-
traire la justice. Ils rsolvaient la question par la ngative,

pourvu que les prix ne fussent pas ports au del du sum-


mum justum pretium; or par justum pretium il fallait, di-

(1) V. Code Juslinicn, de Monopoliis et conventu negotiatorum illicito vel arti-


ficio ei'f/olaborum nec non balneatorum pruhibitis et pactionibus illicilis. Cf.
Sutone, Vita Tiberii, cap. 30.
(2) V. les textes recueillis par Du Cange, Glossarium, v Monopolium. La recon-
naissance du principe est d'autant plus remarquable que, par suite de l'info-
dation d'une foule de professions et de commerces, les monopoles lgaux
taient extrmement multiplis au moyen ge et dans l'ancien rgime. Y.
Marquard, de Jure mercalorum (Francfort, 1662), liv. iv, chap. vi et vu.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 223

saient-ils, entendre le prix qui se serait tabli, s'il n'y avait


pas eu de monopole; la charit seule pouvait tre lse,
selon les circonstances, si cette limite n'avait pas t dpas-
se (1).
Ces discussions se trouvent avoir aujourd'hui une applica-
tion nouvelle. En effet, si les accaparements commerciaux,
qui se produisent do temps autre, sont videmment coupa-
bles au point de vue moral, on ne peut qualifier ainsi les
combinaisons qui se forment entre producteurs pour amortir
entre eux la concurrence et vendre leurs produits un prix
rmunrateur. C'est l l'objet des syndicats, des Kartelle, des
pools, qui se forment partout dans le monde industriel mo.
derne (chap. vm, |G). C'est le cas aussi de toutes les unions
ouvrires, qui cherchent faire porter leur salaire au plus
haut point et qui y russissent souvent, avec l'approbation
gnrale de l'opinion (2).
3Iais il faut absolument sauvegarder la libert des indus-

triels, qui ne veulent pas faire partie de ces combinaisons.


La libert du travail peut seule empcher les membres des
syndicats de dpasser les prix qui assurent une rmun-
ration suffisante l'industrie, prcisment ce que les ca-
suistes appelaient le summum justum pretium. Tout cart
de leur part amne, en effet, de nouveaux concurrents dans
le champ industriel.

XI. Parmi les grandes entreprises de notre poque, un


certain nombre doivent la majeure partie de la plus-value

de leurs capitaux au monopole que l'tat leur a concd et


sont devenues, grce ces privilges, de vritables puissan-
ces. En France, par exemple, l'action de la Banque de France
de 1 .000 francs dpasse 4,000 francs, celle du Crdit Foncier
mise 500 fr. touche 1.200 francs. Ne sont-ce point l des
constitutions abusives de capitaux et le rgime moderne ne
reproduit-il pas un des principaux abus de l'ancien?

(1) V. Gury, Theologia moralis ('dit. 11. Dumas q 0, 914,91o


1

, et suiv. Ballerini-
Palmieri, Opus theolog. morale, t. III, pp. 694-699.
(2) Y. Leliuikuhl, Theologia moralis, t. I, p. 709.
224 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Depuis le xvn e sicle tout le commerce maritime lointain en

France, en Angleterre, en Hollande, tait exerc par de puis-


santes compagnies investies d'un monopole et mme de quel-
ques-uns des attributs de la souverainet. Les industries
manufacturires nouvelles obtenaient souvent au xvm e sicle

la concession d'un monopole, surtout dans les pays arrirs.


Dans la Sicile et le malheureux royaume de Naples, sous
l'inintelligente domination des Espagnols, presque tous les

commerces, presque toutes les industries taient monopoli-


ss (1). Il en tait de mme dans les Etats allemands et par-

ticulirement en Prusse.

Frdric II, dit Mirabeau, dans son Histoire de la monarchie


prussienne, avait une espce de passion pour les compagnies de
commerce compagnie de l'Elbe, compagnie de l'Oder, compagnie
:

du Levant, compagnie des harengs, compagnie du sel, compagnie


d'assurances, compagnie maritime, compagnie du bois brler,
etc., etc.: telle est en masse la bizarre nomenclature des socits

monopoleuscs qu'il tablit.


La premire de ces compagnies entreprit le commerce des
grains sur deux des plus grands fleuves de l'Allemagne; c'est en
1750 que fut cre celle des Indes, Emden Frdric II avait d-
;

clar port franc cette petite ville dans cette unique vue mais une ;

compagnie si peu naturelle tomba en 1769 et de ses dbris il s'en


forma, dans la mme ville, une pour la pche du hareng.
En 1774, Frdric accorda le commerce exclusif du ?el de mer

et des cires une compagnie, avec libert de faire le commerce


maritime sous son pavillon. En 1765, il donna le tabac en ferme
une autre compagnie.
Enfin Frdric II, dans son pre climat, ne craignit pas de pri-
vilgier une compagnie pour la vente du bois brler Berlin et
Potsdam et le fit ainsi monter un taux excessif. Persuad qu'il
tait indiffrent que tels ou tels, dans son pays, retirassent les pro-
fits du commerce, ou comment ils les percevaient, pourvu qu'en

effet on y gagnt, convaincu que les compagnies faisaient moins la

contrebande que les particuliers, sduit par l'appt des sommes que
lui offraient toutes ces associations, Frdric II s'y prtait avec
complaisance et leur accordait des faveurs signales, sans lesquelles

(1) V. Tommaso Fornari, Dlie leorie economichc nclle provincie Xapolitane


ciel secolo XIII al 1734 (Milano, 1882), p. 12 et passim.
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 225

lescompagnies ne sauraient subsister et avec lesquelles mme elles


no peuvent se soutenir longtemps, de sorte qu'en crasant les autres
elles-mmes tombent en ruines. Quelque faiseur de projets montrait-
il Frdric II un moyen d'acqurir de l'argent pour son trsor ou

mme pour sa caisse particulire, il ne balanait point lui accor-


der un privilge, que l'auteur du projet disait toujours ncessaire
au maintien de sa spculation. Toutes ces compagnies avaient quel-
que monopole qui les mettait en tat d'exister au prix de la subsis-
tance des peuples. Frdric lui-mme s'en tait rserv plusieurs
trs importants: outre le sel, monopole gnral de tous les gouver-
nements europens, c'taient le tabac, le caf, les cartes jouer, le

bois brler. Lorsqu'il voyait que l'on trouvait de grands avantages


dans le monopole qu'il avait donn, il prenait l'entreprise pour son
compte et les entrepreneurs en devenaient les employs.

Grce aux conomistes de la fin du sicle dernier et du


commencement de celui-ci, ces monopoles disparurent avec
l'ancien rgime; mais d'autres se sont levs sous le nouveau
pour pourvoir certains grands services publics : tels sont

les compagnies de canaux, les cbemins de fer, les tl-

graphes, les banques d'mission, les grandes entreprises de


navigation, qui, sans avoir de monopole de droit, en ont un
de fait par les subventions postales. Bien des monopoles
locaux se sont constitus aussi : dans les ports, les com-
pagnies des Docks et magasins gnraux; dans toutes les

villes, les compagnies de distribution des eaux et du gaz, par"


fois celles des omnibus et des tramways.
Proudhon, dans un ouvrage fameux : le Manuel du spcu-
lateur la Bourse, a clbr cette constitution d'une foda-
lit industrielle, s' levant du sein de ['anarchie industrielle,
comme devant aboutir forcment l'exercice par l'Etat de
tous les grands services conomiques, d'abord sous la forme
d'un Empire industriel et plus tard sous celle d'une Rpu-
blique industrielle. Les collectivistes allemands, qui, par
l'intermdiaire de Lasalle et de Karl Marx, ont emprunt
en ralit toutes leurs ides Proudhon, ont applaudi au ra-

chat des chemins de fer prussiens par l'tat et auraient ap-


puy galementrexpropriation des compagnies d'assurances,
si M. de Bismarck et donn suite cette ide.
15
226 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Dans la plupart de ces cas, la concurrence est impossible.


L'exemple des chemins de fer amricains le prouve : la fusion

des compagnies ou leur coalition a abouti pratiquement dans


ce pays la constitution de monopoles, sans les contrles
que comporte chez nous la concession par l'autorit publique.
La question se pose donc, en ralit, entre la rgie di-

recte par l'tat ou la Commune et la concession sous des


conditions dtermines, notamment de tarifs maxima (1).

La premire solution a depuis longtemps prvalu pour les


postes et les tlgraphes et l'on est en voie de l'tendre aux
tlphones. L'Allemagne et la Belgique exploitent directe-
ment leurs chemins de fer, sans que l'exprience se soit
encore dfinitivement prononce en faveur de ce systme ou
l'ait condamn.
En ce qui touche la construction des chemins de fer, aucun
grand pays jusqu'ici ne les a fait excuter directement par
l'tat. Les compagnies en France, en Italie, en Allemagne,
en Autriche et mme en Russie, les ont construits dans des
conditions beaucoup plus conomiques que les gouverne-
ments ne l'auraient fait.Les finances publiques y auraient
succomb. On l'a bien vu lorsque l'tat franais a prtendu
excuter directement le fameux plan Freycinet : il a t obli-
g d'y renoncer en plein cours d'excution et de recourir
aux compagnies pour l'achever. La combinaison adopte en
France et en Italie parat la plus sage; car elle rserve dans
l'avenir l'tat un magnifique domaine industriel et elle lui
donne dans le prsent un droit trs efficace sur le taux des
tarifs et leur fonctionnement (2). Les compagnies les appli-

(1) La question du droit pour l'tat de fixer les prix dans ces cas est sim-
plifie pratiquement, parce qu'aucune entreprise di services communs, depuis
un chemin de fer jusqu' une distribution d'eau ou de gaz dans une ville, ne
peut s'tablir sans obtenir le droil d'expropriation ou l'usage de la voie
publique. En l'accordant, Etat fuit ses conditions; mais, une fois ces con-
1

cessions accordes, la proprit des compagnies est aussi sacre que celle
des particuliers et l'Etat ne peut sans injustice revenir sur les conditions d-
battues et acceptes librement. V. une remarquable tude du jurisconsulte
amricain T. M. Cooley, State ipr/ulalion of corporate profits, dans the North
american Review, septembre 1S83.
y
-2) En Angleterre aussi, le Parlement fixe les tarifs maxima de transport
par l'acte de concession et il se rserve de les remanier sa volont. V. uotam-
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 227

quent chez nous de telle sorte que le petit n'est nullement


sacrifi au puissant. En fait, ce rgime a depuis longtemps
ralis ce que les Etats-Unis ont d demander Y Interstate
commerce act de 1887 (1). On peut dire que sur cent critiques
diriges contre l'exploitation des compagnies franaises,
quatre-vingt dix-neuf reposent sur l'ignorance des faits ou le

mcontentement de gens ^qui n'ont pu russir dans des


prtentions non justifies.

On peut discuter sans doute sur la dure des concessions


et sur les clauses diverses des conventions passes avec les
compagnies et soutenir que l'tat et pu exiger davantage (2).
Mais il ne faut pas oublier que sous le gouvernement de Juil-
let et la deuxime Rpublique, quand l'tat voulait faire des

conditions trop rigoureuses et mesurer troitement les conces-


sions, les chemins de fer ne se construisaient pas. Le temps
perdu si fcheusement n'a t regagn que du jour o les

conventions de 1855 ont donnaux compagnies la puissance


financire ncessaire l'accomplissement de leur uvre.
L'augmentation de valeur considrable de leurs actions,
qui a eu lieu, s'est produite sur un espace de temps tel que
la plus grande partie a t ralise par les t acheteurs de
seconde et de troisime main. Les actions et obligations de
chemins de fer constituent avec la rente, peut-on dire, la

fortune de la bourgeoisie franaise et elles tendent se diss-


miner de plus en plus (chap. i, 9). Puis il faut tenir compte
du changement, qui, de 1850 1892, s'est produit dans le taux
de la capitalisation : il n'a pas t moindre d'un tiers, l'int-
rt des placements faits dans des entreprises de ce genre ayant

mont l'acte 10 aot 1888. La fixation lgale des prix est le corollaire forc de
du
la constitution d'un monopole par la Puissance publique.
(1) Sur VInterstate commerce act des Etats-Unis, v. l'ouvrage magistral d'A.
Carlier, la Rpublique amricaine (Guillaumin, 1890), t. II, p. 568.
(2) Les rachats des canaux sous le gouvernement de Juillet, et surtout celui
des petites lignes de chemins de fer en 1880 ont donn lieu bien des critiques.
Toutes les fois que l'tat porte atteinte des droits acquis, il est plac dans
l'alternative ou de spolier ou d'accorder des indemnits exagres. On le voit
journellement dans les affaires d'expropriation grande raison pour ne pas :

constituer sans ncessit absolue des monopoles sur lesquels il faut plus tard
revenir !
228 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

baiss de 6 4 p. 100. C'est la vraie cause de la plus-value


des actions des compagnies; car depuis 186o leur dividende
est rest stationnaire (chap. n, 5, note). Enfin, dans les

annes qui prcderont l'expiration des concessions, la baisse


les ramnera graduellement leur taux de remboursement.

Au point de vue'social, c'est une grande question que desa-


voir jusqu' quel point il ne vaut pas mieux que les employs
de chemins de fer dpendent des Compagnies au lieu d'tre
des fonctionnaires de l'tat, quel rgime leur assure plus de
libert et met mieux en relief chez eux la valeur morale et

la responsabilitpersonnelle.Les dmocratiesmodernes n'ont


pas rsolu jusqu' prsent le problme dlicat d'assurer
leurs nombreux fonctionnaires l'indpendance civique, en la

conciliant avec les exigences del discipline professionnelle.


Actuellement, chez nous, les compagnies de chemins de fer

et d'assurances sont le refuge des nombreuses familles

qu'un ostracisme sectaire poursuit. Dans l'ordre des intrts


sociaux, maintes questions ont t mieux rsolues par les

Compagnies que par l'tat, par exemple les conomats et

les caisses de retraite pour leurs employs.

On peut d'ailleurs dire de ces puissances financires co


qu'on disait des ordres, des corporations, des privilgis de
l'ancien rgime : elles sont dans notre socit dmocra-
tique des limites l'omnipotence de l'tat et dans des mo-
ments de crise, elles peuvent lui apporter un appui prcieux.
C'est le cas de la Banque de France, qui, grce son auto-
nomie relative, a soutenu le crdit public en des temps
difficiles et qui demeure la seule partie saine de notre difice

financier (chap. xm, 11).

Nanmoins ce n'est pas une raison pour multiplier les


monopoles. Le systme des banques nationales des tats-
Unis, qui donne toute banque se conformant aux condi-
tions lgales le droit d'mettre des billets, vaut en principe
beaucoup mieux que le systme qui a prvalu en France et

en Angleterre. Les services, qui justifient monopole de la


le

Banque de France, n'taient assurment pas une raison pour


LA MORALE DANS LE COMMERCE ET L'INDUSTRIE 229

en donner un semblable au Crdit foncier (chap, iv, 11) (1).


La multiplication des monopoles municipaux est trs f-
cbeuse. L'exprience de Paris a montr comment autrefois le
monopole des voitures et aujourd'hui celui des omnibus
sont fort onreux pour le public. L o un service unitaire
s'impose, comme pour les distributions d'eaux et de gaz, les
municipalits, l'expiration des concessions, seront de plus
en plus amenes les exercer en rgie (2).

C'est sur le terrain municipal surtout qu'une faveur lgi-


time des autorits locales peut aider laformation et au dve-
loppement d'associations ouvrires. Les nations d'Anvers,
les artles d'Odessa et des villes Russes (3) sont un exemple
de l'adaptation possible de ces associations au service des
docks dans les ports.

Des rglementations nouvelles de la puissance publiquo


deviennent ncessaires aussi pour rpondre aux conditions
actuelles des marchs et empcher des abus de s'y produire.

Aux tats-Unis et en Angleterre, on s'est plaint non sans rai-

son des accords intervenus entre les compagnies de chemins


de fer et certaines grandes entreprises commerciales, qui
aboutissaient en fait donner ces dernires des avantages
particuliers, presque des privilges, pour l'usage de la voie

ferre et des ports. Dans ces cas-l la concurrence n'est qu'un


mot, puisque, sur un point donn, il ne peut y avoir pratique-
ment qu'une ligne. Un des plus jeunes tats de l'Union am-
ricaine nous semble avoir heureusement rsolu la question.
Le Nord-Dakota en 1890 et en 1891 a dict des lois aux
termes desquelles tout individu ou toute socit a le droit de

(1) Los mmes observations s'appliquent l'rection de certaines fonctions


en monopoles. C'avait t un des plus grands abus de l'ancien rgime depuis
le xvi sicle. La Franco, par suite de la raction conomique de la priode
Napolonienne, a vu rtablir quelques-uns de ces monopoles. Celui des no-
taires, des huissiers, des avous peut tre cependant justifi, quoique l'exemple
dos pays Anglo-Saxons montre que d'autres rglementations, respectant la
libert des professions, peuvent offrir dos garanties analogues au public.
[2\ V. sur cette question J. James, professeur l'Universit de Pensylvanie,

the Relation of the modem municipality to Uie gas supply ISSG). ;

(3) V. dans la Rforme Sociale de 1890, t. II, les excellents articles de


M. G Afanassicv, professeur de l'universit d'Odessa, sur les artles russes.
230 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

crerun elevator sur les voies ferres. Lescompagniesdoivent


le mettre en communication avec la voie principale. Tout ele-

vator cr ainsi et gnralement tout magasin destin conser-


ver les grains, moyennant un profit, doit recevoir au mme
tarif tous les grains qui lui sont apports, sans que son pro-
pritaire puisse imposer des tarifs diffrents qui que ce soit

nifaire de faveurs personne. Les tarifs maxima d'emmagasi-


nement sont fixs par la Commission des chemins de fer. Le
classement des grains est fait par des inspecteurs nomms
par une commission d'tat et selon les types adopts par
cette commission, qui constituent le Nortk Dakota grade ;
tout mlange de bl de types diffrents est dfendu dans les

elevators publics; chaque semaine une statistique officielle

de toutes les existences dans les elevators est publie.


Les towns et cits de l'tat sont obligs dans certaines
circonstances d'tablir des entrepts pour l'emmagasinement
gratuit et le classement des laines provenant de la tonte.
Cette lgislation rpond l'organisation des marchs et
aux procds du commerce moderne (chap. vu, 2 et 8).
Elle est de nature prvenir les accaparements auxquels la
possession des elevators par les grandes compagnies donne
lieu et les abus dans le classement des grains qui se produi-
sentpour complaire de puissants intrts privs. De vives
plaintes s'taient en effet leves propos de la manire
dont ces oprations se faisaient aux elevators de Saint-Louis.
En mme temps, la loi du Nord-Dakota a grand soin de r-
server le droit, pour tout propritaire ou tout commerant,
d'emmagasiner son bl o il veut et le vendre en dehors
des marchs publics, en sorte qu'aucune atteinte n'est porte
la libert du commerce (1).

(1) En 1891, le Kansas et le Nebraska ont adopt une lgislation semblable


sur les public elevators.

CHAPITRE VII

LES SPCULATIONS COMMERCIALES

I. Comme quoi la spculation est l'me du commerce sa distinction d'avec


:

le jeu, l'agiotage et l'accaparement. II. De l'importance des .ipprovision-

nements dans l'ordre conomique moderne et de la baisse du taux des pro-


lits commerciaux. III. Des oprations du commerce les ventes en dis-
:

ponible.
IV. Les magasins gnraux et l'usage V. Des
des warrants.
oprations terme et de leurs avantages pour le commerce et l'industrie.
VI. De l'utilit spciale des oprations la baisse.
VII. Origine et dve-
loppement des niarcbs terme.
VIII. L'intervention des corporations
commerciales dans la fixation des conditions des marchs terme et dans
la dtermination des types marchands. IX. Comment des marchs
terme parfaitement srieux peuvent se rgler seulement par le paiement de
diffrences.
X. Des modalits diverses dont sont susceptibles les manlns
terme primes, options, facults.
:

XI. Des arbitrages commerciaux.
XII. De l'usage des ventes terme comme assurances.
XIII. Une insti-
tution nouvelle les caisses de liquidation
: des oprations terme.
XIV. Des moyens pratiques d'assurer la sincrit des cours. XV. Du jeu -

ou des marchs fictifs, impossibilit de leur rpression. XVI. De


l'agiotage.

I. La spculation, comme l'indique l'tymologie, con-

siste prvoir les chances de gain pour les raliser et les


chances de perte pour les viter. Elle est l'essence mme du
commerce, parce que les prix courants des produits variant
incessamment selon les temps et les lieux, le commerant
est. expos dans son service d'approvisionnement subir la

dprciation des marchandises achetes par lui. A la rigueur,

le dtaillant, dans les tats conomiques o les consomma-


teurs ne savent pas s'organiser et se dfendre, peut leur vendre
au prix auquel lui-mme a achet en l'augmentant de son
bnfice, sans les faire profiter des baisses de prix qui se
seront produites sur la denre depuis qu'il l'a achete (1).

(1) V. sur cette distinction, qui tend dplus en plus s'effacer, mais qui, dans
l'ancien rgime, avait son importance (chap. vi, 4), Arthur Crump, A nev;
departure in the domain of political Economy (London, 1878), p. 15.
232 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Mais cela est impossible au commerant en grand. Il subit

forcment les risques de moins-value. Il doit donc bnficier


des chances de plus-value. Son art consiste viter les
premires et faire son profit des secondes. Cette prvision

est l'exercice naturel des facults suprieures de l'esprit


humain. Les diffrences de fortunes en rsultant sont aussi
lgitimes que celles provenant de l'ingalit des forces

physiques. Dans l'un comme dans l'autre cas, l'effet productif


acquis est diffrent; or, c'est de l que dcoulent en ralit
les ingalits sociales.

C'est grand tort que des socialistes quelque peu clercs


ont attaqu la lgitimit de la plus-value que des marchan-
dises peuvent prendre entre les mains du marchand par le

seul fait d'un changement dans les conditions du march,


indpendamment des frais de transport et de la rmunration
de son travail. La thorie du juste prix ou de l'quivalence
comme condition de justice dans les contrats commutatifs,
que les docteurs chrtiens ont labore, n'a rien de commun
avec le sophisme de Karl Marx, d'aprs lequel la valeur de
chaque produit devraittre dtermine parlasomme d'heures
de travailnormal (sic) qui y ont t incorpores. Depuis
saint Thomas, ils ont toujours reconnu que le juste prix tait
celui qui rsultait de la commune estimation par opposition
l'exploitation de l'ignorance ou de la passion individuelle.
Partout o la concurrence existe, partout o il y a un march
ouvert, le jeu des offres et des demandes fait le juste prix(I)

(chap. vi, | 5).

(1) La spculation est reconnue comme lgitime par saint Thomas Summa :

helogica, 2* 2 quxst. 77, art. 3. Si venditor deferens triticum ad locum


,

ubi est caristia frumenti scit multos post se venire qui dfrant quod si :

ementibus minus pretium durent. Hujusmodi autem non oportet


cirotur ab
ilicere venditorem... Respondeo... dicendum... in casu priemisso in futurum
ies expeclanlur esse minoris valons per superventum negociatorum qui ab
ementibus ignorantur, unde venditor, qui vendit rem secundum pretium quod
inveoit, non videtur contra justitiam facere, si quod futurum est non expo-
uat. Si tamen exponeret vel de pretiosubtraheret, abundantioris esset virtutis:
quamvis ad hoc aon videatur teneri exjustiti debilo. Lu note, l'diteur de
Uar-le-l)uc ajoute Si militer emptor, qui privatim novit pretium mercium
:

brevi augendum, potesl eas emere pretio currente. Ita post B. Thomam, Caje-
tanus, Soto, H. mes Sylvius, Billuart et alii communiter contra paucos. V.
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 233J

Les gains du commerce ne peuvent pas plus tre tarifas,

ni mme tre ramens, en conscience, une mesure fixe,

que ses risques de perte ne peuvent tre arbitrs l'avance.


La concurrence en est le seul rgulateur, en fait comme en
droit.

Le commerant de profession n'est pas d'ailleurs seul


spculer et les gens du monde, qui dclament contre la sp-
culation, s'y livrent chaque jour, moins qu'ils ne soient des
imprvoyants et des dissipateurs. Le pre de famille, qui
achte en gros ses provisions au moment des rcoltes,
spcule Le propritaire d'autrefois, qui gardait dans ses
greniers la rcolte de plusieurs annes pour attendre un prix
plus lev, tait un spculateur, comme le capitaliste qui

achte la Bourse les actions des socits industrielles qu'il


juge devoir prosprer, comme celui qui fait construire ou
achte une maison dans un quartier o il estime que la po-
pulation s'accrotra. Ainsi que la concurrence, la spculation
est un instrument de progrs. M. Leroy-Beaulieu l'a dit
judicieusement une socit o tout le monde ne voudrait
:

placer ses fonds que d'une manire sre, o chacun se rsi-


gnerait un intrt de 3 4 p. 100 sans esprance de plus-
value, une telle socit n'aurait aucune activit industrielle
et serait voue la routine.

Un exemple clbre de spculation nous a t conserv par


les livres saints ; c'est celui de Joseph, qui, tant ministre du
Pharaon, prvit qu' sept annes d'abondance extraordinaire
succderaient sept annes de disette et qui dans cette prvi-
sion fit de grands approvisionnements de crales. La famine
survenant, il les vendit aux gyptiens, si bien que non seu-
lement ils durent donner au Roi tout leur argent et tous
leurs troupeaux, mais qu'ils furent encore obligs de lui re-

mettre leurs terres, dont ils avaient jusque-l la pleine pro-

sur cette question le pre Costa-Rossetti, Abriss eines Syslenis der national-
konomie un GeislederSc/iolnslifc (18S9, Herder,Freiburg); l r *,partie, Insertion,
n V, die Lehre der Scholasli/c vum gerecliten Preise vevyltcli.cn mit der enluc-
kelten Werthtlieorie.
234 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

prit, et de les reprendre de lui comme tenanciers perp-


tuels chargs d'une redevance du cinquime des produits (1).

Une pareille spculation choque les ides que nous nous


faisons aujourd'hui du rle de la Souverainet : les anciens

ne le comprenaient pas ainsi. Mais en elle-mme elle est

conforme la stricte justice et l'criture la cite l'loge de


la sagesse de Joseph. En effet, trs profitahle la Couronne,
elle avait en mme temps assur au peuple la conservation
de sa vie.
Aristote relate galement un certain nombre de spcula-
tions plus discutables, parce qu'un lment d'accaparement
s'y mlait (2).
hejeu, que l'on condamne justement au point de vue
moral, parce qu'il dgrade celui qui s'y livre et compromet
l'accomplissement de ses devoirs, est prcisment l'inverse
de la spculation. Au lieu de chercher un gain dans l'appr-

ciation des consquences de faits rels sur le march, le

joueur le demande exclusivement au hasard ( 15).

Il faut aussi distinguer soigneusement la spculation, qui


est la prvision rationnelle des variations des prix, de deux
abus qui peuvent s'y superposer : Y agiotage et X accapare-
ment}]^' agiotage, selon la dfinition de Daguesseau (3), con-
siste dans des manuvres ayant pour but de provoquer artifi-

ciellement la hausse ou la baisse. Quant ['accaparement,


c'est la constitution d'un monopole par des particuliers dans

le but de supprimer la concurrence.


Dans le langage courant, ces quatre expressions sont sou-
vent prises l'une pour l'autre; mais l'on ne saurait trop
claircir ces ides et distinguer ces choses. Ce qui explique
cette confusion, c'est que les mmes personnes se livrent

(1) Gense, chapitres 41 et 47.

(2) Politique, liv. I, <hap. iv, 6.

(3) OKuvres, t. X,,2 partie, p. 176. Dans le sens qu'on y attache aujourd'hui
l'agiotage signifie cette espce de commerce du papier, qui ne consiste que
dans Y industrie et le savoir faire de celui qui l'exerce, par le moyeu duquel
il trouve le secret de faire tellement baisser ou hausser le prix du papier
soit en vendant ou en achetant lui-mme qu'il puisse acheter bon march
et revendre cher.
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 235

parfois simultanmenl cespratiques si diverses au point do


vue moral et si diffrentes dans leurs rsultats conomiques.
II.
Nous avons dit dans le chapitre prcdent comment
le commerce contemporain oprait dans des conditions toutes
diffrentes d'autrefois. Abondance des approvisionnements,
sret matrielle, promptitude et facilit dc-^ oprations de
transport, concurrence et rduction du taux des bnfices,
voil ce qui le caractrise.
Chacun se rend bien compte de l'conomie de capitaux qui
rsulte de l'organisation du commerce de dtail en pensant
aux sommes qu'il faudrait immobiliser s'il devait acheter la

rcolte toutes ses provisions de l'anne et au loyer qu'il fau-


drait payer, s'il tait oblig de les emmagasiner chez lui. Le
commerant en grand ou approvisionneur rend les mmes
commerce de dtail. Les
services l'industrie et au industriels,
ayant la facilit d'acheter leurs matires premires seulement
quand ils en ont besoin, engagent un capital moindre dans
les affaires.

Tous les gouvernements comprennent l'importance qu'ont


ces grands marchs, o les approvisionnements affluent. Ils
multiplient les chemins de fer et les canaux; ils amliorent
l'outillage des ports; ils recourent, pour les dvelopper, aux
surtaxes d'entrept, aux tarifs diffrentiels de chemins de
fer. Heureux quand de fausses mesures ne compromettent pas
ces approvisionnements, qui constituent le capital par excel-
lence des peuples modernes et assurent leur scurit (1)1

(1) Les lois de 1885 et de 1887, qui ont tabli des droitsjde douane de 3fr.'
puis de 5 francs sur les bls, ont eu pour rsultat de diminuer les stocks de
farine et de bl dans les entrepots de Paris dans les proportions qu'indique
le tableau suivant des existences au 1 er avril :

Farines Bls
Annes quintaux Annes quintaux

1884 622.861 1884 215.383


1885 481.914 1885 83.645
1886 386.449 1886 303.439
1887 455.618 1887 149.545
1888 174.641 1888 97.493
1889 301.362 1889 218.851
1890 140.146 18'JO 50.723
Les droits de 1 fr. et de 2 francs, tablis en 1887 sur les soies de provenance
italienne, ont eu pour rsultat de faire perdre au march de Lyon sa prpon-
236 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

Grce prcisment l'existence d'un commerce de spcu-


lation organis d'une manire permanente et aux procds
qu'il emploie ( 11), il n'est pas ncessaire que les mar-
chandises soient toutes apportes matriellement sur les
grands marchs. Les produits des champs et des mines
peuvent rester emmagasins dans commerciaux les centres

secondaires tablis prs des lieux de production. Les ngo-


ciants tablis sur les marchs rgulateurs, qui sont tenus au
courant par toutes sortes d'informations de la consistance
des stocks visibles, comme on appelle les existencesemma-
gasines dans ces conditions, les dirigent au moment voulu
sur le point o la consommation les rclame par un tl-

gramme envoy leur agent, voire par un signal smapho-


rique adress une cargaison flottante, bientt sans doute
aussi par un ordre tlphon.
Le rsultat de cette organisation est que les approvision-
nements tendent presque toujours dpasser les besoins de
la consommation. De l ces stocks importants de bl, de

coton, de sucre, qui existent dans les entrepts au moment


de la nouvelle rcolte et qui empchent des paniques de se
produire quand on est encore incertain sur son rsultat.
Autrefois, au contraire, l'approvisionnement tendait habituel-
lement rester au-dessous de la consommation. Un pareil
changement fait sentir ses effets sur toutes les parties de
l'ordre conomique. Le taux des bnfices commerciaux s'est

rduit depuis trente ans par un phnomne semblable

celui de la baisse de l'intrt et de la diminution des profits


industriels (chap. n, 5) ; et son tour, nous l'avons vu (chap.
m, $9), cette rduction du taux des profits pousse encore
la concentration du commerce.
On peut s'en faire une ide en tudiant les transformations
du commerce des crales en Angleterre dans ce sicle (1.)

dra ne jusque-l absolue et do dveloppera son dtriment ceux de Londres


et de Zurich. V. le Monde conomique du 3 janvier 1891.

(1) Der Englische Getreidehandel und seine Organisation, par le D r Karl Fuchs
(Leipzig, 1890). M. Raffalovich en a donn un excellent rsum dans l'Econo-
miste franais des ti septembre et lo novembre 1890.
LES SPECULATIONS COMMERCIALES 237

Avant l'abolition do l'chelle mobile, en 1846, il n'y avait


point de stocks permanents ; le rgime de l'entrept en douane
n'avait t tabli qu'en 1815. En raison des risques occa-
sionns la fois par les droits de douane, qui croissaient
automatiquement, et par les chances des transports, un
voyage aller sur lest et retour avec chargement de grains
dans la mer Noire durait huit mois, les importateurs
n'opraient qu'en prvision de gros bnfices; 10 20 pour
100 taient un minimum. Sur les expditions de la mor Noire,
on demandait gagner 100 200 pour 100. Aujourd'hui, les

bnfices sontextrmementrduits, d'abord parce qu'Londres


mme le nombre des ngociants de bls s'est beaucoup
multipli et qu'ils ont d abaisser leurs prix de vente au profit
du consommateur; puis parce que la concurrence que les im-
portateurs se font profite mme au producteur russe, qui ils

doivent faire des conditions meilleures (1). Les quelques raids


sur le march, que peuvent faire de temps autre des spcu-
lateurs audacieux (| 16), sont loin d'galer en importance le
bnfice acquis la fois aux consommateurs et aux produc-
teurs par cette diminution du taux des profits commerciaux.
III. Les oprations du commerce sont des oprations en
disponible ou des oprations terme (2).

Les ventes en disponible (en anglais spot) sont ainsi


appeles parce que le vendeur livre immdiatement ou dans
un trs bref dlai, dtermin par les usages locaux, une
marchandise qu'il a sous la main et dont il peut disposer.
Quant l'acheteur, pour les raisons que nous avons exposes
au chapitre n, 7, il se rserve frquemment un dlai de
paiement et rgle son achat en effets de commerce une
chance plus ou moins rapproche.

(1) Autrefois les agents des ngociants anglais se faisaient payer par les ven-
deurs russes une commission leve il y a vingt ans elle tait encore de 2 et
:

demi pour 100; elle ne dpasse plus aujourd'hui 1 ou 1 et demi pour 100, en
attendant de disparatre tout fait.
(2) Sur quelques places, notamment au Havre, on entend par ventes livrer
desventes en disponible; ailleurs (V. notamment Nouveau dictionnaire d'conomie
politique, v Marchs terme), on entend par l les oprations terme. Pour
viter toute amphibologie nous n nous servirons pas de cette expression.
:
238 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

La vente aux enchres publiques est le procd commer-


cial le plus propre assurer la bonne foi, rgulariser les
affaires et fixer les prix au juste point qui rsulte des offres

et des demandes. Elle ne peut pas s'appliquer d'une manire


gnrale; mais il est regretter que, dans nos habitudes com-
merciales franaises, il n'en soit gure fait usage que pour
les ventes d'objets mobiliers ou de marchandises provenant
d'une liquidation. Ds le xvn e sicle, la Compagnie des Indes
hollandaise avait organis remarquablement deux fois par
an des ventes publiques d'piceries. L'usage s'en tait assez

gnralis. En 1768 notamment, on vendait de cette manire


diamants Amsterdam (1). Au xvm sicle, la Compagnie
e
les

des Indes franaise avait imit cette pratique. Ces ventes-l


ont cess avec les grandes compagnies; mais, depuis d'assez
longues annes,, dans les ports d'Australie, les laines de l'in-

trieur sont mises aux enchres; Londres et Anvers, les

importateurs font procder des poques fixes des ventes


aux enchres de marchandises rpondant de larges besoins
industriels, tels que les laines, les fourrures, les cuirs, les

peaux (2). En France, une loi du 28 mai 18o8 et un dcret du


30 mai 1863, qui ont essay d'introduire ce genre de vente, ont
rencontr une vive rsistance de la part des courtiers et autres
intresss, dont cela drangeait les habitudes. Cependant,
des ventes publiques priodiques ontlieu, au Havre, pour les
bois d'bnisterie, les peaux et les laines, Bordeaux, pour
les laines et les peaux (3). La Bourse du commerce, Lablie

rcemment Paris, travaille instituer des ventes publiques

de laines indignes, qui seraient trs utiles la production

(1) V. Samuel Ricard, Trait gnral du commerce de la Hollande ou d'Ams-


terdam (4* dit. Amsterdam, 1721 J, pp. a et suiv.; Accarias de Serioiine, Du
commerce de la Hollande (Amsterdam, 1768 t. II, p. 274.
,

(2) En 1860, Londres, on faisait priodiquement des ventes aux enchres


de sucre, de cales, de ths, de riz. V. Robert de .Massy, Des halles et marc/ts
et du commerce des objets de consommation Londres et Paris (1801, Inipri-

merie impriale), l rc partie, p. 42.


(3) A New-York un grand importateur Muiroz, Portier, Grose et C, procde
chaque anne date lixe une vente aux enchres de soieries et de velours
provenant de Lyon, Zurich, Crefeld; les maisons de dtail non seulement de-
New-York, mais des principales villes des Etats-Unis, s'y donnent rendez
vous.
.

LES SPCULATIONS COMMERCIALES 239

nationale; mais jusqu' prsent elle n'a pu triompher de


la force d'inertie des intresss 1
1 1.

Les oprations en disponible rpondent habituellementanx


besoins immdiats de la consommation. Le vendeur en ce cas

ne spcule pas proprement parler; il ralise unbnlice ou

liquide une perte. C'est l'acheteur qui spcule : s'il prvoit la


baisse, ilne s'approvisionne qu'aujour lejour; au contraire.
s'il prvoit la hausse, iltend ses achats, sauf user des faci-
lits que lui offrent les magasins gnraux pour warranter ses
marchandises.
IV. Les magasins gnraux ou docks, comme on les

appelle en Angleterre, et clevators aux tats-Unis, sont de


vastes locaux situs prs des gares et sur les ports, o les

marchandises sont emmagasines, classes et soignes (2).

Ils remplissent souvent les fonctions d'entrept rel pour la


douane ; dans ce cas, un dcret est ncessaire pour les

autoriser : sinon ils peuvent s'tablir en vertu d'une simple


autorisation prfectorale. Les magasins gnraux de l'une et
de l'autre catgorie dlivrent en reprsentation des marchan-
dises dposes dans leurs salles des rcpisss transmissibles
par voie d'endossement, en sorte qu'elles peuvent, par une
srie de ventes en disponible ou terme, changer de propri-
taire sans tre matriellement changes de place. Au rc-
piss est joint un autre titre, le warrant, qui peut tre endoss
une tierce personne et lui confre sur la marchandise un
droit de gage sans qu'elle soit dplace. Les magasins gn-
raux ne doivent se dessaisir de la marchandise que si le

warrant leur est reprsent acquitt (3). Le warrant, n

(1) Les ventes publiques de laines d'Australie Londres et de la Plata au


Havre et Bordeaux diminuent depuis quelques annes, parce que les grands fa-
bricants cherchent de plus en plus acheter directement leurs laines dansces pays
(2) V. dans las Institucones de credlo (Mexico, 1890)
de l'minent cono-
miste M. Joaquin Casasus le chapitre vu los almacenes gnrales dedeposito.
:

(3) Les marchandises dposes dans les


magasins gnraux doivent tre
places dans des sacs etli ,
nom deleurs propritaires, en sorte qu'il
i

ne peut y avoir en circulation plus de rcpisss ni de narrants qu'il n'y a


rellement de marchandises. C'est seulement pour les huiles que force est
de les mlanger dans des rcipients communs. Telle est la pratique fran-
aise. Aux tats-Unis et en Angleterre, les magasins gnraux s'obligentseule-
ment rendre au dposant une quantit gale de fonte, de bl, de sucre, des
240 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

en Angleterre et en Amrique, s'est aeclimat en France


depuis 1848 et surtout depuis 1858. Il offre des facilits
prcieuses de crdit, sans gner le commerant dans la dis-

position de sa chose. La Banque de France accepte les war-


rants comme l'quivalent d'une troisime signature, d'aprs
un tarif variable suivant la nature des marchandises. L'en-
dossement de warrants est devenu une garantie usuelle
dans les relations des ngociants avec leurs banquiers. De
plus, les compagnies qui exploitent les magasins gnraux
peuvent, depuis la loi du 31 aot 1870, faire directement des
avances sur les marchandises dposes dans leurs docks.
Cette extension de leur rle est fcheuse. Ces tablissements
devraient se borner leur fonction de dpositaire et il serait

utile qu'ils fussent tablis parles grandes corporations com-


merciales (| 8) comme des services publics locaux (1).

Quoique l'on puisse warranter toutes sortes de mar-


chandises, mme des produits achevs, c'est surtout sur les
matires premires ou les objets de grande consommation
(bls, sucres, huiles, alcools, fils, peigns de laine) que
la pratique des warrants est utile au commerce. Dans
les temps de dpression des prix, le montant de l'avance
est presque gal la valeur de la marchandise, et, comme
le taux de l'intrt n'est pas lev, le warrant permet
au ngociant de conserver la disponibilit presque complte
de son capital, de prolonger sa position dans l'attente d'une
hausse; par consquent, son emploi tend viter les dpr-
ciations extrmes des cours. Parfois nanmoins c'est un point

mmes types, ce qui peut amener leurs directeurs spculer eux-mmes sur
les marchandises ainsi dposes. C'est l un abus de confiance passible de la
loi pnale. Malgrles dispositions de notre loi, en 1890,1e directeur des Docks
de Saint-Ouen un nomm Dumont, a dtourn au prjudice de dposants
,

ou de porteurs de warrants rguliers 4.260.934 kilogrammes d'huile sur les


5i. 121. 814 kil. dont il tait dpositaire. Il a t condamn par la Cour d'assises
de la Seine. C'est aux porteurs de warrants s'assurer que leur gage existe
rellement. L'autorisation prfectorale exige pour la cration de ces tablis-
sements ne signifie nullement que le gouvernement les surveille. Elle ne
peut qu'induire en erreur les intresss.
(1) En tablissant, en 1888, Vienne des magasins gnraux publics qui
dlivrent des warrants, le lgislateur leur a expressment interdit de faire
eux-mmes des prts sur leurs warrants (the Eeonomist, 28 avril 1888).
LES SPECULATIONS COMMERCIALES 241

d'appui pour des oprations dont le but est d'accaparer


momentanment le march (chap. vin, | 2).

V.
Dans les oprations terme, le vendeur doit livrer
la marchandise une poque dtermine. S'il ne l'a pas ac-
tuellement, la vente est dite dcouvert. On a parfois pr-
tendu, par une mauvaise argumentation scolastique, que ces
contrats taient illgitimes parce qu'ils portaient sur des
choses futures n'existant pas encore dans la nature. Ce
raisonnement est faux ; car les parties ont trait non pas
sur des corps certains, sur des objets dtermins dans leur
individualit, mais sur des choses fongibles y a une certi-
; il

tude morale absolue pour le vendeur de pouvoir se procurer


ces objets; ce n'est qu'une question de prix (1).
Les oprations terme sont indispensables l'industrie :

elle a besoin de compter sur des livraisons de matires pre-


mires des poques fixes et des prix dtermins pour
tablir ses prix de revient. Les chemins de fer, toutes les

grandes usines s'assurent l'avance leur approvisionnement


en charbon par des marchs de ce genre. Les soumissions de
fournitures faites l'arme et aux tablissements publics
sont aussi des marchs terme (2). La situation est, en ra-
lit, la mme que celle de l'acheteur crdit, qui achte
lgitimement, quoiqu'il n'ait pas en sa possession actuelle
l'argent qu'il s'engage payer au terme convenu.
Pour que les commerants et les soumissionnaires fas-

sent face ce service rgulier d'approvisionnements, il faut


qu' leur tour ils stipulent des livraisons qui leur seront faites
aux poques correspondant leurs engagements. Si nos ngo-
ciants en bl ou en coton devaient emmagasiner tout le bl

et tout le coton qu'ils devront livrer aux minoteries et aux

(1) V. sur ce sujet Etude sur les marchs terme en marchandises et leur
liquidation, par Olivier Senn (Paris, Guillaumin, 1888); Der Waren Termin-
handel, seine Technik und vol/cswirlhschftliche Bedeutung par le D r K. J.
Fuchs (Leipsig, Duncker uud Humblot, 1891); Der Getreide Terminhandel,pav
David Colin (Leipzig, Duncker und Humblot, 1891).
(2) Les gouvernements ont de tout temps eu recours aux marchs livrer
pour s'assurer leurs fournitures, non que cette manire de procder leur soit
particulire, mais parce qu'ils sont de grands consommateurs et qu'autrefois
ils taient les seuls avoir des besoins aussi considrables.
16
242 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

filatures dans le courant de l'anne, ils seraient grevs par


des pertes d'intrt et des frais de magasinage qu'ils vitent en
achetant eux aussi terme sur les marchs des lieux de pro-
duction (| 2).

C'est ainsi que le march terme s'tablit sur toutes les


places o les transactions sur un article deviennent rgu-
lires et o les ngociants se rencontrent pour traiter entre
eux. Les bls, les laines, les cotons, les fils, les laines en

suint, les peigns de laine, les cafs, les sucres, les alcools,
les suifs sont partout l'objet de ventes et achats livrer des
chances, qui s'chelonnent de mois en mois et qui com-
prennent parfois douze mois, c'est--dire qui vont jusqu' une
nouvelle rcolte. C'est ce qui se fait sur les cotons la Nou-
velle-Orlans. Il n'est pas jusqu'aux pommes de Normandie
sur lesquelles, ds le mois de juillet, on ne fasse des transac-
tions qui portent par mois successifs jusqu'en fvrier. Les
produits achevs, les matires premires employes seule-
ment pour des produits de qualit suprieure, les denres
de luxe ne rpondant qu' une consommation restreinte et

intermittente ne se prtent pas ce genre d'oprations et ne


s'achtent en fait qu'en disponible sur chantillon, aprs agr-
ment de la marchandise.
Le march terme comporte un dveloppement nouveau
de la spculation; car l'horizon du ngociant, au lieu de com-
prendre seulement les stocks visibles et existant actuellement,

doit s'tendre jusque sur la production future. Les prix des


produits naturels du sol varient en effet non seulement d'aprs
la consistance de chaque rcolte, mais encore d'aprs les
perspectives de la rcolte prochaine. Les statistiques des dif-
frentes denres au cours de chaque campagne, statistiques
plus ou moins exactes si elles sont officielles, plus ou moins
sincres si elles manent de maisons de commerce prives,
jouent un grand rle dans les fluctuations des cours ainsi
que les renseignements sur l'tat des rcoltes en terre.
La perspective dune guerre fera hausser tous les appro-
visionnements disponibles, depuis les crales jusqu'au fer, en
LES SPECULATIONS COMMERCIALES ^43

raison des destructions qu'elle comporte et relvera de mme


la cote des livraisons futures. Mme dans le cours ordinaire
des choses, les vicissitudes qui rsultent de l'alternance des
priodes de prosprit et de dpression gnrale des affaires,
la raction d'une industrie sur l'autre, par exemple, l'in-

fluence de l'tat de l'industrie sidrurgique sur l'extraction


de la houille, sont encore des lments de variation des
prix que la spculation terme doit prvoir, escompter et
par l mme rgulariser.
Les statistiques de la production, le dveloppement d'une
presse spciale aux divers genres de commerce ont donn
une base plus rgulire aux oprations commerciales et
laissmoins de part au hasard et au coup d'il individuel
du marchand. Le tlgraphe surtout a chang radicalement
les procds de la spculation. Il a enlev aux puissants mar-
chands l'avantage des services spciaux d'information dont
ilsavaient le monopole il a mis en communication tous les
;

marchs et permis chacun, par le libre . usage des fils, de


faire partout exactement les mmes oprations. Les spcu-
purement locales sont devenues impossibles. Le petit
lations
marchand de bl, qui veut spculer dans le cercle d'un arron-
dissement, est infailliblement ruin ne peut tre que le
: il

commissionnaire des grandes maisons qui tendent leur


action sur les grands marchs du monde, o tous les prix
arrivent peu prs se niveler. Grce ces lments d'in-
formation constants et rguliers, les grandes spculations
s'exercent toujours aujourd'hui non contre la ralit des faits,

mais dans leur sens. Les plus aviss et les mieux outills se
htent d'en profiter.
Laspculation ne faitpas, comme se l'imaginent lespersonnes
trangres aux affaires, les oscillations des prix, sauf dans les
cas, fort exceptionnels en somme, d'accaparement ou d'crase-
ment du march; attnue au contraire en rpartissant
elle les

aux poques successives de livraison les stocks surabondant


certains moments ou en prmunissant les consommateurs
contre la panique rsultant du vide momentan des entrepts.
244 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

Des tudes statistiques faites sur le march du bl et du


seigle Berlin, de 1850 1890, par M. Moritz-Kantorovitz ont
permis de comparer les prix du terme pendant ces 49 ans sur
les mois de printemps et d'automne, pour lesquels les ventes
livrer sont faites, avec les prix qui, ces mois-l, avaient
t effectivement pratiqus en disponible (i ). Il en est rsult

que les carts soit en plus soit en moins de la spculation


terme sur les faits qui s'taient raliss, autrement dit ses er-

reurs de prvision, allaient toujours en s'attnuant. De 15


p. 100, elles taient tombes 5 p. 100. Il a fallu les perturba-
tions causes par le relvement des droits de douane pour aug-
menter ces carts dans les cinq dernires annes. Des tudes
semblables faites sur les mercuriales du march de Buda-
Pesth par M. David Cohn mettent le mme fait en pleine
lumire. Est-ce parce que les facults intellectuelles des sp-
culateurs vont en s'affmant? Peut-tre; mais c'est surtout

parce que la direction donne au commerce par les ventes


terme de la spculation compares aux cours actuels du
disponible a prcisment pour effet d'attnuer l'effet des l-
ments accidentels d'apprciation, de ce que les Allemands
nomment die konjonctur et que nous appelons Yhnpres-
swnnabilit du march. Les mthodes commerciales, dont
l'emploi est encore nouveau sur bien des marchs, devien-
nent d'un usage plus sr. Les diffrences effectives, qui se
produisent entre la prvision et l'vnement, sont dues l'a-

bondance plus ou moins grande des rcoltes, chose que per-


sonne ne peut prvoir avec certitude.
L'existence d'un march terme rgulier permet aux ca-
pitalistes d'apporter aux industriels et aux ngociants le se-

cours de leurs capitaux dans les mmes conditions qu'ils le


font pour les spculateurs la Bourse par le mcanisme des
reports. Voici comment se pratiquo cette opration quand :

les cotes des mois prochains, poques des livraisons futures,

Die Wirksamkeitder Spculation hn Berliner Kornliaurhl i8,r>0-1890, dans


(1)
le Jarkbuch fur Geselzgebung, Verwaltung, de Schinllcr (Leipzig, 1891), pp. 221
et suiv. Comparez David Colin, Der fjetreide terminhandel, pp. 110 123, et un
article de M. Ralalovich, dans l'Economiste franais du 6 lvrier 1892.
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 245

sont plus leves que la cote du mois courant ou du dispo-


nible, les dtenteurs vendent des capitalistes des parties
en disponible et les leur racbtent terme un prix lg-
rement suprieur qui constitue le report. Un industriel,
un ngociant, allge ainsi son stock, sans autro sacrifice
que le prix du report ou la diffrence des deux ventes ; il ne
sacrifie pas sa marchandise, comme par une vente dfi-

nitive (1).
Cette opration est analogue au warrantage d'une marchan-
dise dpose dans un magasin gnral; mais la forme en est
plus souple et elle est moins onreuse. Le report sur mar-
chandises est une pratique qui commence peine se pro-
duire sur quelques places. On ne saurait trop en souhaiter le
dveloppement; c'est un emploi des capitaux disponibles, dont
disposent les banquiers, beaucoup plus utile au point de vue
gnral que les reports faits la Bourse sur les valeurs de
spculation.
Le march terme est aussi en rgle gnrale favorable
aux producteurs ; car il assure un dbouch constant leurs
produits. Sans lui, il y aurait de longues priodes pendant
lesquelles les agriculteurs ne trouveraient pas vendre
leurs produits ou ne pourraient le faire qu' des mar-
chands locaux ports par l'absence de concurrence les ex-

ploiter. C'tait autrefois une des formes de l'usure dont on


retrouve partout la trace (chap. vi, G). Elle tait infini-

(1) M. Paul Dedyn, dans uu rapport la chambre do commerce do Verviers,


expose ainsi l'opration qui peut se produire dans la situation inverse :

Ds que le stock du peign correspond aux besoins courants, le report


disparat et par le l'ait l'opration de report qui dtient la marchandise n'est
plus employe. Le peign ayant la mme valeur sur le mois courant que sur
les mois suivants, le stock est offert immdiatement... Personne n'a plus
intrt vendre au mme cours sur le mois courant; car cette opration ne don-
nerait qu'une perte d'intrts... Pour finir, si, la lin de la saison, les stocks
taient rduits, la hausse se ferait d'une faon anormale par l'accaparement de
la marchandise par certains consommateurs pour leurs besoins des premiers
mois de l'anne suivante. Le terme vient corriger cet tat de choses par la cote
qui naturellement s'tablit en dport. Celte situation engage ceux qui dtien-
nent la laine la jeter sur le march au prix du jour, puisqu'ils peuvent cou-
vrir leurs besoins sur les mois de la nouvelle tonte avec un dport, qui est de
plus eu plus fort suivant la tendance du march ou l'poque de la livraison
plus ou moins loigne. Bulletin des lames de Roubaix-Turcoing, n" du 8 f-
vrier 18'JU.
246 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

ment plus dommageable pour les agriculteurs que ne le sont


les brusques oscillations auxquelles donnent lieu de loin en
loin les corners ou mme campagnes de baisse. Aujour-
les

d'hui, au contraire, en Europe comme aux tats-Unis, tout


propritaire est sr de pouvoir vendre ses produits au jour
qu'il veut et un prix en rapport avec la cote du march
rgulateur. Ceux qui s'en plaignent n'ont qu' voir le sort
qui est fait aux producteurs de fruits, de lgumes, de btail
et de toutes les denres pour lesquelles il n'y a pas de march

terme tabli. Ils sont compltement la merci des inter-


mdiaires. Tel est aussi le cas Paris des petits fabricants de
meubles, qui ne peuvent couler leurs produits qu'en recou-
rant la trole ou qui sont obligs de les engager au mont-
de-pit. Ainsi que le disait un grand spculateur, M. Keerne,
dans une enqute New-York en 1882, s'il n'y avait pas
Chicago un grand march sur les bls o chaque jour la

spculation fait des affaires immenses, si l'on rduisait


toutes les oprations celles du comptant, souvent pendant
trois ou quatre semaines le fariner ne pourrait vendre
ses produits; le prix mme n'en serait pas fix. Au lieu de

cela, la spculation fixe tous les jours les prix : ils sont
connus instantanment dans tout le pays par le tlgraphe,
et les agents des spculateurs achtent ces prix toutes les
quantits offortes parle farmer. Un pays surtout qui, comme
l'Amrique, a exporter des produits naturels, bl, coton,
ptrole, a intrt au dveloppement de la spculation ; car
elle ne peut se soutenir que par l'exportation. Elle achte
en quantits qui dpassent la demande actuelle; elle soutient
les prix en vuo de revendre plus cher l'Europe.
Il y a aussi du vrai dans ce que disait un autre dposant
clbre, Jay Gould, c'est que les erreurs de la spculation
retombent principalement sur elle et que, dans l'ensemble.
c'est surtout le monde des spculateurs qui supporte les per-
tes causes par de fausses manuvres. Tmoin M. Hodges
Hutingdon, l'un des plus grands ngociants en bl de Chicago,
qui en janvier 1891 s'est retir, aprs avoir perdu 85 millions
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 247

de dollars, en dclarant que dcidment il n'avaitpas la bosse


des affaires !

Nanmoins, on ne saurait nier qu'il n'y ait souvent des


rpercussions fcheusos sur le producteur; seulement elles
sont gnralement temporaires, et la baisse exagre se pro-
duit surtout pour lui la suite des dbcles des corners ou
tentatives d'accaparement (chap. vin, | 2).

Yl. Pour que le mareb soit aliment, pour qu'un cou-


rant constant de transactions assure l'amplitude et la rgu-
larit de l'approvisionnement, il faut bien qu'il y ait des
baussiers et des baissiers, c'est--dire des personnes qui envi-
sagent d'une manire diffrente los perspectives de varia-
tion des prix de la marebandise. L'individualit du jugement
de ebaque homme, la justesse et la rapidit de conception
plus ou moins grande, la diffrence mme de temprament
font qu'avec des lments d'information identiques les sp-
culateurs prennent des positions diffrentes, les uns croyant
la hausse, les autres la baisse. C'est ainsi qu'ils se four-
nissent rciproquement des contreparties. Les acheteurs
terme sont forcment des spculateurs la hausse. Ils

sont intresss ce que la marchandise, l'poque o ils

doivent en prendre livraison, ait augment de valeur. En


sens inverse, les vendeurs terme sont forcment des spcu-
lateurs la baisse : ils sont intresss ce que la marchan-
dise ait moins de valeur au moment o ils devront l'acheter
eux-mmes pour en faire livraison (I). Sans discuter ici le

point de vue des gouvernements, qui ont de tout temps con-


sidr les baissiers sur les fonds publics comme des enne-
mis, il est certain que cette apprciation ne saurait s'-

tendre aux spculateurs engags la baisse sur les bls, les


cotons ou toute autre marchandise. TIs pourraient au besoin

(1) La rciproque n'est pas vraie les vendeurs ne sont pas toujours des
:

haussiers et los acheteurs toujours des baissiers. Le vendeur peut tre un


haussier qui ralise et l'acheteur un baissier qui si; couvre. En ralit, les
oprations terme amnent toujours un moment des oprations en dispo-
nible en sens inverse et les unes et les autres maintiennent le march en
quilibre. (V. David Cohn, Der Gelreide Terminhandel, p. 111.)
248 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

se poser comme les dfenseurs de l'intrt du consomma-


teur (1).
Ils lui ont rendu dans plusieurs occasions des services
signals et ce sont eux qui finissent par l'aire chouer tou-
jours les tentatives d'accaparement. En 1888, il s'tait form
Buda-Pesth un corner pour faire hausser le mas et il y tait

effectivement'parvenu. Une spculation la baisse (une con-


tremi?ie, comme on l'appelle en Allemagne) s'tablit imm-
diatement : elle attaqua la hausse par des ventes dcouvert
{blanco-verkaufe), provoqua des importations pour se cou-
vrir et fairo baisser effectivement le mas et elle djoua ainsi
les desseins des accapareurs (2).

C'est l'existence d'une spculation la baisse que l'Eu-


rope a d de ne pas subir sur le bl des prix do famine la
suite de l'insuffisance de la rcolte de 1891. Au mois de
juillet, les grands spculateurs de Chicago avaient essay
d'enlever les cours : les baissiers leur tinrent nergiquement
tte et au mois de septembre ils avaient ramen les cours
un niveau en rapport avec l'tat rel des choses. La pro-
hibition de l'exportation des crales par le gouvernement
russe, au lieu de causer une panique, comme on s'y atten-

dait, n'influena pas march gnral des bls. Les sp-


le

culateurs . la baisse russirent d'autant mieux que l'excs


de la hausse avait fait partout sortir des stocks invisibles
(chap. vi, 7) qu'on ne souponnait pas (3).

C'est un des exemples qui montrent le mieux comment


l'existence d'une spculation tendue, avec le double rle que

(1) L'incrimination des suroffres faite par l'article 419 du Code pnal est
incompatible avec la reconnaissance des marchs terme Tout acheteur :

terme est un spculateur la hausse, de mme que tout vendeur dcouvert


est un spculateur la Laisse, a dit justement le Tribunal de la Seine dans

son jugement sur l'affaire des mtaux. Acheteur tantt au comptant, tantt
terme, Secrtan a pu lgalement, aussitt aprs ces mmes achats et sue-

cessivement, provoquer lui-mme la hausse des cours sans pour cela prati-
([uer la suroffre sur les prix demands par les vendeurs eux-mmes lom-
bant sous l'application de l'art. 419 du Code pnal. (Cf. i.) I

(2) V. David Cohn, op. cit., pp. 90-98, pp. 141, pp. 151-153. Cf. Arthur Crurap
A new departure in the domain of polilical Econumy, p. 30.
(3, V. dans the Economist, 12 dcembre 1891, Monlhly Irade supplment, une
correspondance de New-York qui rsume l'histoire du commerce du bl pen-
iliint l'anne 18!M.
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 249

haussiers et baissiers y remplissent, tend ramener les prix


leur juste niveau et limine l'lment d'impression, de rar-
faction locale et momentane qui serait susceptible do fausser
l'lment naturel de dtermination des prix, c'est--dire le
rapport des offres aux demandes, des besoins aux moyens de
les satisfaire

Mais la spculation la baisso ne peut absolument se pro-


duire que par des ventes terme. Avant que les marchs
terme existassent, la rectification d'une hausse exagro se
ralisait seulement par la dbcle des cours : les haussiers

prouvaient des pertes encore plus fortes et les consommateurs


avaient souffert plus longtemps (1).

VII. Les marchs terme ont d exister de tout temps


sous une forme ou l'autre (2). Au quatorzime sicle, nous
les voyons pratiqus Florence sur les parts des monti. Ds

le dix-septime sicle ils taient usuels Amsterdam sur les


marchandises les plus diverses, pices, caf, grains, huile de
baleine, salptre et surtout sur les eaux-de-vie, avec toutes
les modalits possibles (3). C'est de l que l'usage s'en est
rpandu, d'abord en Angleterre, puis en France (4). Il n'en

(1) Les spculateurs la baisse sont vus avec moins do faveur dans le
monde des affaires, quand, au lieu d'oprer sur un objet de consommation
comme le bl, ils cherchent dprcier les cours d'une matire premire,
comme le coton ou le cuivre. Les industriels qui l'emploient aiment mieux
travailler la hausse qu' la baisse ; car leurs stocks do matires premires
augmentent en valeur chaque inventaire au lieu d'tre dprcis et il en est de
mme des produits qu'ils ont en magasin. Nanmoins, le public et les indus-
triels eux-mmes sont intresss ce cpie la spculation la hausse rencontre
un frein dans les baissiers car, sans cela, l'lvation croissante des matires
;

premires et des produits finirait par arrter la consommation.


(2)Tolet, dans Ylnstructio Sacerdotum, lib. VIII, cap. 50, pose le cas suivant :

en janvier, alors que le bl vaut 3 cus la mesure, ou peut lgitimement


l'acheter en aot pour 2 cus, parce qu'il y a vraisemblance que ce sera alors
le prix courant. Les marchands qui parcourent les campagnes font encore
aujourd'hui bien des oprations de ce genre. Elles sont la transition entre les
affaires au comptant et les affaires terme. V. David Cohn, pp. 27-2S.
;

(3) V. Samuel Ricard {Trait gnral du commerce, Amsterdam, 4 dition,


1721, pp. 47 et suiv.) dcrit toutes les combinaisons des marchs terme :

filires, options, primes pour recevoir et pour livrer. Il indique trs bien la
condition essentielle d'existence du march ternie c'est que la mar-
:

chandise se puisse taxer un certain degr de bont , eu d'autres termes


qu'elle soit chose fongible.
(4) A Hambourg, les affaires terme sur marchandises taient pratiques ds
la lin du xviii sicle. V. Busch, Darstellung der Handlung (Hamburg, 1799).
250 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

est pas question dans les livres de droit; mais, en matire


commerciale surtout, l'usage est souvent bien plus ancien
que les documents de jurisprudence qui le constatent.

Il est une catgorie de ventes terme que l'ancienne juris-


prudence a connues et qui sont encore pratiques, ce sont les

ventes maritimes livrer V heureuse arrive du navire.


La vente sur chantillon n'est pas possible la plupart du
temps. Le navire n'est pas forcment dj en voyage la ;

marchandise n'est souvent pas encore charge; enfin, dans


bien des cas, le vendeur se rserve de dsigner le navire, et

promet seulement un prompt embarquement, soit un


soit

dbarquement un mois dtermin. Pour le rglement de


ces affaires, il a fallu que les usages commerciaux de chaque
place dterminassent les types, les sortes de marchandises
remplissant les obligations du vendeur. Naturellement on a
admis une chelle de proportion entre certains types que
l'acheteur est galement oblig de recevoir, mais pour un
prix proportionn, au cas o le march a port sur une
marchandise de qualit moyenne, average. Si le vendeur
ne remplit pas son engagement, l'acheteur a droit des
dommages-intrts, qui consistent naturellement dans la

diffrence existant entre le cours auquel il a achet et

celui du jour o le march est rsili. Jusqu' l'arrive du


navire, l'acheteur peut repasser son march, se faire ven-
deur son tour de la marchandise. D'autre part, le ven-
deur, qui prvoit une hausse et aimerait mieux vendre sa
marchandise en disponible, peut se racheter avant l'poque
de la livraison. En un mot, toutes les combinaisons des
marchs terme taient en germe dans les ventes maritimes.
Nous le verrons plus loin ( 9), la circulation des filires et
des warrants, qui s'tait introduite peu peu dans beaucoup
de places de commerce, Marseille et Londres pour les
bls, Paris pour les bls et les sucres, Bordeaux pour
les trois-six, constituait dj un march terme ; mais ce
genre d'affaires a pris depuis vingt ans une extension consi-
drable et il s'est cr pour le faciliter et le rgulariser des
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 251

organismes spciaux qu'on appelle "bourses de commerce,


exchanges\ boards of (rade.
Les bourses diffrent des marchs ordinaires en ce qu'on y
traite exclusivement sur des chantillons ou des types, tandis

que dans les marchs les marchandises elles-mmes sont ap-


portes matriellement. Dans les marchs, les producteurs, les
consommateurs et les ngociants se rencontrent; dans les

bourses, les ngociants sont seuls en prsence. Il faut se gar-


der, en voyant natre ce nouvel organisme, de croire qu'un
intermdiaire inutile et parasite s'est dvelopp. C'est au
contraire un rouage suprieur qui s'est tabli pour coordon-
ner l'action des marchs proprement dits.

En effet, dans une socit o le service de l'approvisionne-


ment rgulier et constant est devenu un service conomique
fondamental ( 2), les ngociants qui en assument la charge
ont constamment besoin de traiter non pas seulement avec
les producteurs et les consommateurs, mais aussi entre eux
pour partager et assurer les risques qu'ils ont assums. Les
oprations terme , avec tous les dveloppements et

modalits qu'elles comportent (reports, arbitrages, primes,


facults, 9), sont les moyens par lesquels ils rpartissent
entre eux ces risques et maintiennent l'quilibre entre les
diffrents marchs. Les bourses de commerce sont fr-

quemment jointes un march proprement dit; mais par la

superposition de ce nouvel organe, ce march devient le centre


ou l'un des centres rgulateurs pour tout un genre de mar-
chandises.
Il faudrait suivre l'histoire de chaque branche du commerce
pour voir comment peu peu les affaires terme se sont
d'abord introduites, puis comment les corporations spciales
se sont formes et ont institu des bourses pour les rgulariser.
Le Cotton Exchange de la Nouvelle-Orlans, un des mieux
organiss, date de 1871; le Doard of (rade de la mme
ville pour les crales est de quelques annes postrieur. Les
Produce Exchanges de Chicago et de New- York pour les
bls sont un peu plus anciens. Ds 1840, du reste, les affaires
232 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

terme avaient pris une grande extension sur les places


amricaines. A Liverpool, le march terme existait sur
les cotons ds le milieu du sicle. Berlin, c'est aprs 1860

qu'il a t constitu rgulirement; Londres, il ne s'est

tabli sur les bls qu'aprs 1870, mais il existait depuis

longtemps pour d'autres marchandises; celui de Buda-Pesth


pour les crales diverses date de 1884 ; celui de Manheim
pour les bls, de 1888. Milan et Barcelone en ont aussi
actuellement (1). En France, il s'est dvelopp peu peu
Marseille, Paris, au Havre, pour les bls, les sucres, les

huiles. Nos villes du Nord : Lille, Roubaix, Reims, en


ont constitu sur les alcools, les lins, les laines. Aujour-

d'hui, il n'est pas de place de commerce de premier ordre,


o les affaires terme sur les principales marchandises
intressant la rgion ne soient traites dans une bourse. Ce
sont de nouvelles mthodes commerciales en rapport avec
les grands changements qui se sont oprs dans le monde.
Les moralistes, les jurisconsultes, qui les jugent d'aprs des
prcdents emprunts un autre tat conomique , sont
exposs faire fausse route. C'est ce qu'indiquait fort bien,
propos d'une application malencontreuse des principes
de la common law des affaires terme, un publiciste des
Etats-Unis.

Les aiaires terme sur les crales et le coton se sont seulement


rcemment dveloppes en une vaste et systmatique pratique com-
merciale. Une telle manire de commercer n'a t rendue possible
que par les moyens de s'assurer des informations journalires sur les
stocks et les prix d'une marchandise donne dans les principaux
marchs du monde et sur l'tendue et l'tat des nouvelles rcoltes au
fur et mesure de l'anne agricole. La grande extension des com-
munications tlgraphiques, les merveilleux services d'information
Exchanges et
crs par les le service mtorologique institu par le
Gouvernement fournissent ces renseignements chaque commer-

(1)David Cohn(Der Getreideterminhri/idel,pp. 61 09) indique encore connue


villeso les affaires tenue sur les bls sont traites Vienne, Trieste, Prague,
:

Czernowitz, Grtz.Linz, Lemberg, Brme, Leipzig, Cologne, Hambourg, Franc-


fort-sur-le-Mein, Stuttgart, Amsterdam, Rotterdam, Dunkcrque, Lyon, Liver-
pool, Saint-Louis, Dulutb en Amrique.
.

LES SPECULATIONS COMMERCIALES 253

ant et chaque manufacturier. C'est d'aprs ces donnes qu'il


forme son opinion et base ses demandes pour la conduite de ses
affaires

Or, chaque manufacturire! chaque commerant doit constamment


tre aux aguets pour savoir les prix qu'il aura payer ou ceux aux-
quels il pourra vendre. Il s'assuredes approvisionnements l'avance
sur les prix estime. Mais un commerant, s'il est sage
tels qu'il les

et prudent, ne s'engagera pas absolument et sans rserves faire ou


prendre livraison des quantits de marchandises portes en ses
contrats. Des informations subsquentes sur l'tat des rcoltes et des
stocks peuvent modifier matriellement les conditions sur lesquelles
il avait bas ses estimations. Il doit donc se rserver, s'il le peut, de
repasser ses contrats la premire occasion favorable de manire
prvenir ou limiter les pertes qui pourraient rsulter pour lui d'un
changement dans les conditions du march. Cet effort pour se pro-
tger soi-mme est rationnel et il n'y a aucun motif pour le dclarer
illgal.

... Sans doute, il est immoral de recevoir l'argent de quelqu'un


sans rien lui donner en change; mais tout commerant est oblig
de prendre sa charge des risques rsultant d'une hausse ou d'une
baisse des prix, et ces risques sont l'objet de ces transactions. Elles
n'ont rien d'immoral (I).

VIII. Les conditions des ventes maritimes et les opra-


tions des marchs terme ne peuvent pas tre rgles mi-
nutieusement par les parties, comme la vente d'une terre
passe devant notaire. La majeure partie des transactions
dans les bourses de commerce, comme dans les bourses de
valeurs, sont purement orales. Non seulement la rapidit des
transactions commerciales ne se prte pas des contrats dont
chaque dtail serait dbattu et elle exige la fixation pralable

des conditions gnrales de ces marchs; mais le fait mme


que ces ventes portent sur des choses fongibles a ncessit
la dtermination des types marchands.
Les usages sont la loi du commerce. Encore faut-il que
ces usages soient constats, tablis et modifis selon les

circonstances. C'est ce qu'ont fait les grandes corporations

i; Fhe Picayune du la Nouvelle-Orlans, du lt octobre 1891.


254 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

commerciales qui existent sous des formes diverses dans


toutes les places importantes (i).
11 a fallu ds l'origine ( 7) tablir ces types, dclarer

dans quel degr d'quivalence ils seraient les uns par rap-
port aux autres; car presque partout il est admis que le ven-
deur terme, par exemple de caf santos ou de coton good
averarjc, peut accomplir son obligation en livrant l'acbe-
teur des marchandises soit d'un type suprieur, soit d'un
type infrieur : dans le premier cas, il a droit une bonifi-
cation ; dans le second, c'est lui au contraire subir une
dduction (2). Sans l'tablissement de ces types marchands,
il n'y aurait pas de march terme et de spculation suivie
possible. Les producteurs y sont galement intresss cela :

les soustrait l'exploitation du marchand local qui dprcie


leurs produits clans chaque cas. Les agriculteurs amricains
sont, sous ce rapport, dansune excellente situation, grce au
merveilleux systme 'e/evators annexs chaque gare et o
des inspecteurs classent immdiatement leurs bls dans un
des types reconnus, tandis que les propritaires russes sont
sans dfense contre les marchands qui classent leur bl selon

(1) La loi du 13 juin 1866 a dans ses tableaux annexes


rgl pour les ventes
commerciales les conditions, tares et autres usages qui sont applicables en
France dfaut de conventions contraires. Mais dans les principales villes les
chambres de commerce, qui autrefois taient le seul organe professionnel du
commerce, ont pris l'initiative d'tablir les usages relatifs, par exemple, au con-
ditionnement des laines et des soies. De moins en moins, la lgislation gn-
rale aura s'occuper de ces questions.
(2) Ainsi, au Havre, les cotons d'Amrique sont classs d'aprs
leur couleur
et leur nettet dans les six catgories suivantes, que l'acheteur doit recevoir :

1, ordinary 2, good ordinary; 3, low middling;*, middling


; 5, good middling;
;

G, fair. Il en est de mme pourles cafs. L'article 11 du rglement des affaires


terme est ainsi conu Le caf santos good average formant l'aliment du
:

prsent march devra daus l'ensemble tre quivalent 2/6' suprieur, 3/6
good, 1/6" regular. .. Le jood average sera livrable jusqu' 3 francs de rfac-
tion; le regular ne pourra tre arbitr que jusqu' 2 francs au-dessous du
type. Chaque livraison donne lieu une expertise et un arbitrage. En

fait, marchs terme sont le moyen le plus naturel d'couler les mar-
les
chandises de qualit infrieure. L'on profite des livraisons terme pour se
dbarrasser des lots invendables en disponible et l'on voit ces lots passer de
mains en mains sans jamais arriver la consommation, jusqu'au moment o
survient une disette de marchandises, dit M. Ollivier Senn.
Cette facult de substituer un type un autre pour l'excution des marchs
terme est gnrale; mais elle n'est pas de l'essence de ce genre d'oprations.
Ainsi, sur le march de Roubaix-Turcoing pour lespeigns de laine, elle n'est
pas admise, si ce n'est en cas de force majeure.
LES SPECULATIONS COMMERCIALES 255

leur volont (chap. m, 11) (1). L'tablissement de ces types


est une chose fort dlicate. Les spculateurs qui veulent
accaparer le march cherchent les rduire le plus possible
de manire diminuer les facilits qu'ont les vendeurs
dcouvert de se dgager par une livraison effective. C'est
un des points qui exigent le plus d'attention de la part des
corporations commerciales charges de rgler les marchs.
Elles ont d aussi organiser les arbitrages et les expertises
auxquels donnent lieu les livraisons de marchandises dans
les marchs conclus dans ces conditions.
11 a fallu encore, pour s'accommoder la rapidit nces-
saire ce genre de transactions, dterminer les lieux et heures
o elles s'opreraient; obliger les courtiers les quoter; ar-

rter chaque jour la cote des cours pratiqus, enfin dtermi-

ner les units de quantit sur lesquelles porteraient ces mar-


chs. Ces units sont toujours leves. (Au Havre on ne fait

de marchs terme sur les cotons que par 50 balles pesant


10.000 kilos.) On a voulu carter do ces spculations les per-
sonnes trangres aux affaires ou qui n'ont pas les moyens
suffisants pour les entreprendre. C'est une mesure essen-
tiellement moralisatrice.
Il a fallu enfin fixer les poques de liquidation et dter-
miner de quelle manire serait arrte la cote aux jours de
liquidation, de manire servir de base au rglement des
affaires qui doivent se solder, non par une livraison effective,

mais par le paiement d'une diffrence.


Comme on l'a vu, les termes pour lesquels les ventes
terme peuvent tre faites sont multiplis et tendus. On n'a
pu les restreindre au mois prochain, comme les affaires sur

les valeurs mobilires. En effet les ventes terme de mar-


chandises ont pour objet dernier d'assurer l'approvisionne-
ment de la consommation ou de l'industrie.

Les marchs terme sur marchandises ne pouvant tre


excuts qu'avec une certaine latitude de temps, le vendeur

(1) V. the Economis du 29 juin 1885, et V Economiste franais du 4 janvier


1R90.
256 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

sur un mois peut livrer la marchandise depuis le premier jour


du mois jusqu'au dernier : le vendeur sur les quatre pre-
miers mois de l'anne a le droit de livrer au jour qu'il veut
pendant cette priode. Les rglements des marchs ou bour-
ses de commerce ont d prvoir minutieusement les notifica-

tions qui doivent tre faites par le vendeur l'acheteur, le

dlai dans lequel l'acheteur doit prendre livraison et payer


le prix convenu, sauf demander une expertise, s'il y a
lieu (1).

Il est parfaitement libre auxparties de droger ces rgles


et c'est en cela que les rglements des corporations com-
merciales modernes diffrent de ceux des corporations an-
ciennes ; mais leur intention contraire doit tre formellement
exprime (2).

Le dernier jour du terme tant advenu, il est procd par


des liquidateurs spciaux, gnralement agrs par ces cor-
porations et prsentant des garanties morales et pcuniaires,
au rglement et la compensation de toutes les ventes et

achats faits en sens inverse par les ngociants qui ont trait
en bourse. La base en est un cours, qui est arrt aune heure
dtermine soigneusement, de manire nelaisser place au-
cune incertitude. C'est ce qu'on appelle le cours de compen-
sation. Sa fixation est l'objet d'une sorte de petite crise, qui se
renouvelle chaque liquidation. Dans les heures qui prc-
dent sa fixation, les spculateurs multiplient leurs achats ou
leurs ventes de manire faire fixer ce cours, d'o dpend le

sort des affaires qu'ils ont conclues dans le courant du mois,


d'une manire favorable leurs intrts. La concurrence et la

comptition se produisent co moment-l avec une grande


intensit.

La constitution spontane de ces corporations commer-


ciales, qui jouent un rle si important pour la rgularisation

(1) Dans les marchs terme sur marchandises, il n'existe rien de sem-
blable au droit descompte en vertu duquel l'acheteur terme d'une valeur
peut en exiger la livraison anticipe en en payant le prix (chap. ix, 8).
(2) V. sur ces clauses contraires, qui sont frquemment pratiques Buda
-

Pesth, David Colin, op. cit., p. 22. Ce sont alors des fixen geschaften.
LES SPCULATIONS COMMERCIALES 25?

des oprations sur les marchs et les bourses, est un des


faits les plus curieux de notre poque. En France, l o il

existe des chambres de commerce officielles, elles ont pris

l'initiative de ces rglements ou bien ont approuv ceux que


rdigeaient des assembles spciales d'intresss. A Paris,
tous les rglements relatifs au march des farines, du bl,

du seigle, des sucres, des alcools et des huiles ont t labo-


rs d'abord par le Cercle du Louvre, o se runissaient les
ngociants. La Bourse du commerce ne date que de 1880.
Elle runit maintenant dans son local et fait bnficier de ses
services communs les corporations commerciales spciales
qui s'taient formes spontanment. Aujourd'hui, la loi sur
les syndicats professionnels rend trs simple la formation
de ces corporations et c'est la forme qu'elles adoptent
toutes les unes aprs les autres. Quelquefois, elles se consti-
tuent cependant autrement. A New- York et Londres, elles

ont pris la forme de socits par actions pour l'exploitation


d'un local. Seulement, pour devenir actionnaire du Corn
market de New- York, de la Corn exchange association de
Londres, dela Corn tracle association de Liverpool, il faut

exercer la profession de ngociant ou de courtier en bls et


tre agr par le comit excutif (1). Il y a l une applica-
tion de la socit par actions, qui dpasse de beaucoup le but
que le code assigne aux socits commerciales, le partage
d'un gain ou d'une perte (cf. chap. v, 6).

Ces corporations acquirent une grande puissance prcis-


ment par les services collectifs dont elles assurent la jouis-
sance leurs membres. Le Cotton Exchange de la Nouvelle-
Orlans a des services d'information si srs et si prompts que
son secrtariat est mme le 1
er
septembre midi de publier
une statistique complte de la rcolte et du commerce du

(1) Le droit d'entre s'lve au New-York Cotton Exchange 10.000 dollars.


Une part (membership) ainsi acquise dans l'Association peut tre cde, en
cas de mort ou de dmission, un nouveau membre, agr comme tel par le
comit. En cas de faillite ou d'exclusion, cette part est vendue publiquement.
En mme temps, le Cotton Exchange est une institution de prvoyance. Il
assure des secours aux veuves et aui enfants des membres dcds. Il en est
de mme au Produce Exchange.
17
.

258 LE CAPITAL, LA SPCULATION ET LA FINANCE

coton aux tats-Unis dans Tanne qui vient de finir le


31 aot. A Paris, le march des farines douze marques a
organis avec une telle perfection la classification et le con-
trle des farines qu'il a port trs haut le renom de la mino-
terie franaise. C'est bon droit que, lors de l'Exposition
universelle de 1889, un grand prix lui a t dcern.
C'est surtout par la constitution d'un service complet d'ex-
pertise et d'arbitrage que ces corporations s'imposent (1).

Quand sur une place l'une d'elles l'a constitu dans de bonnes

conditions, un groupe dissident a beaucoup de peine en ta-

blir un second de mme valeur; or, faute de Je faire, il

n'inspire pas de confiance et tombe au niveau des boutiques


spculation que les Amricains appellent bucket shops
Comme en fait de commerce les usages fo:it loi, les rgle-
ments tablis par ces corporations sont appliqus par les tribu-
naux mme aux marchs passs en dehors de leurs locaux,
moins de stipulation contraire expresse. L o elles se sont
constitues librement, elles sont assez strictes et relative-
ment inaccessibles au gros public (2) mais quand elles dpas-
;

sent une certaine mesure, comme elles ne sont pas des corps
publics et privilgis, rien n'empche les intresss de cons-
tituer des corporations rivales. C'est ce qui est arriv New-
York et aussi Londres, o l'on compte jusqu' trois corpo-

rations de cette sorte pour le commerce des bls.

IX. Des oprations trs srieuses peuvent parfaite-


ment se rsoudre par le paiement de simples diffrences. Les

(1) La Caisse de
liquidation des affaires terme d
Anvers a une chambre
arbitrale de conciliation pour les laines, compose de 12 arbitres, savoir :

4 ngociants, 4 commissionnaires, 4 importateurs, 4 courtiers, qui est assis-


te par 21 experts, savoir:? importateurs, 7 commissionnaires, 7 courtiers. Il

eneslde mne Roubaix-Turcoing, Reims et ailleurs.


(2) Les syndicats groups la
Bourse du commerce de Paris admettent non
seulement leurs membres, mais mme tout patent domicili Paris, faire
des oprations terme leurs conditions et par leur intermdiaire. Ceux qui
ne sont pas membres des syndicats ont seulement des droits de commission
un peu plus forts payer. Ces restrictions sont trs sages; elles n'excluent, en
fait, qin? les aon-patents, c'est--dire les non-commerants. Les personnes non
domicilies Pari> peuvent oprer par l'intermdiaire et sous la garantie d'un
patent domicili. 11 eu esl de mme au Havre. Ces rgles oui pour but d'em-
pcher des personnes insolvables de contracter elles sont essentiellement
:

moralisatrices du march.
LES SPECULATIONS COMMERCIALES 259

ngociants et les industriels sont obligs de modifier inces-


samment l'tat de leurs engagements suivant les cours. Ils le

font en revendant ce qu'ils ont achet terme, en rachetant


ce qu'ils ont vendu livrer. Pour faciliter ces ventes et re-
ventes successives, l'usage du commerce a introduit depuis
bien longtemps les filires, en anglais transfrable notices, en
allemand schlussbriefe (1). Sous sa forme la plus usite ac-
tuellement, c'est un avis ou un ordre de livraison mis par Je
vendeur et transmis tous les acheteurs successifs par des
endossements qui occupent une large bande de papier (2).
Des courtiers spciaux, appels filiristes ou liquidateurs,
la font circuler et rglent, le jour o la marchandise est livre
et paye par le dernier acheteur au premier vendeur, toutes
les diffrences rsultant des cours divers auxquels les ventes

et reventes ont t faites pendant la circulation de la filire.

Par suite de ces ventes et reventes successives, il peut


arriver que le dernier acheteur d'une filire soit le vendeur
primitif. C'est ce qu'on appelle une filire tournante. Sur les
places anglaises et amricaines, ainsi qu' Brme, cette op-
ration est appele ring (anneau).
Lorsque la filire est arrive aux mains d'une personne,
qui n'a pas elle-mme revendu, elle est arrte.
Le livrataire, comme on l'appelle, doit prendre livraison et
payer le prix dans un dlai strictement dtermin, car on veut

viter la prolongation indue du rglement del filire. S'il ne


prend pas livraison ou ne paye pas, il est excut, c'est--

dire que la marchandise est revendue ses risques et que

(1) La filire sous le nom d'overweysing est dcrite dans le Trait gnral du
commerce de Samuel Ricard (4 e dit. Amsterdam, 1721), pp. 48-49. Vraisembla-
blement elle devait tre pratique sur les places italiennes auparavant. En
France, elle est mentionne pour la premire l'ois dans un jugement du Tri-
bunal de commerce de Marseille de 1823.
(2) En mme temps qu'un avis de livraison, la filire peut tre un ordre de
livraison cr par le dtenteur de la marchandise. Cet ordre spcialise alors la
marchandise. Certains rglements, ceux des farines et des sucres, Paris,
notamment, exigent en ce cas que la filire, pour circuler, soit vise parles ma-
gasins gnraux dtenteurs, qui certifient la prsence de la marchandise l'en-
trept sous son numro d'entre. Pour les huiles Paris on peut crer des
filires sans marchandise, en spcialisant le lot qui fait l'objet de la livraison
seulement lorsqu'on remet au receveur un bon de livraison.
260 LE CAPITAL, LA SPECULATION ET LA FINANCE

son nom est afiich; ce qui le rend dsormais incapable


d'oprer la Bourse.
Partout l'usage impose l'acceptation d'une filire tout
acheteur terme. Le vendeur terme a le droit de faire li-

vraison suivant sa convenance, soit en crant des filires sur


son acheteur, soit en lui endossant des filires dj cres.

En effet, ainsi que le dit un arrt de la Cour de Paris du


23 juin 1885. la vente par filire a pour but de donner une
impulsion et une rapidit plus grandes la spculation. Le
vendeur crateur dela filire y trouve cet avantage d'obtenir

de son acheteur un prix plus lev que dans la vente ordi-


naire, raison de la facilit mme que celui-ci trouve
revendre et transmettre la livraison conventionnelle, faci-

lit qui peut se renouveler sans autre limite que le prix de


la livraison finale effective et matrielle.

Il y a bien des nuances dans l'emploi de ce procd de


vente commerciale. Les usages locaux peuvent amener des
solutions diffrentes sur les nombreuses questions juridiques
qu'il soulve. Mais les traits essentiels en sont partout les
mmes.
L'usage presque universel des filires a prcd de bien des
annes l'organisation des marchs terme telle qu'elle existe

aujourd'hui sur les places commerciales les plus progres-


sives. Or, le rglement par de simples diffrences de toutes
les ventes et reventes sauf la premire et la dernire est
l'essence mme de la filire. Il ne faut donc pas en faire un
grief contre la spculation moderne et les nouvelles insti-
tutions qu'elle a organises pour liquider les oprations
terme (| 13).
Assurment, si l'on construisait l'ordre conomique sur la

thorie pure, on trouverait dans ces ventes et reventes succes-


sives des frottements inutiles et l'on incriminerait cette acti-
vit commerciale, qui, au lieu d'aller droit au but, l'approvi-
sionnement, s'arrte mi-chemin, au bnfice ralis sur la

diffrence; mais en un grand march ne peut exister


fait

que si de nombreux commerants de tout rang s'intressent


Li:S SPCULATIONS COMMERCIALES 261

dans sos oprations et y apportent leurs capitaux et leur saga-


cit. Il faul prendre les hommes comme ils sont, non comme
ils auraient pu tre dans une autre cration.
Etant donne cette manire de rgler un trs grand nom-
bre d'oprations, il n'y a rien (rtonnant ce que les quantits
sur lesquelles elles portent dpassent de beaucoup les stocks
existants. Les marchandises sont comme multiplies par le
nombre des transactions dont elles sont l'objet. C'est ainsi
qu' Anvers, en 1888, les affaires en laines peignes se sont
parmi dplacement rel de 3 millions de kilogram-
chiffres

mes et par des transactions pour 30 millions de kilogram-


mes; en 1889, le chiffre en est mont GO millions (1).
Dans le premier semestre de 1887, New- York, les ventes
en disponible avaient t de 48.836.000 bushels et les

ventes terme de 8G7.594.000 bushels, soit 17 fois plus envi-


ron. Ce dernier chiffre reprsente presque lo double de la
production annuelle moyenne des tats-Unis. L'crivain
qui a recueilli ces chiffres calculait que l'ensemble des mar-
chs terme pendant l'anne sur les diffrentes places
amricaines qui traitent les bls devait dpasser quatre